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En la mecánica de fluidos, una onda de choque es

una onda de presión fuerte comparada con una onda


de sonido, que a través de diversos fenómenos
produce diferencias de presión extremas y aumento
de la temperatura (si bien la temperatura de remanso
permanece constante de acuerdo con los modelos
más simplificados). La onda de presión se desplaza
como una onda
Ilustración 1: Fotografía Schlieren de una onda de choque que viaja junto al morro de
de frente por el un objeto supersónico.
medio.

Una de sus características es que el aumento de presión en el medio se percibe


como explosiones.

También se aplica el término para designar a cualquier tipo de propagación


ondulatoria, y que transporta, por tanto energía a través de un medio continuo
o el vacío, de tal manera que su frente de onda comporte un cambio abrupto
de las propiedades del medio.

1. APARICIÓN Y PROPIEDADES FUNDAMENTALES DE ONDAS DE


CHOQUE

En medios compresibles (gases) las perturbaciones en el medio se transmiten


como ondas de presión a distintas velocidades, por ejemplo, al mover la mano
desplazamos aire a la velocidad de la mano, al hablar producimos una onda
que se mueve aproximadamente a la velocidad del sonido y un pistón de coche
produce una onda de choque que se mueve a velocidad del pistón, por lo
general a una velocidad superior a la del sonido.

Si la perturbación se produce a una velocidad menor a la del sonido, la


perturbación es la responsable de que el gas se adapte a la forma del
obstáculo para que, por ejemplo, al mover la mano no se quede un vacío de
gas en el lugar que ocupaba la mano anteriormente. El gas llena los huecos
debido a que la perturbación le informa de a dónde tiene que ir.

Pero si la perturbación se mueve más rápida que la velocidad del sonido (el
pistón del coche, por ejemplo), la materia del medio en las cercanías del origen
de la perturbación no puede reaccionar lo suficientemente rápido como para
evadir a la perturbación. El valor de las condiciones del
gas(densidad, presión, temperatura, velocidad, etc.) cambian casi

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instantáneamente para adaptarse a la perturbación. Así se producen ondas de
perturbación con aumento de presión y temperatura, llamadas ondas de
choque. El vacío que crea el pistón al moverse de una posición a otra se llena
mediante unos mecanismos distintos a los de movimiento subsónico, las ondas
de Rankine-Hugoniot u ondas de expansión.

Fenómenos similares se conocen no solamente en la mecánica de fluidos, por


ejemplo la radiación de Cherenkov, fenómeno mediante el cual una partícula
cargada eléctricamente que viaja a una velocidad menor a la de la luz en el
vacío pero mayor que en un medio material (por ejemplo la atmósfera) genera
por así decirlo ondas de choque de radiación al atravesar dicho medio.

Hay dos tipos fundamentales de ondas de choque que en la física son


equivalentes y solamente se distinguen en la elección del sistema de
referencia:

1. Ondas progresivas en medio parado: son producidas por perturbaciones


súbitas en un medio, como a través de una explosión o un pistón en un
motor, tubo de choque, etc. Se mueven a velocidad supersónica y
realmente el observador está quieto en el medio y ve pasar la onda en
movimiento.

2. Ondas estáticas en medio fluido: son producidas cuando hay un objeto


moviéndose a velocidad supersónica relativa al medio, es decir, el
observador está montado sobre la onda y ve moverse al medio, por
ejemplo el viento solar al incidir contra la tierra o un avión volando a
velocidad supersónica.

Los ejemplos anteriores vienen a mostrar la forma más sencilla de estudiar


dichos fenómenos, pero como ya se ha dicho anteriormente la única diferencia
estriba en la elección del sistema de referencia, por ejemplo, la forma más
sencilla de estudiar la onda de choque producida por un proyectil
matemáticamente es montándonos virtualmente en el proyectil aunque sea
físicamente imposible hacerlo. No obstante el estudio se hace fotografiando la
onda cuando pasa por delante de una cámara colocada a tal efecto.

Ejemplos

 Explosiones, como por ejemplo de bombas cuyas ondas son las


responsables de mover objetos y destruirlos. Para esas ondas de
detonación existen modelos matemáticos empíricos y teoréticos exactos.

 Los aviones supersónicos provocan ondas de choque al volar por encima


de régimen transónico (M > 0,8) pues aparecen zonas donde el aire

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supera la velocidad del sonido localmente, por ejemplo sobre el perfil del
ala, aunque el propio avión no viaje a M > 1.

 Meteoritos que entran en la atmósfera producen ondas de choque. El


aumento de temperatura producido por la onda de choque es la
responsable de que se vean los meteoros.

 En los alrededores del canal del relámpago hay un aire muy caliente
que, con ondas de choque, produce el trueno en tormentas. Es decir que
es como una explosión a lo largo del camino que recorre el relámpago.
Debido a las fluctuaciones irregulares que influyen el camino de las
ondas, no solo se oye un golpe sino una serie de más o menos golpes
fuertes en una distancia lejana.

 En el medio interestelar las ondas de choque pueden ser provocadas


por Supernovas o por nubes de gas y de polvo al ser atravesadas por
cuerpos en movimiento (Bow Shock, en inglés). Se pueden observar
gracias a los Rayos X.

 Los límites de la Magnetosfera de la Tierra son señalados como ondas de


choque. En esa frontera las partículas del viento solar son frenadas
abruptamente. Como la velocidad media de esas partículas es
relativamente más grande que la velocidad del sonido en este medio se
producen ondas de choque.

 En ~ 50-100 UA el viento solar se frena a través del medio interestelar.


En el límite de la heliopausa puede aparecer una onda de choque.

 En los propulsores de los cohetes pueden aparecer ondas de choque si


han sido mal diseñados. Esas ondas pueden causar la destrucción del
cohete, por lo que deben ser amortiguadas.

2. USO EN LA MEDICINA

En medicina se usan ondas de choque para destrozar cálculos renales, técnica


denominada litroticia. La terapia extracoporal con ondas de choque también se
usa cuando hay que curar fracturas que no sanan de otra manera y en
la fisioterapia.

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