Sie sind auf Seite 1von 125

Gustave Le Bon (1895)

Psychologie des foules


dition Flix Alcan, 9e dition, 1905, 192 pp.
Un document produit en version numrique par Roger Deer, bnvole, ingnieur la retraite, diplm de l'ENSAIA de Nancy (cole nationale suprieure d'agronomie et de industries alimentaires) roger.derr@wanadoo.fr Dans le cadre de la collection : "Les classiques des sciences sociales" fonde et dirige par Jean-Marie Tremblay, professeur de sociologie Dans le cadre de la collection : "Les classiques des sciences sociales" Site web : http ://www.uqac.uquebec.ca/zone30/Classiques_des_sciences_sociales/index.html Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi Site web : http ://bibliotheque.uqac.uquebec.ca/index.htm

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

Cette dition lectronique a t ralise par Roger Deer, bnvole, ingnieur la retraite, diplm de l'ENSAIA de Nancy (cole nationale suprieure d'agronomie et de industries alimentaires) roger.derr@wanadoo.fr

Gustave Le Bon (1895) Psychologie des foules


Une dition lectronique ralise partir du livre de Gustave Le Bon, Psychologie des foules. Paris : dition Flix Alcan, 1905, 9e dition, 192 pp. Polices de caractres utilise : Pour le texte : Times, 12 points. Pour les citations : Times 10 points. Pour les notes de bas de page : Times, 10 points. dition lectronique ralise avec le traitement de textes Microsoft Word 2001 pour Macintosh. Mise en page sur papier format LETTRE (US letter), 8.5 x 11) Mise en page complte le 26 novembre 2001 Chicoutimi, Qubec.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

AVERTISSEMENT LA VERSION ALCAN DE


LA PSYCHOLOGIE DES FOULES DE GUSTAVE LE BON. Avec ce texte soffre au lecteur de la collection des Classiques des sciences sociales, dirige par Jean-Marie Tremblay, une nouvelle version de cette fameuse Psychologie des foules dont cette collection avait prcdemment dit la version PUF (nouvelle dition, 1963. Paris : Les Presses universitaires de France, 2e tirage, 1971, 132 pages. Collection : Bibliothque de philosophie contemporaine.). Ici, il sagit dune numrisation (produite par un collaborateur souhaitant rester anonyme), partir de la neuvime dition de La Psychologie des foules faite par lditeur Flix Alcan, Paris, en 1905. Les variations entre ces deux ditions nous apparaissent suffisamment importantes pour que nous prsentions donc ce texte dit dix ans aprs la premire publication de cette uvre fondatrice de la psychologie sociale. Nous supposons que la version PUF constitue le rsultat dune dition revue et corrige par Gustave Le Bon ; en consquence nous estimons que cette version Alcan reprsente un des tats initiaux et transitoires du texte, avant des corrections que l'auteur Le Bon a apportes son style: en effet, il apparat que les diffrences entre la version Alcan et la version PUF rsident dans des changements de vocabulaire et de syntaxe, changements o sexprime une volont de composer un texte plus littraire, ce qui est bien conforme l'esprit de Le Bon. Ces changements manifestant, notre avis, des amliorations qui sont surtout apparentes dans la version PUF , nous sommes ainsi ports croire que celle-ci reprsente une version ultrieure celle de la version Alcan . Au lecteur den juger, cependant. Quoi quil en soit, la comparaison des deux versions apportera au lecteur un clairage nouveau sur lcrivain et le penseur Le Bon, dont lactivit cratrice se montre en mouvement au milieu de ces multiples modifications. Pour lquipe des Classiques des sciences sociales, Bernard Dantier. docteur en sociologie de l'cole des Hautes tudes en Sciences Sociales, membre de l'quipe d'enseignement et de recherche EURIDS de lUniversit de Montpellier, membre de l'Association Franaise de Sociologie, professeur de lettres, crivain.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

Table des matires


Avertissement de M. Bernard Dantier Prface Introduction : lre des foules

Livre I : Lme des foules


Chapitre I Chapitre II 1. 2. 3. 4. 5. Chapitre III Caractristiques gnrales des foules. Loi psychologique de leur unit mentale. Sentiments et moralit des foules. Impulsivit, mobilit et irritabilit des foules Suggestibilit et crdulit des foules Exagration et simplisme des sentiments Intolrance, autoritarisme et conservatisme des foules Moralit des foules Ides, raisonnements et imagination des foules

1. Les ides des foules 2. Les raisonnements des foules 3. L'imagination des foules Chapitre IV Formes religieuses que revtent toutes les convictions des foules.

Livre II : Les opinions et les croyances des foules


Chapitre I 1. 2. 3. 4. 4. Facteurs lointains des croyances et opinions des foules. La race Les traditions Le temps Les institutions politiques et sociales Linstruction et lducation

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

Chapitre II 1. 2. 3. 4. Chapitre III

Facteurs immdiats des opinions des foules. Les images, les mots et les formules Les illusions Lexprience La raison Les meneurs des foules et les moyens de persuasion.

1. Les meneurs des foules 2. Les moyens d'action des meneurs ; l'affirmation, la rptition, la contagion. 3. Le prestige Chapitre IV Limites de variabilit des croyances et opinions des foules.

1. Les croyances fixes. 2. Les opinions mobiles des foules

Livre III : Classification et description des diverses catgories de foules


Chapitre I Classification des foules. 1. Foules htrognes 2. Foules homognes Chapitre II Chapitre III Chapitre IV Chapitre V Les foules dites criminelles. Les Jurs de cour dassises. Les foules lectorales. Les assembles parlementaires.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

PSYCHOLOGIE DES FOULES


PAR GUSTAVE LE BON

Neuvime dition

PARIS FLIX ALCAN, DITEUR ANCIENNE LIBRAIRIE GERMER BAILLIRE ET Cie 108, BOULEVARD SAINT-GERMAIN, 108 1905 Tous droits rserves. A TH. RIBOT Directeur de la Revue philosophique Professeur de philosophie au Collge de France

Affectueux hommage, GUSTAVE LE BON

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

Prface

Retour la table des matires

Notre prcdent ouvrage a t consacr dcrire lme des races. Nous allons tudier maintenant l'me des foules. L'ensemble de caractres communs que l'hrdit impose tous les individus d'une race constitue l'me de cette race. Mais lorsqu'un certain nombre de ces individus se trouvent runis en foule pour agir, l'observation dmontre que, du fait mme de leur rapprochement, rsultent certains caractres psychologiques nouveaux qui se superposent aux caractres de race, et qui parfois en diffrent profondment. Les foules organises ont toujours jou un rle considrable dans la vie des peuples ; mais ce rle n'a jamais t aussi important qu'aujourd'hui. L'action inconsciente des foules se substituant l'activit consciente des individus est une des principales caractristiques de l'ge actuel. J'ai essay d'aborder le difficile problme des foules avec des procds exclusivement scientifiques, c'est--dire en tchant d'avoir une mthode et en laissant de ct les opinions, les thories et les doctrines. C'est l, je crois, le seul moyen d'arriver dcouvrir quelques parcelles de vrit, surtout quand il s'agit, comme ici, d'une question passionnant vivement les esprits. Le savant, qui cherche constater un phnomne, n'a pas s'occuper des intrts que ses constatations peuvent heurter. Dans

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

une publication rcente, un minent penseur, M. Goblet d'Alviela, faisait observer que, n'appartenant aucune des coles contemporaines, je me trouvais par. fois en opposition avec certaines conclusions de toutes ces coles. Ce nouveau travail mritera, je l'espre, la mme observation. Appartenir une cole, c'est en pouser ncessairement les prjugs et les partis pris. Je dois cependant expliquer au lecteur pourquoi il me verra tirer de mes tudes des conclusions diffrentes de celles qu'au premier abord on pourrait croire qu'elles comportent ; constater par exemple l'extrme infriorit mentale des foules, y compris les assembles d'lite, et dclarer pourtant que, malgr cette infriorit, il serait dangereux de toucher leur organisation. C'est que l'observation la plus attentive des faits de l'histoire m'a toujours montr que les organismes sociaux tant aussi compliqus que ceux de tous les tres, il n'est pas du tout en notre pouvoir de leur faire subir brusquement des transformations profondes. La nature est radicale parfois, mais jamais comme nous l'entendons, et c'est pourquoi la manie des grandes rformes est ce qu'il y a de plus funeste pour un peuple, quelque excellentes que ces rformes puissent thoriquement paratre. Elles ne seraient utiles que s'il tait possible de changer instantanment l'me des nations. Or le temps seul possde un tel pouvoir. Ce qui gouverne les hommes, ce sont les ides, les sentiments et les murs, choses qui sont en nous-mmes. Les institutions et les lois sont la manifestation de notre me, l'expression de ses besoins. Procdant de cette me, institutions et lois ne sauraient la changer. L'tude des phnomnes sociaux ne peut tre spare de celle des peuples chez lesquels ils se sont produits. Philosophiquement, ces phnomnes peuvent avoir une valeur absolue ; pratiquement ils n'ont qu'une valeur relative. Il faut donc, en tudiant un phnomne social, le considrer successivement sous deux aspects trs diffrents. On voit alors que les enseignements de la raison pure sont bien souvent contraires ceux de la raison pratique. Il n'est gure de donnes, mme physiques, auxquelles cette distinction ne soit applicable. Au point de vue de la vrit absolue, un cube, un cercle, sont des figures gomtriques invariables, rigoureusement dfinies par certaines formules. Au point de vue de notre oeil, ces figures gomtriques peuvent revtir des formes trs varies. La perspective peut transformer en effet le cube en pyramide ou en carr, le cercle en ellipse ou en ligne droite ; et ces formes fictives sont beaucoup plus importantes considrer que les formes relles, puisque ce sont les seules que nous voyons et que la photographie ou la peinture puissent reproduire. L'irrel est dans certains cas plus vrai que le rel. Figurer les objets avec leurs formes gomtriques exactes serait dformer la nature et la rendre mconnaissable. Si nous supposons un monde dont les habitants ne puissent que copier ou photographier les objets sans avoir la possibilit de les toucher, ils n'arriveraient que trs difficilement se faire une ide exacte de leur forme. La connaissance de cette forme, accessible seulement un petit nombre de savants, ne prsenterait d'ailleurs qu'un intrt trs faible.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

Le philosophe qui tudie les phnomnes sociaux doit avoir prsent l'esprit, qu' ct de leur valeur thorique ils ont une valeur pratique, et que, au point de vue de l'volution des civilisations, cette dernire est la seule possdant quelque importance. Une telle constatation doit le rendre fort circonspect dans les conclusions que la loi que semble d'abord lui imposer. D'autres motifs encore contribuent lui dicter cette rserve. La complexit des faits sociaux est telle qu'il est impossible de les embrasser dans leur ensemble, et de prvoir les effets de leur influence rciproque. Il semble aussi que derrire les faits visibles se cachent parfois des milliers de causes invisibles. Les phnomnes sociaux visibles paraissent tre la rsultante d'un immense travail inconscient, inaccessible le plus souvent notre analyse. On peut comparer les phnomnes perceptibles aux vagues qui viennent traduire la surface de l'ocan les bouleversements souterrains dont il est le sige, et que nous ne connaissons pas. Observes dans la plupart de leurs actes, les foules font preuve le plus souvent d'une mentalit singulirement infrieure ; mais il est d'autres actes aussi o elles paraissent guides par ces forces mystrieuses que les anciens appelaient destin, nature, providence, que nous appelons voix des morts, et dont nous ne saurions mconnatre la puissance, bien que nous ignorions leur essence. Il semblerait parfois que dans le sein des nations se trouvent des forces latentes qui les guident, Qu'y a-t-il, par exemple, de plus compliqu, de plus logique, de plus merveilleux qu'une langue ? Et d'o sort cependant cette chose si bien organise et si subtile, sinon de l'me inconsciente des foules ? Les acadmies les plus savantes, les grammairiens les plus estims ne font qu'enregistrer pniblement les lois qui rgissent ces langues, et seraient totalement incapables de les crer. Mme pour les ides de gnie des grands hommes, sommes-nous bien certains qu'elles soient exclusivement leur oeuvre ? Sans doute elles sont toujours cres par des esprits solitaires ; mais les milliers de grains de poussire qui forment l'alluvion o ces ides ont germ, n'est-ce pas l'me des foules qui les a forms ? Les foules, sans doute, sont toujours inconscientes mais cette inconscience mme est peut-tre un des secrets de leur force. Dans la nature, les tres soumis exclusivement l'instinct excutent des actes dont la complexit merveilleuse nous tonne. La raison est chose trop neuve dans l'humanit, et trop imparfaite encore pour pouvoir nous rvler les lois de l'inconscient et surtout le remplacer. Dans tous nos actes la part de l'inconscient est immense et celle de la raison trs petite. L'inconscient agit comme une force encore inconnue. Si donc nous voulons rester dans les limites troites mais sres des choses que la science peut connatre, et ne pas errer dans le domaine des conjectures vagues et des vaines hypothses, il nous faut constater simplement les phnomnes qui nous sont accessibles, et nous borner cette constatation. Toute conclusion tire de nos observations est le plus souvent prmature, car, derrire les phnomnes que nous voyons bien, il en est d'autres que nous voyons mal, et peut-tre mme, derrire ces derniers, d'autres encore que nous ne voyons pas.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

10

Psychologie des foules : dition Flix Alcan, 1905

Introduction :
L're des foules

Retour la table des matires volution de l'ge actuel. - Les grands chargements de civilisation sont la consquence de changements dans la pense des peuples. - La croyance moderne la puissance des foules. - Elle transforme la politique traditionnelle des tats. - Comment se produit l'avnement des classes populaires et comment s'exerce leur puissance. - Consquences ncessaires de la puissance des foules. - Elles ne peuvent exercer quun rle destructeur.- Cest par elles que s'achve la dissolution des civilisations devenues trop vieilles. - Ignorance gnrale de la psychologie des foules. - Importance de l'tude des foules pour les lgislateurs et les hommes d'tat.

Les grands bouleversements qui prcdent les changements de civilisations, tels que la chute de l'Empire romain et la fondation de l'Empire arabe par exemple semblent, au premier abord, dtermins surtout par des transformations politiques considrables : invasions de peuples ou renversements de dynasties. Mais une tude plus attentive de ces vnements montre que, derrire leurs causes apparentes, se trouve le plus souvent, comme cause relle, une modification profonde dans les ides des peuples. Les vritables bouleversements historiques ne sont pas ceux qui nous tonnent par leur grandeur et leur violence. Les seuls changements importants, ceux

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

11

d'o le renouvellement des civilisations dcoule, s'oprent dans les ides, les conceptions et les croyances. Les vnements mmorables de l'histoire sont les effets visibles des invisibles changements de la pense des hommes. Si ces grands vnements se manifestent si rarement c'est qu'il n'est rien d'aussi stable dans une race que le fond hrditaire de ses penses. L'poque actuelle constitue un de ces moments critiques o la pense des hommes est en voie de se transformer. Deux facteurs fondamentaux sont la base de cette transformation. Le premier est la destruction des croyances religieuses, politiques et sociales d'o drivent tous les lments de notre civilisation. Le second est la cration de conditions d'existence et de pense entirement nouvelles, par suite des dcouvertes modernes des sciences et de l'industrie. Les ides du pass, bien qu' demi dtruites, tant trs puissantes encore, et les ides qui doivent les remplacer n'tant qu'en voie de formation, l'ge moderne reprsente une priode de transition et d'anarchie. De cette priode, forcment un peu chaotique, il n'est pas ais de dire maintenant ce qui pourra sortir un jour. Quelles seront les ides fondamentales sur lesquelles s'difieront les socits qui succderont la ntre ? Nous ne le savons pas encore. Mais ce que, ds maintenant, nous voyons bien, c'est que, pour leur organisation, elles auront compter avec une puissance, nouvelle, dernire souveraine de l'ge moderne : la puissance des foules. Sur les ruines de tant d'ides, tenues pour vraies jadis et qui sont mortes aujourd'hui, de tant de pouvoirs que les rvolutions ont successivement briss, cette puissance est la seule qui se soit leve, et elle parat devoir absorber bientt les autres. Alors que toutes nos antiques croyances chancellent et disparaissent, que les vieilles colonnes des socits s'effondrent tour tour, la puissance des foules est la seule force que rien ne menace et dont le prestige ne fasse que grandir. L'ge o nous entrons sera vritablement l'RE DES FOULES. Il y a un sicle peine, la politique traditionnelle des tats et les rivalits des princes taient les principaux facteurs des vnements. L'opinion des foules ne comptait gure, et mme, le plus souvent, ne comptait pas. Aujourd'hui ce sont les traditions politiques, les tendances individuelles des souverains, leurs rivalits qui ne comptent plus, et, au contraire, la voix des foules qui est devenue prpondrante. Elle dicte aux rois leur conduite, et c'est elle qu'ils tchent d'entendre. Ce n'est plus dans les conseils des princes, mais dans l'me des foules que se prparent les destines des nations. L'avnement des classes populaires la vie politique, c'est--dire, en ralit, leur transformation progressive en classes dirigeantes, est une des caractristiques les plus saillantes de notre poque de transition. Ce n'est pas, en ralit, par le suffrage universel, si peu influent pendant longtemps et d'une direction d'abord si facile, que cet

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

12

avnement a t marqu. La naissance progressive de la puissance des foules s'est faite d'abord par la propagation de certaines ides qui se sont lentement implantes dans les esprits, puis par l'association graduelle des individus pour amener la ralisation des conceptions thoriques. C'est par l'association que les foules ont fini par se former des ides, sinon trs justes, au moins trs arrtes de leurs intrts et par avoir conscience de leur force. Elles fondent des syndicats devant lesquels tous les pouvoirs capitulent tour tour, des bourses du travail qui, en dpit de toutes les lois conomiques tendent rgir les conditions du labeur et du salaire. Elles envoient dans les assembles gouvernementales des reprsentants dpouills de toute initiative, de toute indpendance, et rduits le plus souvent n'tre que les porte-parole des comits qui les ont choisis. Aujourd'hui les revendications des foules deviennent de plus en plus nettes, et ne vont pas moins qu' dtruire de fond en comble la socit actuelle, pour la ramener ce communisme primitif qui fut l'tat normal de tous les groupes humains avant l'aurore de la civilisation. Limitation des heures de travail, expropriation des mines, des chemins de fer, des usines et du sol ; partage gal de tous les produits, limination de toutes les classes suprieures au profit des classes populaires, etc. Telles sont ces revendications. Peu aptes au raisonnement, les foules sont au contraire trs aptes l'action. Par leur organisation actuelle, leur force est devenue immense. Les dogmes que nous voyons natre auront bientt la puissance des vieux dogmes c'est--dire, la force tyrannique et souveraine qui met l'abri de la discussion. Le droit divin des foules va remplacer le droit divin des rois. Les crivains en faveur auprs de notre bourgeoisie actuelle, ceux qui reprsentent le mieux ses ides un peu troites, ses vues un peu courtes, son scepticisme un peu sommaire, son gosme parfois un peu excessif, saffolent tout fait devant le pouvoir nouveau qu'ils voient grandir, et, pour combattre le dsordre des esprits, ils adressent des appels dsesprs aux forces morales de l'glise, tant ddaignes par eux jadis. Ils nous parlent de la banqueroute de la science, et revenus tout pnitents de Rome, nous rappellent aux enseignements des vrits rvles. Mais ces nouveaux convertis, oublient qu'il est trop tard. Si vraiment la grce les a touchs, elle ne saurait avoir le mme pouvoir sur des mes peu soucieuses des proccupations qui assigent ces rcents dvots. Les foules ne veulent plus aujourd'hui des dieux dont eux-mmes ne voulaient pas hier et qu'ils ont contribu briser. Il n'est pas de puissance divine ou humaine qui puisse obliger les fleuves remonter vers leur source. La science n'a fait aucune banqueroute et n'est pour rien dans l'anarchie actuelle des esprits ni dans la puissance nouvelle qui grandit au milieu de cette anarchie. Elle nous a promis la vrit, ou au moins la connaissance des relations que notre intelligence peut saisir ; elle ne nous a jamais promis ni la paix ni le bonheur. Souverainement indiffrente nos sentiments, elle n'entend pas nos lamentations. C'est nous de

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

13

tcher de vivre avec elle puisque rien ne pourrait ramener les illusions quelle a fait fuir. D'universels symptmes, visibles chez toutes les nations, nous montrent l'accroissement rapide de la puissance des foules, et ne nous permettent pas de supposer que cette puissance doive cesser bientt de grandir. Quoi qu'elle nous apporte, nous devrons le subir. Toute dissertation contre elle ne reprsente que vaines paroles. Certes il est possible que l'avnement des foules marque une des dernires tapes des civilisations de l'Occident, un retour complet vers ces priodes d'anarchie confuse qui semblent devoir toujours prcder l'closion de chaque socit nouvelle. Mais comment l'empcherions-nous ? Jusqu'ici ces grandes destructions de civilisations trop vieilles ont constitu le rle le plus clair des foules. Ce n'est pas, en effet, d'aujourd'hui seulement que ce rle apparat dans le monde. L'histoire nous dit qu'au moment o les forces morales sur lesquelles reposait une civilisation ont perdu leur empire, la dissolution finale est effectue par ces foules inconscientes et brutales assez justement qualifies de barbares. Les civilisations n'ont t cres et guides jusqu'ici que par une petite aristocratie intellectuelle, jamais par les foules. Les foules n'ont de puissance que pour dtruire. Leur domination reprsente toujours une phase de barbarie. Une civilisation implique des rgles fixes, une discipline, le passage de l'instinctif au rationnel, la prvoyance de l'avenir, un degr lev de culture, conditions que les foules, abandonnes elles-mmes, se sont toujours montres absolument incapables de raliser. Par leur puissance uniquement destructive, elles agissent comme ces microbes qui activent la dissolution des corps dbilits ou des cadavres. Quand l'difice d'une civilisation est vermoulu, ce sont toujours les foules qui en amnent l'croulement. C'est alors quapparat leur principal rle, et que, pour un instant, la philosophie du nombre semble la seule philosophie de l'histoire. En sera-t-il de mme pour notre civilisation ? C'est ceque pouvons craindre, mais c'est ce que nous ne pouvons encore savoir. Quoi qu'il en soit, il faut bien nous rsigner subir le rgne des foules, puisque des mains imprvoyantes ont successivement renvers toutes les barrires qui pouvaient les contenir. Ces foules, dont on commence tant parler, nous les connaissons bien peu. Les psychologues professionnels, ayant vcu loin d'elles, les ont toujours ignores, et quand ils s'en sont occups, ce n'a t qu'au point de vue des crimes qu'elles peuvent commettre. Sans doute, il existe des foules criminelles, mais il existe aussi des foules vertueuses, des foules hroques, et encore bien dautres. Les crimes des foules ne constituent qu'un cas particulier de leur psychologie, et on ne connat pas plus la

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

14

constitution mentale des foules en tudiant seulement leurs crimes, qu'on ne connatrait celle d'un individu en dcrivant seulement ses vices. A dire vrai pourtant, tous les matres du monde, tous les fondateurs de religions ou d'empires, les aptres de toutes les croyances, les hommes d'tat minents, et, dans une sphre plus modeste, les simples chefs de petites collectivits humaines, ont toujours t des psychologues inconscients, ayant de l'me des foules une connaissance. instinctive, souvent trs sre ; et c'est parce quils la connaissaient bien qu'ils sont si facilement devenus les matres. Napolon pntrait merveilleusement la psychologie des foules du pays o il a rgn, mais il mconnut compltement parfois celle des foules appartenant des races diffrentes 1 ; et c'est parce qu'il la mconnut qu'il entreprit, en Espagne et en Russie notamment, des guerres o sa puissance reut des chocs qui devaient bientt l'abattre. La connaissance de la psychologie des foules est aujourd'hui la dernire ressource de l'homme d'tat qui veut, non pas les gouverner - la chose est devenue bien difficile, - mais tout au moins ne pas tre trop gouvern par elles. Ce n'est qu'en approfondissant un peu la psychologie des foules qu'on comprend quel point les lois et les institutions ont peu d'action sur elles ; combien elles sont incapables d'avoir des opinions quelconques en dehors de celles qui leur sont imposes ; que ce n'est pas avec des rgles bases sur l'quit thorique pure qu'on les conduit, mais en recherchant ce qui peut les impressionner et les sduire. Si un lgislateur veut, par exemple, tablir un nouvel impt, devra-t-il choisir celui qui sera thoriquement le plus juste ? En aucune faon. Le plus injuste pourra tre pratiquement le meilleur pour les foules. S'il est en mme temps le moins visible, et le moins lourd en apparence, il sera le plus facilement admis. C'est ainsi qu'un impt indirect, si exorbitant qu'il soit, sera toujours accept par la foule, parce que, tant journellement pay sur des objets de consommation par fractions de centime, il ne gne pas ses habitudes et ne l'impressionne pas. Remplacez-le par un impt proportionnel sur les salaires ou autres revenus, payer en une seule fois, ft-il, thoriquement dix fois moins lourd que l'autre, il soulvera d'unanimes protestations. Aux centimes invisibles de chaque jour se substitue, en effet, une somme relativement leve, qui paratra immense, et par consquent trs impressionnante, le jour o il faudra la payer. Elle ne paratrait faible que si elle avait t mise de ct sou sou ; mais ce procd conomique reprsente une dose de prvoyance dont les foules sont incapables. L'exemple qui prcde est des plus simples ; la justesse en est aisment perue. Elle n'avait pas chapp un psychologue comme Napolon ; mais les lgislateurs, qui ignorent l'me des foules, ne sauraient l'apercevoir. L'exprience ne leur a pas
1

Ses plus subtils conseillers ne la comprirent pas d'ailleurs davantage. Talleyrand lui crivait que l'Espagne accueillerait en librateurs ses soldats.. Elle les accueillit comme des btes fauves. Un psychologue, au courant des instincts hrditaires de la race, aurait pu aisment prvoir cet accueil.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

15

encore suffisamment enseign que les hommes ne se conduisent jamais avec les prescriptions de la raison pure. Bien d'autres applications pourraient tre faites de la psychologie des foules. Sa connaissance jette la plus vive lueur sur un grand nombre de phnomnes historiques et conomiques totalement inintelligibles sans elle. J'aurai occasion de montrer que si le plus remarquable des historiens modernes, M. Taine, a si imparfaitement compris parfois les vnements de notre grande Rvolution, c'est qu'il n'avait jamais song tudier l'me des foules. Il a pris pour guide, dans l'tude de cette priode complique, la mthode descriptive des naturalistes ; mais, parmi les phnomnes que les naturalistes ont tudier, les forces morales ne figurent gure. Or ce sont prcisment ces forces-l qui constituent les vrais ressorts de l'histoire. n'envisager que son ct pratique, l'tude de la psychologie des foules mritait donc d'tre tente. N'et-elle qu'un intrt de curiosit pure, elle le mriterait encore. Il est aussi intressant de dchiffrer les mobiles des actions des hommes que de dchiffrer un minral ou une plante. Notre tude de l'me des foules ne pourra tre qu'une brve synthse, un simple rsum de nos recherches. Il ne faut lui demander que quelques vues suggestives. D'autres creuseront davantage le sillon. Nous ne faisons aujourd'hui que le tracer sur un terrain bien vierge encore 1.

Les rares auteurs qui se sont occups de l'tude psychologique des foules ne les ont examines, comme je le disais plus haut, quau point de vue criminel. N'ayant consacr ce dernier sujet quun court chapitre de cet ouvrage, je renverrai le lecteur pour ce point spcial aux tudes de M. Tarde et l'opuscule de M. Sighele : Les foules criminelles. Ce dernier travail ne contient pas une seule ide personnelle son auteur, mais il renferme une compilation de faits que les psychologues pourront utiliser. Mes conclusions sur la criminalit et la moralit des foules sont d'ailleurs tout fait contraires celles des deux crivains que je viens de citer. On trouvera dans mon ouvrage, La Psychologie du Socialisme quelques consquences des lois qui rgissent la psychologie des foules. Ces lois trouvent d'ailleurs des applications dans les sujets les plus divers. M. A. Gevaert, directeur du Conservatoire royal de Bruxelles, a donn rcemment une remarquable application des lois que nous avons exposes dans un travail sur la musique, qualifies trs justement par lui d' art des foules . Ce sont vos deux ouvrages, m'crit cet minent professeur, en m'envoyant son mmoire, qui m'ont donn la solution d'un problme considr auparavant par moi comme insoluble : l'aptitude tonnante de toute foule sentir une oeuvre musicale rcente ou ancienne, indigne ou trangre, simple ou complique, pourvu qu'elle soit produite dans une belle excution et par des excutants dirigs par un chef enthousiaste. M. Gevaert montre admirablement pourquoi une oeuvre reste incomprise des musiciens mrites lisant la partition dans la solitude de leur cabinet. sera parfois saisie d'emble par un auditoire tranger toute culture technique . Il montre aussi fort bien pourquoi ces impressions esthtiques ne laissent aucune trace.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

16

Livre premier
Lme des foules
Retour la table des matires

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

17

Psychologie des foules :premire partie : lme des foules dition Flix Alcan, 1905

Chapitre I
Caractristiques gnrales des foules Loi psychologique de leur unit mentale.

Retour la table des matires Ce qui constitue une foule au point de vue psychologique. Une agglomration nombreuse d'individus ne suffit pas former une foule. Caractres spciaux des foules psychologiques. Orientation fixe des ides et sentiments chez les individus qui les composent et vanouissement de leur personnalit. La foule est toujours domine par l'inconscient. Disparition de la vie crbrale et prdominance de la vie mdullaire. Abaissement de l'intelligence et transformation complte des sentiments. Les sentiments transforms peuvent tre meilleurs ou pires que ceux des individus dont la foule est compose. La foule est aussi aisment hroque que criminelle.

Au sens ordinaire le mot foule reprsente une runion d'individus quelconques, quels que soient leur nationalit, leur profession ou leur sexe, et quels que soient aussi les hasards qui les rassemblent. An point de vue psychologique, l'expression foule prend une signification tout autre. Dans certaines circonstances donnes, et seulement dans ces circonstances, une agglomration d'hommes possde des caractres nouveaux fort diffrents de ceux des

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

18

individus composant cette agglomration. La personnalit consciente s'vanouit, les sentiments et les ides de toutes les units sont orients dans une mme direction. Il se forme une me collective, transitoire sans doute, mais prsentant des caractres trs nets. La collectivit est alors devenue ce que, faute d'une expression meilleure, j'appellerai une foule organise, ou, si l'on prfre, une foule psychologique. Elle forme un seul tre et se trouve soumise la loi de l'unit mentale des foules. Il est visible que ce n'est pas par le fait seul que beaucoup d'individus se trouvent accidentellement cte cte, qu'ils acquirent les caractres d'une foule organise. Mille individus accidentellement runis sur une place publique sans aucun but dtermin, ne constituent nullement une foule au point de vue psychologique. Pour en acqurir les caractres spciaux, il faut l'influence de certains excitants dont nous aurons dterminer la nature. L'vanouissement de la personnalit consciente et l'orientation des sentiments et des penses dans un sens dtermin, qui sont les premiers traits de la foule en voie de s'organiser, n'impliquent pas toujours la prsence simultane de plusieurs individus sur un seul point. Des milliers d'individus spars peuvent certains moments, sous l'influence de certaines motions violentes, un grand vnement national par exemple, acqurir les caractres d'une foule psychologique. Il suffira alors qu'un hasard quelconque les runisse pour que leurs actes revtent aussitt les caractres spciaux aux actes des foules. A certains moments, une demi-douzaine d'hommes peuvent constituer une foule psychologique, tandis que des centaines d'hommes runis par hasard peuvent ne pas la constituer. D'autre part, un peuple entier, sans qu'il y ait agglomration visible, peut devenir foule sous l'action de certaines influences. Lorsqu'une foule psychologique est constitue, elle acquiert des caractres gnraux provisoires, mais dterminables. A ces caractres gnraux s'ajoutent des caractres particuliers, variables, suivant les lments dont la foule se compose et qui peuvent en modifier la constitution mentale. Les foules psychologiques sont donc susceptibles d'une classification, et, lorsque nous arriverons nous occuper de cette classification, nous verrons qu'une foule htrogne, c'est--dire compose d'lments dissemblables, prsente avec les foules homognes, c'est--dire composes d'lments plus ou moins semblables (sectes, castes et classes), des caractres communs, et, ct de ces caractres communs, des particularits qui permettent de l'en diffrencier. Mais avant de nous occuper des diverses catgories de foules, nous devons examiner d'abord les caractres communs toutes. Nous oprerons comme le naturaliste, qui commence par dcrire les caractres gnraux communs tous les individus d'une famille avant de s'occuper des caractres particuliers qui permettent de diffrencier les genres et les espces que renferme cette famille.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

19

Il n'est pas facile de dcrire avec exactitude l'me des foules, parce que son organisation varie non seulement suivant la race et la composition des collectivits, mais encore suivant la nature et le degr des excitants auxquels ces collectivits sont soumises. Mais la mme difficult se prsente dans l'tude psychologique d'un individu quelconque. Ce n'est que dans les romans qu'on voit les individus traverser la vie avec un caractre constant. Seule l'uniformit des milieux cre luniformit apparente des caractres. J'ai montr ailleurs que toutes les constitutions mentales contiennent des possibilits de caractre qui peuvent se manifester ds que le milieu change brusquement. C'est ainsi que, parmi les Conventionnels les plus froces se trouvaient d'inoffensifs bourgeois, qui, dans les circonstances ordinaires, eussent t de pacifiques notaires ou de vertueux magistrats. L'orage pass, ils reprirent leur caractre normal de bourgeois pacifiques. Napolon trouva parmi eux ses plus dociles serviteurs. Ne pouvant tudier ici tous les degrs de formation des foules, nous les envisagerons surtout ces dernires dans leur phase de complte organisation. Nous verrons ainsi ce qu'elles peuvent devenir mais non ce qu'elles sont toujours. C'est seulement cette phase avance d'organisation que, sur le fonds invariable et dominant de la race, se superposent certains caractres nouveaux et spciaux, et que se produit l'orientation de tous les sentiments et penses de la collectivit dans une direction identique. C'est alors seulement que se manifeste ce que j'ai nomm plus haut, la loi psychologique de l'unit mentale des foules. Parmi les caractres psychologiques des foules, il en est qu'elles peuvent prsenter en commun avec des individus isols ; d'autres, au contraire, leur sont absolument spciaux et ne se rencontrent que chez les collectivits. Ce sont ces caractres spciaux que nous allons tudier d'abord pour bien en montrer l'importance. Le fait le plus frappant que prsente une foule psychologique est le suivant : quels que soient les individus qui la composent, quelque semblables ou dissemblables que soient leur genre de vie, leurs occupations, leur caractre ou leur intelligence, par le fait seul qu'ils sont transforms en foule, ils possdent une sorte d'me collective qui les fait sentir, penser, et agir d'une faon tout fait diffrente de celle dont sentirait, penserait et agirait chacun d'eux isolment. il y a des ides, des sentiments qui ne surgissent ou ne se transforment en actes que chez les individus en foule. La foule psychologique est un tre provisoire, form d'lments htrognes qui pour un instant se sont souds, absolument comme les cellules qui constituent un corps vivant forment par leur runion un tre nouveau manifestant des caractres fort diffrents de ceux que chacune de ces cellules possde. Contrairement une opinion qu'on s'tonne de trouver sous la plume d'un philosophe aussi pntrant qu'Herbert Spencer, dans l'agrgat qui constitue une foule, il n'y a nullement somme et moyenne des lments, il y a combinaison et cration de nouveaux caractres, de mme qu'en chimie certains lments mis en prsence, les bases

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

20

et les acides par exemple, se combinent pour former un corps nouveau possdant des proprits tout fait diffrentes de celle des corps ayant servi le constituer. Il est facile de constater combien l'individu en foule diffre de l'individu isol ; mais il est moins facile de dcouvrir les causes de cette diffrence. Pour arriver entrevoir au moins ces causes, il faut se rappeler d'abord cette constatation de la psychologie moderne savoir que ce n'est pas seulement dans la vie organique, mais encore dans le fonctionnement de l'intelligence que les phnomnes inconscients jouent un rle tout fait prpondrant. La vie consciente de l'esprit ne reprsente qu'une bien faible part auprs de sa vie inconsciente. L'analyste le plus subtil, l'observateur le plus pntrant n'arrive gure dcouvrir qu'un bien petit nombre des mobiles inconscients qui le mnent. Nos actes conscients drivent d'un substratum inconscient cr surtout par des influences d'hrdit. Ce substratum renferme les innombrables rsidus ancestraux qui constituent l'me de la race. Derrire les causes avoues de nos actes, il y a sans doute les causes secrtes que nous n'avouons pas, mais derrire ces causes secrtes il y en a de beaucoup plus secrtes encore, puisque nous-mmes les ignorons. La plupart de nos actions journalires ne sont que l'effet de mobiles cachs qui nous chappent. C'est surtout par les lments inconscients qui forment l'me d'une race, que se ressemblent tous les individus de cette race, et c'est principalement par les lments conscients, fruits de l'ducation mais surtout d'une hrdit exceptionnelle, qu'ils diffrent. Les hommes les plus dissemblables par leur intelligence ont des instincts, des passions, des sentiments fort semblables. Dans tout ce qui est matire de sentiment religion, politique, morale, affections et antipathies, etc., les hommes les plus minents ne dpassent que bien rarement le niveau des individus les plus ordinaires. Entre un grand mathmaticien et son bottier il peut exister un abme, au point de vue intellectuel, mais au point de vue du caractre la diffrence est le plus souvent nulle ou trs faible. Or ce sont prcisment ces qualits gnrales du caractre, rgies par l'inconscient et que la plupart des individus normaux d'une race possdent peu prs au mme degr, qui, dans les foules, sont mises en commun. Dans l'me collective, les aptitudes intellectuelles des individus, et par consquent leur individualit, s'effacent. L'htrogne se noie dans l'homogne, et les qualits inconscientes dominent. C'est justement cette mise en commun de qualits ordinaires qui nous explique pourquoi les foules ne sauraient jamais accomplir d'actes exigeant une intelligence leve. Les dcisions d'intrt gnral prises par une assemble d'hommes distingus, mais de spcialits diffrentes, ne sont pas sensiblement suprieures aux dcisions que prendrait une runion d'imbciles. Ils ne peuvent mettre en commun en effet que ces qualits mdiocres que tout le monde possde. Dans les foules, c'est la btise et non l'esprit, qui s'accumule. Ce n'est pas tout le monde, comme on le rpte si

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

21

souvent, qui a plus d'esprit que Voltaire, c'est certainement Voltaire qui a plus d'esprit que tout le monde, si par tout le monde il faut entendre les foules. Mais si les individus en foule se bornaient mettre en commun les qualits ordinaires dont chacun d'eux a sa part, il y aurait simplement moyenne, et non, comme nous l'avons dit, cration de caractres nouveaux. Comment s'tablissent ces caractres nouveaux ? C'est ce que nous devons rechercher maintenant. Diverses causes dterminent l'apparition de ces caractres spciaux aux foules, et que les individus isols ne possdent pas. La premire est que l'individu en foule acquiert, par le fait seul du nombre, un sentiment de puissance invincible qui lui permet de cder des instincts que, seul, il et forcment refrns. Il sera d'autant moins port les refrner que, la foule tant anonyme, et par consquent irresponsable, le sentiment de la responsabilit, qui retient toujours les individus, disparat entirement. Une seconde cause, la contagion, intervient galement pour dterminer chez les foules la manifestation de caractres spciaux et en mme temps leur orientation. La contagion est un phnomne ais constater, mais non expliqu, et qu'il faut rattacher aux phnomnes d'ordre hypnotique que nous tudierons dans un instant. Dans une foule, tout sentiment, tout acte est contagieux, et contagieux ce point que l'individu sacrifie trs facilement son intrt personnel l'intrt collectif. C'est l une aptitude fort contraire sa nature, et dont l'homme n'est gure capable que lorsqu'il fait partie d'une foule. Une troisime cause, et celle-l est de beaucoup la plus importante, dtermine dans les individus en foule des caractres spciaux parfois tout fait contraires ceux de l'individu isol. Je veux parler de la suggestibilit, dont la contagion mentionne plus haut n'est d'ailleurs qu'un effet. Pour comprendre ce phnomne, il faut avoir prsentes l'esprit certaines dcouvertes rcentes de la physiologie. Nous savons aujourd'hui que, par des procds varis, un individu peut tre plac dans un tat tel, qu'ayant perdu toute sa personnalit consciente, il obisse toutes les suggestions de l'oprateur qui la lui a fait perdre, et commette les actes les plus contraires son caractre et ses habitudes. Or les observations les plus attentives paraissent prouver que l'individu plong depuis quelque temps au sein d'une foule agissante, se trouve bientt plac par suite des effluves qui s'en dgagent, ou pour toute autre cause que nous ne connaissons pas dans un tat particulier, qui se rapproche beaucoup de l'tat de fascination o se trouve l'hypnotis dans les mains de son hypnotiseur. La vie du cerveau tant paralyse chez le sujet hypnotis, celui-ci devient l'esclave de toutes les activits inconscientes de sa moelle pinire, que l'hypnotiseur dirige son gr. La personnalit consciente est entirement vanouie, la volont et le discernement sont perdus. Tous les sentiments et les penses sont orients dans le sens dtermin par l'hypnotiseur.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

22

Tel est peu prs aussi l'tat de l'individu faisant partie d'une foule psychologique. Il n'est plus conscient de ses actes. Chez lui, comme chez l'hypnotis, en mme temps que certaines facults sont dtruites, d'autres peuvent tre amenes un degr d'exaltation extrme. Sous l'influence d'une suggestion, il se lancera avec une irrsistible imptuosit vers l'accomplissement de certains actes. Imptuosit plus irrsistible encore dans les foules que chez le sujet hypnotis, parce que la suggestion tant la mme pour tous les individus s'exagre en devenant rciproque. Les individualits qui, dans la foule, possderaient une personnalit assez forte pour rsister la suggestion, sont en nombre trop faible pour lutter contre le courant. Tout au plus elles pourront tenter une diversion par une suggestion diffrente. C'est ainsi, par exemple, qu'un mot heureux, une image voque propos ont parfois dtourn les foules des actes les plus sanguinaires. Donc, vanouissement de la personnalit consciente, prdominance de la personnalit inconsciente, orientation par voie de suggestion et de contagion des sentiments et des ides dans un mme sens, tendance transformer immdiatement en actes les ides suggres, tels sont les principaux caractres de l'individu en foule. Il n'est plus lui-mme, il est devenu un automate que sa volont ne guide plus. Aussi, par le fait seul qu'il fait partie d'une foule organise, l'homme descend de plusieurs degrs sur l'chelle de la civilisation. Isol, c'tait peut-tre un individu cultiv, en foule c'est un barbare, c'est--dire un instinctif. Il a la spontanit, la violence, la frocit, et aussi les enthousiasmes et les hrosmes des tres primitifs. Il tend s'en rapprocher encore par la facilit avec laquelle il se laisse impressionner par des mots, des images qui sur chacun des individus isols composant la foule seraient tout fait sans action et conduire des actes contraires ses intrts les plus vidents et ses habitudes les plus connues. L'individu en foule est un grain de sable au milieu d'autres grains de sable que le vent soulve son gr. Et c'est ainsi qu'on voit des jurys rendre des verdicts que dsapprouverait chaque jur individuellement, des assembles parlementaires adopter des lois et des mesures que rprouverait en particulier chacun des membres qui les composent. Pris sparment, les hommes de la Convention taient des bourgeois clairs, aux habitudes pacifiques. Runis en foule, ils n'hsitaient pas approuver les propositions les plus froces, envoyer la guillotine les individus les Plus manifestement innocents ; et, contrairement tous leurs intrts, renoncer leur inviolabilit et se dcimer euxmmes. Et ce n'est pas seulement par ses actes que l'individu en foule, diffre essentiellement de lui-mme. Avant mme qu'il ait perdu toute indpendance, ses ides et ses sentiments se sont transforms, et la transformation est profonde, au point de changer l'avare en prodigue, le sceptique en croyant, l'honnte homme en criminel, le poltron en hros. La renonciation tous ses privilges que. dans un moment d'enthousiasme,

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

23

la noblesse vota pendant la fameuse nuit du 4 aot 1789, n'et certes jamais t accepte par aucun de ses membres pris isolment. Concluons de ce qui prcde, que la foule est toujours intellectuellement infrieure l'homme isol, mais que, au point de vue des sentiments et des actes que ces sentiments provoquent, elle peut, suivant les circonstances, tre meilleure ou pire. Tout dpend de la faon dont la foule est suggestionne. C'est l ce qu'ont parfaitement mconnu les crivains qui n'ont tudi les foules qu'au point de vue criminel. La foule est souvent criminelle, sans doute, mais souvent aussi elle est hroque. Ce sont surtout les foules qu'on amne se faire tuer pour le triomphe d'une croyance ou d'une ide, qu'on enthousiasme pour la gloire et l'honneur, quon entrane presque sans pain et sans armes comme l'ge des croisades, pour dlivrer de l'infidle le tombeau d'un Dieu, ou comme en 93, pour dfendre le sol de la patrie. Hrosmes un peu inconscients, sans doute, mais c'est avec ces hrosmes-l que se fait l'histoire. S'il ne fallait mettre l'actif des peuples que les grandes actions froidement raisonnes, les annales du monde en enregistreraient bien peu.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

24

Psychologie des foules : dition Flix Alcan, 1905 Premire partie : lme des foules

Chapitre II
Sentiments et moralit des foules

Retour la table des matires 1. Impulsivit, mobilit et irritabilit des foules. La foule est le jouet de toutes les excitations extrieures et en reflte les incessantes variations. Les impulsions auxquelles elle obit sont assez imprieuses pour que l'intrt personnel s'efface. Rien n'est prmdit chez les foules. Action de la race. 2. Suggestibilit et crdulit des foules. Leur obissance aux suggestions. Les images voques dans leur esprit sont prises par elles pour des ralits. Pourquoi ces images sont semblables pour tous les individus qui composent une foule. galisation du savant et de l'imbcile dans une foule. Exemples divers des illusions auxquelles tous les individus d'une foule sont sujets. Impossibilit d'accorder aucune crance au tmoignage des foules. L'unanimit de nombreux tmoins est une des plus mauvaises preuves qu'on puisse invoquer pour tablir un fait. Faible valeur des livres d'histoire. 3. Exagration et simplisme des sentiments des foules. Les foules ne connaissent ni le doute ni l'incertitude et vont toujours aux extrmes. Leurs sentiments sont toujours excessifs 4. Intolrance, autoritarisme et conservatisme des foules. Raisons de ces sentiments. Servilit des foules devant une autorit forte. Les instincts rvolutionnaires momentans des foules ne les empchent pas d'tre extrmement conservatrices. Elles sont d'instinct hostiles aux changements et au progrs. 5. Moralit des foules. La moralit des foules peut, suivant les suggestions, tre beaucoup plus basse ou beaucoup plus haute que celle des individus qui les composent. Explication et exemples. Les foules ont rarement pour guide l'intrt qui est, le plus souvent, le mobile exclusif de l'individu isol. Rle moralisateur des foules.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

25

Aprs avoir indiqu d'une faon trs gnrale les principaux caractres des foules, il nous reste pntrer dans le dtail de ces caractres. On remarquera que, parmi les caractres spciaux des foules, il en est plusieurs, tels que l'impulsivit, l'irritabilit, l'incapacit de raisonner, l'absence de jugement et d'esprit critique, l'exagration des sentiments, et d'autres encore, que l'on observe galement chez les tres appartenant des formes infrieures d'volution, tels que la femme, le sauvage et l'enfant mais c'est l une analogie que je n'indique qu'en passant. Sa dmonstration sortirait du cadre de cet ouvrage. Elle serait inutile, d'ailleurs, pour les personnes au courant de la psychologie des primitifs, et resterait toujours peu convaincante pour celles qui ne la connaissent pas. J'aborde maintenant l'un aprs l'autre les divers caractres que l'on peut observer dans la plupart des foules.

1. Impulsivit, mobilit et irritabilit des foules


Retour la table des matires

La foule, avons-nous dit en tudiant ses caractres fondamentaux, est conduite presque exclusivement par l'inconscient. Ses actes sont beaucoup plus sous l'influence de la moelle pinire que sous celle du cerveau. Elle se rapproche en cela des tres tout fait primitifs. Les actes excuts peuvent tre parfaits quant leur excution, mais, le cerveau ne les dirigeant pas, l'individu agit suivant les hasards des excitations. Une foule est le jouet de toutes les excitations extrieures et en reflte les incessantes variations. Elle est donc esclave des impulsions qu'elle reoit. L'individu isol peut tre soumis aux mmes excitants que l'homme en foule ; mais comme son cerveau lui montre les inconvnients d'y cder, il n'y cde pas. C'est ce qu'on peut physiologiquement exprimer en disant que l'individu isol possde l'aptitude dominer ses rflexes, alors que la foule ne la possde pas. Ces impulsions diverses auxquelles obissent les foules pourront tre, suivant les excitations, gnreuses ou cruelles, hroques ou pusillanimes, mais elles seront toujours tellement imprieuses que l'intrt personnel, l'intrt de la conservation luimme, ne les dominera pas. Les excitants qui peuvent agir sur les foules tant fort varis, et les foules y obissant toujours, celles-ci sont par suite, extrmement mobiles ; et c'est pourquoi nous les voyons passer en un instant de la frocit la plus sanguinaire la gnrosit ou l'hrosme le plus absolu. La foule devient trs aisment bourreau, mais non moins aisment elle devient martyre. C'est de son sein qu'ont coul les torrents de sang exigs par le triomphe de chaque croyance. Il n'est

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

26

pas besoin de remonter aux ges hroques pour voir de quoi, a ce dernier point de vue, les foules sont capables. Elles ne marchandent jamais leur vie dans une meute, et il y a bien peu d'annes qu'un gnral, devenu subitement populaire, et aisment trouv cent mille hommes prts se faire tuer pour sa cause, s'il l'et demand. Rien donc ne saurait tre prmdit chez les foules. Elles peuvent parcourir successivement la gamme des sentiments les plus contraires, mais elles seront toujours sous l'influence des excitations du moment. Elles sont semblables aux feuilles que l'ouragan soulve, disperse en tous sens, puis laisse retomber. En tudiant ailleurs certaines foules rvolutionnaires, nous montrerons quelques exemples de la variabilit de leurs sentiments. Cette mobilit des foules les rend trs difficiles gouverner, surtout lorsqu'une partie des pouvoirs publics est tombe entre leurs mains. Si les ncessits de la vie de chaque jour ne constituaient une sorte de rgulateur invisible des choses, les dmocraties ne pourraient gure durer. Mais, si les foules veulent les choses avec frnsie, elles ne les veulent pas bien longtemps. Elles sont aussi incapables de volont durable que de pense. La foule n'est pas seulement impulsive et mobile. Comme le sauvage, elle n'admet pas que quelque chose puisse s'interposer entre son dsir et la ralisation de ce dsir. Elle le comprend d'autant moins que le nombre lui donne le sentiment d'une puissance irrsistible. Pour l'individu en foule, la notion d'impossibilit disparat. L'individu isol sent bien qu'il ne pourrait lui seul incendier un palais, piller un magasin, et, s'il en est tent, il rsistera aisment sa tentation. Faisant partie d'une foule, il a conscience du pouvoir que lui donne le nombre, et il suffit de lui suggrer des ides de meurtre et de pillage pour qu'il cde immdiatement la tentation. L'obstacle inattendu sera bris avec frnsie. Si l'organisme humain permettait la perptuit de la fureur, on pourrait dire que l'tat normal de la foule contrarie est la fureur. Dans l'irritabilit des foules, dans leur impulsivit et leur mobilit, ainsi que dans tous les sentiments populaires que nous aurons tudier, interviennent toujours les caractres fondamentaux de la race, qui constituent le sol invariable sur lequel germent tous nos sentiments. Toutes les foules sont toujours irritables et impulsives, sans doute, mais avec de grandes variations de degr. La diffrence entre une foule latine et une foule anglo-saxonne est, par exemple, frappante. Les faits les plus rcents de notre histoire jettent une vive lueur sur ce point. Il a suffi, en 1870, de la publication d'un simple tlgramme relatant une insulte suppose faite un ambassadeur pour dterminer une explosion de fureur dont une guerre terrible est immdiatement sortie. Quelques annes plus tard, l'annonce tlgraphique d'un insignifiant chec Langson provoqua une nouvelle explosion qui amena le renversement instantan du gouvernement. Au mme moment, l'chec beaucoup plus grave d'une expdition anglaise devant Kartoum ne produisit en Angleterre qu'une motion trs faible, et aucun ministre ne fut renvers. Les foules sont partout fminines, mais les plus fminines de toutes sont les foules latines. Qui s'appuie sur elles peut monter trs haut

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

27

et trs vite, mais en ctoyant sans cesse la roche Tarpienne et avec la certitude d'en tre prcipit un jour.

2. Suggestibilit et crdulit des foules


Retour la table des matires

Nous avons dit, en dfinissant les foules, qu'un de leurs caractres gnraux est une suggestibilit excessive, et nous avons montr combien, dans toute agglomration humaine, une suggestion est contagieuse ; ce qui explique l'orientation rapide des sentiments dans un sens dtermin. Si neutre qu'on la suppose, la foule se trouve le plus souvent dans cet tat d'attention expectante qui rend la suggestion facile. La premire suggestion formule qui surgit s'impose immdiatement par contagion tous les cerveaux, et aussitt l'orientation s'tablit. Comme chez tous les tres suggestionns, l'ide qui a envahi le cerveau tend se transformer en acte. Qu'il s'agisse d'un palais incendier ou d'un acte de dvouement accomplir, la foule s'y prte avec la mme facilit. Tout dpendra de la nature de l'excitant, et non plus, comme chez l'tre isol, des rapports existant entre l'acte suggr et la somme de raison qui peut tre oppose sa ralisation. Aussi, errant toujours sur les limites de l'inconscience, subissant aisment toutes les suggestions, ayant toute la violence de sentiments propre aux tres qui ne peuvent faire appel aux influences de la raison, dpourvue de tout esprit critique, la foule ne peut qu'tre d'une crdulit excessive. L'invraisemblable n'existe pas pour elle, et il faut bien se le rappeler pour comprendre la facilit avec laquelle se crent et se propagent les lgendes et les rcits les plus invraisemblables 1. La cration des lgendes qui circulent si aisment dans les foules n'est pas dtermine seulement par une crdulit complte. Elle l'est encore par les dformations prodigieuses que subissent les vnements dans l'imagination de gens assembls. L'vnement le plus simple vu par la foule est bientt un vnement transform. Elle pense par images, et l'image voque en voque elle-mme une srie d'autres n'ayant aucun lien logique avec la premire. Nous concevons aisment cet tat en songeant aux bizarres successions d'ides o nous sommes parfois conduits par l'vocation d'un fait quelconque. La raison nous montre ce que dans ces images il y a d'incohrence,
1

Les personnes qui ont assist au sige de Paris ont vu de nombreux exemples de cette crdulit des foules aux choses les plus invraisemblables. Une bougie allume un tage suprieur tait considre aussitt comme un signal fait aux assigeants, bien qu'il ft vident, aprs deux secondes de rflexion, qu'il leur tait absolument impossible d'apercevoir de plusieurs lieues de distance la lueur de cette bougie.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

28

mais la foule ne le voit gure ; et ce que son imagination dformante ajoute l'vnement rel, elle le confondra avec lui. La foule ne spare gure le subjectif de l'objectif. Elle admet comme relles les images voques dans son esprit, et qui le plus souvent n'ont qu'une parent, lointaine avec le fait observ. Les dformations qu'une foule fait subir un vnement quelconque dont elle est tmoin devraient, semble-t-il, tre innombrables et de sens divers, puisque les individus qui la composent sont de tempraments fort diffrents. Mais il n'en est rien. Par suite de la contagion, les dformations sont de mme nature et de mme sens pour tous les individus. La premire dformation perue par un des individus de la collectivit est le noyau de la suggestion contagieuse. Avant d'apparatre sur les murs de Jrusalem tous les croiss, saint Georges ne fut certainement aperu que par un des assistants. Par voie de suggestion et de contagion le miracle signal par un seul fut immdiatement accept par tous. Tel est toujours le mcanisme de ces hallucinations collectives si frquentes dans l'histoire, et qui semblent avoir toutes les caractres classiques de l'authenticit, puisqu'il s'agit de phnomnes constats par des milliers de personnes. Il ne faudrait pas, pour combattre ce qui prcde, faire intervenir la qualit mentale des individus dont se compose la foule. Cette qualit est sans importance. Du moment qu'ils sont en foule, l'ignorant et le savant sont galement incapables d'observation. La thse peut sembler paradoxale. Pour la dmontrer fond, il faudrait reprendre un grand nombre de faits historiques, et plusieurs volumes n'y suffiraient pas. Ne voulant pas cependant laisser le lecteur sous limpression d'assertions sans preuves, je vais lui donner quelques exemples pris au hasard parmi les monceaux de ceux que l'on pourrait citer. Le fait suivant est un des plus typiques, parce qu'il est choisi parmi des hallucinations collectives svissant sur une foule o se trouvaient des individus de toutes sortes, les plus ignorants comme les plus instruits. Il est rapport incidemment par le lieutenant de vaisseau Julien Flix dans son livre sur les courants de la mer, et a t autrefois reproduit dans la Revue Scientifique. La frgate la Belle-Poule croisait en mer pour retrouver la corvette le Berceau dont elle avait t spare par un violent orage. On tait en plein jour et en plein soleil. Tout coup la vigie signale une embarcation dsempare. L'quipage dirige ses regards vers le point signal, et tout le monde, officiers et matelots, aperoit nettement un radeau charg d'hommes remorqu par des embarcations sur lesquelles flottaient des signaux de dtresse. Ce. n'tait pourtant qu'une hallucination collective. L'amiral Desfosss fit armer une embarcation pour voler au secours des naufrags. En approchant, les matelots et les officiers qui la montaient voyaient des masses d'hommes s'agiter, tendre les mains, et entendaient le bruit sourd et confus d'un grand

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

29

nombre de voix . Quand l'embarcation fut arrive, on se trouva simplement devant quelques branches d'arbres couvertes de feuilles arraches la cte voisine. Devant une vidence aussi palpable, lhallucination s'vanouit. Dans cet exemple on voit se drouler bien clairement le mcanisme de l'hallucination collective tel que nous l'avons expliqu. D'un ct, une foule en tat d'attention expectante ; de l'autre, une suggestion faite par la vigie signalant un btiment dsempar en mer, suggestion qui, par voie de contagion, fut accepte par tous les assistants, officiers ou matelots. Il n'est pas besoin qu'une, foule soit nombreuse pour que la facult de voir correctement ce qui se passe devant elle soit dtruite, et les faits rels remplacs par des hallucinations sans parent avec eux. Ds que quelques individus sont runis, ils constituent une foule, et, alors mme qu'ils seraient des savants distingus, ils prennent tous les caractres des foules pour ce qui est en dehors de leur spcialit. La facult d'observation et l'esprit critique possds par chacun d'eux s'vanouissent aussitt. Un psychologue ingnieux, M. Davey, nous en fournit un bien curieux exemple, rcemment rapport par les Annales des Sciences psychiques, et qui mrite d'tre relat ici. M. Davey ayant convoqu une runion d'observateurs distingus, parmi lesquels un des premiers savants de l'Angleterre, M. Wallace, excuta devant eux, et aprs leur avoir laiss examiner les objets et poser des cachets o ils voulaient, tous les phnomnes classiques des spirites : matrialisation des esprits, criture sur des ardoises, etc. Ayant ensuite obtenu de ces observateurs distingus des rapports crits affirmant que les phnomnes observs n'avaient pu tre obtenus que par des moyens surnaturels, il leur rvla qu'ils taient le rsultat de supercheries trs simples. Le plus tonnant de l'investigation de M. Davey, crit l'auteur de la relation, n'est pas la merveille des tours en eux-mmes, mais l'extrme faiblesse des rapports qu'en ont faits les tmoins non initis. Donc dit-il, les tmoins peuvent faire de nombreux et positifs rcits qui sont compltement errons, mais dont le rsultat est que, si l'on accepte leurs descriptions comme exactes, les phnomnes qu'ils dcrivent sont inexplicables par la supercherie. Les mthodes inventes par M. Davey taient si simples qu'on est tonn qu'il ait eu la hardiesse de les employer ; mais il avait un tel pouvoir sur l'esprit de la foule qu'il pouvait lui persuader qu'elle voyait ce qu'elle ne voyait pas. C'est toujours le pouvoir de l'hypnotiseur sur l'hypnotis. Mais quant on voit ce pouvoir s'exercer sur des esprits suprieurs, pralablement mis en dfiance pourtant, on conoit quel point il est facile d'illusionner les foules ordinaires. Les exemples analogues sont innombrables. Au moment o j'cris ces lignes, les journaux sont remplis par l'histoire de deux petites filles noyes retires de la Seine. Ces enfants furent d'abord reconnues de la faon la plus catgorique par une douzaine de tmoins. Toutes les affirmations taient si concordantes qu'il n'tait rest aucun doute dans l'esprit du juge d'instruction. Il fit tablir l'acte de dcs. Mais au moment o on allait procder l'inhumation, le hasard fit dcouvrir que les victimes supposes taient parfaitement vivantes et n'avaient d'ailleurs qu'une trs lointaine ressemblance avec les petites noyes. Comme dans plusieurs des exemples prcdemment

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

30

cits l'affirmation du premier tmoin, victime d'une illusion avait suffi suggestionner tous les autres. Dans les cas semblables, le point de dpart de la suggestion est toujours l'illusion produite chez un individu par des rminiscences plus ou moins vagues, puis la contagion par voie d'affirmation de cette illusion primitive. Si le premier observateur est trs impressionnable, il suffira souvent que le, cadavre qu'il croit reconnatre prsente en dehors de toute ressemblance relle quelque particularit, une cicatrice ou un dtail de toilette, qui puisse voquer l'ide d'une, autre personne. L'ide voque peut alors devenir le noyau dune sorte de cristallisation qui envahit le champ de l'entendement et paralyse toute facult critique. Ce que l'observateur voit alors, ce n'est plus l'objet lui-mme, mais l'image voque dans son esprit. Ainsi s'expliquent les reconnaissances errones de cadavres d'enfants par leur propre mre, tel que le cas suivant, dj ancien, mais qui a t rappel rcemment par les journaux, et o l'on voit se manifester prcisment les deux ordres de suggestion dont je viens d'indiquer le mcanisme. L'enfant fut reconnu par un autre enfant qui se trompait. La srie des reconnaissances inexactes se droula alors. Et l'on vit une chose trs extraordinaire. Le lendemain du jour o un colier l'avait reconnu, une femme s'cria : Ah ! mon Dieu, c'est mon enfant. On l'introduit prs du cadavre, elle examine les effets, constate une cicatrice au front. C'est bien, dit-elle, mon pauvre fils, perdu depuis juillet dernier. On me l'aura vol et on me l'a tu ! La femme tait concierge rue du Four et se nommait Chavandret. On fit venir son beau-frre qui, sans hsitation, dit : Voil le petit Philibert. Plusieurs habitants de la rue reconnurent Philibert Chavandret dans l'enfant de la Villette, sans compter son propre matre d'cole pour qui la mdaille tait un indice. Eh bien ! les voisins, le beau-frre, le matre d'cole et la mre se trompaient. Six semaines plus tard, l'identit de l'enfant fut tablie. C'tait un enfant de Bordeaux, tu Bordeaux et, par les messageries, apport Paris 1. On remarque que ces reconnaissances se font gnralement par des femmes et des enfants, c'est--dire prcisment par les tres les plus impressionnables. Elles nous montrent, du mme coup, ce que peuvent valoir en justice de tels tmoignages. En ce qui concerne les enfants, notamment, leurs affirmations ne devraient jamais tre invoques. Les magistrats rptent comme un lieu commun qu' cet ge on ne ment pas. Avec une culture psychologique un peu moins sommaire ils sauraient qu' cet
1

clair du 21 avril 1895.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

31

ge, au contraire, on ment presque toujours. Le mensonge, sans doute, est innocent, mais n'en constitue pas moins un mensonge. Mieux vaudrait dcider pile ou face la condamnation d'un accus que de la dcider, comme on l'a fait tant de fois, d'aprs le tmoignage d'un enfant. Pour en revenir aux observations faites par les foules, nous conclurons que les observations collectives sont les plus errones de toutes et que le plus souvent elles reprsentent la simple illusion d'un individu qui, par voie de contagion, a suggestionn les autres. On pourrait multiplier linfini les faits prouvant quil faut avoir la plus profonde dfiance du tmoignage des foules. Des milliers d'hommes ont assist la clbre charge de cavalerie de la bataille de Sedan, et pourtant il est impossible, en prsence des tmoignages visuels les plus contradictoires, de savoir par qui elle fut commande. Dans un livre rcent, le gnral anglais Wolseley a prouv que lon avait commis jusqu'ici les plus graves erreurs sur les faits les plus considrables de la bataille de Waterloo, faits que des centaines de tmoins avaient cependant attests .
1

De tels faits nous montrent ce que valent les tmoignages des foules. Les traits de logique font rentrer l'unanimit de nombreux tmoins dans la catgorie des preuves les plus solides qu'on puisse invoquer pour prouver l'exactitude d'un fait. Mais ce que nous savons de la psychologie des foules montre que les traits de logique sont refaire entirement sur ce point. Les vnements les plus douteux sont certainement ceux qui ont t observs par le plus grand nombre de personnes. Dire qu'an fait a t simultanment constat par des milliers de tmoins, c'est dire le plus souvent que le fait rel est fort diffrent du rcit adopt. Il dcoule clairement de ce qui prcde qu'il faut considrer comme des ouvrages d'imagination pure les livres d'histoire. Ce sont des rcits fantaisistes de faits mal observs, accompagns d'explications faites aprs coup. Gcher du pltre est faire oeuvre bien plus utile que de perdre son temps crire de tels livres. Si le pass ne nous avait pas lgu ses oeuvres littraires, artistiques et monumentales, nous ne saurions absolument rien de rel sur ce pass. Connaissons-nous un seul mot de vrai concernant la vie des grands hommes qui ont jou les rles prpondrants dans l'humanit, tels que Hercule, Bouddha, Jsus ou Mahomet ? Trs probablement non. Au fond d'ailleurs, leur vie relle nous importe fort peu. Ce que nous avons intrt connatre ce sont les grands hommes tels que la lgende populaire les a fabriqus. Ce sont

Savons-nous, pour une seule bataille, comment elle s'est passe exactement ? J'en doute fort. Nous savons quels furent les vainqueurs et les vaincus, mais probablement rien de plus. Ce que M. d'Harcourt, acteur et tmoin, rapporte de la bataille de Solfrino peut s'appliquer toutes les batailles : Les gnraux (renseigns naturellement par des centaines de tmoignages) transmettent leurs rapports officiels ; les officiers chargs de porter les ordres modifient ces documents et rdigent le projet dfinitif ; le chef d'tat-major le conteste et le refait sur nouveaux frais. On le porte au Marchal, il scrie : Vous vous trompez absolument ! et il substitue une nouvelle rdaction. il ne reste presque rien du rapport primitif. M. dHarcourt relate ce fait comme une preuve de limpossibilit o lon est dtablir la vrit sur lvnement le plus saisissant , le mieux observ.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

32

les hros lgendaires, et pas du tout les hros rels, qui ont impressionn l'me des foules. Malheureusement les lgendes - alors mme qu'elles sont fixes par les livres n'ont elles-mmes aucune consistance. L'imagination des foules les transforme sans cesse suivant les temps, et surtout suivant les races. il y a loin du Jhovah sanguinaire de la Bible au Dieu d'amour de sainte Thrse, et le Bouddha ador en Chine n'a plus aucuns traits communs avec celui qui est vnr dans l'Inde. Il n'est mme pas besoin que les sicles aient pass sur les hros pour que leur lgende soit transforme par l'imagination des foules. La transformation se fait parfois en quelques annes. Nous avons vu de nos jours la lgende de l'un des plus grands hros de l'histoire se modifier plusieurs fois en moins de cinquante ans. Sous les Bourbons, Napolon devint une sorte de personnage idyllique philanthrope et libral, ami des humbles, qui, au dire des potes, devaient conserver son souvenir sous le chaume pendant bien longtemps. Trente ans aprs, le hros dbonnaire tait devenu un despote sanguinaire qui, aprs avoir usurp le pouvoir et la libert, fit prir trois millions d'hommes uniquement pour satisfaire son ambition. De nos jours, nous assistons une nouvelle transformation de la lgende. Quand quelques dizaines de sicles auront pass sur elle, les savants de l'avenir, en prsence de ces rcits contradictoires, douteront peut-tre, de l'existence du hros, comme ils doutent parfois de celle de Bouddha, et ne verront en lui que quelque mythe solaire ou un dveloppement de la, lgende d'Hercule. Ils se consoleront aisment sans doute de cette incertitudes, car, mieux initis qu'aujourd'hui la connaissance de la psychologie des foules, ils sauront que l'histoire ne peut gure terniser que des mythes.

3. Exagration et simplisme des sentiments


Retour la table des matires

Quels que soient les sentiments, bons ou mauvais, manifests par une foule, ils prsentent ce double caractre d'tre trs simples et trs exagrs. Sur ce point, comme sur tant d'autres, l'individu en foule se rapproche des tres primitifs. Inaccessible aux nuances, il voit les choses en bloc et ne connat pas les transitions. Dans la foule, l'exagration des sentiments est fortifie par ce fait, qu'un sentiment manifest se propageant trs vite par voie de suggestion et de contagion, l'approbation vidente dont il est l'objet accrot considrablement sa force. La simplicit et l'exagration des sentiments des foules font que ces dernires ne connaissent ni le doute ni l'incertitude. Comme les femmes, elles vont tout de suite aux extrmes. Le soupon nonc se transforme aussitt en vidence indiscutable. Un commencement d'antipathie ou de dsapprobation, qui, chez l'individu isol, ne s'accentuerait pas, devient aussitt haine froce chez l'individu en foule.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

33

La violence des sentiments des foules est encore exagre, dans les foules htrognes surtout, par l'absence de responsabilit. La certitude de l'impunit, certitude d'autant plus forte que la foule est plus nombreuse et la notion d'une puissance momentane considrable due au nombre, rendent possibles la collectivit des sentiments et des actes impossibles l'individu isol. Dans les foules, l'imbcile, l'ignorant et l'envieux sont librs du sentiment de, leur nullit et de leur impuissance, que remplace la notion d'une force brutale, passagre, mais immense. L'exagration, chez les foules, porte malheureusement souvent sur de mauvais sentiments, reliquat atavique des instincts de l'homme primitif, que la crainte du chtiment oblige l'individu isol et responsable refrner. C'est ce qui fait que les foules sont si facilement conduites aux pires excs. Ce n'est pas cependant que, suggestionnes habilement, les foules ne soient capables d'hrosme, de dvouement et de vertus trs hautes. Elles en sont mme plus capables que l'individu isol. Nous aurons bientt occasion de revenir sur ce point en tudiant la moralit des foules. Exagre dans ses sentiments, la foule n'est impressionne que par des sentiments excessifs. L'orateur qui veut la sduire doit abuser des affirmations violentes. Exagrer, affirmer, rpter, et ne jamais tenter de rien dmontrer par un raisonnement, sont des procds d'argumentation bien connus des orateurs des runions populaires. La foule veut encore la mme exagration dans les sentiments de ses hros. Leurs qualits et leurs vertus apparentes doivent toujours tre amplifies. On a trs justement remarqu qu'au thtre la foule exige du hros de la pice des qualits de courage, de moralit, de vertu qui ne sont jamais pratiques dans la vie. On a parl avec raison de l'optique spciale du thtre. Il en existe une, sans doute, mais ses rgles n'ont le plus souvent rien faire avec le bon sens et la logique. L'art de parler aux foules est d'ordre infrieur sans doute, mais exige des aptitudes toutes spciales. Il est souvent impossible de s'expliquer la lecture le succs de certaines pices. Les directeurs des thtres, quand ils les reoivent, sont eux-mmes le plus souvent trs incertains de la russite, parce que, pour juger, il faudrait qu'ils pussent se transformer en foule 1. Ici encore, si nous pouvions entrer dans les dveloppements, nous montrerions l'influence prpondrante de la race. La pice de
1

C'est ce qui permet de comprendre pourquoi il arrive parfois que des pices refuses par tous les directeurs de thtre obtiennent de prodigieux succs lorsque, par hasard, elles sont joues. On sait le succs de la pice de M. Coppe, Pour la couronne, refuse pendant dix ans par les directeurs des premiers thtres, malgr le nom de son auteur. La marraine de Charley, refuse par tous les thtres et finalement monte aux frais d'un agent de change, a eu deux cents reprsentations en France et plus de mille en Angleterre. Sans l'explication donne plus haut sur l'impossibilit o se trouvent les directeurs de thtre de pouvoir se substituer mentalement la foule, de telles aberrations de jugement de la part d'individus comptents et trs intresss ne pas commettre d'aussi lourdes erreurs seraient inexplicables. C'est un sujet que je ne puis dvelopper ici et qui mriterait d'tre tudi longuement.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

34

thtre qui enthousiasme la foule dans un pays n'a parfois aucun succs dans un autre ou n'a qu'un succs d'estime et de convention, parce qu'elle ne met pas en jeu les ressorts capables de soulever son nouveau public. Je n'ai pas besoin d'ajouter que l'exagration des foules ne porte que sur les sentiments, et en aucune faon sur l'intelligence, J'ai dj fait voir que, par le fait seul que l'individu est en foule, son niveau intellectuel baisse immdiatement et considrablement. C'est ce que M. Tarde a galement constat dans ses recherches sur les crimes des foules. Ce n'est donc que dans l'ordre du sentiment que les foules peuvent monter trs haut ou descendre au contraire trs bas.

4. - Intolrance, autoritarisme et conservatisme des foules


Retour la table des matires

Les foules ne connaissant que les sentiments simples et extrmes ; les opinions, ides et croyances qui leur sont suggres sont acceptes ou rejetes par elles en bloc, et considres comme des vrits absolues ou des erreurs non moins absolues. Il en est toujours ainsi des croyances dtermines par voie de suggestion, au lieu d'avoir t engendres par voie de raisonnement. Chacun sait combien les croyances religieuses sont intolrantes et quel empire despotique elles exercent sur les mes. N'ayant aucun doute sur ce qui est vrit ou erreur et ayant d'autre, part la notion claire de sa force, la foule est aussi autoritaire quintolrante. L'individu peut supporter la contradiction et la discussion, la foule ne les supportent jamais. Dans les runions publiques, la plus lgre contradiction de la part d'un orateur est immdiatement accueillie par des hurlements de fureur et de violentes invectives, bientt suivis de voies de fait et d'expulsion pour peu que l'orateur insiste. Sans la prsence inquitante des agents de l'autorit, le contradicteur serait mme frquemment massacr. L'autoritarisme et l'intolrance sont gnraux chez toutes les catgories de foules, mais ils s'y prsentent des degrs forts divers ; et ici encore reparat la notion fondamentale de la race, dominatrice de tous les sentiments et de toutes les penses des hommes. C'est surtout chez les foules latines que l'autoritarisme et l'intolrance sont dvelopps un haut degr. Ils le sont au point d'avoir dtruit entirement ce sentiment de l'indpendance individuelle si puissant chez l'Anglo-Saxon. Les foules latines ne sont sensibles qu' l'indpendance collective de la secte laquelle elles appartiennent, et la caractristique de cette indpendance est le besoin d'asservir immdiatement et violemment leurs croyances tous les dissidents. Chez les peuples latins, les Jacobins de tous les ges, depuis ceux de l'inquisition, n'ont jamais pu s'lever une autre conception de la libert.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

35

L'autoritarisme et l'intolrance sont pour les foules des sentiments trs clairs, qu'elles conoivent aisment et qu'elles acceptent aussi facilement qu'elles les pratiquent, ds qu'on les leur impose. Les foules respectent docilement la force et sont mdiocrement impressionnes par la bont, qui n'est gure pour elles qu'une forme de la faiblesse. Leurs sympathies n'ont jamais t aux matres dbonnaires, mais aux tyrans qui les ont vigoureusement crases. C'est toujours ces derniers qu'elles dressent les plus hautes statues. Si elles foulent volontiers aux pieds le despote renvers, c'est parce qu'ayant perdu sa force, il rentre dans cette catgorie des faibles qu'on mprise parce qu'on ne les craint pas. Le type du hros cher aux foules aura toujours la structure d'un Csar. Son panache les sduit, son autorit leur impose et son sabre leur fait peur. Toujours prte se soulever contre une autorit faible, la foule se courbe avec servilit devant une autorit forte. Si la force de l'autorit est intermittente, la foule, obissant toujours ses sentiments extrmes, passe alternativement de l'anarchie la servitude, et de la servitude l'anarchie. Ce serait d'ailleurs bien mconnatre la psychologie des foules que de croire, la prdominance de leurs instincts rvolutionnaires. Leurs violences seules nous illusionnent sur ce point. Leurs explosions de rvolte et de destruction sont toujours trs phmres. Les foules sont trop rgies par l'inconscient, et trop soumises par consquent linfluence dhrdits sculaires, pour n'tre pas extrmement conservatrices Abandonnes elles-mmes, elles sont bientt lasses de leurs dsordres et se dirigent d'instinct vers la servitude. Ce furent les plus fiers et les plus intraitables des Jacobins qui acclamrent le plus nergiquement Bonaparte, quand il supprima toutes les liberts et fit durement sentir sa main de fer. Il est difficile de comprendre l'histoire, celle des rvolutions populaires surtout, quand on ne se rend pas bien compte des instincts profondment conservateurs des foules. Elles veulent bien changer les noms de leurs institutions, et elles accomplissent parfois mme de violentes rvolutions pour obtenir ces changements ; mais le fond de ces institutions est trop l'expression des besoins hrditaires de la race pour qu'elles n'y reviennent pas toujours. Leur mobilit incessante ne porte que sur les choses tout fait superficielles. En fait, elles ont des instincts conservateurs aussi irrductibles que ceux de tous les primitifs. Leur respect ftichiste pour les traditions est absolu, leur horreur inconsciente de toutes les nouveauts capables de changer leurs conditions relles d'existence, est tout fait profonde. Si les dmocraties eussent possd le pouvoir qu'elles ont aujourd'hui l'poque o furent invents les mtiers mcaniques, la vapeur et les chemins de fer, la ralisation de ces inventions et t impossible, ou ne l'et t qu'au prix de rvolutions et de massacres rpts. Il est heureux, pour les progrs de la civilisation, que la puissance des foules n'ait commenc natre que lorsque les grandes dcouvertes de la science et de l'industrie taient dj accomplies.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

36

5. Moralit des foules


Retour la table des matires

Si nous prenons le mot de moralit dans le sens de respect constant de certaines conventions sociales et de rpression permanente des impulsions gostes, il est bien vident que les foules sont trop impulsives et trop mobiles pour tre susceptibles de moralit. Mais si, dans le terme de moralit, nous faisons entrer l'apparition momentane de certaines qualits telles que labngation, le dvouement, le dsintressement, le sacrifice de soi-mme, le besoin d'quit, nous pouvons dire que les foules sont au contraire parfois susceptibles d'une moralit trs haute. Les rares psychologues qui ont tudi les foules ne les ont envisages qu'au point de vue de leurs actes criminels ; et, voyant quel point ces actes sont frquents, ils les ont considres comme ayant un niveau moral trs bas. Sans doute il en est souvent ainsi : mais pourquoi ? Simplement, parce que les instincts de frocit destructive sont des rsidus des ges primitifs qui dorment au fond de chacun de nous. Dans la vie de l'individu isol, il lui serait dangereux de les satisfaire, alors que son absorption dans une foule irresponsable, et o par consquent l'impunit est assure, lui donne toute libert pour les suivre. Ne pouvant exercer habituellement ces instincts destructifs sur nos semblables, nous nous bornons les exercer sur les animaux. C'est d'une mme source que drivent la passion si gnrale pour la chasse et les actes de frocit des foules. La foule qui charpe lentement une victime sans dfense fait preuve d'une frocit trs lche ; mais, pour le philosophe, cette frocit est bien proche parente de celle des chasseurs qui se runissent par douzaines pour avoir le plaisir dassister la poursuite et l'ventrement d'un malheureux cerf par leurs chiens. Si la foule est capable de meurtre, d'incendie et de toutes sortes de crimes, elle est galement capable d'actes de dvouement, de sacrifice et de dsintressement trs levs, beaucoup plus levs mme que ceux dont est capable l'individu isol. C'est surtout sur l'individu en foule qu'on agit, et souvent jusqu' obtenir le sacrifice de la vie, en invoquant des sentiments de gloire, d'honneur, de religion et de patrie. L'histoire fourmille d'exemples analogues ceux des croisades et des volontaires de 93. Seules les collectivits sont capables de grands dsintressements et de grands dvouements. Que de foules se sont fait hroquement massacrer pour des croyances, des ides et des mots qu'elles comprenaient peine. Les foules qui font des grves les font bien plus pour obir un mot d'ordre que pour obtenir une augmentation du maigre salaire dont elles se contentent. L'intrt personnel est bien rarement un mobile puissant chez

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

37

les foules, alors qu'il est le mobile peu prs exclusif de l'individu isol. Ce n'est certes pas lintrt qui a guid les foules dans tant de guerres, incomprhensibles le plus souvent pour leur intelligence, et o elles se sont laiss aussi facilement massacrer que les alouettes hypnotises par le miroir que manuvre le chasseur. Mme pour les parfaits gredins, il arrive fort souvent que le fait seul d'tre runis en foule leur donne momentanment des principes de moralit trs stricts. Taine fait remarquer que les massacreurs de septembre venaient dposer sur la table des comits les portefeuilles et les bijoux qu'ils trouvaient sur leurs victimes, et qu'ils eussent pu aisment drober. La foule hurlante, grouillante et misrable qui envahit les Tuileries pendant la Rvolution de 1848, ne s'empara d'aucun des objets qui l'blouirent et dont un seul et reprsent du pain pour bien des jours. Cette moralisation de l'individu par la foule n'est certes pas une rgle constante, mais c'est une rgle qui s'observe frquemment. Elle s'observe mme dans des circonstances beaucoup moins graves que celles que je viens de citer. J'ai dj dit qu'au thtre la foule veut chez le hros de la pice des vertus exagres, et il est d'une observation banale qu'une assistance, mme compose d'lments infrieurs, se montre gnralement trs prude. Le viveur professionnel, le souteneur, le voyou gouailleur murmurent souvent devant une scne un peu risque ou un propos lger, fort anodins pourtant auprs de leurs conversations habituelles. Donc, si les foules se livrent souvent de bas instincts, elles donnent aussi parfois l'exemple d'actes de moralit levs. Si le dsintressement, la rsignation, le dvouement absolu un idal chimrique ou rel sont des vertus morales, on peut dire que les foules possdent souvent ces vertus-l un degr que les plus sages des philosophes ont rarement atteint. Elles les pratiquent sans doute avec inconscience, mais qu'importe. Ne nous plaignons pas trop que les foules soient guides surtout par l'inconscient., et ne raisonnent gure. Si elles avaient raisonn quelquefois et consult leurs intrts immdiats, aucune civilisation ne se ft dveloppe peut-tre la surface de notre plante, et l'humanit n'aurait pas eu d'histoire.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

38

Psychologie des foules : dition Flix Alcan, 1905 Premire partie : lme des foules

Chapitre III
Ides, raisonnements et imagination des foules

Retour la table des matires 1. Les ides des foules. Les ides fondamentales et les ides accessoires. Comment peuvent subsister simultanment des ides contradictoires. Transformations que doivent subir les ides suprieures pour tre accessibles aux foules. Le rle social des ides est indpendant de la part de vrit qu'elles peuvent contenir. 2. Les raisonnements des foules. Les foules ne sont pas influenables par des raisonnements. Les raisonnements des foules sont toujours d'ordre trs infrieur. Les ides qu'elles associent n'ont que des apparences d'analogie ou de succession. 3. L'imagination des foules. puissance de l'imagination des foules. Elles pensent par images, et ces images se succdent sans aucun lien. Les foules sont frappes surtout par le ct merveilleux des choses. Le merveilleux et le lgendaire sont les vrais supports des civilisations. L'imagination populaire a toujours t la base de la puissance des hommes d'tat. Comment se prsentent les faits capables de frapper l'imagination des foules.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

39

1. Les ides des foules


Retour la table des matires

tudiant dans notre prcdent ouvrage le rle des ides dans l'volution des peuples, nous avons montr que chaque civilisation drive d'un petit membre d'ides fondamentales fort rarement renouveles. Nous avons expos comment ces ides s'tablissent dans l'me des foules ; avec quelle difficult elles y pntrent, et la puissance qu'elles possdent quand elles y ont pntr. Nous avons vu enfin comment les grandes perturbations historiques drivent le plus souvent des changements de ces ides fondamentales. Ayant suffisamment trait ce sujet, je n'y reviendrai pas maintenant et me bornerai dire quelques mots des ides qui sont accessibles aux foules et sous quelles formes celles-ci les conoivent. On peut les diviser en deux classes. Dans l'une nous placerons les ides accidentelles et passagres cres sous des influences du moment : l'engouement pour un individu ou une doctrine par exemple. Dans l'autre, les ides fondamentales auxquelles le milieu, l'hrdit, l'opinion donnent une stabilit trs grande : telles les croyances religieuses jadis, les ides dmocratiques et sociales aujourd'hui. Les ides fondamentales pourraient tre figures par la masse des eaux d'un fleuve droulant lentement son cours ; les ides passagres par les petites vagues, toujours changeantes, qui agitent sa surface, et qui, bien que sans importance relle, sont plus visibles que la marche du fleuve lui-mme. De nos jours, les grandes ides fondamentales dont ont vcu nos pres sont de plus en plus chancelantes. Elles ont perdu toute solidit, et, du mme coup, les institutions qui reposaient sur elles se sont trouves profondment branles. Il se forme journellement beaucoup de ces petites ides transitoires dont je parlais l'instant ; mais trs peu d'entre elles paraissent visiblement grandir et devoir acqurir une influence prpondrante. Quelles que soient les ides suggres aux foules, elles ne peuvent devenir dominantes qu' la condition de revtir une forme trs absolue, et trs simple. Elles se prsentent alors sous l'aspect d'images, et ne sont accessibles aux masses que sous cette forme. Ces ides-images ne sont rattaches entre elles par aucun lien logique d'analogie ou de succession, et peuvent se substituer l'une l'autre comme les verres de la lanterne magique que l'oprateur retire de la bote o ils taient superposs. Et c'est pourquoi on peut voir dans les foules se maintenir cte cte les ides les plus contradictoires. Suivant les hasards du moment, la foule sera place sous l'influence

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

40

de l'une des ides diverses emmagasines dans son entendement, et pourra par consquent commettre les actes les plus dissemblables. Son absence complte d'esprit critique ne lui permet pas d'en percevoir les contradictions. Ce n'est pas l un phnomne spcial aux foules ; on l'observe chez beaucoup d'individus isols, non seulement parmi les tres primitifs, mais chez tous ceux qui par un ct quelconque de leur esprit, les sectateurs d'une foi religieuse intense par exemple, se rapprochent des primitifs. Je l'ai observ un degr curieux chez des Hindous lettrs, levs dans nos universits europennes, et ayant obtenu tous les diplmes. Sur leur fonds immuable d'ides religieuses ou sociales hrditaires s'tait superpos, sans nullement les altrer, un fonds d'ides occidentales sans parent avec les premires. Suivant les hasards du moment, les unes ou les autres apparaissaient avec leur cortge spcial d'actes ou de discours, et le mme individu prsentait ainsi les contradictions les plus flagrantes. Contradictions, d'ailleurs, plus apparentes que relles, car les ides hrditaires seules sont assez puissantes chez l'individu isol pour devenir des mobiles de conduite. C'est seulement lorsque, par des croisements, l'homme se trouve entre les impulsions d'hrdits diffrentes, que les actes peuvent tre rellement d'un moment l'autre tout fait contradictoires. Il serait inutile d'insister ici sur ces phnomnes, bien que leur importance psychologique soit capitale. Je considre qu'il faut au moins dix ans de voyages et d'observations pour arriver les comprendre. Les ides n'tant accessibles aux foules qu'aprs avoir revtu une forme trs simple, doivent, pour devenir populaires, subir souvent les plus compltes transformations. C'est surtout quand il s'agit d'ides philosophiques ou scientifiques un peu leves, qu'on peut constater la profondeur des modifications qui leur sont ncessaires pour descendre de couche en couche jusqu'au niveau des foules. Ces modifications dpendent des catgories des foules ou de la race laquelle ces foules appartiennent ; mais elles sont toujours amoindrissantes et simplifiantes. Et c'est pourquoi, au point de, vue social, il n'y a gure, en ralit, de hirarchie des ides, c'est--dire d'ides plus ou moins leves. Par le fait seul qu'une ide arrive aux foules et peut agir, si grande ou si vraie qu'elle ait t son origine, elle est dpouille de presque tout ce qui faisait son lvation et sa grandeur. D'ailleurs, au point de vue social, la valeur hirarchique d'une ide est sans importance. Ce qu'il faut considrer, ce sont les effets qu'elle produit. Les ides chrtiennes du moyen ge, les ides dmocratiques du sicle dernier, les ides sociales d'aujourd'hui, ne sont pas certes trs leves. On ne peut philosophiquement les considrer que comme d'assez pauvres erreurs ; et cependant leur rle a t et sera immense, et elles compteront longtemps parmi les plus essentiels facteurs de la conduite des tats. Alors mme que l'ide a subi les transformations qui la rendent accessible aux foules, elle n'agit que lorsque, par des procds divers qui seront tudis ailleurs, elle a pntr dans l'inconscient et est devenue un sentiment, ce qui est toujours fort long.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

41

Il ne faut pas croire, en effet, que c'est simplement parce que la justesse d'une ide est dmontre qu'elle peut produire ses effets, mme chez les esprits cultivs. On s'en rend vite compte en voyant combien la dmonstration la plus claire a peu d'influence sur la majorit des hommes. L'vidence, si elle est clatante, pourra tre reconnue par un auditeur instruit ; mais ce nouveau converti sera vite ramen par son inconscient ses conceptions primitives. Revoyez-le au bout de quelques jours, et il vous servira de nouveau ses anciens arguments, exactement dans les mmes termes. Il est, en effet, sous l'influence d'ides antrieures devenues des sentiments ; et ce sont celles-l seules qui agissent sur les mobiles profonds de nos actes et de nos discours. Il ne saurait en tre autrement pour les foules. Mais lorsque, par des procds divers, une ide a fini par pntrer dans l'me des foules, elle possde une puissance irrsistible et droule toute une srie d'effets qu'il faut subir. Les ides philosophiques qui aboutirent la Rvolution franaise mirent prs d'un sicle s'implanter dans l'me des foules. On sait leur irrsistible force quand elles y furent tablies. L'lan d'un peuple entier vers la conqute de l'galit sociale, vers la ralisation de droits abstraits et de liberts idales, fit chanceler tous les trnes et bouleversa profondment le monde occidental. Pendant vingt ans les peuples se prcipitrent les uns sur les autres, et l'Europe connut des hcatombes qui eussent effray Gengiskhan et Tamerlan. Jamais le monde ne vit un tel degr ce que peut produire le dchanement d'une ide. Il leur faut bien longtemps, aux ides, pour s'tablir dans l'me des foules, mais il ne leur faut pas moins de temps pour en sortir. Aussi les foules sont-elles toujours, au point de vue des ides, en retard de plusieurs gnrations sur les savants et les philosophes. Tous les hommes d'tat savent bien aujourd'hui ce que contiennent d'erron les ides fondamentales que je citais l'instant, mais comme leur influence est trs puissante encore, ils sont obligs de gouverner suivant des principes la vrit desquels ils ne croient plus.

2. Les raisonnements des foules


Retour la table des matires

On ne peut dire d'une faon tout fait absolue que les foules ne raisonnent pas et ne sont pas influenables par des raisonnements. Mais les arguments quelles emploient et ceux qui peuvent agir sur elles sont, au point de vue logique, d'un ordre tellement infrieur que c'est seulement par voie d'analogie qu'on peut les qualifier de raisonnements.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

42

Les raisonnements infrieurs des foules sont, comme les raisonnements levs, bass sur des associations ; mais les ides associes par les foules n'ont entre elles que des liens apparents d'analogie ou de succession. Elles s'enchanent comme celles de l'Esquimau qui, sachant par exprience que la glace, corps transparent, fond dans la bouche, en conclut que le verre, corps galement transparent, doit fondre aussi dans la bouche ; ou celles du sauvage qui se figure qu'en mangeant le cur d'un ennemi courageux, il acquiert sa bravoure ; ou encore de l'ouvrier qui, ayant t exploit par un patron, en conclut immdiatement que tous les patrons sont des exploiteurs. Association de choses dissemblables, n'ayant entre elles que des rapports apparents, et gnralisation immdiate de cas particuliers, telles sont les caractristiques des raisonnements des foules. Ce sont des raisonnements de cet ordre que leur prsentent toujours ceux qui savent les manier ; ce sont les seuls qui peuvent les influencer. Une chane de raisonnements logiques est totalement incomprhensible, aux foules, et cest pourquoi il est permis de dire qu'elles ne raisonnent pas ou raisonnent faux, et ne sont pas influenables par un raisonnement. On s'tonne parfois, la lecture, de la faiblesse de certains discours qui ont eu pourtant une influence norme, sur les foules qui les coutaient ; mais on oublie qu'ils furent faits pour entraner des collectivits, et non pour tre lus par des philosophes. L'orateur, en communication intime avec la foule, sait voquer les images qui la sduisent. S'il russit, son but a t atteint ; et vingt volumes de harangues toujours fabriques aprs coup ne valent pas les quelques phrases arrives jusqu'aux cerveaux qu'il fallait convaincre. Il serait superflu d'ajouter que l'impuissance des foules raisonner juste les empche d'avoir aucune trace d'esprit critique, c'est--dire, d'tre aptes discerner la vrit de l'erreur, porter un jugement prcis sur quoi que ce soit. Les jugements que les foules acceptent ne sont que des jugements imposs et jamais des jugements discuts. A ce point de vue, nombreux sont les hommes qui ne s'lvent pas au-dessus de la foule. La facilit avec laquelle certaines opinions deviennent gnrales tient surtout l'impossibilit o sont la plupart des hommes de se former une opinion particulire base sur leurs propres raisonnements.

3. - L'imagination des foules


Retour la table des matires

De mme que pour les tres chez qui le raisonnement n'intervient pas, l'imagination reprsentative des foules est trs puissante, trs active, et susceptible d'tre vivement impressionne. Les images voques dans leur esprit par un personnage, un vnement, un accident, ont presque la vivacit des choses relles. Les foules sont un peu dans le cas du dormeur dont la raison, momentanment suspendue, laisse surgir dans l'esprit des images d'une intensit extrme, mais qui se dissiperaient vite si elles pouvaient tre soumises la rflexion. Les foules, n'tant capables ni de rflexion ni

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

43

de raisonnement, ne connaissent pas l'invraisemblable : or, ce sont les choses les plus invraisemblables qui sont gnralement les plus frappantes. Et c'est pourquoi ce sont toujours les cts merveilleux et lgendaires des vnements qui frappent le plus les foules. Quand on analyse une civilisation, on voit que c'est, en ralit, le merveilleux et le lgendaire qui en sont les vrais supports. Dans l'histoire, l'apparence a toujours jou un rle beaucoup plus important que la ralit. L'irrel y prdomine toujours sur le rel. Les foules, ne pouvant penser que par images, ne se laissent impressionner que par des images. Seules les images les terrifient ou les sduisent, et deviennent des mobiles d'action. Aussi, les reprsentations thtrales, qui donnent l'image sous sa forme la plus nettement visible, ont-elles toujours une norme influence sur les foules. Du pain et des spectacles constituaient jadis pour la plbe romaine l'idal du bonheur, et elle ne demandait rien de plus. Pendant la succession des ges cet idal a peu vari. Rien ne frappe davantage l'imagination des foules de toutes catgories que les reprsentations thtrales. Toute la salle prouve en mme temps les mmes motions, et si ces motions ne se transforment pas aussitt en actes, c'est que le spectateur le plus inconscient ne peut ignorer qu'il est victime d'illusions, et qu'il a ri ou pleur d'imaginaires aventures. Parfois cependant les sentiments suggrs par les images sont si forts qu'ils tendent, comme les suggestions habituelles, se transformer en actes. On a racont bien des fois l'histoire de ce thtre populaire qui, ne jouant que des drames sombres, tait oblig de faire protger la sortie l'acteur qui reprsentait le tratre, pour le soustraire aux violences des spectateurs indigns des crimes, imaginaires pourtant, que ce tratre avait commis. C'est l, je crois, un des indices les plus remarquables de l'tat mental des foules, et surtout de la facilit avec laquelle on les suggestionne. L'irrel a presque autant d'action sur elles que le rel. Elles ont une tendance vidente ne pas les diffrencier. C'est sur l'imagination populaire quest fonde la puissance des conqurants et la force des tats. C'est surtout en agissant sur elle qu'on entrane les foules. Tous les grands faits historiques, la cration du Bouddhisme, du Christianisme, de l'Islamisme, la Rforme, la Rvolution, et, de nos jours, l'invasion menaante du Socialisme, sont les consquences directes ou lointaines d'impressions fortes produites sur l'imagination des foules. Aussi, tous les grands hommes d'tat de tous les ges et de tous les pays, y compris les plus absolus despotes, ont-ils considr l'imagination populaire comme la base de leur puissance, et jamais ils n'ont essay de gouverner contre elle. C'est en me faisant catholique, disait Napolon au Conseil d'tat, que j'ai fini la guerre de Vende ; en me faisant musulman que je me suis tabli en gypte, en me faisant

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

44

ultramontain que j'ai gagn les prtres en Italie. Si je gouvernais un peuple de Juifs, je rtablirais le temple de Salomon. Jamais, peut-tre, depuis Alexandre et Csar, aucun grand homme n'a mieux su comment l'imagination des foules doit tre impressionne. Sa proccupation constante fut de la frapper. Il y songeait dans ses victoires, dans ses harangues, dans ses discours, dans tous ses actes. son lit de mort il y songeait encore. Comment impressionne-t-on l'imagination des foules ? Nous le verrons bientt. Bornons-nous, pour le moment, dire que ce n'est jamais en essayant d'agir sur l'intelligence et la raison, c'est--dire par voie de dmonstration. Ce ne fut pas au moyen d'une rhtorique savante qu'Antoine russit ameuter le peuple contre les meurtriers de Csar. Ce fut en lui lisant son testament et en lui montrant son cadavre. Tout ce qui frappe l'imagination des foules se prsente sous forme d'une image saisissante et bien nette, dgage de toute interprtation accessoire, ou n'ayant d'autre accompagnement que quelques faits merveilleux ou mystrieux : une grande victoire, un grand miracle, un grand crime, un grand espoir. Il faut prsenter les choses en bloc, et ne jamais en indiquer la gense. Cent petits crimes ou cent petits accidents ne frapperont pas du tout l'imagination des foules ; tandis qu'un seul grand crime, un seul grand accident les frapperont profondment, mme avec des rsultats infiniment moins meurtriers que les cent petits accidents runis. L'pidmie d'influenza qui, il y a peu d'annes, fit prir, Paris seulement, 5.000 personnes en quelques semaines, frappa trs peu l'imagination populaire. Cette vritable hcatombe ne se traduisait pas, en effet, par quelque image visible, mais seulement par les indications hebdomadaires de la statistique. Un accident qui, au lieu de ces 5.000 personnes, en et seulement fait prir 500, mais le mme jour, sur une place publique, par un accident bien visible, la chute de la tour Eiffel, par exemple, et au contraire produit sur l'imagination une impression immense. La perte probable d'un transatlantique qu'on supposait, faute de nouvelles, coul en pleine mer, frappa profondment pendant huit jours l'imagination des foules. Or les statistiques officielles montrent que dans la mme anne un millier de grands btiments se sont perdus. Mais, de ces pertes successives, bien autrement importantes comme destruction de vies et de marchandises qu'et pu l'tre celle du transatlantique eu question, les foules ne se sont pas proccupes un seul instant. Ce ne sont donc pas les faits en eux-mmes qui frappent l'imagination populaire, mais bien la faon dont ils sont rpartis et prsents. Il faut que par leur condensation, si je puis m'exprimer ainsi, ils produisent une image saisissante qui remplisse et obsde l'esprit. Qui connat l'art d'impressionner l'imagination des foules connat aussi l'art de les gouverner.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

45

Psychologie des foules : dition Flix Alcan, 1905 Premire partie : lme des foules

Chapitre IV
Formes religieuses que revtent toutes les convictions des foules

Retour la table des matires Ce qui constitue le sentiment religieux.. Il est indpendant de l'adoration d'une divinit. Ses caractristiques. Puissance des convictions revtant la forme religieuse. Exemples divers. Les dieux populaires n'ont jamais disparu. Formes nouvelles sous lesquelles ils renaissent. Formes religieuses de l'athisme. Importance de ces notions au point de vue historique. La Rforme, la Saint-Barthlemy, la Terreur et tous les vnements analogues, sont la consquence des sentiments religieux des foules, et non de la volont d'individus isols.

Nous avons montr que les foules ne raisonnent pas, qu'elles admettent ou rejettent les ides en bloc ; ne supportent ni discussion, ni contradiction, et que les suggestions agissant sur elles envahissent entirement le champ de leur entendement et tendent aussitt se transformer en actes. Nous avons montr que les foules convenablement suggestionnes sont prtes se sacrifier pour l'idal qui leur a t suggr. Nous avons vu aussi qu'elles ne connaissent que les sentiments violents et extrmes, que, chez elles, la sympathie devient vite adoration, et qu' peine ne l'antipathie se

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

46

transforme en haine. Ces indications gnrales permettent dj de pressentir la nature de leurs convictions. Quand on examine de prs les convictions des foules, aussi bien aux poques de foi que dans les grands soulvements politiques, tels que ceux du dernier sicle, on constate, que ces convictions revtent toujours une forme spciale, que je ne puis pas mieux dterminer qu'en lui donnant le nom de sentiment religieux. Ce sentiment a des caractristiques trs simples : adoration d'un tre suppos suprieur, crainte de la puissance magique qu'on lui suppose, soumission aveugle ses commandements, impossibilit de discuter ses dogmes, dsir de les rpandre, tendance considrer comme ennemis tous ceux qui ne les admettent pas. Qu'un tel sentiment s'applique un Dieu invisible, une idole de pierre ou de bois, un hros ou une ide politique, du moment qu'il prsente les caractristiques prcdentes il reste toujours d'essence religieuse. Le surnaturel et le miraculeux s'y retrouvent au mme degr. Inconsciemment les foules revtent d'une puissance mystrieuse la formule politique ou le chef victorieux qui pour le moment les fanatise. On n'est pas religieux seulement quand on adore une divinit, mais quand on met toutes les ressources de l'esprit, toutes les soumissions de la volont, toutes les ardeurs du fanatisme au service d'une cause ou d'un tre qui devient le but et le guide des penses et des actions. L'intolrance et le fanatisme constituent l'accompagnement ncessaire d'un sentiment religieux. Ils sont invitables chez ceux qui croient possder le secret du bonheur terrestre ou ternel. Ces deux traits se retrouvent chez tous les hommes en groupe lorsqu'une conviction quelconque les soulve. Les Jacobins de la Terreur taient aussi foncirement religieux que les catholiques de l'Inquisition, et leur cruelle ardeur drivait de la mme source. Les convictions des foules revtent ces caractres de soumission aveugle, d'intolrance farouche, de besoin de propagande violente qui sont inhrents au sentiment religieux ; et c'est pourquoi on peut dire que toutes leurs croyances ont une forme religieuse. Le hros que la foule acclame est vritablement un dieu pour elle. Napolon le fut pendant quinze ans, et jamais divinit n'eut de plus parfaits adorateurs. Aucune n'envoya plus facilement les hommes la mort. Les dieux du paganisme et du christianisme n'exercrent jamais un empire plus absolu sur les mes qu'ils avaient conquises. Tous les fondateurs de croyances religieuses ou politiques ne les ont fondes que parce qu'ils ont su imposer aux foules ces sentiments de fanatisme qui font que l'homme trouve son bonheur dans l'adoration et l'obissance et est prt donner sa vie pour son idole. Il en a t ainsi toutes les poques. Dans son beau livre sur la Gaule romaine, Fustel de Coulanges fait justement remarquer que ce ne fut nullement par la force que se maintint l'Empire romain, mais par l'admiration religieuse qu'il inspirait.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

47

Il serait sans exemple dans l'histoire du monde, dit-il avec raison, qu'un rgime dtest des populations ait dur cinq sicles... On ne s'expliquerait pas que trente lgions de l'Empire eussent pu contraindre cent millions d'hommes obir. S'ils obissaient, c'est que l'empereur, qui personnifiait la grandeur romaine, tait ador comme une divinit, du consentement unanime. Dans la moindre bourgade de l'Empire, l'empereur avait ses autels. On vit surgir en ce temps-l dans les mes, d'un bout de l'Empire l'autre, une religion nouvelle qui eut pour divinits les empereurs eux-mmes. Quelques annes avant l're chrtienne, la Gaule entire, reprsente par soixante cits, leva en commun un temple, prs de la ville de Lyon, Auguste... Ses prtres, lus par la runion des cits gauloises, taient les premiers personnages de leur pays... Il est impossible d'attribuer tout cela la crainte et la servilit. Des peuples entiers ne sont pas serviles, et ne le sont pas pendant trois sicles. Ce n'taient pas les courtisans qui adoraient le prince, c'tait Rome. Ce n'tait pas Rome seulement, ctait la Gaule, c'tait l'Espagne, c'tait la Grce et l'Asie. Aujourd'hui la plupart des grands conqurants d'mes n'ont plus d'autels, mais ils ont des statues ou des images, et le culte qu'on leur rend n'est pas notablement diffrent de celui qu'on leur rendait jadis. On n'arrive comprendre un peu la philosophie de l'histoire que quand on est bien pntr de ce point fondamental de la psychologie des foules. Il faut tre dieu pour elles ou ne rien tre. Et il ne faudrait pas croire que ce sont l des superstitions d'un autre ge que la raison a dfinitivement chasses. Dans sa lutte ternelle contre la raison, le sentiment n'a jamais t vaincu. Les foules ne veulent plus entendre les mots de divinit et de religion, au nom desquelles elles ont t pendant si longtemps asservies mais elles n'ont jamais autant possd de ftiches que depuis cent ans, et jamais les vieilles divinits ne firent s'lever autant de statues et d'autels. Ceux qui ont tudi dans ces dernires annes le mouvement populaire connu sous le nom de boulangisme ont pu voir avec quelle facilit les instincts religieux des foules sont prts renatre. Il n'tait pas d'auberge de village, qui ne possdt l'image du hros. On lui attribuait la puissance de remdier toutes les injustices, tous les maux ; et des milliers d'hommes auraient donn leur vie pour lui. Quelle place n'et-il pas pris dans l'histoire si son caractre et t de force soutenir tant soit peu sa lgende ! Aussi est-ce une bien inutile banalit de rpter qu'il faut une religion aux foules, puisque toutes les croyances politiques, divines et sociales ne s'tablissent chez elles qu' la condition de revtir toujours la forme religieuse, qui les met l'abri de la discussion. L'athisme, s'il tait possible de le faire accepter aux foules, aurait toute l'ardeur intolrante d'un sentiment religieux, et, dans ses formes extrieures, deviendrait bientt un culte. L'volution de la petite secte positiviste nous en fournit une preuve curieuse. Il lui est arriv bien vite ce qui arriva ce nihiliste, dont le profond Dostoewsky nous rapporte l'histoire. clair un jour par les lumires de la raison, il brisa les images des divinits et des saints qui ornaient l'autel d'une chapelle, teignit les cierges, et, sans perdre un instant, remplaa les images dtruites par les ouvrages de quelques philosophes athes, tels que Bchner et Moleschott, puis ralluma

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

48

pieusement les cierges. L'objet de ses croyances religieuses s'tait transform, mais ses sentiments religieux, peut-on dire vraiment qu'ils avaient chang ? On ne comprend bien, je le rpte encore, certains vnements historiques et ce sont prcisment les plus importants que lorsqu'on s'est rendu compte de cette forme religieuse que finissent toujours par prendre les convictions des foules. Il y a des phnomnes sociaux qu'il faut tudier en psychologue beaucoup plus qu'en naturaliste. Notre grand historien Taine n'a tudi la Rvolution qu'en naturaliste, et c'est pourquoi la gense relle des vnements lui a bien souvent chapp. Il a parfaitement observ les faits, mais, faute d'avoir tudi la psychologie des foules, il n'a pas toujours su remonter aux causes. Les faits l'ayant pouvant par leur ct sanguinaire, anarchique et froce, il n'a gure vu dans les hros de la grande pope qu'une horde de sauvages pileptiques se livrant sans entraves leurs instincts. Les violences de la Rvolution, ses massacres, son besoin de propagande, ses dclarations de guerre tous les rois, ne s'expliquent bien que si l'on rflchit qu'elle fut simplement l'tablissement d'une nouvelle croyance religieuse dans l'me des foules. La Rforme, la Saint-Barthlemy, les guerres de Religion, lInquisition, la Terreur, sont des phnomnes d'ordre identique, accomplis par des foules animes de ces sentiments religieux qui conduisent ncessairement extirper sans piti, par le fer et le feu, tout ce qui s'oppose l'tablissement de la nouvelle croyance. Les mthodes de l'inquisition sont celles de tous les vrais convaincus. Ils ne seraient pas des convaincus s'ils en employaient d'autres. Les bouleversements analogues ceux que je viens de citer ne sont possibles que lorsque l'me des foules les fait surgir. Les plus absolus despotes ne pourraient pas les dchaner. Quand les historiens nous racontent que la Saint-Barthlemy fut luvre d'un roi, ils montrent qu'ils ignorent la psychologie des foules tout autant que celle des rois. De semblables manifestations ne peuvent sortir que de l'me des foules. Le pouvoir le plus absolu du monarque le plus despotique ne va gure plus loin que d'en hter ou d'en retarder un peu, le moment. Ce ne sont pas les rois qui firent ni la SaintBarthlemy, ni les guerres de religion, pas plus que ce ne fut Robespierre, Danton ou Saint-Just qui firent la Terreur. Derrire de tels vnements on retrouve toujours lme des foules, et jamais la puissance des rois.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

49

Livre II
Les opinions et les croyances des foules
Retour la table des matires

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

50

Psychologie des foules : dition Flix Alcan, 1905 Deuxime partie : Les opinions et les croyances des foules

Chapitre I
Facteurs lointains des croyances et opinions des foules

Retour la table des matires Facteurs prparatoires des croyances des foules. L'closion des croyances des foules est la consquence d'une laboration antrieure. tude des divers facteurs de ces croyances. 1. La race. Influence prdominante qu'elle exerce. Elle reprsente les suggestions des anctres. 2. Les Traditions. Elles sont la synthse de l'me de la race. Importance sociale des traditions. En quoi, aprs avoir t ncessaires, elles deviennent nuisibles. Les foules sont les conservateurs les plus tenaces des ides traditionnelles. 3. Le temps. Il prpare successivement l'tablissement des croyances, puis leur destruction. C'est grce lui que l'ordre peut sortir du chaos. 4. Les institutions politiques et sociales. Ide errone de leur rle. Leur influence est extrmement faible. Elles sont des effets, et non des causes. Les peuples ne sauraient choisir les institutions qui leur semblent les meilleures. Les institutions sont des tiquettes qui, sous un mme titre, abritent les choses les plus dissemblables. Comment les constitutions peuvent se crer. Ncessit pour certains peuples de certaines institutions thoriquement mauvaises, telles que la centralisation. 5. L'instruction et lducation. Erreur des ides actuelles sur l'influence de l'instruction chez les foules. Indications statistiques. Rle dmoralisateur de l'ducation latine. Influence que l'instruction pourrait exercer. Exemples fournis par divers peuples.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

51

Nous venons d'tudier la constitution mentale des foules. Nous connaissons leurs faons de sentir, de penser, de raisonner. Examinons maintenant comment naissent et s'tablissent leurs opinions et leurs croyances. Les facteurs qui dterminent ces opinions et ces croyances sont de deux ordres les facteurs lointains et les facteurs immdiats. Les facteurs lointains rendent les foules capables d'adopter certaines convictions et incapables de se laisser pntrer par d'autres. Ils prparent le terrain o l'on voit germer tout coup des ides nouvelles, dont la force et les rsultats tonnent, mais qui n'ont de spontan que l'apparence. L'explosion et la mise en oeuvre de certaines ides chez les foules prsentent quelquefois une soudainet foudroyante. Ce n'est l qu'un effet superficiel, derrire lequel on doit chercher tout un long travail antrieur. Les facteurs immdiats sont ceux qui, se superposant ce long travail, sans lequel ils n'auraient pas d'effet, provoquent la persuasion active chez les foules, c'est--dire font prendre forme l'ide et la dchanent avec toutes ses consquences. Par ces facteurs immdiats surgissent les rsolutions qui soulvent brusquement les collectivits ; par eux clate une meute ou se dcide une grve par eux des majorits normes portent un homme au pouvoir ou renversent un gouvernement. Dans tous les grands vnements de l'histoire, nous constatons l'action successive de ces deux ordres de facteurs. La Rvolution franaise, pour ne prendre qu'un des plus frappants exemples, eut parmi ses facteurs lointains les crits des philosophes, les exactions de la noblesse, les progrs de la pense scientifique. L'me des foules, ainsi prpare, fut souleve ensuite aisment par des facteurs immdiats, tels que les discours des orateurs, et les rsistances de la cour propos de rformes insignifiantes. Parmi les facteurs lointains, il y en a de gnraux, qu'on retrouve au fond de toutes les croyances et opinions des foules ; ce sont : la race, les traditions, le temps, les institutions, l'ducation. Nous allons tudier le rle de ces diffrents facteurs.

1. La race
Retour la table des matires

Ce facteur, la race, doit tre mis au premier rang, Car lui seul il dpasse de beaucoup en importance tous les autres. Nous l'avons suffisamment tudi dans un autre ouvrage pour qu'il soit inutile d'y revenir encore. Nous avons fait voir, dans un prcdent volume, ce qu'est une race historique, et comment, lorsque ses caractres

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

52

sont forms, elle possde de par les lois de l'hrdit une puissance telle, que ses croyances, ses institutions, ses arts, en un mot tous les lments de sa civilisation, ne sont que lexpression extrieure de son me. Nous avons montr que la puissance de la race est telle qu'aucun lment ne peut passer d'un peuple un autre sans subir les transformations les plus profondes 1. Le milieu, les circonstances, les vnements reprsentent les suggestions sociales du moment. Ils peuvent avoir une influence considrable, mais cette influence est toujours momentane si elle est contraire aux suggestions de la race, c'est--dire de toute la srie des anctres. Dans plusieurs chapitres de cet ouvrage, nous aurons encore occasion de revenir sur l'influence de la race, et de montrer que cette influence est si grande qu'elle domine les caractres spciaux l'me des foules de l ce, fait que les foules de divers pays prsentent dans leurs croyances et leur conduite des diffrences trs considrables, et ne peuvent tre influences de la mme faon.

2. Les traditions
Retour la table des matires

Les traditions reprsentent les ides, les besoins, les sentiments du pass. Elles sont la synthse de la race et psent de tout leur poids sur nous. Les sciences biologiques ont t transformes depuis que l'embryologie a montr l'influence immense du pass dans l'volution des tres ; et les sciences historiques ne le seront pas moins quand cette notion sera plus rpandue. Elle ne l'est pas suffisamment encore, et bien des hommes d'tat en sont rests aux ides des thoriciens du dernier sicle, qui croyaient qu'une socit peut rompre avec son pass et tre refaite de toutes pices en ne prenant pour guide que les lumires de la raison. Un peuple est un organisme cr par le pass, et qui, comme tout organisme, ne peut se modifier que par de lentes accumulations hrditaires. Ce qui conduit les hommes, surtout lorsqu'ils sont en foule, ce sont les traditions ; et, comme je l'ai rpt bien des fois, ils n'en changent facilement que les noms, les formes extrieures. Il n'est pas regretter qu'il en soit ainsi. Sans traditions, il n'y a ni me nationale, ni civilisation possibles. Aussi les deux grandes occupations de l'homme depuis qu'il
1

Cette proposition tant bien nouvelle encore, et l'histoire tant tout fait inintelligible sans elle, j'ai consacr plusieurs chapitres de mon ouvrage (Les lois psychologiques de l'volution des peuples) sa dmonstration. Le lecteur y verra que, malgr de trompeuses apparences, ni la langue, ni la religion, ni les arts, ni, en un mot, aucun lment de civilisation, ne peut passer intact d'un peuple un autre.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

53

existe ont-elles t de se crer un rseau de traditions, puis de tcher de les dtruire lorsque leurs effets bienfaisants se sont uss. Sans les traditions, pas de civilisation ; sans la lente limination de ces traditions, pas de progrs. La difficult est de trouver un juste quilibre entre la stabilit et la variabilit ; et cette difficult est immense. Quand un peuple a laiss des coutumes se fixer trop solidement chez lui pendant beaucoup de gnrations, il ne peut plus changer et devient, comme la Chine, incapable de perfectionnement. Les rvolutions violentes n'y peuvent rien, car il arrive alors, ou que les fragments briss de la chane se ressoudent, et que le pass reprend sans changements son empire, ou que les fragments restent disperss, et alors l'anarchie succde bientt la dcadence. Aussi, l'idal pour un peuple est-il de garder les institutions du pass, en ne les transformant qu'insensiblement et peu peu. Cet idal est difficilement accessible. Les Romains, dans les temps anciens, les Anglais, dans les temps modernes, sont peu prs les seuls qui l'aient ralis. Les conservateurs les plus tenaces des ides traditionnelles, et qui s'opposent le plus obstinment leur changement, sont prcisment les foules, et notamment les catgories de foules qui constituent les castes. J'ai dj insist sur l'esprit conservateur des foules, et montr que les plus violentes rvoltes n'aboutissent qu' un changement de mots. A la fin du dernier sicle, devant les glises dtruites, devant les prtres expulss ou guillotins, devant la perscution universelle du culte catholique, on pouvait croire que les vieilles ides religieuses avaient perdu tout pouvoir ; et cependant quelques annes s'taient peine coules que, devant les rclamations universelles, il fallut rtablir le culte aboli 1. Effaces un instant, les vieilles traditions avaient repris leur empire. Aucun exemple ne montre mieux la puissance des traditions sur l'me des foules. Ce n'est pas dans les temples qu'habitent les idoles les plus redoutables, ni dans les palais les tyrans les plus despotiques ; ceux-ci peuvent tre briss en un instant ; mais les matres invisibles qui rgnent dans nos mes chappent tout effort de rvolte, et ne cdent qu' la lente usure des sicles.

Le rapport de l'ancien conventionnel Fourcroy, cit par Taine, est ce point de vue fort net : Ce qu'on voit partout sur la clbration du dimanche et sur la frquentation des glises prouve que la masse des Franais veut revenir aux anciens usages, et il n'est plus temps de rsister cette pente nationale... La grande masse, des hommes a besoin de religion, de culte et de prtres. C'est une erreur de quelques philosophes modernes, laquelle j'ai t moi-mme entran, que de croire la possibilit d'une instruction assez rpandue pour dtruire les prjugs religieux ; ils sont, pour le grand nombre des malheureux, une source de consolation... Il faut donc laisser la masse du peuple, ses prtres, ses autels et son culte.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

54

3. Le temps
Retour la table des matires

Dans les problmes sociaux, comme dans les problmes biologiques, un des plus nergiques facteurs est le temps. Il est le seul vrai crateur et le seul grand destructeur. C'est lui qui a fait les montagnes avec les grains de sable, et lev jusqu' la dignit humaine l'obscure cellule des temps gologiques, Il suffit pour transformer un phnomne quelconque de faire intervenir les sicles. On a dit avec raison qu'une fourmi qui aurait le temps devant elle pourrait niveler le mont Blanc. Un tre qui aurait le pouvoir magique de faire varier le temps son gr aurait la puissance que les croyants attribuent Dieu. Mais nous n'avons nous occuper ici que de l'influence du temps dans la gense des opinions des foules. A ce point de vue son action est encore immense. Il tient sous sa dpendance les grandes forces, telles que la race, qui ne peuvent se former sans lui. Il fait natre, grandir, mourir toutes les croyances c'est par lui qu'elles acquirent leur puissance et par lui aussi qu'elles la perdent. C'est le temps surtout qui prpare les opinions et les croyances des foules, c'est-dire le terrain sur lequel elles germeront. Et c'est pourquoi certaines ides sont ralisables une poque et ne le sont plus une autre. C'est le temps qui accumule cet immense dtritus de croyances, de penses, sur lequel naissent les ides d'une poque. Elles ne germent pas au hasard et l'aventure ; les racines de chacune d'elles plongent dans un long pass. Quand elles fleurissent, le temps avait prpar leur closion ; et c'est toujours en arrire qu'il faut remonter pour en concevoir la gense. Elles sont filles du pass et mres de l'avenir, esclaves du temps toujours. Le temps est donc notre vritable matre, et il suffit de le laisser agir pour voir toutes choses se transformer. Aujourd'hui, nous nous inquitons fort des aspirations menaantes des foules, des destructions et des bouleversements qu'elles prsagent. Le temps se chargera lui seul de rtablir l'quilibre. Aucun rgime, crit trs justement M. Lavisse, ne se fonda en un jour. Les organisations politiques et sociales sont des oeuvres qui demandent des sicles ; la fodalit exista informe et chaotique pendant des sicles, avant de trouver ses rgles ; la monarchie absolue vcut pendant des sicles aussi, avant de trouver des moyens rguliers de gouvernement, et il y eut de grands troubles dans ces priodes d'attente.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

55

4. Les institutions politiques et sociales


Retour la table des matires

L'ide que les institutions peuvent remdier aux dfauts des socits ; que le progrs des peuples est la consquence du perfectionnement des constitutions et des gouvernements et que les changements sociaux peuvent se faire coups de dcrets ; cette ide, dis-je, est trs gnralement rpandue encore. La Rvolution franaise l'eut pour point de dpart et les thories sociales actuelles y prennent leur point d'appui. Les expriences les plus continues n'ont pas russi encore branler srieusement cette redoutable chimre. C'est en vain que philosophes et historiens ont essay d'en prouver l'absurdit. Il ne leur a pas t difficile pourtant de montrer que les institutions sont filles des ides, des sentiments et des murs ; et qu'on ne refait pas les ides, les sentiments et les murs en refaisant les codes. Un peuple ne choisit pas ses institutions son gr, pas plus qu'il ne choisit la couleur de ses yeux ou de ses cheveux. Les institutions et les gouvernements sont le produit de la race. Loin d'tre les crateurs d'une poque, ils sont ses crations. Les peuples ne sont pas gouverns comme le voudraient leurs caprices d'un moment, mais comme l'exige leur caractre. Il faut des sicles pour former un rgime politique, et des sicles pour le changer. Les institutions n'ont aucune vertu intrinsque ; elles ne sont ni bonnes ni mauvaises en elles-mmes. Celles qui sont bonnes un moment donn pour un peuple donn, peuvent tre dtestables pour un autre. Aussi n'est-il pas du tout dans le pouvoir d'un peuple de changer rellement ses institutions. Il peut assurment, au prix de rvolutions violentes, changer le nom de ces institutions, mais le fond ne se modifie pas. Les noms ne sont que de vaines tiquettes dont l'historien qui va un peu au fond des choses n'a pas se proccuper. C'est ainsi par exemple que le plus dmocratique des pays du monde est l'Angleterre 1, qui vit cependant sous un rgime monarchique, alors que les pays o svit le plus lourd despotisme sont les rpubliques hispano-amricaines, malgr les constitutions rpublicaines qui les rgissent. Le caractre des peuples et non les gouvernements conduit leurs destines. C'est un point de vue que j'ai essay d'tablir dans un prcdent volume, en m'appuyant sur de catgoriques exemples.

C'est ce que reconnaissent, mme aux tats-Unis, les rpublicains les plus avancs. Le journal amricain Forum exprimait rcemment cette opinion catgorique dans les termes que je reproduis ici, d'aprs la Review of Reviews de dcembre 1894 : On ne doit jamais oublier, mme chez les plus fervents ennemis de l'aristocratie, que l'Angleterre est aujourd'hui le pays le plus dmocratique de l'univers, celui o les droits de l'individu sont le plus respects, et celui o les individus possdent le plus de libert.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

56

C'est donc une tche trs purile, un inutile exercice de rhteur ignorant que de perdre son temps fabriquer de toutes pices des constitutions. La ncessit et le temps se chargent de les laborer, quand nous avons la sagesse de laisser agir ces deux facteurs. C'est ainsi que les Anglo-Saxons s'y sont pris, et c'est ce que nous dit leur grand historien Macaulay dans un passage que devraient apprendre par cur les politiciens de tous les pays latins. Aprs avoir montr tout le bien qu'ont pu faire des lois qui semblent, au point de vue de la raison pure, un chaos d'absurdits et de contradictions, il compare les douzaines de constitutions, mortes dans les convulsions, des peuples latins de l'Europe et de l'Amrique avec celle de l'Angleterre, et fait voir que cette dernire n'a t change que trs lentement, par parties, sous l'influence de ncessits immdiates et jamais de raisonnements spculatifs. Ne point s'inquiter de la symtrie, et s'inquiter beaucoup de l'utilit ; n'ter jamais une anomalie uniquement parce qu'elle est une anomalie ; ne jamais innover si ce n'est lorsque quelque malaise se fait sentir, et alors innover juste assez pour se dbarrasser du malaise n'tablir jamais une proposition plus large que le cas particulier auquel on remdie ; telles sont les rgles qui, depuis l'ge de Jean jusqu' l'ge de Victoria, ont gnralement guid les dlibrations de nos 250 parlements. Il faudrait prendre une une les lois, les institutions de chaque peuple, pour montrer quel point elles sont l'expression des besoins de leur race, et ne sauraient pour cette raison tre violemment transformes. On peut disserter philosophiquement, par exemple, sur les avantages et les inconvnients de la centralisation mais quand nous voyons un peuple,. compos de races trs diverses, consacrer mille ans d'efforts pour arriver progressivement cette centralisation ; quand nous constatons qu'une grande rvolution ayant pour but de briser toutes les institutions du pass, a t force non seulement de respecter cette centralisation, mais d'en exagrer encore, nous pouvons dire qu'elle est fille de ncessits imprieuses, une condition mme d'existence, et plaindre la faible porte mentale des hommes politiques qui parlent de la dtruire. S'ils pouvaient par hasard y russir, l'heure de la russite serait aussitt le signal d'une effroyable guerre civile 1 qui ramnerait immdiatement d'ailleurs une nouvelle centralisation beaucoup plus lourde que l'ancienne. Concluons de ce qui prcde que ce n'est pas dans les institutions qu'il faut chercher le moyen d'agir profondment sur l'me des foules ; et quand nous voyons certains pays, comme les tats-Unis, arriver un haut degr de prosprit avec des institutions dmocratiques, alors que nous en voyons d'autres, tels que les rpubliques hispano-amricaines, vivre dans la plus triste anarchie malgr des institutions
1

Si l'on rapproche les profondes dissensions religieuses et politiques qui sparent les diverses parties de la France, et sont surtout une question de races, des tendances sparatistes qui se sont manifestes l'poque de la Rvolution, et qui commenaient se dessiner de nouveau vers la fin de la guerre franco-allemande, on voit que les races diverses qui subsistent sur notre sol sont bien loin d'tre fusionnes encore. La centralisation nergique de la Rvolution et la cration de dpartements artificiels destins mler les anciennes provinces fut certainement son oeuvre la plus utile Si la dcentralisation, dont parlent tant aujourd'hui des esprits imprvoyants, pouvait tre cre, elle aboutirait promptement aux plus sanglantes discordes. Il faut pour le mconnatre oublier entirement notre histoire.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

57

absolument semblables, disons-nous bien que ces institutions sont aussi trangres la grandeur des uns qu' la dcadence des autres. Les peuples sont gouverns par leur caractre, et toutes les institutions qui ne sont pas intimement moules sur ce caractre ne reprsentent qu'un vtement d'emprunt, un dguisement transitoire. Certes, des guerres sanglantes, des rvolutions violentes ont t faites, et se feront encore, pour imposer des institutions auxquelles est attribu, comme aux reliques des saints, le pouvoir surnaturel de crer le bonheur. On pourrait donc dire en un sens que les institutions agissent sur l'me des foules puisqu'elles engendrent de pareils soulvements. Mais, en ralit, ce ne sont pas les institutions qui agissent alors, puisque nous savons que, triomphantes ou vaincues, elles ne possdent par elles-mmes aucune vertu. Ce qui a agi sur l'me des foules, ce sont des illusions et des mots. Des mots surtout, ces mots chimriques et puissants dont nous montrerons bientt l'tonnant empire.

5. L'instruction et l'ducation
Retour la table des matires

Au premier rang de ces ides dominantes d'une poque, dont nous avons marqu ailleurs le petit nombre et la force, bien qu'elles soient parfois des illusions pures, se trouve aujourd'hui celle-ci : que l'instruction est capable de changer considrablement les hommes, et a pour rsultat certain de les amliorer, et mme de les rendre gaux. Par le fait seul de la rptition, cette assertion a fini par devenir un des dogmes les plus inbranlables de la dmocratie. Il serait aussi difficile d'y toucher maintenant qu'il l'et t jadis de toucher ceux de l'glise. Mais sur ce point, comme sur bien d'autres, les ides dmocratiques se sont trouves en profond dsaccord avec les donnes de la psychologie et de l'exprience. Plusieurs philosophes minents, Herbert Spencer entre autres, n'ont pas eu de peine montrer que l'instruction ne rend l'homme ni plus moral ni plus heureux, qu'elle ne change pas ses instincts et ses passions hrditaires ; qu'elle est parfois pour peu qu'elle soit mal dirige beaucoup plus pernicieuse qu'utile. Les statisticiens sont venus confirmer ces vues en nous disant que la criminalit augmente avec la gnralisation de l'instruction, ou tout au moins d'une certaine instruction ; que les pires ennemis de la socit, les anarchistes, se recrutent souvent parmi les laurats des coles ; et, dans un travail rcent, un magistrat distingu, M. Adolphe Guillot, faisait remarquer qu'on compte maintenant 3.000 criminels lettrs contre 1.000 illettrs, et que, en cinquante ans, la criminalit est passe de 227 pour 400.000 habitants, 552, soit une augmentation de 133 p. 100. Il a not galement avec tous ses collgues que la criminalit augmente surtout chez les jeunes gens pour lesquels l'cole gratuite et obligatoire a, comme on sait, remplac le patronat.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

58

Ce n'est pas certes, et personne ne l'a jamais soutenu, que l'instruction bien dirige ne puisse donner des rsultats pratiques fort utiles, sinon pour lever la moralit, au moins pour dvelopper les capacits professionnelles. Malheureusement les peuples latins, surtout depuis vingt-cinq ans, ont bas leurs systmes d'instruction sur des principes trs errons, et, malgr les observations des esprits les plus minents, ils persistent dans leurs lamentables erreurs. J'ai moi-mme, dans divers ouvrages 1, montr que notre ducation actuelle transforme en ennemis de la socit la plupart de ceux qui l'ont reue, et recrute de nombreux disciples pour les pires formes du socialisme. Ce qui constitue le premier danger de cette ducation trs justement qualifie de latine c'est quelle repose sur cette erreur psychologique fondamentale, que c'est en apprenant par cur des manuels qu'on dveloppe l'intelligence. Ds lors on a tch d'en apprendre le plus possible ; et, de l'cole primaire au doctorat ou l'agrgation, le jeune homme ne fait qu'apprendre par cur des livres, sans que son jugement et son initiative soient jamais exercs. L'instruction, pour lui, c'est rciter et obir. Apprendre des leons, savoir par cur une grammaire ou un abrg, bien rpter, bien imiter, voil, crit un ancien ministre de l'instruction publique, M. Jules Simon, une plaisante ducation o tout effort est un acte de foi devant l'infaillibilit du matre, et n'aboutit qu' nous diminuer et nous rendre impuissants. Si cette ducation n'tait qu'inutile, on pourrait se borner plaindre les malheureux enfants auxquels, au lieu de tant de choses ncessaires apprendre l'cole primaire, on prfre enseigner la gnalogie des fils de Clotaire, les luttes de la Neustrie et de l'Austrasie, ou des classifications zoologiques ; mais elle prsente un danger beaucoup plus srieux. Elle donne celui qui l'a reue un dgot violent de la condition o il est n, et l'intense dsir d'en sortir. L'ouvrier ne veut plus rester ouvrier, le paysan ne veut plus tre paysan, et le dernier des bourgeois ne voit pour ses fils d'autre carrire possible que les fonctions salaries par ltat. Au lieu de prparer des hommes pour la vie, l'cole ne les prpare qu' des fonctions publiques o l'on peut russir sans avoir se diriger ni manifester aucune lueur d'initiative. Au bas de l'chelle, elle cre ces armes de proltaires mcontents de leur sort et toujours prts la rvolte ; en haut, notre bourgeoisie frivole, la fois sceptique et crdule, ayant une confiance superstitieuse dans l'tat-providence, que cependant elle fronde sans cesse, sen prenant toujours au gouvernement de ses propres fautes et incapable de rien entreprendre sans l'intervention de l'autorit. L'tat qui fabrique coups de manuels tous ces diplms, ne peut en utiliser qu'un petit nombre et laisse forcment sans emploi les autres. Il lui faut donc se rsigner nourrir les premiers et avoir pour ennemis les seconds. Du haut en bas de la pyramide sociale, du simple commis au professeur et au prfet, la masse immense des diplms assige aujourd'hui les carrires. Alors qu'un ngociant ne peut que trs difficilement trouver un agent pour aller le reprsenter dans les colonies, c'est par des
1

Voir Psychologie du socialisme, 3 dit. Psychologie de l'ducation (5 dition).

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

59

milliers de candidats que les plus modestes places officielles sont sollicites. Le dpartement de la Seine compte lui seul 20.000 instituteurs et institutrices sans emploi, et qui, mprisant les champs et l'atelier, s'adressent l'tat pour vivre. Le nombre des lus tant restreint, celui des mcontents est forcment immense. Ces derniers sont prts pour toutes les rvolutions, quels qu'en soient les chefs et quelque but qu'elles poursuivent. L'acquisition de connaissances dont on ne peut trouver l'emploi est un moyen sr de faire de l'homme un rvolt 1. Il est videmment trop tard pour remonter un tel courant. Seule l'exprience, dernire ducatrice des peuples, se chargera de nous montrer notre erreur. Elle seule sera assez puissante pour prouver la ncessit de remplacer nos odieux manuels, nos pitoyables concours par une instruction professionnelle capable de ramener la jeunesse vers les champs, les ateliers, les entreprises coloniales, qu'aujourd'hui elle cherche tout prix fuir. Cette instruction professionnelle que tous les esprits clairs rclament maintenant fut celle qu'ont jadis reue nos pres, et que les peuples qui dominent aujourd'hui le monde par leur volont, leur initiative, leur esprit d'entreprise ont su conserver. Dans des pages remarquables, dont je reproduirai plus loin les parties les plus essentielles, un grand penseur, M. Taine, a montr nettement que notre ducation d'autrefois tait peu prs ce qu'est l'ducation anglaise ou amricaine d'aujourd'hui, et, dans un remarquable parallle entre le systme latin et le systme anglo-saxon, il a fait voir clairement les consquences des deux mthodes. On consentirait peut-tre, l'extrme rigueur, accepter encore tous les inconvnients de notre ducation classique, alors mme qu'elle ne ferait que des dclasss et des mcontents, si l'acquisition superficielle de tant de connaissances, la rcitation parfaite de tant de manuels levait le niveau de l'intelligence. Mais l'lve-t-elle rellement ? Non, hlas ! C'est le jugement, l'exprience, l'initiative, le caractre qui sont les conditions de succs dans la vie, et ce n'est pas l ce que donnent les livres. Les livres sont des dictionnaires utiles consulter, mais dont il est parfaitement inutile d'avoir de longs fragments dans la tte. Comment l'instruction professionnelle peut-elle dvelopper l'intelligence dans une mesure qui chappe tout fait l'instruction classique : c'est ce que M. Taine montre fort bien.
1

Ce n'est pas l d'ailleurs un phnomne spcial aux peuples latins ; on l'observe aussi en Chine, pays conduit galement par une solide hirarchie de mandarins, et o le mandarinat est, comme chez nous, obtenu par des concours dont la seule preuve est la rcitation imperturbable d'pais manuels. L'arme des lettrs sans emploi est considre aujourd'hui en Chine comme une vritable calamit nationale. il en est de mme dans l'Inde, o, depuis que les Anglais ont ouvert des coles, non pour duquer, comme cela se fait en Angleterre, mais simplement pour instruire les indignes, il s'est form une classe spciale de lettrs, les Babous, qui, lorsqu'ils ne peuvent recevoir un emploi, deviennent d'irrconciliables ennemis de la puissance anglaise. Chez tous les Babous, munis ou non d'emplois, le premier effet de l'instruction a t d'abaisser immensment le niveau de leur moralit. C'est un fait sur lequel j'ai longuement insist dans mon livre Les Civilisalions de l'Inde, et qu'ont galement constat tous les auteurs qui ont visit la grande pninsule.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

60

Les ides ne se forment que dans leur milieu naturel et normal ; ce qui fait vgter leur germe, ce sont les innombrables impressions sensibles que le jeune homme reoit tous les jours l'atelier, dans la mine, au tribunal, ltude, sur le chantier, l'hpital, au spectacle des outils, des matriaux et des oprations, en prsence des clients, des ouvriers, du travail, de l'ouvrage bien ou mal fait, dispendieux ou lucratif : voil les petites perceptions particulires des yeux, de l'oreille, des mains et mme de l'odorat, qui, involontairement recueillies et sourdement labores, s'organisent en lui pour lui suggrer tt ou tard telle combinaison nouvelle, simplification, conomie, perfectionnement ou invention. De tous ces contacts prcieux, de tous ces lments assimilables et indispensables, le jeune Franais est priv, et justement pendant lge fcond ; sept ou huit annes durant, il est squestr dans une cole, loin de l'exprience directe et personnelle qui lui aurait donn la notion exacte et vive des choses, des hommes et des diverses faons de les manier. ...Au moins neuf sur dix ont perdu leur temps et leur peine, plusieurs annes de leur vie, et des annes efficaces, importantes ou mme dcisives : comptez d'abord la moiti ou les deux tiers de ceux qui se prsentent l'examen, je veux dire les refuss ensuite, parmi les admis, gradus, brevets et diplms, encore la moiti ou les deux tiers, je veux dire les surmens. On leur a demand trop en exigeant que tel jour, sur une chaise ou devant un tableau, ils fussent, deux heures durant et pour un groupe de sciences, des rpertoires vivants de toute la connaissance humaine ; en effet, ils ont t cela, ou a peu prs, ce jour-l, pendant deux heures ; mais, un mois plus tard, ils ne le sont plus ; ils ne pourraient pas subir de nouveau l'examen ; leurs acquisitions, trop nombreuses et trop lourdes, glissent incessamment hors de leur esprit, et ils n'en font pas de nouvelles. Leur vigueur mentale a flchi ; la sve fconde est tarie ; l'homme fait apparat, et, souvent c'est l'homme fini. Celui-ci, rang, mari, rsign tourner en cercle et indfiniment dans le mme cercle, se cantonne dans son office restreint ; il le remplit correctement, rien au del. Tel est le rendement moyen ; certainement la recette n'quilibre pas la dpense. En Angleterre et en Amrique, o, comme jadis avant 1789, en France, on emploie le procd inverse, le rendement obtenu est gal ou suprieur. L'illustre historien nous montre ensuite la diffrence de notre systme avec celui des Anglo-Saxons. Ces derniers ne possdent pas nos innombrables coles spciales ; chez eux l'enseignement n'est pas donn par le livre, mais par la chose elle-mme. L'ingnieur, par exemple, se forme dans un atelier et jamais dans une cole ; ce qui permet chacun d'arriver exactement au degr que comporte son intelligence, ouvrier ou contrematre s'il ne peut aller plus loin, ingnieur si ses aptitudes l'y conduisent. C'est l un procd autrement dmocratique et autrement utile pour la socit que de faire dpendre toute la carrire d'un individu d'un concours de quelques heures subi dix-huit ou vingt ans. A l'hpital, dans la mine, dans la manufacture, chez l'architecte, chez l'homme de loi, l'lve, admis trs jeune, fait son apprentissage et son stage, peu prs comme

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

61

chez nous un clerc dans son tude ou un rapin dans son atelier. Au pralable et avant d'entrer, il a pu suivre quelque cours gnral et sommaire, afin d'avoir un cadre tout prt pour y loger les observations que tout l'heure il va faire. Cependant, sa porte, il y a, le plus souvent, quelques cours techniques qu'il pourra suivre ses heures libres, afin de coordonner au fur et mesure les expriences quotidiennes qu'il fait. Sous un pareil rgime, la capacit pratique croit et se dveloppe d'elle-mme, juste au degr que comportent les facults de l'lve, et dans la direction requise par sa besogne future par luvre spciale laquelle ds prsent il veut s'adapter. De cette faon, en Angleterre et aux tats-Unis, le jeune homme parvient vite tirer de luimme tout ce qu'il contient. Ds vingt-cinq ans, et bien plus tt, si la substance et le fonds ne lui manquent pas, il est, non seulement un excutant utile, mais encore un entrepreneur spontan, non seulement un. rouage, mais de plus un moteur, En France, o le procd inverse a prvalu et, chaque gnration, devient plus chinois, le total des forces perdues est norme. Et le grand philosophe arrive la conclusion suivante sur la disconvenance croissante de notre ducation latine et de la vie. Aux trois tages de l'instruction, pour l'enfance, l'adolescence et la jeunesse, la prparation thorique et scolaire sur des bancs, par des livres, s'est prolonge et surcharge, en vue de l'examen, du grade, du diplme et du brevet, en vue, de cela seulement, et par les pires moyens, par l'application d'un rgime antinaturel et antisocial, par le retard excessif de l'apprentissage pratique, par l'internat, par l'entranement artificiel et le remplissage mcanique, par le surmenage, sans considration du temps qui suivra, de l'ge adulte et des offices virils que l'homme fait exercera, abstraction faite du monde rel o tout l'heure le jeune homme va tomber, de la socit ambiante laquelle il faut l'adapter ou le rsigner davance, du conflit humain o pour se dfendre et se tenir debout, il doit tre, au pralable, quip, arm, exerc, endurci. Cet quipement indispensable, cette acquisition plus importante que toutes les autres, cette solidit du bon sens, de la volont et des nerfs, nos coles ne la lui procurent pas ; tout au rebours ; bien loin de le qualifier, elles le disqualifient pour sa condition prochaine et dfinitive. Partant, son entre dans le monde et ses premiers pas dans le champ de l'action pratique ne sont, le plus souvent, qu'une suite de chutes douloureuses ; il en reste meurtri, et, pour longtemps, froiss, parfois estropi demeure. C'est une rude et dangereuse preuve ; l'quilibre moral et mental s'y altre, et court risque de ne passe rtablir ; la dsillusion est venue, trop brusque et trop complte ; les dceptions ont t trop grandes et les dboires trop forts .
1

TAINE. Le Rgime moderne, t. II, 1891. Ces pages sont peu prs les dernires qu'crivit Taine. Elles rsument admirablement les rsultats de la longue exprience du grand philosophe. Je les crois malheureusement totalement incomprhensibles pour les professeurs de notre universit n'ayant pas sjourn l'tranger. L'ducation est le seul moyen que nous possdions pour agir un peu sur l'me d'un peuple et il est profondment triste d'avoir songer qu'il nest peu prs personne, en France qui puisse arriver comprendre que notre enseignement actuel est un redoutable lment de rapide dcadence et qu'au lieu d'lever la jeunesse il l'abaisse et la pervertit.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

62

Nous sommes-nous loigns, dans ce qui prcde, de la psychologie des foules ? Non certes. Si nous voulons comprendre les ides, les croyances qui y germent aujourd'hui, et qui cloront demain, il faut savoir comment le terrain a t prpar. L'enseignement donn la jeunesse d'un pays permet de savoir ce que sera ce pays un jour. L'ducation donne la gnration actuelle justifie les prvisions les plus sombres. C'est en partie avec l'instruction et l'ducation que s'amliore ou s'altre l'me des foules. Il tait donc ncessaire de montrer comment le systme actuel l'a faonne, et comment la masse des indiffrents et des neutres est devenue progressivement une immense arme de mcontents, prte obir toutes les suggestions des utopistes et des rhteurs. C'est l'cole que se forment aujourd'hui les mcontents et les anarchistes et que se prparent pour les peuples latins les heures prochaines de dcadence.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

63

Psychologie des foules : dition Flix Alcan, 1905 Deuxime partie : Les opinions et les croyances des foules

Chapitre II
Facteurs immdiats des opinions des foules

Retour la table des matires 1. Les images, les mots et les formules. Puissance magique des mots et des formules. La puissance des mots est lie aux images qu'ils voquent et est indpendante de leur sens rel. Ces images varient dge en ge, de race en race. L'usure des mots. Exemples des variations considrables du sens de quelques mots trs usuels. Utilit politique de baptiser de noms nouveaux les choses anciennes, lorsque les mots sous lesquels on les dsignait produisent une fcheuse impression sur les foules. Variations du sens des mots suivant la race. Sens diffrents du mot dmocratie en Europe et en Amrique. 2. Les illusions. Leur importance. On les retrouve la base de toutes les civilisations. Ncessit sociale des illusions. Les foules les prfrent toujours aux vrits. 3. L'exprience. L'exprience seule peut tablir dans l'me des foules des vrits devenues ncessaires et dtruire des illusions devenues dangereuses. L'exprience n'agit qu' condition d'tre frquemment rpte. Ce que cotent les expriences ncessaires pour persuader les foules. 4. La raison. - Nullit de son influence sur les foules. On n'agit sur elles qu'en agissant sur leurs sentiments inconscients. Le rle de la logique dans l'histoire. Les causes secrtes des vnements invraisemblables.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

64

Nous venons de rechercher les facteurs lointains et prparatoires qui donnent l'me des foules une rceptivit spciale, rendant possible chez elle l'closion de certains sentiments et de certaines ides. Il nous reste tudier maintenant les facteurs capables d'agir d'une faon immdiate. Nous verrons dans un prochain chapitre comment doivent tre manis ces facteurs pour qu'ils puissent produire tous leurs effets. Dans la premire partie de cet ouvrage nous avons tudi les sentiments, les ides, les raisonnements des collectivits ; et, de cette connaissance, on pourrait videmment dduire d'une faon gnrale les moyens d'impressionner leur me. Nous savons dj ce qui frappe l'imagination des foules, la puissance et la contagion des suggestions, surtout de celles qui se prsentent sous forme d'images. Mais les suggestions pouvant tre d'origine fort diverses, les facteurs capables dagir sur l'me des foules peuvent tre assez diffrents. Il est donc ncessaire de les examiner sparment. Ce n'est pas l une inutile tude. Les foules sont un peu comme le sphinx de la fable antique : il faut savoir rsoudre les problmes que leur psychologie nous pose, ou se rsigner tre dvor par elles.

1. - Les images, les mots et les formules


Retour la table des matires

En tudiant l'imagination des foules, nous avons vu qu'elle est impressionne surtout par des images. Ces images, on n'en dispose pas toujours, mais il est possible de les voquer par l'emploi judicieux des mots et des formules. Manis avec art, ils possdent vraiment la puissance mystrieuse que leur attribuaient jadis les adeptes de la magie. Ils font natre dans l'me des foules les plus formidables temptes, et savent aussi les calmer. On lverait une pyramide beaucoup plus haute que celle du vieux Khops avec les seuls ossements des hommes victimes de la puissance des mots et des formules. La puissance des mots est lie aux images qu'ils voquent et tout fait indpendante de leur signification relle. Ce sont parfois ceux dont le sens est le plus mal dfini qui possdent le plus d'action. Tels par exemple. les termes : dmocratie, socialisme galit, libert, etc., dont le sens est si vague que de gros volumes ne suffisent pas le prciser. Et pourtant il est certain qu'une puissance vraiment magique s'attache leurs brves syllabes, comme si elles contenaient la solution de tous les problmes. Ils synthtisent les aspirations inconscientes les plus diverses et l'espoir de leur ralisation. La raison et les arguments ne sauraient lutter contre certains mots et certaines formules. On les prononce avec recueillement devant les foules ; et, ds qu'ils ont t

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

65

prononcs, les visages deviennent respectueux et les fronts s'inclinent. Beaucoup les considrent comme des forces de la nature, des puissances surnaturelles. Ils voquent dans les mes des images grandioses et vagues, mais le vague mme qui les estompe augmente leur mystrieuse puissance. On peut les comparer ces divinits redoutables caches derrire le tabernacle et dont le dvot ne sapproche qu'en tremblant. Les images voques par les mots tant indpendantes de leur sens, varient dge en ge, de peuple peuple, sous l'identit des formules. A certains mots s'attachent transitoirement certaines images : le mot n'est que le bouton d'appel qui les fait apparatre. Tous les mots et toutes les formules ne possdent pas la puissance d'voquer des images ; et il en est qui, aprs en avoir voqu, s'usent et ne rveillent plus rien dans l'esprit. Ils deviennent alors de vains sons, dont l'utilit principale est de dispenser celui qui les emploie de l'obligation de penser. Avec un petit stock de formules et de lieux communs appris dans la jeunesse, nous possdons tout ce qu'il faut pour traverser la vie sans la fatigante ncessit d'avoir rflchir sur quoi que ce soit. Si l'on considre une, langue dtermine, on voit que les mots dont elle se compose changent assez lentement dans le cours des ges ; mais ce qui change sans cesse, ce sont les images qu'ils voquent ou le sens qu'on y attache ; et c'est pourquoi je suis arriv, dans un autre ouvrage, cette conclusion que la traduction complte d'une langue, surtout quand il s'agit de peuples morts, est chose totalement impossible. Que faisons-nous, en ralit, quand nous substituons un terme franais un terme latin, grec ou sanscrit, ou mme quand nous cherchons comprendre un livre crit dans notre propre langue il y a deux ou trois sicles ? Nous substituons simplement les images et les ides que la vie moderne a mises dans notre intelligence, aux notions et aux images absolument diffrentes que la vie ancienne avait fait natre dans l'me de races soumises des conditions d'existence sans analogie avec les ntres. Quand les hommes de la Rvolution croyaient copier les Grecs et les Romains, que faisaient-ils, sinon donner des mots anciens un sens que ceux-ci n'eurent jamais. Quelle ressemblance pouvait-il exister entre les institutions des Grecs et celles que dsignent de nos jours les mots correspondants ? Qu'tait alors une rpublique, sinon une institution essentiellement aristocratique forme d'une runion de petits despotes dominant une foule d'esclaves maintenus dans la plus absolue sujtion. Ces aristocraties communales, bases sur l'esclavage, n'auraient pu exister un instant sans lui. Et le mot libert, que pouvait-il signifier de semblable ce que nous comprenons aujourd'hui, une poque o la possibilit de la libert de penser n'tait mme pas souponne, et o il n'y avait pas de forfait plus grand et plus rare que de discuter les dieux, les lois et les coutumes de la cit ? Un mot comme celui de patrie, que signifiait-il dans l'me d'un Athnien ou d'un Spartiate, sinon le culte d'Athnes ou de Sparte, et nullement celui de la Grce, compose de cits rivales et toujours en guerre. Le mme mot de patrie, quel sens avait-il chez les anciens Gaulois diviss en tribus rivales, de races, de langues et de religions diffrentes, que Csar vainquit facilement

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

66

parce qu'il eut toujours parmi elles des allies. Rome seule donna la Gaule une patrie en lui donnant l'unit politique et religieuse. Sans mme remonter si loin, et en reculant de deux sicles peine, croit-on que le mme mot de patrie tait conu comme aujourd'hui par des princes franais, tels que le grand Cond, s'alliant l'tranger contre leur souverain ? Et le mme mot encore n'avait-il pas un sens bien diffrent du sens moderne pour les migrs, qui croyaient obir aux lois de l'honneur en combattant la France, et qui leur point de vue y obissaient en effet, puisque la loi fodale liait le vassal au seigneur et non la terre, et que l o tait le souverain, l tait la vraie patrie. Nombreux sont les mots dont le sens a ainsi profondment chang d'ge en ge, et que nous ne pouvons arriver comprendre comme on les comprenait jadis qu'aprs un long effort. On a dit avec raison qu'il faut beaucoup de lecture pour arriver seulement concevoir ce que signifiaient pour nos arrire-grands-pres des mots tels que le roi et la famille royale. Qu'est-ce alors pour des termes plus complexes encore ? Les mots n'ont donc que des significations mobiles et transitoires, changeantes d'ge en ge et de peuple peuple ; et, quand nous voulons agir par eux, sur la foule, ce qu'il faut savoir, c'est le sens qu'ils ont pour elle un moment donn, et non celui qu'ils eurent jadis ou qu'ils peuvent avoir pour des individus de constitution mentale diffrente. Aussi, quand les foules ont fini, la suite de bouleversements politiques, de changements de croyances, par acqurir une antipathie profonde pour les images voques par certains mots, le premier devoir de l'homme d'tat vritable est de changer les mots sans, bien entendu, toucher aux choses en elles-mmes, ces dernires tant trop lies une constitution hrditaire pour pouvoir tre transformes. Le judicieux Tocqueville a fait remarquer, il y a dj longtemps, que le travail du Consulat et de l'Empire a surtout consist habiller de mots nouveaux la plupart des institutions du pass, c'est--dire remplacer des mots voquant de fcheuses images dans l'imagination des foules par d'autres mots dont la nouveaut empchait de pareilles vocations. La taille est devenue contribution foncire ; la gabelle, l'impt du sel ; les aides, contributions indirectes et droit runis la taxe des matrises et jurandes s'est appele patente, etc. Une des fonctions les plus essentielles des hommes dtat consiste donc baptiser de mots populaires, ou au moins neutres, les choses que les foules ne peuvent supporter avec leurs anciens noms. La puissance des mots est si grande qu'il suffit de dsigner par des termes bien choisis les choses les plus odieuses pour les faire accepter des foules. Taine remarque justement que c'est en invoquant la libert et la fraternit, mots trs populaires alors, que les Jacobins ont pu installer un despotisme digne du Dahomey, un tribunal pareil celui de l'inquisition, des hcatombes humaines semblables celles de l'ancien Mexique . L'art des gouvernants, comme celui des avocats, consiste surtout savoir manier les mots. Une des grandes difficults de

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

67

cet art est que, dans une mme socit, les mmes mots ont le plus souvent des sens fort diffrents pour les diverses couches sociales. Elles emploient en apparence les mmes mots ; mais elles ne parlent jamais la mme langue. Dans les exemples qui prcdent nous avons fait surtout intervenir le temps comme principal facteur du changement de sens des mots. Mais si nous faisions intervenir aussi la race, nous verrions alors qu' une mme poque, chez des peuples galement civiliss mais de races diverses, les mmes mots correspondent fort souvent des ides extrmement dissemblables. Il est impossible de comprendre ces diffrences sans de nombreux voyages, et c'est pourquoi je ne saurais insister sur elles. Je me bornerai faire remarquer que ce sont prcisment les mots les plus employs par les foules qui d'un peuple l'autre possdent les sens les plus diffrents. Tels sont par exemple les mots de dmocratie et de socialisme, d'un usage si frquent aujourd'hui. Ils correspondent en ralit des ides et des images tout fait opposes dans les mes latines et dans les mes anglo-saxonnes. Chez les Latins le mot dmocratie, signifie surtout effacement de la volont et de l'initiative de l'individu devant celles de la communaut reprsentes par l'tat. C'est l'tat qui est charg de plus en plus de diriger tout, de centraliser, de monopoliser et de fabriquer tout. C'est lui que tous les partis sans exception, radicaux, socialistes ou monarchistes, font constamment appel. Chez l'Anglosaxon, celui d'Amrique notamment, le mme mot dmocratie signifie au contraire dveloppement intense de la volont et de l'individu, effacement aussi complet. que possible de l'tat, auquel en dehors de la police, de l'arme et des relations diplomatiques, on ne laisse rien diriger, pas mme l'instruction. Donc le mme mot qui signifie, chez un peuple, effacement de la volont et de l'initiative individuelle et prpondrance de l'tat, signifie chez un autre dveloppement excessif de cette volont, de cette initiative, et effacement complet de l'tat 1, c'est--dire possde un sens absolument contraire.

2. Les illusions
Retour la table des matires

Depuis l'aurore des civilisations les foules ont toujours subi l'influence des illusions. C'est aux crateurs d'illusions qu'elles ont lev le plus de temples, de statues et d'autels. Illusions religieuses jadis, illusions philosophiques et sociales aujourd'hui, on retrouve toujours ces formidables souveraines la tte de toutes les civilisations qui ont successivement fleuri sur notre plante. C'est en leur nom que se sont difis les temples de la Chalde et de l'gypte, les difices religieux du moyen ge, que
1

Dans Les Lois psychologiques de l'volution des peuples, j'ai longuement insist sur la diffrence qui spare l'idal dmocratique latin de l'idal dmocratique anglo-saxon.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

68

l'Europe entire a t bouleverse il y a un sicle, et il n'est pas une seule de nos conceptions artistiques, politiques ou sociales qui ne porte leur puissante empreinte. L'homme les renverse parfois, au prix de bouleversements effroyables, mais il semble condamn les relever toujours. Sans elles il n'aurait pu sortir de la barbarie primitive, et sans elles encore il y retomberait bientt. Ce sont des ombres vaines, sans doute ; mais ces filles de nos rves ont oblig les peuples crer tout ce qui fait la splendeur des arts et la grandeur des civilisations. Si l'on dtruisait, dans les muses et les bibliothques, et que l'on fit crouler, sur les dalles des parvis, toutes les oeuvres et tous les monuments d'art qu'ont inspirs les religions, que resterait-il des grands rves humains ? crit un auteur qui rsume nos doctrines. Donner aux hommes la part d'espoir et dillusion sans laquelle ils ne peuvent exister, telle est la raison d'tre des dieux, des hros et des potes. Pendant cinquante ans, la science parut assumer cette tche. Mais ce qui l'a compromise dans les curs affams d'idal, c'est qu'elle n'ose plus assez promettre et qu'elle ne sait pas assez mentir. Les philosophes du dernier sicle se sont consacrs avec ferveur dtruire les illusions religieuses, politiques et sociales dont, pendant de longs sicles, avaient vcu nos pres. En les dtruisant ils ont tari les sources de l'esprance et de la rsignation. Derrire les chimres immoles, ils ont trouv les forces aveugles et sourdes de la nature. Inexorables pour la faiblesse elles ne connaissent pas la piti. Avec tous ses progrs la philosophie n'a pu encore offrir aux foules aucun idal qui les puisse charmer ; mais, comme il leur faut des illusions tout prix, elles se dirigent d'instinct, comme l'insecte allant la lumire, vers les rhteurs qui leur en prsentent. Le grand facteur de l'volution des peuples n'a jamais t la vrit, mais bien l'erreur. Et si le socialisme est si puissant aujourd'hui, cest qu'il constitue la seule illusion qui soit vivante encore. Malgr toutes les dmonstrations scientifiques, il continue grandir. Sa principale force est d'tre dfendu par des esprits ignorant assez les ralits des choses pour oser promettre hardiment l'homme le bonheur. L'illusion sociale rgne aujourd'hui sur toutes les ruines amonceles du pass, et l'avenir lui appartient. Les foules n'ont jamais eu soif de vrits. Devant les vidences qui leur dplaisent, elles se dtournent, prfrant difier lerreur, si lerreur les sduit. Qui sait les illusionner est aisment leur matre ; qui tente de les dsillusionner est toujours leur victime.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

69

3. L'exprience
Retour la table des matires

L'exprience constitue peu prs le seul procd efficace pour tablir solidement une vrit dans l'me des foules, et dtruire des illusions devenues trop dangereuses. Encore est-il ncessaire que l'exprience soit ralise sur une trs large chelle et fort souvent rpte. Les expriences faites par une gnration sont gnralement inutiles pour la suivante ; et c'est pourquoi les faits historiques invoqus comme lments de dmonstration ne sauraient servir. Leur seule utilit est de prouver quel point les expriences doivent tre rptes d'ge en ge pour exercer quelque influence, et russir branler seulement une erreur lorsqu'elle est solidement implante dans l'me des foules. Notre sicle, et celui qui l'a prcd, seront cits sans doute par des historiens de l'avenir comme une re de curieuses expriences. A aucun ge il n'en avait t autant tent. La plus gigantesque de ces expriences fut la Rvolution franaise. Pour dcouvrir qu'on ne refait pas une socit de toutes pices sur les indications de la raison pure, il a fallu massacrer plusieurs millions d'hommes et bouleverser l'Europe entire pendant vingt ans. Pour nous prouver exprimentalement que les Csars cotent cher aux peuples qui les acclament, il a fallu deux ruineuses expriences en cinquante ans, et, malgr leur clart, elles ne semblent pas avoir t suffisamment convaincantes. La premire a cot pourtant trois millions d'hommes et une invasion, la seconde un dmembrement et la ncessit des armes permanentes. Une troisime a failli tre tente il n'y a pas longtemps et le sera srement un jour. Pour faire admettre tout un peuple que l'immense arme allemande n'tait pas, comme on l'enseignait avant 1870, une sort de garde nationale inoffensive 1, il a fallu l'effroyable guerre qui nous a cot si cher. Pour reconnatre que le protectionnisme ruine les peuples qui l'acceptent, il faudra au moins vingt ans de dsastreuses expriences. On pourrait multiplier indfiniment ces exemples.
1

L'opinion des foules tait forme, dans ce cas, par ces associations grossires de choses dissemblables dont j'ai prcdemment expos le mcanisme. Notre garde nationale d'alors, tant compose de pacifiques boutiquiers sans trace de discipline, et ne pouvant tre prise au srieux, tout ce qui portait un nom analogue veillait les mmes images, et tait considr par consquent comme aussi inoffensif. L'erreur des foules tait partage alors, ainsi que cela arrive si souvent pour les opinions gnrales, par leurs meneurs. Dans un discours prononc le 31 dcembre 1867 la chambre des dputs, et reproduit par M. E. Ollivier dans un livre rcent, un homme d'tat qui a bien souvent suivi l'opinion des foules, mais ne l'a jamais prcde, M. Thiers, rptait que la Prusse, en dehors d'une arme active peu prs gale en nombre la ntre, ne possdait qu'une garde nationale analogue celle que nous possdions et par consquent sans importance ; assertions aussi exactes que les prvisions du mme homme d'tat sur le peu d'avenir des chemins de fer.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

70

4. - La raison
Retour la table des matires

Dans l'numration des facteurs capables dimpressionner l'me des foules, on pourrait se dispenser entirement de mentionner la raison, s'il n'tait ncessaire d'indiquer la valeur ngative de son influence. Nous avons dj montr que les foules ne sont pas influenables par des raisonnements, et ne comprennent que de grossires associations d'ides. Aussi est-ce leurs sentiments et jamais leur raison que font appel les orateurs qui savent les impressionner. Les lois de la logique n'ont aucune action sur elles 1. Pour convaincre les foules, il faut d'abord se rendre bien compte des sentiments dont elles sont animes, feindre de les partager, puis tenter de les modifier, en provoquant, au moyen d'associations rudimentaires, certaines images bien suggestives ; savoir revenir au besoin sur ses pas, deviner surtout chaque instant les sentiments qu'on fait natre. Cette ncessit de varier sans cesse son langage suivant l'effet produit l'instant o l'on parle frappe d'avance d'impuissance tout discours tudi et prpar : l'orateur y suit sa pense et non celle de ses auditeurs, et, par ce seul fait, son influence devient parfaitement nulle. Les esprits logiques, habitus tre convaincus par des chanes de raisonnements un peu serres, ne peuvent s'empcher d'avoir recours ce mode de persuasion quand ils s'adressent aux foules, et le manque d'effet de leurs arguments les surprend toujours. Les consquences mathmatiques usuelles fondes sur le syllogisme, c'est-dire sur des associations d'identits, crit un logicien, sont ncessaires... La ncessit forcerait l'assentiment mme d'une masse inorganique, si celle-ci tait capable de suivre des associations d'identits. Sans doute ; mais la foule n'est pas plus capable que la masse inorganique de les suivre, ni mme de les entendre. Qu'on essaie de convaincre par un raisonnement des esprits primitifs, des sauvages ou des enfants, par
1

Mes premires observations sur l'art d'impressionner les foules et sur les faibles ressources quoffrent sur ce point les rgles de la logique remontent l'poque du sige de Paris, le jour o je vis conduire au Louvre, o sigeait alors le gouvernement, le marchal V..., qu'une foule furieuse prtendait avoir surpris levant le plan des fortifications pour le vendre aux Prussiens. Un membre du gouvernement, G.P..., orateur fort clbre, sortit pour haranguer la foule qui rclamait l'excution immdiate du prisonnier. Je m'attendais ce que l'orateur dmontrt l'absurdit de l'accusation, en disant que le marchal accus tait prcisment un des constructeurs de ces fortifications dont le plan se vendait d'ailleurs chez tous les libraires. A ma grande stupfaction j'tais fort jeune alors le discours fut tout autre... Justice sera faite, cria l'orateur en s'avanant vers le prisonnier, et une justice impitoyable. Laissez le gouvernement de la dfense nationale terminer votre enqute. Nous allons, en attendant, enfermer l'accus. Calme aussitt par cette satisfaction apparente, la foule s'coula, et au bout d'un quart d'heure le marchal put regagner son domicile. Il et t infailliblement charp si l'orateur et tenu la foule en fureur les raisonnements logiques que ma grande jeunesse me faisaient trouver trs convaincants.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

71

exemple, et l'on se rendra compte de la faible valeur que possde ce mode d'argumentation. Il n'est mme pas besoin de descendre jusqu'aux tres primitifs pour voir la complte impuissance des raisonnements quand ils ont lutter contre des sentiments. Rappelons-nous simplement combien ont t tenaces pendant de longs sicles des superstitions religieuses, contraires la plus simple logique. Pendant prs de deux mille ans les plus lumineux gnies ont t courbs sous leurs lois, et il a fallu arriver aux temps modernes pour que leur vracit ait pu seulement tre conteste. Le moyen-ge et la Renaissance ont possd bien des hommes clairs ; ils n'en ont pas possd un seul auquel le raisonnement ait montr les cts enfantins de ses superstitions, et fait natre un faible doute sur les mfaits du diable ou sur la ncessit de brler les sorciers. Faut-il regretter que ce ne soit jamais la raison qui guide les foules ? Nous n'oserions le dire. La raison humaine n'et pas russi sans doute entraner lhumanit dans les voies de la civilisation avec l'ardeur et la hardiesse dont l'ont souleve ses chimres. Filles de l'inconscient qui nous mne, ces chimres taient sans doute ncessaires. Chaque race porte dans sa constitution mentale les lois de ses destines, et c'est peut-tre ces lois qu'elle obit par un inluctable instinct, mme dans ses impulsions en apparence les plus irraisonnes. Il semble parfois que les peuples soient soumis des forces secrtes analogues celles qui obligent le gland se transformer en chne ou la comte suivre son orbite. Le peu que nous pouvons pressentir de ces forces doit tre cherch dans la marche gnrale de l'volution d'un peuple et non dans les faits isols d'o cette volution semble parfois surgir. Si l'on ne considrait que ces faits isols l'histoire semblerait rgie par d'invraisemblables hasards. Il tait invraisemblable qu'un ignorant charpentier de Galile pt devenir pendant deux mille ans un dieu tout-puissant, au nom duquel fussent fondes les plus importantes civilisations ; invraisemblable aussi que quelques bandes d'Arabes sortis de leurs dserts pussent conqurir la plus grande partie du vieux monde grco-romain, et fonder un empire plus grand que celui d'Alexandre ; invraisemblable encore que, dans une Europe trs vieille et trs hirarchise, un obscur lieutenant d'artillerie pt russir rgner sur une foule de peuples et de rois. Laissons donc la raison aux philosophes, mais ne lui demandons pas trop d'intervenir dans le gouvernement des hommes. Ce n'est pas avec la raison et c'est le plus souvent malgr elle, que se sont crs des sentiments tels que l'honneur, l'abngation. la foi religieuse, l'amour de la gloire et de la patrie, qui ont t jusqu'ici les grands ressorts de toutes les civilisations.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

72

Psychologie des foules dition Flix Alcan, 1905 Deuxime partie : Les opinions et les croyances des foules

Chapitre III
Les meneurs des foules et leurs moyens de persuasion

Retour la table des matires 1. Les meneurs des foules. Besoin instinctif de tous les tres en foule d'obir un meneur. Psychologie des meneurs. Eux seuls peuvent crer la foi et donner une organisation aux foules. Despotisme forc des meneurs. Classification des meneurs. Rle de la volont. 2. Les moyens d'action des meneurs. L'affirmation, la rptition, la contagion. Rle respectif de ces divers facteurs. Comment la contagion peut remonter des couches infrieures aux couches suprieures d'une socit. Une opinion populaire devient bientt une opinion gnrale. 3. Le prestige. - Dfinition et classification du prestige. Le prestige acquis et le prestige personnel. - Exemples divers. Comment meurt le prestige.

La constitution mentale des foules nous est maintenant connue, et nous savons aussi quels sont les mobiles capables d'impressionner leur me. Il nous reste rechercher comment doivent tre appliqus ces mobiles, et par qui ils peuvent tre utilement mis en oeuvre.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

73

1. - Les meneurs des foules


Retour la table des matires

Ds qu'un certain nombre d'tres vivants sont runis, qu'il s'agisse d'un troupeau d'animaux ou d'une foule d'hommes, ils se placent d'instinct sous l'autorit d'un chef. Dans les foules humaines, le chef rel n'est souvent qu'un meneur, mais, comme tel, il joue un rle considrable. Sa volont est le noyau autour duquel se forment et s'identifient les opinions. Il constitue le premier lment d'organisation des foules htrognes et prpare leur organisation en sectes. En attendant, il les dirige. La foule est un troupeau servile qui ne saurait jamais se passer de matre. Le meneur a d'abord t le plus souvent un men. Il a lui-mme t hypnotis par l'ide dont il est ensuite devenu l'aptre. Elle l'a envahi au point que tout disparat en dehors delle, et que toute opinion contraire lui parait erreur et superstition. Tel, par exemple, Robespierre, hypnotis par les ides philosophiques de Rousseau, et employant les procds de l'inquisition pour les propager. Les meneurs ne sont pas le plus souvent des hommes de pense, mais des hommes d'action. Ils sont peu clairvoyants, et ne pourraient l'tre, la clairvoyance conduisant gnralement au doute et l'inaction. Ils se recrutent surtout parmi ces nvross, ces excits, ces demi-alins qui ctoient les bords de la folie. Quelque absurde que puisse tre l'ide qu'ils dfendent ou le but qu'ils poursuivent, tout raisonnement s'mousse contre leur conviction. Le mpris et les perscutions ne les touchent pas, ou ne font que les exciter davantage. Intrt personnel, famille, tout est sacrifi. L'instinct de la conservation lui-mme est annul chez eux, au point que la seule rcompense qu'ils sollicitent souvent est de devenir des martyrs. L'intensit de leur foi donne leurs paroles une grande puissance suggestive. La multitude est toujours prte couter l'homme dou de volont forte qui sait s'imposer elle. Les hommes runis en foule perdent toute volont et se tournent d'instinct vers qui en possde une. De meneurs, les peuples n'ont jamais manqu : mais il s'en faut que tous soient anims des convictions fortes qui font les aptres. Ce sont souvent des rhteurs subtils, ne poursuivant que des intrts personnels et cherchant persuader en flattant de bas instincts. L'influence qu'ils exercent ainsi peut tre trs grande, mais elle reste toujours trs phmre. Les grands convaincus qui ont soulev l'me des foules, les Pierre l'Ermite, les Luther, les Savonarole, les hommes de la Rvolution, n'ont exerc de fascination qu'aprs avoir t eux mmes d'abord fascins par une croyance. Ils purent alors crer dans les mes cette puissance formidable nomme la foi, qui rend l'homme esclave absolu de son rve.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

74

Crer la foi, qu'il s'agisse de foi religieuse, de foi politique ou sociale, de foi en une oeuvre, en un personnage, en une ide, tel est surtout le rle des grands meneurs, et c'est pourquoi leur influence est toujours considrable. De toutes les forces dont l'humanit dispose, la foi a toujours t une des plus grandes, et c'est avec raison que l'vangile lui attribue le pouvoir de transporter les montagnes. Donner l'homme une foi, c'est dcupler sa force. Les grands vnements de l'histoire ont t raliss par d'obscurs croyants n'ayant gure que leur foi pour eux. Ce n'est pas avec des lettrs et des philosophes, ni surtout avec des sceptiques qu'ont t difies les grandes religions qui ont gouvern le monde, ni les vastes empires qui se sont tendus d'un hmisphre l'autre. Mais, dans de tels exemples, il s'agit des grands meneurs, et ils sont assez rares pour que l'histoire en puisse aisment marquer le nombre. Ils forment le sommet d'une srie continue descendant de ces puissants manieurs d'hommes l'ouvrier qui, dans une auberge fumeuse, fascine lentement ses camarades en remchant sans cesse quelques formules qu'il ne comprend gure, mais dont, selon lui, l'application doit amener srement la ralisation de tous les rves et de toutes les espances. Dans toutes les sphres sociales, des plus hautes aux plus basses, ds que l'homme n'est plus isol, il tombe bientt sous la loi d'un meneur. La plupart des hommes, dans les masses populaires surtout, ne possdent, en dehors de leur spcialit, d'ide nette et raisonne sur quoi que ce soit. Ils sont incapables de se conduire. Le meneur leur sert de guide. il peut tre remplac la rigueur, mais trs insuffisamment par ces publications priodiques qui fabriquent des opinions pour leurs lecteurs et leur procurent ces phrases toutes faites qui dispensent de raisonner. L'autorit des meneurs est trs despotique, et n'arrive mme s'imposer qu' cause de ce despotisme. On a remarqu souvent combien facilement ils se faisaient obir, bien que n'ayant aucun moyen d'appuyer leur autorit, dans les couches ouvrires les plus turbulentes. Ils fixent les heures de travail, le taux des salaires, dcident les grves, les font commencer et cesser heure fixe. Les meneurs tendent aujourd'hui remplacer de plus en plus les pouvoirs publics mesure que. ces derniers se laissent discuter et affaiblir. La tyrannie de ces nouveaux matres fait que les foules leur obissent beaucoup plus docilement qu'elles n'ont obi aucun gouvernement. Si, par suite d'un accident quelconque, le meneur disparat et n'est pas immdiatement remplac, la foule redevient une collectivit sans cohsion ni rsistance. Pendant une des grves des employs des omnibus Paris, il a suffi d'arrter les deux meneurs qui la dirigeaient pour la faire aussitt cesser. Ce n'est pas le besoin de la libert, mais celui de la servitude qui domine toujours dans l'me des foules. Elles ont une telle soif d'obir qu'elles se soumettent d'instinct qui se dclare leur matre. On peut tablir une division assez tranche dans la classe des meneurs. Les uns sont des hommes nergiques, volont forte, mais momentane ; les autres, beaucoup

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

75

plus rares que les prcdents , sont des hommes possdant une volont la fois forte et durable. Les premiers sont violents, braves, hardis. Ils sont utiles surtout pour diriger un coup de main, entraner les masses malgr le danger, et transformer en hros les recrues de la veille. Tels, par exemple, Ney et Murat, sous le premier Empire. Tel encore, de nos jours, Garibaldi, aventurier sans talent, mais nergique, russissant avec une poigne d'hommes s'emparer de l'ancien royaume de Naples dfendu pourtant par une arme discipline. Mais si l'nergie de ces meneurs est puissante, elle est momentane et ne survit gure l'excitant qui l'a fait natre. Rentrs dans le courant de la vie ordinaire, les hros qui en taient anims font souvent preuve, comme ceux que je citais l'instant, de la plus tonnante faiblesse. Ils semblent incapables de rflchir et de se conduire dans les circonstances les plu simples, alors qu'ils avaient si bien su conduire les autres. Ce sont des meneurs qui ne peuvent exercer leur fonction qu' la condition d'tre mens eux-mmes et excits sans cesse, d'avoir toujours au-dessus d'eux un homme ou une ide, de suivre une ligne de conduite bien trace. La seconde catgorie des meneurs, celle des hommes volont durable, a, malgr des formes moins brillantes, une influence beaucoup plus considrable. En elle on trouve les vrais fondateurs de religions ou de grandes oeuvres : saint Paul, Mahomet, Christophe Colomb, Lesseps. Qu'ils soient intelligents ou borns, il n'importe, le monde sera toujours eux. La volont persistante qu'ils possdent est une facult infiniment rare et infiniment puissante qui fait tout plier. On ne se rend pas toujours suffisamment compte de ce que peut une volont forte et continue : rien ne lui rsiste, ni la nature, ni les dieux, ni les hommes. Le plus rcent exemple de ce que peut une volont forte et continue, nous est donn par l'homme illustre qui spara deux mondes et ralisa la tche inutilement tente depuis trois mille ans par les plus grands souverains. Il choua plus tard dans une entreprise identique ; mais la vieillesse tait venue, et tout s'teint devant elle, mme la volont. Lorsqu'on voudra montrer ce que peut la seule volont, il n'y aura qu' prsenter dans ses dtails l'histoire des difficults qu'il fallut surmonter pour creuser le canal de Suez. Un tmoin oculaire, le docteur Cazalis, a rsum en quelques lignes saisissantes la synthse de cette grande oeuvre raconte par son immortel auteur. Et il contait, de jour en jour, par pisodes, l'pope du canal. Il contait tout ce qu'il avait d vaincre, tout l'impossible qu'il avait fait possible, toutes les rsistances, les coalitions contre lui, et les dboires, les revers, les dfaites, mais qui n'avaient pu jamais le dcourager, ni l'abattre ; il rappelait l'Angleterre le combattant, l'attaquant sans relche, et lgypte et la France hsitantes, et le consul de France sopposant plus que tout autre aux premiers travaux, et comme on lui rsistait, prenant les ouvriers par la soif, leur faisant refuser l'eau douce ; et le ministre de la marine et les ingnieurs, tous les hommes srieux, d'exprience et de science, tous naturellement hostiles, et tous scien-

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

76

tifiquement assurs du dsastre, le calculant et le promettant, comme pour tel jour ou telle heure on promet l'clipse. Le livre qui raconterait la vie de tous ces grands meneurs ne contiendrait pas beaucoup de noms ; mais ces noms ont t la tte des vnements les plus importants de la civilisation et de l'histoire.

2. - Les moyens d'action des meneurs ; l'affirmation, la rptition, la contagion.


Retour la table des matires

Lorsqu'il s'agit d'entraner une foule pour un instant, et de la dterminer commettre un acte quelconque piller un palais, se faire massacrer pour dfendre une place forte ou une barricade, il faut agir sur elle par des suggestions rapides, dont la plus nergique est encore l'exemple ; mais il faut alors que la foule soit dj prpare par certaines circonstances, et surtout que celui qui veut l'entraner possde la qualit que j'tudierai plus loin sous le nom de prestige. Mais quand il s'agit de faire pntrer des ides et des croyances dans l'esprit des foules les thories sociales modernes, par exemple les procds des meneurs sont diffrents. Ils ont principalement recours trois procds trs nets : l'affirmation, la rptition, la contagion. L'action en est assez lente, mais les effets de cette action une fois produits sont fort durables. L'affirmation pure et simple, dgage de tout raisonnement et de toute preuve, est un des plus srs moyens de faire pntrer une ide dans l'esprit des foules. Plus l'affirmation est concise, plus elle est dpourvue de toute apparence de preuves et de dmonstration, plus elle a d'autorit. Les livres religieux et les codes de tous les ges ont toujours procd par simple affirmation. Les hommes d'tat appels dfendre une cause politique quelconque, les industriels propageant leurs produits par l'annonce, savent la valeur de l'affirmation. L'affirmation n'a cependant d'influence relle qu' la condition d'tre constamment rpte, et, le plus possible, dans les mmes termes. C'est Napolon, je crois, qui a dit qu'il n'y a qu'une seule figure srieuse de rhtorique, la rptition. La chose affirme arrive, par la rptition, s'tablir dans les esprits au point qu'ils finissent par l'accepter comme une vrit dmontre. On comprend bien l'influence de la rptition sur les foules, en voyant quel point elle est puissante sur les esprits les plus clairs. Cette puissance vient de ce que

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

77

la chose rpte finit par s'incruster dans ces rgions profondes de l'inconscient o s'laborent les motifs de nos actions. Au bout de quelque temps, nous ne savons plus quel est l'auteur de l'assertion rpte, et nous finissons par y croire. De l la force tonnante de l'annonce. Quand nous avons lu cent fois, mille fois que le meilleur chocolat est le chocolat X, nous nous imaginons l'avoir entendu dire de bien des cts, et nous finissons par en avoir la certitude. Quand nous avons lu mille fois que la farine Y a guri les plus grands personnages des maladies les plus tenaces, nous finissons tre tents de l'essayer le jour o nous sommes par atteints d'une maladie du mme genre. Si nous lisons toujours dans le mme journal que A est un parfait gredin et B un trs honnte homme, nous finissons par en tre convaincus, moins, bien entendu, que nous ne lisions souvent un autre journal d'opinion contraire, ou les deux qualificatifs soient inverss. L'affirmation et la rptition sont seules assez puissantes pour pouvoir se combattre. Lorsqu'une affirmation a t suffisamment rpte, et qu'il y a unanimit dans la rptition, comme cela est arriv pour certaines entreprises financires clbres assez riches pour acheter tous les concours, il se forme ce qu'on appelle un courant d'opinion et le puissant mcanisme de la contagion intervient. Dans les foules, les ides, les sentiments, les motions, les croyances possdent un pouvoir contagieux aussi intense que celui des microbes. Ce phnomne est trs naturel puisqu'on l'observe chez les animaux eux-mmes ds qu'il sont en foule. Le tic d'un cheval dans une curie est bientt imit par les autres chevaux de la mme curie. Une panique, un mouvement dsordonn de quelques moutons s'tend bientt tout le troupeau. Chez l'homme en foule toutes les motions sont trs rapidement contagieuses, et c'est ce qui explique la soudainet des paniques. Les dsordres crbraux, comme la folie, sont eux-mmes contagieux. On sait combien est frquente l'alination chez les mdecins alinistes. On a mme cit rcemment des formes de folie, l'agoraphobie par exemple, communiques de l'homme aux animaux. La contagion n'exige pas la prsence simultane d'individus sur un seul point ; elle peut se faire distance sous l'influence de certains vnements qui orientent tous les esprits dans le mme sens et leur donnent les caractres spciaux aux foules, surtout quand les esprits sont prpars par les facteurs lointains que j'ai tudis plus haut. C'est ainsi par exemple que l'explosion rvolutionnaire de 1848, partie de Paris, s'tendit brusquement une grande partie de l'Europe et branla plusieurs monarchies. L'imitation, laquelle on a attribu tant d'influence dans les phnomnes sociaux, n'est en ralit qu'un simple effet de la contagion. Ayant montr ailleurs son influence je me bornerai reproduire ce que j'en disais il y a plus de vingt ans et qui depuis a t dvelopp par d'autres crivains dans des publications rcentes : Semblable aux animaux, l'homme est naturellement imitatif. L'imitation est un besoin pour lui, condition bien entendu, que cette imitation soit tout fait facile. C'est ce besoin qui rend si puissante l'influence de ce que nous appelons la mode.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

78

Qu'il s'agisse d'opinions, d'ides, de manifestations littraires, ou simplement de costumes, combien osent se soustraire son empire ? Ce n'est pas avec des arguments, mais avec des modles, qu'on guide les foules. A chaque poque il y a un petit nombre d'individualits qui impriment leur action et que la masse inconsciente imite. Il ne faudrait pas cependant que ces individualits s'cartassent par trop des ides reues. Les imiter serait alors trop difficile et leur influence serait nulle. C'est prcisment pour cette raison que les hommes trop suprieurs leur poque n'ont gnralement aucune influence sur elle. L'cart est trop grand. C'est pour la mme raison que les Europens, avec tous les avantages de leur civilisation, ont une influence si insignifiante sur les peuples de l'Orient ils en diffrent trop. La double action du pass et de l'imitation rciproque finit par rendre tous les hommes d'un mme pays et d'une mme poque ce point semblables que, mme chez ceux qui sembleraient devoir le plus s'y soustraire, philosophes, savants et littrateurs, la pense et le style ont un air de famille qui fait immdiatement reconnatre le temps auquel ils appartiennent. Il ne faut pas causer longtemps avec un individu pour connatre fond ses lectures, ses occupations habituelles et le milieu o il vit 1. La contagion est si puissante qu'elle impose aux individus non seulement certaines opinions mais encore certaines faons de sentir. C'est la contagion qui fait mpriser une poque certaines oeuvres, telles que le Tanhauser, par exemple, et qui, quelques annes plus tard, les fait admirer par ceux-l mmes qui les avaient dnigres le plus. C'est surtout par le mcanisme de la contagion, jamais par celui du raisonnement, que se propagent les opinions et les croyances des foules. C'est au cabaret, par affirmation, rptition et contagion que s'tablissent les conceptions actuelles des ouvriers ; et les croyances des foules de tous les ges ne se sont gure cres autrement. Renan compare avec justesse les premiers fondateurs du christianisme aux ouvriers socialistes rpandant leurs ides de cabaret en cabaret ; et Voltaire avait dj fait observer propos de la religion chrtienne que la plus vile canaille l'avait seule embrasse pendant plus de cent ans . On remarquera que, dans les exemples analogues ceux que je viens de citer, la contagion, aprs s'tre exerce dans les couches populaires, passe ensuite aux couches suprieures de la socit. C'est ce que nous voyons de nos jours pour les doctrines socialistes, qui commencent gagner ceux qui pourtant sont marqus pour en devenir les premires victimes. Le mcanisme de la contagion est si puissant que, devant son action, l'intrt personnel lui-mme s'vanouit. Et c'est pourquoi toute opinion devenue populaire finit toujours par s'imposer avec une grande force aux couches sociales les plus leves, quelque visible que puisse
1

GUSTAVE LE BON. L'homme et les Socits, t. II, p. 116, 1881.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

79

tre l'absurdit de l'opinion triomphante. Il y a l une raction des couches sociales infrieures sur les couches suprieures d'autant plus curieuse que les croyances de la foule drivent toujours plus ou moins de quelque ide suprieure reste souvent sans influence dans le milieu o elle avait pris naissance. Cette ide suprieure, les meneurs subjugus par elle s'en emparent, la dforment et crent une secte qui la dforme de nouveau, puis la rpand dans le sein des foules qui continuent la dformer de plus en plus. Devenue vrit populaire, elle remonte en quelque faon sa source et agit alors sur les couches suprieures d'une nation. C'est en dfinitive l'intelligence qui guide le monde, mais elle le guide vraiment de fort loin. Les philosophes qui crent les ides sont depuis bien longtemps retourns la poussire, lorsque, par leffet du mcanisme que je viens de dcrire, leur pense finit par triompher.

3. Le prestige
Retour la table des matires

Ce, qui contribue surtout donner aux ides propages par l'affirmation, la rptition et la contagion, une puissance trs grande, c'est qu'elles finissent par acqurir le pouvoir mystrieux nomm prestige. Tout ce qui a domin dans le monde, les ides ou les hommes, s'est impos principalement par cette force irrsistible qu'exprime le mot prestige. C'est un terme dont nous saisissons tous le sens, mais qu'on applique de faons trop diverses pour qu'il soit facile de le dfinir. Le prestige peut comporter certains sentiments tels que l'admiration ou la crainte ; il lui arrive parfois mme de les avoir pour base, mais il peut parfaitement exister sans eux. Ce sont des morts, et par consquent des tres que nous ne craignons pas, Alexandre, Csar, Mahomet, Bouddha, par exemple, qui possdent le plus de prestige. D'un autre ct, il y a des tres ou des fictions que nous n'admirons pas, les divinits monstrueuses des temples souterrains de l'Inde, par exemple, et qui nous paraissent pourtant revtues d'un grand prestige. Le prestige est en ralit une sorte de domination qu'exerce sur notre esprit un individu, une oeuvre, ou une ide. Cette domination paralyse toutes nos facults critiques et remplit notre me d'tonnement et de respect. Le sentiment provoqu est inexplicable, comme tous les sentiments, mais il doit tre du mme ordre que la fascination subie par un sujet magntis. Le prestige est le plus puissant ressort de toute domination. Les dieux, les rois et les femmes n'auraient jamais rgn sans lui.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

80

On peut ramener deux formes principales les diverses varits de prestige : le prestige acquis et le prestige personnel. Le prestige acquis est celui que, donnent le nom, la fortune, la rputation. Il peut tre indpendant du prestige personnel. Le prestige personnel est au contraire quelque chose d'individuel qui peut coexister avec la rputation, la gloire, la fortune, ou tre renforc par elles, mais qui peut parfaitement exister sans elles. Le prestige acquis, ou artificiel, est de beaucoup le plus rpandu. Par le fait seul qu'un individu occupe une certaine position, possde une certaine fortune, est affubl de certains titres, il a du prestige, quelque nulle que puisse tre sa valeur personnelle. Un militaire en uniforme, un magistrat en robe rouge ont toujours du prestige. Pascal avait trs justement not la ncessit pour les juges des robes et des perruques. Sans elles ils perdraient les trois quarts de leur autorit. Le socialiste le plus farouche est toujours un peu motionn par la vue d'un prince ou d'un marquis ; et il suffit de prendre de tels titres pour escroquer un commerant tout ce qu'on veut 1. Le prestige dont je viens de parler est celui qu'exercent les personnes ; on peut placer ct le prestige qu'exercent les opinions, les oeuvres littraires ou artistiques, etc. Ce n'est le plus souvent que de la rptition accumule. L'histoire, l'histoire littraire et artistique surtout, n'tant que la rptition des mmes jugements que personne n'essaie de contrler, chacun finit par rpter ce qu'il a appris l'cole, et il y a des noms et des choses auxquels nul n'oserait toucher. Pour un lecteur moderne, luvre d'Homre dgage un incontestable et immense ennui mais qui oserait le dire ? Le Parthnon, dans son tat actuel, est une ruine dpourvue d'intrt ; mais il possde un tel prestige qu'on ne le voit plus qu'avec tout son cortge de souvenirs historiques. Le propre du prestige est d'empcher de voir les choses telles qu'elles sont et de paralyser tous nos jugements. Les foules toujours, les individus le plus souvent, ont besoin, sur tous les sujets, d'opinions toutes faites. Le succs de ces opinions est indpendant de la part de vrit ou d'erreur qu'elles contiennent ; il dpend uniquement de leur prestige, J'arrive maintenant au prestige personnel. Il est d'une nature fort diffrente du prestige artificiel ou acquis dont je viens de m'occuper. C'est une facult indpendante de tout titre, de toute autorit, que possdent un petit nombre de personnes, et qui leur
1

Cette influence des titres, des rubans, des uniformes sur les foules se rencontre dans tous les pays, mme dans ceux o le sentiment de l'indpendance personnelle est le plus dvelopp. Je reproduis ce propos un passage curieux du livre rcent d'un voyageur sur le prestige de certains personnages en Angleterre. En diverses rencontres, je ne m'tais aperu de l'ivresse particulire laquelle le contact ou la vue d'un pair d'Angleterre exposent les Anglais les plus raisonnables. Pourvu que son tat soutienne son rang, ils l'aiment d'avance, et mis en prsence supportent tout de lui avec enchantement. On les voit rougir de plaisir son approche et, s'il leur parle, la joie qu'ils contiennent augmente cette rougeur et fait briller leurs yeux d'un clat inaccoutum. Ils ont le lord dans le sang, si l'on peut dire, comme l'Espagnol la danse, l'Allemand la musique et le Franais la Rvolution. Leur passion pour les chevaux et Shakspeare est moins violente, la satisfaction et lorgueil qu'ils en tirent moins fondamentaux. Le Livre de la Pairie a un dbit considrable, et si loin qu'on aille, on le trouve, comme la Bible, entre toutes les mains.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

81

permet d'exercer une fascination vritablement magntique sur ceux qui les entourent, alors mme qu'ils sont socialement leurs gaux et ne possdent aucun moyen ordinaire de domination. Ils imposent leurs ides, leurs sentiments ceux qui les entourent, et on leur obit comme la bte froce obit au dompteur qu'elle pourrait si facilement dvorer. Les grands meneurs de foules, tels que Bouddha, Jsus, Mahomet, Jeanne d'Arc, Napolon, ont possd un haut degr cette forme de prestige ; et c'est surtout par elle qu'ils se sont imposs. Les dieux, les hros et les dogmes s'imposent et ne se discutent pas ; ils s'vanouissent mme ds qu'on les discute. Les grands personnages que je viens de citer possdaient leur puissance fascinatrice bien avant de devenir illustres, et ils ne le fussent pas devenus sans elle. Il est vident, par exemple, que Napolon, au znith de la gloire, exerait, par le seul fait de sa puissance, un prestige immense ; mais ce prestige, il en tait dou dj en partie alors qu'il n'avait aucun pouvoir et tait compltement inconnu. Lorsque, gnral ignor, il fut envoy par protection commander l'arme d'Italie, il tomba au milieu de rudes gnraux qui s'apprtaient faire, un dur accueil au jeune intrus que le Directoire leur expdiait. Ds la premire minute, ds la premire entrevue, sans phrases, sans gestes, sans menaces, au premier regard du futur grand homme, ils taient dompts. Taine donne, d'aprs les mmoires des contemporains, un curieux rcit de cette entrevue. Les gnraux de division, entre autres Augereau, sorte de soudard hroque et grossier, fier de sa haute taille et de sa bravoure, arrivent au quartier gnral trs mal disposs pour le petit parvenu qu'on leur expdie de Paris. Sur la description qu'on leur en a faite, Augereau est injurieux, insubordonn d'avance : un favori de Barras, un gnral de vendmiaire, un gnral de rue, regard comme un ours, parce qu'il est toujours seul penser, une petite mine, une rputation de mathmaticien et de rveur. On les introduit, et Bonaparte se fait attendre. Il parat enfin, ceint de son pe, se couvre, explique ses dispositions, leur donne ses ordres et les congdie. Augereau est rest muet ; c'est dehors seulement qu'il se ressaisit et retrouve ses jurons ordinaires ; il convient, avec Massna, que ce petit b... de gnral lui a fait peur ; il ne peut pas comprendre l'ascendant dont il s'est senti cras au premier coup dil. Devenu grand homme, son prestige s'accrut de toute sa gloire et devint au moins gal celui d'une divinit pour les dvots. Le gnral Vandamme, soudard rvolutionnaire, plus brutal et plus nergique encore qu'Augereau, disait de lui au marchal d'Ornano, en 1815, un jour qu'ils montaient ensemble l'escalier des Tuileries : Mon cher, ce diable d'homme exerce sur moi une fascination dont je ne puis me rendre compte. C'est au point que moi, qui ne crains ni dieu ni diable, quand je l'approche, je suis prt trembler comme un enfant, et il me ferait passer par le trou d'une aiguille pour me jeter dans le feu.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

82

Napolon exera la mme fascination sur tous ceux qui l'approchrent 1. Davoust disait, parlant du dvouement de Maret et du sien : Si l'Empereur nous disait tous deux : Il importe aux intrts de ma politique de dtruire Paris sans que personne en sorte et s'en chappe, Maret garderait le secret, j'en suis sr, mais il ne pourrait s'empcher de le compromettre cependant en faisant sortir sa famille. Eh bien, moi, de peur de le laisser deviner, j'y laisserais ma femme et mes enfants. Il faut se souvenir de cette tonnante puissance de fascination pour comprendre ce merveilleux retour de l'le d'Elbe ; cette conqute immdiate de la France par un homme isol, ayant devant lui toutes les forces organises d'un grand pays, qu'on pouvait croire lass de sa tyrannie. Il n'eut qu' regarder les gnraux envoys pour s'emparer de lui, et qui avaient jur de s'en emparer. Tous se soumirent sans discussion. Napolon, crit le gnral anglais Wolseley, dbarque en France presque seul, et comme un fugitif, de la petite le d'Elbe qui tait son royaume, et russit en quelques semaines bouleverser, sans effusion de sang, toute l'organisation du pouvoir de la France sous son roi lgitime : l'ascendant personnel d'un homme s'affirma-t-il jamais plus tonnamment ? Mais d'un bout l'autre de cette campagne, qui fut sa dernire, combien est remarquable l'ascendant qu'il exerait galement sur les allis, les obligeant suivre son initiative, et combien peu sen fallut qu'il ne les crast ? Son prestige lui survcut et continua grandir. Cest lui qui fit sacrer empereur un neveu obscur. En voyant renatre aujourd'hui sa lgende, on voit combien cette grande ombre est puissante encore. Malmenez les hommes tant qu'il vous plaira, massacrez-les par millions, amenez invasions sur invasions, tout vous est permis si vous possdez un degr suffisant de prestige et le talent ncessaire pour le maintenir. J'ai invoqu ici un exemple de prestige tout fait exceptionnel, sans doute, mais qu'il tait utile de citer pour faire comprendre la gense des grandes religions, des grandes doctrines et des grands empires. Sans la puissance exerce sur la foule par le prestige, cette gense ne serait pas comprhensible. Mais le prestige ne se fonde pas uniquement sur l'ascendant personnel, la gloire militaire et la terreur religieuse ; il peut avoir des origines plus modestes, et cepen1

Trs conscient de son prestige, Napolon savait qu'il l'accroissait encore en traitant un peu moins bien que des palefreniers les grands personnages qui l'entouraient, et parmi lesquels figuraient plusieurs de ces clbres conventionnels qu'avait tant redouts l'Europe. Les rcits du temps sont pleins de faits significatifs sur ce point. Un jour, en plein conseil d'tat, Napolon rudoie grossirement Beugnot qu'il traite comme un valet mal appris. L'effet produit, il s'approche et lui dit : Eh bien, grand imbcile, avez-vous retrouv votre tte ? L-dessus, Beugnot, haut comme un tambour-major se courbe trs bas, et le petit homme, levant la main, prend le grand par l'oreille, signe de faveur enivrante, crit Beugnot, geste familier du matre qui s'humanise . De tels exemples donnent une notion nette du degr de basse platitude que peut provoquer le prestige. Ils font comprendre l'immense mpris du grand despote pour les hommes qui l'entouraient et qu'il traitait simplement de chair canon .

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

83

dant tre considrable encore. Notre sicle en peut fournir plusieurs exemples - Un des plus frappants, celui que la postrit rappellera d'ge en ge, sera donn par l'histoire de l'homme clbre qui modifia la face du globe et les relations commerciales des peuples en sparant deux continents. Il russit dans son entreprise par son immense volont, mais aussi parla fascination qu'il exerait sur tous ceux qui l'entouraient. Pour vaincre l'opposition unanime qu'il rencontrait, il n'avait qu' se montrer. Il parlait un instant, et, devant le charme qu'il exerait, les opposants devenaient des amis. Les Anglais surtout combattaient son projet avec acharnement ; il n'eut qu' paratre en Angleterre pour rallier tous les suffrages. Quand, plus tard, il passa par Southampton, les cloches sonnrent sur son passage, et aujourd'hui l'Angleterre s occupe de lui lever une statue. Ayant tout vaincu, les hommes et les choses, il ne croyait plus aux obstacles et voulut recommencer Suez Panama. Il recommena avec les mmes moyens ; mais l'ge tait venu, et, d'ailleurs, la foi qui soulve les montagnes ne les soulve qu' la condition qu'elles ne soient pas trop hautes. Les montagnes rsistrent, et la catastrophe qui s'en suivit dtruisit l'blouissante aurole de gloire qui enveloppait le hros. Sa vie enseigne comment peut grandir le prestige, et comment il peut disparatre. Aprs avoir gal en grandeur les plus clbres hros de l'histoire, il fut abaiss par les magistrats de son pays au rang des plus vils criminels. Quand il mourut, son cercueil passa isol au milieu des foules indiffrentes. Seuls, les souverains trangers rendirent hommage sa mmoire comme celle de l'un des plus grands hommes qu'ait connus l'histoire 1. Mais les divers exemples qui viennent dtre cits reprsentent des formes extrmes. Pour tablir dans ses dtails la psychologie du prestige, il faudrait les placer l'extrmit d'une srie qui descendrait des fondateurs de religions et d'empires jusqu'au particulier essayant d'blouir ses voisins par un habit neuf ou une dcoration.

Un journal tranger, la Neu Freie Presse, de Vienne, s'est livr au sujet de la destine de Lesseps des rflexions d'une trs judicieuse psychologie, et que, pour cette raison, je reproduis ici : Aprs la condamnation de Ferdinand de Lesseps, on n'a plus le droit de s'tonner de la triste fin de Christophe Colomb. Si Ferdinand de Lesseps est un escroc, toute noble illusion est un crime. L'antiquit aurait couronn la mmoire de Lesseps d'une aurole de gloire, et lui aurait fait boire la coupe du nectar au milieu de l'Olympe, car il a chang la face de la terre, et il a accompli des oeuvres qui perfectionnent la cration. En condamnant Ferdinand de Lesseps, le prsident de la Cour d'appel s'est fait immortel, car toujours les peuples demanderont le nom de l'homme qui ne craignit pas d'abaisser son sicle pour habiller de la casaque du forat un vieillard dont la vie a t la gloire de ses contemporains. Qu'on ne nous parle plus dsormais de justice inflexible, l o rgne la haine bureaucratique contre les grandes oeuvres hardies. Les nations ont besoin de ces hommes audacieux qui croient en eux-mmes et franchissent tous les obstacles, sans gard pour leur propre personne. Le gnie ne peut pas tre prudent ; avec la prudence il ne pourrait jamais largir le cercle de l'activit humaine. ... Ferdinand de Lesseps a connu l'ivresse du triomphe et l'amertume des dceptions : Suez et Panama. Ici le cur se rvolte contre la morale du succs. Lorsque de Lesseps eut russi relier deux mers, princes et nations lui rendirent leurs hommages ; aujourd'hui qu'il choue contre les rochers des Cordillres, il n'est plus qu'un vulgaire escroc... Il y a l une guerre des classes de la socit, un mcontentement de bureaucrates et d'employs qui se vengent par le code criminel contre ceux qui voudraient s'lever au-dessus des autres... Les lgislateurs modernes se trouvent embarrasss devant ces grandes ides du gnie humain ; le publie y comprend moins encore, et il est facile un avocat gnral de prouver que Stanley est un assassin et Lesseps un trompeur.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

84

Entre les termes les plus loigns de cette srie, on placerait toutes les formes du prestige dans les divers lments d'une civilisation : sciences, arts, littrature, etc., et l'on verrait qu'il constitue l'lment fondamental de la persuasion. Consciemment ou non, l'tre, l'ide ou la chose possdant du prestige sont par voie de contagion imits immdiatement et imposent toute une gnration certaines faons de sentir et de traduire leur pense. L'imitation est d'ailleurs le plus souvent inconsciente, et c'est prcisment ce qui la rend parfaite. Les peintres modernes, qui reproduisent les couleurs effaces et les attitudes rigides de certains primitifs, ne se doutent gure d'o vient leur inspiration ; ils croient leur propre sincrit, alors que si un matre minent n'avait pas ressuscit cette forme d'art, on aurait continu n'en voir que les cts nafs et infrieurs. Ceux qui, l'instar d'un autre matre illustre, inondent leurs toiles d'ombres violettes, ne voient pas dans la nature plus de violet qu'on n'en voyait il y a cinquante ans, mais ils sont suggestionns par l'impression personnelle et spciale d'un peintre qui, malgr cette bizarrerie, sut acqurir un grand prestige. Dans tous les lments de la civilisation, de tels exemples pourraient tre aisment invoqus. On voit, par ce qui prcde, que bien des facteurs peuvent entrer dans la gense du prestige : un des plus importants fut toujours le succs. Tout homme qui russit, toute ide qui s'impose, cessent par ce fait mme d'tre conteste. La preuve que le succs est une des bases principales du prestige, c'est que ce dernier disparat presque toujours avec lui. Le hros, que la foule acclamait la veille, est conspu par elle le lendemain si l'insuccs l'a frapp. La raction sera mme d'autant plus vive que le prestige aura t plus grand. La foule considre, alors le hros tomb comme un gal, et se venge de s'tre incline devant la supriorit qu'elle ne lui reconnat plus. Lorsque Robespierre faisait couper le cou ses collgues et un grand nombre de ses contemporains, il possdait un immense prestige Lorsqu'un dplacement de quelques voix lui ta son pouvoir, il perdit immdiatement ce prestige, et la foule le suivit la guillotine avec autant d'imprcations qu'elle suivait la veille ses victimes. C'est toujours avec fureur que les croyants brisent les statues de leurs anciens dieux. Le prestige enlev par l'insuccs est perdu brusquement. Il. peut s'user aussi par la discussion, mais d'une faon plus lente. Ce procd est cependant d'un effet trs sr. Le prestige discut n'est dj plus du prestige. Les dieux et les hommes qui ont su garder longtemps leur prestige n'ont jamais tolr la discussion. Pour se faire admirer des foules, il faut toujours les tenir distance.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

85

Psychologie des foules : dition Flix Alcan, 1905 Deuxime partie : Les opinions et les croyances des foules

Chapitre IV
Limites de variabilit des croyances et opinions des foules

Retour la table des matires 1. Les croyances fixes. Invariabilit de certaines croyances gnrales. Elles sont les guides d'une civilisation. - Difficult de les draciner. En quoi l'intolrance constitue pour les peuples une vertu. L'absurdit philosophique d'une croyance gnrale ne peut nuire sa propagation. 2. Les opinions mobiles des foules. Extrme mobilit des opinions qui ne drivent pas des croyances gnrales. Variations apparentes des ides et des croyances en moins d'un sicle. Limites relles de ces variations. lments sur lesquels la variation a port. La disparition actuelle des croyances gnrales et la diffusion extrme de la presse rendent de nos jours les opinions de plus en plus mobiles. Comment les opinions des foules tendent sur la plupart des sujets vers l'indiffrence. Impuissance des gouvernements diriger comme jadis l'opinion. Lmiettement actuel des opinions empche leur tyrannie.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

86

1. Les croyances fixes


Retour la table des matires

Il y a un paralllisme troit entre les caractres anatomiques des tres et leurs caractres psychologiques. Dans les caractres anatomiques nous trouvons certains lments invariables, Ou si peu variables, qu'il faut la dure des ges gologiques pour les changer, et, ct de ces caractres fixes, irrductibles, se voient des caractres trs mobiles que le milieu, l'art de l'leveur et de l'horticulteur modifient aisment, et parfois au point de dissimuler, pour l'observateur peu attentif, les caractres fondamentaux. Nous observons le mme phnomne dans les caractres moraux. A ct des lments psychologiques irrductibles d'une race se rencontrent des lments mobiles et changeants. Et c'est pourquoi, en tudiant les croyances et les opinions d'un peuple, on constate toujours un fonds trs fixe sur lequel se greffent des opinions aussi mobiles que le sable qui recouvre le rocher. Les croyances et les opinions des foules forment donc deux classes bien distinctes. D'une part, les grandes croyances permanentes, qui durent plusieurs sicles, et sur lesquelles une civilisation entire repose, telles, par exemple, autrefois, la conception fodale, les ides chrtiennes, celles de la Rforme ; tels de nos jours, le principe des nationalits, les ides dmocratiques et sociales. D'autre part, les opinions momentanes et changeantes, drives le plus souvent des conceptions gnrales, que chaque ge voit natre et mourir : telles sont les thories qui guident les arts et la littrature certains moments, celles, par exemple, qui ont produit le romantisme, le naturalisme, le mysticisme, etc. Elles sont aussi superficielles, le plus souvent, que la mode, et changent comme elle. Ce sont les petites vagues qui naissent et s'vanouissent sans cesse la surface d'un lac aux eaux profondes. Les grandes croyances gnrales sont en nombre fort restreint. Leur naissance et leur mort forment pour chaque race historique les points culminants de son histoire. Elles constituent la vraie charpente des civilisations. Il est trs facile d'tablir une opinion passagre dans l'me des foules, Mais il est trs difficile d'y tablir une croyance durable. Il est galement fort difficile de dtruire cette dernire lorsqu'elle a t tablie. Ce n'est, le plus souvent, qu'au prix de rvolutions violentes qu'on peut la changer. Les rvolutions n'ont mme ce pouvoir que lorsque la croyance a perdu presque entirement son empire sur les mes. Les rvolutions servent alors balayer finalement ce qui tait peu prs abandonn dj, mais ce que le joug de la coutume empchait d'abandonner entirement. Les rvolutions qui commencent sont en ralit des croyances qui finissent.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

87

Le jour prcis o une grande croyance est marque pour mourir est facile reconnatre ; c'est celui o sa valeur commence tre discute. Toute croyance gnrale n'tant gure qu'une fiction ne saurait subsister qu' la condition de n'tre pas soumise l'examen. Mais alors mme qu'une croyance est fortement branle, les institutions qui en drivent conservent leur puissance et ne s'effacent que, lentement. Lorsqu'elle a enfin perdu compltement son pouvoir, tout ce qu'elle soutenait s'croule bientt. Il n'a pas encore t donn un peuple de pouvoir changer ses croyances sans tre aussitt condamn transformer tous les lments de sa civilisation. Il les transforme, jusqu ce qu'il ait trouv une nouvelle croyance gnrale qui soit accepte ; et jusque-l il vit forcment dans l'anarchie. Les croyances gnrales sont les supports ncessaires des civilisations ; elles impriment une orientation aux ides. Elles seules peuvent inspirer la foi et crer le devoir. Les peuples ont toujours senti l'utilit d'acqurir des croyances gnrales, et compris d'instinct que la disparition de celles-ci devait marquer pour eux l'heure de la dcadence. Le culte fanatique de Rome fut pour les Romains la croyance qui les rendit matres du monde, et quand cette croyance fut morte, Rome dut mourir. Ce fut seulement lorsqu'ils eurent acquis quelques croyances communes que les barbares, qui dtruisirent la civilisation romaine, atteignirent une certaine cohsion et purent sortir de l'anarchie. Ce n'est donc pas sans cause que les peuples ont toujours dfendu leurs convictions avec intolrance. Cette intolrance, si critiquable au point de vue philosophique, reprsente dans la vie des peuples la plus ncessaire des vertus. C'est pour fonder ou maintenir des croyances gnrales que le moyen ge a lev tant de bchers, que tant d'inventeurs et de novateurs sont morts dans le dsespoir quand ils vitaient les supplices. C'est pour les dfendre que le monde a t tant de fois boulevers, que tant de millions d'hommes sont morts sur les champs de bataille, et y mourront encore. Il y a de grandes difficults tablir une croyance gnrale, mais, quand elle est dfinitivement tablie, sa puissance est pour longtemps invincible ; et quelle que soit sa fausset philosophique, elle s'impose aux plus lumineux esprits. Les peuples de l'Europe n'ont-ils pas, depuis plus de quinze sicles, considr comme des vrits indiscutables des lgendes religieuses aussi barbares 1, quand on les examine de prs, que celles de Moloch. L'effrayante absurdit de la lgende d'un Dieu se vengeant sur son fils par d'horribles supplices de la dsobissance d'une de ses cratures, n'a pas t aperue pendant bien des sicles. Les plus puissants gnies, un Galile, un Newton,
1

Barbares philosophiquement, j'entends. Pratiquement, elles ont cr une civilisation entirement nouvelle et pendant quinze sicles laiss entrevoir l'homme ces paradis enchants du rve et de l'espoir qu'il ne connatra plus.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

88

un Leibniz, n'ont pas mme suppos un instant que la vrit de tels dogmes pt tre discute. Rien ne dmontre mieux l'hynotisation produite par les croyances gnrales, mais rien ne marque mieux aussi les humiliantes limites de notre esprit. Ds qu'un dogme nouveau est implant dans l'me des foules, il devient l'inspirateur de ses institutions, de ses arts et de sa conduite. L'empire qu'il exerce alors sur les mes est absolu. Les hommes d'action ne songent qu' le raliser, les lgislateurs ne font que l'appliquer, les philosophes, les artistes, les littrateurs ne sont proccups que de le traduire sous des formes diverses. De la croyance fondamentale, des ides momentanes accessoires peuvent surgir, mais elles portent toujours l'empreinte de la croyance dont elles sont issues. La civilisation gyptienne, la civilisation europenne du moyen ge, la civilisation musulmane des Arabes drivent d'un tout petit nombre de croyances religieuses qui ont imprim leur marque sur les moindres lments de ces civilisations, et permettent de les reconnatre aussitt. Et c'est ainsi que grce aux croyances gnrales, les hommes de chaque ge sont entours d'un rseau de traditions, d'opinions et de coutumes, au joug desquelles ils ne sauraient se soustraire et qui les rendent toujours trs semblables les uns aux autres. Ce qui mne surtout les hommes, ce sont les croyances et les coutumes drives de ces croyances. Elles rglent les moindres actes de notre existence, et l'esprit le plus indpendant ne songe pas s'y soustraire. Il n'y a de vritable tyrannie que celle qui s'exerce inconsciemment sur les mes, parce que c'est la seule qui ne se puisse combattre. Tibre, Gengiskhan, Napolon ont t des tyrans redoutables, sans doute, mais, du fond de leur tombeau, Mose, Bouddha, Jsus, Mahomet, Luther ont exerc sur les mes un despotisme bien autrement profond. Une conspiration peut abattre un tyran, mais que peut-elle sur une croyance bien tablie ? Dans sa lutte violente contre le catholicisme, et malgr l'assentiment apparent des foules, malgr des procds de destruction aussi impitoyables que ceux de l'Inquisition, c'est notre grande Rvolution qui a t vaincue. Les seuls tyrans rels que l'humanit ait connus ont toujours t les ombres des morts ou les illusions qu'elle s'est cres. L'absurdit philosophique que prsentent souvent les croyances gnrales n'a jamais t un obstacle leur triomphe. Ce triomphe ne semble mme possible qu' la condition qu'elles renferment quelque mystrieuse absurdit. Ce n'est donc pas l'vidente faiblesse des croyances socialistes actuelles qui les empchera de triompher dans l'me des foules. Leur vritable infriorit par rapport toutes les croyances religieuses tient uniquement ceci : l'idal de bonheur que promettaient ces dernires ne devant tre ralis que dans une vie future, personne ne pouvait contester cette ralisation. L'idal de bonheur socialiste devant tre ralis sur terre, ds les premires tentatives de ralisation, la vanit des promesses apparatra aussitt, et la croyance nouvelle perdra du mme coup tout prestige. Sa puissance ne grandira donc que jusqu'au jour o, ayant triomph, la ralisation pratique commencera. Et c'est pour-

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

89

quoi, si la religion nouvelle exerce d'abord, comme toutes celles qui l'ont prcde, un rle destructeur, elle ne saurait exercer ensuite, comme elles, un rle crateur.

2. Les opinions mobiles des foules


Retour la table des matires

Au-dessus des croyances fixes, dont nous venons de montrer la puissance se trouve une couche d'opinions, d'ides, de penses qui naissent et meurent constamment. Quelques-unes ont la dure d'un jour, et les plus importantes ne dpassent gure la vie d'une gnration. Nous avons marqu dj que les changements qui surviennent dans ces opinions sont parfois beaucoup plus superficiels que rels, et que toujours ils portent l'empreinte des qualits de la race. Considrant par exemple les institutions politiques du pays o nous vivons, nous avons fait voir que les partis en apparence les plus contraires : monarchistes, radicaux, imprialistes, socialistes, etc., ont un idal absolument identique, et que cet idal tient uniquement la structure mentale de notre race, puisque, sous des noms analogues, on retrouve dans d'autres races un idal tout fait contraire. Ce n'est pas le nom donn aux opinions, ni des adaptations trompeuses qui changent le fond des choses. Les bourgeois de la Rvolution, tout imprgns de littrature latine, et qui, les yeux fixs sur la rpublique romaine, adoptrent ses lois, ses faisceaux et ses toges, et tachrent d'imiter ses institutions et ses exemples, n'taient pas devenus des Romains parce qu'ils taient sous l'empire d'une puissante suggestion historique. Le rle du philosophe est de rechercher ce qui subsiste des croyances anciennes sous les changements apparents, et de distinguer ce qui, dans le flot mouvant des opinions, est dtermin par les croyances gnrales et l'me de la race. Sans ce critrium philosophique on pourrait croire que les foules changent de croyances politiques ou religieuses frquemment et volont. L'histoire tout entire, politique, religieuse, artistique, littraire, semble le prouver en effet. Prenons, par exemple, une bien courte priode de notre histoire, de 1790 1820 seulement, c'est--dire trente ans, la dure d'une gnration. Nous y voyons les foules, d'abord monarchiques, devenir rvolutionnaires, puis imprialistes, puis redevenir monarchiques. En religion, elles vont pendant le mme temps du catholicisme l'athisme, puis au disme, puis retournent aux formes les plus exagres du catholicisme. Et ce ne sont pas seulement les foules, mais galement ceux qui les dirigent. Nous contemplons avec tonnement ces grands conventionnels, ennemis jurs des rois et ne voulant ni dieux ni matres, qui deviennent les humbles serviteurs de Napolon, puis portent pieusement des cierges dans les processions sous Louis XVIII.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

90

Et dans les soixante-dix annes qui suivent, quels changements encore dans les opinions des foules. La Perfide Albion du dbut de ce sicle devenant l'allie de la France sous l'hritier de Napolon ; la Russie, deux fois envahie par nous, et qui avait tant applaudi nos derniers revers, considre subitement comme une amie. En littrature, en art, en philosophie, les successions d'opinions sont plus rapides encore. Romantisme, naturalisme, mysticisme, etc., naissent et meurent tour tour. L'artiste et l'crivain acclams hier sont profondment ddaigns demain. Mais, quand nous analysons tous ces changements, en apparence si profonds, que voyons-nous ? Tous ceux contraires aux croyances gnrales et aux sentiments de la race n'ont qu'une dure phmre, et le fleuve dtourn reprend bientt son cours. Les opinions qui ne se rattachent aucune croyance gnrale, aucun sentiment de la race, et qui, par consquent, ne sauraient avoir de fixit, sont la merci de tous les hasards ou, si l'on prfre, des moindres changements de milieu. Formes par suggestion et contagion, elles sont toujours momentanes ; elles naissent et disparaissent parfois aussi rapidement que les dunes de sable formes par le vent au bord de la mer. De nos jours, la somme des opinions mobiles des foules est plus grande qu'elle ne le fut jamais ; et cela, pour trois raisons diffrentes : La premire est que les anciennes croyances perdant de plus en plus leur empire, n'agissent plus comme jadis sur les opinions passagres pour leur donner une certaine orientation. L'effacement des croyances gnrales laisse place une foule d'opinions particulires sans pass ni avenir. La seconde raison est que la puissance des foules devenant de plus en plus grande et ayant de moins en moins de contrepoids. la mobilit extrme d'ides que nous avons constate chez elles, peut se manifester librement. La troisime raison enfin est la diffusion rcente de la presse qui met sans cesse sous les yeux des foules les opinions les plus contraires. Les suggestions que chacune d'elles pourrait engendrer sont bientt dtruites par des suggestions opposes. Il en rsulte que chaque opinion n'arrive pas s'tendre et est voue une existence trs phmre. Elle est morte avant d'avoir pu se rpandre assez pour devenir gnrale. De ces causes diverses est rsult un phnomne trs nouveau dans l'histoire du monde, et tout fait caractristique de l'ge actuel, je veux parler de l'impuissance des gouvernements diriger l'opinion. Jadis, et ce jadis n'est pas fort loin, l'action des gouvernements, l'influence de quelques crivains et d'un tout petit nombre de journaux constituaient les vrais rgulateurs de l'opinion. Aujourd'hui, les crivains ont perdu toute influence, et les journaux ne font plus que reflter l'opinion. Quant aux hommes d'tat, loin de la

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

91

diriger, ils ne cherchent qu' la suivre. Ils ont une crainte de l'opinion qui va parfois jusqu' la terreur et te toute fixit leur ligne de conduite. L'opinion des foules tend donc devenir de plus en plus le rvlateur suprme de la politique. Elle arrive aujourd'hui imposer des alliances, comme nous l'avons vu rcemment pour l'alliance russe, exclusivement sortie d'un mouvement populaire. C'est un symptme bien curieux de voir de nos jours papes, rois et empereurs, se soumettre au mcanisme de l'interview, pour exposer leur pense, sur un sujet donn, au jugement des foules. On a pu dire jadis que la politique n'tait pas chose de sentiment. Pourrait-on le dire encore aujourd'hui o elle a de plus en plus pour guide les impulsions de foules mobiles qui ne connaissent pas la raison, et que le sentiment seul peut guider ? Quant la presse, autrefois directrice de l'opinion, elle a d, comme les gouvernements, s'effacer devant le pouvoir des foules. Elle possde certes une puissance considrable, mais seulement parce qu'elle est exclusivement le reflet des opinions des foules et de leurs incessantes variations. Devenue simple agence d'information, elle a renonc chercher imposer aucune ide, aucune doctrine. Elle suit tous les changements de la pense publique, et les ncessits de la concurrence l'obligent bien les suivre sous peine de perdre ses lecteurs. Les vieux organes solennels et influents d'autrefois, comme le Constitutionnel, les Dbats, le Sicle, dont la prcdente gnration coutait pieusement les oracles, ont disparu ou sont devenus feuilles d'informations encadres de chroniques amusantes, de cancans mondains et de rclames financires. O serait aujourd'hui le journal assez riche pour permettre ses rdacteurs des opinions personnelles, et de quel poids seraient ces opinions auprs de lecteurs qui ne demandent qu' tre renseigns ou amuss, et qui, derrire chaque recommandation, redoutent toujours le spculateur. La critique n'a mme plus le pouvoir de lancer un livre ou une pice de thtre. Elle peut leur nuire, mais non les servir. Les journaux ont tellement conscience de l'inutilit de tout ce qui est critique ou opinion personnelle, qu'ils ont progressivement supprim les critiques littraires, se bornant donner le titre du livre avec deux ou trois lignes de rclame, et, dans vingt ans, il en sera probablement de mme pour la critique thtrale. pier l'opinion est devenu aujourd'hui la proccupation essentielle de la presse et des gouvernements. Quel est l'effet produit par un vnement, un projet lgislatif, un discours, voil ce qu'il leur faut savoir sans cesse ; et la chose n'est pas facile, car rien n'est plus mobile et plus changeant que la pense des foules, et rien n'est plus frquent que de les voir accueillir avec des anathmes ce qu'elles avaient acclam la veille. Cette absence totale de direction de l'opinion, et en mme temps la dissolution des croyances gnrales, ont en pour rsultat final un miettement complet de toutes les convictions, et l'indiffrence croissante des foules pour ce qui ne touche pas nettement leurs intrts immdiats. Les questions de doctrines, telles que le socialisme, ne recrutent de dfenseurs rellement convaincus que dans les couches tout fait illettres : ouvriers des mines et des usines, par exemple. Le petit bourgeois, l'ouvrier

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

92

ayant quelque teinte d'instruction soit devenus d'un scepticisme ou tout au moins d'une mobilit complte. L'volution qui s'est ainsi opre depuis trente ans est frappante. A l'poque prcdente, peu loigne pourtant, les opinions possdaient encore une orientation gnrale ; elles drivaient de l'adoption de quelque croyance fondamentale. Par le fait seul qu'on tait monarchiste, on avait fatalement, aussi bien en histoire que dans les sciences, certaines ides trs arrtes et, par le fait seul qu'on tait rpublicain, on avait des ides tout fait contraires. Un monarchiste savait pertinemment que l'homme ne descend pas du singe, et un rpublicain savait non moins pertinemment qu'il en descend. Le monarchiste devait parler de la Rvolution avec horreur, et le rpublicain avec vnration. Il y avait des noms, tels que ceux de Robespierre et de Marat, qu'il fallait prononcer avec des mines de dvot, et d'autres noms, tels que ceux de Csar, d'Auguste et de Napolon qu'on ne devait pas articuler sans les couvrir d'invectives. Jusque dans notre Sorbonne, cette nave faon de concevoir l'histoire tait gnrale 1. Aujourd'hui, devant la discussion et l'analyse, toutes les opinions perdent leur prestige ; leurs angles s'usent vite, et il en survit bien peu qui nous puissent passionner. L'homme moderne est de plus en plus envahi par l'indiffrence. Ne dplorons pas trop cet effritement gnral des opinions. Que ce soit un symptme de dcadence dans la vie d'un peuple, on ne saurait le contester. Il est certain que les voyants, les aptres, les meneurs, les convaincus en un mot, ont une bien autre force que les ngateurs, les critiques et les indiffrents ; mais n'oublions pas non plus qu'avec la puissance actuelle des foules, si une seule, opinion pouvait acqurir assez de prestige pour s'imposer, elle serait bientt revtue d'un pouvoir tellement tyrannique que tout devrait aussitt plier devant elle, et que l'ge de la libre discussion serait clos pour longtemps. Les foules reprsentent des matres pacifiques parfois, comme l'taient leurs heures Hliogabale et Tibre ; mais elles ont aussi de furieux caprices. Quand une civilisation est prte tomber entre leurs mains, elle est la merci de trop de hasards pour durer bien longtemps. Si quelque chose pouvait retarder un peu l'heure de l'effondrement, ce serait prcisment l'extrme mobilit des opinions et l'indiffrence croissante des foules pour toute croyance gnrale.

Certaines pages des livres de nos professeurs officiels sont, ce point de vue, bien curieuses, et montrent quel point l'esprit critique est peu dvelopp par notre ducation universitaire. Je citerai comme exemple les lignes suivantes extraites de la Rvolution franaise d'un ancien professeur d'histoire la Sorbonne, qui fut ministre de l'instruction publique. La prise de la Bastille est un fait culminant dans l'histoire non seulement de la France, mais de l'Europe entire ; elle inaugurait une poque nouvelle de l'histoire du monde ! Quant , Robespierre, nous y apprenons avec stupeur, que sa dictature fut surtout d'opinion, de persuasion, d'autorit morale ; elle fut une sorte de pontificat entre les mains d'un homme vertueux ! (pp .91 et 220.)

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

93

Livre III
Classification et description des diverses catgories de foules
Retour la table des matires

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

94

Psychologie des foules. dition Flix Alcan, 1905 Troisime partie : Classification et description des diverses catgories de foules

Chapitre I
Classification des foules

Retour la table des matires Divisions gnrales des foules. Leur classification. 1. Les foules htrognes. Comment elles se diffrencient. Influence de la race. L'me de la foule est d'autant plus faible que l'me de la race est plus forte. Lme de la race reprsente l'tat de civilisation et l'me de la foule l'tat de barbarie. 2. Les foules homognes. Division des foules homognes. Les sectes, les castes et les classes.

Nous avons indiqu dans cet ouvrage les caractres gnraux communs aux foules psychologiques. Il nous reste montrer les caractres particuliers qui s'ajoutent ces caractres gnraux suivant les diverses catgories de collectivits lorsque, sous l'influence d'excitants convenables, elles se transforment en foule. Exposons d'abord en quelques mots une classification des foules. Notre point de dpart sera la simple multitude. Sa forme la plus infrieure se prsente, lorsqu'elle est compose d'individus appartenant des races diffrentes. Elle n'a d'autre lien commun que la volont, lus ou moins respecte d'un chef. On peut

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

95

donner comme type de telles multitudes, les barbares d'origines fort diverses, qui pendant plusieurs sicles envahirent l'empire Romain. Au-dessus de ces multitudes de races diverses, se trouvent celles qui, sous l'influence de certains facteurs, ont acquis des caractres communs et ont fini par former une race. Elles prsenteront l'occasion les caractristiques spciales des foules, mais ces caractristiques seront plus ou moins domines par celles de la race. Ces deux catgories de multitudes peuvent, sous l'influence des facteurs tudis dans cet ouvrage, se transformer en foules organises ou psychologiques. Dans ces foules organises, nous tablirons les divisions suivantes :

A. Foules htrognes B. Foules homognes

1 2 1 2 3

Anonymes. (Foules de rues, par exemple) Non anonymes (Jurys, assembles parlementaires, etc.) Sectes. (Sectes politiques, Sectes religieuses, etc.) Castes. (Caste militaire, caste sacerdotale, castes ouvrires, etc.) Classes. (Classe bourgeoise, classe des paysans, etc.)

Indiquons en quelques mots les caractres diffrentiels de ces diverses catgories de foules.

1. Foules htrognes
Retour la table des matires

Ces collectivits sont celles dont nous avons tudi les caractres dans ce volume. Elles se composent d'individus quelconques, quelle que soit leur profession ou leur intelligence. Nous savons maintenant que, par le fait seul que des hommes forment une foule agissante, leur psychologie collective diffre essentiellement de leur psychologie individuelle, et que l'intelligence ne les soustrait pas cette diffrenciation. Nous avons vu que, dans les collectivits, l'intelligence ne joue aucun rle. Seuls des sentiments inconscients agissent. Un facteur fondamental, la race, permet de diffrencier assez profondment les diverses foules htrognes. Nous sommes plusieurs fois dj revenus sur le rle de la race, et nous avons montr qu'elle est le plus puissant des facteurs capables de dterminer les actions des

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

96

hommes. Elle manifeste galement son action dans les caractres des foules. Une foule compose d'individus quelconques, mais tous Anglais ou Chinois, diffrera profondment d'une autre foule compose d'individus galement quelconques, mais de races diffrentes Russes, Franais, Espagnols, par exemple. Les profondes divergences que la constitution mentale hrditaire cre dans la faon de sentir et de penser des hommes, clatent immdiatement ds que des circonstances, assez rares d'ailleurs, runissent dans une mme foule, en proportions peu prs gales, des individus de nationalits diffrentes, quelque identiques que soient en apparence les intrts qui les rassemblent. Les tentatives faites par les socialistes pour runir dans de grands congrs des reprsentants de la population ouvrire de chaque pays, ont toujours abouti aux plus furieuses discordes. Une foule latine, si rvolutionnaire ou si conservatrice qu'on la suppose, fera invariablement appel, pour raliser ses exigences, l'intervention de l'tat. Elle est toujours centralisatrice et plus ou moins csarienne. Une foule anglaise ou amricaine, au contraire, ne connat pas l'tat et ne fait appel qu' l'initiative prive. Une foule franaise tient avant tout l'galit, et une foule anglaise la libert. Ce sont prcisment ces diffrences de races qui font qu'il y a presque autant de formes de socialisme et de dmocratie que de nations. L'me de la race domine donc entirement l'me de la foule. Elle est le substratum puissant qui limite ses oscillations. Considrons comme une loi essentielle que les caractres infrieurs des foules sont d'autant moins accentus que l'me de la race est plus forte. L'tat de foule et la domination des foules, c'est la barbarie ou le retour la barbarie. C'est en acqurant une me solidement constitue que la race se soustrait de plus en plus la puissance irrflchie des foules et sort de la barbarie. En dehors de la race, la seule classification importante faire pour les foules htrognes est de les sparer en foules anonymes, comme celles des rues, et en foules non anonymes, les assembles dlibrantes et les jurs par exemple. Le sentiment de la responsabilit, nul chez les premires et dvelopp chez les secondes, donne leurs actes des orientations souvent fort diffrentes.

2. Foules homognes
Retour la table des matires

Les foules homognes comprennent : 1 les sectes ; 2 les castes ;3 les classes. La secte marque le premier degr dans l'organisation des foules homognes. Elle comprend des individus d'ducation, de professions, de milieux parfois fort diffrents,

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

97

n'ayant entre eux que le lien unique des croyances. Telles sont les sectes religieuses et politiques, par exemple. La caste reprsente le plus haut degr d'organisation dont la foule soit susceptible. Alors que la secte comprend des individus de professions, d'ducation, de milieux fort diffrents et rattachs seulement par la communaut des croyances, la caste ne comprend que des individus de mme profession et par consquent d'ducation et de milieux peu prs semblables. Telles sont la caste militaire et la caste sacerdotale, par exemple. La classe est forme par des individus d'origines diverses runis, non par la communaut des croyances, comme le sont les membres d'une secte, ni par la communaut des occupations professionnelles, comme le sont les membres d'une caste, mais par certains intrts, certaines habitudes de vie et d'ducation fort semblables. Telles sont, par exemple, la classe bourgeoise, la classe agricole, etc. Ne m'occupant dans cet ouvrage que des foules htrognes, et rservant l'tude des foules homognes (sectes, castes et classes) pour un autre volume, je n'insisterai pas ici sur les caractres de ces dernires, et ne m'occuperai maintenant que de quelques catgories de foules htrognes choisies comme types.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

98

Psychologie des foules. dition Flix Alcan, 1905 Troisime partie : Classification et description des diverses catgories de foules

Chapitre II
Les foules dites criminelles

Retour la table des matires Les foules dites criminelles. Une foule peut tre lgalement mais non psychologiquement criminelle. Complte inconscience des actes des foules. Exemples divers. Psychologie des septembriseurs. Leurs raisonnements, leur sensibilit, leur frocit et leur moralit.

Les foules tombant, aprs une certaine priode d'excitation, l'tat de simples automates inconscients mens par des suggestions, il semble difficile de les qualifier dans aucun cas de criminelles. Je ne conserve ce qualificatif erron que parce qu'il a t consacr par des recherches psychologiques rcentes. Certains actes des foules sont assurment criminels si on ne les considre qu'en eux-mmes, niais alors au mme titre que l'acte d'un tigre dvorant un Hindou, aprs l'avoir d'abord laiss un peu dchiqueter par ses petits pour les distraire. Les crimes des foules ont gnralement pour mobile une suggestion puissante, et les individus qui y ont pris part sont persuads ensuite qu'ils ont obi un devoir, ce qui n'est pas du tout le cas du criminel ordinaire.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

99

L'histoire des crimes commis par les foules met en vidence ce qui prcde. On peut citer comme exemple typique le meurtre du gouverneur de la Bastille, M. de Launay. Aprs la prise de cette forteresse, le gouverneur, entour d'une foule trs excite, recevait des coups de tous cts. On proposait de le pendre, de lui couper la tte, ou de l'attacher la queue d'un cheval. En se dbattant, il donna par mgarde un coup de pied l'un des assistants. Quelqu'un proposa, et sa suggestion fut acclame aussitt par la foule, que l'individu atteint par le coup de pied coupt le cou au gouverneur. Celui-ci, cuisinier sans place, demi-badaud qui est all la Bastille pour voir ce qui s'y passait, juge que, puisque tel est l'avis gnral, l'action est patriotique, et croit mme mriter une mdaille en dtruisant un monstre. Avec un sabre qu'on lui prte, il frappe sur le col nu ; mais le sabre mal affil ne coupant pas, il tire de sa poche un petit couteau manche noir et (comme, en sa qualit de cuisinier, il sait travailler les viandes) il achve heureusement l'opration. On voit clairement ici le mcanisme indiqu prcdemment. Obissance une suggestion d'autant plus puissante qu'elle est collective, conviction chez le meurtrier qu'il a commis un acte fort mritoire, et conviction d'autant plus naturelle qu'il a pour lui l'approbation unanime de ses concitoyens. Un acte semblable peut tre lgalement, mais non psychologiquement, qualifi de criminel. Les caractres gnraux des foules dites criminelles sont exactement ceux que nous avons constats chez toutes les foules : suggestibilit, crdulit, mobilit, exagration des sentiments bons ou mauvais, manifestation de certaines formes de moralit. etc. Nous allons retrouver tous ces caractres chez une des foules qui ont laiss un des plus sinistres souvenirs dans notre histoire : celle des septembriseurs. Elle prsente d'ailleurs beaucoup d'analogie avec celles qui firent la Saint-Barthlemy. J'emprunte les dtails du rcit M. Taine, qui les a puiss dans les mmoires du temps. On ne sait pas exactement qui donna l'ordre ou suggra de vider les prisons en massacrant les prisonniers. Que ce soit Danton, comme cela est probable, ou tout autre, il n'importe ; le seul fait intressant pour nous est celui de la suggestion puissante que reut la foule charge du massacre. La foule des massacreurs comprenait environ trois cents personnes, et constituait le type parfait d'une foule htrogne. A part un trs petit nombre de gredins professionnels, elle se composait surtout de boutiquiers et d'artisans de tous les corps d'tats : cordonniers, serruriers, perruquiers, maons, employs, commissionnaires, etc. Sous l'influence de la suggestion reue, ils sont, comme le cuisinier cit plus haut, parfaitement convaincus qu'ils accomplissent un devoir patriotique. Ils remplissent

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

100

une double fonction, juges et bourreaux, mais ne se considrent en aucune faon comme des criminels. Pntrs de l'importance de leur devoir, ils commencent par former une sorte de tribunal, et immdiatement apparaissent l'esprit simpliste, et l'quit non moins simpliste des foules. Vu le nombre considrable des accuss, on dcide tout d'abord que les nobles, les prtres, les officiers, les serviteurs du roi, c'est--dire tous les individus dont la profession seule est une preuve de culpabilit aux yeux d'un bon patriote, seront massacrs en tas sans qu'il soit besoin de dcision spciale. Pour les autres, ils seront jugs sur la mine et la rputation. La conscience rudimentaire de la foule tant ainsi satisfaite, elle va pouvoir procder lgalement au massacre et donner libre cours ces instincts de frocit dont j'ai montr ailleurs la gense, et que les collectivits ont toujours le pouvoir de dvelopper un haut degr. Ils n'empcheront pas d'ailleurs ainsi que cela est la rgle dans les foules la manifestation concomitante d'autres sentiments contraires, tels qu'une sensibilit souvent aussi extrme que la frocit. Ils ont la sympathie expansive et la sensibilit prompte de l'ouvrier parisien. A l'Abbaye, un fdr, apprenant que depuis vingt-six heures on avait laiss les dtenus sans eau, voulait absolument exterminer le guichetier ngligent, et l'et fait sans les supplications des dtenus eux-mmes. Lorsqu'un prisonnier est acquitt : (par leur tribunal improvis), gardes et tueurs, tout le monde l'embrasse avec transport, on applaudit outrance, puis on retourne tuer les autres en tas. Pendant le massacre, une aimable gaiet ne cesse de rgner. Ils dansent et chantent autour des cadavres, disposent des bancs pour les dames heureuses de voir tuer des aristocrates. Ils continuent aussi faire preuve d'une quit spciale. Un tueur s'tant plaint, l'Abbaye, que les dames places un peu loin voient mal, et que quelques assistants seuls ont le plaisir de frapper les aristocrates, ils se rendent la justesse de cette observation, et dcident que l'on fera passer lentement les victimes entre deux haies d'gorgeurs qui ne pourront frapper qu'avec le dos du sabre, afin de prolonger le supplice. A la Force on met les victimes entirement nues, on les dchiquette pendant une demi-heure ; puis, quand tout le monde a bien vu on les finit en leur ouvrant le ventre. Les massacreurs sont d'ailleurs fort scrupuleux, et manifestent la moralit dont nous avons dj signal l'existence au sein des foules. Ils refusent de s'emparer de l'argent et des bijoux des victimes, et les rapportent sur la table des comits. Dans tous leurs actes, on retrouve toujours ces formes rudimentaires de raisonnement, caractristiques de l'me des foules. C'est ainsi qu'aprs l'gorgement des 12 ou 1500 ennemis de la nation, quelqu'un fait observer, et immdiatement sa suggestion est accepte, que les autres prisons, celles qui contiennent de vieux mendiants, des vagabonds, des jeunes dtenus, renferment en ralit des bouches inutiles, et dont il serait bon, pour cette raison, de se dbarrasser. D'ailleurs il doit y avoir certainement parmi eux des ennemis du peuple, tels, par exemple, qu'une certaine dame Delarue, veuve d'un empoisonneur : Elle doit tre furieuse d'tre en prison ; si elle pouvait,

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

101

elle mettrait le feu Paris ; elle doit l'avoir dit, elle l'a dit. Encore un coup de balai. La dmonstration parait vidente, et tout est massacr en bloc, y compris une cinquantaine d'enfants de douze, dix-sept ans, qui, d'ailleurs, eux-mmes auraient pu devenir des ennemis de la nation, et dont par consquent il y avait un intrt vident se dbarrasser. Au bout d'une semaine de travail, toutes ces oprations tant termines, les massacreurs purent songer au repos. tant intimement persuads qu'ils avaient bien mrit de la patrie, ils vinrent rclamer aux autorits une rcompense ; les plus zls allrent mme jusqu' exiger une mdaille. L'histoire de la Commune de 1871 nous offre plusieurs faits analogues ceux qui prcdent. Avec l'influence grandissante des foules et les capitulations successives des pouvoirs devant elles, nous sommes certainement, appels en voir bien dautres.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

102

Psychologie des foules. dition Flix Alcan, 1905 Troisime partie : Classification et description des diverses catgories de foules

Chapitre III
Les Jurs de cour dassises.

Retour la table des matires Les jurs de cour d'assises. Caractres gnraux des jurys. La statistique montre que leurs dcisions sont indpendantes de leur composition. Comment sont impressionns les jurs. Faible action du raisonnement. Mthodes de persuasion des avocats clbres. Nature des crimes pour lesquels les jurs sont indulgents ou svres. Utilit de l'institution du jury et danger extrme que prsenterait son remplacement par des magistrats.

Ne pouvant tudier ici toutes les catgories de jurs, jexaminerai seulement la plus importante, celle des jurs de cours d'assises. Ces jurs constituent un excellent exemple de foule htrogne non anonyme. Nous y retrouvons la suggestibilit, la prdominance des sentiments inconscients, la faible aptitude au raisonnement, influence des meneurs, etc. En les tudiant nous aurons l'occasion d'observer d'intressants spcimens des erreurs que peuvent commettre les personnes non inities la psychologie des collectivits. Les jurs nous fournissent tout d'abord une preuve de la faible importance que prsente au point de vue des dcisions, le niveau mental des divers lments compo-

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

103

sant une foule. Nous avons vu que lorsqu'une assemble dlibrante est appele donner son opinion sur une question n'ayant pas un caractre tout a fait technique, l'intelligence ne joue aucun rle ; et qu'une runion de savants ou d'artistes, par ce fait seul qu'ils sont runis, n'a pas, sur des sujets gnraux, des jugements sensiblement diffrents de ceux d'une assemble de maons ou d'piciers. A diverses poques, l'administration faisait un choix soigneux parmi les personnes appeles composer le jury, et on les recrutait parmi les classes claires : professeurs, fonctionnaires, lettrs, etc. Aujourd'hui le jury se recrute surtout parmi les petits marchands, les petits patrons, les employs. Or, au grand tonnement des crivains spciaux, quelle qu'ait t la composition des jurys, la statistique prouve que leurs dcisions ont t identiques. Les magistrats eux-mmes, si hostiles pourtant l'institution du jury, ont d reconnatre l'exactitude de cette assertion. Voici comment s'exprime ce sujet un ancien prsident de cour d'assises, M. Brard des Glajeux, dans ses Souvenirs. Aujourd'hui les choix du jury sont, en ralit, dans les mains des conseillers municipaux, qui admettent ou liminent, leur gr, suivant les proccupations politiques et lectorales inhrentes leur situation... La majorit des lus se compose de commerants moins importants qu'on ne les choisissait autrefois, et des employs de certaines administrations... Toutes les opinions se fondant avec toutes les professions dans le rle de juge, beaucoup ayant l'ardeur des nophytes, et les hommes de meilleure volont se rencontrant dans les situations les plus humbles, l'esprit du jury n'a pas chang : ses verdicts sont rests les mmes. Retenons du passage que je viens de citer les conclusions qui sont trs justes, et non les explications qui sont trs faibles. Il ne faut pas trop s'tonner de cette faiblesse, car la psychologie des foules, et par consquent des jurs, semble avoir t le plus souvent aussi inconnue des avocats que des magistrats. J'en trouve la preuve dans ce fait rapport par l'auteur cit l'instant, qu'un des plus illustres avocats de cour d'assises, Lachaud, usait systmatiquement de son droit de rcusation l'gard de tous les individus intelligents faisant partie du jury. Or, l'exprience l'exprience seule a fini par apprendre l'entire inutilit de ces rcusations. La preuve en est qu'aujourd'hui le ministre public et les avocats, Paris du moins, y ont entirement renonc ; et, comme le fait remarquer M. des Glajeux, les verdicts n'ont pas chang, ils ne sont ni meilleurs ni pires . Comme toutes les foules, les jurs sont trs fortement impressionnes par des sentiments et trs faiblement par des raisonnements Ils ne rsistent pas, crit un avocat, la vue d'une femme donnant tter, ou un dfil d'orphelins. Il suffit qu'une femme soit agrable, dit M. des Glajeux, pour obtenir la bienveillance du jury. Impitoyables aux crimes qui semblent pouvoir les atteindre et qui sont prcisment d'ailleurs les plus redoutables pour la socit les jurs sont au contraire trs indulgents pour les crimes dits passionnels. Ils sont rarement svres pour l'infanticide des filles-mres et moins encore pour la fille abandonne qui vitriolise un peu

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

104

son sducteur, sentant fort bien d'instinct que ces crimes-l sont peu dangereux pour la socit, et que dans un pays o la loi ne protge, pas les filles abandonnes, le crime de celle qui se venge est plus utile que nuisible, en intimidant d'avance les futurs sducteurs 1. Les jurys, comme toutes les foules, sont fort blouis par le prestige, et le prsident des Glajeux fait justement remarquer que, trs dmocratiques dans leur composition, ils sont trs aristocratiques dans leurs affections : Le nom, la naissance, la grande fortune, la renomme, l'assistance d'un avocat illustre, les choses qui distinguent et les choses qui reluisent forment un appoint trs considrable dans la main des accuss. Agir sur les sentiments des jurs, et, comme avec toutes les foules, raisonner fort peu, ou n'employer que des formes rudimentaires de raisonnement, doit tre la proccupation de tout bon avocat. Un avocat anglais clbre par ses succs en cour d'assises a bien montr la faon d'agir. Il observait attentivement le jury tout en plaidant. Cest le moment favorable. Avec du flair et de l'habitude, lavocat lit sur les physionomies l'effet de chaque phrase, de chaque mot, et il en tire ses conclusions. Il s'agit tout d'abord de distinguer les membres acquis d'avance la cause. Le dfenseur achve en un tour de main de se les assurer, aprs quoi il passe aux membres qui semblent au contraire mal disposs, et il s'efforce de deviner pourquoi ils sont contraires l'accus. C'est la partie dlicate du travail, car il peut y avoir une infinit de raisons d'avoir envie de condamner un homme, en dehors du sentiment de la justice. Ces quelques lignes rsument trs bien le but de lart oratoire, et nous montrent aussi pourquoi le discours fait d'avance est inutile puisqu'il faut pouvoir chaque instant modifier les termes employs suivant l'impression produite. L'orateur n'a pas besoin de convertir tous les membres d'un jury, mais seulement les meneurs qui dtermineront l'opinion gnrale. Comme dans toutes les foules, il y a toujours un petit nombre, d'individus qui conduisent les autres. J'ai fait l'exprience, dit l'avocat que je citais plus haut, qu'au moment de rendre le verdict, il suffisait d'un ou deux hommes nergiques pour entraner le reste du jury. Ce sont ces deux ou trois-l qu'il faut convaincre par d'habiles suggestions. Il faut d'abord et avant tout leur plaire. L'homme en foule qui on a plu est prs d'tre convaincu, et tout dispos
1

Remarquons en passant que cette division, trs bien faite d'instinct par les jurs, entre les crimes dangereux pour la socit et les crimes non dangereux pour elle n'est pas du tout dnue de justesse. Le but des lois criminelles doit tre videmment de protger la socit contre les criminels dangereux et non pas de la venger. Or nos codes, et surtout l'esprit de nos magistrats, sont tout imprgns encore de l'esprit de vengeance du vieux droit primitif, et le terme de vindicte (vindicta, vengeance) est encore d'un usage journalier. Nous avons la preuve de cette tendance des magistrats dans le refus de beaucoup d'entre eux d'appliquer l'excellente loi Brenger, qui permet au condamn de ne subir sa peine que s'il rcidive. Or, il n'est pas un magistrat qui puisse ignorer, car la statistique le prouve, que l'application d'une premire peine cre presque infailliblement la rcidive. Quand les juges relchent un coupable, il leur semble toujours que la socit n'a pas t venge. Plutt que de ne la pas venger, ils prfrent crer un rcidiviste dangereux.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

105

trouver excellentes les raisons quelconques qu'on lui prsente. Je trouve, dans un travail intressant sur Me Lachaud, l'anecdote suivante : On sait que pendant toute la dure des plaidoiries qu'il prononait aux assises, Lachaud ne perdait pas de vue deux ou trois jurs qu'il savait, ou sentait, influents, mais revches. Gnralement, il parvenait rduire ces rcalcitrants. Pourtant, une fois, en province, il en trouva un qu'il dardait vainement de son argumentation la plus tenace depuis trois quarts d'heure : le premier du deuxime banc, le septime jur. C'tait dsesprant ! Tout coup, au milieu d'une dmonstration passionnante, Lachaud s'arrte, et s'adressant au prsident de la cour d'assises : Monsieur le prsident, dit-il, ne pourriez-vous pas faire tirer le rideau, l, en face. Monsieur le septime jur est aveugl par le soleil. Le septime jur rougit, sourit, remercia. Il tait acquis la dfense. Plusieurs crivains, et parmi eux de trs distingus, ont fortement combattu dans ces derniers temps l'institution du jury, seule protection que nous ayons pourtant contre les erreurs vraiment bien frquentes d'une caste sans contrle 1. Les uns voudraient un jury recrut seulement parmi les classes claires ; mais nous avons dj prouv que, mme dans ce cas, les dcisions seront identiques celles qui sont maintenant rendues, D'autres, se basant sur les erreurs commises par les jurs, voudraient supprimer ces derniers et les remplacer par des juges. Mais comment peuvent-ils oublier que ces erreurs tant reproches au jury, ce sont toujours des juges qui les ont d'abord commises, puisque, quand laccus arrive devant le jury, il a t considr comme, coupable par plusieurs magistrats : le juge d'instruction, le procureur de la Rpublique et la chambre des mises en accusation. Et ne voit-on pas alors que si l'accus tait dfinitivement jug par des magistrats au lieu de l'tre par des jurs, il perdrait sa seule chance d'tre reconnu innocent. Les erreurs des jurs ont toujours t d'abord des erreurs de magistrats. C'est donc uniquement ces derniers qu'il faut s'en prendre quand on voit des erreurs judiciaires particulirement monstrueuses, comme la condamnation de ce docteur X. qui, poursuivi par un juge d'instruction vritablement par trop born, sur la dnonciation d'une fille demi-idiote qui accusait ce mdecin de l'avoir fait avorter pour 30 francs aurait t envoy au bagne sans l'explosion d'indignation publique qui le fit gracier immdiatement par le chef de l'tat. L'honorabilit du condamn proclame par tous ses concitoyens rendait vidente la grossiret de l'erreur. Les magistrats la reconnaissaient eux-mmes ; et cependant, par esprit
1

La magistrature reprsente, en effet, la seule administration dont les actes ne soient soumis aucun contrle. Malgr toutes ses rvolutions, la France dmocratique ne possde pas ce droit d'habeas corpus dont l'Angleterre est si fire. Nous avons banni tous les tyrans ; mais dans chaque cit nous avons tabli un magistrat qui dispose son gr de l'honneur et de la libert des citoyens. Un petit juge d'instruction, peine sorti de l'cole de droit, possde le pouvoir rvoltant d'envoyer son gr en prison, sur une simple supposition de culpabilit de sa part, et dont il ne doit la justification personne, les citoyens les plus considrables. Il peut les y garder six mois ou mme un an sous prtexte d'instruction, et les relcher ensuite sans leur devoir ni indemnit, ni excuses. Le mandat d'amener est absolument l'quivalent de la lettre de cachet, avec cette diffrence que cette dernire, si justement reproche l'ancienne monarchie, n'tait la porte que de trs grands personnages, alors qu'elle est aujourd'hui entre les mains de toute une classe de citoyens, qui est loin de passer pour la plus claire et la plus indpendante.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

106

de caste, ils firent tout ce qu'ils purent pour empcher la grce d'tre signe. Dans toutes les affaires analogues, entoures de dtails techniques o il ne peut rien comprendre, le jury coute naturellement le ministre public, se disant qu'aprs tout l'affaire a t instruite par des magistrats rompus toutes les subtilits. Quels sont alors les auteurs vritables de l'erreur : les jurs ou les magistrats ? Gardons prcieusement le jury. Il constitue peut-tre la seule catgorie de foule qu'aucune individualit ne saurait remplacer. Lui seul peut temprer les durets de la loi qui, gale pour tous, doit tre aveugle en principe, et ne pas connatre les cas particuliers. Inaccessible la piti, et ne connaissant que le texte de la loi, le juge, avec sa duret professionnelle, frapperait de la mme peine le cambrioleur assassin et la fille pauvre que l'abandon de son sducteur et la misre ont conduite l'infanticide alors que le jury sent trs bien d'instinct que la fille sduite est beaucoup moins coupable que le sducteur, qui, lui, cependant, chappe la loi et qu'elle mrite toute son indulgence. Sachant trs bien ce qu'est la psychologie des castes, et ce qu'est aussi la psychologie des autres catgories de foules, je ne vois aucun cas o, accus tort d'un crime, je ne prfrerais pas avoir affaire des jurs plutt qu' des magistrats. J'aurais beaucoup de chances d'tre reconnu innocent avec les premiers, et trs peu avec les seconds. Redoutons la puissance des foules, mais redoutons beaucoup plus encore la puissance de certaines castes. Les premires peuvent se laisser convaincre, les secondes ne flchissent jamais.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

107

Psychologie des foules. dition Flix Alcan, 1905 Troisime partie : Classification et description des diverses catgories de foules

Chapitre IV
Les foules lectorales.

Retour la table des matires Caractres gnraux des foules lectorales. Comment on les persuade. Qualits que doit possder le candidat. Ncessit du prestige. Pourquoi ouvriers et paysans choisissent si rarement les candidats dans leur sein. Puissance des mots et des formules sur l'lecteur. Aspect gnral des discussions lectorales. Comment se forment les opinions de l'lecteur. Puissance des comits. Ils reprsentent la forme la plus redoutable de la tyrannie. Les comits de la Rvolution. Malgr si faible valeur psychologique, le suffrage universel ne peut tre remplac. Pourquoi les votes seraient identiques, alors mme qu'on restreindrait le droit de suffrage une classe limite de citoyens. Ce que traduit le suffrage universel dans tous les pays.

Les foules lectorales, c'est--dire les collectivits appeles lire les titulaires de certaines fonctions, constituent des foules htrognes ; mais, comme elles n'agissent que sur un point bien dtermin : choisir entre divers candidats, on ne peut observer chez elles que quelques-uns des caractres prcdemment dcrits. Les caractres des foules qu'elles manifestent surtout, sont la faible aptitude au raisonnement, l'absence d'esprit critique, l'irritabilit, la crdulit et le simplisme. on

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

108

dcouvre aussi dans leurs dcisions l'influence des meneurs et le rle des facteurs prcdemment numrs : l'affirmation, la rptition, le prestige et la contagion. Recherchons comment on les sduit. Des procds qui russissent le mieux, leur psychologie se dduira clairement. La premire des conditions possder pour le candidat est le prestige. Le prestige personnel ne peut tre remplac que par celui de la fortune. Le talent, le gnie mme ne sont pas des lments de succs. Cette ncessit pour le candidat de possder du prestige, c'est--dire de pouvoir s'imposer sans discussion, est capitale. Si les lecteurs, dont la majorit est compose d'ouvriers et de paysans, choisissent si rarement un des leurs pour les reprsenter, c'est que les personnalits sorties de leurs rangs n'ont pour eux aucun prestige. Quand, par hasard, ils nomment un de leurs gaux, c'est le plus souvent pour des raisons accessoires, par exemple pour contrecarrer un homme minent, un patron puissant dans la dpendance duquel se trouve chaque jour l'lecteur, et dont il a ainsi l'illusion de devenir pour un instant le matre. Mais la possession du prestige ne suffit pas pour assurer au candidat le succs. L'lecteur tient ce qu'on flatte ses convoitises et ses vanits ; il faut l'accabler des plus extravagantes flagorneries, ne pas hsiter lui faire les plus fantastiques promesses. S'il est ouvrier, on ne saurait trop injurier et fltrir ses patrons. Quant au candidat adverse, on doit tcher de l'craser en tablissant par affirmation, rptition et contagion qu'il est le dernier des gredins, et que personne n'ignore qu'il a commis plusieurs crimes. Inutile, bien entendu, de chercher aucun semblant de preuve. Si l'adversaire connat mal la psychologie des foules, il essaiera de se justifier par des arguments, au lieu de se borner rpondre aux affirmations par d'autres affirmations ; et il n'aura ds lors aucune chance de triompher. Le programme crit du candidat ne doit pas tre trop catgorique, parce que ses adversaires pourraient le lui opposer plus tard ; mais son programme verbal ne saurait tre trop excessif. Les rformes les plus considrables peuvent tre promises sans crainte. Sur le moment, ces exagrations produisent beaucoup d'effet, et pour l'avenir elles n'engagent en rien. Il est d'observation constante, en effet, que l'lecteur ne s'est jamais proccup de savoir jusqu' quel point l'lu a suivi la profession de foi acclame, et sur laquelle l'lection est suppose avoir eu lieu. Nous reconnaissons ici tous les facteurs de persuasion que nous avons dcrits. Nous allons les retrouver encore dans l'action des mots et des formules dont nous avons dj montr le puissant empire. L'orateur qui sait les manier conduit volont les foules o il veut. Des expressions telles que : linfme capital, les vils exploiteurs, l'admirable ouvrier, la socialisation des richesses, etc., produisent toujours le mme effet, bien qu'un peu uses dj. Mais le candidat qui trouve une formule neuve, bien dpourvue de sens prcis, et par consquent pouvant rpondre aux aspirations les plus

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

109

diverses, obtient un succs infaillible. La sanglante rvolution espagnole de 1873 a t faite avec un de ces mots magiques, au sens complexe, que chacun peut interprter sa faon. Un crivain contemporain en a racont la gense en termes qui mritent d'tre rapports. Les radicaux avaient dcouvert qu'une rpublique unitaire est une monarchie dguise, et, pour leur faire plaisir, les Corts avaient proclam d'une seule voix la rpublique fdrale sans qu'aucun des votants et pu dire ce qui venait d'tre vot. Mais cette formule enchantait tout le monde, c'tait une ivresse, un dlire. On venait d'inaugurer sur la terre le rgne de la vertu et du bonheur. Un rpublicain, qui son ennemi refusait le titre de fdral, s'en offensait comme d'une mortelle injure. On s'abordait dans les rues en se disant : Salud y republica federal ! Aprs quoi on entonnait des hymnes la sainte indiscipline et l'autonomie du soldat. Qu'tait-ce que la rpublique fdrale ? Les uns entendaient par l l'mancipation des provinces, des institutions pareilles celles des tats-Unis ou la dcentralisation administrative ; autres visaient l'anantissement de toute autorit, l'ouverture prochaine de la grande liquidation sociale. Les socialistes de Barcelone et de l'Andalousie prchaient la souverainet absolue des communes, ils entendaient donner l'Espagne dix mille municipes indpendants, ne recevant de lois que d'eux-mmes, en supprimant du mme coup et l'arme et la gendarmerie. On vit bientt dans les provinces du Midi l'insurrection se propager de ville en ville, de village en village. Ds qu'une commune avait fait son pronunciamiento, son premier soin tait de dtruire le tlgraphe et les chemins de fer pour couper toutes ses communications avec ses voisins et avec Madrid. Il n'tait pas de mchant bourg qui n'entendit faire sa cuisine part. Le fdralisme avait fait place un cantonalisme brutal, incendiaire et massacreur, et partout se clbraient de sanglantes saturnales. Quant l'influence que pourraient avoir des raisonnements sur l'esprit des lecteurs, il faudrait n'avoir jamais lu le compte rendu d'une runion lectorale pour n'tre pas fix ce sujet. On y change des affirmations, des invectives, parfois des horions, jamais des raisons. Si le silence s'tablit pour un instant, c'est qu'un assistant au caractre difficile annonce qu'il va poser au candidat une de ces questions embarrassantes qui rjouissent toujours l'auditoire. Mais la satisfaction des opposants ne dure pas bien longtemps, car la voix du propinant est bientt couverte par les hurlements des adversaires. On peut considrer comme type des runions publiques les comptes rendus suivants, pris entre des centaines d'autres semblables, et que j'emprunte aux journaux quotidiens Un organisateur ayant pri les assistants de nommer un prsident, l'orage se dchane. Les anarchistes bondissent sur la scne pour enlever le bureau d'assaut. Les socialistes le dfendent avec nergie ; on se cogne, on se traite mutuellement de mouchards, vendus, etc. un citoyen se retire avec un oeil poch. Enfin, le bureau est install tant bien que mal au milieu du tumulte, et la tribune reste au compagnon X.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

110

L'orateur excute une charge fond de train contre les socialistes, qui linterrompent en criant : Crtin ! bandit ! canaille ! etc., pithtes auxquelles le compagnon X... rpond par l'expos d'une thorie selon laquelle les socialistes sont des idiots ou des farceurs . ... Le parti allemaniste avait organis, hier soir, la salle du Commerce, rue du Faubourg-du-Temple, une grande runion prparatoire la fte des Travailleurs du premier mai. Le mot d'ordre tait : Calme et tranquillit. Le compagnon G... traite les socialistes de crtins et de fumistes . Sur ces mots, orateurs et auditeurs s'invectivent et en viennent aux mains ; les chaises, les bancs, les tables entrent en scne, etc., etc. N'imaginons pas un instant que ce genre de discussion soit spcial une classe dtermine d'lecteurs, et dpende de leur situation sociale. Dans toute assemble anonyme, quelle quelle soit, ft-elle exclusivement compose de lettrs, la discussion revt facilement les mmes formes. J'ai montr que les hommes en foule tendent vers l'galisation mentale, et chaque instant nous en retrouvons la preuve. Voici, comme exemple, un extrait du compte rendu d'une runion exclusivement compose d'tudiants, que jemprunte un journal : Le tumulte n'a fait que crotre mesure que la soire s'avanait ; je ne crois pas qu'un seul orateur ait pu dire deux phrases sans tre interrompu. A chaque instant les cris partaient d'un point ou de l'autre, ou de tous les points la fois ; on applaudissait, on sifflait ; des discussions violentes s'engageaient entre divers auditeurs ; les cannes taient brandies, menaantes ; on frappait le plancher en cadence ; des clameurs poursuivaient les interrupteurs A la porte ! la tribune ! M-C... prodigue l'association les pithtes d'odieuse et lche, monstrueuse, vile, vnale et vindicative, et dclare qu'il veut la dtruire, etc., etc. . On pourrait se demander comment, dans des conditions pareilles, peut se former l'opinion d'un lecteur Mais poser une pareille question serait se faire une trange illusion sur le degr de libert dont peut jouir une collectivit. Les foules ont des opinions imposes, jamais des opinions raisonnes. Dans le cas qui nous occupe, les opinions et les votes des lecteurs sont entre les mains de comits lectoraux, dont les meneurs sont le plus souvent quelques marchands de vins, fort influents sur les ouvriers, auxquels ils font crdit. Savez-vous ce qu'est un comit lectoral, crit un des plus vaillants dfenseurs de la dmocratie actuelle, M. Schrer ? Tout simplement la clef de nos institutions, la matresse pice de la machine politique. La France est aujourd'hui gouverne par les

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

111

comits 1. Aussi n'est-il pas trop difficile d'agir sur eux, pour peu que le candidat soit acceptable et possde des ressources suffisantes. D'aprs les aveux des donateurs, 3 millions suffirent pour obtenir les lections multiples du gnral Boulanger. Telle est la psychologie des foules lectorales. Elle est identique celle des autres foules. Ni meilleure ni pire. Aussi ne tirerai-je de ce qui prcde aucune conclusion contre le suffrage universel. Si j'avais dcider de son sort, je le conserverais tel qu'il est, pour des motifs pratiques qui dcoulent prcisment de notre tude de la psychologie des foules, et que pour cette raison je vais exposer. Sans doute, les inconvnients du suffrage universel sont trop visibles pour tre mconnus. On ne saurait contester que les civilisations ont t luvre d'une petite minorit d'esprits suprieurs constituant la pointe d'une pyramide, dont les tages, s'largissant mesure que dcrot la valeur mentale, reprsentent les couches profondes d'une nation. Ce n'est pas assurment du suffrage d'lments infrieurs, reprsentant uniquement le nombre, que la grandeur d'une civilisation peut dpendre. Sans doute encore les suffrages des foules sont souvent bien dangereux. Ils nous ont dj cot plusieurs invasions ; et avec le triomphe du socialisme, les fantaisies de la souverainet populaire nous coteront srement beaucoup plus cher encore. Mais ces objections thoriquement excellentes perdent pratiquement toute leur force, si l'on veut se souvenir de la puissance invincible des ides transformes en dogmes. Le dogme de la souverainet des foules est, au point de vue philosophique, aussi peu dfendable que les dogmes religieux du moyen ge, mais il en a aujourd'hui l'absolue puissance. Il est donc aussi inattaquable que le furent jadis nos ides religieuses. Supposez un libre-penseur moderne, transport par un pouvoir magique en plein moyen ge. Croyez-vous qu'aprs avoir constat la puissance souveraine des ides religieuses qui rgnaient alors il et tent de les combattre ? Tomb dans les mains d'un juge voulant le faire brler sous l'imputation d'avoir conclu un pacte avec le diable, ou d'avoir t au sabbat, et-il song contester l'existence du diable et du sabbat ? On ne discute pas plus avec les croyances des foules qu'avec les cyclones. Le dogme du suffrage universel possde aujourd'hui le pouvoir qu'eurent jadis les dogmes chrtiens. Orateurs et crivains en parlent avec un respect et des adulations

Les comits, quels que soient leurs noms : clubs, syndicats, etc., constituent peut-tre le plus redoutable danger de la puissance des foules. Ils reprsentent, en effet, la forme la plus impersonnelle, et, par consquent, la plus oppressive de la tyrannie. Les meneurs qui dirigent les comits tant censs parler et agir au nom d'une collectivit sont dgags de toute responsabilit et peuvent tout se permettre. Le tyran le plus farouche n'et jamais os rver les proscriptions ordonnes par les comits rvolutionnaires. Ils avaient, dit Barras, dcims et mis en coupe rgle la Convention. Robespierre fut matre absolu tant qu'il put parler en leur nom. Le jour o l'effroyable dictateur se spara d'eux pour des questions d'amour-propre, il fut perdu. Le rgne des foules c'est le rgne des comits, c'est--dire des meneurs. On ne saurait rver de despotisme plus dur.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

112

que n'a pas connus Louis XIV. Il faut donc se conduire son gard comme l'gard de tous les dogmes religieux. Le temps seul agit sur eux. Il serait d'ailleurs d'autant plus inutile d'essayer d'branler ce dogme qu'il a des raisons apparentes pour lui : Dans les temps d'galit, dit justement Tocqueville, les hommes n'ont aucune foi les uns dans les autres, cause de leur similitude ; mais cette mme similitude leur donne une confiance presque illimite dans le jugement du public ; car il ne leur parait pas vraisemblable, qu'ayant tous des lumires pareilles, la vrit ne se rencontre pas du ct du plus grand nombre. Faut-il supposer maintenant qu'avec un suffrage restreint - restreint aux capacits, si l'on veut - on amliorerait les votes des foules ? Je ne puis l'admettre un seul instant, et cela pour les raisons que j'ai dj dites de l'infriorit mentale de toutes les collectivits, quelle que puisse tre leur composition. En foule les hommes s'galisent toujours, et, sur des questions gnrales, le suffrage de quarante acadmiciens n'est pas meilleur que celui de quarante porteurs d'eau. Je ne crois pas du tout qu'aucun des votes tant reprochs au suffrage universel, tel que le rtablissement de l'Empire, par exemple, et t diffrent si les votants avaient t recruts exclusivement parmi des savants et des lettrs. Ce n'est pas parce qu'un individu sait le grec ou les mathmatiques, est architecte, vtrinaire, mdecin ou avocat, qu'il acquiert sur les questions sociales des clarts particulires. Tous nos conomistes sont des gens instruits, professeurs et acadmiciens pour la plupart. Est-il une seule question gnrale : protectionnisme, bimtallisme, etc., sur laquelle ils aient russi se mettre d'accord ? C'est que leur science n'est qu'une forme trs attnue de l'universelle ignorance. Devant des problmes sociaux, o entrent de si multiples inconnues, toutes les ignorances s'galisent. Si donc des gens bourrs de science formaient eux seuls le corps lectoral, leurs votes ne seraient pas meilleurs que ceux d'aujourd'hui. Ils se guideraient surtout d'aprs leurs sentiments et l'esprit de leur parti. Nous n'aurions aucune des difficults actuelles en moins, et en plus nous aurions srement la lourde tyrannie des castes. Restreint ou gnral, svissant dans un pays rpublicain ou dans un pays monarchique, pratiqu en France, en Belgique, en Grce, en Portugal ou en Espagne le suffrage des foules est partout semblable, et ce qu'il traduit souvent, ce sont les aspirations et les besoins inconscients de la race. La moyenne des lus reprsente pour chaque pays l'me moyenne de la race. D'une gnration l'autre on la retrouve peu prs identique. Et c'est ainsi qu'une fois encore nous retombons sur cette notion fondamentale de race, dj rencontre si souvent, et sur cette autre notion, qui dcoule de la premire que les institutions et les gouvernements ne jouent qu'un rle insignifiant dans la vie des peuples. Ces derniers sont surtout conduits par l'me de leur race, c'est--dire par les rsidus ancestraux dont cette me est la somme. La race et l'engrenage des ncessits de chaque jour, tels sont les matres mystrieux qui rgissent nos destines.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

113

Psychologie des foules. dition Flix Alcan, 1905 Troisime partie : Classification et description des diverses catgories de foules

Chapitre V
Les assembles parlementaires

Retour la table des matires Les foules parlementaires prsentent la plupart des caractres communs aux foules htrognes non anonymes. Simplisme des opinions. Suggestibilit et limites de cette suggestibilit. Opinions fixes irrductibles et opinions mobiles. Pourquoi l'indcision prdomine. Rle des meneurs. Raison de leur prestige. Ils sont les vrais matres d'une assemble dont les votes ne sont ainsi que ceux d'une petite minorit. Puissance absolue qu'ils exercent. Les lments de leur art oratoire. Les mots et les images. Ncessit psychologique pour les meneurs d'tre gnralement convaincus et borns. Impossibilit pour l'orateur sans prestige de faire admettre ses raisons. - Lexagration des sentiments, bons ou mauvais, dans les assembles. - Automatisme auquel elles arrivent certains moments. - Les sances de la Convention. Cas dans lesquels une assemble perd les caractres des foules. Influence des spcialistes dans les questions techniques. Avantages et dangers du rgime parlementaire dans tous les pays. Il est adapt aux ncessits modernes ; mais il entrane le gaspillage des finances et la restriction progressive de toutes les liberts. Conclusion de l'ouvrage.

Les assembles parlementaires reprsentent des foules htrognes non anonymes. Malgr leur recrutement, variable suivant les poques et les peuples, elles se ressemblent beaucoup par leurs caractres. L'influence de la race s'y fait sentir, pour

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

114

attnuer ou exagrer, mais non pour empcher la manifestation des caractres. Les assembles parlementaires des contres les plus diffrentes, celles de Grce, d'Italie, de Portugal, d'Espagne, de France et d'Amrique, prsentent dans leurs discussions et leurs votes de grandes analogies et laissent les gouvernements aux prises avec des difficults identiques. Le rgime parlementaire reprsente d'ailleurs lidal de tous les peuples civiliss modernes. Il traduit cette ide, psychologiquement errone mais gnralement admise, que beaucoup d'hommes runis sont bien plus capables qu'un petit nombre de prendre une dcision sage et indpendante sur un sujet donn. Nous retrouverons dans les assembles parlementaires les caractristiques gnrales des foules : le simplisme des ides, l'irritabilit, la suggestibilit, l'exagration des sentiments, l'influence prpondrante des meneurs. Mais, en raison de leur composition spciale, les foules parlementaires prsentent quelques diffrences que nous indiquerons bientt. Le simplisme des opinions est une des caractristiques les plus importantes de ces assembles. On y rencontre dans tous les partis, chez les peuples latins surtout, une tendance invariable rsoudre les problmes sociaux les plus compliqus par les principes abstraits les plus simples, et par des lois gnrales applicables tous les cas. Les principes varient naturellement avec chaque parti ; mais, par le fait seul que les individus sont en foule, ils tendent toujours exagrer la valeur de ces principes et les pousser jusqu' leurs dernires consquences. Aussi ce que les parlements reprsentent surtout, ce sont des opinions extrmes. Le type le plus parfait du simplisme des assembles fut ralis par les jacobins de notre grande Rvolution Tous dogmatiques et logiques, la cervelle pleine de gnralits vagues, ils s'occupaient dappliquer des principes fixes sans se soucier des vnements ; et on a pu dire avec raison qu'ils avaient travers la Rvolution sans la voir. Avec les dogmes trs simples qui leur servaient de guide, ils s'imaginaient refaire une socit de toutes pices, et ramener une civilisation raffine une phase trs antrieure de l'volution sociale. Les moyens qu'ils employrent pour raliser leur rve taient galement empreints d'un absolu simplisme. Ils se bornaient en effet, dtruire violemment ce qui les gnait. Tous, d'ailleurs : girondins, montagnards, thermidoriens, etc., taient anims du mme esprit. Les foules parlementaires sont trs suggestibles ; et, comme pour toutes les foules, la suggestion mane de meneurs possdant du prestige ; mais, dans les assembles parlementaires, la suggestibilit a des limites trs nettes qu'il importe de marquer. Sur toutes les questions d'intrt local ou rgional, chaque membre d'une assemble a des opinions fixes, irrductibles, et qu'aucune argumentation ne pourrait branler. Le talent d'un Dmosthne n'arriverait pas changer le vote d'un dput sur

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

115

des questions telles que le protectionnisme ou le privilge des bouilleurs de cru, qui reprsentent des exigences d'lecteurs influents. La suggestion antrieure de ces lecteurs est assez prpondrante pour annuler toutes les autres suggestions, et maintenir une fixit absolue d'opinion 1. Sur des questions gnrales : renversement d'un ministre, tablissement d'un impt, etc., il n'y a plus du tout de fixit d'opinion, et les suggestions des meneurs peuvent agir, mais pas tout fait comme dans une foule ordinaire. Chaque parti a ses meneurs, qui ont parfois une gale influence. Il en rsulte que le dput se trouve entre des suggestions contraires et devient fatalement trs hsitant. C'est pourquoi on le voit souvent, un quart d'heure de distance, voter de faon contraire, ajouter une loi un article qui la dtruit : ter par exemple aux industriels le droit de choisir et de congdier leurs ouvriers, puis annuler peu prs cette mesure par un amendement. Et c'est pourquoi, chaque lgislature, une Chambre a des opinions trs fixes et d'autres opinions trs indcises. Au fond, les questions gnrales tant les plus nombreuses, c'est l'indcision qui domine, indcision entretenue par la crainte constante de l'lecteur, dont la suggestion latente tend toujours contrebalancer l'influence des meneurs. Ce sont cependant les meneurs qui sont en dfinitive les vrais matres dans les discussions nombreuses o les membres d'une assemble n'ont pas d'opinions antrieures bien arrtes. La ncessit de ces meneurs est vidente puisque, sous le nom de chefs de groupes, on les retrouve dans les assembles de tous les pays. Ils sont les vrais souverains d'une assemble. Les hommes en foule ne sauraient se passer d'un matre. Et c'est pourquoi les votes d'une assemble ne reprsentent gnralement que les opinions d'une petite minorit. Les meneurs agissent trs peu par leurs raisonnements, beaucoup par leur prestige. Et la meilleure preuve, c'est que si une circonstance quelconque les en dpouille, ils n'ont plus d'influence. Ce prestige des meneurs est individuel et ne tient ni au nom ni la clbrit. M. Jules Simon parlant des grands hommes de l'assemble de 1848, o il a sig, nous en donne de bien curieux exemples. Deux mois avant d'tre tout-puissant, Louis-Napolon n'tait rien.

C'est ces opinions antrieurement fixes et rendues irrductibles par des ncessits lectorales, que s'applique sans doute cette rflexion d'un vieux parlementaire anglais : Depuis cinquante ans que je sige Westminster, j'ai entendu des milliers de discours ; il en est peu qui aient chang mon opinion ; mais pas un seul n'a chang mon vote.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

116

Victor Hugo monta la tribune. Il n'y eut pas de succs. On l'couta, comme on coutait Flix Pyat ; on ne l'applaudit pas autant. Je n'aime pas ses ides, me dit Vaulabelle en parlant de Flix Pyat ; mais c'est un des plus grands crivains et le plus grand orateur de la France. Edgar Quinet, ce rare et puissant esprit, n'tait compt pour rien. Il avait eu son moment de popularit avant l'ouverture de l'Assemble ; dans l'Assemble, il n'en eut aucune. Les assembles politiques sont le lieu de la terre o l'clat du gnie se fait le moins sentir. On n'y tient compte que d'une loquence approprie au temps et au lieu, et des services rendus non la patrie, mais aux partis. Pour qu'on rendit hommage Lamartine en 1848 et Thiers en 1871, il fallut le stimulant de lintrt urgent, inexorable. Le danger pass, on fut guri la fois de la reconnaissance et de la peur. J'ai reproduit le passage qui prcde pour les faits qu'il contient, mais non pour les explications, qu'il propose. Elles sont d'une psychologie mdiocre. Une foule perdrait aussitt son caractre de foule si elle tenait compte aux meneurs des services rendus, que ce soit la patrie ou aux partis. La foule qui obit au meneur subit son prestige, et n'y fait intervenir aucun sentiment d'intrt ou de reconnaissance. Aussi le meneur dou d'un prestige suffisant possde-t-il un pouvoir presque absolu. On sait l'influence immense qu'eut pendant de longues annes, grce son prestige, un dput clbre, battu dans les dernires lections la suite de certains vnements financiers. Sur un simple signe de lui, les ministres taient renverss. Un crivain a marqu nettement dans les lignes suivantes la porte de son action . C'est M. X... principalement que nous devons d'avoir achet le Tonkin trois fois plus cher qu'il n'aurait d coter, de n'avoir pris dans Madagascar qu'un pied incertain, de nous tre laiss frustrer de tout un empire sur le bas Niger, d'avoir perdu la situation prpondrante que nous occupions en gypte. Les thories de M. X... nous ont cot plus de territoires que les dsastres de Napolon Ier. Il ne faudrait pas trop en vouloir au meneur en question. Il nous a cot fort cher videmment ; mais une grande partie de son influence tenait ce qu'il suivait l'opinion publique, qui, en matire coloniale, n'tait pas du tout alors ce qu'elle est devenue aujourd'hui. Il est rare qu'un meneur prcde l'opinion ; presque toujours il se borne la suivre et en pouser toutes les erreurs. Les moyens de persuasion des meneurs, en dehors du prestige, sont les facteurs que nous avons dj numrs plusieurs fois. Pour les manier habilement, le meneur doit avoir pntr, au moins d'une faon inconsciente, la psychologie des foules, et savoir comment leur parler. Il doit surtout connatre la fascinante influence des mots, des formules et des images. Il doit possder une loquence spciale, compose : d'affirmations nergiques, dgages de preuves, et d'images impressionnantes enca-

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

117

dres de raisonnements fort sommaires. C'est un genre d'loquence qu'on rencontre dans toutes les assembles, y compris le parlement anglais, le plus pondr pourtant de tous. Nous pouvons lire constamment, dit le philosophe anglais Maine, des dbats la Chambre des communes, o toute la discussion consiste changer des gnralits assez faibles et des personnalits assez violentes. Sur l'imagination d'une dmocratie pure, ce genre de formules gnrales exerce un effet prodigieux. Il sera toujours ais de faire accepter une foule des assertions gnrales prsentes en termes saisissants, quoiqu'elles n'aient jamais t vrifies et ne soient peut-tre susceptibles d'aucune vrification. L'importance des termes saisissants , indique dans la citation qui prcde, ne saurait tre exagre. Nous avons plusieurs fois dj insist sur la puissance spciale des mots et des formules. Il faut les choisir de faon ce qu'ils voquent des images trs vives. La phrase suivante, emprunte au discours d'un des meneurs de nos assembles, en constitue un excellent spcimen : Le jour o le mme navire emportera vers les terres fivreuses de la relgation le politicien vreux et l'anarchiste meurtrier, ils pourront lier conversation et ils s'apparatront l'un l'autre comme les deux aspects complmentaires d'un mme ordre social. L'image ainsi voque est bien visible, et tous les adversaires de l'orateur se sentent menacs par elle. Ils voient du mme coup les pays fivreux, le btiment qui pourra les emporter, car ne font-ils pas peut-tre partie de la catgorie assez mal limite des politiciens menacs ? Ils prouvent alors la sourde crainte que devaient ressentir les conventionnels, que les vagues discours de Robespierre menaaient plus ou moins du couperet de la guillotine, et qui, sous l'influence de cette crainte, lui cdaient toujours. Les meneurs ont tout intrt verser dans les plus invraisemblables exagrations. L'orateur dont je viens de citer une phrase, a pu affirmer, sans soulever de grandes protestations, que les banquiers et les prtres soudoyaient les lanceurs de bombes, et que les administrateurs des grandes compagnies financires mritent les mmes peines que les anarchistes. Sur les foules, de pareilles affirmations agissent toujours. L'affirmation n'est jamais trop furieuse, ni la dclamation trop menaante. Rien n'intimide plus les auditeurs que cette loquence. En protestant, ils craignent de passer pour tratres ou complices. Cette loquence spciale a toujours rgn, comme je le disais l'instant, sur toutes les assembles ; et, dans les priodes critiques, elle ne fait que s'accentuer. La lecture des discours des grands orateurs qui composaient les assembles de la Rvolution est trs intressant ce point de vue. A chaque instant ils se croyaient obligs de s'interrompre pour fltrir le crime et exalter la vertu ; puis, ils clataient en imprcations

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

118

contre les tyrans, et juraient de vivre libres ou de mourir. L'assistance se levait, applaudissait avec fureur, puis calme, se rasseyait. Le meneur peut tre quelquefois intelligent et instruit ; mais cela lui est gnralement plus nuisible qu'utile. En montrant la complexit des choses, en permettant d'expliquer et de comprendre, l'intelligence rend toujours indulgent, et mousse fortement l'intensit et la violence des convictions ncessaires aux aptres. Les grands meneurs de tous les ges, ceux de la Rvolution surtout ont t lamentablement borns ; et ce sont justement les plus borns qui ont exerc la plus grande influence. Les discours du plus clbre d'entre eux, Robespierre, stupfient souvent par leur incohrence ; en se bornant les lire, on n'y trouverait aucune explication plausible du rle immense du puissant dictateur : Lieux communs et redondances de l'loquence pdagogique et de la culture latine au service d'une me plutt purile que plate, et qui semble se borner, dans l'attaque ou la dfense, au Viens-y donc ! , des coliers. Pas une ide, pas un tour, pas un trait, c'est l'ennui dans la tempte. Quand on sort de cette lecture morne, on a envie de pousser le ouf ! de l'aimable Camille Desmoulins. Il est quelquefois effrayant de songer au pouvoir que donne un homme possdant du prestige une conviction forte unie une extrme troitesse d'esprit. Il faut pourtant raliser ces conditions pour ignorer les obstacles et savoir vouloir. D'instinct les foules reconnaissent dans ces convaincus nergiques le matre qu'il leur faut toujours. Dans une assemble parlementaire, le succs d'un discours dpend presque uniquement du prestige que l'orateur possde, et pas du tout des raisons qu'il propose. Et, la meilleure preuve, c'est que lorsqu'une cause quelconque fait perdre un orateur son prestige, il perd du mme coup toute son influence, c'est--dire le pouvoir de diriger son gr les votes. Quant l'orateur inconnu qui arrive avec un discours contenant de bonnes raisons, mais seulement des raisons, il n'a aucune chance d'tre seulement cout. Un ancien dput M. Descubes a rcemment trac dans les lignes suivantes l'image du dput sans prestige : Quand il a pris place la tribune, il tire de sa serviette un dossier qu'il tale mthodiquement devant lui et dbute avec assurance. Il se flatte de faire passer dans l'me des auditeurs la conviction qui l'anime. Il a pes et repes ses arguments ; il est tout bourr de chiffres et de preuves ; il est sr d'avoir raison. Toute rsistance, devant l'vidence qu'il apporte, sera vaine. Il commence, confiant dans son bon droit et aussi dans l'attention de ses collgues, qui certainement ne demandent qu' s'incliner devant la vrit..

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

119

Il parle, et, tout de suite il est surpris du mouvement de la salle, un peu agac par le brouhaha qui s'en lve. Comment le silence ne se fait-il pas ? Pourquoi cette inattention gnrale ? A quoi pensent donc ceux-l qui causent entre eux ? Quel motif si urgent fait quitter sa place cet autre ? Une inquitude passe sur son front. Il fronce les sourcils, s'arrte. Encourag par le prsident, il repart, haussant la voix. On ne l'en coute que moins. Il force le ton, il s'agite : le bruit redouble autour de lui. Il ne s'entend plus lui-mme, s'arrte encore ; puis, craignant que son silence ne provoque le fcheux cri de : Clture ! il reprend de plus belle. Le vacarme devient insupportable. Lorsque les assembles parlementaires se trouvent montes un certain degr d'excitation, elles deviennent identiques aux foules htrognes ordinaire, et leurs sentiments prsentent par consquent la particularit d'tre toujours extrmes. On les verra se porter aux plus grands actes d'hrosme ou aux pires excs. L'individu n'est plus lui-mme, et il l'est si peu qu'il votera les mesures les plus contraires ses intrts personnels. L'histoire de la Rvolution montre quel point les assembles peuvent devenir inconscientes et obir aux suggestions les plus contraires leurs intrts. C'tait un sacrifice norme pour la noblesse de renoncer ses privilges, et pourtant, dans une nuit clbre de la Constituante, elle le fit sans hsiter. C'tait une menace permanente de mort pour les conventionnels de renoncer leur inviolabilit, et pourtant ils le firent et ne craignirent pas de se dcimer rciproquement, sachant bien cependant que l'chafaud o ils envoyaient aujourd'hui des collgues leur tait rserv demain. Mais ils taient arrivs ce degr d'automatisme complet que j'ai dcrit, et aucune considration ne pouvait les empcher de cder aux suggestions qui les hypnotisaient. Le passage suivant des mmoires de l'un d'eux, Billaud-Varennes, est absolument typique sur ce point : Les dcisions que l'on nous reproche tant, dit-il, nous ne les voulions pas le plus souvent deux jours, un jour auparavant : la crise seule les suscitait. Rien n'est plus juste. Les mmes phnomnes d'inconscience se manifestrent pendant toutes les sances orageuses de la Convention. Ils approuvent et dcrtent, dit Taine, ce dont ils ont horreur, non seulement les sottises et les folies, mais les crimes, le meurtre des innocents, le meurtre de leur amis. A l'unanimit et avec les plus vifs applaudissements, la gauche, runie la droite, envoie l'chafaud Danton, son chef naturel, le grand promoteur et conducteur de la Rvolution. l'unanimit et avec les plus grands applaudissements, la droite, runie la gauche, vote les pires dcrets du gouvernement rvolutionnaire. A lunani-

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

120

mit, et avec des cris d'admiration et d'enthousiasme, avec des tmoignages de sympathie passionne pour Collot d'Herbois, pour Couthon et pour Robespierre, la Convention, par des rlections spontanes et multiples, maintient en place le gouvernement homicide que la Plaine dteste parce qu'il est homicide, et que la Montagne dteste parce qu'il la dcime. Plaine et Montagne, la majorit et la minorit finissent par consentir aider leur propre suicide. Le 22 prairial, la Convention tout entire a tendu la gorge ; le 8 thermidor, pendant le premier quart d'heure qui a suivi le discours de Robespierre, elle l'a tendue encore. Le tableau peut paratre sombre. Il est exact pourtant. Les assembles parlementaires suffisamment excites et hypnotises prsentent les mmes caractres. Elles deviennent un troupeau mobile obissant toutes les impulsions. La description suivante de l'assemble de 1848, due un parlementaire dont on ne suspectera pas la foi dmocratique, M. Spuller, et que je reproduis d'aprs la Revue littraire, est bien typique. On y retrouve tous les sentiments exagrs que j'ai dcrits dans les foules, et cette mobilit excessive qui permet de passer d'un instant l'autre par la gamme des sentiments les plus contraires. Les divisions, les jalousies, les soupons, et tour tour la confiance aveugle et les espoirs illimits ont conduit le parti rpublicain sa perte. Sa navet et sa candeur n'avaient d'gale que sa dfiance universelle. Aucun sens de la lgalit, nulle intelligence de la discipline : des terreurs et des illusions sans bornes : le paysan et l'enfant se rencontrent en ce point. Leur calme rivalise avec leur impatience. Leur sauvagerie est pareille leur docilit. C'est le propre d'un temprament qui n'est point fait et d'une ducation absente. Bien ne les tonne et tout les dconcerte. Tremblants, peureux, intrpides, hroques, ils se jetteront travers les flammes et ils reculeront devant une ombre. Ils ne connaissent point les effets et les rapports des choses. Aussi prompts aux dcouragements qu'aux exaltations, sujets toutes les paniques, toujours trop haut ou trop bas, jamais au degr qu'il faut et dans la mesure qui convient. Plus fluides que l'eau, ils refltent toutes les couleurs et prennent toutes les formes. Quelle base de gouvernement pouvait-on esprer d'asseoir en eux ? Il s'en faut de beaucoup heureusement que tous les caractres que nous venons de dcrire dans les assembles parlementaires se manifestent constamment. Elles ne sont foules qu' certains moments. Les individus qui les composent arrivent garder leur individualit dans un grand nombre de cas ; et c'est pourquoi une assemble peut laborer des lois techniques excellentes. Ces lois ont, il est vrai, pour auteur un homme spcial qui les a prpares dans le silence du cabinet ; et la loi vote est en ralit luvre d'un individu, et non plus celle d'une assemble. Ce sont naturellement ces lois qui sont les meilleures. Elles ne deviennent dsastreuses que lorsqu'une srie d'amendements malheureux les rendent collectives. Luvre d'une foule est partout et toujours infrieure celle d'un individu isol. Ce sont les spcialistes qui sauvent les

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

121

assembles des mesures trop dsordonnes et trop inexprimentes. Le spcialiste est alors un meneur momentan. L'assemble n'agit pas sur lui et il agit sur elle. Malgr toutes les difficults de leur fonctionnement, les assembles parlementaires reprsentent ce que les peuples ont encore trouv de meilleur pour se gouverner et surtout pour se soustraire le plus possible au joug des tyrannies personnelles. Elles sont certainement l'idal d'un gouvernement, au moins pour les philosophes, les penseurs, les crivains, les artistes et les savants, en un mot pour tout ce qui constitue le sommet d'une civilisation. En fait, d'ailleurs, elles ne prsentent que deux dangers srieux, l'un est un gaspillage forc des finances, l'autre une restriction progressive des liberts individuelles. Le premier de ces dangers est la consquence force des exigences et de l'imprvoyance des foules lectorales. Qu'un membre d'une assemble propose une mesure donnant une satisfaction apparente des ides dmocratiques, telle qu'assurer, par exemple, des retraites tous les ouvriers, augmenter le traitement des cantonniers, des instituteurs, etc., les autres dputs, suggestionns par la crainte des lecteurs, n'oseront pas avoir l'air de ddaigner les intrts de ces derniers en repoussant la mesure propose, bien que sachant qu'elle grvera lourdement le budget et ncessitera la cration de nouveaux impts. Hsiter dans le vote leur est impossible. Les consquences de l'accroissement des dpenses sont lointaines et sans rsultats bien fcheux pour eux, alors que les consquences d'un vote ngatif pourraient apparatre clairement le jour prochain o il faudra se reprsenter devant l'lecteur. ct de cette premire cause d'exagration des dpenses il en est une autre, non moins imprative obligation d'accorder toutes les dpenses dintrt purement local. Un dput ne saurait s'y opposer, parce qu'elles reprsentent encore des exigences d'lecteurs, et que chaque dput ne peut obtenir ce dont il a besoin pour sa circonscription qu' la condition de cder aux demandes analogues de ses collgues 1.
1

Dans son numro du 6 avril 1895, l'Economiste faisait une revue curieuse de ce que peuvent coter en une anne ces dpenses d'intrt purement lectoral, notamment celles des chemins de fer. Pour relier Langayes (ville de 3.000 habitants), juche sur une montagne, au Puy, vote d'un chemin de fer qui cotera 15 millions. Pour relier Beaumont (3.500 habitants) Castel-Sarrazin, 7 millions. Pour relier le village de Oust (523 habitants) celui de Seix (1.200 habitants) 7 millions. Pour relier Prades la bourgade d'Olette (717 habitants), 6 millions, etc. Rien que pour 1895, 90 millions de voies ferres dpourvues de tout intrt gnral ont t vots. D'autres dpenses de ncessits galement lectorales ne sont pas moins importantes. La loi sur les retraites ouvrires cotera bientt un minimum annuel de 165 millions d'aprs le ministre des finances, et de 800 millions suivant l'acadmicien Leroy-Beaulieu. videmment la progression continue de telles dpenses a forcment cour issue la faillite. Beaucoup de pays en Europe : le Portugal, la Grce, l'Espagne, la Turquie, y sont arrivs ; d'autres vont y tre acculs bientt ; mais il ne faut pas trop s'en proccuper, puisque le public a successivement accept sans grandes protestations des rductions des quatre cinquimes dans le paiement des coupons par divers pays. Ces ingnieuses faillites permettent alors de remettre instantanment les budgets avaris en quilibre. Les guerres, le socialisme, les luttes conomiques nous prparent d'ailleurs de bien autres catastrophes, et l'poque de dsagrgation universelle o nous sommes entrs, il faut se rsigner vivre au jour le jour sans trop se soucier de lendemains qui nous chappent.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

122

Le second des dangers mentionns plus haut, la restriction force des liberts par les assembles parlementaires, moins visible en apparence est cependant fort rel. Il est la consquence des innombrables lois, toujours restrictives, dont les parlements, avec leur esprit simpliste, voient mal les consquences, et qu'ils se croient obligs de voter. Il faut que ce danger soit bien invitable, puisque l'Angleterre elle-mme, qui offre assurment le type le plus parfait du rgime parlementaire, celui o le reprsentant est le plus indpendant de son lecteur, n'a pas russi s'y soustraire. Herbert Spencer, dans un travail dj ancien, avait montr que l'accroissement de la libert apparente devait tre suivi d'une diminution de la libert relle. Reprenant la mme thse dans son livre rcent, l'Individu contre l'tat, il s'exprime ainsi au sujet du parlement anglais : Depuis cette poque la lgislation a suivi le cours que jindiquais. Des mesures dictatoriales, se multipliant rapidement, ont continuellement tendu restreindre les liberts individuelles, et cela de deux manires : des rglementations ont t tablies, chaque anne en plus grand nombre, qui imposent une contrainte au citoyen l o ses actes taient auparavant compltement libres, et le forcent accomplir des actes qu'il pouvait auparavant accomplir ou ne pas accomplir, volont. En mme temps des charges publiques, de plus en plus lourdes, surtout locales, ont restreint davantage sa libert en diminuant cette portion de ses profits qu'il peut dpenser sa guise, et en augmentant la portion qui lui est enleve pour tre dpense selon le bon plaisir des agents publics. Cette restriction progressive des liberts se manifeste pour tous les pays sous une forme spciale, que Herbert Spencer n'a pas indique, et qui est celle-ci : La cration de ces sries innombrables de mesures lgislatives, toutes gnralement d'ordre restrictif, conduit ncessairement augmenter le nombre, le pouvoir et l'influence des fonctionnaires chargs de les appliquer. Ils tendent ainsi progressivement devenir les vritables matres des pays civiliss. Leur puissance est d'autant plus grande, que, dans les incessants changements de pouvoir, la caste administrative est la seule qui chappe ces changements, la seule qui possde l'irresponsabilit, l'impersonnalit et la perptuit. Or, de tous les despotismes, il n'en est pas de plus lourds que ceux qui se prsentent sous cette triple forme. Cette cration incessante de lois et de rglements restrictifs entourant des formalits les plus byzantines les moindres actes de la vie, a pour rsultat fatal de rtrcir de plus en plus la sphre dans laquelle les citoyens peuvent se mouvoir librement. Victimes de cette illusion qu'en multipliant les lois l'galit et la libert se trouvent mieux assures, les peuples acceptent chaque jour de plus pesantes entraves. Ce n'est pas impunment qu'ils les acceptent. Habitus supporter tous les jougs, ils finissent bientt par les rechercher, et arrivent perdre toute spontanit et toute

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

123

nergie. Ils ne sont plus alors que des ombres vaines, des automates passifs,. sans volont, sans rsistance et sans force. Mais alors les ressorts que l'homme ne trouve plus en lui-mme, il est bien forc de les chercher hors de lui-mme. Avec l'indiffrence et l'impuissance croissantes des citoyens, le rle des gouvernements est oblig de grandir encore. Ce sont eux qui doivent avoir forcment l'esprit d'initiative, d'entreprise et de conduite que les particuliers n'ont plus. Il leur faut tout entreprendre, tout diriger, tout protger. L'tat devient un dieu tout-puissant. Mais l'exprience enseigne que le pouvoir de tels dieux ne fut jamais ni bien durable, ni bien fort. Cette restriction progressive de toutes les liberts chez certains peuples, malgr une licence extrieure qui leur donne l'illusion de les possder, semble tre une consquence de leur vieillesse tout autant que celle d'un rgime quelconque. Elle constitue un des symptmes prcurseurs de cette phase de dcadence laquelle aucune civilisation n'a pu chapper jusqu'ici. Si l'on en juge par les enseignements du pass et par des symptmes qui clatent de toutes parts, plusieurs de nos civilisations modernes sont arrives cette phase d'extrme vieillesse qui prcde la dcadence. Il semble que des phases identiques soient fatales pour tous les peuples, puisque l'on voit si souvent l'histoire en rpter le cours. Ces phases d'volution gnrale des civilisations, il est facile de les marquer sommairement, et c'est avec leur rsum que se terminera notre ouvrage. Si nous envisageons dans leurs grandes lignes la gense de la grandeur et de la dcadence des civilisations qui ont prcd la ntre, que voyons-nous ? A l'aurore de ces civilisations une poussire d'hommes, d'origines varies, runie par les hasards des migrations, des invasions et des conqutes. De sangs divers, de langues et de croyances galement diverses, ces hommes n'ont de lien commun que la loi demi reconnue dun chef. Dans ces agglomrations confuses se retrouvent au plus haut degr les caractres psychologiques des foules. Elles en ont la cohsion momentane, les hrosmes, les faiblesses, les impulsions et les violences. Rien n'est stable en elles. Ce sont des barbares. Puis le temps accomplit son oeuvre. L'identit des milieux, la rptition des croisements, les ncessits d'une vie commune, agissent lentement. L'agglomration d'units dissemblables commence se fusionner et former une race, c'est--dire un agrgat possdant des caractres et des sentiments communs, que l'hrdit va fixer de plus en plus. La foule est devenue un peuple, et ce peuple va pouvoir sortir de la barbarie.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

124

Il n'en sortira tout fait pourtant que quand, aprs de longs efforts, des luttes sans cesse rptes et d'innombrables recommencements, il aura acquis un idal. Peu importe la nature de cet idal, que ce soit le culte de Rome, la puissance d'Athnes ou le triomphe d'Allah, il suffira pour donner tous les individus de la race en voie de formation une parfaite unit de sentiments et de penses. C'est alors que peut natre une civilisation nouvelle avec ses institutions, ses croyances et ses arts. Entrane par son rve, la race acquerra successivement tout ce qui donne l'clat, la force et la grandeur. Elle sera foule encore sans doute certaines heures, mais alors, derrire les caractres mobiles et changeants des foules, se trouvera ce substratum solide, l'me de la race, qui limite troitement l'tendue des oscillations d'un peuple et rgle le hasard. Mais, aprs avoir exerc son action cratrice, le temps commence cette oeuvre de destruction laquelle n'chappent ni les dieux ni les hommes. Arrive un certain niveau de puissance et de complexit, la civilisation cesse de grandir, et, ds qu'elle ne grandit plus, elle est condamne dcliner bientt. L'heure de la vieillesse va sonner pour elle. Cette heure invitable est toujours marque par l'affaiblissement de l'idal qui soutenait l'me de la race. A mesure que cet idal plit, tous les difices religieux, politiques ou sociaux dont il tait l'inspirateur commencent s'branler. Avec l'vanouissement progressif de son idal, la race perd de plus en plus ce qui faisait sa cohsion, son unit et sa force. L'individu peut crotre en personnalit et en intelligence, mais en mme temps aussi l'gosme collectif de la race est remplac par un dveloppement excessif de l'gosme individuel accompagn par l'affaissement du caractre et par l'amoindrissement de l'aptitude l'action. Ce qui formait un peuple, une unit, un bloc, finit par devenir une agglomration d'individus sans cohsion et que maintiennent artificiellement pour quelque temps encore les traditions et les institutions. C'est alors que, divis par leurs intrts et leurs aspirations, ne sachant plus se gouverner, les hommes demandent tre dirigs dans leurs moindres actes, et que l'tat exerce son influence absorbante. Avec la perte dfinitive de l'idal ancien, la race finit par perdre entirement son me ; elle n'est plus qu'une poussire d'individus isols et redevient ce qu'elle tait son point de dpart : une foule. Elle en a tous les caractres transitoires sans consistance et sans lendemain. La civilisation n'a plus aucune fixit et est la merci de tous les hasards. La plbe est reine et les barbares avancent. La civilisation peut sembler brillante encore parce qu'elle possde la faade extrieure qu'un long pass a cre, mais c'est en ralit un difice vermoulu que rien ne soutient plus et qui s'effondrera au premier orage.

Gustave Le Bon, Psychologie des foules (1895). dition publie par Flix Alcan, 1905.

125

Passer de la barbarie la civilisation en poursuivant un rve, puis dcliner et mourir ds que ce rve a perdu sa force, tel est le cycle de la vie d'un peuple.

Fin