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Prohibido a los nerviosos Recopilacin de Alfred Hitchcock

Prohibido a los Nerviosos

Recopilacin de Alfred Hitchcock

Prohibido a los nerviosos Recopilacin de Alfred Hitchcock

Ttulo original: STORIES Edicin en lengua original:

NOT FOR THE NERVOUS

E! "allor#u del $orral% Rosa "oreno% &ai'e Pi(eiro ) 1*+* ) Traduccin T, THE -.T.RE% b/ Ra/ 0radbur/ 1*12 b/ The $ro3ell $ollier Publishing $o! 4 R56ER ,- R5$HET% b/ 7erald 8ersh 1*19 b/ The $urtis Publishing $o! 4 :E65TAT5,N% b/ &oseph Pa/ne 0re'an 1*19 b/ &oseph Pa/ne 0re'an 4 "5;; <5NTER; AN= THE <5N=% b/ $hristine Noble 7ovan 1*>+ b/ $reative Age! Press% 5nc! 4 61E< -R," THE TERRA$E% b/ "ike "ar'er 1*+2 b/ $os'opolitan "aga?ine 4 THE "AN <5TH $,PPER -5N7ER;% b/ =oroth/ :! ;a/ers 1*1+ b/ Anthon/ -le'ing 4 T<ET@ -R5EN=; ,- <5::5A" ;HA<% b/ Ra/'ond E! 0anks 1*+2 b/ Ra/'ond E! 0anks 4 THE ,THER HAN7"AN% b/ $arter =ickson 1*>2 b/ <illia' "orro3 and $o! 5nc! 4d,NAT :,,80EH5N= @,.% b/ -rederic 0ro3n 1*>B b/ =avis Publications 5nc! Cfor'erl/ "ercur/ Publications 5nc!D ,riginalli appeared in Eller/ EuenFs "/ster/ "aga?ine 4 N, 0ATH -,R THE 0R,<N;% b/ "argot 0ennet 1*>> b/ "argot 0ennet 4 THE .N5N65TE=% b/ "ichael 7ilbert 1*+2 b/ Popular Publications 5nc! 4d.NE R,::ER% b/ &ulian "a/ 1*11 b/ &ulian "a/ =ikt/ 4 ;,"ETH5N7 ;H,RT ,".R=ER% b/ Henr/ ;iesar 1*1B b/ Henr/ ;iesar! ,riginalli appeared in Alfred HitchcockAs "/ster/ "aga?ine 4 7,:=EN 75R:% b/ Ellis Peters 1*+> b/ .nited Ne3spapers "aga?ine $orporation! Reprinted fro' This <eek "aga?ine 4 THE 0,@ <H, PRE=5$TE= EARTH4 E.A8E;% b/ "argaret ;t! $lair 1*12 b/ "argaret ;t! $lair! ,riginalli appeared in "ac :eanAs "aga?ine 4 <A:85N7 A:,NE% b/ "iria' Allen de -ord 1*1B b/ =avis Publications 5nc! 4 -,R A:: THE R.=E PE,P:E% b/ &ack Richtie 1*+1 b/ Alfred Hitchcock "/ster/ "aga?ine 4 THE =,7 =5E= -5R;T% b/ 0runo -ischer 1*>* b/ 0runo -ischer 4 R,," <5TH A 65E<% b/ Hal =resner 1*+G b/ H!;!=! Publications% 5nc! 4 :E""5N7;% b/ Richard "athenson 1*1B b/ "ercur/ Press% 5nc! 4 <H5TE7,==E;;% b/ 5dris ;eabright 1*1+ b/ "argaret ;t! $lair! ,riginalli appeared in the "aga?ine of -antasv and ;cience -iction 4 THE ;.0;TAN$E ,"ART@R;% b/ <illia' ;a'brot 1*+H b/ <illia' ;a'brot 4 $A:: -,R HE:P% b/ Robert Arthur 1*+> b/ Robert Arthur! ,riginalli appeared in "ike ;ha/ne "/ster/ "aga?ine 4 ;,RR@% <R,N7 N."0ER% b/ Allan .ll'an and :ucille -letcher 1*>9 b/ :ucille -letcher! :a presente edicin es propiedad de E=5T,R5A: 0R.7.ERA% ;! A! "ora la Nueva% G! 0arcelona CEspa(aD Edicin especial: septie'bre% 1*BG Printed in ;pain 5'preso en Espa(a =epsito legal: 0! H1!1>B41*BG 5'preso en los Talleres 7rIficos de E=5T,R5A: 0R.7.ERA% ;! A! "ora la Nueva% G 4 0arcelona 4 1*BG TrabaJo digital: Artulpe?chih

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NDICE
0RE6E "EN;A&E PRE65,!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!1 HA$5A E: -.T.R, RA@ 0RA=0.R@!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!+ R5, =E R5E.EKA 7ERA:= 8ER;H!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!1+ :E65TA$5LN &,;EPH PA@NE 0RENNAN!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!G1 :A ;EM,R5TA <5NTER; @ E: 65ENT, $HR5;T5NE N,0:E 7,6AN!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!G9 PAN,RA"A =E;=E :A TERRAKA "58E "AR"ER!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!HG E: H,"0RE $,N =E=,; =E $,0RE =,R,TH@ :! ;A@ER;!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!H* :,; 6E5NTE A"57,; =E <5::5A" ;HA< RA@",N= E! 0AN8;!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!11 E: ,TR, 6ER=.7, $ARTER =5$8;,N!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!1B :,; 0R,<N N, T5ENEN 0AM, "AR7,T 0ENNET!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!++ E: 65;5TANTE E.E N, -.E 5N65TA=, "5$HAE: 75:0ERT!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!+* E: "ER,=EA=,R =E :A; =.NA; &.:5AN "A@!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!B+ $A;5 .N $R5"EN HENR@ ;:E;AR!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!121 :A ".$HA$HA =E ,R, E::5; PETER;!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!111

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BREVE MENSAJE PREVIO


Este libro% co'o su ttulo indica% estI Pprohibido a los nerviososQ! "uchos lectores dirIn #ue el 'is'o ttulo podra aplicarse a cuales#uiera de los varios volR'enes de terror% ro'anceros de PsuspenseQ o antologas de lo eStra(o #ue de ve? en cuando he co'pilado para dar gusto a 'is a'igos / seguidores! EstarIn en lo cierto! Por#ue /o no so/ ho'bre dado a so'eterse al dictado de los nerviosos! ;i tiene usted el hIbito de 'orderse las u(as% si salta del asiento cuando o/e un porta?o o si lan?a un alarido cuando alguien grita PT0uUQ Junto a su oreJa% 'i 'ensaJe se reduce a tres palabras: P;uelte este libroQ! Por el contrario% si posee usted buen control de sus nervios / si Vstos reaccionan con placentero cos#uilleo ante un to#ue de horror o hallan un delicioso est'ulo en la chispita de PsuspenseQ% cordial'ente le invito a #ue 'e siga! Aco'dese donde guste% o donde pueda% / e'piece la lectura por donde le venga en gana! 5nterrR'pala para regalarse con un descanso en el punto #ue le pare?ca 'Is conveniente% / vuelva a ella cuando se sienta dispuesto! :a 'a/or infor'alidad debe gobernar su disfrute de esta suculenta ensalada de relatos! :os ha/% creo /o% para todos los paladares! EScepto% claro estI% para el paladar de los nerviosos! @ con esto ter'inan los sesenta segundos #ue se le conceden al presentador! Alfred Hitchcock

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HACIA EL FUTURO RAY BRADBURY


:os cohetes cha'uscaron el pavi'ento de ladrillos% ilu'inaron los 'uros de adobe del cafV / fueron a estallar Junto a la alta torre de la iglesia% 'ientras un gneo toro corra por la pla?a% persiguiendo a los 'uchachos / a los alegres ho'bres! Era una noche pri'averal% en "VSico% en el a(o 1*H9! El se(or <illia' Travis / su esposa% sonriendo% per'anecan al 'argen de la alborotadora 'ultitud! El toro carg contra ellos! El ho'bre / la 'uJer% para es#uivarle% corrieron hacia la banda de 'Rsica #ue tocaba% ensordecedora'ente% W:a Palo'aW! El toro% una ar'a?n de ca(as de ba'bR / plvora negra% pas de largo% Igil'ente transportado a ho'bros de un 'eSicano! XEn 'i vida 'e he divertido tanto XJade ;usan Travis al detenerse! XEs for'idable XdiJo <illia'! X;eguirI% YverdadZ "e refiero a nuestro viaJe! El se dio un golpecito en el bolsillo de la a'ericana! XTengo bastantes che#ues de viaJero para toda una vida! =iviVrtete! ,lvida lo #ue te preocupa! Nunca nos encontrarIn! XYNuncaZ Ahora alguien #ue'aba aparatosos fuegos artificiales desde el ca'panario! El toro estaba apagado! $uando el 'eSicano se #uit la ar'a?n de los ho'bros% los ni(os se arre'olinaron para tocar a la 'agnfica bestia de cartn piedra! X6a'os a ver el toro XdiJo <illia'! Al pasar Junto a la entrada del cafV% ;usan vio al eStra(o ho'bre #ue les 'iraba! Era un tipo de traJe blanco / rostro enJuto / tostado por el sol! ;us oJos les observaban fra'ente! ;usan no se hubiera fiJado en Vl de no ser por las botellas #ue el ho'bre tena sobre su 'esa[ una de cre'a de 'enta% otra% 'Is clara% de ver'ut[ otra% de co(ac% / siete 'Is de licores variados[ /% al alcance de la 'ano% die? vasitos 'edio llenos de los #ue% de ve? en cuando% beba un sorbo% sin apartar la 'irada de la calle! En su 'ano libre hu'eaba un habano% / sobre una silla se vean veinte cartones de cigarrillos turcos% seis caJas de cigarros / unos cuantos frascos de colonia dentro de sus caJas! X0ill Xsusurr ;usan! X$al'a XaconseJ <illia'X! Ese ho'bre no es nadie! XEsta 'a(ana le vi en la pla?a! XNo 'ires atrIs / sigue andando! ESa'ina el toro de cartn piedra! As! Ahora ha? preguntas! XY$rees #ue pertenece a los 0uscadoresZ XTNo es posible #ue nos ha/an seguidoU XTA lo 'eJor sU XTEuV toro tan bonitoU XdiJo <illia' al 'eSicano! XNo es posible #ue nos siguiera a travVs de doscientos a(os% YverdadZ +

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XT$uidado con lo #ue dicesU XaconseJ <illia'! Ella se estre'eci! ;u 'arido la to' por el bra?o e hi?o #ue echase a andar! XNo te desani'es Xsonri% para #ue la actitud de a'bos pareciese nor'alX! Todo irI bien! 6a'os a ese cafV / sentV'onos frente a Vl% para #ue% si es lo #ue tR te'es% no sospeche! XNo% no puedo! XTene'os #ue hacerlo!!! 6a'os! T@ entonces le contestV a =avid #ue eso era ridculoU Xesto Rlti'o lo diJo en vo? alta% 'ientras suban los escalones del cafV! ;usan pens: WA#u esta'os! YEuiVnes so'osZ YAdonde nos dirigi'osZ YEuV tene'osZW :uego se diJo a s 'is'a #ue era 'eJor% para conservar la cordura% co'en?ar por el principio! Notando baJo las suelas de los ?apatos el piso de ladrillos% re'e'or: W"e lla'o Ann 8risten% / el no'bre de 'i 'arido es Roger! Naci'os en el a(o G111 despuVs de $risto! @ viva'os en un 'undo do'inado por el terror! En un 'undo #ue era co'o un enor'e barco apartIndose de la orilla de la cordura / la civili?acin% haciendo sonar su sirena en la noche / llevando a dos 'il 'illones de personas Xlo #uisieran ellas o noX% a la 'uerte% al holocausto de la radiactividad / la locuraW! Entraron en el cafV! El ho'bre les 'iraba! ;on un telVfono! El ruido sobresalt a ;usan! :e hi?o recordar otro telVfono #ue son a doscientos a(os en el futuro% en a#uella li'pia 'a(ana de abril de G111! Ella contest a la lla'ada! XTAnn% so/ RenVU Y:o has ledoZ "e refiero a eso de la $o'pa(a de 6iaJes en el Tie'po! EScursiones a la Ro'a del a(o OO5 antes de $risto% viaJes al <aterloo de Napolen% a cual#uier Vpoca% a cual#uier lugar! XRenV% estIs bro'eando! XNo! $linton ;'ith sali esta 'a(ana para la -iladelfia de 'il setecientos setenta / seis! :a $o'pa(a de 6iaJes por el tie'po lo arregla todo! $uesta 'ucho! Pero piensa en lo #ue significa presenciar% de veras% el incendio de Ro'a% ver a 8ublai 8han% a "oisVs ante el 'ar RoJo!!! Probable'ente tendrIs un anuncio de la e'presa en el tubo del correo neu'Itico! Ann haba abierto el tubo de succin / all estaba la hoJa de 'etal del anuncio: TR,"A @ :,; 0,R75A;U T:,; HER"AN,; <R57HT EN 85TT@ HA<8U :a $o'pa(a de 6iaJes por el Tie'po le provee de vestuario% le puede colocar entre una 'ultitud durante el asesinato de :incoln o de &ulio $Vsar! :e garanti?a'os la ense(an?a de cual#uier idio'a #ue necesite para 'overse libre'ente en cual#uier civili?acin% en cual#uier a(o / sin tener ningRn proble'a! :atn% griego% nortea'ericano colo#uial antiguo! En sus vacaciones ca'bie de T5E"P, lo 'is'o #ue de :ugar! :a vo? de RenV deca% en el telVfono: XTo' / /o sali'os 'a(ana para 'il cuatrocientos noventa / dos! EstIn haciendo arreglos para #ue To' ?arpe con $oln! YNo es fantIsticoZ X; X 'ur'ur Ann% con aso'bro X! Y@ #uV dice el 7obierno de esa $o'pa(a de 6iaJes por el Tie'poZ X,h% la polica la vigila! Te'e #ue la gente pueda evadir el recluta'iento% escaparse / encontrar refugio en el Pasado! Al partir% todos deben deJar una fuerte fian?a% su casa / todas sus pertenencias! Es para #ue el regreso #uede garanti?ado! =espuVs de todo% esta'os en guerra! X;% la guerra X'ur'ur AnnX! :a guerra! En pie all% con el telVfono en la 'ano% Ann pens: B

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WA#u estI la oportunidad por la #ue 'i 'arido / /o haba'os re?ado durante tantos a(os! No nos gusta este 'undo de G111! =esea'os escapar del trabaJo de Roger en la fIbrica de bo'bas% del 'o en la planta de ar'as bacteriolgicas! Tal ve? esto nos brinde una cierta posibilidad de escapar% de huir a travVs de los siglos hasta alguna Vpoca salvaJe en la #ue nunca puedan encontrarnos ni hacernos volver para #ue'ar nuestros libros% censurar nuestros pensa'ientos% lavar nuestros cerebros 'ediante el pInico% obligarnos a 'arcar el paso / gritarnos desde las e'isoras de radio!!!W El telVfono son! Estaban en "VSico% en el a(o 1*H9! A los buenos trabaJadores del Estado -uturo se les per'ita unas vacaciones en el Pasado para reponerse de la fatiga! Por eso ella / su 'arido se despla?aron a 1*H9! To'aron una habitacin en Nueva @ork / disfrutaron del teatro / de la Estatua de la :ibertad% #ue aRn ergua su verde 'ole en el puerto! @ al tercer da ca'biaron de ropas / no'bres / volaron a esconderse a "VSico! X=ebe de ser Vl X susurr ;usan% 'irando al eStra(o ho'bre sentado a la 'esaX! Todos esos cigarrillos% los puros% el licor!!! Eso le descubre! YTe acuerdas de nuestra pri'era eSperiencia en el PasadoZ .n 'es atrIs% durante su pri'era noche en Nueva @ork% haban probado todas las eStra(as bebidas% co'praron ali'entos% perfu'es% cigarrillos de cien 'arcas distintas! En el -uturo escaseaban esos productos! All la guerra lo era todo! Por eso se co'portaron co'o tontos% entrando / saliendo de tiendas% bares / estancos / /endo luego a refugiarse en su habitacin para ponerse 'aravillosa'ente enfer'os! @ ahora all estaba a#uel eStra(o% portIndose de un 'odo si'ilar% haciendo algo #ue slo un ho'bre del -uturo hara! .n ho'bre #ue haba pasado de'asiados a(os ha'briento de licor / cigarrillos! ;usan / <illia' to'aron asiento / pidieron unas bebidas! El eStra(o observaba sus ropas% sus cabellos% sus Jo/as% la for'a en #ue andaban / per'anecan sentados! X$o'prtate con naturalidad Xreco'end <illia'% en un susurro X! Ha? co'o si hubieses llevado estas ropas durante toda tu vida! XNunca debi'os intentar la huida! XT=ios ;antoU XeScla' <illia'X! ;e acerca! =VJa'e hablar a '! El eStra(o se inclin ante ellos! Hubo un ligersi'o entrechocar de tacones! ;usan se estre'eci! A#uel sonido 'arcial era tan inconfundible co'o cierta desagradable for'a de lla'ar a la puerta de uno a 'edianoche! X;e(or 8risten: al sentarse% no se tir usted de las perneras de los pantalones XdiJo el eStra(o! <illia' se #ued helado! ;e 'ir las 'anos% #ue descansaban inocente'ente sobre las piernas! El cora?n de ;usan lata de for'a frenVtica! X;e e#uivoca usted de persona Xreplic Vl con rapide?X! No 'e lla'o 8risler! X8risten X corrigi el eStra(o! X;o/ <illia' Travis X Asegur <illia'X! @ no sV #uV le i'portan las perneras de 'is pantalones! X:o siento! Xel eStra(o se acerc una silla X! =iga'os #ue cre reconocerle por#ue no se tir de las perneras hacia arriba! Todos lo hacen! ;i no% a los pantalones se les for'an rodilleras! Esto/ 'u/ leJos de 'i hogar% se(or!!! Travis!!! / echo de 'enos la co'pa(a! "e lla'o ;i''s! X;e(or ;i''s% co'prende'os #ue se sienta usted solo% pero nos senti'os 'u/ cansados! "a(ana sali'os para Acapulco! 9

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X.n sitio encantador! Hace poco #ue estuve all% buscando a unos a'igos 'os! Tienen #ue estar en algRn lado% pero aRn no los he encontrado! T,hU Y;e siente enfer'a la se(oraZ X0uenas noches% se(or ;i''s! Echaron a andar hacia la puerta! <illia' suJetaba con fir'e?a el bra?o de ;usan! No 'iraron atrIs cuando ;i''s les diJo: XT;lo otra cosaU XHi?o una pausa / luego% lenta'ente X: =osX'ilXcientoXcincuentaX/ Xcinco! ;usan cerr los oJos / not co'o si la tierra se hundiese baJo sus pies! ;in ver nada% sigui andando% adentrIndose en la pla?a! .na ve? en su cuarto del hotel% cerraron la puerta! Ella se ech a llorar! :os dos per'anecieron in'viles en la oscuridad% notando c'o la habitacin daba vueltas a su alrededor! "u/ leJos% los fuegos artificiales seguan eSplotando% / en la pla?a se oa ruido de risas! XTEuV cochino tipeJoU XEScla' <illia'X! ;entado all% 'irIndonos de arriba abaJo% co'o si fuVse'os ani'ales% fu'Indose sus 'alditos cigarrillos / bebiVndose su cochino licor! T=eb 'atarle entoncesU XEn su vo? haba un 'ati? casi histVricoX! 5ncluso tuvo la desfachate? de darnos su verdadero no'bre! El Jefe de los 0uscadores! T@ lo de 'is pantalonesU =eb haber tirado de ellos hacia arriba cuando 'e sentV! En esta Vpoca% Vse es un 'ovi'iento auto'Itico! $o'o no lo hice% 'e distingui de entre los de'Is! :a cosa le hi?o pensar: WAh ha/ alguien #ue nunca ha llevado pantalones% un ho'bre acostu'brado al unifor'e corto / a las 'odas del -uturo!W T=ebera 'atar'e por delatarnos asU XNo% no! -ue 'i for'a de andar con tacones altos la #ue tuvo la culpa! @ nuestros cortes de pelo tan recientes! Tene'os un aspecto eStra(o% de estar inc'odos! <illia' encendi la lu?! XARn estI probIndonos! No se siente del todo seguro! Por tanto% no debe'os huir! No ha/ #ue darle la certidu'bre! 5re'os de vacaciones a Acapulco! XPuede #ue estV seguro / slo desee Jugar con nosotros! XNo dira #ue no! Tiene todo el tie'po del 'undo! ;i lo desea% puede dedicarse a haraganear por a#u / devolvernos al -uturo sesenta segundos despuVs de nuestra partida de all! Antes de actuar% le es posible 'antenernos en vilo das / das% riVndose de nosotros! ;usan se sent en la ca'a% secIndose las lIgri'as! XNo serIn capaces de dar un escIndalo% YverdadZ XNo se atreverIn! Tienen #ue atraparnos a solas para utili?ar con nosotros la "I#uina del Tie'po / enviarnos de regreso al -uturo! XEntonces% ha/ una solucin XdiJo ellaX! No este'os nunca solos% sino rodeados de gente! En el eSterior del cuarto sonaron unas pisadas! Apagaron la lu? / se desnudaron en silencio! :os pasos se aleJaron! ;usan% en la oscuridad% per'aneca Junto a la ventana% 'irando la pla?a! X, sea #ue ese edificio de ah es una iglesia% YnoZ X;! X"uchas veces 'e he preguntado c'o seran las iglesias! THace tanto #ue desapareci la Rlti'aU YPode'os visitarla 'a(anaZ X$laro! 6en a acostarte! ;usan lo hi?o! "edia hora 'Is tarde son el telVfono! Ella contest: X=iga! X:os coneJos pueden esconderse en el bos#ue XdiJo una vo? X[ pero sie'pre ha/ un ?orro #ue los encuentra! ;usan colg / volvi a tu'barse rgida'ente en la ca'a! -uera% en el a(o 1*H9% un ho'bre #ue tocaba la guitarra cant tres canciones% una tras otra!!! *

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=urante la noche% eStendiendo la 'ano% ;usan casi poda tocar el a(o G111! Notaba resbalar sus dedos sobre fros espacios de tie'po% #ue for'aban una especie de superficie arrugada% / oa el insistente / sordo sonido de pies 'arcando el paso% de un 'illn de bandas tocando un 'illn de 'archas 'ilitares! 6ea las cincuenta 'il filas de cultivos bacteriolgicos 'etidos en sus asVpticos tubos de cristal! Notaba su 'ano eStenderse hacia ellos en la in'ensa factora del -uturo! 6ea los tubos de lepra% peste bubnica% tifus% tuberculosis! ,a la enor'e eSplosin / conte'plaba su 'ano reducida a ceni?as% notando los efectos de una sacudida tan in'ensa #ue el 'undo saltaba / volva a caer! Todos los edificios se derru'baban / el silencio se eStenda sobre una 'asa de gentes desangradas! :os grandes volcanes% las 'I#uinas% el viento% los aludes!!! Todo iba difu'inIndose / se acallaba!!! ;usan se despert% sollo?ando! Estaba en la ca'a% en "VSico% a 'uchos a(os de distancia!!! A pri'era hora de la 'a(ana% e'botados por la Rnica hora de sue(o #ue al fin les haba sido posible obtener% ella / su 'arido fueron despertados por unos ruidosos auto'viles #ue atravesaban la calle! =esde el balcn ;usan pudo ver las personas #ue haban salido de unos coches / ca'iones con letreros roJos! El pe#ue(o grupo charlaba / gritaba! .na 'ultitud de 'eSicanos haba seguido a los ca'iones! XYEuV pasaZ Xpregunt ;usan% en espa(ol% a un 'uchacho! El chico se lo cont! ;usan se volvi a su 'arido! XEs una co'pa(a cine'atogrIfica nortea'ericana #ue viene a fil'ar eSteriores a#u! XParece interesante! X <illia' estaba en la ducha X! 6a'os a verlos! No creo #ue sea conveniente irnos ho/! Tratare'os de chas#uear a ;i''s! 0aJo el brillante sol% ;usan haba olvidado por un 'o'ento #ue% en alguna parte del hotel% esperando% haba un ho'bre #ue% segRn pareca% fu'aba unos 'il cigarrillos diarios! Al ver a los ocho ruidosos / felices nortea'ericanos allI abaJo% la 'uJer sinti deseos de gritarles: XT;ocorroU T;Ilven'e% den'e refugioU 6engo del a(o dos 'il ciento cincuenta / cinco! Pero las palabras se le ahogaron en la garganta! :os funcionarios de la $o'pa(a de 6iaJes por el Tie'po no eran tontos! Antes de e'prender el viaJe% en el cerebro de cuantos lo reali?aban era colocada una barrera sicolgica! Era i'posible revelar a nadie la verdadera Vpoca o lugar de naci'iento de uno% ni se poda eSplicar nada del -uturo a los del Pasado! El Pasado / el -uturo deban ser defendidos uno de otro! ;lo con esa barrera se per'ita a la gente viaJar por el Pasado sin vigilancia! El -uturo deba ser protegido de cual#uier ca'bio causado por su gente al viaJar por el Pasado! Aun#ue ;usan deseara con todo cora?n hacerlo% no podra decir a ninguna de a#uellas felices gentes de la pla?a #uiVn era ella ni en #uV aprietos se encontraba! XY6a'os a desa/unarZ Xpropuso <illia'! El desa/uno se serva en el in'enso co'edor! &a'n / huevos fritos para todo el 'undo! El lugar estaba lleno de turistas! :os ocho del e#uipo cine'atogrIficoX seis ho'bres / dos 'uJeres X% entraron riendo / se pusieron a correr sillas! ;usan se sent cerca de ellos% notando la calide? / proteccin #ue e'anaba de ellos% aun cuando el se(or ;i''s estuviera baJando las escaleras% fu'ando con fruicin un cigarrillo turco! :es salud desde leJos / ;usan respondi con una sonrisa% pues% con tanta gente alrededor% el ho'bre no poda hacerles nada! XEsos actores!!! Xe'pe? <illia'X! Tal ve? pudiera contratar a dos de ellos% diciVndoles #ue era para una bro'a% vestirles con nuestra ropa / hacer #ue se fuesen en nuestro coche cuando ;i''s no pudiera ver #uiVn conduca! ;i dos personas pasando por nosotros le distraJeran unas cuantas horas% podra'os llegar a $iudad de "VSico! XTHe/U .n ho'bre grueso / con aliento alcohlico se inclin sobre su 'esa! 12

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XTTuristas nortea'ericanosU XgritX! TEsto/ tan harto de ver 'eSicanos #ue 'e dan ganas de besarlesU X :es estrech la 'anoX! 6engan a co'er con nosotros! :a 'iseria a'a la co'pa(a! @o so/ el se(or "iseria% Vsta la se(orita Triste?a / Vsos el se(or / la se(ora =etesta'os "VSico! Todos lo odia'os! Pero tene'os #ue hacer unas to'as preli'inares para una cochina pelcula! El resto de la pandilla llega 'a(ana! "e lla'o &oe "elton! ;o/ el director% / Vste es un infierno de pas! -unerales en las calles% gente 'uriVndose!!! TPero% venganU T\nanse a nosotros% a ver si logran ani'arnosU ;usan / <illia' se echaron a rer! XY:es pare?co divertidoZ Xpregunt el se(or "elton! XTEstupendoU XdiJo ;usan% /endo a la 'esa de los otros! =esde el otro eStre'o del co'edor% el se(or ;i''s les 'iraba! ;usan le hi?o una 'ueca! El ho'bre% sorteando las 'esas% avan? hacia ellos! XT;e(ores TravisU Xlla'X! $re #ue ba'os a desa/unar Juntos! X:o siento XdiJo <illia'! X;iVntese% ca'arada Xinvit "eltonX! $ual#uier a'igo de ellos es un ca'arada 'o! ;i''s se sent! :a gente de cine hablaba 'u/ alto / 'ientras ellos ar'aban bullicio% ;i''s diJo% en vo? baJa: XEspero #ue ha/an dor'ido bien! XY@ ustedZ XNo esto/ acostu'brado a los colchones de 'uelles Xreplic el se(or ;i''sX! Pero ha/ co'pensaciones! "e he pasado la 'itad de la noche probando nuevos cigarrillos / co'idas! Resultan eStra(os% fascinantes! Estos antiguos vicios constitu/en un nuevo 'undo de sensaciones! XNo sabe'os de #uV habla XdiJo ;usan! ;i''s ri: X;ie'pre en su papel% YnoZ Es inRtil! :o 'is'o #ue la estratage'a de rodearse de gente! Alguna ve? les cogerV a solas! Tengo 'uchsi'a paciencia! X,iga!!! Xinterru'pi "eltonX% Yles 'olesta este tipoZ XEn absoluto! XPues si e'pie?a a hacerlo% dgan'elo / /o le aJustarV las cuentas! "elton se volvi para seguir bro'eando con sus co'pa(eros! "ientras sonaban las risas% ;i''s prosigui: X6a/a'os a lo #ue i'porta! El locali?arles 'e ha costado un 'es de seguir su pista por ciudades / pueblos! @ necesitV todo el da de a/er para estar seguro de #ue eran ustedes! ;i 'e aco'pa(an sin ar'ar Jaleo% tal ve? consiga #ue no sean castigados!!! sie'pre #ue su 'arido estV de acuerdo en volver a trabaJar en la 0o'ba de HidrgenoXPlus! XNo sabe'os de #uV habla! XT@a estI bienU Xgrit ;i''s% irritadoX! TE'pleen la inteligenciaU ;aben #ue no pode'os per'itirles #ue triunfen en su intento de huida! A otras personas del a(o dos 'il ciento cincuenta / cinco podra ocurrrsele la 'is'a idea e i'itarles! Necesita'os gente! XPara luchar en sus guerras XdiJo <illia'! XT0illU XNo te preocupes% ;usan! Ahora va'os a hablar en sus 'is'os tVr'inos! No pode'os huir! XEstupendo XdiJo ;i''s X! :a verdad% han sido increble'ente ro'Inticos al escapar de sus responsabilidades! XAl escapar del horror! XTEuV tonteraU ;lo una guerra! 11

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XY=e #uV hablan% 'uchachosZ Xpregunt "elton! ;usan dese decrselo! Pero slo le era posible hablar de generalidades! :a barrera sicolgica de su cerebro no per'ita 'Is! 7eneralidades% co'o las #ue ahora discutan ;i''s / <illia'! X;lo la guerra Xcorrigi <illia'X! :a 'itad del 'undo 'uerta por bo'bas de lepra! XPese a todo% a los habitantes del -uturo les sentara fatal #ue ustedes dos descansasen en una soleada isla del Trpico 'ientras ellos se iban al infierno! :a 'uerte a'a a la 'uerte% no a la vida! :os 'oribundos han de saber #ue otros agoni?an con ellos[ es un consuelo enterarse de #ue uno no estI solo en el horno% en la tu'ba! @o so/ el guardiIn de su rencor colectivo hacia ustedes dos! XT"iren al guardiIn de los rencoresU XdiJo "ellon a sus co'pa(eros! X$uanto 'Is 'e hagan esperar% peor lo pasarIn! :e necesita'os en el pro/ecto de la bo'ba% se(or Travis! ;i vuelve ahora% no recibirI tortura! ;i lo hace 'Is tarde% le obligare'os a trabaJar / cuando ha/a acabado la bo'ba% probare'os en usted una serie de nuevos / co'plicadsi'os aparatos! X6o/ a hacerle una proposicin XdiJo <illia' X! Esto/ dispuesto a regresar con usted% si 'i esposa se #ueda a#u viva% segura / leJos de esa guerra! ;i''s dud unos 'o'entos! X=e acuerdo! ReRnase con'igo en la pla?a dentro de die? 'inutos! RecJa'e en su coche / va/a'os a algRn lugar desierto! @ harV #ue la "I#uina del Tie'po nos recoJa all% donde no habrI ningRn testigo! XT0illU X ;usan asi fuerte'ente el bra?o de su 'arido! XNo discutas! EstI decidido! X@% volviVndose hacia ;i''sX! .na cosa!!! Anoche pudo haber usted entrado en nuestra habitacin para raptarnos! YPor #uV no lo hi?oZ X=iga'os #ue estaba pasIndolo 'u/ bien Xreplic ;i''s lInguida'ente% dando una chupada de su nuevo habanoX! =etesto abandonar esta 'aravillosa at'sfera% este sol% estas vacaciones! No 'e gusta nada deJar atrIs el vino / los cigarrillos! $rea #ue detesto la idea! 0ueno% entonces% en la pla?a% dentro de die? 'inutos! ;u esposa serI protegida / podrI #uedarse a#u todo el tie'po #ue lo desee! =espdase de ella! El se(or ;i''s se levant / se fue! XTAh va don HabladorU Xgrit "elln al caballero #ue se aleJaba! :uego se volvi a 'irar a ;usanX! T,igaU YEstI usted llorandoZ YNo sabe #ue el desa/uno no es 'o'ento de lIgri'asZ A las die? 'enos die?% ;usan% conte'plaba la pla?a desde el balcn de su cuarto! El se(or ;i''s estaba sentado en un elegante banco de bronce% con las piernas cru?adas! "ordi el eStre'o de un cigarro / lo encendi cuidadosa'ente! ;usan o/ el ruido de un 'otor / a lo leJos pudo ver un coche #ue sala lenta'ente del garaJe / co'en?aba a baJar por la cuesta! El conductor era <illia'! El auto ad#uiri velocidad! $incuenta% sesenta% setenta kil'etros por hora! :as gallinas se apartaban ante Vl! El se(or ;i''s se #uit su blanco JipiJapa / se sec la frente! 6olvi a ponerse el so'brero / entonces vio el coche! El auto'vil% a cien kil'etros por hora% se diriga directa'ente a la pla?a! XT<illia'U X chill ;usan! El coche subi el pe#ue(o bordillo de la pla?a / 'arch% sobre los ladrillos del pavi'ento% hacia el verde banco! ;i''s% #ue haba tirado el habano% grit% eStendi las 'anos / sin tie'po para es#uivarlo% fue atropellado por el coche! ;u cuerpo% lan?ado al aire% ca/ con enor'e fuer?a en la calle! El auto% con una rueda reventada% fue a detenerse en el otro eStre'o de la pla?a! :a gente corra! ;usan entr en el cuarto / cerr las puertas del balcn! 1G

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A 'edioda baJaron Juntos% to'ados del bra?o% las escaleras del A/unta'iento! XAdis% se(or XdiJo el alcalde% a su espaldaX! ;e(ora!!! En la pla?a% la gente se(alaba las 'anchas de sangre! XYEuerrIn verte de nuevoZ Xpregunt ;usan! XNo! =iscutieron el asunto una / otra ve?! -ue un accidente! Perd el control del coche! Ah dentro 'e deshice en lIgri'as! 0ien sabe =ios #ue tena #ue desahogar'e de alguna for'a! :lorV sincera'ente! No 'e gust 'atarle! En 'i vida he deseado hacer una cosa as! XYNo habrI JuicioZ XHablaron de ello% pero no% no lo habrI! ;upe convencerles! -ue un accidente! Eso es todo! XYAdonde ire'osZ YA $iudad de "VSicoZ XEl coche se encuentra en el taller! EstarI listo a eso de las cuatro! Entonces nos ire'os! XYNos seguirInZ YEstara ;i''s trabaJando soloZ XNo sV! ;upongo #ue podre'os sacar una pe#ue(a ventaJa a nuestros perseguidores! $uando llegaron al hotel% los del e#uipo de cine estaban saliendo! "elton corri hacia ellos% con el ce(o fruncido! X, lo ocurrido! .na lIsti'a! YTodo va bien /aZ YEuieren olvidar ese desagradable asuntoZ 6a'os a hacer unas to'as preli'inares en la calle! ;i desean aco'pa(arnos% serIn bien venidos! 6engan% les harI bien! -ueron! Esperando en la e'pedrada calle a #ue los del cine instalasen la cI'ara% ;usan conte'pl el ca'ino #ue se perda en la distancia% la carretera #ue llegaba hasta Acapulco / el 'ar% pasando por entre pirI'ides% ruinas / casitas de adobe de 'uros a'arillos% a?ules / roJos en los #ue se vean alegres buganvillas! ;usan pens: WTendre'os #ue lan?arnos a la carretera% viaJar sie'pre entre 'ultitudes% vivir en 'ercados% vestbulos% contratar policas para #ue vigilen 'ientras dor'i'os% utili?ar cerroJos dobles!!! Pero sie'pre entre la 'asa% sin volver a estar nunca solos% te'iendo #ue la prSi'a persona #ue encontre'os sea otro ;i''s! Nunca sabre'os si por fin he'os conseguido despistar a los 0uscadores! @% allI en el -uturo% no deJarIn de esperar #ue volva'os!!! aguardIndonos con sus bo'bas para #ue'arnos% con sus cultivos bacteriolgicos para deshacernos por dentro% / con sus policas para obligarnos a 'arcar el paso% dar 'edia vuelta / pasar por el aro! Por eso seguire'os hu/endo por el bos#ue / /a no volvere'os a detenernos ni a dor'ir bien durante el resto de nuestras vidas!W ;e haba congregado un grupo de gente para conte'plar las to'as! ;usan observaba todo con gran atencin! XY6es a alguien sospechosoZ XNo! YEuV hora esZ X:as tres! El auto debe de estar casi listo! :os planos de prueba fueron ter'inados a las cuatro 'enos cuarto! Todos se dirigieron al hotel% charlando! <illia' se detuvo en el garaJe! Al salir% anunci: XEl coche estarI acabado a las seis! XYPero no 'Is tardeZ XEstarI listo% no te preocupes! En el vestbulo del hotel% ;usan / <illia' trataron de locali?ar otros viaJeros solitarios% ho'bres #ue se pareciesen al se(or ;i''s% personas con cortes de pelo recientes% oliendo eScesiva'ente a colonia o rodeados por de'asiado hu'o de tabaco! El vestbulo estaba vaco! Al subir las escaleras% el se(or "elton diJo: X0ueno!!! Ha sido un da largo / duro! YEuiVn #uiere re'atarlo con un tragoZ Y$erve?aZ Y"artiniZ 1H

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X0uena idea! Todos los co'ponentes del grupo se 'etieron en el cuarto del se(or "elton / co'en?aron a beber! XEstI pendiente del reloJ XdiJo <illia' a su 'uJer! WEl reloJ!!! Xse diJo ;usanX! ;i pudieran disponer de tie'po!!! Todo lo #ue deseaba era sentarse en la pla?a durante todo un largo / esplVndido da pri'averal% sin preocuparse ni pensar% con el sol besando su rostro / bra?os% los oJos cerrados% sonriendo placentera'ente!!! / no 'overse /a nunca% sino slo dor'itar baJo el sol 'eSicano!W El se(or "elton descorch el cha'pa(a! XPor una her'osa da'a #ue es lo bastante encantadora co'o para hacer pelculas Xbrind el ho'bre% 'irando a ;usanX! 5ncluso 'e agradara hacerle una prueba! Ella ri! XHablo de veras XdiJo "eltonX! Es usted 'u/ bonita! Podra convertirla en una estrella de cine! XY@ llevar'e a Holl/3oodZ XT;aliendo de "VSico a toda velocidad% desde luegoU ;usan 'ir a <illia' / Vl levant una ceJa% asintiendo con un 'ovi'iento! A#uello representara un ca'bio de escena% ropas% localidad / tal ve? incluso no'bre! Ade'Is% viaJaran con otras ocho personas% lo cual sera una buena cora?a contra cual#uier interferencia procedente del -uturo! X;era estupendo XdiJo ;usan! Ahora co'en?aba a notar los efectos del cha'pa(a! :a tarde iba transcurriendo% la fiesta se desarrollaba a su alrededor / la 'uJer se senta segura% a gusto% viva / real'ente feli? por pri'era ve? en 'uchos a(os! XYPara #uV clase de pelculas valdra 'i esposaZ Xpregunt <illia'% volviendo a llenar su copa! "elton 'ir escrutadora'ente a ;usan! Todos deJaron de rer / atendieron! X0ueno% 'e gustara hacer una historia de suspense XdiJo "eltonX! Tratara de un ho'bre / su esposa% co'o ustedes dos! X;iga! X.na historia de guerra% tal ve? Xcontinu el director% eSa'inando el color de su bebida al traslu?! ;usan / <illia' esperaban! XTal ve? la historia de un ho'bre / una 'uJer #ue viven en una casita de una pe#ue(a calle% allI en el a(o dos 'il ciento cincuenta / cinco XdiJo "eltonX! Es slo una idea% desde luego! Pero ese 'atri'onio% en la Vpoca en #ue vive% tiene #ue enfrentarse a una terrible guerra% a bo'bas de hidrgeno superplus% a la 'uerte!!! Por tanto% / a#u viene lo bueno% se escapan al pasado% perseguidos por un ho'bre #ue ellos creen 'alo% pero #ue slo trata de 'ostrarles cuIl es su deber! A <illia' se le ca/ su copa al suelo! "elton continu: XEsa pareJa encuentra refugio entre un grupo de cineastas en los #ue confan! ;e dicen #ue la seguridad es 'a/or si se encuentran aco'pa(ados! ;usan se desplo' en una silla! Todos observaban al director! Este dio un sorbo a su bebida! XT.n 'agnfico vinoU 0ueno% al parecer% ese 'atri'onio no co'prende lo i'portantes #ue son ellos para el -uturo! El ho'bre% sobre todo% es la clave de un nuevo 'etal para bo'bas! Por eso los 0uscadores% lla'V'osles as% no reparan en gastos ni 'olestias para encontrar% capturar / devolver a su tie'po a esas dos personas! Pero para eso pri'ero tienen #ue aislarlos en un cuarto de hotel% donde nadie pueda verlos! Estrategia! :os 0uscadores% o trabaJan solos% o lo hacen en grupos de 1>

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ocho! =e una u otra for'a conseguirIn su obJetivo! YNo cree #ue sera una estupenda pelcula% ;usanZ Y@ usted% 0illZ X"elton acab su bebida! ;usan per'aneca in'vil% con los dedos rgidos! XY.n traguitoZ Xpregunt "elton! <illia' sac la pistola / dispar tres veces! .no de los ho'bres ca/ al suelo% / el resto se abalan? sobre Vl! ;usan grit! .na 'ano cubri su boca! Ahora la pistola estaba en el suelo / <illia' se debata entre los ho'bres #ue le suJetaban! "elton% #ue haba per'anecido in'vil / cu/os dedos aparecan 'anchados de sangre% diJo: XHagan el favor! No e'peore'os las cosas! Alguien lla' a la puerta! XEl gerente XdiJo "elton% con se#uedad! "ovi la cabe?aX! TA 'overse todosU TRIpidoU ;usan / <illia' ca'biaron una fuga? 'irada / luego se fiJaron en la puerta! XEl gerente desea entrar X sigui "elton X! TAprisaU E'puJaron una cI'ara hacia delante! =e su obJetivo surgi una lu? a?ul #ue fue abarcando toda la habitacin! Al a'pliarse el I'bito lu'inoso% todos los co'ponentes del grupo fueron desapareciendo% uno a uno! XTRIpidoU En el 'o'ento en #ue se esfu'aba% ;usan aRn pudo ver% por la ventana% la verde tierra% los 'uros roJi?os% a'arillos% a?ules / car'es[ / las calles e'pedradas[ / a un ho'bre #ue% 'ontado en su burro% iba hacia las suaves colinas[ / a un 'uchacho #ue beba una naranJada!!! :a 'uJer casi pudo notar la dulce bebida en la garganta[ pudo ver a un ho'bre #ue% baJo un Irbol de la pla?a% tocaba la guitarra% / casi sinti sus 'anos sobre las cuerdas! @% 'u/ leJos% pudo ver el a?ul / cal'ado 'ar[ not c'o Vste la envolva% atra/Vndola hacia Vl! :uego% ;usan desapareci! @ ta'biVn su 'arido! :a puerta se abri de golpe! El gerente / sus e'pleados entraron en el cuarto! En la habitacin no haba nadie! El gerente grit: XTPero si estaban a#u hace un 'o'entoU :es vi entrar% / ahora!!!% Tse han esfu'adoU :as ventanas tienen reJas% no han podido salir por ellas!!! Al anochecer% abrieron el cuarto de nuevo / lo airearon! :uego lla'aron al cura% #uien ech agua bendita en todos los rincones para purificar la habitacin! XYEuV hace'os con todo estoZ Xpregunt una ca'arera! ;e(alaba al ar'ario% donde haba sesenta / siete botellas de chartreusse% co(ac% cre'a de cacao% absenta% ver'ut% te#uila[ ciento seis cartones de cigarrillos turcos / ciento noventa / ocho caJas a'arillas de habanos!

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RIO DE RIQUEZA GERALD KERSH


Pilgri' era un ho'bre eStra(o! =aba la i'presin de #ue en su carIcter% en lo 'Is hondo de su ser% se haba producido una especie de desgarra'iento% una oscura relaJacin 'oral! WPasadoW #ui?I sea la palabra adecuada para designar ese estado de naturale?a en un ser hu'ano! Era difcil considerarle de un 'odo distinto a co'o una cuidadosa a'a de casa considera un pote de conserva casera% en cu/a superficie observa una 'ancha de 'oho! W0onito pero dudoso% dice para s% sin e'bargo es lIsti'a tirarlo! =V'oslo a los pobresW! @ eso% segRn 'e pareca a '% se adaptaba 'u/ bien a la persona de Pilgri'! El ho'bre 'e atraa singular'ente en lo #ue pareca una lucha perdida contra el =estino% / 'antuvo una altiva reserva cuando el 'o?o del 'ostrador% deteniVndole 'ientras Vl% con aire abstrado / andar indolente% se dispona a salir del restaurante "ac Aroo'% le diJo: X:a cuenta% a'igo! .n dlar / die? centavos! Pilgri' se dio una pal'ada en la frente% /% 'ientras buscaba en los bolsillos% eScla': XT:a carteraU "e la he deJado en casa! X,h% oh XdiJo el 'o?o% recogiendo la nota del 'ostrador! XA#u tiene el dlar / los die? centavos% "ike XdiJe /o luegoX! ;uelte al ho'bre! Pero Pilgri'% en ve? de irse% 'e cogi del bra?o% / diJo arrastrando las palabras% segRn el anticuado 'odo de hablar peculiar de ,Sford: XTReal'ente% esto es una delicade?a eScesivaU Te'o #ue no podrV corresponder! $o'o 'arino inglVs% usted% co'pa(ero% co'prenderI! :a situacin de uno a#u se hace aborrecible! ;abe usted% acabo de perder dos fortunas% / 'e hallo suspendido en el espacio% entre dos olas% entre la segunda / la tercera fortuna[ la cual% se lo aseguro% no se harI esperar 'ucho% no 'ucho despuVs de 'ediados del 'es #ue viene! W=ebo llegar a =etroit! Pero% per'ta'e presentar'e a ' 'is'o por el no'bre por el cual prefiero se 'e cono?ca: &ohn Pilgri'! :lI'e'e &ack! Honesta'ente% debo decirle #ue Vste no es 'i verdadero no'bre! ;i ocurriese #ue alguna plaga destru/era a los 'ie'bros 'asculinos de 'i fa'ilia en cierto distrito de "idleseS% en 5nglaterra% la gente debiera dirigirse a ' de 'anera 'u/ diferente[ / /o% debera tener 'is caprichos% por a(adidura! Tal co'o estIn las cosas% so/ el hiJo 'enor de un hiJo 'enor% echado fuera con unos cuantos 'iles de libras en el bolsillo% para hacer fortuna en el $anadI! XY-ue Vsa su pri'era fortunaZ XpreguntV! XT=ios% noU El ho'bre del barco tena un siste'a infalible tirando los dados! :leguV al $anadI% se(or% con cuatro dlares / dieciocho centavos% / la ropa! PasV dificultades% se lo aseguro! -ui dependiente en una #uincallera% despedido por inJusta sospecha de 'alversacin[ 'andadero en un $onsulado% echado por lo #ue lla'aron Wtratar salvaJe'enteW al solicitante de un visado% lo cual era una 'entira[ representante de un co'erciante en vinos% cargo #ue perd inJusta'ente acusado de 1+

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beber las 'uestras! Aprend por eSperiencia% cierta'ente! @ ahora 'e ofrecen un lucrativo e'pleo en =etroit! XYPara hacer #uVZ XpreguntV! XTrabaJo de inspeccin para una co'pa(a de 'otores XdiJo Pilgri'! XYEuV clase de inspeccinZ XA buen entendedor% pocas palabras bastan! Esto es estricta'ente un asunto #ue ha de 'antenerse secreto! $uanto 'enos se diga% 'eJor% Yco'prendeZ Pero puedo ponerlo en ca'ino de ganar unos cuantos 'illones de dlares% si usted tiene tie'po / dinero disponibles! X:e ruego #ue lo haga XdiJe! X0ien! Pero no siendo tonto del todo% no serV 'u/ eSacto en los datos geogrIficos! Y$onoce usted 0rasilZ ;V donde ha/ una cuantiosa fortuna en oro puro en uno de los ros tributarios del A'a?onas!!! T,h% a'igo% es real'ente algo penoso ver #ue los ho'bres con dinero #ue desean 'Is% se e'pe(an en tener la 'a/or cantidad posible antes de gastar una 'ni'a su'aU ;in e'bargo% le digo sin la 'enor reserva% #ue obtuve unas die? 'il on?as de oro puro de la gente #ue vive cerca de ese ro! XY$'o 'aneJ usted el asuntoZ XpreguntV! X;upongo #ue /a habrI odo hablar de la nue? tocte% YnoZ Xdio Pilgri'% sonriVndo'eX! 0ien% la nue? tcte procede de Ecuador! Es algo parecida a una nue? inglesa% pero casi perfecta'ente ovalada! $o'o en el caso de la nue? corriente% el 'eollo de la nue? tocte se ase'eJa en sus lbulos% recodos / repliegues% al cerebro hu'ano! Es a'arga para co'erla% / la usan general'ente los ni(os para Jugar con ella% del 'is'o 'odo #ue acostu'brIba'os nosotros a Jugar a las canicas! WAh% pero esto ocurre en el Ecuador! 6a/a al 0rasil% a cierto ro tributario del A'a?onas% / podrV ense(arle un lugar donde estas nueces% u otras de una clase 'u/ se'eJante% son% en verdad% consideradas 'u/ seria'ente! :os ho'bres de esas tribus no las lla'an tocte% sino tictoc% / slo los adultos Juegan con tales nueces en 0rasil / con apuestas eStre'ada'ente altas% ade'Is! :as fortunas% co'o son calculadas en estas regiones selvIticas% se ganan o pierden en una sola partida con las nueces tictoc! :os salvaJes tienen un refrIn #ue dice: W;e necesitan veinte a(os para aprender el tictocW! Para proseguir!!! ;iga'os el relato de Pilgri'! $orrer de vicisitud en vicisitud es el destino de todo hiJo 'enor! Poda% por supuesto% haber escrito a 'i her'ano 'a/or pidiendo dinero! En efecto% lo hice! Pero Vl no contest! Al fin% 'e e'bar#uV co'o cocinero en un bu#ue de carga con destino a ;uda'Vrica! 5'agino #ue el bu#ue estaba introduciendo ar'as! :a tripulacin se co'pona de la he? de :aponia% -inlandia% 5slandia / ;an -rancisco! ;altV del barco a la pri'era oportunidad% no llevando en los bolsillos 'Is #ue los papeles de un engrasador lla'ado "artinsen% los cuales deb haber cogido casual 'ente% / bus#uV% co'o suele hacerse% un co'patriota! Afortunada'ente% tengo una suerte aso'brosa% acertV a or a un ho'bre en un bar #ue peda 3hisk/ con soda sin hielo! :a sangre lla'a a la sangre! En un abrir / cerrar de oJos% /o estaba 'u/ cerca de Vl! Era un ho'bretn% / estaba a punto de partir para el lugar% cu/o no'bre% si usted #uiere dispensar'e% no 'encionarV% en busca de rubes! =eseoso de co'pa(a civili?ada% 'e invit a aco'pa(arle% diJo #ue 'e co'pensara el tie'po e'pleado en hacerlo% / 'e ofreci una parte de las ganancias! Procur el e#uipo% por supuesto: #uinina% rifles% artculos co'erciales% escopetas% Jabn / lo de'Is! ;u idea era #ue% estando bien el trIfico entonces% aun en el peor de los casos podra'os sacar para los gastos con pieles de serpiente / piel de lagarto! ;e lla'aba 7ri'es Cla palabra inglesa gri'e% plural gri'es% significa ti?ne% por#ueraD% pero conoca a un caballero en cuanto le vea! ;in e'bargo% era propenso a los accidentes! ESplorando el lodo en busca de rubes% 7ri'es se puso sobre un tronco para 'antenerse fir'e! El tronco cobr vida% abri un par de #uiJadas% / lo tritur[ 1B

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era un cai'In% por supuesto! "e han dicho #ue un cai'In crecido puede% con las #uiJadas% eJercer una presin de casi el peso de 'il libras! Ello 'e trastorn% no tengo inconveniente en decrselo! =esde entonces no he podido 'irar a un cai'In sin repugnancia! "e traen 'ala suerte! :a 'a(ana siguiente despertV en soledad: todos 'is servidores se haban ido! ;e haban resarcido en efectos co'erciales% deJIndo'e con slo la ropa #ue llevaba puesta para dor'ir% el piJa'a% 'Is un rifle% una canana de cartuchos de H2XH2% 'is papeles / un poco de cecina! ;lo =ios sabe lo #ue 'e habra acaecido si no hubiese sido salvado por unos canbales% #ue eran unos alegres / eScelentes tipos ade'Is! =eportistas% se lo aseguro! ;lo se co'an a las 'uJeres #ue pasaban de la edad propia para contraer 'atri'onio! "e llevaron ante su Jefe! Al principio cre #ue 'e hallaba en una situacin un poco desagradable% pero el ho'bre 'e dio estofado para co'er[ era carne de 'ono% supongo% / 'ientras co'a 'ir en 'i alrededor! $ual#uiera poda ver en seguida #ue el vieJo caballero #uera 'i rifle! Entonces ra?onV del 'odo siguiente: ;o/ eScedido en un nR'ero aproSi'ado de doscientos cincuenta a uno por salvaJes ar'ados con lan?as / flechas envenenadas! En tales circunstancias% 'i rifle no puede ser de ninguna utilidad! 6ale 'Is hacer una virtud de lo inevitable / regalIrselo antes de #ue Vl 'e lo #uite! T;V 'agnIni'o% &ackU As% eSpresando go?o por el sabor del estofado% le entreguV el rifle / la canana! El vieJo Jefe estaba rebosante de alegra / gratitud% / deseaba co'pensar'e de algRn 'odo! "e ofreci 'uchachas% 'Is estofado% collares de dientes hu'anos! :e co'uni#uV #ue preferira algunos rubes! AcongoJado% el Jefe diJo #ue no tena ninguna de las piedras roJas% Rnica'ente las verdes% / 'e entreg un pu(ado de es'eraldas cu/o valor era% por lo baJo% el de un 'illar de rifles a ciento veinte dlares cada uno! :e di las gracias cortVs'ente% do'inando 'is e'ociones co'o% por la educacin% se ense(a a hacerlo a nuestra ra?a! Pero el ho'bre to' 'i i'pasible se'blante por desilusin! Pareci #uedar alicado por unos 'o'entos! :uego se ani' / 'e diJo: XEspere! Tengo algo #ue le harI ri#usi'o! Ello 'e hi?o Jefe a '! Pero /a so/ de'asiado vieJo para Jugar! ;e lo darV! =espuVs hurg en lo #ue pudiera irrisoria'ente ser descrito co'o su vestido% / 'ostr!!! i'agine #uV Tuna nue?U A fe 'a% una nue? corriente% algo parecida a una nue? de nogal% pero lisa / 'ucho 'Is grande de per'etro en una eStre'idad #ue en la otra! =ebido a los a(os de 'anoseo% tena una 'aravillosa pItina% parecida a bronce 'u/ antiguo! XY$onoce usted el tictocZ Xpregunt el vieJo! X$ono?co el tocte XdiJeX! Es un Juego al #ue Juegan los ni(os en Ecuador! XY&uega usted a esoZ Xpregunt el Jefe! XNunca! He visto Jugar en el Ecuador! En 5nglaterra lo lla'a'os 'arbles! X&a'Is he odo hablar de estos lugares XdiJo el JefeX! A#u% es tictoc! :uego prosigui para eSplicar% lo cual nos llev toda la noche% #ue la nue? tictoc no era co'o las otras nueces! Todo% diJo el Jefe% todo poda pensar un poco! 5ncluso una hoJa tena suficiente inteligencia para volverse hacia la lu?! 5ncluso una rata! 5ncluso una 'uJer! A veces% incluso una nue? de dura cIscara! Pero cuando fue hecho el 'undo% en un tie'po 'u/ re'oto% habiendo sido creado el ho'bre% #uedaba un poco de inteligencia por distribuir! :a 'uJer recibi una parte! :as ratas recibieron una parte! :as hoJas recibieron una parte! :os insectos recibieron una parte! En su'a% Rlti'a'ente #ued 'u/ poca! :uego el arbusto tictoc habl en vo? alta / pidi: XYHa/ un po#uito para nosotrosZ :a respuesta fue: X.stedes son 'uchos% / #ueda 'u/ poco para alcan?ar para todos! Pero debe hacerse Justicia! .no de cada die? 'illones de ustedes pensarI en contacto con un ho'bre% / cu'plirI sus rdenes! He'os hablado! 19

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XAs Xafir' el vieJoX% el 'eollo de la nue? tictoc lleg a parecerse al cerebro hu'ano! Pasando suave'ente la 'ano por su gran cuchillo% 'e asegur #ue 'uchas veces haba visto uno% / el parecido era pavoroso! ;uperficial'ente% Yco'prende ustedZ ;lo a una nue? tictoc de cada die? 'illones% le fue concedido el don del pensa'iento! @ las nueces% siendo 'u/ prolferas% brotaron en los 'atorrales en gran profusin! Toda persona #ue pudiera encontrar la nue? Rnica entre die? 'illones% la nue? pensante% poda estar segura de su buena suerte 'e diJo el vieJo salvaJe% por#ue esta nue? obedecera a su due(o! XAhora Juegue al tictoc XdiJo! XPero% no sV XdiJe /o! El vieJo no replic% pero 'e llev a una faJa de tierra llana / plana% / alisada por innu'erables pies! En una eStre'idad alguien haba delineado un crculo tra?ado con ocre! =entro de este crculo estaban colocadas die? nueces for'ando este dise(o: , ,, ,, , ,, ,, El obJeto del Juego era hacer salir las die? nueces del crculo con las 'enos tiradas posibles! $o'o Juego% /o dira #ue el tictoc era 'ucho 'Is difcil #ue los trucos Ctrucos% en inglVs pool% es un Juego parecido al billarD% las pirI'ides CpirI'ides% en inglVs p/ra'ids% es un Juego parecido al billar% Jugado con 11 bolas de color / una bola blanca i'pulsada con el tacoD o el snooker CJuego Jugado en 'esa de billar% #ue es una co'binacin del pool / las p/ra'idsD! ;e tira desde una distancia de unos siete pies! Era un buen Jugador el #ue poda despeJar el crculo en cinco tiradas[ un Jugador notable el #ue poda hacerlo en cuatro[ superlativo% el #ue poda hacerlo en tres% lan?ando la ovalada nue? del tictoc con una peculiar torsin del pulgar! 6arios Jvenes estaban Jugando% pero eran 'Is los #ue estaban apostando sus 'is'os toscos vestidos sobre el ca'pen% el cual haba nueva'ente ganado un Tres! XAhora Xsusurr el vieJo canbalX% frote la nue? tictoc entre sus 'anos% respire sobre ella / hIblele fuerte pero 'uda'ente[ hable con energa% en el fondo de su 'ente% diciVndole #uV ha de hacer! Rete al ca'pen! Apueste la ca'isa! No poda ser una gran pVrdida la apuesta de la pie?a superior del piJa'a! Ade'Is% tena las es'eraldas% co'o usted sabe! Por tanto% 'e la #uitV / lancV 'i reto! El Joven indgena eSa'in la tela de algodn / deposit frente a ella un collar de valiosas pepitas% la 'a/or de las cuales era casi tan grande co'o una uva! El Joven salvaJe Jug pri'ero! A la pri'era tirada% salieron cinco nueces del crculo! A la segunda% salieron cuatro! :a Rlti'a fue fIcil! Haba ganado un Tres! @ ahora 'e tocaba a '! Acariciando la nue? le diJe% 'ental'ente: X6a'os% #ueridita% 'uVstrales lo #ue puedes hacer! Procura ganar en una sola tirada% slo para aso'brar a los indgenas! ;in 'ucha esperan?a% / con ninguna pericia en absoluto% lancV la nue?! Pareci detenerse a 'edio ca'ino% girando! Todos rieron% / 'i contrincante trat de coger la /aciente pie?a superior de 'i piJa'a cuando% de repente% 'i nue? corri hacia el interior del crculo co'o si avan?ara a e'puJones% / con algo diablica'ente parecido a una cuidadosa 'ira% se abri ca'ino hacia el espacio ocupado por las die? nueces / las ech% una tras otra fuera de los l'ites del crculo! 1*

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TNunca se o/ acla'acin se'eJanteU Haba batido un rVcord! Recogiendo 'i nue?% la acariciV / la cobiJV en la 'ano! XEsto nunca lo haba visto /o XdiJo el JefeX! En dos tiradas% s! En una sola% no! @a sV lo #ue es: las ?onas del interior de esa nue? deben de ser eSacta'ente iguales a las de su cerebro! .sted es un ho'bre afortunado! XYHa/ 'Is cosas co'o Vstas por a#u cercaZ XpreguntV% sopesando el collar #ue haba ganado! El Jefe diJo #ue no[ era algo #ue no apreciaban se(alada'ente! El eS ca'pen lo haba obtenido aguas abaJo% donde lo arrancaban del cauce del ro / lo daban a las 'uJeres de la tribu para adornos! .na sarta de dientes del ene'igo de uno tena algRn valor! Pero este 'aterial a'arillo era de'asiado dRctil / de'asiado pesado! X;i usted la #uiere% llVvese la nue? tictoc / podrI ganar tanto de eso co'o pueda usted cargar% usted / die? ho'bres fuertes! :e pro'et #ue cuando volviese traera 'Is ar'as de fuego / balas% hachas% cuchillos% / todo lo #ue su cora?n pudiera desear% si #uera prestar'e una buena canoa / los servicios de 'edia docena de ho'bres vigorosos para i'pelerla a re'o% Junto con provisiones / agua! El vieJo Jefe accedi% / nos 'archa'os! Por fin% sal de ese lugar / continua'os ro abaJo con dos canoas de guerra% entera'ente cargadas de oro / otras Jo/as% tales co'o granates% es'eraldas% etcVtera! =ebiera haber'e contentado con eso! Pero el buen VSito se 'e haba subido a la cabe?a! Por el ca'ino 'e detuve por la noche en la cabana de un pe#ue(o 'ercader% un portuguVs% al cual le co'prV todo un Juego de ropa de fuerte tela blanca% un par de ca'isas% unos pantalones / algunas otras cosas! X;u fa'a le ha precedido XdiJo el 'ercader% 'irIndo'e envidiosa'ente / fiJando en seguida la vista en las pepitas de oro con #ue le haba pagado X! :e lla'an a usted el ho'bre del tictoc% a lo largo de todo el ro! Pero sV por casualidad #ue ningRn ho'ble blanco sabe Jugar al tictoc[ pues ese Juego no se aprende tan fIcil'ente% se necesitan veinte a(os de prIctica por lo 'enos! Y$'o lo hace ustedZ XPuro tino XdiJe! X0ien% dV'e otra pepita / le darV un buen conseJo!!! 7racias! "i conseJo es #ue va/a directa'ente al gran ro% / de ah a la costa! No se detenga para Jugar en la prSi'a aldea Xno ha/ 'Is #ue unaX o puede arrepentirse de ello! :os esporcos son los indios 'Is villanos de estas regiones! No #uiera ta'poco llevar su suerte de'asiado leJos! $uatro on?as de oro% / le proporcionarV una eScelente ar'a% un revlver llegado directa'ente de 0Vlgica! AceptV el revlver% pero no el conseJo% / continua'os viaJe al a'anecer! Avan?ada la tarde% varias canoas salieron a recibirnos! "is ho'bres escupieron / diJeron: XEsporcos% se(or! "alo! XYEuVZ YNos atacarInZ XpreguntV! XNo! :os ho'bres indicaron #ue el indio esporco era el peor tra'pista / ti'ador del "ato 7rosso! Pero /o acariciV la nue? tictoc% 'ientras observaba #ue en cada canoa estaba sentada una 'uchacha #ue llevaba un collar de rubes en bruto% / poca cosa 'Is! :os ho'bres de esa tribu X tipos i'ponentes% co'o son los indiosX tenan un aire tran#uilo / agradable% eran todo sonrisas% no llevaban ar'as% / estaban llenos de Jovialidad! "e saludaron co'o ;enhor Tictoc% 'ientras #ue las 'uchachas echaban flores! "i re'ero principal% gru(: X$uando los esporcos traen flores% ha/ #ue echar 'ano al cuchillo! :o cual era una versin salvaJe de Ti'eo =anaos et dona ferentes! G2

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;in e'bargo% di rdenes de dese'barcar% / 'e recibieron con bullicioso go?o! El Jefe orden #ue 'atasen varios cabritos! @o le regalV un saco de sal% la cual es 'u/ apreciada por all! Hubo un ban#uete con una profusin de cierta bebida ligera'ente efervescente parecida al 'escal 'eSicano% pero 'Is suave / 'Is refrescante! Pronto e'pe?a'os a hablar de negocios! @o 'anifestV interVs por los rubes! XYEsas cosas roJasZ XdiJo el JefeX! Pero si no valen nada! X@% #uitando un 'agnfico collar de una de las 'uchachas% lo tir al ro! @o iba a saber% 'Is tarde% #ue el Jefe tena una red all para cogerloX! He odo decir #ue usted se interesa por las piedras preciosas XdiJo% 'ientras /o estaba e'bobado co'o un pe?! @ se fue% volviendo poco despuVs con un dia'ante en bruto de la variedad brasile(a% tan grande co'o los dos pu(os! X5nteresante XdiJe% sin 'ostrar e'ocin X! Y$uInto #uiere por VlZ XNo tiene precio XdiJo el Jefe X! He estado por esos alrededores% / sV el valor #ue ustedes dan a tales piedras! Ta'biVn sV% lo sabe'os todos los #ue vivi'os en las 'Irgenes de este ro% lo #ue ocurrira si se divulgase la noticia de #ue ha/ oro% rubes% es'eraldas / dia'antes en estas cercanas! ;u gente caera sobre nosotros co'o Jaguares% / nos ahu/entara de la fa? de la tierra! Ahora% tene'os lo suficiente% esta'os contentos% considera'os estas cosas co'o bonitas para% las 'uchachas solteras! WNo% a'igo 'o% no estI a la venta! Pero le dirV #uV pode'os hacer! ;iendo una ni(era% Jugue'os por ella! .sted tiene una gran fa'a co'o Jugador de tictoc! =a la casualidad% de #ue /o ta'biVn la tengo! Ahora bien% Y#uV tiene usted para apostar contra esta piedraZ XTres canoas cargadas de ri#ue?a XdiJe! En esto% uno de sus hiJos se uni a la conversacin% diciendo: XTNo lo hagas% padreU Este ho'bre es un bruJo! Todos a#u en el ro lo saben! TTiene una nue? pensanteU XT;ilencio% rapa?U Xgrit el Jefe% aparente'ente enoJadoX! N o ha/ tal cosa! Es una supersticin! El tictoc es un Juego de habilidad% / /o so/ el 'eJor Jugador en este ro! X;e encoleri?X! YEuiVn duda de 'i destre?aZ Nadie dudaba! -ue hecho el crculo% las die? nueces colocadas a las distancias adecuadas! Ped a 'i anfitrin #ue tirase pri'ero! Hubo un eSpectante silencio 'ientras el Jefe caa de rodillas / lan?aba la nue?% despeJando el crculo en dos perfectas tiradas% lo cual suscit un vivo ru'or de aplausos! :uego /o frotV suave'ente 'i nue? / le ped un .no! :a nue? sali disparada% girando co'o un pe#ue(o torbellino% / un .no fue! Es regla% en el Juego del tictoc% #ue el ganador recoJa las nueces luchadoras / las devuelva a la base! El perdedor tira pri'ero! Esta ve? el Jefe sali con un Tres! "e estaba sintiendo de buen cora?n YEuiVn no se sentira lleno de benevolencia% si estuviese seguro de ganar un dia'ante #ue hara parecer al 8ohiXnoor / el $ulli'an co'o piedras de un anillo de novia?go de cincuenta dlaresZ Por tanto% diJe a 'i nue?: XEsta ve?% para to'ar la cosa a bro'a% procRra'e un $inco! Pero en la Rlti'a tirada hare'os otro .no / lo 'eJor de tres partidas! :a nue? hi?o lo #ue se le 'and% perd con un $inco! El Jefe% 'u/ alboro?ado% cogi nuestras nueces / 'e entreg la 'a con sole'ne cortesa! @o tirV con co'pleta confian?a! 5'agnese 'i consternacin cuando% en ve? de 'overse con habilidad / sensate?% la nue? avan? ba'boleIndose ebria'ente / apenas lleg a la periferia del crculo! YPoda ese licor se'eJante al 'escal #ue /o haba to'ado% haber entorpecido el cerebro de la nue? a travVs del 'oZ% 'e preguntV! Pensando con toda 'i fuer?a 'ental% tirV otra ve?: e hice salir una sola nue? del crculo! .na tercera ve?% / ter'inV con un ,cho! G1

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El Jefe fue a recoger nuestras nueces! @o estaba parali?ado de pena! El Jefe 'e entreg la nue? con la #ue /o haba Jugado esa Rlti'a partida! :a 'irV: T/ no era la 'aU :uego percib la verdad! TEl vieJo tunante haba ca'biado las nueces despuVs de la segunda partidaU ;encilla'ente% eso! Pero tuve cal'a% por#ue en un breve 'o'ento todos haban cesado de rer% / cada ho'bre haba 'ostrado un 'achete% un hacha% un arco o una lan?a! XA#u ha/ algRn error% se(or XdiJeX! Esta no es 'i nue? del tictoc! XY=e #uiVn es% puesZ X;u/a! .sted tiene% sin duda inadvertida'ente% la 'a en la 'ano! =evuVlva'ela% por favor! @ abandonando la prudencia% agarrV resuelta'ente la nue? #ue tena el Jefe! -ui rIpido% pero Vl 'e aventaJaba en rapide?% / ade'Is era pas'osa'ente for?udo! @o% ta'biVn% tengo bastante fuer?a en los dedos! Per'aneci'os trabados% 'ano a 'ano% por unos veinte segundos! :uego o / sent un vivo / breve cruJido! Ta'biVn el Jefe% por#ue retrocedi% aleJando con un 'ovi'iento de la 'ano a los ho'bres de su tribu #ue estaban for'ando cerco! =espuVs eStendi la 'ano con noble?a[ en ella haba la corriente nue? de tictoc #ue el Jefe 'e haba dado sin #ue /o 'e diera cuenta del enga(o! En la pal'a de 'i 'ano estaba 'i propia / genuina nue?% pero res#uebraJada por la parte baJa del centro% 'ostrando el 'eollo! :a 'irV% fascinado! ;abe usted% estudiV 'edicina en otro tie'po[ podra estar en Harle/ ;treet /a% pero hubo un error burocrItico sobre cuatro 'icroscopios #ue 'e apropiV! TAsuntos de negocios / vieJos estRpidosU :os habra sacado de la casa de e'pe(os / repuesto en donde los haba encontrado% tan pronto co'o llegase 'i giro! Pero no% 'e eSpulsaron! ;in e'bargo% he ad#uirido algunos conoci'ientos de anato'a% / Juro sole'ne'ente #ue el 'eollo de 'i pobre nue? tictoc clara'ente / en detalle se ase'eJaba al cerebro hu'ano: repliegues% lbulos% encVfalo% cerebelo% 'Vdula% en todos los aspectos! :o 'Is eStraordinario de todo es #ue% cuando la to#uV cari(osa'ente con la punta del dedo% palpit 'u/ tenue'ente% / en seguida se estuvo #uieta! Entonces parte del aplo'o pareci huir de '% / ge' co'o un ni(o! Pero 'e controlV / diJe: X0ien% estI retirada la apuesta! :a partida del Juego es nula e invIlida! Per'ta'e reunir a 'is ho'bres / desatracar! :uego% a la lu? de las antorchas% vi bultos en la orilla: bultos 'u/ fa'iliares! XPara ahorrar a sus ho'bres un esfuer?o innecesario XdiJo el JefeX% les 'andV descargar las canoas por usted! No le deseo ningRn 'al% pero le invito a #ue se retire tran#uila'ente adonde pertenece! 6a'os% no se irI con las 'anos vacas! $oJa tantas pepitas pe#ue(as co'o #uepan en sus dos 'anos% / 'Irchese sin ani'osidad! .sted se ha eScedido! :e habra dado el dia'ante por la nue? pensante% / gustosa'ente% en Justo true#ue! Pero no% usted tena #ue tra'pear% obrar sin e#uidad% apostar sobre una cosa segura! En esta vida% nada es seguro! XY@ #uV 'e darI usted por estoZ XdiJe% ofreciendo el revlver! X,h% dos al'uer?as de oro! XYNo pueden ser tresZ XTendra #ue probarlo pri'ero% si usted 'e lo per'ite! Acced! El Jefe dispar un tiro dentro de la oscuridad! @o cog el revlver otra ve? / diJe: XPri'ero% el oro! AbaJo% Junto al ro% 'e to'V la libertad de sacar un pu(ado de espeso barro / rellenar el ca(n de ese revlver! ;e secara co'o ladrillo! Ese vieJo bribn no volvera a Jugar al tictoc! Pero enterrando los restos de 'i nue? pensante% eSperi'entV la eStra(a sensacin de #ue estaba deJando en pos alguna parte esencial de ' 'is'o! ,ro / piedras preciosas puedo ad#uirirlas otra ve?! Pero eso% nunca! GG

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XPor tanto volv a la costa / 'e e'bar#uV% esta ve? co'o pasaJero% en un lento bu#ue de carga con destino a Ta'pa% -lorida! Entre una cosa / otra% no 'e #uedaban 'Is #ue unas cuantas pepitas al llegar% las cuales guardo co'o!!! no sV% llI'elo recuerdos! .sted ha sido 'u/ a'able para con'igo! Per'ta'e #ue le dV una% una 'u/ pe#ue(a% / en seguida debo poner'e en ca'ino! Tenga Vsta! ;olt una 'aci?a bolita de oro sobre la 'oJada tabla! No era 'ucho 'a/or #ue un guisante% pero tena una hechura aso'brosa'ente eStra(a e irregular! El fuego / el agua haban hecho eso! X"ande transfor'arla en un alfiler de corbata XdiJo Pilgri'! XTPero /o no podra aceptar una cosa tan valiosa co'o Vsta XeScla'VX% sin hacer algo para usted en recproca correspondenciaU X=e ninguna 'anera! :os 'arineros debe'os 'antenernos unidos% / /o esto/ en ca'ino de =etroit! =e a#u a unos siete das% &ohn Pilgri' se encontrarI en el hotel principal de =etroit! A/Rde'e dIndo'e algo para el viaJe% si #uiere% pero!!! X;e encogi de ho'bros! XNo tengo 'Is #ue die? dlares XdiJe% honda'ente con'ovido por cierta triste?a #ue aso'aba a los oJos de Pilgri'X! EstIn a su disposicin! X:e esto/ 'u/ agradecido! ;e los devolverV con interVs! X=ebo ir'e /a XdiJe! X@ /o ta'biVn XdiJo Pilgri'! Ad'irIndo'e de las co'pleJidades de la 'ente hu'ana% anduve por la ciudad hasta #ue 'e encontrV en la ;eSta Avenida% cerca de la $alle >+% en cu/a Irea estIn las tiendas de los #ue% con sonrisas co'pasivas / un ligero encogi'iento de ho'bros% pueden desvalori?ar un dia'ante #uilate a #uilate hasta #ue uno se averg]en?a de tenerlo% / con un 'eneo de la cabe?a despreciar un reloJ hasta #ue Vl se para espontInea'ente! 5'pulsiva'ente entrV en una de esas tiendas /% poniendo la pepita de Pilgri' sobre el tablero% preguntV #uV podra valer ese po#uito de oro! XYEstI usted bro'eandoZ XdiJo el ho'breX! No 'e haga rer! Y$uIl es el precio corriente del 'etal de i'prentaZ!!! Y;u valorZ :a 8ugelAs 8ute Novelties vende doce de esos trocitos por cincuenta centavos% pedidos por correo! @o puedo proporcionIrselos a un dlar las dos docenas! .na cucharadita de plo'o% se funde / se echa en agua fra! .no puede honrada'ente anunciar: WNo ha/ dos igualesW! =rese la 'asa% / se tiene una pepita! .n lingote de oro en 'iniatura! Ese fabricante% de igual 'odo saca dados cargados Wslo para entreteni'ientoW los vende ta'biVn! ;eria'ente% Yco'pr usted estoZ X; / no Xrespond! Pero 'ientras 'e 'eta la pepita en el bolsillo / 'e volva para ir'e% el 'ercader diJo: XEspere un 'o'ento% se(or[ es una pri'orosa i'itacin / han hecho un buen trabaJo con el chapado! TEui?I pueda darle dos dlares por ellaU X,h% no% no 'e los darI usted XdiJe% sintiendo crecer 'is sospechas! AcariciV la pepita dentro del bolsillo[ era suave al tacto% con la 'is'a indescriptible / genuina calidad del oro legti'o! En cuanto a ese ardid de plo'o fundido / agua fra% de repente recordV #ue /o 'is'o lo haba e'pleado unos treinta a(os atrIs% con rotos soldados de plo'o% slo para Jugar con fuego! El plo'o reciVn fundido es bien notorio al tacto% / tiene los cantos agu?ados! Pero 'i pepita estaba vieJa / gastada! XPudiera ser% despuVs de cuarenta a(os% pues otras veces 'e e#uivo#uV XdiJo el ho'breX! =e'os otro vista?o! Pero /o sal% / visitV otra tienda a unas cuantas puertas de all[ uno de esos estableci'ientos de doble fachada% en el escaparate derecho de los cuales% baJo un letrero #ue dice W;E $,"PRA ,R, 65E&,W% /ace un revoltiJo de bra?aletes / pulseras si'ilares% antiguas cadenas de reloJ% vieJos dientes posti?os / alfileres de corbata! En el otro escaparate% dia'antes cuidadosa'ente ordenados% con pe#ue(as cartulinas indicadoras de los precios% desde dos 'il a #uince 'il dlares! El due(o% GH

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a#u% pareca co'o si fuese una de esas personas #ue esperan en la cola de pobres para recibir co'ida! Puse la pepita sobre el tablero% / diJe osada'ente: XY$uInto 'e da por estoZ El ho'bre eSa'in la pepita% la 'eti en una balan?a / la pes[ luego la so'eti a una prueba en diversas clases de Icido! XEs oro voigin XdiJoX! Y=nde lo ad#uiri ustedZ X.n a'igo 'e lo dio! XEuisiera tener tales a'igos XdiJo el 'ercader! :uego voceX: ,iving% venga a#u un 'o'ento! X@ un ho'bre 'Is Joven se acerc% situIndose a su ladoX! YEuV dira usted #ue es estoZ XNo es oro africano XdiJo ,ivingX! No es oro indio! No es una pepita de $alifornia! @o asegurara #ue es de ;uda'Vrica! XHIbil 'uchacho! ESacto! XY$'o puede usted deter'inarloZ XpreguntV! El 'ercader se encogi de ho'bros! X5ngenuo XdiJoX! Y$'o se deter'ina la diferencia entre la sal / el a?RcarZ 5ngenuo!!! El precio corriente de este trocito de oro voigin es de unos cuarenta dlares! @o tengo #ue ganar algo[ le darV treinta / cinco! XYEhZ XTreinta / seis% / ni un centavo 'Is XdiJo el ho'bre% contando el dineroX! @ si su a'igo le da algunos 'Is% de esos frag'entos% venga a ' con ellos! "e 'et el dinero en el bolsillo% cog un taSi% / volv apresurada'ente al "ac Aroo'! El 'o?o del 'ostrador estaba abstrado% 'irando al espacio! XEse ho'bre con #uien /o estaba hablando XdiJe X% Ydnde estIZ X:e enga( a usted% YehZ XdiJo el 'o?o% con una sonrisa sardnica X! Puedo olfatear una i'postura a una 'illa de distancia! No 'e gust el aspecto de Vl as #ue lo vi entrar a#u! ;i /o estuviera en su lugar!!! XYEn #uV direccin fueZ XNo 'irV! Poco despuVs de #ue usted se 'archara% pidi un doble% sin hielo% / puso un billete de die? dlares sobre el 'ostrador[ 'e dio cincuenta centavos% / sali! XA#u tiene usted el nR'ero de 'i telVfono XdiJeX! ;i ese ho'bre vuelve a aparecer% llI'e'e a cual#uier hora del da o de la noche% / retVngalo hasta #ue /o llegue a#u! A#u tiene cinco dlares a cuenta[ otros cinco cuando lla'e! Pero Pilgri' no volvi al "ac Aroo'! 5n#uir por todas partes% 'a/or'ente en los lla'ados barrios baJos% pero no encontrV rastro de Vl! =arV una buena gratificacin a #uien 'e proporcione infor'acin #ue condu?ca a hallar de nuevo a esa persona: un ho'bre en apariencia inglVs% de aire insinuante% con se(ales de paludis'o / un co'porta'iento desorientador / raro% #ue habla del ro A'a?onas / sus tributarios^

G>

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LEVITACIN JOSEPH PAYNE BRENNAN


El W"organAs <onder $arnivalW hi?o su entrada en Riverville para pasar all una noche / asent sus tiendas en el gran prado #ue haba Junto al pueblo! Era una cIlida tarde de pri'eros de octubre /% hacia las siete% /a se haba reunido una considerable 'ultitud en la escena de la tosca funcin! El circo a'bulante no era ni de gran ta'a(o ni de considerable i'portancia dentro de su gVnero[ sin e'bargo% su aparicin fue ani'ada'ente recibida en Riverville% una aislada co'unidad 'onta(osa% a 'uchos kil'etros de los cine'atgrafos% teatros de variedades / ca'pos deportivos situados en ciudades 'Is i'portantes! :os habitantes de Riverville no pedan entreteni'ientos refinados[ por consecuencia la inevitable W"uJer 7ordaW% el WHo'bre TatuadoW / el WNi(o "onoW les daban 'otivo para charlar ani'ada'ente ante cada uno de ellos! ;e llenaban la boca de cacahuetes / palo'itas de 'a?% beban vaso tras vaso de li'onada% / se pringaban los dedos tratando de #uitar los envoltorios de los grandes / 'ulticolores cara'elos! $uando el #ue anunciaba al hipnoti?ador co'en? su arenga% la gente pareca tran#uila / tolerante! El voceador% un ho'bre baJo / rechoncho #ue llevaba un traJe a cuadros% utili?aba un i'provisado 'egIfono% 'ientras el hipnoti?ador en persona per'aneca apartado% en un eStre'o de la platafor'a de tablas levantada frente a su tienda! Pareca no sentir interVs por lo #ue ocurra! =esde(oso% apenas se dign 'irar a la 'asa #ue se iba congregando! ;in e'bargo% al fin% cuando frente a la platafor'a hubo unas cincuenta personas% el ho'bre dio unos pasos hacia adelante% hasta #uedar en el I'bito lu'inoso! =el pRblico surgi un leve 'ur'ullo! :a aparicin del hipnoti?ador baJo el foco suspendido sobre su cabe?a tuvo algo de estre'ecedor! ;u alta figura% su eStre'a delgade?% #ue le daba aspecto de'acrado% su pIlida piel /% sobre todo% sus grandes / profundos oJos negros% atraan la atencin de for'a in'ediata! ;u indu'ento% un severo traJe negro / una anticuada corbata de la?o% a(adan un Rlti'o to#ue 'efistofVlico! $on eSpresin #ue delataba frustracin / una especie de suave desdVn% 'ir fra'ente al pRblico! ;u sonora vo? lleg hasta la Rlti'a fila de 'irones! XNecesitarV XdiJoX la colaboracin de un voluntario! ;i alguno de ustedes fuera tan a'able de subir!!! Todos 'iraron a su alrededor o ca'biaron coda?os con sus vecinos% pero nadie avan? hacia la platafor'a! El hipnoti?ador se encogi de ho'bros! $on vo? cansada% diJo: XA no ser #ue alguien sea tan a'able de subir% no podrI haber de'ostracin! :es aseguro% da'as / caballeros% #ue se trata de algo inofensivo por co'pleto% #ue no entra(a el 'enor riesgo! "ir en torno% eSpectante! "o'entos despuVs un Joven se abri paso lenta'ente por entre la 'ultitud% en direccin al estrado! G1

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El hipnoti?ador le a/ud a subir los escalones / le hi?o sentar en una silla! XRelIJese XpidiX! =entro de poco estarI dor'ido / harI eSacta'ente cuanto /o le diga! El Joven se re'ovi en el asiento / dirigi una sonrisa de auto confian?a a los espectadores! El hipnoti?ador atraJo su atencin% fiJ sus enor'es oJos en Vl% / el Joven deJ de re'overse! =e pronto% alguien tir a la platafor'a una gran bolsa de coloreadas palo'itas de 'a?! El pro/ectil describi un arco sobre las luces / fue a ro'perse directa'ente sobre la cabe?a del 'uchacho sentado en la silla! El chico se hi?o a un lado% casi ca/Vndose de la silla% / el pRblico% #ue poco antes per'aneca 'udo% estall en grandes carcaJadas! El hipnoti?ador estaba furioso! ;u rostro se puso color pRrpura / todo su cuerpo co'en? a te'blar de ira! =irigiendo una penetrante 'irada a los asistentes% pregunt% con vo? alterada: XYEuiVn ha tirado esoZ :a 'asa guard silencio! El hipnoti?ador sigui 'irIndoles! Al fin su rostro ad#uiri aspecto nor'al / su cuerpo deJ de te'blar% pero en sus oJos sigui habiendo un 'aligno brillo! Hi?o un ade'In al Joven sentado en la platafor'a / le despidi con unas breves palabras de agradeci'iento! :uego se enfrent de nuevo con la 'asa! X=ebido a la interrupcin serI necesario volver a e'pe?ar la prueba!!! con otro suJeto X anunci% en vo? baJaX! Tal ve? la persona #ue tir las palo'itas sea tan a'able de subir! Al 'enos die? o doce individuos se volvieron a 'irar a alguien #ue se 'antena en la so'bra% entre los 'Is aleJados espectadores! El hipnoti?ador le locali? en seguida! ;us negros oJos parecieron refulgir! XEui?I el #ue nos interru'pi le dV 'iedo subir XdiJo% con vo? burlonaX! Prefiere esconderse en las so'bras / tirar palo'itas de 'a?! El aludido lan? una eScla'acin /% con actitud beligerante% se abri paso hacia la platafor'a! ;u aspecto no tena nada de notable[ en realidad% en cierto 'odo se pareca al pri'er Joven! $ual#uier observador casual les hubiera supuesto a a'bos pertenecientes a la clase rural trabaJadora% ni 'Is ni 'enos inteligentes #ue el pro'edio! El segundo 'uchacho to' asiento en la silla del estrado / adopt una clara actitud de desafo! =urante varios 'inutos luch visible'ente contra las rdenes #ue le daba el hipnoti?ador para #ue se relaJase! ;in e'bargo% poco a poco su agresividad fue desapareciendo / 'ir% co'o se le peda% a los penetrantes oJos #ue tena enfrente! Al cabo de un par de 'inutos% siguiendo las rdenes del hipnoti?ador% se levant / se tu'b de espaldas sobre los duros 'aderos de la platafor'a! :os espectadores contuvieron el aliento! X6a usted a dor'irse XdiJo el hipnoti?adorX! 6a usted a dor'irse! ;e estI dur'iendo! ;e estI dur'iendo! EstI dor'ido / harI cuanto le ordene! $uanto le ordene! $uanto!!! ;u vo? se convirti en un susurro en el #ue se repetan las reiterativas frases! El pRblico guardaba un silencio total! =e pronto% en la vo? del hipnoti?ador entr una nueva nota% / la audiencia se puso tensa! XNo se levante% elVvese de la platafor'a Xorden el hipnoti?adorX! TElVvese de la platafor'aU X;us oscuros oJos parecan lan?ar ra/os! El pRblico se estre'eci! XTElVveseU :os espectadores% tras un Jadeo colectivo% contuvieron el aliento! El Joven% rgido sobre el estrado% sin 'over un 'Rsculo% co'en? a ascender% siguiendo en su posicin hori?ontal! Pri'ero fue un 'ovi'iento lento% casi i'perceptible[ pero pronto ad#uiri una fir'e e inconfundible aceleracin! XTElVveseU Xespet la vo? del hipnoti?ador! G+

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El 'uchacho continu su ascenso% hasta encontrarse a 'Is de 'edio 'etro del estrado% / segua subiendo! :os presentes estaban seguros de #ue se trataba de un truco de alguna clase% pero% aun contra su voluntad% 'iraban a#uello bo#uiabiertos! El Joven pareca estar suspendido en el aire% sin contar con ningRn 'edio posible de apo/o fsico! =e pronto% la atencin del auditorio fue captada por un nuevo suceso! El hipnoti?ador se llev una 'ano al pecho% vacil% /% por Rlti'o% se derru'b sobre la platafor'a! :la'aron a un doctor! El voceador del traJe a cuadros sali de la tienda / se inclin sobre el in'vil cuerpo del cado! El ho'bre busc el pulso del hipnoti?ador! :uego 'ene la cabe?a / se puso en pie! Alguien ofreci una botella de 3hisk/% pero el voceador se li'it a encogerse de ho'bros! =e pronto% una 'uJer% entre el pRblico% lan? un grito! Todos se volvieron a observarla /% un segundo 'Is tarde% siguieron la direccin de su 'irada! 5n'ediata'ente se produJeron gritos aRn 'Is agudos% /a #ue el Joven dor'ido por el hipnoti?ador continuaba ascendiendo! "ientras la atencin de la gente estuvo centrada en el fatal colapso del hipnoti?ador% el 'uchacho haba seguido subiendo% subiendo!!! Ahora se encontraba a 'Is de dos 'etros por enci'a del tablado / se elevaba 'Is / 'Is% ineSorable'ente! Aun tras la 'uerte del hipnoti?ador% segua obedeciendo a#uella orden final: WTElVveseUW El voceador% con los oJos casi saliVndosele de las rbitas% dio un frenVtico salto[ pero era de'asiado baJo! ;us dedos apenas ro?aron la figura #ue flotaba en el aire! El ho'bre volvi a caer pesada'ente sobre el estrado! El rgido cuerpo del Joven continu su 'archa hacia arriba% co'o si estuviera siendo al?ado por una invisible grRa! :as 'uJeres co'en?aron a chillar histVrica'ente[ los ho'bres gritaban! En realidad nadie saba #uV hacer! Al ponerse en pie% el voceador tena eSpresin de pInico! =irigi una intensa 'irada a la /acente figura del hipnoti?ador! XT0aJa% -rankU T0aJaU Xgritaba la 'asaX! T-rankU T=espiertaU T0aJaU T=etenteU T-rankU Pero el rgido cuerpo de -rank segua subiendo aRn 'Is! Arriba% arriba% hasta #ue estuvo al nivel de la parte alta del entoldado% hasta #ue alcan? la altura de los Irboles 'Is grandes!!! hasta #ue rebas los Irboles / sigui ascendiendo por el li'pio cielo de pri'eros de octubre! "uchos de los #ue presenciaban el fantIstico hecho se cubrieron con las 'anos el horrori?ado rostro / se aleJaron! :os #ue siguieron 'irando pudieron ver c'o la for'a flotante ascenda al cielo hasta no ser 'Is #ue una leve 'ota% co'o una pe#ue(a pavesa #ue flotara Junto a la luna! :uego desapareci por co'pleto!

GB

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LA SEORITA WINTERS Y EL VIENTO CHRISTINE NOBLE GOVAN


"ientras per'aneca en la es#uina% aferrando con fuer?a su billete de vuelta de autobRs% la se(orita <inters senta un intenso odio hacia el viento! =urante los a(os #ue llevaba en a#uella espantosa / desagradable ciudad% entre la 'uJer / el viento se haba 'antenido un constante estado de guerra! El aire pareca haberla elegido a ella Xuna solitaria / desa'parada figuraXpara desahogar sus deseos de vengan?a! :e ladeaba el vieJo so'brero de fieltro% le echaba sobre el rostro el revuelto cabello / le suba indecente'ente las faldas% deJando a la vista sus negras 'edias de algodn! .na ve?% cuando regresaba a casa desde el trabaJo% el viento le arrebat de las 'anos el billete de vuelta / lo arroJ baJo el autobRs #ue pasaba! $uando el vehculo hubo desaparecido% la se(orita <inters 'ir entre el polvo / busc por todas partes[ pero el trocito de a'arillo papel pareca eludirla! :a gente #ue se arre'olinaba a su alrededor casi la e'puJ baJo un ca'in / 'anifest i'paciente'ente su disgusto contra ella! :a cosa haba sucedido el da antes de cobrar% cuando la 'uJer slo dispona del dinero para pagarse el autobRs de la 'a(ana siguiente! Tuvo #ue hacer a pie el resto del ca'ino a casa[ cinco kil'etros% / todos con el viento en contra! $uando era ni(a / viva en el ;ur% el viento era una cosa agradable! :as 'onta(as lo 'antenan adecuada'ente do'inado% do'Indole co'o se do'a a un brioso potro! El aire chocaba contra las cu'bres / era troceado en 'inRsculas partculas por los Irboles% #ue susurraban con un sonido si'ilar al del ocVano! En los ca'pos% las flores silvestres se 'ecan con suavidad% for'ando her'osos 'ares color roJo dorado! En la escuela% cuando la se(orita <inters lea Hia3atha% su delgado rostro se ilu'inaba 'o'entInea'ente ante estas lneas: $o'o baJo el sol brillan los ri?os #ue el fro viento for'a en los ros! Pero entonces la se(orita <inters no saba real'ente lo #ue era un viento fro! Ahora s lo saba! Era algo #ue se introduca por todos los res#uicios / entu'eca los pies de la se(orita <inters% pese al fuego #ue tan asidua'ente cuidaba! Por las noches% el helado viento se 'eta con ella en la ca'a% de for'a #ue hasta su atigrado gato% #ue per'aneca baJo las 'antas% se estre'eca / durante horas de oscuridad% no paraba de 'overse tratando de calentar sus doloridos huesos! El aire se 'eta baJo el usado abrigo de la 'uJer% penetrando por el aguJero #ue haba hecho en sus pantalones el ala'bre del teJado en #ue los tenda! Ta'biVn atravesaba sus re'endados guantes% entu'eciVndole los dedos hasta #ue le #ue'aban en una agona de fro! ;u 'adre proceda de una agradable regin del ;ur! @ despuVs de la 'uerte del padre de la se(orita <inters% la anciana se(ora anhel con todas sus fuer?as volver a su tierra natal! Pero el viento haba podido con ella% record la se(orita <inters% con a'argura: tras aguantarlo durante dos te'poradas% la pobre 'uri de pleuresa! G9

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Por entonces% la se(orita <inters posea un negocio #ue funcionaba satisfactoria'ente! ;e dedicaba a $ostura ;electa / Elegante% Precios Ra?onables! :a 'uJer se haba convertido en una solterona de pecho plano% cu/as Juveniles ilusiones se reduJeron a ceni?as a(os atrIs! $onfeccionaba repitas para bebVs% con di'inutos canesRes bordados[ traJes de novia% / bonitos delantales para ni(as! :a enfer'edad / la 'uerte de su 'adre representaron grandes gastos! :uego vino la depresin! :a se(orita <inters se traslad a barrios peores% barrios #ue% por lo visto% gustaban 'ucho al viento% /a #ue los a?otaba constante'ente! :a 'uJer se senta sola% in#uieta /% a veces% asustada! El 'iedo le atena?aba la garganta co'o si fuese una verdadera 'ano% haciVndole difcil tragar! "Is tarde% la Ad'inistracin de Pro/ectos ,breros le facilit costura! :a se(orita <inters hi?o gruesas cha#uetas / pesadas prendas de trabaJo! :a dura tarea envar / despelleJ sus dedos! No deJaba de pensar en las da'as a #uienes haba vestido de seda / crepV de $hina / en los bellos traJes #ue reali?ara durante su Juventud! El peor de los golpes lo recibi al concluir el pro/ecto obrero! :as 'uJeres llevaban pantalones% laboraban en las fIbricas / co'praban ropa hecha! No tenan tie'po para probarse las 'eticulosas prendas cosidas por la se(orita <inters! :as vieJas clientes de Vsta 'urieron o se 'archaron a -lorida% donde el viento era 'enos cruel! El 'iedo iba cerniVndose sobre la 'uJer co'o una creciente 'area! :as 'anos% #ue en tie'pos bordaron ra'illetes de lilas sobre la batista / la estopilla% se haban vuelto artrticas a causa del fro / del tosco trabaJo! Todo lo #ue ahora poda hacer eran ?urcidos /% de ve? en cuando% algRn encargo para una tienda de ropas usadas! El autobRs lleg atestado% / la se(orita <inters tuvo #ue ir de pie! En la calle en #ue viva% el fro haba 'atado incluso el olor a aJo / a repollo! Pero el viento segua all% haciendo volar los papeles% echIndole a la cara hu'o / polvo% / tirando de su so'brero hasta #ue los oJos de la 'uJer se llenaron de lIgri'as de i'potencia! Para llegar a su cuarto tuvo #ue subir dos tra'os de escalera! El gato esperaba% hecho un ovillo% en 'edio de la ca'a! El ani'al salt al suelo% estir su flaco / listado cuerpo / se enca'in hacia su due(a! Era la Rnica criatura #ue aRn la reciba co'o a una a'iga! 7racias al gato% la se(orita <inters poda olvidar algunas veces su 'iedo atena?ador! :a confian?a del ani'al en ella le daba un po#uito de valor / deter'inacin! ;in e'bargo% ta'biVn te'a por Vl! Haba de'asiadas personas #ue eran 'alas con los gatos% especial'ente si Vstos no eran de ra?a! XYEstaba solito el 'inino de 'a'IZ XdiJo% con sus agrietados labios X! "a'I va a encender fuego / luego darI de co'er a su gatito! El bicho% co'o apreciando tan patVtica devocin% se frot% runruneando% contra la falda de la 'uJer! :a se(orita <inters% aRn con guantes% puso en la cocina unas astillas / unos preciosos trocitos de carbn / les coloc debaJo una cerilla! El 'aldito viento lleg por la chi'enea / apag la lla'a% se'brando de ceni?as el suelo / 'anchando los li'pios ?apatos de la 'uJer! :a se(orita <inters consigui al fin encender un dVbil fuego! ;obre el fogn coloc un recipiente para preparar el tV! "ientras el agua se calentaba% la 'uJer se sent en la 'ecedora de abo'bado asiento #ue haba frente al fuego% con las piernas c'oda'ente eStendidas / los bra?os doblados contra el cuerpo para darse calor! El gato salt a su rega?o% dIndole suaves cabe?a?os en la barbilla! :a solterona% agradecida% le abra?! El ani'al pona una nota de vida en el desnudo cuarto! Era algo #ue le haca olvidar un poco la creciente 'area de su 'iedo: el al#uiler% #ue se llevaba todo lo #ue ganaba en la tienda% los treinta / siete centavos #ue deba al lechero% las suelas de sus ?apatos!!! El 'iedo sie'pre estaba all! Ator'entada por Vl% la anciana haba estropeado una prenda en la ropaveJera / casi perdido su da de trabaJo! Al recordarlo% le invada un fro #ue no era debido al viento% precisa'ente! El gato% sobre su falda% frotaba la suave nari? contra el rostro de la se(orita <inters% a la ve? #ue e'ita un sonido #ue era% a un tie'po% ronroneo / 'aullido! En un repentino arran#ue de ternura% la G*

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se(orita lo atraJo hacia s% / el ani'al la 'ir con aire presuntuoso! ;us oJos eran co'o pIlidas lunas verdes con 'isteriosas 'anchas doradas! :a solterona se levant / prepar el tV! :uego ech un poco de leche / parte del agua caliente en una fuentecita% para el gato! =e su bolso eStraJo un hueso de chuleta #ue haba conseguido le diera una de sus co'pa(eras de trabaJo! El hueso aRn tena una tira de carne / de ella e'anaba un fuerte olor a pi'ienta / a frito! :a 'uJer arranc la carne% 'irando% avergon?ada% el desnudo cuarto! :uego co'i lenta'ente% 'ientras lIgri'as de autoco'pasin le llenaban los oJos! =espuVs se agach / coloc el hueso% al #ue aRn estaba adherida la grasa% en la fuentecilla del gato! El ani'al deJ la leche / co'en? a roer el sebo 'ientras 'ova el rabo co'o 'uestra de satisfaccin! :a se(orita <inters se #uit el so'brero / co'en? a beber el tV! To' asiento / fue dando pe#ue(os sorbos a la infusin% 'ientras conte'plaba al gato% deleitIndose con los graciosos 'ovi'ientos del ani'al / con la 'aravilla de sus verdes / profundos oJos! $ada ve? haca 'Is viento! A 'edida #ue la oscuridad au'entaba% la habitacin se enfriaba 'Is / 'Is! :a se(orita <inters se #uit la ropa de salir a la calle% fue a buscar su bata de franela / la puso a caldear Junto al fuego! $alent 'Is agua / llen con ella una botella para 'eterla entre las fras sIbanas! En seguida% ar'ada con el gato / la botella% / tras re'over los carbones para #ue el fuego durase el 'a/or tie'po posible% se introduJo en la ca'a! :a bo'billa #ue haba Junto al 'ueble apenas daba la lu? suficiente para leer la sensacional revista de historias a'orosas #ue cada noche a/udaba a la solterona a olvidar sus proble'as! Horas 'Is tarde se despert! El viento% no contentIndose con ator'entarla de da% convirtiendo cada una de las horas de lu? en un suplicio% tena #ue desvelarla por la noche con el fin de devolverla a la 'iseria de #ue los sue(os la libraban breve'ente! El aire ruga en torno a la chi'enea / golpeaba las ventanas hasta hacerlas te'blar en sus 'arcos! :a #ue la se(orita <inters haba pegado con un gran tro?o de papel de go'a pareca abo'barse co'o si en cual#uier 'o'ento fuera a reventar% llenando la habitacin de cristales! En el teJado algo se solt / #ued all% batiendo / saltando% haciendo i'posible el sue(o! El fro pareca algo tangible% #ue recorra la colu'na vertebral de la anciana% 'orda su rostro / pun?aba sus pies% donde la /a helada botella se burlaba de cual#uier idea de co'odidad! :a 'uJer dio la lu?% co'o si eso pudiera calentarla! El gato se rebull / co'en? a 'overse nerviosa'ente por la ca'a! =e pronto se produJo una rIfaga de viento 'Is fuerte #ue las de'Is! ;e o/ un fuerte ulular / la ventana rota salt! El cristal penetr en la habitacin co'o si fuera 'etralla! El gato brinc al suelo /% en 'edio del salto% fue alcan?ado por una arista de vidrio! El ani'al lan? un Rlti'o 'aullido / ca/ inerte! ;obre la a'arilla alfo'brilla% las 'anchas de sangre parecieron pVtalos de rosa! :a se(orita <inters se levant de entre las gruesas 'antas! Tena fro% pero el de ahora estaba producido por una insensata furia! Pas entre los frag'entos de cristal / recogi el inerte cuerpo del ani'alito! :os 'aravillosos oJos verdes aparecan vidriados% / la sangre caa en cIlidas gotas sobre los pies% enfundados en 'edias% de la 'uJer! :a se(orita <inters per'aneci all% in'vil% durante 'ucho% 'ucho tie'po! Al fin deJ al gato en el suelo / diJo% con eSpresin ausente: XEsto /a ha ido de'asiado leJos! Al 'enos% ahora /a saba lo #ue deba hacer /% por consecuencia% se senta tran#uila! ;e acerc a la ca'a% apart las 'antas% el abrigo #ue llevaba durante el da% la colcha #ue confeccionara con los retales del terciopelo / la seda de sus das 'Is felices! To' la sIbana% in'ensa / llena de re'iendos% / se #ued 'irIndola pensativa'ente! Todo era tan claro% tan sencillo% #ue la se(orita <inters se pregunt c'o no se le haba ocurrido antes! =eba atrapar el viento / encerrarlo her'Vtica'ente dentro de algo% de for'a #ue nunca pudiera escaparse% para asustar / deJar ateridas a pobres ancianas% 'anteniVndolas despiertas / H2

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conscientes de su 'iseria% 'atando sus gatos!!! :a 'uJer se puso los ?apatos /% sin dirigir una sola 'irada al ani'al 'uerto% abri la puerta / co'en? a baJar resuelta'ente las escaleras! WYEuiVn ha visto al vientoZW% cant% con la atiplada vo? de su ni(e?% 'ientras el aire la ?arandeaba / trataba de arrebatarle la sIbana! XT&a% JaU Xri la se(orita% entre dientes% aferrando con 'Is fuer?a el enor'e tro?o de telaX! TEsta ve?% no% #uerido a'igoU TEsta ve?% noU WYEuiVn ha visto al vientoZ YAdonde se va el aireZ TArriba% arriba% arribaU THasta llegar al cieloU "ir hacia el ca'panario de la iglesia! Era el edificio 'Is alto #ue haba a la vista! 5ncluso en a#uella noche brillaba co'o una arista reluciente! A su gato le haba 'atado una arista! Ella 'atara al viento! XR!5!P! XdiJo sonriendo la 'uJer! A la torre de la iglesia se llegaba a travVs de una puertecita #ue haba en la parte trasera! Tal co'o la se(orita <inters esperaba% no estaba cerrada! ;in un 'o'ento de vacilacin% la solterona co'en? su decidido ascenso! $ada ve? 'Is arriba% dando vueltas / vueltas% trope?ando con la sIbana% pisIndose el borde del abrigo% dando traspiVs% riVndose / volviendo a ascender! En el interior de la torre no haba viento[ pero a#uello no la disuadi de su idea! El aire la estaba aguardando allI arriba!!! T/ ella le aguardara a VlU Al fin lleg al pe#ue(o cuarto donde se encontraban las ca'panas% una habitacin cuadrada% con arcos gticos / una terra?a abierta por un lado! El viento estaba all% tal co'o la anciana haba esperado% rugiendo co'o un len! Pero la se(orita <inters /a no le tena 'iedo! XTAhora vere'osU Xgrit% feli?X! TAhora vere'osU ;acudi la sIbana! $o'o es lgico% el viento trat de arrebatIrsela[ pero ella% diestra'ente% agarr las cuatro es#uinas / sali a la pe#ue(a terra?a abierta! AllI abaJo% las luces de la ciudad brillaban / parpadeaban! :a se(orita <inters las 'ir plIcida'ente% co'o diciendo: XT$ontV'plen'eU TEsto/ dIndole su 'erecido% de una ve? para sie'pre% a este as#ueroso vientoU -ue precisa'ente entonces cuando una rIfaga de aire la fustig! ;opl furiosa'ente / ella la atrap en la sIbana% #ue se hinch co'o una in'ensa hoga?a de pan en el horno! :a anciana tuvo #ue dar unos pasos para apoderarse del viento[ pero al fin lo tena all! T;e senta tan feli?% #ue le pareci ca'inar por el aireU "ir hacia abaJo / pudo ver #ue las luces se precipitaban hacia ella! Antes de 'orir% la se(orita <inters pas por un 'o'ento aterrador!!! .n 'o'ento durante el #ue se dio cuenta de #ue el viento haba ganado!

H1

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PANORAMA DESDE LA TERRAZA MIKE MARMER


El anaranJado sol% co'pletado su recorrido descendente% iba a salir del cielo de &a'aica[ pero% antes de hundirse del todo tras el hori?onte del $aribe% pareci in'ovili?arse un 'o'ento% co'o en una divina eSposicin fotogrIfica! :as so'bras de Rlti'a hora de la tarde se alargaron% eStendiendo un leve tinte oscuro sobre la bougainvillea / los hibiscos de brillantes colores% para% por fin% ir a dar contra la brillante / blanca fachada del 'Is luJoso hotel de la 0aha de "ontego: el W=oradoW! @ en cierto 'odo pareci un detalle de 'al gusto #ue a#uel paisaJe de postal fuera alterado por la cada del cuerpo de 7eorge -arnha' #ue% agitando las 'anos / arrastrando tras s un Rlti'o grito% atraves las ra'as de las pal'eras / se desplo' contra el suelo del patio! 6einte 'inutos 'Is tarde% en la suite del piso doce% desde la cual el finado se(or -arnha' haba iniciado su descendente viaJe% la viuda% in'vil% sentada en un sofI% constitua la viva i'agen de la desolacin! -rente a ella% apenas apo/ado en el borde de una silla% estaba el se(or Tibble% el delgado / calvo sub regente del W=oradoW! ;u aspecto era conveniente'ente desolado% pese a #ue el ho'bre llevaba un cuarto de hora sintiVndose 'u/ inc'odo% tie'po #ue coincida con el transcurrido desde #ue la viuda del se(or -arnha' haba sido puesta a su cargo! Tibble 'ene la cabe?a! XTerrible XdiJo a la 'uJerX! .n terrible accidente Xrepiti! :a viuda le 'ir% correspondiendo a sus palabras con un leve% casi i'perceptible% asenti'iento de cabe?a! :uego volvi a inclinar la cabe?a! .n accidente! No se le haba ocurrido #ue la 'uerte de 7eorge fuera a ser considerada un accidente! En a#uel breve 'o'ento de la terra?a slo haba pensado en la polica% los tribunales% el Juicio! Pero ahora% por enVsi'a ve? en los Rlti'os #uince 'inutos% el se(or Tibble se refera al accidente! @ antes% cuando baJ al patio a toda la velocidad #ue per'ita el ascensor% todos haban 'ur'urado cosas sobre el accidente! W.na tragediaW% susurraron! WEspantoso accidente!!! una esposa encantadora!!! dos ni(os her'ossi'os!!! un terrible accidente!W YEs #ue nadie haba visto lo ocurridoZ Priscilla -arnha' era una 'uJer agradable% un poco regordeta! En ella aRn se advertan los restos de una gran belle?a Juvenil! $o'o nunca se consider particular'ente fuerte ni resuelta% le sorprendi encontrar de pronto% en su interior% una fVrrea voluntad! El halla?go se produJo durante a#uellos Rlti'os 'inutos! Estaba aso'bradsi'a por su facilidad para 'antenerse cal'ada interior'ente 'ientras% en la superficie% llevaba la 'Iscara de viuda acongoJada por su trIgica pVrdida! ;u a'or por 7eorge haba desaparecido 'ucho tie'po atrIs! Record #ue% al 'irar hacia el patio desde la terra?a% lo Rnico #ue haba sentido fue un leve re'ordi'iento! En seguida pens #ue HG

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7eorge tena un eStra(o aspecto% co'o una pie?a de ro'pecabe?as en'arcada por las losas del patio! El ti'bre del telVfono interru'pi el hilo de sus recuerdos! Tibble% disculpIndose con los oJos por la irreverente interrupcin% se apresur a contestar! ;e present a s 'is'o% atendi a lo #ue le decan / luego tap con su delgada 'ano el 'icrfono! XEs Ed'onds% el alguacil! =ice #ue en el vestbulo ha/ un ho'bre de la $! 5! =! / #ue% si se siente usted con Ini'os% deseara subir a hacerle unas cuantas preguntas! Tibble sonri% ani'ando a la viuda% / sigui: X"era rutina% esto/ seguro! Es usted una visitante de la isla% /a sabe! El alguacil 'e advirti antes #ue vendra alguien a investigar! =ebi de producirse un notable ca'bio en la eSpresin de Priscilla% pues Tibble agreg rIpida'ente: X=esde luego% si no se siente usted capa?!!! X;% s! Esto/ bien! Tibble trans'iti la respuesta / se volvi de nuevo hacia la 'uJer! XY=entro de cinco 'inutosZ Priscilla asinti con la cabe?a! X;% perfecto[ dentro de cinco 'inutos Xinfor' Tibble al alguacil Ed'onds! :uego colg! =irigiVndose hacia PriscillaX: YHa/ algo 'Is #ue pueda hacer por ustedZ X:e agradecera #ue fuese a echar un vista?o a los ni(os! Aprovechando con gusto la oportunidad de salir de all% Tibble pas al dor'itorio! :os ni(os! Era lo Rnico #ue ahora i'portaba% pens Priscilla! YEuV haran sin ellaZ Record a "ark% con su pelo negro / ri?ado / sus largas pesta(as! ;lo tena nueve a(os% pero /a 'ostraba indicios del ho'bre tan atractivo #ue iba a ser! @ A'/% dos a(os 'enor% con la 'is'a belle?a rubia de su 'adre / a#uellos grandes oJos color violeta! Priscilla no soportaba la idea de #ue la separasen de ellos / su reciVn hallada energa fue repentina'ente au'entada por el 'iedo! $inco 'inutos! $inco 'inutos para organi?ar su defensa! YPara #uVZ ;i co'o el se(or Tibble aseguraba% la investigacin iba a ser una si'ple for'alidad X las pes#uisas naturales tras un desgraciado accidente X% no haba necesidad de ninguna preparacin! Pero si el ho'bre de la $! 5! =! intentaba hacer averiguaciones 'Is a fondo% si haba descubierto alguna pista #ue conduJese a la verdad% todo se desarrollara de un 'odo 'u/ distinto! TAsesinatoU :a palabra la hi?o estre'ecer[ pero% Yde #uV otra for'a poda lla'arseZ 5ndudable'ente% la 'uerte de 7eorge no poda ser considerada algo Wpre'editadoW[ no se haban hecho planes a largo pla?o / a sangre fra! No obstante% fue precedida por cinco o die? 'inutos de 'editacin! YHo'icidio sin pre'editacinZ Tal ve?! Poda haber diversas interpretaciones de grado% pero cada una de ellas iba aco'pa(ada por su castigo particular! No% deba dar con otra cosa! YHo'icidio por causas JustificadasZ YHaba sido Justificada la 'uerte de 7eorgeZ :egal'ente% no[ aun#ue% en una for'a si'ple / casi pri'itiva% Priscilla supona #ue s lo era! En cierto 'odo% fue culpa del propio 7eorge! El 'is'o se la busc! :a vuelta de Tibble interru'pi sus ra?ona'ientos! El ho'bre anunci #ue los ni(os estaban bien! :a doncella% #ue Vl 'is'o haba enviado un rato antes a cuidar de ellos% deca #ue "ark / A'/ se portaban esplVndida'ente! XPor lo Rnico #ue se preocupan es por usted Xa(adi Tibble% con una confortadora sonrisa X! :es diJe #ue ira a verles 'u/ pronto! Priscilla agradeci a#uellas palabras con un 'ovi'iento de cabe?a! XEsta'os unidos XeSplic% al tie'po #ue Tibble se sentaba de nuevo en el borde de la silla! W@ ahora a enfrentarse con el in'inente proble'aW% se diJo Priscilla% con fir'e?a! El de aludir la responsabilidad inherente a un cri'en! HH

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YEuV podra preguntar el ho'bre de la $! 5! =!Z ;in duda% buscara un 'otivo! Y=ineroZ No% en a#uel caso resultaba difcil pensar en tal cosa! Y$elosZ Priscilla recha? en seguida la idea! Y,dioZ 0ueno% se haban producido discusiones% desde luego% pero!!! Yno ocurra eso en las 'eJores fa'iliasZ =espuVs de todo% los -arnha' se encontraban en un pas eStra(o! YNo tendran las investigaciones #ue basarse en su co'porta'iento en &a'aicaZ =e pronto% sus esperan?as se derru'baron! Haba habido una discusin! .na pelea! @ Priscilla recordaba #ue% al final de ella% se haba vuelto de espaldas a 7eorge / visto a los dos ni(os all% en la puerta de la sala de estar% de'ostrando clara'ente preocupacin / 'iedo! Priscilla trat de advertir a 7eorge% pero Vl continu gritIndole todas a#uellas horribles cosas! :uego% el ho'bre sali a la terra?a / los ni(os corrieron hacia su 'adre! Priscilla necesitaba per'anecer cinco o die? 'inutos a solas para ordenar sus pensa'ientos% para i'aginar alguna for'a de disuadir a 7eorge de lo #ue planeaba hacer! Por eso sugiri el Juego! =el rostro de sus hiJos desapareci in'ediata'ente el 'iedo / los dos ni(os corrieron al dor'itorio para co'en?ar a Jugarlo! Resultaba 'u/ eStra(o% pens Priscilla! ;i 7eorge hubiera co'prendido / participado en el Juego% todo hubiera sido distinto! En realidad% si 7eorge hubiera participado en cual#uier cosa #ue significase a'or / unin% ahora no se encontrara allI abaJo% cubierto por a#uel ridculo 'antel de colorines! :as circunstancias #ue conduJeron a la escena de la terra?a co'en?aron% ra?on Priscilla% 'ucho tie'po atrIs% cuando en 7eorge se produJo el ca'bio! =e novio se 'ostr sie'pre 'u/ alegre / considerado! Pero cuando el padre de ella 'uri% poco despuVs de la boda% / 7eorge se hi?o cargo de la ad'inistracin de los 'Rltiples intereses e inversiones #ue su suegro haba deJado tras s% tuvo lugar la 'eta'orfosis! 7eorge co'en? a no ocuparse 'Is #ue de los negocios! No 'Is diversiones! No 'Is regalos inesperados! No 'Is flores ni dulces! No 'Is sorpresas[ Vse era 7eorge! Ella intent interesarle en el Juego% hacerle descubrir toda la alegra / el a'or #ue su propia fa'ilia haba encontrado en Vl! =e 'ala gana% el ho'bre consinti una ve? en Jugarlo! Priscilla se acerc / le diJo: XA ver si adivinas! 7eorge% segRn las reglas del Juego% replic: XYEl #uVZ @ ella: XA ver si adivinas lo #ue he hecho ho/ por ti! Entonces% 7eorge deba aventurar alguna absurda suposicin co'o: WHas encontrado un 'illn de dlares en oro / 'e los vas a poner debaJo de 'i servilletaW! ,: WHas hecho un TaJ "aJal de 'ondadientes / 'a(ana ire'os a co'prar los 'ueblesW! :uego las suposiciones deban hacerse 'Is serias hasta #ue 7eorge descubriera lo #ue su 'uJer haba hecho en su beneficio% o se rindiese% per'itiendo #ue Priscilla le revelara la sorpresa! $o'o es natural% 7eorge abandon el entreteni'iento despuVs de preguntar: WYEl #uVZW! Encontraba el Juego WtontoW / a Priscilla 'Is tonta aRn por Jugarlo! T$laro #ue era tontoU Priscilla lo ad'ita[ pero era bonito! Estaba lleno de sorpresas% de unin% de a'or! @ ta'biVn era ro'Intico% por#ue a#uella noche su sorpresa haba sido el 'Is transparente de los negligVs! 7eorge / ella fueron separIndose cada ve? 'Is! \nica'ente la llegada de los ni(os salv su 'atri'onio! "ark / A'/ heredaron los gustos / la alegra de vivir de su 'adre! :es entusias'aban las eScursiones% las sorpresas% el Juego / las de'ostraciones de afecto! Por eso adoraban a Priscilla!

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Prohibido a los nerviosos Recopilacin de Alfred Hitchcock

Per'itiVndose una leve sensacin de culpa% Priscilla se diJo #ue tal ve? se haba concentrado eScesiva'ente en "ark / A'/ / no lo bastante en 7eorge! Pero si Vl hubiera deseado for'ar parte de su 'undo!!! ;i hubiera #uerido co'partir el 'aravilloso entendi'iento!!! $on slo #ue!!! Priscilla no fue 'Is leJos! .na discreta lla'ada cort el hilo de sus pensa'ientos / levant a Tibble del borde de su silla! -ue a la puerta% la abri / deJ entrar a Ed'onds% el alguacil% / a un ho'bre alto / vestido con un ligero traJe tropical! Ed'onds% resplandeciente en su unifor'e veraniego de roJa faJa / blanco salacot% present a su co'pa(ero! :uego inclin la cabe?a / volvi al corredor% cerrando tras Vl la puerta de la suite! El sargento detective <aring% un ho'bre de aspecto eficiente% oJos a?ules / pelo gris% era el representante de la $! 5! =! en el Irea de 0aha "ontego! X:a'ento 'olestarla en estos 'o'entos% se(ora -arnha' XdiJo% con 'arcado acento inglVsX! Pero si se siente con Ini'os de responder a unas cuantas preguntas% tratarV de robarle el 'enor tie'po posible! X:e darV toda la infor'acin #ue pueda XdiJo ella! El sargento se aco'od en un asiento contiguo al de Tibble / del bolsillo de la cha#ueta sac un pe#ue(o cuaderno! "ientras buscaba un lIpi? fue pasando hoJas de la libretita% echando un vista?o a sus anotaciones! Al fin volvi a dirigirse a Priscilla! XTal ve? sea 'eJor #ue e'pece'os contIndo'e usted% lo 'eJor #ue pueda% todos los hechos #ue recuerde in'ediata'ente anteriores al!!! suceso! X"e te'o #ue no serI 'ucho! Estaba tu'bada a#u% en el sofI!!! ador'ecida! No recuerdo si lo #ue 'e despert fue el grito o fueron los ni(os! ;lo puedo decir #ue ellos 'e estaban 'eneando / 'e levantV! -ui a la terra?a!!! 'irV hacia abaJo Xconsigui dar a su vo? un 'ati? te'blorosoX / vi a 'i 'arido! El sargento <aring se levant% fue rIpida'ente a la terra?a% la inspeccion un 'o'ento / luego volvi a su silla! XY;u esposo se 'ostraba depri'ido Rlti'a'enteZ Y:e dio alguna ve? la sensacin de #ue pudiera pensar en #uitarse la vidaZ XT,h% noU XeScla' Priscilla! @ al cabo de un segundo% la'ent haberlo dicho! No haba considerado una posible deduccin de suicidio! Ahora la oportunidad /a haba pasado! <aring pregunt: XY;e encontraba Vl bienZ! Priscilla no supo #uV decir! X"e refiero a si se encontraba bien de salud XeSplic el ho'breX! Y;ufra de 'areos o vVrtigosZ X;! En realidad% Vse fue uno de los 'otivos de #ue nos to'Ise'os estas vacaciones! "i 'arido trabaJaba 'ucho! =e'asiado% le deca'os todos! @ se #ueJaba de dolores de cabe?a / 'areos continuos! "e pareci #ue necesitaba descansar% relaJarse! Por eso vini'os a &a'aica! Priscilla se 'aravill de lo fIcil #ue resultaba 'entir cuando estaba en Juego algo tan i'portante! El ho'bre de la $! 5! =! anot algo en su cuaderno! X$o'prendo #ue esto es 'u/ doloroso para usted XdiJo% en tono solcito X! Pero si logra resistir unos 'inutos 'Is% esto/ seguro de #ue todo #uedarI claro! En los casos de 'uerte violenta debe'os hacer averiguaciones! X Hi?o una breve pausa / continuX: $o'o sabe% su terra?a estI rodeada por una barandilla de un 'etro! Resulta difcil pensar #ue un ho'bre% sin 'Is% va/a a caer por enci'a de una baranda de esa altura! Priscilla co'en? a sentir una especie de co'e?n nerviosa! XA no ser #ue ha/a sufrido un vVrtigo / se ha/a des'a/ado! Resulta% se(ora -arnha'% #ue uno de los ca'areros!!! X volvi a consultar su cuadernoX un ho'bre lla'ado Parsons estaba en el H1

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patio% preparando las 'esas para cenar! "ir hacia arriba por casualidad% o tal ve? por#ue el grito de su esposo% el #ue usted diJo haber odo% atraJo su atencin! @ vio a su 'arido caer por enci'a de la barandilla! Pero Parsons asegura #ue tuvo una i'presin 'u/ distinta de lo #ue 'otiv esa cada! El repentino shock la hi?o estre'ecer! Alguien haba visto lo ocurrido! X$o'o es natural Xsigui <aringX% pregunta'os a Parsons si vio a alguien en la terra?a% aparte del se(or -arnha'! Ad'iti #ue no! XNo creo #ue usted piense!!! XT$laro #ue noU Xcort <aring% con desar'ante sonrisaX! Pero debe'os co'probar cual#uier infor'acin de esa clase! En seguida descubri'os #ue la declaracin de Parsons careca de base! En pri'er lugar% Parsons se encontraba casi directa'ente baJo la lnea de terra?as / su ca'po de visin era prIctica'ente vertical! Por tanto% no poda ver la terra?a de este piso con claridad! @ en segundo lugar% la opinin de Parsons se basaba en #ue le dio la i'presin de #ue su 'arido trataba de recuperar el e#uilibrio! Agitaba los bra?os en el aire% co'o si!!! co'o si tratara de defenderse! ;e sobreentiende #ue!!! Priscilla sinti una cIlida / repentina sensacin de confian?a! TTal ve? fuera posible #ue el cri'en no tuviera castigoU XProbable'ente Parsons 'alinterpretara el desesperado intento de su 'arido por salvarse% confundiVndolo con algo distinto Xsegua el sargentoX! @ ahora #ue usted verifica lo de los vVrtigos del se(or -arnha'% pode'os co'prender a #uV fue debido el #ue ca/ese sobre la barandilla! .na lla'ada a la puerta le interru'pi! El sargento abri / Priscilla pudo ver el blanco casco del alguacil Ed'onds! :os dos ho'bres hablaron un 'o'ento entre s% en vo? baJa! <aring volvi la cabe?a hacia la sala de estar / 'ir cuidadosa'ente a Priscilla antes de decir! XYEuerrI perdonar'e% por favorZ ;lo serI un 'o'ento! ;egRn parece% ha/ otros testigos! =esapareci% / Priscilla #ued sentada% con los labios 'u/ apretados / notando #ue se disolva toda su confian?a! En su cerebro% las preguntas se a'ontonaban una sobre otra! :a respuesta se produJo cuando <aring volvi a entrar en el cuarto / fue rIpida'ente hacia ella! =e pronto% el aspecto del ho'bre haba ca'biado! X;e(ora -arnha'!!! Xco'en?X! Y;e pelearon su 'arido / usted poco antes de #ue Vl 'urieraZ X; Xreplic Priscilla% en un susurro! <aring insisti: X:a pareJa de la suite de al lado% los Rinehart% dicen #ue les o/eron disputar en for'a 'Is bien violenta! Hablaban a voces / los Rinehart estIn seguros de #ue su 'arido habl de!!! 'orir! XAhora 'e parece una discusin absurda!!! El sargento la 'ir in#uisitiva'ente! XNo #uiero decir eSacta'ente absurda Xcontinu ellaX! ;lo #ue en estos 'o'entos 'e parece #ue careca de i'portancia! "i esposo deseaba interru'pir nuestras vacaciones / volver a casa! :os ni(os / /o #uera'os #uedarnos! ;egRn lo #ue haba'os planeado inicial'ente% aRn tena'os #ue per'anecer a#u al 'enos otra se'ana! Te'o #ue nos fui'os eSaltando / pronuncia'os palabras desagradables! :uego Vl diJo #ue% cuando estuviese 'uerto% /o podra hacer lo #ue 'e diera la gana% pero #ue ahora% dado #ue Vl era el cabe?a de fa'ilia% nos ira'os a casa! X Priscilla sonri triste'enteX! Esa era una de sus afir'aciones favoritas! "ir a <aring! El silencio #ue se produJo fue inacabable! El rostro del sargento se suavi?! XEso parece concordar en esencia con los frag'entos de discusin #ue o/eron los Rinehart!X El ho'bre volvi a consultar su cuaderno / continuX: ;igui una cosa 'Is% se(ora -arnha'! Ha dicho usted #ue% cuando su 'arido ca/% se encontraba echada en el sofI! Priscilla diJo #ue s con la cabe?a! H+

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X@ ta'biVn ha dicho #ue sus hiJos la 'enearon in'ediata'ente despuVs de #ue a usted le pareci haber odo gritar a su esposo! Priscilla asinti de nuevo! <aring volva a 'ostrar su desar'ante sonrisa! XEntonces% Yle i'portara #ue traJVse'os a#u a los ni(os / les preguntIra'os dnde estaba usted cuando ellos la lla'aronZ Es una si'ple co'probacin de rutina! $o'o es natural% no puedo preguntarles oficial'ente[ / debo contar con el per'iso de usted! Pero eso aclarara 'i infor'e / nos per'itira acabar ahora 'is'o este desagradable asunto! Priscilla se encogi de ho'bros! X=e acuerdo XdiJoX! Pero% por favor!!! <aring asinti% co'prensivo! Hi?o un ade'In a Tibble / Vste entr en el dor'itorio / regres con "ark / A'/! Al entrar los ni(os% Priscilla no levant la 'irada! :uego% 'ientras eran conducidos hacia el sargento% al? la cabe?a lenta'ente / les acarici con una sonrisa! <aring se sent en su silla% inclinIndose un poco para #uedar a la 'is'a altura #ue los pe#ue(os! Habl con suavidad% pero /endo al grano: XY$o'prenden lo #ue ha ocurrido ho/Z "ark / A'/ asintieron grave'ente! X6o/ a preguntarles algo! YEuieren contestar'eZ X continu <aring! $on rostros 'u/ serios% los dos chi#uillos 'iraron a su 'adre! X=ebVis contestar al caballero Xles diJo Priscilla% suave'ente% notando fiJos en ella los oJos del sargento! El ho'bre volvi su atencin a "ark / A'/ / co'en?% cauta'ente: XHace un ratito% cuando oste!!! gritar a tu papI!!! YTe acuerdasZ :os dos asintieron sole'ne'ente! <aring sigui: XAl orlo% ustedes ta'biVn gritaron! @ fuiste a buscar a tu 'a'I% YverdadZ :os dos ni(os diJeron #ue s! XYRecuerdan dnde estaba tu 'a'I en a#uel 'o'entoZ "ark contest: XEstaba donde estI ahora! XY;eguroZ Xinsisti <aring! XAJa XdiJo A'/X! &ugIba'os al Juego!XYAl JuegoZ Priscilla co'en? a eSplicar: X;lo es un Jueguecito!!! -ue interru'pida por un ade'In preventivo del sargento <aring! A#uVl era el 'o'ento te'ido por Priscilla! ;in saber por #uV% en todo instante tuvo la seguridad de #ue la sentencia final se encontrara en el Juego! XYEuV pasa con VlZ X in#uiri <aring% co'o sin darle i'portanciaX! Y=e #uV clase de Juego se trataZ "ark to' la palabra! X:o Juga'os con 'a'I! Es 'u/ divertido! Prepara'os sorpresas! $o'pra'os cosas!!! o las hace'os!!! :uego deci'os: WYA ver si adivinasZW XYA ver si adivinasZ Xrepiti el sargento% co'o un eco! X$laro Xintervino A'/X! "a'I dice: WA ver si adivinas lo #ue he hecho por tiW! @ nosotros trata'os de acertar con la sorpresa! X, deci'os: WAdivina lo #ue hecho por tiW! @ 'a'I trata de acertar Xa(adi "ark! X;igue Xapre'i <aring! HB

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X0ueno% despuVs de #ue 'a'I / papI!!! XbaJ la vo?X tuvieron la pelea% 'a'I diJo #ue JugIra'os al Juego! XAl?ando de nuevo la vo? / 'irando a su her'ana% siguiX: As #ue Arn/ / /o nos fui'os al dor'itorio para pensar en la sorpresa #ue poda'os darle a 'a'I! @ 'a'I se #ued a#u% i'aginando una para nosotros! X:uego% cuando oste gritar a tu padre% viniste Junto a tu 'a'I! YNoZ YEstaba ella en el sofIZ XT,h% sU Xasegur A'/X! Tu'bada! 6ini'os a decirle nuestra sorpresa! YEuiere usted saber cuIl eraZ XNo XdiJo el sargento% riendoX! .n secreto es un secreto! ;ola'ente deseaba averiguar si sabas dnde estaba tu 'adre! ;e volvi a Priscilla: X$reo #ue con esto todo #ueda aclarado% se(ora -arnha'! $o'o es lgico% tras la autopsia habrI una encuesta% pero serI un asunto de 'era rutina! XYTendrIn #ue volver a interrogar a los ni(osZ Xpregunt Priscilla! XNo creo! Esta ha sido /a una dura prueba para ellos! <aring estrech las 'anos de "ark / A'/ / les dio las gracias! X:o siento% se(ora -arnha' XdiJoX! Espero no haberla 'olestado con eSceso! @a i'agino #ue la trIgica 'uerte de su 'arido la habrI trastornado 'ucho / #ue no era el 'o'ento 'Is oportuno para i'portunarla con 'is preguntas% pero!!% era 'i deber! X$o'prendo% sargento <aring! @ gracias por 'ostrarse tan considerado con los ni(os! XNo tiene i'portancia Xreplic <aringX! @o ta'biVn tengo hiJos! XHi?o una se(al a Tibble para #ue le aco'pa(ara / a'bos salieron de la suite% cerrando cuidadosa'ente la puerta tras ellos! Priscilla per'aneci in'vil un largo 'o'ento% sin atreverse a creer #ue todo hubiera concluido! :uego sonri a los pe#ue(os% #ue per'anecan callados frente a ella! A'/% con i'paciente eSpresin% ro'pi el silencio! X"a'I% no nos has dicho tu sorpresa XdiJoX! Te has olvidado! XNo% no 'e he olvidado Xreplic Priscilla% con un deJe de triste?a! "u/ pronto les dira lo #ue haba hecho por ellos! $uando llegara el 'o'ento de sentarse con sus hiJos / eSplicarles #ue ho/ el Juego se haba Jugado 'u/ 'al! No% no se haba olvidado! Ni olvidara nunca el 'o'ento en #ue "ark / A'/ le 'enearon% gritando: XTA ver si adivinasU Entre sue(os% ella pregunt: XYEuVZ :os ni(os% con rostros relucientes por la sorpresa #ue le tenan preparada% la llevaron a rastras a la terra?a% se(alaron por enci'a de la barandilla /% con cantarnas voces% eScla'aron: XTAdivina lo #ue he'os hecho ho/ por tiU

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EL HOMBRE CON DEDOS DE COBRE DOROTHY L. SAYERS


El $lub de los Eglatras es uno de los sitios 'Is cordiales de :ondres! ;e trata de un lugar al #ue uno puede acudir cuando siente necesidad de narrar el eStra(o sue(o #ue tuvo la noche anterior% o si desea anunciar el 'agnfico dentista #ue ha descubierto! @ si uno #uiere / tiene el te'pera'ento de una &ane Austen% ta'biVn puede escribir cartas a ese club% /a #ue en Vl no eSisten salas en las #ue estV prohibido hablar% / donde parecer ocupado o absorto cuando otro 'ie'bro le dirige a uno la palabra% sera una violacin de las nor'as del club! ;in e'bargo% no pueden hacerse referencias a la pesca ni al golf! ;i la 'ocin del honorable -redd/ Arbuthnot es aprobada ante la prSi'a reunin del co'itV C/ hasta ahora% la opinin respecto a ello parece 'u/ favorableD% ta'poco se podrI hablar de la radio! $o'o diJo lord Peter <i'se/ el otro da% cuando surgi el te'a en la sala de fu'ar% esos son asuntos sobre los #ue uno puede conversar en cual#uier lugar! Por otra parte% el club no es especial'ente eSclusivo! A nadie se le niega de ante'ano la entrada% eScepto a los ho'bres graves / silenciosos! A pesar de todo% los candidatos tienen #ue superar ciertas pruebas cu/a naturale?a #uedarI suficiente'ente indicada por el hecho de #ue cierto distinguido eSplorador vio recha?ada su ad'isin por aceptar% / fu'arse% un fuerte cigarro de Trichinopoli co'o aco'pa(a'iento de un oporto del sesenta / tres! Por otro lado% el #uerido sir Roger 0unt Cel vendedor calleJero 'illonario #ue gan el pre'io de veinte 'il libras ofrecido por el ;unda/ ;hriek / lo e'ple para fundar su in'enso negocio de abasteci'ientos en el interior del pasD fue alta'ente reco'endado / elegido por unani'idad tras declarar franca'ente #ue una Jarra de cerve?a / una pipa eran las Rnicas cosas #ue real'ente le i'portaban! $o'o lord Peter volvi a decir: XA nadie le i'porta la vulgaridad[ pero no ha/ #ue traspasar los l'ites de la crueldad! A#uella tarde en especial% "aster'an Cel poeta cubistaD haba llevado con Vl un invitado% un ho'bre lla'ado 6arden! 6arden haba co'en?ado su vida co'o atleta profesional% pero un trastorno cardaco le oblig a deJar una brillante carrera / a e'plear su atractivo rostro / su bien for'ado cuerpo al servicio de la pantalla cine'atogrIfica! Haba acudido a :ondres% desde :os Angeles% para esti'ular la publicidad de su nueva gran pelcula W"arathnW% / result ser una persona 'u/ agradable / nada envanecida% lo cual fue un gran alivio para el club% /a #ue% con los invitados de "aster'an% nunca se poda estar seguro! A#uella tarde% en la sala 'arrn no haba 'Is #ue ocho ho'bres% inclu/endo a 6arden! A#uella sala% con sus artesonados% sus luces ta'i?adas / sus gruesas cortinas a?ules era #ui?I la 'Is c'oda / agradable de todas las salas de fu'ar% de las cuales el club posea 'edia docena o as! :a conversacin se haba iniciado de for'a accidental con el relato hecho por Ar'strong de un curioso incidente #ue haba presenciado a#uella tarde en la estacin del Te'ple% / 0a/es continu la charla diciendo #ue a#uello no era nada co'parado con la cosa verdadera'ente eStra(a #ue le haba ocurrido personal'ente una noche de niebla en la carretera de Euston! "aster'an asegur #ue en los lugares 'Is solitarios / retirados de :ondres haba una in'ensa cantidad de te'as para un escritor% / eSpuso co'o eJe'plo su propio / eStra(o encuentro con una llorosa 'uJer / un 'ono 'uerto! Entonces% &udson to' el 'ando de la conversacin% eSplicando H*

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#ue cierta ve?% a Rlti'a hora de la noche% en un solitario suburbio% se encontr con el cuerpo de una 'uJer 'uerta #ue /aca sobre el pavi'ento% con un cuchillo clavado en un costado! $erca de ella% un polica per'aneca in'vil! El pregunt al agente si poda hacer algo% pero el ho'bre se li'it a decirle: X;i /o fuera usted% no intervendra% se(or! Esa 'uJer se 'ereca lo #ue le ha pasado! &udson asegur #ue no haba podido olvidar el incidente% / luego Pettifer les cont un eStra(o caso de su eSperiencia co'o 'Vdico! ,curri cuando un ho'bre total'ente desconocido le conduJo a una casa de 0loo'sbur/ donde haba una 'uJer padeciendo los efectos de un envenena'iento por estricnina! A#uel ho'bre le a/ud de la for'a 'Is efica? durante toda la noche / cuando la paciente estuvo fuera de peligro% el tipo sali de la casa / no volvi a aparecer[ lo real'ente eStra(o era #ue cuando Pettifer pregunt a la 'uJer% ella le contest% con gran sorpresa% #ue nunca haba visto a a#uel ho'bre% / #ue le haba to'ado por el a/udante de Pettifer! XEso 'e recuerda Xco'en? 6ardenX algo aRn 'Is eStra(o #ue 'e ocurri una ve? en Nueva @ork! Nunca he podido averiguar si se trat de un loco o de una bro'a% o bien si /o real'ente escapV de la 'uerte por casualidad! A#uello pareca pro'etedor% / todos instaron al invitado a #ue continuase su historia! El actor sigui: X0ien!!! En realidad% la cosa co'en? hace 'ucho tie'po!!! ;iete a(os o as% poco antes de #ue Nortea'Vrica entrase en guerra! En a#uellos tie'pos /o tena veinticinco a(os / llevaba poco 'Is de dos dedicado al cine! Haba un ho'bre lla'ado Eric P! :oder% #ue por a#uella Vpoca era bastante bien conocido en Nueva @ork / #ue hubiera sido un 'agnfico escultor si no hubiera tenido 'Is dinero del #ue le convena% o al 'enos eso o decir a los #ue se dedican a esas cosas! Haca 'uchas eSposiciones de sus obras% / a ellas acudan 'ontones de intelectuales!!! Tengo entendido #ue hi?o varias esculturas en bronce 'u/ buenas! Eui?I usted sepa algo de Vl% "aster'an! XNo he visto ninguna de sus esculturas% pero recuerdo algunas fotografas publicadas en El Arte de "a(ana XdiJo el poetaX! Era un buen artista% pero 'Is bien a'anerado! YNo se adscribi a la tendencia criselefantina CAplcase a las estatuas hechas de oro / 'arfil! CN! del T!DZ ;upongo #ue slo sera para de'ostrar #ue poda pagar los 'ateriales! X;% eso parece 'u/ propio de Vl! X=esde luego! Ade'Is% fue el autor de un grupo 'u/ rela'ido / 'u/ feo lla'ado W:ucinaW% / tuvo la desfachate? de reproducirlo en oro 'aci?o / colocarlo en el recibidor de su casa! XTAh% a#uelloU ;% a ' 'e pareca si'ple'ente horrible! Nunca fui capa? de ver nada artstico en a#uella idea! ;upongo #ue ustedes le lla'an a eso realis'o! "e gustan los cuadros o las estatuas #ue 'e hacen sentir bien% si no% Ypara #uV estInZ A pesar de todo% en :oder haba algo 'u/ atractivo! XY$'o le conoci ustedZ X0ien!!! :oder 'e vio en a#uella pelcula 'a WApolo en Nueva @orkW! Tal ve? ustedes la recuerden! -ue 'i pri'er papel de protagonista! Trataba de una estatua #ue cobra vidaX/a saben% uno de los antiguos diosesX% / de c'o se desenvolva en una ciudad 'oderna! :a produJo el vieJo Reubenssohn! Era un ho'bre #ue poda desarrollar cual#uier te'a con el 'a/or gusto artstico! En toda la pelcula% de principio a fin% no era posible encontrar un solo Ito'o de 'al gusto% aun#ue en la pri'era parte /o no llevaba 'Is vestidura #ue una especie de capa!!! to'ada de la estatua clIsica% /a saben! XYEl Apolo de 0elvedereZ X"e atrevera a decir #ue s! 0ien% :oder 'e escribi diciendo #ue% co'o escultor% senta un gran interVs por '% /a #ue /o 'e encontraba en 'u/ buena for'a / todo eso! :uego 'e preguntaba si #uerra hacerle una visita cuando dispusiera de tie'po! Hice averiguaciones respecto al ho'bre / decid #ue a#uello sera una buena publicidad! $uando 'i contrato eSpir pude disponer de un poco >2

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de tie'po% fui a Nueva @ork / le lla'V! "e trat 'u/ a'able'ente / 'e pidi #ue pasase unas cuantas se'anas con Vl! W:oder posea una 'agnfica 'ansin a unos ocho kil'etros de la ciudad! :a casa estaba atestada de cuadros% antig]edades / cosas por el estilo! "i anfitrin tendra unos treinta / cinco o cuarenta a(os% era 'oreno% de aspecto cuidado / de 'ovi'ientos rIpidos / vivaces! Hablaba 'u/ bien% pareca haber estado en todas partes% haberlo visto todo / no tener buena opinin de nada! .no poda per'anecer escuchIndole horas enteras! $onoca anVcdotas de todo el 'undo% desde el Papa hasta el vieJo Phineas E! 7root% del $hicago Ring! :as Rnicas historias #ue no 'e gustaba or de sus labios eran las picantes! No es #ue no sepa apreciar un cuento verde% no% se(or! No 'e gustara #ue ustedes pensasen #ue so/ un tipo re'ilgado[ pero :oder contaba esas cosas con los oJos fiJos en uno% co'o si sospechara #ue tR tenas algo #ue ver con la historia #ue estaba narrando! He conocido 'uJeres #ue obran igual / he visto ho'bres #ue ta'biVn hacen lo 'is'o con 'uJeres% provocando en ellas una gran turbacin% pero :oder fue el Rnico ho'bre #ue 'e hi?o eSperi'entar esa sensacin! ;in e'bargo% aparte de eso% 'i anfitrin era el tipo 'Is fascinante #ue he conocido! @ co'o digo% su casa era% indudable'ente% 'u/ her'osa% / la co'ida eScelente! WEn todo le gustaba tener lo 'eJor! To'e'os a su a'ante: "ara "orano! No creo haber visto nunca nada #ue se le pueda co'parar% / cuando uno trabaJa en el cine% tiene buenos patrones para co'parar la belle?a fe'enina! Era una de esas 'uJeres lInguidas% i'ponentes% de bellos 'ovi'ientos% eSpresin plIcida / suave / a'plia sonrisa! En Estados .nidos no se dan 'uJeres co'o ella! "ara era procedente del ;ur! ;egRn :oder% haba sido bailarina de cabaret% / ella nunca le contradiJo! El ho'bre estaba 'u/ orgulloso de "ara% / ella% a su 'anera% senta una gran devocin por Vl! :oder acostu'braba a hacerla posar en el estudio% sin #ue la chica llevase enci'a 'Is #ue una gran hoJa de parra o algo por el estilo! Ella per'aneca en pie Junto a una de las esculturas #ue 'i anfitrin estaba sie'pre haciVndole! :uego el ho'bre co'paraba% punto por punto% a la 'uJer / a la estatua! En apariencia% en "ara slo haba unos cuantos 'il'etros #ue no eran del todo perfectos desde el punto de vista escultrico: el segundo dedo de su pie i?#uierdo era 'enor #ue el dedo gordo! :oder% desde luego% correga esto en las esculturas! "ara escuchaba tales crticas con sonrisa de buen talante / eSpresin vaga'ente su'isa% no sV si 'e entienden! A pesar de todo% creo #ue la pobre chica algunas veces se senta cansada de #ue :oder se 'etiera as con ella! En ocasiones se pona a hablar con'igo / 'e confesaba #ue lo #ue sie'pre haba deseado era tener un restaurante propio% con espectIculo de cabaret% 'uchos cocineros con 'andiles blancos / un 'ontn de relucientes cocinas elVctricas! P:uego 'e casara / tendra cuatro ni(os / una ni(aQ% continuaba la chica! =espuVs 'e citaba los no'bres #ue haba elegido para sus hiJos! A ' a#uello 'e pareca 'Is bien patVtico! Al final de una de estas conversaciones entr :oder! El ho'bre sonrea un poco torcida'ente% por lo #ue 'e atrevera a decir #ue% por casualidad% haba odo lo #ue hablIba'os! No creo #ue diera 'ucha i'portancia a ello% lo cual de'uestra #ue nunca co'prendi de veras a la 'uchacha! ;upongo #ue al ho'bre ni si#uiera se le ocurri #ue una 'uJer pudiera cansarse de la clase de vida #ue Vl daba a "ara% / si bien :oder era un poco posesivo en su for'a de co'portarse% al 'enos nunca la traicion! A ca'bio de soportar todas sus charlas / sus desagradables estatuas% "ara era due(a absoluta de Vl% / ella lo saba! WPer'anec all un 'es co'pleto% disfrutando de una te'porada eStraordinaria'ente agradable! En dos ocasiones% :oder tuvo una rIfaga de inspiracin artstica / se encerr en su estudio durante varios das para trabaJar% sin per'itir #ue nadie entrase hasta #ue hubo concluido! "i anfitrin era bastante dado a esa clase de cosas% / cuando acababa% celebrIba'os una fiesta a la cual acudan todos los a'igos / aduladores de :oder para echar un vista?o a la obra de arte! ;egRn creo% por entonces el ho'bre estaba trabaJando en la estatua de una diosa o una ninfa% #ue deba ser vaciada en plata% / "ara acostu'braba a aco'pa(arle / posar para Vl! EScepto en estas ocasiones% :oder 'e aco'pa(aba a todas partes / vi'os cuanto haba #ue ver! Ad'ito #ue% cuando todo esto conclu/% 'e sent 'u/ entristecido! ;e declar la guerra% / /o haba decidido alistar'e cuando >1

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a#uello sucediese! "i trastorno cardaco 'e i'peda ir al frente% pero contaba con lograr% a fuer?a de insistencia% alguna clase de trabaJo 'ilitar% as #ue hice las 'aletas / 'e larguV! WNunca hubiera credo #ue :oder la'entara tan sincera'ente decir'e adis! Repiti una / otra ve? #ue volvera'os a reuni'os pronto! ;in e'bargo% /o consegu un trabaJo en los servicios sanitarios / fui 'andado a Europa% de donde no regresV hasta 1*G2% cuando volv a ver a :oder! WEl 'e haba escrito antes% pero en el a(o 1*1* /o tuve #ue hacer dos pelculas / no pude aceptar su invitacin! ;in e'bargo% en 1*G2 'e encontrV de regreso en Nueva @ork% haciendo la publicidad de PEl Estallido de PasinQ! Entonces recib una nota de :oder en la #ue 'e peda #ue aceptase su hospitalidad% /a #ue deseaba #ue posara para Vl! A#uello representaba una buena publicidad /% ade'Is% gratis% as #ue aceptV! Por entonces 'e haba co'pro'etido con la "/stofil's :td! para to'ar parte en P:os 0os#u'anosQ% a#uella pelcula #ue se reali? en Australia! TelegrafiV a los de la productora #ue 'e unira a ellos en ;/dne/ durante la tercera se'ana de abril! :uego hice 'is 'aletas / 'e dirig a la residencia de :oder! WEl escultor 'e recibi 'u/ cordial'ente% aun#ue pareca 'Is vieJo #ue la Rlti'a ve? #ue le vi! Era indudable #ue se haba vuelto 'Is nervioso! Era!!! XYc'o podra describirloZX 'Is intenso% 'Is real% en una palabra! Hi?o alarde de su acostu'brado cinis'o% co'o si real'ente lo sintiera% / volvi a narrar sus repetidas historias% dando aRn 'Is la sensacin de #ue se estaba refiriendo a uno al contarlas! Al principio cre #ue esta falta de creencia en todo no era 'Is #ue una especie de pose artstica% pero luego e'pecV a co'prender #ue haba sido inJusto con Vl! Pronto advert #ue :oder era verdadera'ente desgraciado% / en seguida descubr el 'otivo! "ientras ba'os en el coche le preguntV por "ara! WX"e ha abandonado Xreplic Vl! WA#uello 'e sorprendi de veras! Honrada'ente% no haba supuesto #ue la 'uchacha tuviera tanta iniciativa! W5ndaguV: WXYEs #ue se ha ido a instalar a#uel restaurante #ue tanto deseabaZ WX:e habl de restaurantes% YverdadZXdiJo :oderX! ;upongo #ue es usted la clase de ho'bre al #ue las 'uJeres hacen confidencias! No! Hi?o el idiota! ;e fue! WNo supe #uV decir! Era evidente #ue estaba tan herido en su a'or propio co'o en sus senti'ientos! "ur'urV las palabras #ue se dicen en tales casos / a(ad #ue a#uello debi significar una gran pVrdida para su trabaJo% as co'o en otros aspectos! :oder 'e dio la ra?n! W:e preguntV cuIndo haba ocurrido a#uello / si haba concluido la ninfa en la #ue estaba trabaJando antes de #ue /o 'e fuera! =iJo #ue s% #ue la haba acabado / hecho otra!!!% algo 'u/ original% #ue a ' 'e gustara! W:lega'os a la casa / cena'os! "ientras lo haca'os% :oder 'e anunci #ue se iba a ir a Europa en breve% pocos das despuVs de #ue /o 'is'o 'e fuera! :a ninfa se encontraba en el co'edor% en un nicho especial abierto en la pared! ;e trataba% real'ente% de una escultura 'aravillosa! No era tan lla'ativa co'o la 'a/or parte de las obras de :oder% / su parecido con "ara era aso'broso! :oder 'e hi?o sentar frente a la estatua% de for'a #ue pudiera verla durante la cena / la verdad es #ue apenas pude apartar 'is oJos de ella! "i anfitrin pareca 'u/ orgulloso de su obra% / no ces de decir'e lo 'ucho #ue le alegraba #ue a ' 'e gustase! "e dio la i'presin de #ue :oder haba cogido la 'uletilla de repetirse a s 'is'o! W=espuVs de la cena pasa'os a la sala de fu'ar! :a habitacin haba sido reorgani?ada% / la pri'era cosa #ue saltaba a la vista era un enor'e banco #ue haba ante la chi'enea! Estaba a cosa de 'edio 'etro del suelo / consista en una base co'o la de una poltrona ro'ana% con coJines / un alto respaldo% todo ello hecho de roble con incrustaciones de plata! ;obre todo esto% for'ando el verdadero asiento donde uno se instalaba X si ustedes 'e siguen X% haba una gran figura plateada de una 'uJer desnuda% de ta'a(o natural% #ue /aca con la cabe?a echada hacia atrIs / los bra?os >G

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eStendidos a lo largo de los costados del divIn! .nos cuantos coJines sueltos hacan posible utili?ar la obra co'o un verdadero asiento% aun#ue debo decir #ue no era% en absoluto% un sitio c'odo donde sentarse! $o'o obJeto orna'ental% para dar una idea de disipacin% tal obra hubiera sido eScelente% pero ver a :oder aco'odarse sobre a#uello% Junto a su chi'enea% 'e produJo una especie de shock! A pesar de todo% Vl pareca estar 'u/ encari(ado con el divIn! WX:e diJe #ue era algo 'u/ original Xco'ent para '! WEntonces 'irV 'Is de cerca / 'e di cuenta de #ue% en realidad% la figura era la de "ara% aun#ue el rostro estaba 'Is bien abocetado% no sV si 'e entienden! ;upongo #ue :oder cre/ #ue un trata'iento un poco tosco estaba 'Is de acuerdo con una pie?a de 'obiliario! WAl ver a#uel divIn% co'encV a pensar #ue 'i anfitrin era un poco degenerado! @ en la #uincena #ue sigui fui sintiVndo'e cada ve? 'Is a disgusto con Vl! A#uel 'odo de ser su/o cada da se acentuaba 'Is% / a veces% 'ientras posaba para Vl% :oder se sentaba en a#uel divIn / contaba las cosas 'Is brutales% con sus penetrantes oJos fiJos en '% para ver c'o reaccionaba ante tales narraciones! Pueden creer #ue 'e hi?o un enor'e favor% por#ue co'encV a creer #ue 'e sentira 'Is a gusto entre los bos#u'anos!!! 0ueno% / ahora viene la cosa verdadera'ente eStra(a! Todo el 'undo se ech hacia adelante en sus asientos / prest eSpectante atencin! X-ue la noche antes de #ue /o partiese hacia Nueva @ork Xcontinu 6ardenX! "e encontraba sentado!!! En a#uel 'o'ento alguien abri la puerta de la sala / fue recibido por un ade'In preventivo de 0a/es! El intruso se hundi en un gran silln / se sirvi Vl 'is'o un 3hisk/% con el 'a/or de los cuidados para no 'olestar al #ue estaba hablando! X"e encontraba sentado en la sala de fu'ar X sigui 6ardenX% esperando a #ue :oder llegase! Estaba solo en la casa% /a #ue :oder haba dado per'iso a los criados para #ue acudieran a no sV #uV espectIculo o conferencia% / Vl 'is'o estaba arreglando sus asuntos para su viaJe a Europa / tena #ue acudir a una cita con su representante! =eb de #uedar'e ador'ecido por#ue cuando despertV haba cado /a la noche! Entonces vi a un Joven #ue estaba 'u/ cerca de '! WEl ho'bre no pareca en absoluto un ladrn% / 'ucho 'enos aRn un fantas'a! $asi podra decir #ue su aspecto era del todo ordinario! :levaba un traJe gris% un abrigo color beige al bra?o / en su 'ano un so'brero fleSible / un bastn! ;u cabello era liso / descolorido% / el su/o era uno de esos rostros 'Is bien estRpidos% de larga nari? / con 'onculo! :e 'irV fiJa'ente! ;aba #ue la puerta de la casa estaba cerrada% pero antes de #ue pudiera llegar a ninguna conclusin% Vl 'e habl! Tena una vo? vacilante / ronca% / un fuerte acento inglVs! "e pregunt: WXYEs usted el se(or 6ardenZ WX;abe usted 'Is #ue /o XcontestV! WEl replic: WXPerdone #ue 'e entro'eta[ sV #ue eso parece de 'ala educacin% pero lo 'eJor #ue puede usted hacer es irse in'ediata'ente de esta casa! WXYEuV diablos #uiere usted decirZ WXNo trato de in'iscuir'e en asuntos #ue no 'e i'portan[ pero debe usted co'prender #ue :oder no le ha perdonado% / 'ucho 'e te'o #ue trate #ue convertirle en un perchero o en el pie de una lI'para elVctrica% o en cual#uier cosa por el estilo! WT=ios 'oU Puedo asegurarles #ue 'e sent aso'brado! :a vo? del ho'bre era tran#uila% / sus 'odales% perfectos /% sin e'bargo% sus palabras carecan total'ente de sentido! RecordV #ue suele decirse #ue los locos tienen una enor'e fortale?a% / 'e dirig hacia el ti'bre!!! Entonces recordV% con un escalofro% #ue 'e encontraba solo en la casa! WXY$'o ha entradoZ Xle preguntV% adoptando una eSpresin decidida! WX:a'ento decir #ue utilicV una gan?Ra Xreplic el ho'bre% de for'a tan indiferente co'o si se estuviese disculpando por no tener una carta de presentacinX! >H

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No poda estar seguro de #ue :oder no hubiera regresado! Pero creo de veras #ue lo 'eJor #ue puede usted hacer es irse lo 'Is rIpido posible! WX6ea'os XdiJe /o X! YEuiVn es usted / dnde diablos #uiere ir a pararZ YEuV significa esto de #ue :oder no 'e ha perdonadoZ YEuV tena #ue perdonar'eZ WXPues!!! lo de!!!% / perdone #ue 'e entro'eta en su vida privada% lo de "ara "orano! WXY@ #uV diablos pasa con ellaZ XgritVX! =e todas 'aneras% Y#uV sabe usted de "araZ ;e fue 'ientras /o estaba en la guerra! YEuV tiene eso #ue ver con'igoZ WXT,hU XeScla' el eStra(o Joven X! :e suplico #ue 'e perdone! Tal ve? he confiado eScesiva'ente en el Juicio de :oder! ;erI una condenada estupide?% pero nunca se 'e ocurri la posibilidad de #ue Vl estuviera e#uivocado! $ree #ue% cuando estuvo a#u la Rlti'a ve?% usted fue a'ante de "ara "orano! WXYA'ante de "araZ XrepetX! TEso es ridculoU Ella se larg con su ho'bre% #uien#uiera #ue fuese! :oder deba saber #ue "ara no se fue con'igo! WX"ara nunca ha abandonado la casa Xreplic el JovenX! @ si usted no sale de a#u ahora 'is'o% ta'poco respondo de #ue usted la abandone nunca! WXTEn no'bre de =iosU% Y#uV diablos #uiere usted decirZ XgritV% eSasperado! WEl ho'bre se volvi / retir los coJines a?ules #ue haba a los pies del plateado divIn! WXYHa eSa'inado usted estos dedosZ X'e pregunt! WXNo especial'ente Xrespond% aRn 'Is confundidoX! YPor #uV tendra #ue haberlo hechoZ WXYHa visto usted alguna ve? #ue :oder hiciera alguna figura de "ara con ese dedo segundo del pie i?#uierdo tan cortoZ Xprosigui Vl! WEchV un vista?o a lo #ue el ho'bre indicaba / pude ver #ue era co'o Vl deca: el segundo dedo del pie i?#uierdo era 'Is corto #ue el pulgar! WXAs es X ad'it X% pero% despuVs de todo% Y#uV i'portancia tieneZ WXY$ree usted #ue ningunaZ Xpregunt el JovenX! YNo le gustara conocer el 'otivo de #ue% de entre todas las esculturas #ue :oder hi?o de "ara% Vsta sea la Rnica #ue tenga el 'is'o pie #ue la 'uJerZ WEl ho'bre to' el ati?ador! WXT"ireU XdiJo! W$on 'ucha 'Is fuer?a de la #ue /o haba esperado de Vl% el ho'bre asest un terrible golpe con el ati?ador sobre el plateado divIn! El enor'e bataca?o alcan? a uno de los bra?os de la figura a la altura del codo% produciendo una profunda 'elladura en la plata! El ho'bre tir del bra?o / lo arranc! Estaba hueco /% tan cierto co'o #ue esto/ vivo% en su interior haba un seco / largo hueso hu'ano! 6arden hi?o una pausa / bebi un largo trago de 3hisk/! XY@ bien!!!Z Xgritaron varias voces sin aliento! XPues!!! no 'e averg]en?o de decir #ue hu de la casa co'o un coneJo #ue o/e acercarse al ca?ador! -rente al edificio haba un coche% / el conductor abri la puerta! EntrV en el vehculo / entonces se 'e ocurri #ue todo a#uello poda ser una tra'pa% as #ue volv a salir / echV a correr hasta #ue lleguV a la parada de tranvas! ;in e'bargo% al da siguiente encontrV 'is 'aletas en la estacin% debida'ente registradas con direccin a 6ancouver! W$uando recobrV la serenidad% 'e preguntV lo #ue pensara :oder acerca de 'i desaparicin% pero estaba tan poco dispuesto a volver a a#uella casa co'o a to'ar veneno! A la 'a(ana siguiente sal hacia 6ancouver / desde entonces no he vuelto a ver ninguno de a#uellos ho'bres! ;igo sin tener la 'enor idea de #uiVn era a#uel Joven ni de lo #ue pas con Vl! =e for'a indirecta 'e enterV de #ue :oder haba 'uerto% en un accidente% segRn creo! ;e produJo un breve silencio% / luego: >>

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XEsa es una historia condenada'ente buena% se(or 6arden XdiJo Ar'strong! El ho'bre senta aficin a distintas clases de trabaJos 'anuales / era% sin duda alguna% el principal responsable de la 'ocin del se(or Arbuthnot para prohibir las conversaciones respecto a la radio! Haciendo alarde de sus habilidades% el ho'bre continuX: Pero!!!% Ysugiere usted #ue en el interior de ese vaciado en plata haba un es#ueleto co'pletoZ YEuiere usted decir #ue :oder lo puso en el interior del 'olde cuando se hi?o el vaciadoZ Eso hubiera sido terrible'ente difcil / peligroso!!! el 'Is leve accidente le hubiera puesto a 'erced de sus trabaJadores! Ade'Is% esa estatua hubiese debido de ser considerable'ente 'a/or #ue el ta'a(o natural para conseguir #ue el es#ueleto resultara bien cubierto! X;in darse cuenta% el se(or 6arden le ha conducido a conclusiones errneas% Ar'strong XdiJo% de pronto% una tran#uila / ronca vo? #ue surga de las so'bras eSistentes tras el silln de 6arden X! :a figura no era de plata% sino galvanoplastiada sobre una base de cobre depositada directa'ente sobre el cuerpo! En realidad% a esa da'a se le dio un ba(o de plata% co'o a algunos cubiertos! ;upongo #ue las partes blandas de su cuerpo fueron digeridas por pepsinas o alguna preparacin de esa clase despuVs de #ue el proceso hubo concluido% pero no tengo la seguridad de #ue fuera as! XHola% <i'se/ XdiJo Ar'strongX! YEras tR el #ue acaba de entrarZ Y$uIl es el 'otivo de #ue hagas una declaracin tan taJanteZ El efecto #ue la vo? de <i'se/ produJo en 6arden fue eStraordinario! El actor se puso en pie / volvi la lI'para% de for'a #ue ilu'inase el rostro del #ue haba hablado! X0uenas noches% se(or 6arden XdiJo lord PeterX! Esto/ encantado de volverle a ver / de tener la oportunidad de disculpar'e por 'i poco cere'onioso co'porta'iento de la Rlti'a ve? #ue nos encontra'os! 6arden acept la 'ano #ue el otro le tenda% pero fue incapa? de pronunciar palabra! XYEuieres decir #ue eras tR el 'isterioso desconocido del cuento de 6ardenZ Xpregunt 0a/es X! TAh% claroU X a(adi% brusca'ente X! =ebi'os haberlo supuesto por su vivida descripcin! X0ueno% /a #ue estIs a#u% creo #ue deberas concluir la historia Xinvit ;'ithXHartington% el periodista #ue trabaJaba en el "orning @ell! XY;e trat slo de una bro'aZ Xpregunt &udson! X$laro #ue no Xinterru'pi Pettifer% antes de #ue lord Peter tuviera tie'po de replicarX! YPor #uV iba a serloZ <i'se/ ha visto el suficiente nR'ero de cosas eStra(as co'o para no tener #ue inventar ninguna! XEso es 'u/ cierto XdiJo 0a/es X! ;e debe a poseer dotes deductivas / todas esas cosas /% ade'Is% a andar 'etiendo sie'pre las narices en asuntos sobre los #ue sera 'eJor no investigar! XTodo esto estI 'u/ bien% 0a/es Xreplic su se(oraX% pero!!! Ydnde estara el se(or 6arden si /o a#uella noche no hubiera intervenidoZ XTAh% dndeU Eso es eSacta'ente lo #ue desea'os saber XeSigi ;'ithXHartington X! 6a'os% <i'se/[ sin andarse por las ra'as! Euere'os conocer la historia! X@ toda la historia X a(adi Pettifer! X@ nada 'Is #ue la historia Xconclu/ Ar'strong% retirando diestra'ente la botella de 3hisk/ / los cigarros de debaJo de las narices de lord PeterX! Anda con ello% hiJo! No fu'arIs una sola bocanada ni beberIs un sorbo hasta #ue ha/as concluido! XT0rutoU XeScla' su se(ora% #ueJosa'ente! :uego sigui% con un ca'bio en su tonoX: En realidad% se trata de una historia #ue no deseo airear! Podra colocar'e en una posicin 'u/ desagradable: la de #ue 'e acusaran de ho'icidio sin pre'editacin% e incluso de asesinato! XT$ara'baU XeScla' 0a/es! X"u/ bien XdiJo Ar'strong X! Nadie dirI nada! @a sabes #ue en el club no podra'os soportar tu pVrdida! ;'ithXHartington tendrI #ue controlar su pasin por repetir cuanto se le dice% / eso serI todo! >1

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$uando todos hubieron hecho pro'esas de discrecin% :ord Peter volvi a aco'odarse / co'en? su narracin: XEl curioso caso de Eric P! :oder es una 'uestra 'Is de las eStra(as for'as 'ediante las cuales un poder #ue estI 'Is allI de la dVbil voluntad hu'ana arregla los asuntos de los ho'bres! :la'V'osle Providencia% lla'V'osle =estino!!! XPode'os no lla'arle de ninguna for'a Xle interru'pi 0a/esX! Puedes saltarte esa parte! :ord Peter lan? un suspiro de resignacin / volvi vio a e'pe?ar: X0ien!!! :a pri'era cosa #ue 'e hi?o sentir curiosidad respecto a :oder fue un co'entario casual hecho por un ho'bre en la oficina de E'igracin de Nueva @ork% adonde /o tuve #ue ir por algo relacionado con a#uel estRpido asunto de la se(ora 0ilt! El tipo diJo: WXYEuV narices se le habrI perdido a Eric :oder en AustraliaZ @o hubiera dicho #ue Europa estI 'Is en su lnea! WXYAustraliaZ XpreguntVX! EstI usted e#uivocado% buen ho'bre! El otro da Vl 'e diJo #ue dentro de tres se'anas se iba a 5talia! WX=e 5talia% nada Xreplic el ho'breX! Ho/ ha venido a#u preguntando c'o se poda ir a ;/dne/% cuIles eran las for'alidades necesarias% / cosas por el estilo! WXTAhU XeScla'VX! ;upongo #ue piensa ir por la ruta del Pacfico% / en su viaJe harI escala en ;/dne/! W;in e'bargo% segu preguntIndo'e por #uV no 'e lo haba dicho as cuando le encontrV el da anterior! Entonces 'e haba eSplicado #ue sala en barco para Europa / #ue% antes de ir a Ro'a% se detendra en Pars! W"e sent tan intrigado% #ue dos noches despuVs fui a visitar a :oder! WEl pareci encantado de ver'e% / no ces de hablar de su prSi'o viaJe! 6olv a preguntarle respecto a su ruta / 'e respondi #ue iba va Pars! W0ien% eso era todo /% real'ente% no se trataba de nada de 'i incu'bencia% as #ue charla'os de otras cosas! :oder 'e diJo #ue el se(or 6arden iba a ir a hospedarse con Vl antes de #ue partiese para Europa% / #ue esperaba conseguir #ue el actor% antes de irse% posara para una figura #ue pensaba hacerle! El escultor a(adi #ue nunca haba visto un ho'bre tan perfecta'ente for'ado co'o 6arden! WXTena el propsito de lograr #ue posara para ' desde hace tie'po Xa(adiX% pero estall la guerra / se alist en el EJVrcito antes de #ue /o tuviera tie'po de e'pe?ar! WEn a#uellos 'o'entos se encontraba retrepado en su horrible divIn /% en un instante en #ue no se daba cuenta de #ue le observaba% captV un brillo tan desagradable en sus oJos% #ue sufr un sobresalto! Tena a la figura agarrada por el cuello / sonrea torcida'ente! WXEspero #ue no sea ninguno de tus eSperi'entos galvanoplIsticos X co'entV! WX0ueno% pensaba hacer una especie de co'pa(ero de esta figura! El Atleta =ur'iente% o algo por el estilo! WX;erI 'ucho 'eJor #ue lo vaces XdiJeX! YPor #uV recurrir a un procedi'iento tan toscoZ Eso destru/e el detalle! WA#uello le puso inc'odo! Nunca le haba gustado #ue pusieran peros a sus obras de arte! WX:o del divIn fue slo un eSperi'ento XeSplic X! Esto/ dispuesto a #ue la prSi'a sea una verdadera obra 'aestra! @a lo verIs! WAl llegar a este punto apareci el 'a/ordo'o para preguntar si deba preparar una ca'a para '% /a #ue la noche era 'u/ 'ala! No nos haba'os fiJado en el tie'po #ue haca% aun#ue% cuando sal de Nueva @ork% a'ena?aba lluvia! "ira'os afuera / vi'os #ue estaba ca/endo un torrencial aguacero! Eso no hubiera i'portado a no ser por#ue /o slo haba llevado un coche deportivo abierto% no llevaba abrigo% /% la verdad% la perspectiva de conducir ocho kil'etros baJo tal chaparrn no era nada apetecible! :oder insisti en #ue 'e #uedase% / /o aceptV! >+

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W"e senta un poco fatigado% as #ue 'e fui en seguida a la ca'a! :oder diJo #ue antes deseaba trabaJar un poco en el estudio% / vi c'o desapareca por el pasillo! W$o'o no 'e deJIis 'encionar la Providencia% slo dirV #ue fue un hecho 'u/ notable el #ue 'e despertase a las dos de la 'adrugada / 'e encontrara reposando sobre un enor'e charco de agua! El 'a/ordo'o haba colocado una bolsa de agua caliente entre las sIbanas% /a #ue la ca'a haca tie'po #ue no era e'pleada! @ result #ue a#uel repulsivo obJeto haba vaciado su contenido 'ientras /o dor'a! Per'anec despierto durante die? 'inutos en las profundidades de a#uella hR'eda por#uera antes de reunir la fortale?a suficiente para investigar! Al hacerlo% advert #ue la situacin era desesperada! No haba arreglo posible! Todo estaba e'papado: las sIbanas% las 'antas / el colchn! =irig una 'irada de disgusto hacia el silln del cuarto / entonces se 'e ocurri una brillante idea! RecordV #ue en el estudio haba un enor'e / encantador sofI% con una 'anta de piel / un 'ontn de coJines! YPor #uV no acabar all la nocheZ To'V la pe#ue(a linterna elVctrica #ue sie'pre llevo con'igo / 'e dirig hacia all! WEl estudio estaba vaco% por lo #ue supuse #ue :oder haba concluido su trabaJo / se haba ido a dor'ir! El sofI estaba all% aislado en parte por un bio'bo! ;in pensar 'Is 'e envolv en la 'anta / 'e dispuse a descansar! WEstaba a punto de volver'e a dor'ir cuando o unas pisadas! Estas no provenan del corredor% sino #ue% en apariencia% sonaban en el otro lado de la habitacin! "e sent sorprendido% /a #ue no saba #ue por all hubiera ningRn pasillo ni habitacin! Per'anec tu'bado / alerta / poco despuVs vi aparecer una ra/a de lu? baJo la puerta del ar'ario donde :oder guardaba sus herra'ientas! :a grieta de lu? se ensanch / por all sali :oder% llevando una linterna elVctrica! $err 'u/ suave'ente la puerta del ar'ario tras Vl / cru? el estudio! ;e detuvo ante el caballete / lo descubri[ pude verle a travVs de un aguJero del bio'bo! Per'aneci unos 'inutos 'irando el boceto #ue haba en el caballete% / luego solt una de las risas 'Is desagradables #ue he tenido oportunidad de or! ;i /o haba tenido la 'Is leve intencin de hacerlo% al or a#uello abandonV todo propsito de anunciar 'i presencia! :uego :oder volvi a cubrir el caballete / sali por la puerta #ue /o haba e'pleado para entrar! WEsperV hasta estar seguro de #ue se haba ido% / entonces 'e puse silenciosa'ente en pie! -ui de puntillas hasta el caballete para ver de #uV fascinante obra de arte se trataba! En seguida 'e di cuenta de #ue era el dise(o para la figura del Atleta =ur'iente% /% 'ientras lo 'iraba% 'e sent invadido por una especie de horrible conviccin! Era una idea #ue pareca co'en?ar en 'i est'ago / llegar hasta las races de 'is cabellos! W"i fa'ilia dice #ue so/ de'asiado curioso! :o Rnico #ue /o puedo decir es #ue ni caballos salvaJes tirando de ' 'e hubieran i'pedido investigar a#uel ar'ario! $on la sensacin de #ue poda encontrar'e con algo verdadera'ente espantoso X 'e senta un poco eScitado / era una pVsi'a hora de la nocheX% puse una heroica 'ano en el tirador de la puerta! WPara 'i aso'bro% el ar'ario ni si#uiera estaba cerrado! ;e abri en seguida / en el interior pude ver una serie de estanteras% total'ente inofensivas / 'u/ bien ordenadas% ninguna de las cuales era posible #ue hubiera podido albergar el cuerpo de :oder! WPara entonces% 'i curiosidad /a estaba picada% as #ue 'e dedi#uV a buscar el oculto resorte #ue estaba convencido de #ue haba! :o encontrV sin de'asiadas dificultades! :a parte trasera del ar'ario gir silenciosa'ente hacia adentro% / /o 'e encontrV ante un angosto tra'o de escaleras! WAntes de seguir adelante% tuve el suficiente buen sentido para asegurar'e de #ue la puerta se poda abrir desde el interior! Ta'biVn cog de una de las estanteras una gruesa 'a?a para utili?arla co'o ar'a en caso de accidente! :uego cerrV la puerta /% con ligere?a digna de un fantas'a% co'encV a baJar a#uellas vetustas escaleras! WAl final de los escalones haba otra puerta% pero no 'e cost 'ucho averiguar su secreto! ;intiVndo'e terrible'ente eScitado la abr valiente'ente% con la 'a?a lista para entrar en accin! W;in e'bargo% el cuarto pareca estar vaco! "i linterna capt el brillo de algo l#uido% / luego encontrV el interruptor de la lu?! Al hacerlo% 'e encontrV en una gran habitacin cuadrangular% #ue >B

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estaba dispuesta co'o un taller! En la pared de la derecha haba un gran cuadro de 'andos% con un banco debaJo! =el centro del techo colgaba una gran lI'para% #ue estaba sobre un gran tan#ue de cristal% #ue tendra sus buenos dos 'etros de largo por uno de ancho! Encend la gran lI'para / 'irV en el interior del gran depsito! Estaba lleno de un l#uido oscuro #ue reconoc co'o el co'puesto de cianuro / sulfato de cobre #ue se utili?a nor'al'ente para la galvanoplastia! W:as varillas colgaban sobre el l#uido con todos sus ganchos vacos% pero en un lado de la habitacin haba un e'balaJe 'edio abierto /% al levantar su tapa% pude ver en su interior un 'ontn de Inodos de cobre Xlos suficientes para eStender una capa de plata de 'Is de 'edio cent'etro sobre una figura de ta'a(o hu'ano X_! Ta'biVn haba otra caJa 'Is pe#ue(a% aRn cerrada% #ue% por su peso% supuse contena la plata para el resto del proceso! 0uscaba algo 'Is% / lo encontrV en seguida: una considerable cantidad de grafito preparado / una gran botella de barni?! W=esde luego% en realidad no haba ni so'bra de evidencia de #ue all se estuviese fraguando nada 'alo! No eSista ninguna ra?n por la #ue :oder% si la cosa le gustaba% no pudiera hacer un vaciado en /eso / so'eterlo luego a un proceso galvanoplIstico! Pero entonces encontrV algo #ue no poda haber llegado hasta all de for'a lgica! W;obre el banco haba una placa oval de cobre #ue 'edira unos cuatro cent'etros de largo! ;upuse #ue a#uVl era el trabaJo reali?ado por :oder a#uella noche! ;e trataba de un electrotipo del sello consular nortea'ericano% eso #ue taponan sobre la fotografa del pasaporte para evitar #ue uno la arran#ue / la ca'bie por la de su a'igo el se(or &iggs% al cual le gustara 'ucho salir del pas por#ue es un personaJe 'u/ popular entre los de ;cotland @ard! W"e sentV en el taburete de :oder / co'encV a deducir los detalles de a#uel bonito plan! Todas 'is suposiciones se basaban en tres hechos: Pri'ero deba averiguar si 6arden se propona viaJar dentro de poco a Australia% /a #ue% si no era as% a#uello echara por tierra todas 'is her'osas teoras! En segundo lugar% a/udara bastante el hecho de #ue el actor tuviese el cabello oscuro% co'o el de :oderXcosa #ue% co'o ven% sucedeX% o% al 'enos de un tono lo bastante aproSi'ado para estar de acuerdo con la descripcin de un pasaporte! @ slo haba visto a 6arden en a#uella pelcula sobre el Apolo de 0elvedere% / all llevaba una peluca! ;in e'bargo% tena la seguridad de verle si 'e deJaba caer por la casa cuando Vl fuera a #uedarse con :oder! @% por Rlti'o% co'o es lgico% deba descubrir si :oder tena algRn 'otivo de rencor hacia 6arden! W=espuVs de esto% 'e pareci #ue /a haba per'anecido en a#uel cuarto 'Is tie'po del #ue era saludable! :oder poda regresar en cual#uier 'o'ento / /o no olvidaba #ue un tan#ue de sulfato de cobre / cianuro potIsico sera una for'a 'u/ prIctica de deshacerse de un huVsped de'asiado curioso! Ade'Is% no puedo decir #ue sintiese unas ansias eScesivas de for'ar parte del 'obiliario do'Vstico de :oder! ;ie'pre he detestado los obJetos #ue adoptaban la for'a de otras cosas: volR'enes de =ickens #ue resultaban ser 'ueblesXbar / artilugios por el estilo[ /% aun#ue nunca he sentido eScesivo interVs en 'i propio funeral% 'e gustara #ue Vste fuese de buen gusto! :leguV hasta el eStre'o de borrar todas las huellas dactilares #ue pudiera haber deJado! :uego regresV al estudio / volv a arreglar el sofI! No senta el 'Is 'ni'o deseo de #ue :oder supiese #ue haba estado all! W;lo haba otra cosa hacia la cual sintiera curiosidad! $rucV el vestbulo de puntillas / 'e introduJe en el saln de fu'ar! El plateado divIn brill baJo la lu? de la linterna! En esos 'o'entos detestV a#uel obJeto cincuenta veces 'Is #ue antes! ;in e'bargo% reun Ini'os / echV un cuidadoso vista?o a los pies de la figura! @o ta'biVn haba odo hablar de a#uel segundo dedo del pie de "ara "orano! W=espuVs de todo esto% pasV la noche en el silln de 'i cuarto! W=ebido al asunto de la se(ora 0ilt / unas / otras cosas% ade'Is de las investigaciones #ue tuve #ue reali?ar% tuve #ue apla?ar hasta 'u/ tarde 'i intervencin en el asunto de :oder! Averig]V #ue 6arden haba vivido en casa de :oder pocos 'eses antes de #ue la 'aravillosa "ara "orano se hubiese evaporado! >9

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W"e te'o #ue respecto a eso fui un poco estRpido% se(or 6arden! PensV #ue #ui?I haba habido algo entre ustedes dos! XNo se disculpe XdiJo 6arden% sonrienteX! :os actores de cine tene'os fa'a de in'orales! XYPor #uV 'achacar en elloZ Xpregunt <i'se/% con tono leve'ente heridoX! :e pido perdn! =e todas for'as% por lo #ue a :oder respecta% la cosa era igual! =espuVs de todo a#uello% aRn #uedaba un pe#ue(o frag'ento de evidencia #ue deba lograr para estar total'ente seguro! :a galvanoplastia% especial'ente para un trabaJo co'o el #ue /o tena en la 'ente% no era un trabaJo #ue pudiera acabarse en una noche[ por otro lado% pareca necesario #ue el se(or 6arden fuese visto vivo en Nueva @ork hasta el da #ue deba partir! Resultaba ta'biVn diIfana 'ente claro #ue :oder intentaba probar #ue un se(or 6arden haba abandonado Nueva @ork en perfectas condiciones / #ue% real'ente% haba llegado a ;/dne/! ;egRn esto% un falso se(or 6arden deba partir con los docu'entos / el pasaporte del verdadero 6arden% todo ello debida'ente legali?ado por el sello consular! :uego% en ;/dne/ desaparecera tran#uila'ente / se transfor'ara en el se(or Eric :oder% #ue viaJaba con un pasaporte perfecta'ente legal! 0ien% en ese case% era necesario 'andar un telegra'a a la "/stofil's :td!% advirtiVndoles #ue esperasen a 6arden en un barco posterior al acordado! $onfiV esta parte del trabaJo a 'i a/udante% 0unter% cu/a capacidad es 'u/ poco usual! Este estupendo tipo fue la so'bra de :oder durante tres se'anas% / al fin% el 'is'si'o da antes de #ue el se(or 6arden fuera a partir% el cablegra'a fue 'andado desde una oficina en la cual% por una feli? providencia Cuna ve? 'IsD% los lIpices eran eStre'ada'ente duros! XT$ara'baU Xgrit 6ardenX! Ahora recuerdo #ue% al llegar a ;/dne/% los de la productora hablaron de cierto telegra'a% pero nunca relacionV la cosa con :oder! $re #ue slo se trataba de una estupide? de los de TelVgrafos! XNo 'e eStra(a! 0ien% tan pronto co'o 'e enterV de a#uello% 'e dirig a casa de :oder% llevando una gan?Ra en el bolsillo / una pistola auto'Itica en el otro! El bueno de 0unter 'e aco'pa( / tena instrucciones de #ue% si /o no haba vuelto a cierta hora% deba lla'ar a la polica! $o'o ven% todo estaba 'u/ bien pensado! 0unter era el chfer #ue le estaba esperando% se(or 6arden% pero usted entr en sospechas Xno le critico por ello en absolutoX% as #ue todo cuanto pudi'os hacer fue 'andar sus 'aletas a la estacin! WAl dirigirnos a la casa nos cru?a'os con los criados de :oder% ca'ino de Nueva @ork! Eso nos de'ostr #ue segua'os la pista acertada% / ta'biVn #ue /o iba a enfrentar'e a un trabaJo 'u/ sencillo! W@a han odo ustedes todos los detalles acerca de 'i entrevista con el se(or 6arden /% real'ente% no creo poder 'eJorar en absoluto su narracin! $uando Vl / sus bIrtulos hubieron abandonado la casa% 'e dirig al estudio! Estaba vaco% as #ue abr la puerta secreta /% co'o esperaba% vi una lnea de lu? baJo la puerta del taller #ue haba al final del pasadi?o! XYAs #ue :oder estuvo all todo el tie'poZ X$laro #ue estaba! E'pu(V fuerte'ente 'i pistola / abr la puerta con gran suavidad! :oder se encontraba entre el tan#ue / el cuadro de 'andos% / pareca 'u/ atareado! Tanto% #ue ni si#uiera 'e o/ entrar! Tena las 'anos negras del grafito% buena cantidad del cual estaba eStendido sobre una placa #ue haba en el suelo! :oder estaba ocupado con un gran rollo de ala'bre de cobre #ue iba hasta la salida del transfor'ador! El gran e'balaJe estaba abierto / de cada gancho colgaba su correspondiente Inodo! WT:oderU XgritV! WAl volverse hacia '% el rostro del escultor no tena nada de hu'ano! WXT<i'se/U XeScla'X! YEuV diablos estIs haciendo a#uZ WXHe venido a decirte #ue esto/ enterado de todo XdiJe% 'ostrIndole 'i pistola auto'Itica! W:oder lan? un alarido / se volvi hacia el cuadro de 'andos! Apag la lu?% de for'a #ue /o no pudiera apuntarle! :e o saltar hacia ' / luego% en la oscuridad se o/ un estrVpito / un ruido de >*

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chapoteo! =espuVs% un alarido co'o /o nunca haba escuchado antes Xni si#uiera en cinco a(os de guerraX% / nunca #uisiera volver a escuchar! WA tientas% 'e dirig al cuadro de 'andos! $o'o es lgico% antes de encontrar la lu? to#uV un 'ontn de interruptores% pero al fin consegu encender la gran lI'para #ue colgaba sobre el tan#ue! W:oder estaba all dentro! ;u cuerpo aRn se 'eca suave'ente en el interior del l#uido! $o'o saben% el cianuro es uno de los venenos 'Is rIpidos / dolorosos! Antes de #ue /o pudiera hacer nada% co'prend #ue :oder haba 'uerto por asfiSia / por envenena'iento! El rollo de ala'bre #ue tena entre las 'anos haba cado en el tan#ue con Vl! ;in parar'e a pensar% to#uV el l#uido / recib una descarga #ue 'e hi?o ta'balear! Entonces co'prend #ue% 'ientras buscaba el interruptor de la lu?% deba de haber conectado la corriente! 6olv a 'irar el interior del depsito! Al caer% las 'anos de :oder se haban aferrado al ala'bre! :a bobina estaba pegada a sus dedos / la corriente iba depositando 'etdica'ente una pelcula de cobre sobre sus 'anos% ennegrecidas por grafito! WTuve el suficiente sentido co'Rn para co'prender #ue :oder estaba 'uerto / #ue /o 'e vera en aprietos si la cosa trascenda /a #ue era cierto #ue /o haba baJado al taller para a'ena?ar a :oder con una pistola! WRegistrV el cuarto hasta encontrar un soldador / un 'artillo! :uego 'e dirig escaleras arriba / lla'V a 0unXter% el cual haba recorrido sus diecisVis kil'etros en un tie'po record! -ui'os al saln de fu'ar / solda'os lo 'eJor #ue pudi'os el bra?o de a#uella 'aldita figura! :uego volvi'os a baJar las herra'ientas al taller! :i'pia'os todas las huellas dactilares / borra'os hasta el Rlti'o indicio de nuestra presencia! =eJa'os la lu? / el tablero de 'andos tal co'o estaban / volvi'os a Nueva @ork dando un enor'e rodeo! :o Rnico #ue nos lleva'os fue el facs'il del sello consular% #ue% a#uella 'is'a tarde% tira'os al ro! WA la 'a(ana siguiente% el 'a/ordo'o encontr el cuerpo de :oder! En los peridicos le'os #ue el escultor haba cado en el tan#ue 'ientras reali?aba ciertos eSperi'entos galvanoplIsticos! :o #ue 'Is se co'entaba era el horrible hecho de #ue las 'anos del cadIver tenan sobre ellas una espesa capa de cobre! @ co'o era i'posible li'piarlas de esa pelcula 'etIlica sin recurrir a una irreverente violencia% :oder fue enterrado tal cual! W@ eso es todo! YPuedo to'ar'e ahora 'i 3hisk/ con sodaZ XYEuV ocurri en el divInZ Xpregunt ;'ith Hartington! X$uando se hi?o la venta de los bienes de :oder% lo co'prV XeSplic <i'se/X! :uego acud a un vieJo sacerdote catlico #ue conoca / le contV toda la historia baJo pro'esa de estricto secreto! El ho'bre era 'u/ sensible / co'prensivo% as #ue una noche de luna% 0unter / /o lleva'os en coche el obJeto hasta la pe#ue(a iglesia del sacerdote% a pocos kil'etros de la ciudad% / le di'os cristiana sepultura en una es#uina del ce'enterio! Era lo 'eJor #ue poda hacerse!

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LOS VEINTE AMIGOS DE WILLIAM SHAW RAYMOND E. BANKS


El hecho de #ue un 'a/ordo'o lla'e a la puerta de 'i casa no es 'u/ frecuente% / aRn 'enos si el ho'bre lleva en la 'ano una cesta fia'brera! ;in e'bargo% deJV pasar a Higgins por#ue trabaJaba para <illia' ;ha3% en una ocasin!!! 0ien% el caso es #ue 'e hi?o un gran favor! Higgins era a'able'ente cere'onioso / 'e traslad los respetos de su patrn! @o sa#uV una botella de 'i 'eJor vino% recordando aRn 'i deuda 'oral% /a #ue <illia' ;ha3 era un antiguo / sincero a'igo! XPnga'e al da Xle pedX! Hace 'ucho #ue no veo al se(or ;ha3! ;% desde #ue se!!! X=esde su 'atri'onio Xindic Higgins% sosegada'ente! @o sie'pre haba ad'irado la fir'e 'andbula / la precisa for'a de hablar de Higgins! Era la clase de 'a/ordo'o capa? de dirigir de for'a co'petente% con slo la so'bra de un ce(o o una sonrisa% cual#uier asunto #ue se planteara! Ahora su rostro pareca esculpido en piedra[ tena todo el aspecto del ho'bre consagrado a un propsito! RepitiX: =esde su 'atri'onio! X7race ;ha3 era 'Is bien!!! Euiero decir #ue% despuVs del 'atri'onio% su presencia pro/ect una especie de so'bra sobre la antigua pandilla! XEl se(or ;ha3 tena 'u/ pocas debilidades Xco'ent Higgins X! ;u esposa era una de ellas! .n ho'bre /a 'a/or% / una 'uJer Joven!!! ;us Rlti'os a(os han sido 'u/ difciles! Higgins% con una de las agu?adas puntas de sus conservadores ?apatos negros% 'ovi delicada'ente la cesta fia'brera! XEl ansia del se(or ;ha3 por a/udar a los de'Is% le ha colocado en una 'ala posicin X continu el 'a/ordo'oX! Eueda va 'u/ poco de lo #ue en tie'pos fue una gran fortuna! Por eso no poda ni si#uiera pensar en el divorcio% /a #ue la se(ora ;ha3 no se hubiera confor'ado con 'enos de casi todo lo #ue #uedaba! RecordV la Rlti'a ve? #ue haba estado en casa de los ;ha3: el deslu'brador brillo del collar #ue 7race llevaba alrededor de su blanco cuello / la acariciadora for'a #ue tena de tocarlo! XNo cabe duda de #ue lo del divorcio estaba 'Is allI de toda consideracin XdiJe% i'itando inconsciente'ente la precisa 'anera de hablar de HigginsX! Resultaba 'u/ difcil no i'itar ta'biVn su seca / enVrgica vo?! XAbandonar a la propia esposa / huir no es cosa 'u/ deseable Xprosigui HigginsX! Tal solucin asla a un ho'bre de sus a'igos!!! / el se(or ;ha3 sie'pre ha vivido para los a'igos! X;! Pasa'os unas Vpocas estupendas XdiJeX! Hace tie'po!!! XPor otra parte% los accidentes han de ser eSplicados X continu el 'a/ordo'o! =e pronto% 'e encontrV 'irando a la cesta fia'brera con creciente interVs / desagrado! "e estre'ec% pero a#uello poda ser debido al vino! El #ue aRn haba en la copa del 'a/ordo'o% al ser atravesado por los ra/os solares% pro/ectaba un brillo roJo sangriento sobre los 11

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pIlidos dedos del ho'bre! :a ventana de la habitacin estaba abierta / en el cuarto reinaba un fuerte olor a tierra% a pri'avera / a flores! Era un aro'a #ue hablaba de esperan?a / despertar! XTiene usted una casa preciosa XdiJo Higgins 'irando alrededorX! Ha prosperado usted! Al se(or ;ha3 le encantarI saber lo bien #ue le ha ido! XEn una ocasin% estuve al borde del suicidio XeSpli#uV! En el 'a/ordo'o haba algo #ue invitaba a la confidenciaX! Era un 'o'ento desesperado de 'i vida! "e encontraba arruinado / careca de a'igos / de fa'ilia! Ade'Is% estaba seria'ente enfer'o / no tena dinero para co'prar las 'edicinas #ue podan aliviar'e! Entonces 'e dirig a las colinas de Holl/3ood% hacia ese gran indicador #ue ostenta la palabra: WHX,X:X:X@X<X,X,X=W! @a sabe usted #ue haba gente #ue se tiraba desde all! XPero entonces usted se encontr con el se(or ;ha3 XdiJo Higgins% con una leve sonrisa! XA#uVl fue% para '% un 'o'ento crucial XreconocX! El era un desconocido% no 'e deba nada! ;in e'bargo% gast una gran cantidad de tie'po / dinero en hacer #ue 'e repusiera! Nunca lo olvidarV! Higgins e'puJ la cesta hacia '! ;u sonrisa de cordialidad / co'prensin au'ent! X;ie'pre tuve la esperan?a!!! de #ue algRn da podra devolverle al se(or ;ha3 ese favor X confesV! X$uando a/uda a la gente% el se(or ;ha3 nunca espera una restitucin! ;in e'bargo% ha/ algo en lo #ue usted le podra a/udar! XEsto/ dispuesto a cual#uier!!! XdeJV la frase colgada% /a #ue la sonrisa de 'i visitante haba desaparecido! =e pronto% el 'a/ordo'o adopt una eSpresin casi a'ena?adora! XPor desgracia% el ho'bre #ue ha sido sie'pre el espritu de la bondad estI en peligro de 'orir a 'anos del Estado XdiJoX! ;in e'bargo% ta'biVn es 'u/ probable #ue la desaparicin de 7race ;ha3 no cause grandes co'entarios! @a se ha escapado otras veces! En una ocasin% en ;an -rancisco% tuvo un asunto de dos se'anas con un 'arinero! ,tra ve?% segRn creo% fue con un conductor de ca'iones! X;% /a he odo #ue tiene esos defectos! 0aJo el i'pecable traJe% los ho'bros de Higgins se encogieron! XEsta ve?!!! YEuiVn sabeZ Podra ser un carnicero% un panadero% un fabricante de velas! El caso es #ue la se(ora ha desaparecido% / el se(or ;ha3 parece veinte a(os 'Is Joven% co'o si se hubiera #uitado un gran peso de enci'a! =esde luego% estI el 'olesto her'ano de ella% #ue trata de crear dificultades! Pero el se(or ;ha3 /a no tendrI #ue soportarle 'Is% ahora #ue la se(ora se ha 'archado! El 'a/ordo'o acab su vino / se levant: XTodos los 'eJores / 'Is nti'os a'igos del se(or ;ha3 estIn a/udIndole! Eui?I sean unos veinte[ los #ue 'Is le deban! $onfo en #ue pode'os contar con usted! XPues% /o!!! Pero Higgins% tras una inclinacin% /a se diriga hacia la puerta! X;i /o fuera usted% no 'e entretendra X'e diJoX! Hace calor% / el hielo seco no durarI! 0uenos das% se(or 0enson! Pero no le digo adis! El se(or ;ha3 celebrarI pronto una de sus antiguas reuniones! .na especie de celebracin% a la cual usted / su esposa estIn cordial'ente invitados! -ui con Vl hasta la puerta / luego le aco'pa(V% por el pe#ue(o porche / a travVs del Jardn% hasta el WRollsW! XNo tengo ninguna eSperiencia en estos asuntos XprotestV! XEl se(or 7oodlace organi? una eScursin de pesca en alta 'ar XeSplic Higgins X! El se(or =ra/ton estaba e'baldosando un patio! A la se(ora Eileen <ilson le pareci #ue su Jardn 1G

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necesitaba unos cuantos rosales nuevos% de esa clase #ue tiene unas races 'u/ profundas! En fin% la 'ente hu'ana puede concebir 'uchas posibilidades X Higgins estrech 'i 'ano / sonri X! cudese% se(or 0enson! EstI usted pIlido! :e sugiero #ue se eche / descanse unos 'o'entos! El se(or ;ha3 sie'pre le consider uno de sus 'Is fieles!!! El WRollsW se puso en 'archa / desapareci! Nunca he sido uno de esos ho'bres aficionados a la Jardinera! ;in e'bargo% 'i fa'ilia estaba fuera / era una tarde soleada% as #ue% tras deJar la cesta en el garaJe% sal afuera provisto de una pala! En el pri'er sitio en #ue probV% la tierra era 'u/ dura[ pero no tardV en encontrar un tro?o 'Is blando Junto a un 'aci?o de Jacintos! Al cabo de poco rato advert a 'i lado una presencia eStra(a! XYEuV hace ustedZ X'e pregunt el ni(o% #ue 'e observaba con serios oJos! PensV una serie de respuestas posibles% pero acabV por decidir'e por la 'Is sencilla: X$avo XdiJe! XY$ava% #uVZ Xsigui indagando el hiJo del vecino! Era =ann/% un curioso% #ue a tan corta edad /a de'ostraba una 'arcada tendencia al fisgoneo! X.n aguJero XcontestV% co'en?ando a sudar aun cuando apenas haba profundi?ado #uince cent'etros en la tierra! :as preguntas se sucedieron hasta #ue =ann/ se enter de #ue /o iba a plantar un 'aci?o de rosas! X"i 'a'I% para plantar los rosales% no hace aguJeros tan hondos XdiJo el ni(o% serio / con tono de sospecha! Nor'al'ente% el chi#uillo tena un rostro atractivo / lleno de inteligencia! A#uel da 'e pareci #ue sus oJos estaban de'asiado Juntos / #ue en su boca haba un despectivo rictus! XPuede #ue tengas ra?n X conced% abandonando el pro/ecto! $on treinta / cinco ni(os sueltos por el vecindario% a#uVlla no pareca precisa'ente la 'eJor for'a de proceder! No #uedaba 'ucho tie'po! "i 'uJer regresara a las cinco% / 'i hiJo To''/ a las seis! "uchas personas ignoran las virtudes de los vertederos urbanos de nuestros das! :os vertederos tradicionales% con sus chabolas / sus 'ontones de desperdicios% algunos de ellos ardiendo% rodeados por vas de tren / habitados por vagabundos% son /a algo del pasado! El vertedero cercano a 'i casa estI dirigido por la co'pa(a de construccin &H8! ;e trata de una gran eStensin de terrenos hundidos #ue van siendo rellenados lenta'ente / #ue% con el tie'po% se convertirI en el lugar de construccin de una serie de casas de cuarenta 'il dlares! ;e encuentra rodeado por una alta cerca de ala'bre% / cuenta con un a'able e'pleado #ue recibe a los clientes! "Is allI de la entrada eSisten diversos / sinuosos ca'inos% / cada da se dispone un nuevo lugar para depositar en Vl los desperdicios! A 'edida #ue van llegando los ca'iones% el bulldo?er se pone en 'ovi'iento! Resopla% 'achaca% tritura / convierte los obJetos desechados en un infor'e a'asiJo #ue se une con la oscura / rica tierra! 0aJo la pala del bulldo?er% los vieJos so''iers% los desbroces vegetales #ue llevan los Jardineros en sus ca'iones% los papeles% botellas% ropas / 'uebles son 'e?clados en un coctel definitivo con la tierra! =espuVs de #ue el bulldo?er ha pasado por el terreno% all no #ueda nada 'Is #ue la tierra revuelta en la #ue% en uno u otro punto% aso'an unos papeles o unas verdes ra'as! "a(ana otro estrato cubrirI el de ho/% / luego otro% / puede #ue aRn otro 'Is! :os ar#uelogos del futuro tendrIn #ue tener en cuenta los bulldo?ers del siglo SS! .na ve? dentro del recinto ha/ #ue unirse a una caravana de ca'iones% entre los cuales se ven unos pocos turis'os con re'ol#ues #ue se dirigen al lugar de depsito del da! :uego uno estaciona a pocos 'etros de donde estI trabaJando el bulldo?er / deJa all sus desechos! @% a 'edida #ue esta actividad incesante se desarrolla% el lugar de depsito va ca'biando! 1H

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@o haba llenado el coche con todos los trastos acu'ulados en el garaJe% cosa #ue desde 'eses atrIs% vena diciVndo'e #ue deba hacer! :os obJetos #ue llevaba eran cosas #ue el servicio nor'al de recogida de basuras ni si#uiera tocara! Entre toda a#uella acu'ulacin de obJetos inRtiles% la cesta de Higgins tena una apariencia por co'pleto inocente! Estaba a punto de aparcar en uno de los lugares de depsito cuando 'e fiJV en un coche del cual slo 'e separaba un ca'in! El vehculo 'e result in#uietante'ente fa'iliar! Haca un par de a(os #ue no vea a 0en &ackson% pero no haba duda de #ue el coche ostentaba una de sus caractersticas decoraciones! @% ade'Is% era el 'is'si'o 0en% uno de los 'eJores a'igos de <illia' ;ha3% el #ue estaba poniendo el auto'vil en posicin de descarga! Apar#uV fuera de la lnea de vehculos / 'e dirig hacia Vl! 0en no pareci 'u/ contento de ver'e / cuan do hube echado un vista?o a su re'ol#ue% co'prend el 'otivo! A#uel sIbado% Higgins haba hecho un recorrido co'pleto! XTA ' se 'e ocurri pri'eroU Xgrit &ackson! XEste es un vertedero 'u/ grande XcontestVX! Enor'e! "i a'igo era un ho'bre grueso / 'edio calvo% de desvados / oscuros oJos! 5ndic con un ade'In a los tres e'pleados del vertedero #ue eSa'inaban la 'onta(a de basuras deJada por los ca'iones! X.na cesta podra pasar XdiJoX! =os!!! Eso /a resultara sospechoso! XNo puedo evitarlo X'ur'urVX! Ha/ 'u/ pocos lugares adecuados! Entonces fue cuando se produJo el accidente! No podra decir si fue debido a #ue resbalV o a #ue 0en 'e e'puJ! El caso es #ue di un traspiV / recib un topeta?o de un apresurado ca'in #ue iba por el ca'ino! =e resultas del golpe% ca redondo al suelo! =urante unos 'o'entos% las cosas parecieron bailar a 'i alrededor! , unas voces% / del cielo baJ el largo / agradable rostro de <illia' ;ha3% #ue sonriendo 'e dio las gracias por la clase de a/uda #ue le prestaba! TratV de protestar% asegurando #ue 'is errores eran involuntarios[ pero entonces sent c'o los fuertes bra?os del encargado del vertedero 'e colocaban tras el volante de 'i coche! X;u a'igo le ha a/udado a descargar el 'aterial / se ha ido XeSplic el ho'bre% hu'edeciVndose nerviosa'ente los labiosX! :o 'eJor serI #ue usted ta'biVn se va/a a casa! ;u nerviosis'o no resultaba difcil de co'prender! Era posible #ue /o estuviese seria'ente herido! 5ncluso tal ve? necesitase la asistencia de una a'bulancia! "Is tarde% #ui?I /o de'andase al vertedero! En general% el tipo pens #ue sera 'ucho 'eJor #ue 'e fuese! @ eso fue lo #ue hice! Por 'i parte% los peligros a #ue 'e eSpona eran lo bastante grandes co'o para hacer'e salir pitando de all! .na ve? estuve en la seguridad de la carretera% 'irV hacia el asiento trasero para asegurar'e de #ue todos los trastos haban desaparecido! Efectiva'ente: todo cuanto haba ido a deJar en el vertedero /a no estaba all% / eso 'e satisfi?o! Pero sobre el asiento de atrIs haba dos cestas% en ve? de la Rnica cesta inicial! TratV de pensar% pero no lleguV a ninguna conclusin! ARn 'e senta ofuscado / dolorido por el accidente del vertedero% aun#ue no haba sufrido da(os i'portantes! =ecid volver a casa% buscar la direccin de 0en &ackson e irle a hacer una visita aco'pa(ado de un buen bate de baseball! "i ira dur todo el ca'ino de regreso% hasta #ue% una ve? en 'i casa% vi% en el porche% una cesta de'asiado fa'iliar! :a nota unida a ella estaba escrita por una Igil 'ano fe'enina! =eca: WNo sV si 'e recordarI! "e lla'o ;arah 8ing% / so/ una buena a'iga de <illia' ;ha3! :levo 'ucho tie'po sin verle a usted% se(or 0enson% pero esto/ segura de #ue #uerrI a/udar'e! PrIctica'ente% el 'Vdico 'e ha prohibido salir% /% ade'Is% vivo en un aparta'ento! ;V #ue es usted un caballero / #ue le encantarI poder a/udar a una pobre anciana #ue apenas pisa la calle! YEuerra usted hacerse cargo del pa#uete del se(or ;ha3Z =e todos sus a'igos% usted es el #ue vive 'Is cerca /% ade'Is% tiene un precioso / gran Jardn!W 1>

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:a nota estaba fir'ada por ;arah 8ing! "e 'et en casa a toda prisa! ;enta verdadero pInico! Era cierto: <illia' ;ha3 haba salvado 'i vida / luego 'e a/ud a e'prender una provechosa carrera! "as para todo ha/ l'ites% incluso para la gratitud! Al entrar en el vestbulo% el telVfono sonaba con tan 'ontona insistencia #ue le haca a uno creer #ue haba estado e'itiendo su ti'bra?o durante 'ucho tie'po! El #ue lla'aba era $harles "oriseau% her'ano de 7race ;ha3! Antes de #ue hubiera pronunciado tres palabras reconoc su beligerante vo?! XYHa visto usted a 7race ;ha3Z Xpregunt! XNo Xrespond% tratando de 'ostrar'e natural% pese a #ue el pInico for'aba un nudo en 'i garganta! No la haba visto! :o Rnico #ue haba visto era unos pa#uetes blancos% concien?uda'ente atados / envueltos% en el interior de tres cestas! As #ue% al 'enos% no deca ninguna 'entira! X"i ilustre cu(ado pretende #ue 7race ha desaparecido XdiJo "oriseau X! Pero /o sospecho #ue alguno de sus a'igos estI Jugando sucio! RecordV a "oriseau tal co'o le haba visto la Rlti'a ve?! :a vo?% eScesiva'ente refinada% las hR'edas 'anos% la cabe?a calva% los pIlidos oJos de pe? #ue 'iraban de 'odo suspica? a toda la ra?a hu'ana! "e acordV de lo si'pItico / agradable #ue era ;ha3! $o'encV a enfadar'e! X;u her'ana no tiene fa'a de #uedarse 'ucho en casa XdiJe! X$reo #ue algo raro estI ocurriendo Xreplic VlX! Tal ve? 'e decida a hacer unas visitas% aco'pa(ado de la polica! :e irV a ver a usted / a algunos de los a'igos de 'i cu(ado! X$uando #uiera% a'igo% cuando #uiera! X@% tras decir esto% colguV el receptor! A#uello ?anJaba el asunto! "oriseau no iba a utili?ar'e co'o herra'ienta para destruir a 'i #uerido <illia' ;ha3! Transcurri una se'ana! Estaba preparado para la esperada visita de "oriseau / de algRn a'ena?ador polica! 5ncluso tena una coartada para a#uel sIbado por la tarde en particular! ;in e'bargo% no vino nadie% ni apareci nada en los peridicos! .n da 'e dirig a la 'ansin de ;ha3% en 0el Air! Era una de las residencias 'Is grandes de a#uella ?ona! ;lo vi a un unifor'ado detective de la Pinkerton #ue vigilaba a#uellos terrenos! TratV de lla'ar a Higgins% pero el telVfono fue contestado por un guarda profesional #ue 'e diJo #ue en la casa no haba nadie! :a tensin continu[ pero sin #ue ocurriese nada desagradable! ;in e'bargo% 'i esposa se #ueJ de 'i irritabilidad! .na noche no pude evitar tirarle un ?apato a 'i hiJo! Al fin lleg el alivio! Recib una nota de Higgins #ue deca: WEl se(or ;ha3% tras un invierno de prueba% va a partir hacia Europa! En oto(o% cuando regrese% recibirI a todos sus vieJos a'igos!W A#uello% al parecer% ?anJaba la cuestin! <illia' ;ha3 se encontraba bien / ni /o ni ninguno de nosotros tena'os 'otivo alguno para preocuparnos! XYPor #uV ca'bias de ca'ino sie'pre #ue ves un coche de la policaZ X'e pregunt 'i 'uJer X! YEs #ue has vuelto a 'entir en tu declaracin de i'puestosZ @o ta'biVn 'e preguntV por #uV haca a#uello! TAl diablo con lo de esperar hasta el oto(oU Euera estar bien seguro de #ue ningRn polica iba a ir a visitar'e! $o'prV una botella de cha'pa(a /% casi a la fuer?a% consegu entrar en la 'ansin de ;ha3! Al ver'e frente al i'perturbable Higgins le contV lo de la lla'ada de "oriseau! Higgins volvi a 'ostrar su tran#uila sonrisa! XNo tene'os nada #ue te'er% se(or 0enson! En realidad% la eScursin a Europa fue deliberada'ente planeada para poner fin a la estancia de "oriseau a#u% ahora #ue su her'ana ha!!! huido con cual#uier otro ho'bre de 'ala reputacin! En esta casa slo viva'os nosotros cuatro: el se(or / la se(ora ;ha3% el se(or "oriseau / /o 'is'o! :a se(ora ;ha3 ha desaparecido! Ahora podre'os cerrar la casa / Vl tendrI #ue irse! Pero% en el oto(o% todos nosotros volvere'os a disfrutar de los vieJos tie'pos! 11

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5ndi#uV el e#uipaJe #ue se alineaba en el vestbulo: dos grandes baRles / varias 'aletas de 'uJer! XEui?I sea 'eJor #ue le dV esta botella de cha'pa(a a <illia' / 'e va/a XdiJe! Higgins 'ene la cabe?a! XEso no sera acertado% se(or 0enson! He'os convencido a "oriseau de #ue su her'ana se ha escapado! No parecera lgico #ue% tan pronto% co'en?ara a ver rostros conocidos% sobre todo% si esos rostros pertenecen al vieJo grupo de a'igos! X$o'prendo #ue tiene usted ra?n Xreconoc% deJando la botella sobre el e#uipaJeX! =Vle recuerdos a <illia' de 'i parte! Per'aneca en el 'uelle de :os Angeles observando la partida del barco para Ha3a/! Haba resultado sencillsi'o descubrir en el libro registro los no'bres del Wse(or / la se(ora HigginsW! :es haba visto a a'bos unos 'o'entos en la estacin de tren% aun#ue to'ando grandes precauciones para asegurar'e de #ue ellos no advertiran 'i presencia! $harles "oriseau ta'biVn estaba all% sonriendo / saludando con la 'ano a su her'ana / a su nuevo cu(ado! $on <illia' 'uerto / enterrado por sus veinte 'eJores a'igos% a#uella pareJa haba conseguido su propsito! 7race poda 'antener 'u/ bien tanto a Higgins co'o a $harles% /a #ue ninguno de ellos gastaba con la generosidad de #ue el pobre <illia' haba hecho alarde durante su vida! El collar de la 'uJer brillaba alrededor de su her'oso cuello% los dientes de Higgins relucan baJo el sol% 'ientras su propietario abra?aba a 7race / 'ostraba una feli? sonrisa% indigna de un 'a/ordo'o! "e fui / 'andV unos telegra'as a la polica del puerto% eSplicIndoles anni'a'ente lo #ue encontraran en las tres cestas #ue haba en el interior del ca'arote de Higgins! Eran tres cestas #ue /o haba 'antenido en la cI'ara frigorfica de un carnicero a'igo 'o 'ientras trataba de esfor?ar 'i pobre / poco i'aginativo cerebro para #ue encontrase una for'a de salir de a#uel aprieto! Higgins haba planeado 'u/ bien el asesinato% / se deshi?o del cuerpo con toda li'pie?a! -ue% hasta el final% un perfecto 'a/ordo'o! ;lo co'eti un desli?! .n desli? #ue no pudo evitar! En a#uella 'ansin slo haba tres ho'bres / una 'uJer! ;e supona #ue la 'uJer estaba 'uerta! ;in e'bargo% en el e#uipaJe #ue prepar para la eScursin a Europa C/% Yno resultaba evidente #ue% en realidad% deban de haber reservado pasaJes para irse en la direccin opuestaZD% Higgins haba utili?ado un Juego de 'aletas fe'eninas! NingRn 'a/ordo'o tan capa? co'o Higgins hubiera 'andado a Europa a dos ho'bres CVl 'is'o / su patrnD con un e#uipaJe de 'uJer!

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EL OTRO VERDUGO CARTER DICKSON


YEue por #uV en Penns/lvania se e'plea la electrocucin en ve? de la horcaZ Cpregunt 'i vieJo a'igo% el Jue? "urchison% acercIndose diestra'ente la escupidera con el pieD! Pero!!!% Y#uV les ense(an en esas 'odernas escuelas de :e/esZ Por#ue eso% hiJo% se debi a un caso de asesinato! :os 'agistrados del Tribunal ;upre'o se vieron negros para encontrar la solucin final /% desde hace treinta a(os% se discute este asunto en las antesalas de todos los tribunales% desde a#u a la costa del Pacfico! El caso ocurri a#u 'is'o% en este condado!!! -ue cuando colgaron a -red &oliffe por el asesinato de Randall -raser! ,curri en el noventa / dos o el noventa / tres[ de cual#uier for'a% fue el a(o en #ue instalaron el pri'er telVfono en el &u?gado% / resultaba posible hablar hasta con Pittsburgh% eScepto cuando el viento derribaba los cables! $onsiderando #ue era la capital del condado% nos senta'os 'u/ orgullosos de nuestra ciudad Cpoblacin% H!122 habitantesD! :as autoridades no deJaban de elogiar lo prspera / rica #ue era nuestra co'unidad / haba'os llegado a un punto tal de entusias'o #ue% cada die? a(os% tena'os la seguridad de #ue los encargados del censo se haban olvidado de contar a la 'itad de nuestra poblacin! El vieJo "ark ;turgis% #ue por entonces era due(o del 0ugle 7a?ette% diJo un 'ontn de cosas feas en un editorial cuando en el al'ana#ue pusieron #ue nuestra ciudad contaba slo con tres 'il doscientos sesenta / tres habitantes! Eso nos ofendi 'uchsi'o a todos! Ade'Is% nos senta'os orgullosos de 'uchas otras cosas! Tena'os buenas ra?ones para presu'ir del W"c$ellan HouseW% el 'eJor% hotel del condado! ARn recuerdo cuando% por dos dlares a la se'ana% se tena derecho a cuarto / pensin co'pleta% con tarta de 'an?ana para desa/unar todos los das! Nos senta'os orgullosos de las antiguas fa'ilias del condado% #ue llegaron de detrIs de las 'onta(as en 1BB1% cuando las tropas de 0raddock% escalpadas por los indios% se asentaron a#u% en caba(as de troncos% para curar sus heridas! Pero% sobre todo% nos senta'os orgullossi'os de nuestras bateras legales! TEra un gran grupo de JuristasU 0ueno% no dirV #ue todos ellos do'inaran a la perfeccin los libros de le/es[ pero conocan a fondo los teStos de 0lackstone / 7reenleaf / eran eSpertos oradores! @ haba algunos X los 'eJores% llenos de gracia% sabidura / dignidadX #ue eran verdaderos diablos en el conoci'iento eSacto de la letra de la :e/! Todos Vra'os presbiterianos escocVsXirlandeses% / nos encantaban las discusiones / el buen 3hisk/! Estaba $harle/ $onnell% graduado en Harvard / fiscal de distrito! ;us 'anos eran elegantsi'as! :levaba sie'pre unos cuellos de ca'isa 'u/ distinguidos / pronunciaba tales discursos al Jurado #ue la gente acuda a orle desde 'uchos kil'etros de distancia% aun#ue casi sie'pre perda los casos! Estaba ta'biVn el Jue? Hunt% #ue se enorgulleca de su parecido con Abraha' :incoln /% en consecuencia% llevaba sie'pre una levita cru?ada / un elegante so'brero alto de seda! @ luego% tu propio abuelo% #ue tena 1B

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en su biblioteca 'Is de doscientos libros / la gente acostu'braba a ir a su casa por las noches para pedirle prestados to'os de la enciclopedia! Y$onoces el gran &u?gado de piedra% al final de la calle% con Jardines alrededor / la cIrcel al ladoZ :a gente iba all co'o ahora acude al cine% aun#ue a#uello era 'uchsi'o 'eJor! 0ueno% pues desde all slo haba dos 'inutos de ca'ino% a travVs del prado% hasta la taberna de &i' Rile/! En ella se reunan todos los ho'bres de le/es[ en la parte trasera% desde luego% donde &i' haba colocado una elegante escupidera de bronce / un retrato de 7eorge <ashington para dignificar el lugar! Hasta #ue constru/eron una casa sobre a#uel prado% era posible advertir el sendero abierto en la hierba por los pies de los Juristas! Aparte del grupo habitual% en la trastienda estaba 0ob "oran% el sheriff% un tipo alto / 'u/ agradable% pero eStraordinaria'ente puntilloso respecto a lo de cu'plir con sus deberes al pie de la letra! @ el pobre Nabors% rechoncho% tran#uilo% de oJos enroJecidos! ;e dedic a la 'edicina hasta #ue to' el pri'er trago! ;ie'pre estaba sin dinero! Tena dos hiJas X una de ellas% tuberculosaX% / a &i' Rile/ le daba tanta pena #ue le serva gratis todo el licor #ue el otro deseaba! Eran unos tie'pos felices / 'agnficos en los #ue% con elocuencia / grandes dotes especulativas% resolva'os% en a#uella trastienda% todos los proble'as de la nacin!!! hasta #ue nuestras esposas venan a llevarnos a casa! Entonces Randall -raser fue asesinado / a#uello provoc una con'ocin de todos los diablos! $laro #ue% si no hubiera sido -red &oliffe #uien le 'at% no le hubiVra'os condenado% co'o es lgico! Eso es algo i'posible de hacer% hiJo! Al 'enos% en una pe#ue(a co'unidad! EstI 'u/ bien lo de hablar del poder / la grande?a de la &usticia% / en un discurso suena estupendo! Pero cuando se trata de alguien a #uien has visto por la calle durante a(os% / sabes cuIndo nacieron sus hiJos% / le viste llorar cuando 'uri uno de ellos% / recuerdas #ue% cuando los necesitaste% te prest die? dlares!!! 0ueno% entonces no te es posible sacar a esa persona a la fra lu? de la 'a(ana / colgarla por el cuello hasta #ue 'uera! =espuVs de eso% sie'pre estaras viendo la eSpresin de su rostro! Por eso% ha/a hecho lo #ue ha/a hecho% uno sie'pre encuentra eScusas para esa persona! Pero con -red &oliffe era distinto! -red &oliffe era el vecino 'Is antipItico / desagradable #ue haba'os tenido nunca% con la posible eScepcin del propio Randall -raser! YNo has visto nunca una culebra arrollada sobre una piedraZ @ una culebra es aRn peor #ue una serpiente de cascabel% por#ue Vsta no te hace nada si no la pisas /% antes de atacar% avisa con sus crtalos! -red &oliffe tena el 'is'o color pardu?co / se 'ova con la 'is'a sinuosidad de una culebra! ;ie'pre recordarV c'o atravesaba la ciudad en su carro Xel tipo tena una especie de negocio de trapera X! ARn lo veo all subido: flacucho / vestido con un abrigo oscuro% hus'eando sie'pre para dar con algo sobre lo #ue chis'orrear! @ sonriendo! No eran slo las cosas #ue deca de la gente a su espalda! , en su cara% /a #ue confiaba en el hecho de #ue era de'asiado dVbil para #ue nadie le pegase! ;e trataba de un tipo real'ente sibilino! ;ie'pre sospecha'os #ue fue Vl #uien escribi a#uellos anni'os #ue provocaron!!! Pero eso no i'porta! =e todas 'aneras% lo #ue si te dirV es #ue una ve? hi?o perder los estribos a <ill -ar'er hasta tal punto #ue <ill por poco le 'ata de la pali?a #ue le dio! $osa de cuatro se'anas 'Is tarde% una noche fue incendiado el establo de <ill% con once caballos dentro% pero nunca pudo probarse nada! -red era de'asiado listo para nosotros! Eso 'e lleva al Rnico co'pa(ero de -red &oliffe% / no #uiero decir a'igo! Randall -raser era propietario de una guarnicionera en "arket ;treet% un sitio polvoriento con un enor'e caballo disecado en el escaparate! ;upongo #ue la Rnica cosa del 'undo #ue le gustaba a Randall era a#uel caballo% un obJeto de pesadilla% con repulsivos oJos de cristal! Randall era un tipo alto% de fino bigote / #ue llevaba en la corbata un alfiler de herradura! 5ba vestido sie'pre con traJes deportivos a cuadros! Era e'palagosa'ente cortVs / un verdadero 'al bicho! $onsideraba #ue las Jugadas sucias / los ti'os eran las bro'as 'Is divertidas del 'undo! Pero% Ypara #uV negarloZ% gustaba a las 'uJeres / 'uchas de ellas entraban en su tienda por la puerta de atrIs! Randall contaba luego sus aventuras en la barbera% para de'ostrar lo estRpidas #ue eran ellas / lo viril #ue era Vl% aun#ue deba andarse con oJo! "uchas veces% Vl / -red &oliffe se e'borrachaban Juntos! 19

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Entonces lleg la noticia! -ue en octubre% segRn creo% / 'e enterV de ella por la 'a(ana% cuando estaba poniVndo'e el so'brero para baJar a la oficina! Pero entonces% el vieJo <hiters ocupaba el cargo de alguacil! ;e levant 'u/ te'prano% aun#ue no tena necesidad de hacerlo% / cuando% a eso de las cinco% baJaba por "arket ;treet vio #ue en la parte trasera de la tienda de Randall estaba encendida la lu? de gas! :a puerta frontal se encontraba abierta! <hiters entr% encontrIndose a Randall cado sobre un 'ontn de arreos% en 'anga de ca'isa / la cara destro?ada a 'a?a?os! No #uedaba 'ucho del rostro% pero era posible reconocerle por su bigote / el alfiler de corbata! "e encontraba en 'i oficina cuando alguien% desde la calle% grit #ue haban encontrado a -red &oliffe en el granero% borracho% con las 'anos 'anchadas de sangre / una botella vaca del 3hisk/ de Randall -raser en el bolsillo! ;e encontraba aRn en pVsi'o estado /% cuando el sheriff% #ue era 0ob "oran% /a te he hablado de Vl% se present en el lugar% -red no poda ni andar ni co'prender lo #ue estaba sucediendo! 0ob tuvo #ue llevarle en el propio carro de &oliffe! :es vi subir por "arket ;treet baJo la lluvia! -red /aca en la parte trasera del carro% con las ropas 'anchadas de harina / no haca 'Is #ue re'overse / decir palabrotas! :a gente se 'ostr 'u/ tran#uila! Estaba satisfechsi'a% pero no lo de'ostraba! 0ueno% con la Rnica eScepcin de <ill -anner% el due(o del establo #ue fue incendiado! XAhora le colgarIn XdiJo <illX! TPor =ios #ue le colgarInU Te parecerI raro% hiJo% pero no co'prend la i'portancia de todo a#uello hasta #ue% despuVs del Juicio% o al Jue? Hunt pronunciar la sentencia! "e designaron para defender a &oliffe por#ue /o era un Joven abogado sin eSperiencia% / alguien tena #ue hacerse cargo de a#uella tarea! Toda la ciudad conoca las pruebas aun antes de #ue /o pudiera entrevistar'e con -red! .no se daba cuenta de #ue el tipo no tena una sola posibilidad! .n es'erilador #ue viva al otro lado de la calle Cahora no 'e acuerdo de su no'breD haba visto a -red entrar en la guarnicionera de Randall a eso de las once! .n par de ancianos #ue vivan enci'a de la tienda les o/eron beber / gritar! A eso de 'edianoche o/eron un ruido co'o de pelea / una cada% pero eran de'asiado cautos para intervenir! Por Rlti'o% dos ca'pesinos #ue abandonaron la ciudad a 'edianoche vieron a -red salir dando traspiVs por la puerta delantera% sacudiVndose las ropas / secIndose las 'anos en el abrigo% co'o si padeciera un ata#ue de delirium tremens! -ui a la cIrcel a ver a -red! Estaba sobrio% aun#ue su for'a de hablar era vacilante! ;us pIlidos oJos eran tan venenosos co'o de costu'bre! ARn puedo verle% sentado en el banco de su celda% chupando un cigarro barato / 'irIndo'e burlona'ente! No #uiso contar'e nada por#ue% segRn diJo% si lo haca% /o ira a contIrselo todo al Jue?! XYAhorcar'eZ XdiJo% arrugando la nari? / volviendo a sonrer burlona'enteX! YAhorcar'eZ YA 'Z No se preocupe por eso% se(or! Esos fulanos nunca 'e colgarIn! "e tienen de'asiado 'iedo! =e'asiado 'iedo% Yeh% se(orZ @ el 'u/ estRpido no pudo #uitarse eso de la cabe?a hasta #ue o/ la sentencia! En el tribunal no hi?o 'Is #ue pavonearse% decir i'pertinencias% lla'ar al Jue? por su no'bre de pila / a'ena?ar con decir lo #ue saba de la gente! :levaba una pechera posti?a nueva #ue se haba co'prado para estar 'Is elegante! -ue sorprendente la cal'a con #ue la gente se lo to'! :os #ue asistieron al Juicio no susurraron ni se 'ovieron! ;e li'itaron a per'anecer in'viles% 'irando a -red! :o Rnico #ue se oa era el ruido de la respiracin! .n tribunal es un sitio 'u/ raro% hiJo! Tiene su olor peculiar% #ue no te 'olesta a no ser #ue te pongas a pensar en lo #ue significa% pero las partes estropeadas / las grietas en las paredes son all 'ucho 'Is notables #ue en cual#uier otro lugar! .no oa la vo? de $harle/ $onnell el fiscal X un leve ruidito #ue resonaba en la enor'e sala X% / el cruJir de las pisadas de $harle/! Era posible captar la tos de alguien del pRblico% o el ru'or de unas faldas fe'eninas% o el siseo de los #ue'adores de gas! EstIba'os en la estacin de las lluvias% as #ue encendan el gas a las dos de tarde! 1*

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:a Rnica defensa #ue 'e fue posible fue la de alegar #ue -red haba estado de'asiado borracho para ser responsable% / no recordaba nada de lo ocurrido a#uella noche% lo cual Vl ad'iti #ue era cierto! Pero eso% ade'Is de no ser ninguna defensa legal% resultaba terrible'ente fro! "i propia vo? 'e sonaba 'al! Recuerdo #ue seis 'ie'bros del Jurado llevaban barba% / los otros seis% no% / el Jue? Hunt% en su estrado% con la bandera a su espalda% se pareca 'Is #ue nunca a :incoln! 5ncluso -red &oliffe co'en? a darse cuenta de lo #ue iba a ocurrir! No haca 'Is #ue volverse a 'irar a la gente% sintiVndose 'u/ inc'odo! .na ve?% estirando el cuello% grit a los del Jurado: XYEs #ue no pueden hacer ni decir nadaZ :o hicieron! $uando el portavo? del Jurado diJo: X$ulpable de ho'icidio en pri'er grado X se produJo slo un leve sonido entre el pRblico! No fue un grito ni nada parecido! ;e trat de una especie de suspiro general% co'o si todos hubieran estado conteniendo la respiracin! -ue 'u/ desagradable odo! -red no co'prendi nada hasta #ue el Jue? Hunt hubo pronunciado 'Is de la 'itad de la sentencia! -red per'aneca en pie% 'irando a su alrededor con una salvaJe e incrVdula eSpresin en el rostro! Al fin% cuando o/ decir al Jue?: W@ #ue =ios tenga piedad de su al'aW% &oliffe estall! Adopt una actitud suplicante e indecisa% co'o si todo a#uello fuera llevar la bro'a de'asiado leJos! =iJo: X0ueno% no serIn capaces de hacer'e eso% YverdadZ No pueden enga(ar'e! TR no eres 'Is #ue &err/ Hunt! Te cono?co! No 'e puedes hacer eso! X de pronto% co'en? a golpear la 'esa% gritando X: No estIn dispuestos a ahorcar'e% YverdadZ Pero s lo estIba'os! :a eJecucin fue fiJada para el doce de novie'bre! :a orden% debida'ente fir'ada% deca: W!!!dentro del recinto de la dicha cIrcel de condado% entre las ocho / las nueve de la 'a(ana% el citado -rederick &oliffe serI colgado por el cuello hasta #ue 'uera[ con tal propsito% un verdugo serI no'brado por el sheriff% / la sentencia llevada a cabo ante una autoridad 'Vdica calificada[ el cuerpo serI enterrado!!!W En fin% / todo lo de'Is! Todos se sentan nerviosos! =esde #ue a#uel e#uipo Jurdico estaba en el cargo no se haba efectuado ningRn ahorca'iento% / nadie saba eSacta'ente c'o se deba proceder! El vieJo =oc "acdonald% el forense% iba a estar all /% co'o es lgico pidieron la presencia del reverendo Phelps% el predicador% / la 'uJer de 0ob "oran iba a preparar las tortas / salchichas para el Rlti'o desa/uno! Tal ve? pienses #ue eso eran ni'iedades! Pero considera por un 'o'ento la idea de to'ar a alguien al #ue conoces de toda tu vida% atarle los bra?os a la espalda en una fra 'a(ana / conducirle a tu propio patio trasero para partirle el cuello con una cuerda!!! todo eso% de for'a religiosa / legal% sin #ue nadie interfiera! Entonces co'ien?as a asustarte de los poderes de la vida / la 'uerte / de la leve brecha #ue los separa! A 0ob "oran% la idea de #ue las cosas no salieran co'o era debido le pona blanco de 'iedo! Haba designado al borrachn de Ed Nabors co'o verdugo! Eso se deba en parte a #ue Ed necesitaba los cincuenta dlares por#ue 0ob tena la vaga idea de #ue un eS 'Vdico sera 'Is capa? de 'aneJar una eJecucin! Ed haba Jurado 'antenerse sobrio! 0ob "oran asegur #ue Nabors no recibira un cVnti'o co'o no lo hiciera as% pero nunca poda asegurarse nada! Nabors pareca 'u/ in#uieto! Haba estudiado el asunto del ahorca'iento cientfico en un vieJo libro #ue to' prestado de la biblioteca de su abuelo% /% Junto con el carpintero% 'ont en el patio de la cIrcel un enor'e ar'atoste de aspecto vacilante! En las pruebas% utili?ando sacos de arena% el patbulo funcionaba a la perfeccin! :a tra'pa se abra con un golpeta?o #ue le pona a uno el cora?n en la garganta! Pero una ve? dieron a la cuerda eScesiva tensin / se parti! Entonces el +2

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vieJo =oc "acdonald hi?o una bro'a respecto a a#uel tipo% &ohn :ee% de 5nglaterra% / eso casi acab con los nervios de 0ob "oran! Eso ocurri durante la noche anterior a la eJecucin! Nos encontrIba'os en la oficina de 0ob% alrededor de la lI'para% tratando de Jugar al pker descubierto! Repartidos por el cuarto haba peon?as% cuerdas para hacerlas girar / toda clase de Juguetes! 0ob per'ita a sus hiJos #ue Jugasen all[ cosa #ue no debera haber hecho% /a #ue una de las puertas de la oficina conduca al corredor de celdas% en la Rlti'a de las cuales se encontraba -red &oliffe! $o'o es lgico% los otros presos X acusados de conducta desordenada% robo de gallinas / cosas por el estilo X haban sido trasladados al piso de arriba! Alguien le haba dicho a 0ob #ue la proSi'idad de una eJecucin converta a los de'Is prisioneros en una especie de ani'ales salvaJes enJaulados! ;e lo diJese #uien se lo diJese% tena ra?n! Poda'os orles re'overse / patear allI arriba% / un 'uchacho de color se pas toda la noche cantando hi'nos! Ade'Is% caa una lluvia torrencial! Tal ve? fuera eso lo #ue record a =oc "acdonald el asunto! =oc era un vieJo cnico! $uando advirti #ue 0ob no poda estarse #uieto / #ue tiraba sus cartas sin 'irar si#uiera las #ue haba sobre la 'esa% diJo: X0ueno% espero #ue todo salga bien! Pero tienes #ue tener cuidado con la lluvia! Y$onoces el caso del tipo #ue trataron de ahorcar en 5nglaterra!!! / la lluvia 'oJ las 'aderas% Vstas se defor'aron / la tra'pilla no se abriZ Trataron de ahorcarle tres veces% pero la cosa sigui sin funcionar! Ed Nabors dio una pal'ada sobre la 'esa! ;upongo #ue su estado de Ini'o era pVsi'o% /a #ue una de sus hiJas se haba escapado de casa / la otra se 'ora de tisis! Estaba te'bloroso / con los oJos enroJecidos! No haba to'ado un trago en dos das% aun#ue sobre la 'esa haba una botella! =iJo: X, te callas% o te 'ato! T"aldito "acdonaldU XeScla'% aferrIndose al borde de la 'esa X! Te aseguro #ue nada puede ir 'al! ;i #uieres% va'os a probar otra ve? el aparato% pero poniVndote a ti la cuerda al cuello! 0ob "oran pregunt: XYEuV pretendes hablando as% =ocZ YNo estI /a todo bastante difcilZ Ahora haces #ue 'e preocupe aRn de otra cosa! Hace un rato% he ido a la celda / -red &oliffe ha dicho la cosa 'Is rara #ue nunca le he odo! EstI loco! ;e ri% asegurando #ue =ios no per'itira a esos fulanos #ue le ahorcasen! -ue terrible or hablar as a -red &oliffe! YAlguien sabe #uV hora esZ A#uella noche hi?o fro! @o 'e ador'ec en un silln% o/endo la lluvia / el ruido de ani'ales enJaulados en el piso de arriba! El 'uchacho de color cantaba a#uella parte del hi'no en la #ue se deca #ue cuanto 'Is cal'adas estIn las aguas% 'Is cerca estI la te'pestad! "e despertaron a eso de las ocho / 'edia para decir'e #ue el Jue? Hunt / todos los testigos estaban /a en el patio de la cIrcel% listos para e'pe?ar! Entonces co'prend #ue% despuVs de todo% iban a ahorcarle real'ente! Tuve #ue colocar'e al fin de la procesin% co'o haba Jurado hacerlo% pero no vi la cara de -red &oliffe! Ni #uise verla! :e haban dado una buena lavada / una ca'isa nueva con el cuello desbocado a propsito! Al salir de la celda% -red se ta'bale / co'en? a andar en direccin opuesta% pero 0ob "oran / el alguacil le llevaban suJeto por los bra?os! Era una 'a(ana fra% oscura / ventosa! :as 'anos de -red estaban atadas a la espalda! El predicador deca algo #ue no pude or! Todo fue bien hasta #ue llegaron a 'itad del patio de la cIrcel! Era un patio bastante grande! No 'irV al artefacto #ue haba en 'edio% sino a los testigos% en pie Junto a la pared / con los so'breros #uitados! Pero -red &oliffe s 'ir al patbulo! ;e le doblaron las rodillas! 6olvieron a ponerle en pie! , #ue volvan a ca'inar / co'en?aban a subir las escaleras% #ue cruJieron! No 'irV hacia el cadalso hasta #ue o un golpe / todos co'prendi'os #ue algo iba 'al! +1

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-red &oliffe no se encontraba sobre la tra'pilla% ni tena el capuchn sobre la cabe?a% aun#ue sus piernas estaban atadas! Estaba en pie% con los oJos cerrados / la cara vuelta hacia el roJo cielo! Ed Nabors% colgado de la cuerda con a'bas 'anos% daba patadas a la tra'pilla! Esta no se abra! Al tie'po #ue o a Ed gritar algo acerca de #ue la lluvia haba hu'edecido las tablas% el Jue? Hunt pas Junto a '% dirigiVndose al pie del cadalso! 0ob "oran co'en? a lan?ar obscenos Jura'entos! X$olcale otra ve? / prueba de nuevo XdiJo% agarrando el bra?o de -red X! Ponle ese capuchn sobre la cabe?a / dale otra oportunidad a este cachivache! ;erena'ente% el predicador diJo: XEn ;u no'bre% no lo harIs si /o puedo evitarlo! 0ob% co'o un loco% corri a la tra'pilla / salt sobre ella con a'bos pies! Estaba encallada! Entonces el sheriff se dio la vuelta / sac su W5vor4&ohnsonW del >1! El Jue? Hunt se puso frente a -red% cu/os labios se 'ovan ligera'ente! X:e aplicare'os la le/% / nada 'Is #ue la le/ XdiJo el Jue? X! Aparta ese revlver% loco% / llVvate a -red a su celda hasta #ue consigas hacer funcionar el patbulo! / ahora% ten cuidado con Vl! ARn ho/% no creo #ue -red &oliffe hubiera co'prendido lo #ue ocurra! $reo #ue slo se confir' en su creencia de #ue no tenan el propsito de ahorcarle! $uando se encontr a s 'is'o baJando de nuevo los escalones% abri los oJos! Tena el rostro desco'puesto / una eSpresin de aturdi'iento% pero% de pronto% la verdad pareci llegar hasta Vl! X;aba #ue esos fulanos no iban a colgar'e XdiJo! ;u garganta estaba tan seca #ue% aun cuando lo intent% no pudo escupir al Jue? Hunt! ;onriente% sigui su ca'ino a travVs del patio% repitiendo X: ;aba #ue esos fulanos no iban a colgar'e! Todos tuvi'os #ue sentarnos durante un 'inuto! Ed Nabors necesit una copa! 0ob le hi?o darse prisa% e iba a salir de nuevo a arreglar la tra'pilla cuando el conserJe del &u?gado entr a toda prisa en la oficina de 0ob! X:e lla'an XdiJo X! Por esa nueva 'I#uina! El telVfono! XT=VJe'e en pa?U X grit 0ob X! Ahora no puedo atender lla'adas telefnicas! 6enga a echarnos una 'ano!XPero es de Harrisburg X insisti el conserJe X! =e la oficina del gobernador! Tiene #ue ir! XEuVdate tR a#u% 0ob XdiJo el Jue? Hunt! "e hi?o una se(a para #ue le aco'pa(ara! Al ir hacia el &u?gado% el Jue? / /o ca'bia'os una eStra(a 'irada! El reloJ 'arcaba casi las nueve! Pude ver c'o% en el patio de la cIrcel% la gente segua dando golpes a la tra'pilla! =espuVs de #ue Hunt hubo escuchado lo #ue tenan #ue decirle desde Harrisburg% le cost un buen rato poder colocar de nuevo el receptor sobre la hor#uilla! XEn cierto 'odo% sie'pre he credo en la Providencia XdiJo X[ pero nunca cre #ue fuera algo tan personal! -red &oliffe es inocente! He'os de suspender la eJecucin / esperar a un enviado del gobernador! .na 'uJer ha aportado nuevas pruebas!!! ;ea lo #ue sea% /a nos enterare'os 'Is tarde! No esto/ 'u/ ducho en lo de describir estados 'entales% as #ue no puedo decirte c'o nos senta'os! ;obre todo% nos do'inaba una enor'e eScitacin producida por el horror de #ue tal ve? hubieran vuelto a sacar a -red / le hubiesen ahorcado! Pero cuando 'ira'os de nuevo hacia el patio% vi'os a Ed Nabors / al carpintero discutiendo sobre si deban serrar la tra'pilla% / una sensacin de dicha nos invadi al co'prender #ue poda'os reducir a peda?os a#uel desagradable ar'atoste! +G

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El pasillo del piso baJo estaba desierto! El Jue? Hunt haba recuperado el resuello /% co'o era uno de esos oradores a los #ue les encanta hacer co'entarios halag]e(os acerca de =ios% se dedic a lan?ar un vigoroso discurso! ;lo se call al ver #ue la puerta de la celda de -red &oliffe estaba abierta! X5ncluso &oliffe 'erece ser el pri'ero en enterarse de la noticia XdiJo el Jue?! Pero -red nunca se enter de ella% a no ser #ue su fantas'a estuviera escuchando! @a te he dicho #ue era 'u/ baJito / ligero! En el interior de la celda% sus talones se 'ecan a cosa de 'edio 'etro del suelo! Esto se deba a #ue estaba colgado por el cuello de una cuerda de peon?a atada a un clavo de la pared! A sus pies se vea una ban#ueta tu'bada! No% hiJo% no cre'os durante 'ucho tie'po #ue se tratase de suicidio! =urante unos 'o'entos estuvi'os perpleJos% / la histeria casi nos do'in% co'o es lgico! Era co'o pensar en los propios proble'as a las tres de la 'adrugada% cuando a uno le i'piden dor'ir las preocupaciones! Pero% verIs!!! -red tena las 'anos atadas a la espalda! En la parte de atrIs de su cabe?a haba un chichn producido por el 'artillo #ue haba Junto a la cada ban#ueta! Alguien haba entrado en la celda con el 'artillo oculto% haba golpeado a -red cuando Vste no 'iraba% hecho un nudo corredi?o en la cuerda / ahorcado con ella a &oliffe! :a parte 'Is agitada del asunto lleg cuando co'prendi'os esto! Todos co'en?a'os a decir a gritos dnde haba'os estado durante la confusin! Nadie se haba fiJado en nada! @o estaba verde de 'iedo! $uando en la oficina de 0ob nos reuni'os alrededor de la 'esa% el Jue? Hunt recuper la serenidad! "ir a 0ob "oran% a Ed Nabors% a =oc "acdonald / a '! .no de nosotros era el otro verdugo! XEste es un 'al asunto% caballeros XdiJo% tras carraspear un par de veces% co'o hacen los oradores nerviososX! :o #ue deseo saber es #uiVn% estando en sus cabales% estrangulara a un ho'bre sabiendo #ue% de todas 'aneras nosotros pensIba'os hacerlo! Entonces =oc "acdonald se puso desagradable! X0ien!!! XdiJoX si va'os a eso% deberas co'en?ar preguntando de dnde sali esa cuerda de peon?a! XNo te entiendo X 'ur'ur 0ob "oran% aso'brado! XYAh% noZ XdiJo "acdonald% tirIndose de la patillaX! Entonces!!!% Y#uiVn tuvo tanto e'pe(o en #ue esta eJecucin se reali?ase segRn lo progra'ado #ue hasta intent e'plear un revlver cuando la tra'pilla no funcionZ 0ob e'iti un ruido co'o si le hubieran golpeado en el est'ago! ;e #ued 'irando a =oc durante un 'inuto% con los bra?os cados a los costados!!! / luego se ech sobre =oc! :o atrap al otro lado de la 'esa / e'pe? a darle golpes! Entonces el cuarto co'en? a llenarse de gente atrada por los gritos! Algo curioso: el pri'ero en entrar en la cIrcel fue el carpintero% #ue se senta un poco 'olesto de #ue nadie le hubiera dicho #ue la eJecucin se haba suspendido! XYA #uV viene esta peleaZ Xpregunt% en tono irritado! Era 'Is grande #ue 0ob% / pudo apartarle de "acdonald con un par de 'anota?os X! YPor #uV no 'e han dicho lo #ue ocurraZ =icen #ue no va a haber eJecucin! YEs ciertoZ El Jue? Hunt asinti% / el carpintero X 0arne/ Hicks% as se lla'aba[ ahora 'e acuerdo X 0arne/ Hicks% de 'al hu'or% diJo: X0ueno% bueno% pero no ha/ por #uV e'pe?ar a pelearse de esa for'a! X :uego% 'irando a Ed NaborsX: :o #ue #uiero es 'i 'artillo! Y=nde estI% EdZ :o he buscado por todas partes! YEuV has hecho con VlZ Ed Nabors to' asiento% se sirvi cuatro dedos de 3hisk/ / se los bebi de un trago! XPerdona% 0arne/ XdiJo% en el tono 'Is fro #ue nunca he odoX! =eb deJIr'elo en la celda% cuando ahor#uV a -red &oliffe! +H

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T@ se habla de pausas dra'IticasU El silencio #ue se produJo fue parecido al #ue se hace cuando el 'ago del ,pera House dispara una pistola / de una caJa vaca salen volando seis palo'as! @o no poda creerlo! Recuerdo a Ed Nabors% sentado en a#uel rincn% Junto a la enreJada ventana% con su cha#ueta negra / su corbata de la?o! Tena las 'anos sobre las rodillas / nos 'iraba% sonriendo un poco! Pareca tan vieJo co'o los profetas / /a haba to'ado el suficiente licor para do'inar el tic de su pIrpado! No hi?o 'Is #ue eso: #uedarse sentado all% tran#uila'ente% 'ascando su tabaco / sonriendo! X&ue? XdiJo en tono refleSivo X% acaba usted de recibir una lla'ada del gobernador% en Harrisburg% YnoZ AJI! Estaba seguro de #ue sera eso! ;e ha presentado una 'uJer a confesar #ue -red &oliffe era inocente / #ue era ella #uien haba 'atado a Randall -raser% Yno es asZ AJI! Esa 'uJer es 'i hiJa! &essie no tena valor para confesarlo a#u% co'prenda! Por eso se escap / fue a ver al gobernador! No hubiera hecho nada de no haber ustedes condenado a 'uerte a -red! XPero!!!% Ypor #uVZ X grit el Jue? X! YPor #uVZ X:o #ue ocurri fue esto X co'en? Ed% con su lentitud habitual X! Haba 'antenido relaciones bastante nti'as con Randall -raser! Eso hi?o &essie! @ tanto Randall co'o -red se estaban divirtiendo en grande a'ena?Indola con revelar a todos la historia! ;upongo #ue &essie estaba a punto de volverse loca! @% en la noche del cri'en% -red &oliffe estaba de'asiado borracho para poder recordar nada de lo #ue ocurri! ;upongo #ue% cuando despert / vio sus 'anos 'anchadas de sangre / a Randall 'uerto% pens #ue Vl lo haba 'atado! W5'agino #ue ahora se sabrI todo! :o #ue ocurri es #ue los tres se encontraban en esa trastienda% cosa #ue -red no recordaba! "ientras se burlaban de &essie% Vl / Randall se pelearon! -red le golpe con a#uella 'a?a / le deJ sin sentido% pero toda la sangre #ue 'anchaba sus 'anos provena de una herida en la ceJa de Randall! &essie!!! 0ueno% ella acab el trabaJo cuando -red hu/% eso es todo! XTPero!!! condenado locoU X grit 0ob "oran% co'en?ando a dar golpes sobre la 'esa X! ;i &essie haba confesado /a% Ypor #uV tenas #ue 'atar a -redZ X.stedes% a'igos% no hubieran condenado a &essie% YverdadZ XdiJo Ed% gui(Indonos un oJoX! No! Pero!!! si Ed hubiera estado vivo despuVs de la confesin de ella% se hubieran visto obligados a hacerlo! Eso pensV! .na ve? enterado &oliffe de lo ocurrido% de #ue Vl no era culpable / &essie s% no habra descansado hasta arrancarles el caso de las 'anos / llevarlo a un tribunal superior! Hubiera revuelto todo el Estado hasta conseguir% o #ue la ahorcasen% o #ue la 'andaran a la cIrcel de por vida! @ /o no poda soportar eso! $o'o digo% eso pensV #ue ocurrira% aun#ue en estos tie'pos 'i cerebro no estI tan claro co'o antes! Por eso X sigui% 'eneando la cabe?a e inclinIndose sobre la escupideraX% cuando 'e enterV de lo de la lla'ada telefnica% fui a la celda de -red / acabV 'i trabaJo! En el tono #ue se e'plea para hablar con un loco% el Jue? Hunt pregunt: XPero!!!% Yno co'prendes #ue 0ob "oran tendrI #ue arrestarte por asesinato /!!!Z :o #ue nos aso'br entonces fue la pacfica eSpresin del rostro de Ed! ;e levant de su silla% sacudi el polvo de su negra cha#ueta / nos sonri! XT,h% noU XdiJo X! Eso es lo #ue no co'prenden! No les es posible hacer una cochina cosa contra '! Ni si#uiera arrestar'e! XEstI loco XdiJo 0ob "oran! XY=e verasZ Xpregunt Vl% con afabilidadX! EscRchen'e! He co'etido lo #ue podra lla'arse un cri'en perfecto% por#ue todo lo he hecho con legalidad!!! &ue?!!!% Ya #uV hora habl con la oficina del gobernador / recibi la orden de suspender la eJecucinZ Ahora va/a con tiento al responder! =e pronto% co'prend todo el asunto% repli#uV: X;eran las nueve / cinco o as% Yno% Jue?Z Recuerdo el reloJ del &u?gado! +>

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X@o ta'biVn lo recuerdo XdiJo Ed NaborsX! @ =oc "acdonald podrI decirles #ue -red &oliffe haba 'uerto antes de #ue ese reloJ 'arcase las nueve! XdesabotonIndose la cha#ueta% sigui X: Tengo en 'i bolsillo una orden Judicial #ue 'e autori?a a 'atar a -red &oliffe% colgIndole por el cuello% lo cual hice entre las ocho / las nueve de la 'a(ana% cosa #ue ta'biVn hice! @ lo hice en el 'eJor estilo legal% antes de #ue la orden fuera revocada! Y@ bienZ El Jue? Hunt se #uit el so'brero / se sec la frente con un pa(uelo de hierbas! Todos le 'irIba'os! XNo podrIs salirte con la tu/a XdiJo el Jue?% to'ando la orden del sheriff de enci'a de la 'esa X! No puedes burlarte as de la :e/! @ una persona sola no puede eJecutar una sentencia! T"ira a#uU WEn presencia de una autoridad 'Vdica calificadaW! YEuV dices a esoZ X0ueno% puedo ense(ar 'i diplo'a 'Vdico! ;erV todo lo borrachn e indigno de confian?a #ue #uieras% pero aRn no 'e han eScluido del Registro "Vdico!!! .stedes% los abogados% son condenada'ente buenos en la interpretacin de la letra de la :e/!!! / eso es lo #ue corresponde ver en este caso! Hasta #ue esa :e/ no se altere% no ha/ nada en este docu'ento por lo #ue el verdugo / el 'Vdico no puedan ser una 'is'a persona! Tras un 'o'ento% 0ob "oran se volvi hacia el Jue? con una eStra(a eSpresin en el rostro! Tal ve? fuera una sonrisa! XEsto no va de acuerdo con la 'oral )diJoX! .n ciudadano tan eScelente co'o -red no debi 'orir de esa for'a! Es horrible! Ha/ #ue hacer algo! $o'o diJo 'Is #ue la :e/! YTiene ra?n Ed% Jue?Z X:a verdad: no lo sV )replic Hunt% volviVndose a secar el rostroX! Pero% hasta donde llegan 'is conoci'ientos% la tiene! YEuV haces% RobertZ X:e esto/ eStendiendo un che#ue por cincuenta dlares )diJo 0ob "oran% fingiVndose sorprendido X! Todo tiene #ue ser li'pio / legal% Yno es asZ

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LOS BROWN NO TIENEN BAO MARGOT BENNET


Antes de #ue el agente de bienes races tuviera tie'po de parpadear% se encontr con #ue haba al#uilado la casa a la se(ora 0ro3n! Esta la acept% sin verla% / fir' un contrato de arrenda'iento por die? a(os! "ientras regresaba al cuarto stano en el #ue ella / su 'arido vivan en a#uellos 'o'entos% la 'uJer deposit una libra en el so'brero de un artista #ue pintaba en la acera! Para la se(ora 0ro3n% a#uella libra 'arcaba el final de un a(o de esfuer?os por ocultar su furiosa desesperacin tras una fachada de despreocupada / casi aristocrItica serenidad! Ahora% al fin% haba encontrado un hogar! Al abrir la puerta delantera de su nueva casa% la 'uJer se sinti co'o Robinson $rusoe echando el pri'er vista?o a los #ue iban a ser sus do'inios! El sol habra dado de lleno sobre el feo 'osaico del vestbulo de no ser por los turbios / policro'os cristales de la galera! El suelo de Vsta era de ladrillos% lo cual per'ita #ue en ella se pudieran poner 'acetas! X.na preciosa casita )diJo $harles% con leve tono dubitativo! El cerebro de la se(ora 0ro3n trabaJaba afanosa'ente! X;i co'pra'os una alfo'bra de segunda 'ano% desde luego% podre'os cubrir esas baldosas! XY@ c'o tapare'os la va del tren #ue pasa baJo la ventana del dor'itorioZ Xpregunt $harles! :a 'uJer abri una puerta de color a'arillo / atisb escaleras abaJo! XT$harlesU XdiJo% eScitada X! TA#u ha/ un ba(oU A'bos eSa'inaron el cuarto! XNo es 'u/ prIctico X ad'iti ella! XNo XdiJo $harlesX! Pero supongo #ue uno puede ?a'bullirse desde el pri'er escaln de arriba /% al salir% secarse en el recibidor! 7reta corri al piso de arriba! XT"iraU Xlla' X! A#u ha/ una habitacin #ue% en realidad% no vale para nada! YNo crees #ue podra'os trasladar el ba(o a este pisoZ XNo conseguira'os #ue nadie nos lo hiciera hasta% por lo 'enos% dentro de seis 'eses! XTEuV tonteraU Pode'os hacerla nosotros 'is'os! $orta'os el agua% traslada'os el ba(o% telefonea'os a la co'pa(a de agua / a la del gas / deci'os #ue nuestro ba(o no estI conectado! Entonces tendre'os prioridad! Pode'os hacer el trabaJo con cuerdas! XE'pie?o a co'prender el 'otivo de #ue esta casa estuviese por al#uilar Xrefunfu( $harles! 7reta diJo #ue haba pensado eSplicarle el 'otivo de a#uello! :a casa perteneci a un ho'bre lla'ado ;'ith% cu/a esposa le haba deJado por otro! Al 'enos% eso decan los vecinos! -uera co'o fuese% el caso es #ue la 'uJer haba desaparecido /% sie'pre segRn decan los vecinos% su esposo #ued tan acongoJado #ue no pudo soportar el vivir all por 'Is tie'po! X"e sorprende #ue lo soportase alguna ve?! YNo te parece #ue esta casa tiene un olor 'u/ raroZ ++

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XProbable'ente% slo son las ratas XdiJo ella% con un chispa?o de su vieJo hu'or X! "a(ana e'pe?arV a fregar los suelos! Tene'os #ue co'prar pintura para esas horribles paredes! =ebes ponerte en contacto con los de los al'acenes% / con los de la lu?% el agua / la electricidad! Ta'biVn estI lo de la oficina de su'inistros% / he'os de encontrar algRn carbonero #ue nos acepte en su lista! Y$rees #ue encontrare'os a alguien #ue nos arregle esa ventana rotaZ Procura co'er bien durante el da! Por las noches% slo tendre'os pan / 'argarina! @ no te olvides de co'prar veneno para ratas! ! =urante los treinta das #ue siguieron% fue co'o si sus vidas hubieran sido guiadas por un loco! =edicaban una parte del da a patVticas lla'adas a los funcionarios de las co'pa(as de gas% electricidad% telVfonos% su'inistros / co'bustibles[ la otra parte la invertan en tratar de ad#uirir cosas #ue no haba en eSistencia! Por las noches% fregaban los suelos% pintaban las paredes / co'an pan con 'argarina! Todos sus a'igos les decan #ue eran 'u/ afortunados% / les preguntaban si podan arrendarles alguna habitacin! El desagradable olor #ue haban al#uilado con la casa no dis'inu/! $harles diJo #ue la se(ora ;'ith no haba huido en busca de una aventura a'orosa% sino para escapar de a#uella pestilencia! El se(or 0ro3n ta'biVn descubri #ue era i'posible abrir los grifos del ba(o sin #uitarse los ?apatos / 'eterse dentro de la ba(era! @% cuando lo hubo hecho% se encontr con #ue el agua haba sido desconectada! Estuvo de acuerdo con su 'uJer en #ue deban trasladar el ba(o al pri'er piso! Tardaron cuatro horas en subir la ba(era escaleras arriba[ parte de ese tie'po lo invirtieron en darse conseJos contrapuestos en cada recodo! =e todas 'aneras% el trabaJo fue lo bastante fatigoso co'o para hacer creer a $harles #ue su cora?n se haba resentido! ;e sent% te'bloroso% en el borde de la ba(era% 'ientras 7reta iba a preparar tV! :a 'uJer volvi al piso de arriba con las 'anos vacas% / per'aneci callada tanto tie'po #ue su 'arido co'en? a sentirse nervioso! X$reo #ue deberas echar un vista?o al cuarto de ba(o XdiJo 7reta% con un hilo de vo?! @ aclar X: No a Vste% sino al de abaJo! :as latentes sospechas de $harles aso'aron a la superficie 'ientras 'iraba a su 'uJer! Esta hi?o un ade'In de asenti'iento: XAhora #ue he'os #uitado la ba(era% 'e he dado cuenta de #ue las baldosas #ue haba debaJo estIn sueltas! He levantado una!!! :o 'eJor serI #ue va/as a verlo! $harles se dirigi a la planta baJa! ;u 'uJer le conduJo hasta el sitio donde haba estado la ba(era! Efectiva'ente: las baldosas% en a#uel lugar% haban sido levantadas / vueltas a poner! ;e trataba de un trabaJo bastante chapucero! XEse es el 'otivo de #ue los grifos estuvieran desconectados XdiJo 7reta% detrIs de su 'arido X! :a ba(era haba sido /a levantada con anterioridad / vuelta a colocar! "ira debaJo de esa baldosa! $harles lo hi?o! Al endere?arse% su cara tena un leve 'ati? verdoso! Aco'pa( de nuevo a su 'uJer al piso de arriba! =urante varios 'inutos% ninguno de los dos habl! Pensaban en agentes de bienes races% tiendas de 'uebles% e'pleados del gas / la electricidad% oficinas de su'inistros / co'bustibles% carpinteros% alba(iles% botes de pintura% cantidades de pan / 'argarina! Recordaban la vida tran#uila #ue haban llevado% sin perJudicar nunca a nadie! "editaban sobre lo i'posible #ue resultara% tal co'o estaban las cosas% encontrar otra cosa en :ondres! $harles per'aneca rgido / silencioso! =eseaba #ue no se le pidiese nunca #ue se levantara% #ue hablase% #ue hiciera algo! Por desagradable #ue fuera este 'o'ento% ansiaba #ue durase toda la vida% #ue no fuera seguido por ninguna clase de futuro! XY$rees #ue las tiendas estarIn cerradasZ Xpregunt 7reta X! Podra'os conseguir ce'ento! , algRn 'aterial aislante #ue sea co'pacto! $reo #ue los trabaJos co'o Vse deben hacerse de for'a adecuada! X ;e alis los cabellos / susurr X: PrepararV tV 'ientras tR vas por el ce'ento! +B

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A#uella noche% cuando acabaron con el resto del trabaJo% volvieron a trasladar la ba(era a la planta baJa! A los vecinos les intrig el ruido% pero nunca se enteraron de la causa #ue lo haba producido! Eso fue una suerte% /a #ue si a los odos del se(or ;'ith hubiera llegado algRn ru'or% se hubiera sentido enor'e'ente in#uieto! :a se(ora ;'ith% no! Ella estaba 'Is allI de toda in#uietud!

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EL VISITANTE QUE NO FUE INVITADO MICHAEL GILBERT


El se(or $alder era un ho'bre silencioso% solitario / generoso en todo% capa? tanto de regalar una cesta de cere?as o de setas co'o de practicar una eficiente pri'era a/uda a un ni(o #ue se hubiera cado! Era 'u/ #uerido por los chi#uillos% 'as la ad'iracin de Vstos estaba reservada al perro del se(or $alder! El grande% sole'ne e inteligente WRasselasW era un galgo de ca?a! Haba nacido baJo la lu? del sol! ;u pelaJe era color Jere? seco% su hocico% negro a?ulado% / sus oJos relucan con brillo a'barino! =esde el eStre'o de sus finas patas hasta la parte alta de su cabe?a% todo en Vl e'anaba distincin! Haba vivido en cortes reales / tratado de tR a tR a los prncipes! :a casa del se(or $alder se encontraba en la cu'bre de un repliegue del terreno% en las Hondonadas de 8ent! El sinuoso ca'ino ascenda desde :a'perdo3n% en el valle% hasta el edificio! Al principio% el sendero discurra en una suave cuesta% atravesando los bos#ues! :uego giraba brusca'ente a la i?#uierda e iniciaba un e'pinado ascenso #ue conduca hasta la eSplanada donde se al?aba la casa% / #ue era una platafor'a redonda / desnuda% con cierto aspecto de crIneo calvo! El sendero slo conduca a a#uella edificacin% / acababa frente a su puerta! "Is allI% una serie de ca'initos discurran a travVs de los terrenos del se(or $alder / se introducan en los bos#ues #ue se hallaban tras Vstos! ;e trataba de unos bos#ues de eSuberante vegetacin% en los #ue abundaban las ca'panillas% las a'apolas% los casta(os% los Irboles a(osos / los fantas'as! A#uellos bos#ues no pertenecan al se(or $alder sino #ue% en teora% eran propiedad de una asociacin de ho'bres de negocios de las ciudades de "ed3a/ #ue% en oto(o e invierno% acudan all para ca?ar aves! $uando el sonido de las escopetas anunciaba la presencia de los ca?adores% el se(or $alder lla'aba a WRasselasW al interior de la casa! =urante el resto del tie'po% el enor'e perro vagaba libre'ente por el Jardn / por las tierras #ue constituan los do'inios del se(or $alder! ;in e'bargo% el ani'al nunca se perda de vista ni iba 'Is allI del alcance de la vo? de su a'o! :os ni(os decan #ue el perro hablaba con su due(o% / tal ve? a#uello no estuviera 'u/ leJos de la verdad! Antes de #ue llegase el se(or $alder% en la casa haba vivido un estRpido / 'alhu'orado individuo #ue se constitu/ en guardiIn de los intereses de los deportistas de "ed3a/% / #ue persegua / acosaba a los chi#uillos% los cuales% a su ve?% se acostu'braron a eludirle! Al llegar el se(or $alder% los ni(os invirtieron cierto tie'po en probar al nuevo in#uilino% hasta llegar a la conclusin de #ue era por co'pleto inofensivo! Ta'poco tardaron 'ucho en averiguar otra cosa! Nadie poda cru?ar la eSplanada sin ser visto! Por pe#ue(o #ue fuese / por silenciosa'ente #ue se 'oviera% sie'pre haba un par de sensibles oreJas #ue escuchaban / dos a'barinos oJos #ue vigilaban! WRasselasW iba hasta la puerta de la casa / 'iraba in#uisitiva'ente al se(or $alder% el cual le deca: X;% son los ni(os :ightfoot / su her'ana! @o ta'biVn los he visto! =espuVs de lo cual% WRasselasW iba a tu'barse en su lugar favorito% al abrigo del 'ontn de le(a! Aparte de los ni(os% las visitas% en a#uella casa% eran 'u/ poco frecuentes! A diario% el cartero ascenda en bicicleta hasta el edificio[ los ca'iones de los proveedores llegaban en los das +*

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establecidos[ el pescadero% los 'artes[ el de la tienda de ultra'arinos% los Jueves[ el carnicero% los viernes! =urante el verano% ocasionales ca'inantes atravesaban la eSplanada sin advertir #ue el due(o de la casa era infor'ado de su presencia desde #ue aparecan hasta #ue se perdan de vista! El Rnico visitante asiduo era el se(or 0ehrens% el 'aestro retirado% #ue viva en el eStre'o del valle% a doscientos 'etros del pueblo de :a'perdo3n% en una casa #ue en tie'pos fue la del rector! El se(or 0ehrens criaba abeJas / viva con su ta! ;u cabe?a% sie'pre inclinada hacia adelante% su piel oscura / llena de arrugas% sus pe#ue(os oJos / su 'alhu'orada eSpresin le hacan parecer una tortuga despertada a destie'po de su sue(o invernal! .na o dos veces a la se'ana% en verano o invierno% el se(or 0ehrens se pona su curioso so'brero de t3eed% to'aba su delgado bastoncito / ascenda la colina para to'ar el tV con el se(or $aldero El perro conoca / toleraba al se(or 0ehrens% el cual le rascaba la cabe?a% co'entando: XWRasselasW! Es un no'bre tonto! TR provienes de Persia% no de Abisinia! ;egRn se crea% durante a#uellas visitas% los dos caballeros Jugaban a las da'as! En el co'porta'iento del se(or $alder haba ciertas otras peculiaridades #ue no eran tan evidentes para el observador casual! $uando al#uil la casa% alguna de las alteraciones #ue dese introducir hicieron #ue el se(or 0enskin% el 'aestro de obras% se rascara la cabe?a! YPor #uV% por eJe'plo% haba hecho tapiar una esplVndida ventana orientada al ;ur / abrir dos nuevas en el lado norte de la casaZ :as eSplicaciones del se(or $alder fueron 'u/ vagas! =iJo #ue le gustaba disfrutar de una a'plia perspectiva / poder saturar sus pul'ones de aire fresco! Entonces el se(or 0enskin pregunt #ue% en ese caso% Ypor #uV haba hecho instalar gruesas persianas en todas las ventanas del piso baJo% / chapas de acero tras la 'adera de las puertas delantera / traseraZ Estaba ta'biVn el curioso asunto de la lnea telefnica! $uando el se(or $alder 'encion #ue haba solicitado #ue le instalaran el telVfono% 0enskin se ri! No era de creer #ue la co'pa(a% abru'ada por el trabaJo de la posguerra% fuera a llevar su lnea de postes a un kil'etro / 'edio de distancia para servir a una solitaria casa! ;in e'bargo% el se(or 0enskin se e#uivoc en dos aspectos! :a co'pa(a no slo instal el telVfono con sorprendente rapide?% sino #ue lleg hasta el eStre'o de cavar una ?anJa / conducir la lnea baJo tierra! Al enterarse de esto% el se(or 0enskin anunci a la opinin pRblica% desde el :en de ,ro% #ue sie'pre tuvo la seguridad de #ue en el se(or $alder haba algo 'u/ eStra(o! XEs un inventor XdiJo X! No 'e cabe la 'enor duda de #ue eso es lo #ue es: un inventor! $uenta con el apo/o del 7obierno! =e otra for'a% Yc'o podra haber conseguido una lnea telefnica co'o la #ue le han instaladoZ ;i el se(or 0enskin hubiera podido observar a $alder cuando por las 'a(anas se levantaba de la ca'a% el ho'bre se hubiera ratificado en su opinin% /a #ue es un hecho bien conocido #ue los inventores son una gente 'u/ estrafalaria% / la rutina 'a(anera del se(or $alder no poda ser 'Is eStra(a! En verano e invierno% el ho'bre se levantaba 'edia hora antes del a'anecer! No encenda luces% sino #ue% ar'ado con una gran linterna% descenda al piso de abaJo% seguido 'u/ de cerca por WRasselasW% / efectuaba una 'inuciosa inspeccin de las tres habitaciones de la planta baJa! En los bordes de las persianas haba ciertos ala'bres finsi'os / casi i'perceptibles a si'ple vista! .na ve? se convenca de #ue a#uello estaba en orden% el se(or $alder suba de nuevo a su cuarto / co'en?aba a vestirse! Para entonces% era /a casi de da! :as tinieblas se retiraban de los desiertos prados% haciendo #ue los fantas'as volvieran a esconderse en los bos#ues cercanos! El se(or $alder to'aba de la c'oda unos grandes pris'Iticos navales% se sentaba frente a la ventana / eSa'inaba cuidadosa'ente los contornos de sus do'inios! Nada escapaba a su atencin: unas ?ar?as #ue obstruan un pe#ue(o B2

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sendero[ una torcida ra'a de Irbol Junto a la charca[ un 'ontoncito de tierra al lado del seto! :uego% el ho'bre repeta su eSa'en desde la ventana del lado contrario! =espuVs% silbando suave'ente para s 'is'o% el se(or $alder baJaba a preparar su desa/uno / el de WRasselasW! El cartero% #ue llegaba a las once% traa los peridicos / el correo! Tal ve? por el hecho de vivir solo / ver a tan poca gente% $alder era particular'ente cuidadoso con sus cartas / peridicos! :os trataba con un cuidado / un cari(o #ue cual#uier observador hubiera encontrado ridculos! ;us dedos acariciaban el sobre% o el envoltorio% con gran suavidad% co'o si estuviera palpando un veguero! "u/ a 'enudo 'iraba los sobres a contralu?% co'o si pudiera leer su contenido sin necesidad de abrirlos! En ocasiones llegaba incluso a pesar los sobres en el delicado pesacartas #ue tena sobre su escritorio% entre una gaviota disecada / un bRcaro con unos Ja?'ines! .na agradable 'a(ana de 'a/o% 'ientras el sol pro'eta% desde las alturas% un bru'oso atardecer% el se(or $alder despleg su eJe'plar del Ti'es% busc% co'o era su costu'bre% la seccin de noticias del eStranJero% / co'en? a leer! Haba eStendido su 'ano hacia la ta?a de cafV cuando de pronto se detuvo! -ue una breve vacilacin! un 'inRsculo ca'bio en la secuencia de sus 'ovi'ientos% pero bast para suscitar la atencin de WRasselasW! El se(or $alder sonri a su perro! ;u 'ano reanud el 'ovi'iento% to' la ta?a de cafV / la llev a su boca! ;in e'bargo% el perro no se #ued tran#uilo! El se(or $alder le/% una ve? 'Is% el pIrrafo de cinco lneas #ue haba captado su atencin! :uego ech un vista?o a su reloJ fue hacia el telVfono% 'arc un nR'ero de :a'perdo3n / se puso al habla con &ack% el encargado del garaJe% #ue al 'is'o tie'po atenda el servicio de taSis! X;i nos da'os prisa% podre'os llegar XdiJo &ackX! No ha/ tie'po #ue perder! Ahora 'is'o vo/ a buscarle! "ientras esperaba #ue apareciese el coche% el se(or $alder telefone pri'ero al se(or 0ehrens para advertirle #ue tendran #ue posponer su partida de da'as! :uego e'ple un ratito en eSplicar a WRasselasW #ue iba a deJarle al cuidado de la casa[ pero #ue regresara antes del anochecer! WRasselasW barri la alfo'bra con su po'posa cola / no trat de seguir a su a'o cuando el `Austina de &ack ascendi por la colina / dio la vuelta frente a la puerta del edificio! Al final result #ue el tren lleg al e'pal'e con die? 'inutos de retraso% / el se(or $alder pudo to'arlo con toda facilidad! El se(or $alder se ape en la estacin 6ictoria% baJ por la calle del 'is'o no'bre% torci a la derecha% en direccin contraria al abierto espacio en #ue estuvo la oficina colonial! :uego volvi a torcer a la derecha / se adentr en la pla?a! All! en la es#uina suroeste% se encuentra la sucursal de <est'inster del 0anco de :ondres / de los condados de Ho'e! El se(or $alder entr en el 0anco! El caJero Jefe% el se(or "acleod% le dirigi una inclinacin de cabe?a / diJo: XEl se(or -ortescue le espera! Puede usted pasar! X"e te'o #ue el tren lleg con retraso X eSplic $alder X! Perdi'os die? 'inutos en el e'pal'e / no los pudi'os recuperar! X:os trenes /a no son tan de fiar co'o antes X asinti el se(or "acleod! .na Joven de una oficina cercana acababa de depositar los ingresos del da anterior! "acleod la observ por el rabillo del oJo hasta #ue la puerta se cerr tras ella! En seguida pregunt! e'pleando eSacta'ente la 'is'a infleSin! aun#ue con 'a/or suavidad: XY ;erI necesario #ue haga'os algRn arreglo especial cuando se va/aZ XNo% no gracias Xreplic el se(or $alderX! @a he to'ado todas las precauciones necesarias! XEstupendo XdiJo "ac5eod! B1

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Abri una gruesa puerta! adornada con paneles de nogal de i'itacin% segRn el estilo utili?ado por los decoradores de 0anco de la preguerra% e hi?o pasar al se(or $alder a la antesala% donde le deJ a solas unos 'o'entos! El ho'bre distraJo su espera conte'plando el Rnico orna'ento del cuarto: una reproduccin% en el interior de un enor'e 'arco dorado% de la alegora de :andseer WEl Juego de la cuerdaW! :a "oderacin / la :aboriosidad parecan estar consiguiendo una difcil victoria sobre el :uJo / la EStravagancia! En a#uel 'o'ento reapareci el caJero Jefe / 'antuvo la puerta abierta para #ue pasara $alder! El se(or -ortescue% #ue se adelant para recibirle% hubiera podido ser identificado en cual#uier circunstancia co'o un director bancario! No era slo su convencional indu'entaria% el rostro% cuadrado / saga?% la sensacin #ue produca de #ue% en cuanto la puerta de la oficina se cerraba tras Vl% el ho'bre deba de sacar una vieJa pipa / colocarla entre sus discretos% aun#ue sonrientes labios! No% haba algo 'Is: ;u 'odo de portarse% su aspecto e#uilibrado% su aire de fir'e?a / estabilidad en un 'undo in#uieto e inestable! En fin% toda la serie de caractersticas #ue se unen en un ho'bre #ue representa una corporacin con un capital en activo de cien 'illones de libras esterlinas! X"e alegro de verle XdiJo el ban#uero X! To'e asiento% por favor! YHa tenido alguna dificultad al venirZ XNo Xreplic $alder X! No creo #ue ese ho'bre va/a a e'pe?ar nada% al 'enos hasta dentro de dos o tres se'anas! XPuede #ue ha/an retrasado la publicacin de esta noticia para sorprenderle a usted con la guardia baJa! -ortescue to' su propio eJe'plar del Ti'es / rele/ las cuatro lneas / 'edia #ue anunciaban #ue el coronel &osef <einleben% el 'undial'ente fa'oso eSperto en anticuerpos bacteriales% haba 'uerto en 85agenfurt a consecuencia de una operacin abdo'inal! XNo Xreplic $alder X! Ese ho'bre #uera #ue /o le/era eso / co'en?ara a te'blar! XX;era el procedi'iento nor'al para organi?ar su propia 'uerte antes de aco'eter una i'portante 'isin Xreconoci el se(or -ortescue! To' una pesada plegadera /% pensativo% co'en? a golpear con ella el escritorio X! Pero ta'biVn puede #ue esta ve? sea cierto! <einleben debe de tener cerca de sesenta a(os! X6a a venir XdiJo $alderX! :o siento en 'is huesos! Puede #ue incluso sea verdad lo de #ue estI enfer'o! ;i va a 'orir% desearI llevar'e con Vl! XYEuV le hace estar tan seguroZ X:e torturV! @ le arruinV! Nunca podrI olvidarlo! X=esde luego Xreplic -ortescue! =irigi la punta de la plegadera hacia la ventana / apunt con el cortapapeles co'o si fuera una pistola X! Probable'ente% estI usted en lo cierto! Tratare'os de detenerle en el puerto / ponerle a buen recaudo! Pero no pode'os garanti?ar #ue no consiga 'eterse en el pas! =e todas 'aneras% si trata de operar% tendrI #ue delatar su presencia! $uenta usted con una proteccin per'anente! Y=esea alguna 'edida eStraordinariaZ El se(or $alder pens #ue el ban#uero lo 'is'o poda haber estado hablando con un cliente: W$uenta usted con el crVdito nor'al! Y=esea alguna disposicin eStra% se(or $alderZ El 0anco estI para servirleW! En el hecho de tratar la vida / la 'uerte co'o si fueran entradas en un 'is'o libro de caJa haba algo #ue% al 'is'o tie'po% resultaba grotesco / confortante! XNo esto/ 'u/ seguro de desear #ue ustedes le detengan Xreplic $alder X! No nos encontra'os en guerra! :o Rnico #ue podran hacer es deportarle! $asi sera 'Is satisfactorio #ue le deJaran seguir adelante! XY;abe una cosaZ Xpregunt -ortescueX! A ' se 'e haba ocurrido la 'is'a idea!

BG

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:a se(ora -ar'er% propietaria de la pensin :os ;iete Aguilones% enclavada entre A/lesford / 0earsted% consideraba al se(or <endon un huVsped perfecto! ;u pasaporte / la tarJeta #ue haba rellenado debida'ente a su llegada le 'ostraban co'o holandVs[ pero su inglVs% aun#ue con un eStra(o acento% era fluido / co'prensible por co'pleto! ;e trataba de un ho'bre erguido% de rostro sanguneo / cabellos grises! ;e 'ostraba particular'ente cari(oso con los dos ni(os de la se(ora -ar'er! Ade'Is% no produca ninguna 'olestia! Era X / esto% a los oJos de la se(ora -ar'er% constitua una 'aravillosa virtud 'etdico / sie'pre se saba lo #ue iba a hacer! $ada 'a(ana% durante la inacabable sucesin de her'osos das #ue anunciaban el prSi'o verano% <endon sala a pasear vestido con un a(oso pero respetable traJe de t3eed% con los pris'Iticos colgados de un ho'bro% / en el otro una pe#ue(a 'ochila #ue contena la cI'ara fotogrIfica% los bocadillos / el ter'o! Por las noches to'aba asiento en el divIn% / co'o aperitivo de la cena% se beba un Rnico vaso de ginebra holandesa! :uego entretena a To' / a Rebeca con relatos sobre los pIJaros #ue haba observado durante el da! Al verle all sentado resultaba 'u/ difcil i'aginar #ue a#uel ho'bre plIcido% gentil / de buen porte haba 'atado ho'bres / 'uJeres% / ta'biVn ni(os% con sus propias / bien cuidadas 'anos! ;in e'bargo% el se(or <endon% o <einleben% o <eber% era un individuo 'u/ notable! El dVci'o da de su estancia% <endon recibi una carta de Holanda! ;u contenido pareci causarle cierta satisfaccin! Antes de guardar el papel en su cartera lo le/ dos veces! Arranc los sellos del sobre / se los dio a la se(ora -ar'er para #ue se los entregara a To'! XPuede #ue esta noche llegue un poco tarde XdiJoX! 6o/ a reunir'e con un a'igo en "aidstone! No cenarV a#u! A#uella 'a(ana% <endon prepar con particular cuidado su 'ochila / en el cruce de A/lesford to' el autocar de "aidstone! Haba anunciado #ue iba a ir a "aidstone% / <endon nunca deca 'entiras innecesarias! =espuVs de a#uello% sus 'ovi'ientos se hicieron un poco co'plicados[ pero a las cuatro en punto se encontraba a seguro en una seca ace#uia% al norte de la antigua rectora de :a'perdo3n! En ese lugar! <endon% 'ientras se to'aba un bi?cocho% se dedic a observar el ca'ino #ue conduca a la casa! A las cuatro / cuarto lleg el taSi de &ack! :a ta del se(or 0ehrens sali del edificio llevando% pese a lo caluroso del da% abrigo% guantes / una bufanda 'Is bien chillona! :a 'uJer se instal en el asiento trasero del coche / el se(or 0ehrens le pas su cesta de co'pra% hi?o un gesto de despedida / volvi a 'eterse en su do'icilio! $inco 'inutos 'Is tarde% el se(or <endon lla' a la puerta delantera del edificio! 0ehrens acudi a la lla'ada / pesta(e al ver la pistola #ue haba en la 'ano de su visitante! X=ebo pedirle #ue se vuelva / ca'ine frente a ' XdiJo <endon! XYPor #uV he de hacerloZ Xpregunt el se(or 0ehrens! En su tono haba 'Is irritacin #ue alar'a! X;i no 'e obedece% le 'atarV XeSplic <endon% / por su for'a de decirlo% se co'prenda #ue estaba dispuesto a cu'plir la a'ena?a! El visitante e'puJ a 0ehrens hacia una puerta% / tras unos 'o'entos% el due(o de la casa pregunt: XY@ ahora adndeZ XEste parece la clase de sitio #ue /o deseaba encontrar!!! Abra la puerta / 'etase dentro! Pero hIgalo todo 'u/ despacio! ;e trataba de un cuarto pe#ue(o / oscuro% dedicado a guardar so'breros% abrigos% bastones% vieJas ra#uetas de tenis% 'a?os de cracker% velos para protegerse de las abeJas / cosas por el estilo!

BH

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XEScelente XdiJo <endon! $ogi el anticuado so'brero de t3eed / el bastoncito #ue sie'pre llevaba el se(or 0ehrens en sus paseos por los contornos X! .na ventana pe#ue(a / una puerta fortsi'a! YEuV 'Is podra pedirseZ ,bservando aRn fiJa'ente al se(or 0ehrens% <endon deJ el so'brero / el bastoncito sobre la 'esa del vestbulo% 'eti la 'ano derecha en el bolsillo de su propia cha#ueta / sac un obJeto 'etIlico de eStra(a apariencia! XEui?I usted no ha/a visto nunca una de estas cosas! -unciona partiendo del 'is'o principio #ue las granadas P"illsQ% pero resulta seis veces 'Is potente% / aparte de eSplosiva% es incendiaria! $uando cierre esta puerta% echarV los pestillos / colgarV la granada del de arriba! El 'Is 'ni'o 'ovi'iento la harI caer! :e advierto #ue se trata de un artefacto lo bastante poderoso para echar abaJo la puerta! X=e acuerdo XdiJo 0ehrens X! Pero no se descuide!!! "i ta regresarI pronto! XNo hasta las ocho% si se atiene a su horario de la se'ana pasada Xreplic <endon% con conoci'iento de causa! $err la puerta% ech los pestillos superior e inferior / colg la granada% con artstico cuidado% del de arriba! El se(or $alder acab su tV a las cinco en punto% / poco despuVs se dirigi hacia un eStre'o del Jardn% donde estaba reparando la cerca! WRasselasW! per'aneca tran#uila'ente tu'bado a la so'bra del 'ontn de le(a! :a dorada tarde iba transfor'Indose% poco a poco% en anochecer! WRasselasW 'ovi leve'ente el hocico para librarse de una 'osca! A un lado oa al se(or $alder cavando con su a?ada sobre la piedra cali?a de la ci'a de la colina! "ientras reali?aba su trabaJo% $alder refunfu(aba! "Is allI% a unos cuatro se'brados de distancia% un caballo se libraba de las 'oscas tirando pe#ue(as coces / corveteando! :uego% a la i?#uierda% allI en lo leJos% WRasselasW capt un sonido fa'iliar! El WclicW de un bastoncito 'etIlico al golpear contra una roca! A WRasselasW le gustaba dar la bienvenida% en particular a a#uel a'igo de su a'o[ pero% digna'ente% esper hasta #ue en su ca'po visual apareci el fa'iliar t3eed! Entonces el ani'al se puso en pie / trot suave'ente hacia el ca'ino! :a fuer?a de la costu'bre era tan potente% / las! i'presiones ptica / visual resultaban tan fa'iliares% #ue hasta los cinco agudos sentidos de WRasselasW se confundieron! Pero su instinto estaba alerta! :a figura se encontraba aRn a una docena de pasos / avan?aba con toda confian?a! Entonces% WRasselasW se detuvo! ;us oJos eSa'inaron al paseante! :a apariencia% el so'brero% los sonidos% todo estaba en orden! Pero la for'a de andar era distinta! "Is rIpida / decidida #ue la de su vieJo conocido! @% sobre todo% el olor ta'biVn era otro! El perro gru( / luego se aga?ap% co'o para saltar! ;in e'bargo% el #ue salt fue el ho'bre! :o hi?o directa'ente hacia el ani'al! ;u 'ano derecha sali de debaJo de la cha#ueta / el pesado bastn cru? el aire con brutal fuer?a! WRasselasW se 'ova / por eso el golpe no le alcan? en la cabe?a% sino #ue le dio de pleno en la parte trasera del cuello! El ani'al se desplo' sin lan?ar un ge'ido! El se(or $alder acab de cavar el ho/o para el poste #ue estaba plantando% se endere? / decidi ir a la casa en busca de la broca / la creosota! Al salir del Jardn vio al perro tendido en el ca'ino! $orri hacia el ani'al / se arrodll en el polvo! No le fue necesario 'irar dos veces! $alder apenas se 'olest en al?ar los oJos cuando una vo?% #ue reconoci en seguida% habl a sus espaldas! X"antenga las 'anos a la vista XdiJo el coronel <einleben! X / trate de no hacer ningRn 'ovi'iento inesperado ni repentino! El se(or $alder se puso en pie! X;ugiero #ue va/a'os a la casa XdiJo el coronelX! B>

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All estare'os 'Is en privado! "e gustara dedicarle al 'enos tanta atencin co'o la #ue usted 'e dedic a ' la Rlti'a ve? #ue nos vi'os! $alder pareca #ue apenas escuchaba al otro! ;u 'irada estaba fiJa en el in'vil cuerpo de WRasselasW% al cual la ausencia de vida haba /a ca'biado de for'a increble! :os oJos del ho'bre se llenaron de lIgri'as! X.sted lo 'at XdiJo! X$o'o le 'atarV a usted dentro de un 'o'ento Xreplic el coronel! @ al tie'po #ue hablaba% gir sobre s 'is'o% dio un rgido paso hacia adelante / ca/ de bruces! El se(or $alder le 'ir sin curiosidad! =e la profunda herida #ue <einleben tena en un lado de la cabe?a brotaba una oscura sangre #ue iba a 'e?clarse con el blanco polvo del ca'ino! WRasselasW no haba sangrado en absoluto! $alder se alegraba de esta pe#ue(a diferencia entre a'bas 'uertes! El se(or 0ebrens era #uien haba 'atado al coronel <einleben 'ediante un solo disparo hecho desde el eStre'o del bos#ue% con un rifle de ocho 'il'etros! :a escopeta se hallaba provista de una 'ira telescpica[ 'as% pese a todo% el tiro fue eStraordinario aun para un tirador tan bueno! El se(or 0ehrens% antes de hacer el disparo! $orri durante casi 'edio kil'etro% tuvo #ue situarse en posicin 'u/ rIpida'ente @ slo pudo ver la cabe?a del coronel sobresaliendo de un seto #ue se interpona en su ca'po visual! Ahora 0ebrens salt a#uel seto% vio a WRasselasW @ co'en? a renegar! XNo ha sido culpa de usted XdiJo $alder! El ho'bre estaba sentado en el ca'ino% con la cabe?a del perro sobre sus piernas! X;i esto/ encargado de vigilarle% debo hacerlo debida'ente Xreplic 0ehrens X! No deb per'itir #ue un aficionado 'e to'ase el pelo! ;e 'e escap la posibilidad de #ue el ho'bre blo#uease la puerta con una granada! Tuve #ue ro'per la ventana% / eso 'e llev casi 'edia hora! XTene'os 'ucho #ue hacer XdiJo $alder! ;e puso en pie rgida'ente / fue a buscar una pala! :os dos ho'bres cavaron una profunda sepultura detrIs de la pila de le(a / depositaron en ella al perro! :uego rellenaron la fosa / a'ontonaron la tierra en for'a de tR'ulo! A#uVl era un bello lugar para el eterno reposo% orientado hacia el ;ur / do'inando sobre las po'posas copas de los Irboles de la ca'pi(a de 8ent! .n 'ausoleo digno de un prncipe! Al coronel <einleben le enterraron despuVs% en el bos#ue% 'ucho 'Is de prisa / con 'enos cere'onia! A fin de cuentas% era el hiJo ilegti'o de un ?apatero de Hain? / 'u/ inferior% en naci'iento / categora% a WRasselasQ!

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EL MERODEADOR DE LAS DUNAS JULIAN MAY


;lo dos seres% hace 'ucho tie'po% vieron caer el 'eteoro en el lago "ichigan! .no fue un indio potta3ato'ie #ue ca?aba coneJos en las dunas de la orilla[ observ c'o el tra?o lu'inoso se introduca en el lago / sinti 'iedo% /a #ue el #ue las estrellas abandonaran el cielo / se su'ergiesen en el W7ran AguaW era una se(al de 'al augurio! El otro ser #ue lo vio fue un esturin #ue Ivida'ente se abalan? sobre el 'eteoro 'ientras Vste se hunda% /a 'u/ reducido de ta'a(o% en el 'ar de agua dulce! El gran pe? lo to' en su boca /% con gran repugnancia% volvi a soltado! A#uello no era co'estible! El 'eteoro continu descendiendo hacia el fondo de las fras / oscuras aguas% / desapareci! El esturin se aleJ% / al cabo de poco rato% haba 'uerto!!! El doctor 5an Thorne se inclin Junto a una charca de la orilla / su'ergi su red en el agua! 0aJo el sol de finales de Julio% el agua del lago tena un brillante tono a?ul oscuro #ue se converta en cristalino en las olas #ue ro'pan sobre la charca del doctor Thorne! .n grupo de pe#ue(os insectos e'ergieron a la superficie / fueron hacia el ho'bre% deJando tras ellos unas pe#ue(as olas en for'a de 6 #ue se refleJaban en el oscuro fondo! .n notonVctido sali% con suaves 'ovi'ientos% de una nube de verdes algas / hus'e alrededor de un ter''etro centgrado #ue se hallaba introducido en el agua% pendiente de la pe#ue(a varita de un 'adero! W11%22 horas!!! Te'peratura en el eSterior% HG grados en el agua!!!W% anot el doctor Thorne% en una libreta grande / gastada! ;e inclin para ver con 'a/or claridad el ter''etro su'ergido! W!!!G9 grados!!! 6iento suave% variable[ la accin de las olas tiende a dis'inuir! Ausencia de nuevos especi'enesW! -ech una nueva hoJa de papel% encabe?Indola con la inscripcin: W=a deci'ocuartoW% / co'en? el recuento de insectos! 0aJo el ardiente sol de Julio se dedic a escribir con rapide?! Era un ho'bre de rostro agradable% de unos treinta a(os! :levaba un Juego de ca'isa ha3aiana / shorts de color 'agenta% esta'pado con unas hoJas verdes de lo 'enos botInico! ;obre su cabe?a se vea una vieJa gorra de baseball! Rode la charca #ue se encontraba Junto a la orilla% cu/as di'ensiones eran de uno por dos 'etros% / anot #ue la arena segua acu'ulIndose! No faltaba 'ucho para #ue la charca #uedase estancada! $ada da aportaba nuevos / fascinantes ca'bios en su poblacin! 7rnidos% hidroflidos% una coriSa #ue se esconda en el cieno[ cierta clase de larvas Junto a un 'adero 'edio podrido! ;era 'eJor #ue to'ase algunos especi'enes de estas Rlti'as! .na :! intacta to'aba tran#uila'ente el sol enci'a del ter''etro! El notonVctido% habiendo recobrado la confian?a% 'ova sus pe#ue(as patas / ?ig?agueaba en el agua% entrando / saliendo del cR'ulo de desperdicios! WN! undulataW%escribi el doctor Thorne! $uando hubo concluido el recuento% sac una botella colectora de la cesta de pescador #ue colgaba de su ho'bro / 'eti en ella unas cuantas larvas% e'pleando el 'ango de la red para ponerlas en su lugar! Entonces observ #ue en el fondo de la charca% claro / libre de algas% haba algo #ue brillaba con una lu? 'Is dorada #ue el 'ero refleJo del sol en el agua! Para apartar los sueltos granos de arena e'ple la red! B+

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El obJeto no era% co'o haba credo al principio% un guiJarro ni un trocito de cristal[ en lugar de eso se encontr con #ue haba pescado una cosa pe#ue(a% con for'a de gota / #ue se ase'eJaba a una canica con rabito! Era una di'inuta / pe#ue(a cosa de un trasparente color I'bar! ;u superficie estaba cubierta por doradas vetas! El sol se refleJaba en sus pulidos bordes% #ue aparecan sorprendente'ente libres de la inevitable pItina #ue aco'pa(a sie'pre a los obJetos #ue se encuentran su'ergidos! Thorne agit el fondo de la red hasta #ue la cosa ca/ en el interior de una botella colectora vaca! All la eSa'in durante un 'inuto! A#uello sera un nuevo / precioso ele'ento para su coleccin de W"iscelInea 5nRtilW! Poda ponerlo en una botellita% entre la es#uila de /ak de bronce labrado / el cristal de sulfato de cobre de #uince cent'etros! $uando se encontraba recogiendo su e#uipo / preparIndose para irse% lleg el barco! Apareci por el Norte / avan? cauta'ente por entre los bancos de arena del litoral! Era un 'aJestuoso crucero "atthe3s% lla'ado $arlin% #ue perteneca a su a'igo% 8irk "ac5nnes! XYEuV ha/% "acZ X in#uiri el doctor Thorne% cordial'ente X! T$uidado con el nuevo banco de arena #ue for' la tor'entaU En el puente del barco% una figura hi?o un leve ade'In de saludo / grit algo #ue el hecho de tener una pipa entre los dientes convirti en ininteligible! El crucero dio la vuelta / el ?u'bido de sus 'otores se apag suave'ente! A unos cien 'etros de la orilla #ued 'eciVndose sobre las pe#ue(as olas! Tras una corta pausa% surgi de uno de sus costados una a'arilla balsa de go'a! Thorne sonri! T El bueno de "acU El pe#ue(o eS ingeniero% con su bigote de sk/eXterrier% era el propietario de a#uel 'agnfico barco / le visitaba regular'ente% tra/Vndole el correo / su eJe'plar del 0iological Revie3% o bien ciertos productos #u'icos e'botellados para evitar #ue el aislado cientfico se acatarrase! "ac5nnes era un visitante asiduo / bien recibido[ pero hasta a#uel da% sie'pre haba llegado solo! Esta ve? no fue as! X0ien% bien X 'ur'ur el doctor Thorne% / volvi a 'irar hacia el bote de go'a! :a 'uchacha se sentaba en la parte delantera de la balsa% 'ientras "ac5nnes re'aba diestra'ente! $uando estuvo lo bastante cerca% Thorn advirti #ue el cabello de la chica era oscuro / ri?ado! 6esta un in'aculado traJe blanco de deporte% / alrededor del cuello llevaba un pa(uelo a?ul oscuro! No deJaba de 'irar a Thorne / Vste% por pri'era ve?% la'ent haberse puesto a#uel conJunto ha3aiano! El a'arillo costado de la balsa ro? contra las rocas de la pla/a! "aclnnes salt a tierra / fue a estrechar la 'ano de su a'igo! El reciVn llegado era un ho'bre de unos sesenta a(os% de cabello entrecano / sostena entre los dientes una vieJa pipa! XEsta ve? te% he trado un visitante% &an XdiJoX! .na estupenda co'pa(a! &eanne% este caballero de los shorts / la cesta de pescador es el doctor &an Thorne% el distinguido escritor / conferenciante! Escribe libros sobre la ecologa de las dunas% sea eso lo #ue fuere! &an% Vsta es 'i sobrina% la se(orita <right! Thorne 'ur'ur unas frases corteses! T$ara'ba con el vieJo ?orroU No caba duda de #ue su sobrina era una chica guapsi'a! XTEuV estupendoU X sonri la chica X! .n eclogo con 'irada 'aliciosa! Repentina'ente% el rostro del cientfico trat de adoptar la protectora coloracin de sus shorts! XEn el fondo% los eclogos no so'os 'alos suJetos% se(orita <right XdiJo X! :o #ue nos da aspecto de sItiros es el aire libre! X$o'prendo X asegur la 'uchacha% con un tono de vo? #ue hi?o #ue Thorne se preguntase hasta #uV punto co'prenda X! YEstaba usted recogiendo especi'enesZ XNo eSacta'ente! 6erI!!! Esto/ preparando un captulo sobre la ecologa de las asociaciones orgInicas en las charcas de ribera% / esta pe#ue(a charca de a#u es 'i coneJillo de indias! El banco BB

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de arena del eStre'o cercano al lago irI creciendo hasta deJar la charca total'ente aislada! A 'edida #ue au'ente el estanca'iento% en el agua irIn creIndose for'as progresivas de vida ani'al / vegetal: algas% escarabaJos% larvas / cosas por el estilo! ;i durante las prSi'as se'anas tene'os un tie'po tran#uilo% conseguirV un eScelente 'uestrario de las asociaciones vegetalXani'ales #ue se for'an en este tipo de 'edio a'biente! El captulo referente a la charca for'a parte de un libro #ue esto/ escribiendo sobre estudios eco lgicos en las dunas del Estado de "ichigan! 0oste?ando des'esurada'ente% "ac5nnes co'ent: XTodo lo #ue hace falta es ponerlo en 'archa! :uego% Vl solo se pasarI todo el da hablando! Xe'puJ la balsa hasta la arena / sac un grueso envoltorio X! Te he trado un regalo% si te interesa! XYEuV esZ YEl correoZ XNo! Algo endiablada'ente 'Is digerible: unos solo'illos! $onvenc a &eanne para #ue 'e aco'pa(ara / nos los preparase! He eSperi'entado tu 'anera de cocinar! XPuedo #ue'ar un filete tan bien co'o cual#uiera protest Thorne% digna'ente X! Pero esto/ dispuesto a darte la ra?n! @a haba acabado de trabaJar a#u! Y6a'os a 'i caba(aZ 6ivo Junto a la orilla del lago% se(orita <right[ en lo alto de una duna! ;e trata de una vivienda un poco rRstica% pero es un hogar! "ac5nnes ri entre dientes / co'en? a andar por la fir'e / hR'eda arena de la pla/a! En algunos lugares% las dunas coronadas de Irboles parecan surgir casi del nivel del agua! :os Junperos% pinos / la espesa 'ale?a eran las Rnicas cosas #ue se vean en el enor'e / pavoroso 'onstruo #ue son las dunas viaJeras! Estas% sin el freno representado por las races de los Irboles% se eStenderan sobre las granJas / bos#ues% deJando a su paso 'uerta vegetacin / llanuras de arena silcea! :os tres avan?aron tierra adentro / rodearon un gran valle de angosta entrada #ue se eStenda por entre las altas colinas de arena! Era un desnudo / lRgubre lugar% silencioso / Irido% en el #ue se vean Irboles 'uertos / desgaJados por el viento! XEs un arenal XeSplic Thorne X! :o produJo el aire! Esas dunas #ue ha/ al final del valle estIn en 'ovi'iento! Y6e esos Irboles 'uertosZ Hace 'uchos a(os fueron sepultados por las colinas! :uego% Vstas siguieron su ca'ino% deJando a su paso esos es#ueletos! Probable'ente eran robles Jvenes! XTPobrecillosU X co'ent la 'uchacha! =eJaron atrIs el triste arenal / se adentraron entre unas verdes colinas en las #ue slo se vean pe#ue(as cantidades de arena! :a casa de Thorne se encontraba en la cu'bre del 'a/or de los 'ontculos! El rRstico eSterior de la caba(a apenas se distingua entre los arces / las conferas #ue la rodeaban por tres lados! En la parte frontal de la vivienda haba plantados teJas / Junperos% para evitar el 'ovi'iento de la arena! Por la falda del 'ontculo ascenda una escalera de troncos% a cu/o pie se vea un banco de 'adera% una bo'ba de agua de color verde / una vieJa ca'pana de barco colgada de un palo! XT;i tiene lla'ador / todoU X grit la Joven% haciendo sonar la ca'pana! XARn no ha/ nadie en casa Xri ThorneX! Pero ah arriba estI 'i cho?a! X; XdiJo "ac5nnes% en tono fRnebre X! @ ha/ #ue subir ciento treinta / tres escalones para llegar a ella! Al cabo de un rato% los tres se encontraban sentados en el porche de la caba(a! Thorne prepar unas bebidas! X6erdadera'ente% se subesti'a usted% doctor Thorne XdiJo la 'uchacha X! Esto no es una cho?a% sino un verdadero hogar! .n estupendo hotelito entre los pinos!

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X=eJV'oslo en hu'ilde X sonri el cientfico X! 6ine a#u dispuesto a conseguir slo un pe#ue(o sitio donde guardar 'i 'I#uina de escribir / 'is 'icroscopios% / un tipo 'e carg con este chalet! XEl panora'a es precioso! Puede usted ver kil'etros / kil'etros! XPero cuando el viento sopla fuerte desde el lago% parece co'o si la casa fuera a salir volando! ;in e'bargo% esto es lo #ue necesito para 'i trabaJo! No ha/ vecinos% ni de'asiados eScursionistas / ni si#uiera una carretera decente! Tengo #ue ir tres kil'etros en 'i Jeep a lo largo de la pla/a antes de encontrar el ca'ino de herradura #ue dese'boca en la carretera general! Ta'poco ha/ telVfono! @ si no tuviera 'i propia planta generadora% ni si#uiera tendra electricidad! XYNo tiene telVfonoZ X&eanne frunci el ce(oX! Pero to 8irk dice #ue habla con usted cada da! No lo co'prendo! X6enga con'igo Xinvit Vl% de for'a 'isteriosaX! :e ense(arV algo! Thorne conduJo a la 'uchacha hasta una pe#ue(a habitacin con enor'es ventanas #ue haba al lado de la sala de estar! ;obre una 'esa / Junto a las paredes se vea un e#uipo de radio! Enci'a del aparato trans'isor apareca una gran cigarra de /eso #ue llevaba puestos un par de audfonos! Thorne eSplic: X=e pe#ue(o era radioaficionado% / ahora este aparato es lo #ue 'e 'antiene en co'unicacin con el 'undo eSterior! $onoc a "ac por radio% 'ucho antes de verle en persona! =ebe usted de haber visto su e'isora en casa! @ creo #ue incluso en el barco tiene una de corto alcance! X;% lo he visto! YEuiere decir #ue puede hablar con usted sie'pre #ue lo deseaZ X0ueno% esto no es co'o el telVfono X ad'iti Thorne X! El tipo al #ue uno lla'a tiene #ue estar a la escucha en la 'is'a frecuencia de onda! Pero su to / /o tene'os concertado un horario para las noches% / a veces ta'biVn para las 'a(anas! @ ha/ otros radioaficionados en el resto del pas #ue son 'u/ a'ables / 'e per'iten hablar con 'is colegas / a'igos! :a cosa funciona de 'aravilla! XEl to 8irk habla de usted co'o de una especie de cientfico anacoreta XdiJo &eanne% to'ando el 'icrfono / pasando los dedos por su bru(ida superficie X! Pero 'e parece #ue no estI en lo cierto! XTal ve? no XdiJo Thorne% lenta'ente X! , puede #ue s! "e las arreglo para salir adelante! :a e'isora es de gran a/uda para librar'e de la soledad% pero!!! ha/ otras cosas! Y6a'os a to'ar un tragoZ :a chica volvi a deJar el 'icrfono en su sitio / 'ir a Thorne de una 'anera 'u/ eStra(a! =iJo: X$o'o #uiera! 7racias por ense(ar'e su e'isora! XNo tiene i'portancia! ;i alguna ve? se encuentra ante un aparato de radioaficionado% bus#ue a <9X=a'ianKorraX6ctor en la banda de die? 'etros! Ese so/ /o! X=e acuerdo! ;i tengo la oportunidad% lo harV! :a 'uchacha se volvi / fue hacia la puerta! En labios de Thorne 'uri el ligero co'entario #ue haba estado a punto de hacer! Repentina'ente% toda la soledad de su vida en las dunas pareci caerle enci'a! ;e encontraba all% rodeado por los 'uertos Irboles% de los #ue haba desaparecido para sie'pre el vivo verdor! / lo 'is'o le ocurra a Vl! XEste 3hisk/ sabe a /odo XdiJo "ac5nnes% desde el porche! Thorne sali del pe#ue(o cuarto% del #ue cerr la puerta! XPues es el Rnico alcohol #ue ha/ en la casa% co'o no #uieras probar el #ue utili?o para la conservacin de 'is especi'enes XdiJo% volviendo a sentarse en su sillnX! / por lo #ue respecta al sabor de eso!!!% debas estar enterado! -uiste tR el #ue traJo la botella hace una se'ana! B*

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&eanne to' la cesta de pescador de Thorne / co'en? a colocar los frascos en fila% sobre la 'esa! Algas% escarabaJos% / unas cuantas cositas horribles #ue se retorcan cuando las 'ova! A la Joven le dieron 'ucho asco! XYEuV es estoZ Xpregunt curiosa'ente% indicando la botella con la bolita a'barina #ue tena entre las 'anos! X.na cosa #ue encontrV en 'i charca este 'edioda! No sV lo #ue es! Tal ve? cristal de roca% o una pie?a de bisutera #ue se le ca/ a alguien al agua! XA ' 'e parece 'u/ lindo XdiJo la 'uchacha% en tono ad'irativo X! Ese pe#ue(o rabito 'e recuerda algo!!! @a sV% a las bolitas Prncipe Rupert! Tienen un aspecto 'u/ parecido al de Vsta% slo #ue son un poco 'a/ores / con una burbuJa de aire en su interior! $uando se les ro'pe el rabito% toda la bola salta en peda?os! X :a Joven se encogi de ho'bros X! $reo #ue eso se debe a las tensiones internas% o algo as! Pero nunca haba visto ninguna #ue tuviera un color se'eJante! $asi parece hecha de cristal veneciano! X;i le gusta% #uVdesela X ofreci Thorne! "ac5nnes se sirvi tres dedos 'Is de 3hisk/ / a(adi escrupulosa'ente dos gotas de soda! En el centro de la 'esa% la a'barina bolita brillaba con suavidad baJo la lu? del sol! A To''/ =ittberner le gustaba pasear por la orilla del lago al atardecer / observar c'o Jugaban los sapos de arena! Haba cientos de ellos% #ue salan a co'er tan pronto co'o caa la noche! Eran pe#ue(as criaturas de color gris plata% con grandes oJos co'o ge'as% / #ue nadaban en el agua o per'anecan in'viles en su 'ano cuando Vl los atrapaba! :os haba de todos los ta'a(os% desde los #ue 'edan 'Is de die? cent'etros de largo hasta los di'inutos% #ue podan asentarse confortable'ente en la u(a de su pulgar! To''/ acuda a Port 7rand cada 'es de agosto / se hospedaba en un centro veraniego cercano a la ciudad! El ni(o saba #ue no le estaba per'itido aleJarse 'ucho de la residencia[ pero le daba la i'presin de #ue los sapos sie'pre eran 'Is abundantes / 'a/ores un po#uitito 'Is leJos! ;lo ira hasta a#uel saliente arenoso% eso era todo! 0ueno% o #ui?I hasta a#uel tro?o de 'adera #ue haba un po#uito 'Is abaJo! No estaba perdido% co'o deca su 'adre #ue poda pasarle si se aleJaba de'asiado! ;aba dnde se encontraba[ casi al lado de la casa del ho'bre de los insectos! To''/ era un 'uchacho raro! 6iva su propia vida / nunca hablaba con nadie! Al 'enos% eso era lo #ue decan los otros chicos! Pero Vl no se senta 'u/ fir'e en esa actitud! .na ve?% la se'ana anterior% el ho'bre de los insectos / una guapa se(orita haban estado paseando por las dunas cercanas al lugar donde se hospedaba To''/% / Vste haba visto c'o el ho'bre besaba a su co'pa(era! T$ara'ba% eso era algo #ue 'ereca ser contado a los co'pa(erosU Haba llegado /a al tro?o de 'adera% / la oscuridad cada ve? se haca 'a/or! :levaba fuera desde las seis de la tarde% / si no regresaba pronto% su 'adre le dara una tunda! :os sapos eran 'Is grandes #ue nunca! El chi#uillo tena #ue ir con 'ucho cuidado para no pisados! =e pronto vio a uno de ellos #ue /aca Junto a la orilla! Estaba boca arriba / 'ova dVbil'ente las patas! To''/ se arrodill para eSa'inar 'Is de cerca al ani'al! WEstI enfer'oW% decidi% tocIndole con un dedo! El bicho dio un pe#ue(o respingo / en sus oJos se vio una eSpresin de 'iedo! ARn no estaba 'uerto! El 'uchacho lo to' cuidadosa'ente con a'bas 'anos% / re'ontando la pe#ue(a duna del litoral% se dirigi al pie de la gran colina donde viva el ho'bre de los insectos! Thorne abri la puerta / 'ir con aso'bro al ni(o! El cientfico no saba si rer o no! El esfuer?o de subir los ciento treinta / tres escalones haba cubierto de sudor la cara del chico% tra?ando en ella franJas 'Is claras #ue el resto de la piel! :a ca'isa se le haba salido por enci'a del cinturn de sus pantalones teJanos! El 'uchacho le tenda con a'bas 'anos un sapo in'vil! 92

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XHe encontrado este sapo ah abaJo XeSplic el ni(o% sin aliento X! "e parece #ue estI enfer'o! ;in decir palabra% Thorne abri la puerta e hi?o pasar a To''/! A'bos entraron en la habitacin de trabaJo! XYPuede usted curarle% se(orZ Xpregunt el 'uchacho! XPri'ero tendrV #ue ver lo #ue le pasa! 6e a la cocina a lavarte la cara / coge una $ocaX$ola de la nevera 'ientras /o echo un vista?o al paciente! Thorne deposit al ani'al sobre la 'esa para so'eterlo a eSa'en! El abdo'en estaba pIlido e hinchado! "ientras le observaba% el dVbil latido de su garganta co'en? a espaciarse / al fin se detuvo por co'pleto! El ani'al no volvi a 'overse! XHa 'uerto% YverdadZ Xpregunt una vo?% a espaldas de Thorne! X"e te'o #ue s% 'uchacho! $uando lo encontraste% deba de estar agoni?ando! El chico asinti grave'ente! "ir en silencio al bicho durante unos segundos / luego in#uiri: XY=e #uV ha 'uerto% se(orZ XTe lo podrV decir si le hago una diseccin! ;abes lo #ue es eso% YverdadZ To''/ asinti con la cabe?a! El cientfico sigui: XAlgunas veces% 'irando en el interior de un ani'al% se puede averiguar #uV es lo #ue ha provocado su 'uerte! YTe gustara ver c'o lo hagoZ X;upongo #ue s! El escalpelo / la aguJa de disecar brillaron baJo la lu? de la lI'para de sobre'esa! Thorne trabaJaba rIpida'ente% 'irando de ve? en cuando al 'uchacho con el rabillo del oJo! :os instru'entos se 'ovan en el interior de la roJa incisin% cortando los rganos eStra(a'ente oscuros / retorcidos! Thorne 'ir con fiJe?a al sapo! :uego se endere? / sonri a'istosa'ente! X:a 'uerte fue debida al cese de actividad cardiaca% a'iguito! $reo #ue serI 'eJor #ue ahora te va/as a casa! EstI oscureciendo / tu 'adre se sentirI preocupada por ti! No #uerrIs #ue piense #ue te ha ocurrido algo% YverdadZ Al 'enos% no creo #ue sea as! .n 'uchachote co'o tR no debe causar preocupaciones a su 'adre! XYEuV es eso de WcardiacaWZ Xpregunt el ni(o% 'irando hacia el sapo 'uerto% 'ientras Thorne le conduca afuera! X;ignifica Wreferente al cora?nW XdiJo ThorneX! Y;abes lo #ue va'os a hacerZ 6o/ a llevarte a casa en 'i Jeep! YTe gustaZ X;upongo #ue s! :a puerta de tela 'etIlica se cerr a sus espaldas! Thorne se diJo a s 'is'o #ue el chico olvidara 'u/ pronto al sapo! =e todas 'aneras% To''/ no haba visto lo #ue haba en el interior del ani'al! "Is tarde% en la caba(a% baJo la lu? de la lI'para de sobre'esa% Thorne 'eti en alcohol el cuerpo del sapo! &unto a Vl% sobre la 'esa% brillaban las dos pe#ue(as bolitas a'barinas con di'inutos rabos #ue haba sacado de las rotas / cauteri?adas fibras del est'ago del bicho! El reloJ de barco #ue haba en uno de los paneles de la e'isora de radioaficionado de Thorne 'arcaba las cinco / cuarto! A travVs del altavo?% su co'unicante le diJo: XAhora tengo #ue acabar la conversacin! "i 'uJer 'e estI diciendo #ue antes de cenar eche un vista?o a las ventanas! Este es <970 hablando con <9=K6! <970 ca'bia / corta! 0uenas noches% Thorne! X0uenas noches% "ac! <9=K6 ca'bia / corta! X Tras decir esto% Thorne desconect su e'isora! 91

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Encendi un cigarrillo / per'aneci Junto a la ventana% 'irando al eSterior! ;obre el lago% en el cielo a?ul% se vea una enor'e nube blanca% presagio de tor'enta[ era co'o una gigantesca ola 'ar'rea de espu'a% tVtrica / a'ena?adora! El creciente viento silbaba al pasar por entre las ra'as de los Irboles de la duna% / a travVs del cristal% Thorne poda or el a'ortiguado ru'or de las olas! =espuVs de la cena% se dedic a vagar por la casa% sin saber #uV hacer% esperando #ue algo ocurriera! Pas a 'I#uina las notas del da% ase el cuarto de trabaJo% trat de leer una revista / luego pens en &eanne! Era una chica estupenda% pero Vl no la a'aba! @ ella se daba cuenta! Pareca co'o si las dunas fueran a cerrarse de nuevo sobre Vl! No es #ue se encontrara entre los Irboles 'uertos% sino #ue Vl era uno de ellos% enrai?ado en la arena / con el cora?n desprovisto de toda savia! T0ahU TEuV diablosU :a revista cru? volando la habitacin / fue a caer tras el sofI% con un revoloteo de hoJas blancas! Entr furioso en el cuarto de trabaJo% dio un topeta?o a las estanteras / deJ a los especi'enes 'eciVndose triste'ente en el alcohol de los frascos! En la segunda botella por el final% a la derecha% haba un sapo! En la tercera% dos pe#ue(as bolitas a'barinas con pe#ue(os rabos% cu/a eti#ueta deca slo: WESplca'e esto! 1X9X1B!W A#uello eScit su interVs! Era algo 'u/ eStra(o #ue casi haba olvidado! ;egRn pareca% las bolitas fueron la causa de la 'uerte del sapo! Era evidente #ue afectaron al est'ago / los teJidos de alrededor% aun antes de pasar al siste'a digestivo! .n trabaJo rIpido! Thorne to' la segunda botella / la 'ovi suave'ente! El pe#ue(o / pIlido cuerpo #ue haba en el interior fue girando hasta #ue la incisin #ued visible% 'ostrando todos los retorcidos rganos! A <ill/ ;eppel le hubiera gustado ver a#uello! TEuV lIsti'a #ue se encontrase en Ann Arbor% en el otro eStre'o del EstadoU Tho'e Juguete pere?osa'ente con la idea de 'andar el par de bolitas a su vieJo a'igo! A#uellas dos cosas tenan un aspecto poco nor'al! Poda deJar la eti#ueta% escribir una nota enig'Itica / aJustar las cuentas a ;eppel por haber puesto a#uellos pececillos en su recipiente colector de larvas durante la Rlti'a eScursin #ue hicieron Juntos! ;i se daba prisa% podra enviar las bolitas a#uella 'is'a noche! =entro de cuarenta / cinco 'inutos sala un tren de Port 7rand! ARn faltaba bastante para #ue estallase la tor'enta! El cientfico no crea #ue eso ocurriese antes de #ue ca/era la noche! Ade'Is% la actividad le sentara bien! Encontr una caJita pe#ue(a / la prepar para enviarla por correo! Y=nde estaran los sellosZ JAh% / la carta a ;eppel! 5ntroduJo una hoJa de papel en la 'I#uina de escribir / tecle rIpida'ente! $ordel% Ydnde estaraZ TAh% sU En el estante de las revistas! Ahora habra #ue ponerse un i'per'eable / asegurarse de #ue las puertas / ventanas #uedaban cerradas! ;u Jeep se encontraba en un pe#ue(o coberti?o% al pie de la duna% protegido por una densa aglo'eracin de Ila'os / cedros! =ado #ue en el coberti?o no haba puerta% Thorne slo tuvo #ue poner la 'archa atrIs% salir% dar la vuelta / dirigirse% por el i'provisado ca'ino de piedra% hasta la dura / hR'eda arena de la pla/a! @endo por la orilla unos ocho kil'etros se llegaba a un 'altratado% aun#ue aRn utili?able% ca'ino de carretas #ue llevaba hasta la carretera! $uando el doctor Thorne / su Jeep desaparecieron tras una alta duna% las nubes se acu'ulaban espesa'ente por el ,este! El se(or 7i'p/ Kandbergen% un ocioso caballero #ue tie'po atrIs recorriera los a'plios 'ares / #ue ahora haca lo 'is'o por la abierta carretera% se diriga a su hogar! =urante una larga / agitada vida% los vagabundeos del se(or Kandbergen le haban llevado 'u/ leJos de sus lagos natales para hacerle navegar en aguas 'Is agitadas[ pero ahora sus das de aceitador haban acabado / en su 9G

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cora?n se produJo el nostIlgico deseo de ver una ve? 'Is los barcos fruteros #ue salan de Port 7rand! =ado #ue no tena ni el dinero para pagarse el viaJe a casa en autobRs% ni el deseo de trabaJar para obtenerlo% decidi efectuar su viaJe en vagones de 'ercancas / en los ca'iones cu/os chferes se sintieran a'istosa'ente dispuestos hacia Vl! El Rlti'o de estos tra/ectos le haba llevado hasta un punto de la carretera de la costa #ue se encontraba unos cuantos kil'etros al sur de su 'eta! El hecho de #ue el viaJe hubiera acabado en a#uel lugar se debi a una discusin sobre los valores intrnsecos de los WTigresW de =etroit! El resultado de esa conversacin fue #ue el se(or Kandbergen fue invitado a seguir su viaJe a pie! Pero Vl era un al'a sencilla% as #ue se li'it a encogerse de ho'bros% fortificarse con un trago de la botella #ue llevaba en su bolsillo / co'en?ar a ca'inar! ;in e'bargo% el tie'po era tan caluroso co'o slo puede serlo en "ichigan% en agosto! El sol calcinaba el asfalto / se refleJaba en las arenosas colinas de a'bos lados del ca'ino! El ho'bre se detuvo% eStraJo de su bolsillo un pa(uelo de hierbas / sec la reluciente calva #ue haba baJo su so'brero! Pens! con deseo anhelante% en el fresco ca'ino #ue discurra entre las dunas% / #ue Vl estaba seguro de encontrar al otro lado del bos#ue% /endo hacia el lago! Haba pasado 'ucho tie'po% pero tena la seguridad de recordarlo! :a vereda le llevara a Port 7rand / a los barcos fruteros% / en ella la te'peratura sera agradable'ente fresca! $uando lleg la tor'enta% la opinin del se(or Kandbergen era 'u/ distinta! El espeso ra'aJe le haba i'pedido ver el a'ontona'iento de nubes! $uando el cielo se oscureci% el ho'bre supuso #ue se tratara de un si'ple chubasco de verano / confi en #ue se despeJase rIpida'ente! :e fastidi el hecho de #ue las grandes gotas siguieran ca/endo con fuer?a por entre las ra'as de los Irboles% / este fastidio au'ent cuando el sendero le conduJo por entre arbustos perennes #ue le protegan 'ucho 'enos de la lluvia! :a vereda conclu/ en una desnuda colina / el se(or Kandbergen lan? unos cuantos reniegos! .n relI'pago rasg las tinieblas% / el vagabundo ech a correr! Ahora se daba cuenta de #ue haba e#uivocado el ca'ino! No obstante% reconoca a#uella parte del litoral! Recordaba de for'a vaga #ue por all% Junto a un vieJo ca'ino de carros% haba una caba(a de 'adera! ;i lograba llegar a ella% despuVs de todo no se 'oJara tanto! Ahora poda verse /a el lago! El furioso viento for'aba agitadas olas en las otras veces plIcidas aguas del lago "ichigan! El se(or Kandbergen te'blaba baJo la furiosa lluvia! 0aJ% aturdida'ente% por la vertiente de una duna! Apenas poda ver% / los enor'es truenos le ensordecan! Y=nde estara el ca'ino #ue conduca a la caba(aZ $uando lleg a la ci'a de la siguiente duna% un enor'e relI'pago encendi el cielo! TAll estabaU TEl ca'ino se encontraba allI abaJoU @ los Irboles% / ta'biVn la caba(a! $ru? diagonal'ente la duna a gigantescos pasos% es#uivando las ra'as / los arbustos agitados por la tor'enta! El viento ululaba% desgaJando fero?'ente los Irboles! .na de las ra'as a?ot de for'a brutal al ho'bre% #ue ca/ al suelo% / con un grito de agona% co'en? a rodar por la arenosa vertiente! Al fin se detuvo en un seto de Junperos / #ued all% in'vil% sollo?ando / 'aldiciendo dVbil'ente% 'ientras la lluvia / el viento percutan sobre Vl! :as ra'as arrancadas de los Irboles le golpearon% i'placable'ente% al tratar de endere?arse! =esista una ve? / volva a intentarlo! A unos cien 'etros de all en la oscura pla/a% las olas se levantaban furiosas hacia el cielo! Entonces se produJo un nuevo ru'or / en el lago apareci una lu?! ;e al? / ca/ sobre las olas! A los pocos 'o'entos% el cado / horrori?ado ho'brecillo de la orilla pudo ver de #uV se trataba! .n enor'e trueno cubri su grito de pInico! 7ritando cosas sin sentido% el vagabundo se puso en pie penosa'ente /% ara(Indose con los arbustos% fue a caer en el ca'ino! T:a cosa le haba vistoU TEstaba seguro de elloU ;e arrastr de rodillas por la arena durante un corto trecho% / luego se desplo' por Rlti'a ve?! 9H

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El viento volvi a ulular entre las ra'as de los Irboles[ pero la furia de la tor'enta haba pasado /a! :a lluvia caa ahora #uieta'ente sobre las e'papadas dunas / goteaba de las ra'as de los Ila'os sobre el in'vil cuerpo del se(or Kandbergen% #uien Ja'Is volvera a ver partir los barcos fruteros! El sheriff era un ho'bre parlanchn! ESplic a Thorne: X"ire% he vivido cuarenta a(os Junto al lago / nunca% nunca haba visto una tor'enta co'o la de ho/! TNo% se(orU X ;e volvi hacia su a/udante% #ue per'aneca Junto a VlX! T"enudo tifn% eh% ;a'U No creo #ue lo olvide'os! El doctor Thorne no podra olvidarlo en absoluto! ARn oa en su cerebro el cla'or con #ue el trueno se haba perdido entre las dunas% / vea la lluvia to'ar cuerpo en el I'bito lu'inoso for'ado por los faros de su coche! =e regreso a casa% haba conducido lenta'ente por la desli?ante arena hR'eda[ pero% incluso as% el cuerpo casi le pas inadvertido! Recordaba #ue al principio cre/ #ue se trataba de una ra'a cada! :uego baJ del coche / per'aneci baJo la lluvia% Junto al cadIver% durante unos 'o'entos% hasta #ue se #uit el i'per'eable% cubri con Vl el cuerpo / regres a la ciudad! Ahora la lluvia haba cesado al fin% / la oficina del 'Vdico de Port 7rand% #ue era ta'biVn forense del condado% estaba li'pia% en penu'bra% / con un sofocante olor a productos far'acVuticos / a i'per'eables hR'edos! ;obre estos olores habituales flotaba el hedor de la carne #ue'ada! :as tiJeras del 'Vdico e'itieron un chas#uido al cortar la carboni?ada ropa! Thorne encendi un cigarrillo / aspir una bocanada% pero el otro olor% agudo / nauseabundo% sigui 'artiri?ando su olfato! X;egRn su tarJeta internacional de 'arino% este ho'bre era 7eorge Kandbergen% de Port 7rand XdiJo el sheriff a ;a'% #uien transcribi cuidadosa'ente a su cuaderno de notas la infor'acin! :uego% volviVndose hacia Thorne% el ho'bre pregunt X: Y:e conoca usted% se(orZ El cientfico 'ene la cabe?a! X@o le recuerdo% Peter XdiJo el 'Vdico% deter'inando% de for'a eSperi'ental% la rigide? de los dedos 'uertos #ue tena ante VlX! En 1*>+ le operV de apendicitis! =espuVs% abandon la ciudad! $reo #ue era aceitador del &osephine Te'ple% de la flota frutera! En algRn sitio debo de tener su ficha! XAnota eso% ;a' Xpidi el sheriff! :uego se volvi hacia Thorne% #ue per'aneca% inseguro% al pie de la 'esa donde se encontraba el cuerpo X! Tene'os #ue to'arle declaracin! Espero #ue eso no nos lleve 'ucho rato! $o'ience por el principio% por favor! $onteniendo su nerviosis'o / 'alestar% Tborne cont #ue haba vuelto de la ciudad a eso de las nueve% / en 'edio de un ca'ino lateral% encontr el cuerpo de un ho'bre! Thorne recordaba #ue le haba eStra(ado el estado del 'uerto% /a #ue% aun#ue haba llovido 'ucho% algunas partes del cadIver aparecan total'ente carboni?adas! El cientfico ta'biVn haba encontrado un obJeto% 'as no pudiendo establecer ninguna coneSin entre a#uella cosa / el suceso% se reserv% prudente'ente% su descubri'iento! ;e diJo #ue al sheriff no le interesara% pero% pese a todo% deseaba #ue el bulto del obJeto no se notara de'asiado en su bolsillo! El co'isario ;a' tra? el Rlti'o signo ta#uigrIfico #ue 'arcaba un punto seguido en su trascripcin / 'ir nerviosa'ente a su alrededor! ;u Jefe 'ir% aprobador% hacia las notas X aun#ue no las co'prenda en absoluto X% / diJo: XYEuV opina del cuerpo% doctorZ XEue'aduras de tercer grado en el cincuenta por ciento de la piel% calcinada hasta el hueso en algunas partes de la cara / alrededor del o'plato derecho! Y$uIl diJo #ue era la posicin del cadIver cuando usted lo encontr% se(or ThorneZ 9>

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X@aca en el suelo% sobre el lado derecho% en una posicin bastante antinatural! El 'Vdico boste?% revolvi en un ar'ario / eStraJo una sIbana con la #ue cubri el carboni?ado cuerpo! =iJo: X$on todas estas #ue'aduras% el veredicto es bastante obvio% Peter: 'uerte accidental! El pobre diablo fue ful'inado por un ra/o! :a 'uerte debi de producirse a eso de las veinte horas! X re'eti la sIbana cuidadosa'ente alrededor de la cabe?a del cadIver / continu X: :os ra/os son una cosa 'u/ rara! Pueden hacer volar la suela de los ?apatos de un ho'bre sin afectarle a Vl para nada% o generar el suficiente calor para fundir 'etal! Nunca se sabe #uV bro'a van a gastar! -Jate en este tipo: la 'itad de Vl estI total'ente carboni?ada% / el resto total'ente inclu'e! En fin% cosas raras!!! To' el telVfono / 'antuvo una breve conversacin con la e'presa local de po'pas fRnebres! $uando hubo co'pletado las disposiciones para el enterra'iento del infortunado se(or Kandbergen% el 'Vdico colg el auricular / fue hacia la puerta! Thorne advirti #ue% baJo los chanclos% el ho'bre llevaba unas ?apatillas de estar por casa! X"a(ana puedes co'pletar tu infor'e% Peter X si! gui el 'Vdico X! A 'i esposa le sent 'u/ 'al #ue esta noche saliera as! @a sabes c'o son las 'uJeres! 0uenas noches% se(or Tho'e! $reo #ue en ese ar'ario ha/ un vieJo i'per'eable!!! T'elo% supongo #ue estarI deseando 'andar el su/o a la tintorera! El sheriff solt una cordial risotada! :uego% diJo: XPor ho/ /a no le entretendre'os 'ucho% se(or Thorne!!! =ga'e slo c'o 'e puedo poner en contacto con usted! X"ediante 8irk "ac5nnes% de River Road XeSplic el cientfico X! EstarI encantado de co'unicarle con'igo a travVs de su e'isora de radioaficionado! Thorne sali por la puerta a la tran#uila noche! El sheriff le sigui de cerca! XAs #ue es usted radioaficionado% YehZ XdiJo% a'istosa'ente X! TEuV casualidadU En los buenos tie'pos /o ta'biVn tena una e'isora! El representante de la :e/ segua e'itiendo sus a'ables ruidos! YNo era a#uello una casualidadZ Ellos dos eran al'as ge'elas! Haba sido una 'ala suerte #ue tuviera #ue ser precisa'ente Thorne #uien encontrara el cuerpo! Pero no pasaba nada% ho'bre! A#uello no tena ninguna i'portancia!!! El cientfico se preguntaba por #uV a#uel ho'bre no paraba de hablar! En su bolsillo% el peso del obJeto pareca au'entar cada ve? 'Is! XY;abeZ .n da de Vstos 'e deJarV caer por 'i casa para echarle un vista?o a su aparato! ;i a usted no le i'porta% claro! Apuesto a #ue en esas solitarias dunas echa de 'enos un poco de co'pa(a! TA #ue sU YPor #uV haba de i'portarleZ Estara encantado% ho'bre!!! Poda ir sie'pre #ue #uisiera! :o #ue llevaba en el bolsillo pareca estar a punto de desgarrar el teJido! Entonces caera al suelo! @ tena adheridos tro?os de tela #ue'ada! YPor #uV no se iban a#uellos ho'bresZ Era i'posible #ue sospechasen #ue Vl no haba!!! ;% s[ e'ita en la banda de die? 'etros! Poda escucharle!!! TAhU YAs #ue el sheriff haba logrado c! 3! sobre 192Z A#uello era estupendo! $a'inaron hacia los coches baJo los vieJos / grandes ol'os #ue haba a a'bos lados de la calle! En el punto en el #ue Vsta acababa sobre el ro se vean unas cuantas estrellas% / observaron unas luces #ue se 'ovan hacia el canal de gran calado #ue conectaba el ro con el lago! X0uenas noches% sheriff XdiJo Thorne X! Adis% se(or ;tern! Espero #ue la prSi'a ve? nos encontre'os baJo circunstancias 'Is agradables! X0uenas noches% se(or Thorne X se despidi ;a'% #ue estaba 'Is #ue aburrido de una conversacin #ue no poda co'prender / deseaba volver a su casa% con su esposa / su bebV! 91

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:os policas se aco'odaron en su coche / se fueron! Thorne per'aneci tran#uila'ente sentado tras el volante de su Jeep hasta estar seguro de #ue los otros se haban ido! :uego% cautelosa'ente% sac el obJeto de su bolsillo / retir el pa(uelo #ue lo envolva! El obJeto era del ta'a(o de un pu(o cerrado / de for'a irregular! :o haba encontrado baJo las carboni?adas ceni?as de lo #ue haba sido un ho'bro hu'ano! En el interior del obJeto brillaba una viva lu? a'arilla! Tena el 'is'o aspecto #ue las tres bolitas pe#ue(as #ue haba visto con anterioridad[ pero ahora se daba cuenta de #ue lo #ue Vl haba to'ado por vetas doradas era% en realidad% una fina tra'a de hebras 'etIlicas #ue for'aban una red #ue% en apariencia% se encontraba a pocos cent'etros de la superficie del obJeto! TEl 'aldito obJetoU Era indudable #ue en Vl haba algo 'u/ eStra(o! A su alrededor% en la calle% las luces de las tran#uilas casas iban apagIndose% una a una! Eran las once de la noche! En el suelo% baJo los faroles% aRn brillaban unos cuantos charcos% / en el ro se o/ el 'otor de una lancha #ue% tras unos 'o'entos% #ued silencioso! Thorne 'ir rIpida'ente a su alrededor[ luego sali del Jeep / deJ% sobre el bordillo% el obJeto! :as hR'edas hoJas #ue haba en la cal?ada ad#uirieron un leve refleJo a'arillo! Resultaba curioso #ue una si'ple diferencia de ta'a(o pudiera ca'biar tan radical'ente sus senti'ientos hacia el obJeto! :as bolas 'Is pe#ue(as haban sido 'Is bien bonitas% con su aspecto se'eJante al de gotas[ pero la grande% aun#ue estaba hecha del 'is'o bello 'aterial% no tena nada de her'osa! :a cavidad irregular #ue apareca en uno de sus lados% adaptada a la for'a de un o'plato hu'ano% le daba un aspecto siniestro[ la sangre seca / las ceni?as la convertan en algo 'onstruoso! =e la caJa de las herra'ientas eStraJo una llave inglesa / con ella golpe leve'ente el reluciente obJeto! No caba duda de #ue era 'Is fuerte de lo #ue su aspecto indicaba! Al no poder ro'per la bola con golpes algo 'Is violentos% Thorne levant la herra'ienta / la descarg con toda su fuer?a! :a llave inglesa rebot% resbal por la superficie del obJeto e hi?o saltar frag'entos de la piedra del bordillo! ;in e'bargo% la cosa continu intacta! Thorne se inclin /% to'ando el obJeto% lo palp incrVdula'ente! =e pronto% con un grito de agona% deJ caer la llave inglesa! TAbrasabaU :a herra'ienta ca/ al suelo / #ued all% e'itiendo un penetrante siseo entre las gotas de agua #ue aRn perlaban la hierba! Thorne encaJ las 'andbulas para no gritar! :a 'ano le dola terrible'ente! ;in e'bargo% el obJeto #ue haba sobre el bordillo no estaba caliente! =e la llave inglesa cada sobre la hierba brotaba vapor% 'ientras el pe#ue(o char#uito sobre el #ue estaba la bola per'aneca fresco! Thorne estuvo a punto de recordar algo% pero el dolor de la 'ano recla' toda su atencin / volvi a olvidar la cosa! Entre las hoJas / la basura% el obJeto% #ue no haba sido afectado por los golpes del cientfico% pareci ad#uirir un 'a/or brillo dorado! Per'aneci as unos instantes% / luego% con un leve / deliberado 'ovi'iento% se libr de las feas cavidades #ue haba en su superficie% volviendo a #uedar liso / suave / con la 'is'a for'a de gota #ue sus predecesores! WG22!222 vatios co'o 'ISi'o! YTienes 'Is chis'es co'o Vse en casaZ :legarV el Jueves a 'edioda! Abra?os! ;eppel!W XTe crees 'u/ vivo% YverdadZ Xpregunt Thorne! X"ucho Xpresu'i <ill/ ;eppel% sonriendo afectada'ente tras su cerve?a! =eJ el vaso sobre la 'esa / su sonrisa se abri aRn 'Is% convirtiVndose en una 'u(eca X! :o bastante vivo para creer #ue las bolas #ue 'e 'andaste for'aban parte de una bro'ita! $o'o tR / /o sie'pre esta'os igual!!! PensV tirarlas! :o #ue las 9+

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salv fue la intervencin de Archie =eck! $re/ #ue podan ser Wbolas Prncipe RupertW% e intent ro'per sus rabitos con una li'a! XJAJIU XeScla' el doctor Thorne! ;eppel le 'ir con sus brillantes% inocentes / a?ules oJos! Era un ho'bre alto / bien vestido% de fa? sonrosada% nari? aguile(a / pelo rubio! XNo tienes por #uV 'irar'e as XdiJo ThorneX! Por ' 'is'o he podido averiguar unas cuantas cosas 'Is respecto a esas bolas! X$uVnta'e Xpidi ;eppel% co'placiente! X7eneran calor! Probable'ente 'e enterV de ello de la 'is'a for'a #ue Archie =eck! X Hi?o un ade'In con su vendada 'ano X! ;lo #ue /o lo averig]V de la for'a 'Is desagradable! Thorne recogi en una bandeJa los vasos vacos / las botellas de cerve?a / desapareci con todo ello en la cocina! =esde all continu: X:as dos #ue te 'andV las haba encontrado en el interior del est'ago de un sapo! "ira en la habitacin de trabaJo! ;egunda botella% por la derecha% del estante grande! ;ecIndose la 'ano sana en los pantalones% Thorne volvi Junto a ;eppel% #ue per'aneca in'vil% 'irando pensativa'ente la botella en #ue estaba el sapo! X;e co'i las bolitas XeSplic Thorne escueta'ente% indicando al bicho! XHu'!!!% s X'ur'ur ;eppelX! Es posible #ue los Jugos digestivos produJeran!!! X;igue% <il5/! YEuV son esas cosasZ XAl decir #ue generaban calor estabas casi en lo cierto! He trado una de ellas para de'ostrIrtelo! ;eppel sali de la habitacin / volvi al cabo de unos 'o'entos con una gran cartera de cuero! XEl aparato estI en un par de pie?as X se disculp <il5/ X! TendrIs #ue esperar a #ue lo 'onte! YPosees un reductor de voltaJeZ Thorne asinti / fue a buscado a la estantera! XEsta bolita #ue tene'os a#u puede parecer una canica[ pero posee ciertas propiedades 'u/ singulares! X ;eppel eStraJo el pe#ue(o obJeto de una caJa #ue haba sido cuidadosa'ente cerrada / enguatada% / la coloc en el centro de la 'esa% sobre una especie de nido de 'ateria gris / lanosa! :uego el ho'bre continuX: Estos obJetos e'iten ra/os infrarroJos de una intensidad de unos doscientos 'il angstro's! Pero su energa es 'ucho 'enor de lo #ue esa cifra podra hacerte esperar! Este pe#ue(o artilugio lo 'onta'os =eck / /o para 'edir tosca'ente la potencia de esos obJetos! ;e trata% en esencia% de una pareJa T$1H2O conectada con una pistola de resorte! ;e pone la bolita ah% se regula la tensin del resorte /% al disparar la pistola% sale despedida esta varita% #ue da al obJeto un golpe adecuado! X :os dedos de <il5/% de u(as i'pecable'ente 'anicuradas% trabaJaban diestra'ente X! Esto no nos proporciona una 'edida total'ente eSacta% desde luego% pero al 'enos te a/udarI a co'prender lo #ue #uiero decir!!! Y=nde ha/ un enchufeZ X=etrIs de la pecera! Ten cuidado de no desconectar el aireador! X:a pantalla de ese eStre'o te 'ostrarI la cantidad de energa liberada! Al ser disparado el resorte% la verde lnea hori?ontal #ue haba en la pe#ue(a pantalla gris ondul violenta'ente / luego acus una serie de i'pulsos oscilatorios! XYNo es absurdoZ X co'ent el doctor ThorneX! =ispara otra ve?% pero reduce la tensin del resorte! =e producirse alguna diferencia% Vsta consisti en #ue los i'pulsos fueron aRn 'a/ores! X:a violencia del golpe / la energa desencadenada no son proporcionales XdiJo ;eppelX! Algunas veces% el 'Is ligero roce produce unos efectos enor'es! Pero en Ann Arbor% a los siete 9B

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das de estar eSperi'entando para averiguar de #uV se trataba% el obJeto 'ostr una 'arcada tendencia a per'anecer indolente! @ al cabo de poco tie'po 'Is% deJ de 'ostrarse activo! XEn realidad% la energa liberada es 'u/ pe#ue(a% YnoZ Xpregunt Thorne! X=esde luego[ pero aun as% resulta sorprendente para un obJeto de su ta'a(o! X Euit la bolita del aparato / la devolvi a su pe#ue(a caJaX! $ree'os #ue el brillo #ue ha/ en el interior tiene algo #ue ver con todo eso / esas vetas doradas Csupongo #ue sabes #ue son de oroD% ta'biVn intervienen! El vieJo $a'estres% el fa'oso cientfico% se encontraba de visita en la .niversidad / diJo #ue ese brillo es algo #ue volverI taru'bas a los fsicos! XTAcaba de una ve?% por favorU X apre'i Thorne! XEspera un po#uito Xpidi ;eppelX! Aun#ue no he'os hecho aRn los anIlisis% espera'os grandes cosas! X / a(adi X: No se trata de radiactividad% si es #ue pensabas en eso! Thorne se diJo #ue <ill/ se senta orgulloso de todo a#uello! En realidad% era un descubri'iento de su a'igo% no de Vl 'is'o! ;eppel encontraba retos / esti'ulaciones en los lugares 'Is eStra(os% / el asunto de las bolitas doradas haba batido todos los records! Pero Thorne estaba recordando una bola 'a/or% del ta'a(o de un pu(o de ho'bre% / el carboni?ado cadIver de un ser hu'ano! XEncontrV otro especi'en XdiJo% volviVndose hacia un caJn de la 'esa de trabaJo X! .no 'a/or X aclar% 'ostrando la bola del se(or Kandbergen! XTEsto es 'aravillosoU X grit ;eppelX! Es casi del ta'a(o de una toronJa! Ahora podre'os!!! Thorne le interru'pi cortVs'ente: XRespecto a este obJeto% deseo decirte algo! :uego te lo entregarV! Al encontrada% esta bola tena una for'a irregular! Pareca un terrn de barro seco! -ranca'ente fea! Ahora estI tersa / pulida% lo 'is'o #ue las otras! / el ca'bio se produJo ante 'is oJos! Pareci disolverse para luego volver a solidificarse en for'a de gota! @ aRn ha/ algo 'Is! Narr a ;eppel su intento de ro'per el obJeto / se refiri al brusco calenta'iento de la llave inglesa! ;u a'igo decidi: X;% es posible! Es 'u/ probable #ue un especi'en 'a/or% co'o Vste% pueda calentar perceptible'ente un obJeto 'etIlico cercano a Vl! :os ra/os infrarroJos no producen calor por s 'is'os[ pero cuando penetran en un obJeto% su a'plitud de onda au'enta / la energa desencadenada calienta el 'aterial! En el caso de la llave inglesa% la conductibilidad del 'etal era 'a/or #ue la de tu 'ano! Por eso notaste #ue el hierro estaba caliente antes de #ue tu 'is'a piel resultase afectada! XNo es #ue la llave estuviese caliente% <ill/! Estaba ardiendo! @ se puso as en cuestin de segundos! ;eppel 'ene la cabe?a! XNo sV #uV decir! Es la cosa 'Is divertida con #ue 'e he encontrado! XNo creo #ue el ho'bre 'uerto #ue se hallaba Junto a esta bola opinase #ue se trataba de algo divertido! XNo pensarIs #ue esta casita le 'at% YverdadZ :a 'itad del cuerpo del ho'bre estaba reducida a ceni?as! No ha/ ra/os infrarroJos #ue produ?can unos efectos co'o Vsos! XNo he dicho #ue piense #ue esta bola le 'at XdiJo Thorne% con una segunda intencin #ue ;eppel decidi ignorar X! ;lo digo #ue el cuerpo se encontraba directa'ente enci'a de ella! XEs de'asiado absurdo para #ue lo crea Xco'ent ;eppel! :uego se puso en pie% se despere? a placer / dirigi una 'irada a su reloJ X! =e todas 'aneras% es hora de irse a dor'ir! "a(ana tratare'os del asunto% YehZ Thorne no pudo por 'enos de sonrer! TEl bueno de <ill/U NingRn pe#ue(o 'onstruo brillante le iba a deJar sin sue(o! X=evuelve la toronJa a su caJn XdiJo ;eppelX! 99

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:uego nos to'a'os un trago / nos va'os a la ca'a! XY@ no crees #ue la toronJa% co'o tR la lla'as% estara 'eJor en un cubo con hieloZ Xpregunt Thorne% sonriente! XEn caso de #ue decidiese largarse% lo 'Is probable es #ue fundiera antes el cubo #ue el hielo! @ ade'Is X a(adi% satisfecho X% esas bolas nunca e'iten radiaciones% a no ser #ue sean 'olestadas! En el suelo haba grandes cantidades de arena a su alrededor! Thorne se encontraba en ella% enterrado hasta el cuello! En las alturas brillaba un sol dorado / transparente% / un viento #ue pareca no refrescar en absoluto su enfebrecida piel le arroJaba a la cara granos de a'arilla arena! A veces apareca el rostro fa'iliar de una 'uJer! El gritaba su no'bre / ella se esfu'aba! =espuVs olvid a#uello% /a #ue de la arena co'en?aron a saltar pe#ue(as cosas sin for'a #ue% en cuanto salan a la lu? del sol% #uedaban reducidas a ceni?as!!! Por #uinta ve? en a#uella noche X o al 'enos as se lo pareca X% el doctor Thorne se despert! ;us oJos% abiertos de par en par% escudri(aron las tinieblas! ;e 'aldiJo a s 'is'o / volvi la al'ohada% #ue el sudor haba hu'edecido% / le dio unos golpes para 'ullirla! &unto a Vl reposaba ;eppel% roncando suave'ente! En algRn lugar de la caba(a cruJi una tabla! Thorne not #ue el 'iedo regresaba a Vl! Torn a ver el negro bulto /aciente baJo la lu? de los faros de su coche% / not de nuevo el lacerante dolor en la 'ano% #ue% despacio% iba sanando! Resultaba eStra(o% pero no recordaba en absoluto su sue(o! ;lo el 'iedo! Pero% Ypor #uV tena #ue estar asustadoZ All no haba nada #ue pudiera causarle te'or! Nada en absoluto! El cuerpo /aciente en 'itad del ca'ino! .n ra/o! Pero la bola pe#ue(a le haba #ue'ado a Vl! Y@ #uVZ :a bola pe#ue(a era de un ta'a(o de'asiado reducido para producir serias #ue'aduras a un ho'bre! :o sV! Pero el vagabundo estaba carboni?ado! TPor un ra/o% 'aldito estRpidoU TEstaba carboni?adoU $Illate /a! .na bola de Vsas le abras! T$IllateU T$IllateU Esta noche% por ah fuera% ronda otra de esas bolas! No! En el eSterior no haba nada en absoluto! Nada 'Is #ue las dunas / el lago! Nada 'Is! :as rachas de viento silbaban por entre las ra'as de los pinos / los granos de arena arrancados de la pla/a golpeaban suave'ente en el cristal de las ventanas! :as olas del lago "ichigan producan su habitual 'ur'ullo!!!% pero en el eSterior no haba nada 'Is! -inal'ente pudo dor'irse! $uando volvi a abrir los oJos estaba /a casi a'aneciendo% pero esta ve?% al baJar los pies desnudos hasta el suelo% Thorne se encontraba en guardia / alerta! ;u 'ano se cerr sobre una linterna #ue haba en la c'oda! :uego se 'ovi silenciosa'ente para no despertar al dur'iente #ue se hallaba Junto a Vl! Atraves de puntillas la habitacin de trabaJo / la sala de estar! En el porche haba algo! Nspera'ente pregunt: XYEuiVn ha/ ahZ .n olor a 'adera #ue'ada hiri su olfato! $onteniendo el aliento% lan? un eScla'acin / alu'br con la linterna hacia el u'bral de la puerta eSterior! All se vea un oscuro aguJero redondo% de cu/os bordes sala hu'o / un resplandor verde! 6olvi corriendo a la habitacin de trabaJo / abri el caJn en #ue guardaba la bola del ta'a(o de una toronJa! El caJn estaba vaco / en su fondo se abrba un aguJero! :a dura 'adera segua ardiendo lenta'ente! 9*

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;ac el caJn% lo llev a la pila de la cocina / abri el agua! :uego llen un cubo / se dirigi a la puerta% a apagar el fuego iniciado en el lugar! `TNunca e'iten radiaciones% a no ser #ue sean 'olestadasUa TEuV ridculoU No solo haba e'itido radiaciones sino #ue% ade'Is% las haba enfocado de alguna for'a! El doctor Thorne no era fsico% pero co'en? a preguntarse si el 'edidor lo habra dicho todo respecto a la pe#ue(a bolita brillante! Abri la puerta / se 'eti en la negra noche! En la arena% al pie de la escalera% haba un pe#ue(o% casi i'perceptible rastro! Thorne lo sigui por la ladera de la colina% lo perdi 'o'entInea'ente entre unos 'atorrales / volvi a encontrarlo en la tran#uila eStensin del arenal! $ontinu andando por el silencioso valle! :a a'arilla lu? de su linterna le a/udaba a seguir el dVbil rastro! $uando lleg al centro del arenal% se detuvo baJo las largas so'bras de los delgados Irboles! En la arena se vea otro rastro% #ue se una / se funda con el pe#ue(o! El nuevo rastro 'eda un 'etro de ancho! $o'o en sue(os sigui la pista hasta la ci'a de la pri'era pe#ue(a duna del litoral / per'aneci all% entre la hierba / los arbustos! :a luna% en creciente% se encontraba cerca de nivel de las aguas / tena un tono anaranJado! Thorne observ #ue el rastro descenda por el pe#ue(o talud / desapareca entre las olas% #ue se arre'olinaban en una nueva depresin de la arena! El viento agitaba la cha#ueta del piJa'a del cientfico! El ho'bre per'aneca all% dIndose cuenta de #ue estaba asustado de a#uel rastro en la arena% / co'prendiendo #ue el vagabundo no haba 'uerto a causa de un ra/o! Hasta #ue cerr tras Vl la puerta de la caba(a% Thorne no advirti #ue haba hecho corriendo todo el ca'ino de regreso! En la regin de las dunas% el viernes es un da tran#uilo% pero a pesar de todo% la polica recibi tres #ueJas 'enores! .n granJero denunci #ue alguien no slo le haba robado% para co'Vrselas% tres de sus 'eJores gallinas ponedoras% sino #ue% ade'Is% haba #ue'ado los huesos / las plu'as de los ani'ales% deJIndolo todo en el gallinero! :a $o'isin de $arreteras del $ondado de ,tta3a deseaba saber #uiVn se entretena en hacer hogueras en 'itad de sus ca'inos de asfalto% 'anchandolo todo con al#uitrIn! Por Rlti'o% una vieJa se(orita se #ueJ de #ue los artistas de la colonia veraniega local deban de estar volviendo a celebrar `salvaJes orgasa% a Ju?gar por las luces #ue haba visto por los alrededores a eso de las tres de la 'adrugada! El doctor Thorne se inclin sobre los rastros visibles en la arena! Para Vl% pareca indudable #ue la gran bola haba esperado a la #ue 'at al se(or Kandbergen! XApIrtate de ah )pidi ;eppel% dispuesto a disparar su `7rafleSa! :uego sigui X: $on el viento #ue sopla por a#u% estos rastros no durarIn 'ucho! ;eppel rode el punto de conJuncin% deJ al lado su plu'a estilogrIfica% co'o referencia de ta'a(o% / volvi a disparar su W7rafleSW! XTa'biVn necesitare'os la puerta X co'ent% deJando la cI'ara a un lado para to'ar unas notas en su cuaderno! Thorne inici una protesta! XEstI bien% slo la parte en #ue estI el aguJero X concedi ;eppel X! YAveriguaste de dnde vena el rastro 'Is anchoZ X:o segu hasta los bos#ues% pero all el terreno es de'asiado blando / cenagoso para #ue en Vl pueda 'arcarse un rastro tan ancho co'o Vse% de 'odo #ue% al final% lo perd! ;eppel se puso en pie / recogi su cha#ueta% #ue% para 'a/or seguridad% haba deJado colgada en la ra'a de un Irbol 'uerto! :uego% diJo: *2

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X5'agnate el ta'a(o de un obJeto #ue en la arena blanda deJa un rastro de un 'etro! T@ pensar #ue eso% habiendo per'anecido en el lago durante sabe =ios cuInto tie'po% es la pri'era ve? #ue se hace evidenteU X@o no estara tan seguro!!! Euiero decir de #ue sea la pri'era ve?! En esta regin se cuentan historias 'u/ eStra(as! $uando tena doce a(os% o una de ellas de labios de 'i abuela! Era referente a una especie de fantas'a 'erodeador 'Is grande #ue una galera / #ue viva en las grutas del fondo del lago! $ada cien a(os sala a vagar por las dunas / los pantanos% deJando tras Vl en los lugares en #ue se haba co'ido la vegetacin un rastro de arena desnuda! :a gente deca #ue el 'erodeador buscaba a un ho'bre% / #ue cuando lo encontrase deJara de vagar / regresara al fondo del lago! XT$ielos santosU XeScla' ;eppel% sole'ne'enteX! Es co'o si lo viera: el enor'e globo brillante escondido en lo 'Is profundo de unas cavernas en las #ue Ja'Is brilla el sol / donde no eSiste 'Is vida #ue la de unas pocas diato'eas #ue flotan en las aguas in'viles! XTEsto no es cosa de bro'a% patosoU XdiJo Thorne% Ispera'ente! XiHu'''U X gru( <ill/ ;eppel% sacudiendo unos cuantos granos de arena de la 'anga de su elegante traJe! @a era tarde cuando la se(orita &eanne <right sali del cine% en "uskegon! En realidad% era tan tarde #ue apenas tuvo tie'po de hacer las co'pras #ue haban sido% en apariencia% su preteSto para llevarse el $arlin! WEn Port 7rand no pueden ad#uirirse ropas decentes% to 8irW% haba dicho la 'uchacha% a(adiendo #ue a Vl no le i'portara #ue ella cogiese el barco% YverdadZ =esde las profundidades de su nuevo panadaptor% "ac5nnes haba gru(ido #ue claro #ue le i'portara% 'aldita sea% / #ue #uV haba de 'alo en utili?ar el coche! Pese a todo esto% el ho'bre le deJ las llaves del barco! :as luces de la ciudad co'en?aban a encenderse cuando &eanne% cargada de pa#uetes% detuvo un taSi para #ue la conduJera al 'uelle de los /ates! Era un atardecer 'agnfico% / las estrellas co'en?aban a brillar en un cielo #ue% por el ,este% aRn estaba te(ido de pRrpura! "aJestuosa'ente% el $arlin se desli? fuera de las aguas del 'uelle% llenas de barcos anclados% para entrar en el lago "uskegon! En la orilla brillaba una fogata / sobre las aguas flotaban% 'elodiosas% las voces de unas gentes #ue cantaban en una fiesta pla/era! A#uellas personas saludaron alegre'ente al $arlin% / &eanne les devolvi el saludo con la sirena del barco! "ientras conduca el crucero por el canal% hacia el lago% de vuelta a casa% la 'uchacha se senta contenta / con el cora?n ligero! En sus labios bailaba una enig'Itica sonrisa! Pensaba% con enor'e agrado% en cierto Joven bilogo de severo rostro! Era un ho'bre 'u/ raro% / a veces% sin darse cuenta% poda resultar hasta brusco! Ade'Is% le preocupaban cosas tan pesadas co'o los ciclos botInicos / las adaptaciones al 'edio a'biente! Pero un da pase con ella por las dunas con gran suavidad% / la bes una ve? en los labios! =espuVs de a#uello% &eanne supo lo #ue deseaba! Ahora &an estara sentado ante su 'esa de trabaJo% eSa'inando los insectos conseguidos durante el da / sin pensar en ella en absoluto! , #ui?I estuviera hablando por radio con su to! $anturre% enso(adora% para s 'is'a! :a velocidad del crucero au'ent hasta los veinte nudos / el barco cabece 'o'entInea'ente entre dos olas% haciendo #ue el pe#ue(o a'uleto de buena suerte #ue colgaba del ti'n se 'oviera co'o un pVndulo! &an le haba dado a#uella pe#ue(a / a'barina bolita! @ a &eanne le encantaba el obJeto precisa'ente por proceder de #uien proceda! "o'entos despuVs% la Joven encendi el receptor de onda corta #ue haba en un estante de la cabina / se puso a escuchar la conversacin 'antenida entre &an / su to! Thorne estaba diciendo: XTengo a 'i lado a un colega #ue ha venido de Ann Arbor! Esta'os investigando respecto a a#uella bolita a'barina #ue encontrV! YRecuerdas #ue te hablV de elloZ :e di una a &eanne co'o *1

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recuerdo! "i a'igo es biofsico / cree #ue esas bolitas son un gran descubri'iento cientfico! ;e lla'a <ill/ ;eppel! =i algo% <ill/! X7a'busia XdiJo ;eppel% recordando el no'bre de los pececillos #ue introduJera en el recipiente colector de larvas de su a'igo! &eanne escuchaba la charla sin prestar 'ucha atencin! &an hablaba de #ue las bolas% cuando eran 'olestadas% e'itan calor / deca creer #ue eSistan por los alrededores otras bolas 'Is grandes% #ue podan desencadenar una energa de >2 db! por enci'a de ;g! CY@ #uV diablos #uerra decir todo a#uelloZD Thorne / a#uel <ill/ pensaban buscar esas bolas 'a/ores! WYPodrI e'itir verdadera'ente calorZW% se pregunt &eanne% 'irando con curiosidad la pe#ue(a esfera colgante #ue% en el interior de su cestita de plata% se 'eca con suavidad sobre la bitIcora! No tena aspecto de ser peligrosa! En a#uel 'o'ento% &an diJo #ue las bolitas pe#ue(as no e'itan de'asiadas radiaciones! ;lo las suficientes para producir unas pe#ue(as cos#uillas! En el lago% a lo leJos% brillaban las luces de un barco transporte de 'inerales! El $arlin pas el pe#ue(o pueblecito de :ake Harbor / se aleJ un poco de la costa! Ahora /a no habra 'Is pueblos hasta Port 7rand! Por la radio% la si'pItica / fa'iliar vo? de su to 8irk describa las grandes cosas #ue tena pensadas para su nuevo panadaptor! 5an% de ve? en cuando% haca algRn co'entario% pero &eanne observ #ue su vo? sonaba cansada! TPobrecilloU El $arlin se desli?aba sobre las olas% fIcil / poderosa'ente% persiguiendo su propia so'bra! Era una so'bra larga / 'u/ negra! &eanne pens #ue la lu? #ue la pro/ectaba proceda de un barco con faros de bRs#ueda% / 'ir hacia popa! :a cosa estaba all% flotando sobre las negras / agitadas aguas! Era un globo grande / e'ita una brillante fosforescencia! ;e encontraba a unos veinte 'etros de la popa% / persegua al barco% acercIndose rIpida'ente a Vl! :a Joven lan? un grito% / cuando el obJeto se aproSi' 'Is% apret el acelerador / trat de eludido haciendo 'ovi'iento en ?ig?ag! Pero el gran 'onstruo fosforescente se detena 'ientras el barco evolucionaba / se 'ova en espiral% / volva a aproSi'arse cuando el $arlin trataba de aleJarse! En el casco% baJo los pies de &eanne% los 'otores rugan al ser obligados por la Joven a desarrollar una velocidad para la cual no haban sido fabricados! El obJeto se acercaba 'Is / 'Is! :a 'uchacha poda divisar el surco #ue en el agua / a su paso deJaba la gran bola! YEuV era a#uelloZ YEuV le hara a ella% si consegua atraparlaZ TEsferas 'a/oresU &eanne 'ir% horrori?ada% a la pe#ue(a bolita #ue colgaba de su cadena de plata! Era una 'iniatura perfecta de la horrible cosa #ue haba en el agua% a sus espaldas! "ientras haca virar al $arlin de un lado a otro% en un histrico frenes% la Joven sollo?aba! En el otro eStre'o de la cabina% la tran#uila vo? de 5an eSplicaba a "ac5nnes c'o 'anipular el panadaptor para convertirlo en un 'onitor de frecuencia! T5anU ;i alguna ve? se encuentra ante un aparato de radioaficionado!!! $on lIgri'as resbalando por sus 'eJillas% &eanne conect el piloto auto'Itico / co'en? a 'anipular torpe'ente en la pe#ue(a e'isora #ue descansaba en un estan#ue! ;lo se la haba visto utili?ar a su to una ve?! Estaba casi segura de #ue a#uel 'ando serva para poner en funciona'iento el aparato% pero!!! Yc'o saber si a#uella era la for'a adecuada de accionarloZ @!!! Yhabra #ue tocar alguna de a#uellas otras cosasZ En el pe#ue(o panel se vean tres interruptores% dos botones% un dial / una pe#ue(a lu? roJa! $o'o es lgico% 8irk "ac5nnes no haba rotulado los controles del instru'ento% construido por Vl 'is'o! El panel no daba la 'Is leve indicacin de c'o deban accionarse los 'andos! El $arlin se desli?aba entre la oscuridad de la noche! El brillante obJeto estaba a 'enos de #uince 'etros del barco! *G

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&eanne sollo?aba histVrica'ente 'ientras por el altavo? sonaban plIcidas voces hablando de la charca del doctor Thorne% arruinada por la tor'enta! TA#uellos botones e interruptoresU &eanne crea #ue pri'ero se accionaba a#uVl / luego a#uel otro! No!!! No era as! Puede #ue el aparato ni si#uiera estuviese conectado! , poda estarlo a alguna otra onda en la cual ni 5an ni su to consiguieran orla! Por otra parte% ella no entenda a#uella eStra(a escala de sintoni?acin! XHe instalado un a'plificador 'vil 6-, en el $arlin XeSplicaba "ac5nnes! XYEuV es eso de 6-,Z Xpregunt ;eppel! XEn el caso de "ac significa #ue se 6a -uera de ,nda! ;onaron unas risas! Pero% Y#uV diferencia i'plicara el hecho de #ue ella pudiera co'unicarse con 5anZ YEuV podra hacer Vl para a/udarlaZ El brillo de la in'ensa esfera ilu'inaba el agua varios 'etros a su alrededor! "ientras las tran#uilas voces fluan a travVs del receptor% el globo se aproSi'aba 'Is cada ve?! &eanne accion uno de los interruptores de la e'isora /% repentina'ente% sus sollo?os / el rugir de los 'otores se convirtieron en los Rnicos sonidos #ue se oan en la cabina! :o intentara! Eso era todo! 5ntentara ponerse en contacto con 5an! Re? por#ue su to hubiera deJado el trans'isor conectado a la onda adecuada! XT5anU X grit la 'uchacha! :uego se acord de opri'ir el botn #ue haba en un lado del pe#ue(o 'icrfono de 'ano! $onteniendo sus lIgri'as% preguntX: 5an% 5an!!! Y"e o/esZ Te'blorosa'ente% su 'ano accion el 'ando del receptor! XT&eanneU Xla vo? son co'o una bo'ba dentro de la cabinaX! YEres tRZ YEuV estIs haciendoZ XT"e persigue% 5anU X grit la Joven X! T.na esfera brillante de cinco 'etrosU T6iene detrIs del barcoU XEl barco!!! X balbuce la vo? de "ac5nnes X! T&eanne se lo llev a "uskegonU XT&eanneU EscRcha'e!!! No esto/ seguro de #ue esto valga para algo% pero debes intentarlo! Has de hacer eSacta'ente lo #ue /o te diga! Y"e o/esZ XT;% 5anU TEsa cosa estI casi sobre el cruceroU XEscucha!!! L/e'e% cari(o! En algRn lugar del $arlin tienes a#uella bolita a'barina! YTe acuerdasZ :a bolita a'barina #ue te di! 6e a por ella! T'ala / arrJala por la borda! :o 'Is leJos #ue puedas! T:a bolita a'arillaU Ahora di'e si has entendido! X;! Te entiendo! :a bolita!!! :a bolita! ;e balanceaba al eStre'o de su cadena de plata% / la lucecita de su interior brillaba cIlida e inter'itente'ente! &eanne la arranc del lugar donde colgaba / fue hacia el puente de la e'barcacin! :a Joven% deslu'brada por el brillo de la gran esfera% per'aneci in'vil en la borda durante casi un 'inuto! :uego la bolita ca/ en el agua% describiendo un arco% co'o lo hiciera% 'uchos siglos atrIs% cierto 'eteoro! :a lu?% refleJIndose en las paredes pintadas de un asVptico / liso color blanco% estaba llena de for'as borrosas / difu'inadas% segRn pens Thorne% #ue podan haber sido casi cual#uier cosa! El ho'bre se estre'eci al pensar #ue% por eJe'plo% podran haber sido una 'esa sobre la cual hubiera un cuerpo de bruces / reducido a ceni?as por uno de sus lados! ;in 'over la cabe?a ni ca'biar de eSpresin% el cientfico cerr los oJos lenta'ente / los volvi a abrir! Pero no se encontraba en la oficina del forense% sino en la sala de espera del pe#ue(o *H

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hospital del pueblo! En el sofI de cuero! <ill/ ;eppel se sentaba Junto a Vl! Por las baJadas persianas de la ventana #ue haba a su espalda entr una rIfaga de fresco aire nocturno #ue despeJ el hu'o #ue llenaba la habitacin / volvi una pIgina de la revista #ue ;eppel lea! En el otro eStre'o de la sala% un Joven de unos veinticinco a(os engulla una prodigiosa cantidad de cara'elos! Al entrar ellos en la habitacin% les haba sonredo% eSplicando: X"i esposa!!! Es nuestro pri'er hiJo! A travVs de la abierta puerta% #uienes estaban en la sala de espera podan ver la entrada de un cuarto #ue se encontraba al final del vestbulo! =e Vl entraban / salan peridica'ente personas vestidas de blanco[ pero un acongoJado grupo #ue entrara haca una hora% no haba vuelto a salir! X<ill/% 'e esto/ volviendo loco Xestall por fin ThorneX! YEuV hacen ahZ Al 'enos deberan decir'e!!! deJar'e verla! X$al'a! TendrIs noticias de un 'o'ento a otro X ;eppelle ofreci su pitillera de oro% pero Thorne neg con la cabe?a X! YPor #uV no te sientas bien / tratas de cal'arteZ :levas no sV cuInto rato ah% 'Is tieso #ue un huso / 'irando fiJa'ente al suelo! Tus oJos han llegado a parecer dos bo'billas fundidas! Y$'o crees #ue% de seguir en ese estado% vas a poder a/udar a &eanneZ Thorne se retrep en su asiento / #ued en reposo% con la pal'a de su 'ano derecha haciendo so'bra sobre sus oJos! T;i hubiera podido encontrarse all cuando la llevaronU Pero se necesita tie'po para averiguar dnde ha ido a parar un barco a la deriva! Tie'po durante el cual el Joven cientfico haba per'anecido ante su receptor% no pudiendo hacer otra cosa #ue esperar! $uando al fin se produJo la lla'ada / se enter de #ue &eanne se hallaba a salvo% las 'anecillas del reloJ 'arcaban casi la una de la 'adrugada! Ahora eran las tres / 'edia! "ac5nnes / su esposa estaban dentro% con ella! @ Vl no poda hacer otra cosa #ue 'irar con desesperacin el largo corredor / aguardar! En su cerebro volvi a or el sonido de a#uella vo? fe'enina% rota / entrecortada por los sollo?os! &eanne haba dicho #ue la esfera 'eda cinco 'etros! :a bola 'a/or en persona! T@ pensar #ue! podra haberla!!!U A#uello no conduca a nada! Recordaba con horrible claridad su sue(o de la noche anterior! El dorado / brillante sol / los pe#ue(os obJetos carboni?ados! Pero los ra/os infrarroJos no #ue'an! El dorado / brillante sol!!! XEl sol XdiJo el doctor Thorne% en vo? baJa% para s 'is'o! XY"'''Z Xin#uiri ;eppel! XEl sol Xrepiti Thorne% con fir'e?a X! <ill/% Ysie'pre piensas de la 'is'a for'aZ XNo! X;i te golpeo% Yc'o piensasZ X-uriosa'ente XdiJo ;eppel% con triunfante sonrisa! XPero% Yc'o lo haces si cavilas sobre cuIl es la 'eJor for'a de escabullirte de a#u sin ser vistoZ XEntonces pienso de for'a racional! XHe estado 'editando de nuevo sobre las bolas! @a sabes #ue entre nosotros eSiste una discrepancia bastante seria respecto a las lla'adas propiedades de esos obJetos! He'os de'ostrado #ue e'iten infrarroJos% pero esos ra/os no #ue'an la carne! X=e eso he estado tratando de convencerte XdiJo ;eppel% paciente! XA pesar de todo% esto/ convencido de #ue la gran bola #ue vio &eanne es la causante de la 'uerte del vagabundo! Ahora bien% Y#uV pasa si la energa #ue e'ite no consiste sie'pre en ra/os infrarroJosZ Y@ si los infrarroJos son! slo una especie de reaccin involuntaria ante los golpes #ue di'os a la bola% 'ientras #ue% por lo general% al ser 'olestada% e'ite en otra a'plitud de ondaZ =iga'os algo en la parte visible de la ga'a% con un 'ontn de energa% / #ue esos obJetos pueden concentrar en for'a de ra/o! ;eppel no contest! *>

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El silencio se eStendi pesada'ente sobre ellos! El Joven co'edor de cara'elos ca'bi de posicin / les 'ir con bo#uiabierta reverencia! TEran cientficosU ;e produJo un ru'or de faldas al'idonadas / en la puerta apareci una enfer'era! Thorne se puso en pie / co'en? a preguntar: XYPode'os!!! Z XYEl se(or =e AngeloZ Xlla' la 'uJer% fra'ente X! Es un ni(o! Y"e hace el favor de seguir'eZ El Joven lan? un alegre grito inarticulado / sali corriendo de la habitacin! Thorne volvi a sentarse! XT"aldita seaU X 'ur'ur! XEsto te ha afectado 'uchsi'o% YverdadZ Xpregunt ;eppel! XT,h% cIllate /a% <ill/U ;abes de sobra #ue la chica slo 'e interesa a causa del obJeto #ue la persigui! @ borra esa eSpresin de tu cara! Entre tR / "ac5nnes 'e tienen frito! ;eppel pareci un poco ofendido! X:o siento X se disculp Thorne! ;e puso en pie / co'en? a ca'inar por la habitacin! El Joven #ue acababa de ser padre haba tenido tanta prisa en irse #ue haba olvidado sus cara'elos! Thorne se co'i uno! Era de 'enta! El detestaba la 'enta! ;eppel boste? con disi'ulo! En seguida se inclin hacia adelante / 'ir hacia la puerta! XAlguien viene X advirti% con vo? pausada! =el cuarto #ue haba en el otro eStre'o del pasillo acababa de salir un ho'bre alto / con unifor'e de verano #ue se diriga decidida'ente hacia la sala de espera! $uando el ho'bre entr en el cuarto% ;eppel se puso en pie / diJo: X0uenas noches!!! ,% 'eJor dicho: buenos das! YHa/ algo #ue /o pueda hacerZ X"e lla'o $unningha'% / so/ co'andante del guardacostas "anisti#ue! YEs usted el se(or 5an ThorneZ XNo! "e lla'o ;eppel! El se(or Thorne es Vse! YEuiere usted sentarseZ X;% gracias! X 6olviVndose hacia Thorne% #ue se encontraba en pie / con las 'anos a la espalda% el co'andante e'pe?% hablando con rapide? X: ;e(or Thorne% esta noche% a las nueve% su estacin de radioaficionado se ha puesto en contacto con nuestra base para infor'arnos #ue el crucero $arlin se encontraba en dificultades en algRn lugar entre Port 7rand / "uskegon! XNo fui /o% sino 8irk "ac5nnes! Thorne no senta el 'Is 'ni'o interVs por a#uel apresurado caballero! XEncontra'os el crucero a la deriva% con el co'bustible agotado% a unas siete 'illas del faro de Port 7rand! :a se(orita <right% el piloto del barco% /aca inconsciente sobre el suelo de cubierta! Ahora 'is'o acabo de verla!!! XY$'o estIZ Xinterru'pi Thorne! X:os 'Vdicos dicen #ue padece una con'ocin 'u/ fuerte% pero no encuentran en ella ninguna otra lesin! Ahora lo #ue 'e gustara saber!!! XYEstI conscienteZ YHa podido hablarZ XEstI 'u/ dVbil / lo #ue dice carece de sentido! PensV #ue tal ve? usted pudiera a/udarnos a aclarar el caso! Thorne 'ir fiJa'ente al co'andante del guardacostas! XEstIba'os conversando con ella por radio cuando de repente pareci encontrarse 'al /% segRn todos los indicios% se des'a/! XY"ac5nnes no le diJo nada% co'andanteZ Xpregunt ;eppel! *1

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XNo! X$alla% <ill/ X advirti Thorne! X:a 'uchacha pareca #uerer indicarnos #ue la persegua alguien X insisti $unningha' X! YEstI usted seguro de #ue en su charla no diJo nada #ue nos dV una pista de cuIles fueron sus proble'asZ XPor el tono de su vo? 'e di cuenta de #ue algo andaba 'al! Eso es todo! Al no responder &eanne% el se(or "ac5nnes lla' por radio a los guardacostas! X@ despuVs de una bRs#ueda de cuatro horas% encontra'os a la se(orita! -ue 'u/ afortunada al #uedarse sin co'bustible! El piloto auto'Itico del barco la hubiera conducido directa'ente al centro del lago! XYHaba alguna otra cosa en el agua% cerca del cruceroZ XEl lago estaba vaco! X $unningha' se detuvo / luego pregunt% co'o sin darle i'portancia X: YEsperaba usted #ue encontrIse'os algo% doctor ThorneZ X$laro #ue no! ;lo preguntaba! X$o'prendo! Xel oficial se puso en pie X! No 'e i'porta decirles% caballeros% #ue creo #ue 'e estIn ocultando algo! "i labor ha concluido% / si bien es cierto #ue no tengo la 'Is 'ni'a autoridad legal para interrogarles% no es 'enos cierto #ue 'i trabaJo consiste en 'antener la seguridad en las aguas del lago! :a Joven #ue se encuentra en esa habitacin% al final del vestbulo% no se desvaneci por depresin nerviosa ni por ha'bre! Hubo algo en las aguas #ue provoc en ella un terror pInico! ;i ustedes saben #uV fue% les eSiJo #ue 'e lo digan! XYHa ledo usted alguna novela de fantasa cientfica% co'andante $unningha'Z Xpregunt ;eppel% Jugueteando con su pitillera de oroX! Y.n cigarrilloZ Xofreci% un poco tarda'ente! El oficial to' uno / dio suspica?'ente las gracias! :uego pregunt a su ve?: XY5nsinRa usted #ue los pe#ue(os 'arcianos verdes han puesto 'otores fuera borda en sus barcos cohetes / se dedican a ca?ar las e'barcaciones de recreo #ue surcan nuestro lagoZ Thorne diJo con aspere?a: X:o #ue el doctor ;eppel #uiere decir es esto: tene'os ra?ones para creer #ue el responsable de los sucesos de esta noche ha sido un hecho alta'ente poco usual! No 'e gusta e'plear 'edias palabras% co'andante! $reo estar enterado de lo #ue haba en el lago% pero no vo/ a decrselo! No puedo probar nada / 'e desagrada #ue se ran de '! XNo tengo intencin de rer'e% se(or Thorne! Pero si usted posee infor'acin relativa a la seguridad 'arina% per'ta'e recordarle #ue tiene la obligacin de co'unicIrsela a las autoridades adecuadas! X:as autoridades adecuadas no se destacan por su a'abilidad! ;e reiran en 'is narices! No% gracias% co'andante! No pienso hablar hasta tener pruebas! :a puerta #ue haba al final del corredor se abri una ve? 'Is para volver a cerrarse suave'ente! 8irk "ac5nnes / su esposa echaron a andar hacia la sala de espera! Thorne se puso en pie! X&eanne #uiere verte XdiJo "aclnnes% cansadoX! Ahora se encuentra un poco 'eJor / ha preguntado por ti! 6o/ a llevar a Ellen a casa! Todo esto ha sido una dura prueba para ella! XEsto/ bien XdiJo su esposa! :a 'uJer aferraba con fuer?a un pe#ue(o pa(uelo de encaJe% pero sus facciones per'anecan in'viles e ineSpresivas! XY&eanne se recuperarIZ X in#uiri Thorne% angustiado! XT$laro #ue sU XdiJo "ac5nnes% pal'eando en la espalda a su a'igoX! 6ete a verla antes de #ue los 'Vdicos decidan #ue no puede recibir 'Is visitas! XAhora 'is'o vo/! @!!! gracias% "ac! Thorne desapareci por el corredor! El ingeniero / su 'uJer se fueron en silencio! *+

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XThorne es buen chico% aun#ue un poco cabe?ota X co'ent ;eppe5! ;us brillantes oJos a?ules 'iraron irnica'ente al 'edio enfadado co'andante! :an? una breve risa% se arrellan en el sofI de cuero e invitX: ;iVntese% co'andante! To'e un cigarrillo / coJa unos cuantos cara'elos! :e vo/ a contar una historia 'u/ eStra(a! En la caba(a de Thorne% en las dunas% faltaba poco para la hora de co'er! ;in e'bargo% del bullente vaso #ue haba sobre el fogn / #ue <il5/ ;eppel revolva% e'anaba un aro'a decidida'ente poco apetitoso! Era un olor orgInico acre / Icido! :os hu'os provocaron% por fin% los indignados co'entarios de Thorne! X<il5/!!! Xco'en?% aso'Indose a la puerta / tapIndose la nari? con los dedos X! Nunca critico la for'a de cocinar de los de'Is% pero!!! Ypuedes decir'e c'o diablos se lla'a lo #ue estIs preparandoZ XT,h% slo es una pe#ue(a cantidad de Jugos gIstricosT XeSplic ;eppel% alegre'ente% apagando el gas / retirando el vaso del fuego con una especie de tena?as! :uego se llev el hu'eante cacharro a la habitacin de trabaJo% adonde fue seguido por Thorne! X;upongo #ue serI 'eJor #ue no te pregunte de dnde has sacado eso X co'ent Thorne% desde el santuario del cuarto de la e'isora! XNo seas tonto XdiJo ;eppelX! "e he li'itado a apoderar'e de unas cuantas de tus en?i'as / a calentarlas un poco! ;e trata de una idea #ue se 'e ha ocurrido! ;ac de su receptIculo la pe#ue(a bolita / la deJ sobre la 'esa% Junto al vaso! :uego continu: XPensarV #ue si los Jugos gIstricos de un sapo la hicieron e'itir en una ocasin% pueden volverlo a hacer! Thorne le 'ir dubitativa'ente! ;eppel prosigui: X:o Rnico #ue deseara es #ue la bola del ta'a(o de una toronJa no se hubiera escapado! X rode la esferita con una abra?adera de plIstico / la su'ergi en el brebaJe! XTen cuidado con Vsa% <ill/! Es el Rnico eslabn #ue tene'os con la grande! XAs #ue crees #ue hasta pueden co'unicarse% YnoZ Xpregunt ;eppel% sin 'irar a su co'pa(ero! XNo sV si serI co'unicacin% o vibraciones si'pIticas% o la lla'ada de la selva! Pero a#uel enor'e obJeto persigui a &eanne a causa de la bolita #ue haba en el barco% / desapareci al conseguir lo #ue deseaba! :a del ta'a(o de una toronJa o/ ta'biVn a 'a'I / se 'arch! Apostara a #ue si esa bola tan pe#ue(a hubiera sido lo bastante fuerte para salirse del aisla'iento a #ue la habas so'etido% se hubiera largado Junto con la otra! X@ los dos rastros se unieron en uno solo XdiJo ;eppel% probando la e'papada bolita con el par ter'oelVctrico! No ocurri nada X! $o'o se diJo el rRstico detective: WHaba dos Juegos de pisadas #ue conducan a la escena del cri'en% / slo uno #ue se aleJaba de ellaW! "e pregunto #uV clase de cohesin 'olecular tiene esta envoltura transparente! X Tante la bolita con uno de sus dedos% se encogi de ho'bros / volvi a deJarla dentro del Jugo! X;i 'i idea es acertada% la bola grande 'at al vagabundo XdiJo ThorneX! El tipo debi de ver c'o el obJeto sala del lago% se volvi para defenderse / ca/ boca abaJo! @ 'e parece #ue fue a elegir el peor sitio para caerse! X;obre la bola toronJa X asinti ;eppelX! Todo lo #ue 'a'I deseaba era reunirse con su hiJita perdida! Ella no pudo evitar #ue se interpusiera en su ca'ino un cuerpo hu'ano! XPero el caso es #ue 'at XdiJo ThorneX! @ esas vieJas historias del 'erodeador de las dunas indican #ue no es su pri'er asesinato! Pesc la bolita en 'iniatura% la sac del l#uido / observ pensativa'ente su a'arillo cora?n! :uego a(adi: X<ill/!!!% a 'enos #ue haga'os algo pronto% co'eterI un nuevo cri'en! *B

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=urante los das #ue siguieron% el doctor Thorne se dedic a su trabaJo con silenciosa preocupacin[ / esto% por s solo% era lo bastante raro co'o para despertar los recelos de ;eppel! Thorne rara ve? 'encionaba las bolitas% aun#ue visitaba a &eanne cada da% llevIndole ra! 'os de flores% caJas de bo'bones / frutas! ;eppel le aco'pa(aba en estos peregrinaJes% pero slo hasta el pueblo% /a #ue% la 'a/or parte de las veces% con 'ucho tacto% declinaba pasar a ver a la enfer'a /% en ve? de eso% se diriga a la estacin de los guardacostas para charlar con su nuevo aliado% el co'andante $unningha'! "ientras ;eppel paseaba a grandes ?ancadas por el despacho del oficial% la ansiedad 'arcaba arrugas en su sangunea frente! XThorne estI preparando algo X asegur X! $ada 'a(ana sale en el Jeep / no vuelve hasta 'edioda! $uando le pregunto dnde ha estado% 'e contesta #ue slo ha venido al pueblo a ver a &eanne! TPero las horas de visita son de dos a cuatroU ;i no va al hospital% Ydnde diablos vaZ $unningha' se encogi de ho'bros / to' un peridico doblado #ue haba sobre la 'esa! XYHas visto esto% <il5/Z Eui?I te eSpli#ue unas cuantas cosas! 5ntrigado% ;eppel le/ en vo? alta: XWPaga'os buenos precios en efectivo por ciertos 'inerales raros! Precios 'u/ altos% eleccin libre! :os eJe'plares #ue se buscan son redondos% se'itransparentes% de color a'barino / con vetas 'etIlicas! TApresRrenseU Escriban ho/ 'is'o! Apartado GH+% Port 7rand% "ichigan!W ;eppel 'ir% estupefacto% a su a'igo! XEsto/ seguro de #ue no sabas esto XdiJo el oficial! -ue hasta la ventana / observ a un barco frutero #ue navegaba por el canalX! Y;abes lo #ue piensa hacer tu a'igoZ XNo% pero sV lo #ue /o hara! Entre el globo grande / las bolitas eSiste cierta clase de atraccin[ una fuer?a #ue hace #ue las esferas pe#ue(as corran a casa con 'a'I cuando o/en su lla'ada! Averigua'os esto 'ediante uno de esos obJetos% en la caba(a de Thorne! Pero esa atraccin es tan grande #ue ta'biVn surte efecto en el sentido contrario! :a se(orita <right /a te cont eso! ;i las bolitas no pueden ir% si las retene'os #uietas% 'a'I acude a por sus hiJitas! Es probable #ue Thorne cuente con eso! Ahora le lleg a $unningha' el turno de aso'brarse! XY Euieres decir #ue e'plearI co'o cebo las bolas #ue consiga 'ediante el anuncioZ ;uave'ente% ;eppel diJo: XYEuV puede hacer un ho'bre% RobZ Thorne no puede per'itir #ue esa gran esfera siga libre! El tipo #ue se tropie?a con el 'onstruo tiene tres elecciones: puede correr a casa / esconderse debaJo de la 'esa% pretendiendo #ue nunca lo ha visto[ puede tratar de advertir a las autoridades adecuadas[ o bien puede intentar aJustarle las cuentas al 'onstruo Vl 'is'o! Thorne sabe #ue nadie creerI su historia del 'erodeador de las dunas% por tanto% no pierde tie'po en tratar de convencer a la gente! $unningha' se volvi brusca'ente% #uedando de espaldas a la ventana% / diJo% con violencia: XNo contarIs con'igo% Yverdad% <ill/Z No puedo hacer nada! "i posicin es Vsta: so/ una autoridad un poco gastada! pero #ue aRn puede prestar servicio! Por alguna ra?n% creo en ese condenado cuento del 'erodeador de las dunas! Pero con eso no se adelanta nada! ;i tratase de iniciar una investigacin oficial sobre un obJeto brillante / redondo de cinco 'etros de diI'etro% 'e ganara la 'a/or carcaJada #ue se ha odo desde a#u a los Estrechos de "ackinac! El 'undo no va a ca'biar slo por#ue "ichigan tenga su propio 'onstruo! @!!!% Y#uV puedo hacer% aun#ue e'plee el "anisti#ueZ Puede #ue 5an Thorne sepa c'o ca?ar 'onstruos% pero /o% desde luego% no lo sV! X;upongo #ue piensas deJarle seguir adelante ) diJo ;eppel! / a(adi% pensativo X: No 'e hace ninguna gracia #ue le fran el pelleJo precisa'ente ahora% #ue e'pie?a a pensar en sentar la cabe?a! *9

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X,bsVrvale! Eso es todo! @ cuando creas #ue va/a a hacer algo% avsa'e! HarV cuanto estV en 'i 'ano! ) El oficial consult su reloJ X! Ahora tengo #ue salir% <ill/! "antVn abiertos los oJos! :o Rnico #ue pode'os hacer es esperar! X@% segRn parece% esto es todo cuanto haba #ue decir X co'ent ;eppel% con un ligero tono de duda en su vo?! :as bolitas brillaban sobre la 'esa de la cocina! XT;ieteU XeScla' 5an Thorne% con tono triunfalX! YEuV te parecen% <ill/Z =esde el ta'a(o de un guisante% hasta al de una pelota de tenis! ;iete pe#ue(os oJos diablicos! XYEuV vas a hacer con ellosZ Xpregunt ;eppel! ;obre los pantalones llevaba un vieJo delantal de laboratorio% / se ocupaba en secar los platos del desa/uno! Era por la 'a(ana% 'u/ te'prano! X.n pe#ue(o eSperi'ento! El otro da% 'ientras visitaba a &eanne% se 'e ocurri una brillante idea! ;i #uieres% te deJarV las bolas cuando ha/a acabado% pero pri'ero #uiero intentar algo! X"e gustara a/udarte! XNo% <ill/! X$unningha' ta'biVn te cree X insisti ;eppelX!YPor #uV no nos dices lo #ue vas a hacerZ XNi hablar X Thorne 'eti las bolas en una caJa de bakelita X! EstarV fuera casi todo el da! Tengo #ue buscar algo en las dunas! ;e 'eti en el dor'itorio! Al salir llevaba unas botas de ca'po / un cha#uetn de cuero! =e su bra?o colgaba una 'ochila vaca! Thorne guard la caJa de bakelita en uno de los departa'entos eSteriores de la 'ochila[ luego to' un pe#ue(o pa#uete #ue haba en la pila de la cocina / se lo 'eti en el bolsillo trasero! XTAndaU $asi olvido 'is botellas colectoras Xri Thorne% dirigiVndose al cuarto de la radio! ;eppel deJ el trapo con el #ue estaba secando los platos / fue% silenciosa'ente% detrIs de su a'igo! En el cuarto de la radio no haba botellas colectaras! <ill/ lleg a tie'po de ver c'o Thorne 'eta en la 'ochila un pu(ado de pe#ue(os cilindros 'etIlicos / un negro artilugio de unos seis cent'etros de largo! Thorne no pareci turbado al advertir la presencia de su a'igo! Pas Junto a Vl% / dirigise hacia la puerta de la cocina! XHasta luego% <ill/! "antVn encendido el fuego del hogar! ;i no he vuelto antes del anochecer% 'anda patrullas a buscar'e! :a puerta de tela 'etIlica se cerr tras el cientfico! Al cabo de un 'o'ento% ;eppel% cogi unos pris'Iticos de una estantera / sali silenciosa'ente de la casa! =eJ atrIs el edificio del generador / dirigise al ca'ino #ue baJaba por la ladera de la duna e iba a dar al coberti?o donde estaba encerrado el Jeep! :a niebla 'atutina aRn se ensortiJaba en torno a los Irboles o se pegaba al suelo de las depresiones! En el bos#ue se o/ el leJano trino de un pIJaro! En un recodo del sendero% ;eppel pudo ver un 'o'ento la ancha espalda de Thorne% #ue el naciente sol ilu'inaba a travVs de la niebla! El ca'ino giraba brusca'ente / descenda en diagonal hacia el coberti?o! En ve? de continuar% ;eppel se apart del sendero /% andando con cautela% se 'eti en el bos#ue hasta llegar a un punto de la ladera situado directa'ente enci'a del garaJe! ;e #uit el delantal% lo eStendi sobre la hR'eda tierra / se tu'b sobre Vl% entre los arbustos! :uego sac los pris'Iticos / los enfoc sobre el ho'bre #ue estaba allI abaJo! =e la trasera del Jeep% Thorne eStraJo una pe#ue(a caJa de 'adera #ue llevaba una inscripcin en roJo: **

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7! 0! 6 AN=ER 6REE; E H5&,; $,N;TR.$$5,N =E $ARRETERA; Ta'biVn haba otras palabras% pero Thorne se interpona en el ca'po de visin de ;eppel! El ho'bre traslad rIpida'ente el contenido de la caJa a su 'ochila! :uego% dirigiendo un rIpido vista?o alrededor% ech a andar por el ca'ino #ue se internaba en el bos#ue% paralelo a la orilla del lago! Tan pronto co'o Thorne se perdi de vista% <ill/ ;eppel se puso trabaJosa'ente en pie / regres por el ca'ino #ue conduca a la caba(a! .na ve? all pronunci unas cuantas palabras ante el 'icrfono de la e'isora de radio% 'aniobra esta #ue hubiera hecho fruncir el ce(o a las autoridades de la $o'isin -ederal de $o'unicaciones% #ue prohben el uso de las e'isoras de radioaficionados a las personas no autori?adas! ;i le hubiesen preguntado respecto a ello% el doctor 5an Thorne hubiese insistido en su desinterVs / su desapego cientfico% pero lo cierto era #ue el ho'bre a'aba las dunas! 6ivi en ellas durante su infancia% luego creci / se aleJ de ellas[ pero al regresar las haba encontrado sustancial'ente iguales! Recordaba #ue esto le haba sorprendido un poco! Esperaba #ue hubiesen ca'biado! :as dunas eran co'o las personas% aun#ue slo alguien #ue conociera las alturas / las 'aris'as de a#uella regin poda eSplicar la curiosa / aletargada vitalidad #ue poseen las arenas baJo el bos#ue! $osas de vida 'Is breve #ue las dunas podan agitarse% arrastrarse o andar auda?'ente a travVs de ellas% hasta hacer #ue uno pensara en las dunas co'o en cosas 'uertas / do'adas! Pero el doctor Thorne haba visto a las dunas viaJeras 'overse incansables ante los vientos / se senta unido por una especie de parentesco a las in#uietas dunas! El ca'ino #ue recorra era un vieJo a'igo! A lo largo del 'is'o haba perseguido a los invertebrados ciudadanos del bos#ue! Haba dado largos paseos por su sinuoso recorrido% haba vadeado sus cenagosas charcas interdunales / haba sufrido la pica?n de la hiedra venenosa #ue festoneaba los troncos / arbustos a lo largo de a#uellos senderos! El ca'ino bordeaba la orilla por 'Is de ocho kil'etros X al 'enos% en hori?ontalX% / Thorne no se apresur! En parte por#ue la 'ochila pesaba de'asiado% /% ade'Is% por#ue el cal'ado aire se iba calentando lenta'ente a 'edida #ue el sol se elevaba sobre los pinos / los robles! En una ca(ada% a su derecha% un insecto e'iti un so(oliento carra#ueo /% co'o si esto fuera una se(al convenida% una nube de 'os#uitos sali del bos#ue / co'en? a ator'entar la nuca del cientfico! El sendero le conduJo a travVs de un claro en la arena cubierto por parches de polvorienta hierba / de roJa ci?a(a india! En el borde del claro% en el lado opuesto al viento de una gran duna desnuda% se ergua un solitario Ila'o% 'edio enterrado en la arena! El Irbol% para librarse de la sofocante arena haba crecido hacia arriba% convirtiendo sus ra'as inferiores en races! El Ila'o era una de las pocas for'as de vida #ue desafiaba a las dunas X creciendo con ellas X% / sus ra'as eran fuertes / verdes! Thorne deJ atrIs el claro / volvi a internarse en la espesura del bos#ue! $erca del 'edioda lleg al pie de un conglo'erado de arenosas dunas! la 'Is alta de las cuales se elevaba a unos cincuenta 'etros sobre los bos#ues! Era el punto 'Is alto de la costa en 'uchos kil'etros% / reciba el no'bre de "onte ;cott! El sendero rodeaba su ladera oriental / continuaba 'Is allI[ pero Thorne se apart del ca'ino / sigui por una poco 'arcada vereda #ue conduca a la cu'bre de la duna! :a ascensin result 'u/ penosa! :as espinosas ra'as se ci'breaban a la a1tura de sus oJos! / a 'edida #ue la subida iba haciVndose 'Is acusada% repentinos po?os en la sucia arena% baJo sus pies! le hacan hundirse hasta las rodillas! $ru?ando el ca'ino% las races de los Irboles haban blo#ueado 122

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parcial'ente la arena% for'ando toscos escalones naturales en las partes baJas de la ladera[ pero al ir subiendo% los Irboles fueron #uedando atrIs! al 'is'o tie'po #ue la arena se hada 'Is li'pia / caliente! / la vegetacin 'Is abundante era constituida por las ?ar?as silvestres% las ortigas / la hiedra venenosa! $uando al fin lleg a la ci'a de la duna% Thorne estaba sudoroso / sin aliento! :an? un breve vista?o a su alrededor / acab por elegir co'o ca'pa'ento un punto al #ue daba so'bra un achaparrado Junpero! To' asiento% se desprendi de la 'ochila / de su grueso cha#uetn / encendi un cigarrillo! AllI abaJo% las ondulantes colinas se eStendan% en verdes olas% hacia las granJas / huertos del Este% / las a?ules / brillantes aguas del lago por el ,este! A varios kil'etros% siguiendo la orilla% se divisaban los teJados de Port 7rand% aso'ando por enci'a de la bru'a! =e detrIs del pro'ontorio #ue ocultaba la entrada al puerto fluvial surgieron las blancas velas de varios barcos! :uego Thorne dirigi su atencin al 'is'o "onte ;cott! En realidad% la ci'a de la duna estaba co'puesta por dos leves Jorobas% con una depresin en el lado #ue daba hacia el lago! en el cual se encontraba el cientfico! =esde all descenda una e'pinada ladera arenosa #ue se prolongaba hasta el pe#ue(o bos#ue situado entre la duna / la orilla del lago! Thorne abri cuidadosa'ente la 'ochila / sac de ella las siete bolitas% agrupIndolas luego en un crculo sobre la ladera #ue daba hacia el lago! =espuVs de esto% el ho'bre se retir a su depresin / se instal lo 'Is confortable'ente #ue pudo! El envoltorio #ue guardaba en su bolsillo contena tres sand3iches! A pesar de encontrarse un poco hR'edos% se los co'i con verdadero apetito! .n breve recorrido por la cRspide aport el postre% en for'a de unos arIndanos tardos! =espuVs de este al'uer?o% Thorne pas largo rato disponiendo el contenido de la 'ochila! $uando% por fin% el trabaJo estuvo hecho% se sent baJo el Junpero / esper! :a so'bra del Irbol co'en? a dis'inuir% desapareci cuando el sol lleg a su cenit / luego reapareci por el otro lado del Junpero% deJando a Thorne con el sol en los oJos / una sed 'onu'ental! =esgraciada'ente% los arIndanos se haban acabado! Al fin% a las cuatro de la tarde% la 'a/or de las bolas co'en? a 'overse! Rod lenta'ente! saliendo del pe#ue(o aguJero #ue la contena / co'en? a descender por la ladera! Thorne observ c'o el obJeto ascenda un 'ontoncito de arena #ue obstrua su ca'ino! :uego% la bola desapareci en el bos#ue% al pie de la duna! A las cinco 'enos tres 'inutos% una de las bolas 'enores sigui el ca'ino recorrido por la pri'era! Al llegar al 'ontoncito de arena X #ue era uno de los varios #ue se eStendan por la superficie de la duna X! tuvo algunas dificultades[ pero al fin consigui superadas% salv el obstIculo / desapareci! $uando el sol e'pe?aba a enroJecer las aguas% una tercera bola inici su descenso! ;ilenciosa'ente% Thorne se levant / volvi a colocarla en su aguJero! El leve brillo en el interior de la esfera pareci au'entar un poco cuando el ho'bre interfiri su ca'ino% pero tal ve? fuera% slo% el refleJo del sol! :as cinco bolas restantes constituan un grupo en for'a de herradura apuntando hacia atrIs! :a bola cu/a fuga acababa de ser frustrada ocupaba uno de los eStre'os de la herradura! Pocos 'inutos 'Is tarde% la bola 'a/or #ue ocupaba el otro eStre'o intent iniciar el descenso de la colina! Thorne volvi a colocarla en su sitio% / luego golpe con su encendedor las otras bolas% hundiVndolas 'Is en la arena! Ahora Thorne estaba inclinado hacia delante% en actitud alerta% con la 'irada fiJa en la franJa de bos#ue al pie de la duna! El sol se su'erga pere?osa'ente detrIs del lago% / el susurro de los pinos produca un grato ru'or! :as bolas no volvieron a 'overse! 121

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$on la puesta del sol% el brillo #ue lata en el interior de cada uno de a#uellos obJetos au'ent 'Is / 'Is% hasta #ue el conJunto se convirti en una rutilante corona sobre la arena% una eStra(a constelacin #ue refulga desde el suelo! Thorne se record a s 'is'o #ue a#uel brillo no era belle?a! Era 'uerte! .na 'uerte #ue habitaba en la grande / resplandeciente 'adre de a#uellos obJetos% #ue /a haba lla'ado a dos de sus increbles hiJos! "uerte #ue 'erodeaba% acechante% a travVs del lago / los bos#ues de las dunas! En la oscuridad% la brasa del cigarrillo era una lucecita 'ucho 'Is borrosa #ue la e'itida por las bolitas! :a claridad a'biente aRn per'ita ver! Enci'a de Thorne% el cielo era de .na roJa tonalidad! AbaJo% las 'aris'as / los bos#ues per'anecan en silencio! El cientfico se pregunt #uV olvidado poder habra dise'inado las bolitas por la pla/a! Thorne estaba casi seguro de #ue a#uellos obJetos no eran terrestres! Eui?I provinieran de un 'eteoro #ue hi?o eSplosin sobre el lago% / la vida de a#uella gran esfera% si se trataba real'ente de vida% haba estado reuniendo paciente'ente% desde entonces% las dise'inadas porciones% asi'ilando los frag'entos durante sus largos reposos en el fondo del lago! A Ju?gar por su ta'a(o% la esfera deba de haber estado creciendo durante siglos% recogiendo porciones de s 'is'a a#u / allI% por carreteras% dunas / granJas% dando a #uienes obstaculi?aban i'prudente'ente su ca'ino la Rnica respuesta defensiva #ue el obJeto conoca! @ ahora% Vl tena #ue destruirlo! :a gran bola haba 'atado a un ho'bre! Puede #ue incluso antes de esto% hubiera habido ho'bres #ue encontraron atractivas a#uellas bolitas / se las guardaron despreocupada'ente en un bolsillo!!! / el 'erodeador de las dunas buscaba a esos ho'bres! Haba 'atado al pe#ue(o vagabundo% / casi acab con &eanne! Thorne no poda darle la oportunidad de #ue lo intentase de nuevo! En su 'ente surgi la i'agen de &eanne! El recuerdo de los 'o'entos en #ue a'bos ca'inaron por la vereda del bos#ue% / de una ra'ita #ue se 'eti en la sandalia de ella! :a 'uchacha tena granos de arena en sus bronceados bra?os% / sobre un oscuro ri?o llevaba una brillante flor a'arilla! &eanne ri cuando Vl la hi?o sentar sobre la 'usgosa ra? de un vieJo roble para sacarle la ra'ita% pero no haba redo cuando la bes! A su alrededor% las 'aris'as estaban silenciosas! .n escalofro le recorri el cuerpo! No se oa nada! Ni un pIJaro% ni un insecto% ni un ruido ani'al! :os bos#ues estaban silenciosos! Thorne sinti deseos de gritar: WT6en de una ve?UT6en / persgue'e co'o la perseguiste a ellaUW El cientfico palp el botn del pe#ue(o instru'ento negro #ue tena en la 'ano! T:e aJustara las cuentas a a#uella gran bolaU TEuV se atreviese a aparecerU WT6enU ;al de una ve?!W El obJeto acudi! Thorne Ja'Is haba credo #ue fuera tan grande! No haba hecho ningRn ruido! -ascinado por el horror% el cientfico observ c'o el obJeto rodaba hasta el pie de la gran duna! :uego desapareci entre los Irboles% pero se sigui percibiendo una a'arilla radiacin baJo las hoJas% a 'edida #ue el obJeto se 'ova entre las plantas! Al salir de ellas% su lu? fulgur% / la gran bola% ascendi por la colina% dirigiVndose directa'ente hacia Thorne! :as bolas pe#ue(as parpadeaban en sus cepos de arena! Thorne les dio unos salvaJes golpes! $o'o si ta'biVn ella co'partiese la afrenta% la gran esfera fulgur violenta'ente @ luego volvi a dis'inuir su intensidad! Pero su i'presionante ascensin era alar'ante'ente rIpida! Thorne no poda apartar los oJos de la esfera! :as bolitas pe#ue(as eran guiJarros% si'ples tro?os de un cristal #ue brillaba eStra(a'ente[ pero el gran obJeto #ue tena ante s era la cosa 'Is bella / terrible #ue Ja'Is haba visto! @ estaba viva! Nadie% viVndola podra decir #ue no lo estaba! El 12G

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brillante cora?n dorado #ue haba en su interior lata / refulga% ilu'inando las Iureas venas #ue lo envolvan! Ahora se escuchaban ruidos provenientes de allI abaJo% del sendero del bos#ue% / se vean brillar las linternas #ue sostenan unos ho'bres! Pero Thorne no les o/ ni vio otra lu? #ue la enor'e / cegadora #ue tena ante Vl! El cientfico no se poda 'over! El sudor ba(aba su rostro / el instinto de huir #uedaba parali?ado por un terror #ue doblaba sus piernas co'o si Vstas careciesen de huesos! El ho'bre estaba 'edio en cuclillas% con las 'anos en el suelo% incapa? de hacer nada #ue no fuese conte'plar con oJos desorbitados a#uel obJeto!!! Ahora la gran esfera estaba /a 'u/ cerca% casi sobre la lnea de 'ontones de arena #ue Thorne haba preparado tan 'inuciosa'ente! Tena #ue huir! Apenas le #uedaba tie'po! ,blig a sus parali?ados 'ie'bros a #ue se 'ovieran sobre la suelta arena de la ladera de la depresin / le levantasen! Tena #ue llegar a la otra vertiente de la colina! En el Rlti'o 'inuto% sus entu'ecidos dedos opri'ieron el botn del pe#ue(o trans'isor #ue deba activar los detonadores de los cartuchos de neonitro enterrados en la arena! Pero% de una u otra for'a% el 'onstruo debi de adivinar sus intenciones% /a #ue% al saltar hacia el otro lado de la colina Thorne sinti un lacerante dolor #ue co'en? en el interior de su cuerpo / fue llenIndolo todo! Thorne ca/ inconsciente en el lado opuesto de la colina al 'is'o tie'po #ue cinco sole'nes detonaciones hacan peda?os la gran esfera brillante! En el lugar adonde sus oJos 'iraban haba crculos blancos / borrosos! Thorne se sinti vaga'ente sorprendido al ver a seis personas a su alrededor! Parpade% / las seis personas se convirtieron en ;eppel% "ac5nnes / &eanne! Trat de levantar una 'ano / slo consigui un terrible aguiJona?o de dolor! ;u bra?o estaba hinchado / cubierto de vendas% lo 'is'o #ue el resto de su cuerpo! :as seis X tres Xpersonas le haban visto abrir los oJos / se acercaron a Vl! &eanne se sent Junto a la ca'a e inclin la cabe?a hacia Vl! XEspero #ue seas tR #uien estI dentro de las vendasXdiJo la 'uchacha! Thorne se aso'br al ver #ue haba lIgri'as en sus oJos! XYEuV tal 'e encuentroZ X 'ur'ur% a travVs de los vendaJes! XA 'edio asar% 'aldito loco XdiJo ;eppel! X=e todas 'aneras% nosotros estIba'os /a casi en la cu'bre X gru( "ac5nnes X! Pero tR te nos anticipaste! XTena #ue hacerlo XeSplic Thorne% dVbil'ente! X/ lo lograste Xasegur &eanne! XY:o destruZ Xpregunt 5an! =e nuevo vea a seis personas / eSperi'entaba un gran cansancio! X:o reduJiste a si'ples Ito'os X asegur ;eppelX! =eberas ver el crIter en la arena! Pero aRn tene'os bolitas pe#ue(as para estudiadas! Tu anuncio ha hecho #ue ho/ recibiVra'os cuatro 'Is! He estado hablando con $a'estres por telVfono% / dice #ue estI seguro de lograr una buena subvencin para #ue siga'os las investigaciones tan pronto co'o tR puedas abandonar esa ca'a!!! Thorne e'iti unos sonidos ininteligibles! &eanne los traduJo: X=ice #ue estI trabaJando en los WEstudios Ecolgicos sobre las =unas de "ichiganW% $aptulo ,cho! No #uiero saber nada 'Is sobre 'onstruos% 'erodeadores% gracias! "c5nnes ri / 'ene la cabe?a! X;erI 'eJor #ue se rinda% doctor ;eppel! &eanne /a ha to'ado una decisin! @ ha/ algo respecto a ella #ue debe saber: diga lo #ue diga% sie'pre lo 'antiene! XNo estVs 'u/ seguro de eso XdiJo la Joven% descansando sus dos pe#ue(as 'anos sobre el vendado bra?o de Thorne! A Vste% el contacto no le doli ni leve'ente! 12H

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En la cu'bre de una duna #ue se al?aba sobre el lago% la luna ilu'inaba un negro crIter #ue se abra en la arena! =os de los granos de arena% #ue a la pIlida lu? lunar brillaban 'Is #ue los otros% ca/eron Juntos en el interior de una pe#ue(a cavidad para unirse en uno solo / reco'en?ar el trabaJo de trescientos a(os!

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CASI UN CRIMEN HENRY SLESAR


-ran sali de casa de :ila guardando en el bolsillo de su delantal los boletos de apuestas i'presos en verde! TEuV afortunada era la tal :ilaU TTres ganadores en una se'anaU "ientras suba las co'badas escaleras% hacia su aparta'ento% en el piso superior% -ran 'ene la cabe?a% descontenta de su propia suerte / envidiosa de :ila! $uando la puerta se cerr a sus espaldas% la 'uJer corri a la 'esa de la cocina e hi?o a un lado los restos del desa/uno de su 'arido! :uego sac el progra'a de las carreras del da siguiente / su vista recorri la pe#ue(a letra i'presa hasta encontrar los participantes de la cuarta carrera! P;onn/ 0o/% $ount/ &udge% $hicago -l/er% "ar?ipan% 7oldenrod!!!Q -ran le/ los no'bres en vo? alta% pasIndose los dedos por el seco / casta(o cabello! :uego cerr los oJos / levant la cabe?a! Alguno de a#uellos no'bres tena #ue significar algo para ella% de no ser as% ello significaba #ue no eran buenos! En eso consista su siste'a! No era gran cosa% pero se trataba de cuanto posea! XW;onn/ 0o/W!!! X susurr! Ed% su 'arido% era ad'irador de &olson C;onn/ bo/ fue una cancin #ue hi?o fa'osa el cantante Al &olson! CN! del T!DD! %:a 'uJer repiti% en vo? altaX: W;onn/ 0o/W! -ran fue al telVfono / 'arc rIpida'ente un nR'ero! XW6itoAsW Xrespondi la vo? de un ho'bre! XYEstI ah el se(or $oone/Z XTEh% PhilU X grit el otro X! TEs para tiU X=ga'e Xpidi $oone/! XY;e(or $oone/Z ;o/ -ran Holland! YEuerra apuntar'e cinco dlares en la cuarta carrera de 'a(anaZ "e gustara!!! X.n 'o'ento% se(ora Holland! "e alegro de #ue ha/a lla'ado! Resulta #ue iba a ir a visitarla! Pensaba pasar'e por su casa despuVs de cortar'e el cabello! XYPasarI por 'i casaZ X :a 'uJer 'ir al telVfono con eStra(e?a! X;% se(ora Holland% as es! En pri'er lugar% no tengo per'iso para aceptar 'Is apuestas su/as 'ientras no salde su cuenta! @% en segundo lugar% 'e han dicho #ue va/a a hablar con usted para ver si puedo cobrarle el dinero #ue nos debe! En estos 'o'entos la su'a asciende a veinticinco dlares! XY6einticinco dlaresZ TPero eso no es 'uchoU Y, s lo esZ X$laro #ue s% se(ora Holland! :o #ue ocurre es #ue usted no co'prende! ;e trata de una orden de la oficina central! No es cosa 'a! Ha/ un nR'ero eScesivo de cuentecillas pendientes[ /a sabe a lo #ue 'e refiero! XNo! TNo lo sVU X :a 'uJer estaba honrada'ente indignada% co'o cuando el de la tienda le cobraba de 'Is! X0ueno% 'e pasarV por ah a eSplicIrselo! Hasta luego! XTNoU Aguarde un 'o'ento!!! 121

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Pero el ho'bre lla'ado $oone/ no estaba dispuesto a esperar! El PdicQ #ue se o/ al otro eStre'o de la lnea era definitivo! Antes de volver a ponerlo en su sitio% -ran 'ir estRpida'ente al receptor! :uego el pensa'iento de #ue iba a llegar una visita X cual#uier visita X% le hi?o dedicarse a una serie de acciones auto'Iticas! -reg los platos del desa/uno / los a'onton sobre la pila! Euit las 'igas de pan #ue haba sobre la 'esa% las recogi en la 'ano / las ech en la bolsa de papel #ue haba Junto al fogn! :uego se desprendi del delantal / lo deJ en un ar'ario! En el dor'itorio% la 'uJer se conte'pl en el espeJo del tocador! :a su/a era una cara aRn Joven% con todos los indicios del paso de los a(os concentrados alrededor de los oJos! Tena el pelo revuelto% as #ue se pas el peine% produciVndose unos dolorosos tirones! Pens en lla'ar a :ila% pero la idea de ver de nuevo a#uella alegre cara regociJIndose con su infortunio era eScesiva! No% /a se lo contara en otro 'o'ento% cuando a'bas estuvieran la'entIndose de la actuacin de un caballo eScesiva'ente lento! ;e sent a la 'esa de la cocina / fu' un cigarrillo! Al cabo de die? 'inutos lla'aron a la puerta! -ran fue lenta'ente hacia ella! $oone/ se #uit el so'brero! :a badana estaba tirante / deJ una huella circular en la brillante superficie de su reciVn cortado cabello! El ho'bre pareca un agente de seguros entrado en a(os% ansioso de ser si'pItico! X0uenos das% se(ora Holland! Y"e per'ite pasarZ X@a sabe #ue s Xrespondi -ran! $oone/ entr% escrutando con la 'irada las tres habitaciones del aparta'ento! To' asiento Junto a la 'esa / co'en? a Juguetear con el pe#ue(o 'ontn de ceni?a #ue haba en el cenicero! XAhora dga'e de #uV se trata XdiJo -ran% en el tono de una 'adre rega(ona! XNo es nada personal% se(ora Holland! @a lo sabe! "e gusta hacer negocios con personas co'o usted! :o #ue pasa es #ue la direccin se estI poniendo un poco pesada con las cuentas pendientes! :a 'uJer casi sonri! XEso es ridculo! XNo: la cosa va en serio X $oone/ pareca sentirse herido X! YEuV beneficios cree usted #ue saca'os de este negocioZ "ire! el tipo #ue apuesta dos dlares es la base de nuestra e'presa! Pero cuando ustedes e'pie?an a apostar 'Is dinero del #ue tiene% se(ora Holland!!! XTE'pleo 'i propio dineroU No puede acusar'e de!!! XYEuiVn la acusa de nadaZ "ire% se(ora: nos debe esos veinticinco pavos desde!!! Xel ho'bre 'eti la 'ano en un bolsillo de la cha#ueta / eStraJo una libretita negra X! =esde el veinte de 'a/o Xprecis X! =e eso hace casi dos 'eses! Y$'o cree #ue le sentara eso a unos grandes al'acenes o a cual#uier otro co'ercioZ XEscuche% se(or $oone/! @a sabe #ue% tarde o te'prano% sie'pre le pago! =esde #ue co'encV!!! XEs usted a'iga de la se(ora ;hank% YverdadZ Xpregunt el ho'bre% de pronto! X@a sabe #ue s! -ue :ila #uien 'e habl!!! X;% s! 0ien% ella no se encuentra en una posicin 'ucho 'eJor! Tal ve? eso la consuele% se(ora Holland! XPero :ila acaba de ganar!!! X"e alegro por ella! @ cuando la se(ora ;hank gana% nosotros tene'os #ue pagarle rIpida'ente% o se pone por las nubes! ;in e'bargo% cuando anda escasa de dinero!!! X $oone/ frunci el ce(o / -ran deJ de sentirse segura de s 'is'a! X=e acuerdo XdiJo la 'uJer% acre'ente X! ;i van a portarse as% buscarV a otros #ue tengan 'enos prisas! X$o'o guste! Puede hacerlo cuando #uiera% se(ora Holland X $oone/ devolvi la libretita a su bolsilloX! Pero aRn ha/ pendiente una cuestin de veinticinco dlares! 12+

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X:e pagarV la se'ana #ue viene! XNo% se(ora Holland! XYEuV #uiere usted decir con eso de #ue noZ :e darV el dinero la prSi'a se'ana! "i 'arido no cobra hasta entonces! XTch% tch! :a 'uJer 'ir fiJa'ente a su visitante! XYEuV le pasa a ustedZ No puedo darle algo #ue no tengo! YEuV esperaZ X6einticinco pavos% se(ora Holland! Esas son las rdenes #ue he recibido! YNo puede pedir dinero prestadoZ A la se(ora ;hank% por eJe'plo! XA ella% no Xreplic -ran% con acritud! X=ebe usted de tener dinero en casa! El de la co'pra!!! XTNoU Tengo un dlar / cincuenta centavos! TEso es todoU :o he estado deJando todo a deber!!! El ho'bre se puso en pie /% o Vl o la lu? del cuarto haban ca'biado! :a 'ansedu'bre haba desaparecido de su rostro / lo pareca todo 'enos inofensivo! XHe de tener ese dinero ho/ 'is'o% se(ora Holland! ;i no lo cobro ho/!!! XYEuV pasarIZ X -ran apenas poda creer en la actitud del ho'bre! $oone/ sie'pre le haba parecido un caballero! XRegresarV a las seis% se(ora Holland! XYRegresarIZ X;! A ver a su 'arido! A#uVlla era una palabra #ue $oone/ no haba 'encionado ni una sola ve?! =urante los Rlti'os tres 'eses% el ho'bre estuvo visitIndola dos 'a(anas se'anales! ;ie'pre encontr 'uestras de la presencia de Eddie: los platos del desa/uno% bien reba(ados a causa del gran apetito del ho'bre[ su vieJa pipa sobre la escurridera[ enci'a de alguna silla% una ca'isa #ue necesitara un re'iendo! Pero $oone/% hasta entonces% nunca haba hecho referencia a Ed! XYPor #uVZ Xpregunt -ranX! YPor #uV tiene usted #ue hacer esoZ @a le he dicho #ue conseguirV el dinero! "i 'arido no tiene por #uV enterarse de nada! XT$laro #ue no% se(ora HollandU Todo lo #ue tiene usted #ue hacer es paga'os lo #ue nos debe!!! Nada 'Is! Entonces su esposo no tendrI #ue saberlo! XTNo es #ue 'e sienta avergon?adaU X grit la 'uJer X! No he perdido una fortuna% ni 'ucho 'enos! X=esde luego% se(ora Holland! X.sted no puede portarse de esa for'a% se(or $oone/!!! El so'brero volvi a cubrir el grasiento cabello! XTengo #ue ir'e% se(ora! @a sabe dnde puede encontrar'e! En W6itoAsW! ;i va antes de las seis% olvidare'os todo este asunto! XTPero si se lo esto/ diciendoU X :os dedos de -ran desbarataban el trabaJo reali?ado por el peine X! TNo tengo ese dineroU TNo puedo conseguirloU TNo puedoU No ha/ ninguna for'a!!! XYNo ha odo hablar de las casas de e'pe(oZ X@a lo he!!! X-ran se detuvo% llevIndose los dedos a la boca! T;i Eddie supieraU!!! XHasta luego% se(ora Holland! $oone/ sali del aparta'ento / cerr la puerta con suavidad! -ran escuch aleJarse los pasos del ho'bre hasta #ue la escalera volvi a #uedar en silencio! Entonces pens en Eddie! "ir hacia el otro eStre'o de la 'esa% / casi pudo ver a su 'arido 12B

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sentado all% con aspecto dolorido / contrariado! El 'is'o aspecto #ue tuvo en tantas ocasiones anteriores% cuando 'eneaba la cabe?a / deca: XYPor #uV lo haces% -ranZ YPara #uVZ Y$'o podra enfrentarse de nuevo con a#uello despuVs de tantas pro'esas% tras dolorosas escenas de reproches / perdnZ :a pri'era ve? no fue de'asiado desagradable[ aRn estaban en luna de 'iel% / todo cuanto hiciera la 'uJercita de Eddie era divertido% acertado / 'aravilloso% incluso apostar a las carreras el dinero de la casa! En a#uella ocasin se rieron de ello /% tras una breve disputa% hicieron las paces de esa for'a especial'ente tierna reservada a los reciVn casados! Pero hubo una segunda ve?! @ una tercera! Ante cada descubri'iento% Eddie haba parecido 'Is da(ado / aturdido% hasta #ue el aturdi'iento se convirti en ira! @ luego tuvo lugar a#uella terrible eSperiencia% en el pasado octubre% el da en #ue el ho'bre descubri el crculo blanco en el dedo de -ran% en el lugar #ue deba haber ocupado su anillo de boda!!! :a 'uJer se estre'eci ante el recuerdo! A#uella ve? no hubo perdn por parte de Eddie! Ella le Jur #ue haba roto con su vicio[ intent convencerle% de todas las 'aneras posibles% de #ue haba aprendido la leccin! Pero% aun as% Eddie no la haba perdonado! ;e li'it a advertir: XTe concedo una oportunidad 'Is% -ran% as #ue a/Rda'e! $o'o vuelva a ocurrir% 'e irV!!! -ran se levant de su silla Junto a la 'esa / corri al dor'itorio! Abri los caJones de la c'oda% dise'inando ropas / caJas llenas de botones% aguJas / retales! Registr todos sus bolsos% 'etiendo los dedos en los forros% en busca de cual#uier 'oneda olvidada! $ache los bolsillos de los dos traJes de su 'arido #ue colgaban en el ar'ario% atenta a si se produca el tintinear de calderilla! Abri el Jo/ero de plIstico #ue Eddie le regalara las Navidades anteriores% / le descora?on ver #ue todo lo #ue contena eran unas cuantas baratiJas sin valor! 5ncluso cuando corri hacia la sala de estar% -ran tena la sensacin de #ue cuanto estaba haciendo lo haba hecho /a con anterioridad! 0aJo los al'ohadones del pe#ue(o sofI encontr una 'oneda de die? centavos / otra de uno! En un pe#ue(o Jarrn de porcelana #ue haba sobre una estantera hall un doblado billete de a dlar! :lev a la 'esa de la cocina todo el dinero encontrado / lo cont! X=os dlares / setenta / ocho centavos X susurr! Escondi la cabe?a entre los bra?os! X=ios 'o% =ios 'o!!! XeScla'! 6einticinco dlares no eran 'ucho! Pero!!! Ydnde podra encontrarlosZ No tena 'Is a'igas #ue :ila! ;u fa'ilia viva a 'uchos kil'etros de distancia! Y=nde lograr a#uella su'aZ @ antes de las seis! "ir a su 'u(eca% pero record #ue el reloJ #ue esperaba hallar estaba en poder de un presta'ista de 0road3a/! "ir el reloJ elVctrico #ue haba en la pared de la cocina / se #ued sin aliento al darse cuenta de #ue /a eran casi las once / 'edia! TTena 'enos de siete horasU T6einticinco dlaresU W$uentecillasW% las haba lla'ado $oone/!!! Entonces se le ocurri la idea! Naci de un la'entable recuerdo% de una desagradable escena ocurrida en una es#uina calleJera haca slo dos se'anas! -ran acababa de concluir un da de co'pras / baJo su bra?o llevaba una caJa en cu/o interior iba un traJe eScesiva'ente caro! Haba per'anecido en la es#uina% con dolor de pies / re?ando por#ue el autobRs nR'ero cinco llegara vaco! Entonces abri su bolso% el 'is'o #ue ahora estaba sobre la 'esa% en busca de calderilla!!! ;e levant tan sRbita'ente #ue la silla ara( el linleo! -ue al dor'itorio / arregl a fondo su 'a#uillaJe! ;e puso sus 'eJores ?apatos de ante / sac de un caJn la prenda de seda #ue lla'aba su Westola de tardeW! Al 'irarse en el espeJo no se sinti satisfecha% as #ue se ca'bi de vestido! $uando hubo acabado% -ran se pareca 'ucho a la chica #ue Ed llevaba a las fiestas! :uego% la 'uJer sali del pisito! 129

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:a parada de autobRs se encontraba a cuatro travesas del edificio de aparta'entos! Era la parada de autobRs ideal% por#ue% durante las horas punta% los conductores de las lneas nR'ero cinco% #uince / veintitrVs se turnaban en arri'arse al bordillo! En a#uellos 'o'entos el nR'ero cinco acababa de partir% 'edio lleno[ pero aRn haba #uienes esperaban a #ue llegara su transporte hacia sabe =ios #uV diligencia! :a 'a/or parte de la gente estaba constituida por personas ancianas! :os vieJos no eran eScesiva'ente adecuados para lo #ue -ran se propona hacer! =ecidida% fue hasta la se(al en for'a de flecha #ue 'arcaba la parada / adopt el aspecto de alguien ani'ado por un propsito! $on el rabillo del oJo seleccion a su pri'era vcti'a! ;aba #ue iba a ser la 'Is difcil% as #ue deba tratarse de alguien adecuado! En realidad% el ho'bre no pareca eScesiva'ente vieJo! Puede #ue pasara un poco de los cincuenta! ;us oJos eran saltones% / llevaba los ho'bros encogidos% co'o si Xreaccin bastante eStra(a Xel sol de Julio le diese fro! Tena las 'anos en los bolsillos /% en el interior de Vstos% sonaba un tintineo de 'onedas! -urtiva'ente% -ran se acerc al desconocido% fingiendo #ue atisbaba al fondo de la calle para ver si vena algRn autobRs! El ho'bre la 'ir con escaso interVs! Entonces -ran vio% a lo leJos% el autobRs #uince% #ue se acercaba! RIpida'ente abri el bolso / co'en? a rebuscar en su interior! XT=ios 'oU XdiJo% en vo? alta! Al or la eScla'acin% el ho'bre al? las ceJas! -ran le 'ir% desolada! $on gran destre?a% adopt una eSpresin en la #ue se 'e?claban la preocupacin / el hu'or! XYEuV le parece estoZ XdiJoX! No traigo ni un centavo! El ho'bre sonri% inseguro% sin saber #uV partido to'ar! ;us 'anos deJaron de Juguetear con las 'onedas! XYEuV puedo hacerZ Tengo #ue ir al centro!!! X@o!!! bien!!! Xel ho'bre carraspe X! "ire% si usted 'e per'ite!!! XT,hU YEuerra ustedZ YPodra prestar'e #uince centavosZ T"e siento tan estRpida!!!U Ahora el ho'bre sonrea: a#uello iba a ser una eSperiencia anecdtica! -ran no se sinti culpable! Era ella #uien estaba haciendo un favor al desconocido% #ue sac del bolsillo una 'ano llena de 'onedas! Escogi una de die? centavos / otra de cinco / se las tendi a la 'uJer! XNo tiene i'portancia XdiJo! En a#uel 'o'ento% el autobRs se detuvo frente a los #ue aguardaban X! "e lo puede devolver por correo! 0ueno% a#u estI el autobRs!!! XNo es el 'o X sonri -ran X! @o espero al cinco! "uchas% 'uchas gracias! XEncantado de hacerle un favor XdiJo el ho'bre% alegre'ente% antes de subir al vehculo! WHo/ /a tendrIs algo #ue contar% a'igoW% pens -ran! -rente a ella% un Joven #ue haba baJado del autobRs #ue acababa de partir doblaba un peridico! XPerdone!!! XYEh!!!Z XEl Joven 'ir a -ran% eStra(ado! X@a sV #ue vo/ a parecerle tonta% pero!!! Xpesta(e% co#ueta! El chico era real'ente 'u/ Joven% por#ue se puso colorado X! Resulta #ue he salido de casa sin un centavo! @ debo to'ar el prSi'o autobRs hacia el centro!!! X$ara'ba!!! XdiJo el 'uchacho% con e'bara?oX! $o'prendo c'o se siente! Ahora 'is'o!!! X "eti la 'ano en un bolsillo de su cha#ueta XXX:! :o Rnico #ue tengo es una 'oneda de veinticinco centavos!!! XAh% entonces!!! 12*

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XNo% no! 7uIrdesela! :o #ue le ha sucedido a usted 'e ocurre a ' 'u/ a 'enudo! X "ir de cerca al rostro de -ran / pareci co'prender #ue la 'uJer era 'Is vieJa #ue su sonrisa! 5nclin leve'ente la cabe?a / sigui su ca'ino! XPerdone XdiJo -ran a una anciana se(ora #ue atisbaba con 'irada 'iope hacia el final de la calle X! "e siento 'u/ confundida[ pero 'e ha ocurrido una cosa horrible!!! XYEuVZ Xpregunt la otra% con acritud! -ran sonri for?ada'ente! XNada XdiJo! .n delgado caballero con gafas / #ue llevaba un libro baJo el bra?o ca'inaba con lentitud hacia la parada del autobRs! $uando -ran se le acerc% el ho'bre le hi?o un gui(o! XPerdone X 'usit ella! .na hora 'Is tarde -ran habra Jurado #ue tena una a'polla en el taln derecho! Resultaba aso'broso #ue el per'anecer Junto a una parada de autobRs hubiera podido hacerle a#uello a sus pies! T$ara'ba% ella poda andar kil'etros / kil'etros a travVs de unos grandes al'acenes / nunca le ocurra nadaU Entonces record las 'onedas #ue llevaba en el interior del bolso / cru? rIpida'ente la calle! En la es#uina haba una far'acia! -ran entr en una de las cabinas telefnicas del estableci'iento / cerr la puerta! All hi?o un cuidadoso recuento! El total ascenda a tres dlares / #uince centavos! A(adidos a la su'a con #ue e'pe?ara% la cantidad se elevaba a cinco dlares noventa / tres centavos! -ran se estre'eci! ARn tena #ue recorrer un largo ca'ino!!! $uando abri las puertas de la cabina% fuera haba un ho'bre esperando! XPerdone XdiJo la 'uJer% auto'Itica'enteX! "e siento estRpida% pero he salido sin un centavo% / tengo #ue ir al cen!!! Tengo #ue hacer una lla'ada! El otro sonri% a'able'ente! XY;Z XdiJo! Entonces co'prendi lo #ue se esperaba de Vl% / su 'ano fue hasta el bolsillo donde llevaba el dinero suelto X! T,h% s% desde luegoU XeScla'X! A#u tengo die? centavos! X7racias% 'uchsi'as gracias! -ran volvi a cerrar las puertas /% sin haber introducido la 'oneda% 'arc un nR'ero! =urante unos 'o'entos% habl ani'ada'ente con el silencioso aparato% colg tras un 'usical WadisW / sonri con gran a'abilidad al ho'bre #ue entr en la cabina tras abandonarla ella! :uego regres a la parada de autobRs! A las tres de la tarde% -ran haba conseguido casi die? dlares 'Is! A las cuatro 'enos cuarto volvi a la cabina telefnica para reali?ar un nuevo recuento! X$atorce dlares / nueve centavos XdiJo% en vo? alta! ;u dedo se 'eti en el orificio de devolucin del telVfono / sali de Vl con una 'oneda de die? centavos! XTHo/ es 'i da de suerteU Xri la 'uJer! Pero a las cuatro se encontraba 'Is descora?onada! Alrededor de la parada haba cada ve? 'Is personas! No obstante% el incre'ento de trIfico no la a/ud en su colecta de calderilla! A las cuatro / 'edia aRn estaba 'u/ leJos de su 'eta de veinticinco dlares! 112

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XPerdone! Xesta ve? se dirigi a un ho'bre gordo% de rostro ineSpresivo X! ;o/ una tonta[ he salido de casa sin ningRn dinero! Tal ve? usted tuviera la caballerosidad! !! X:argo Xreplic el tipo% 'irIndola aviesa'ente! X.sted no 'e co'prende!!! ;lo iba a preguntarle si tena!!! X6I/ase% por favor% se(ora Xinsisti el gordo! A#uVlla era la pri'era ve? #ue le negaban a/uda! -ran saba #ue era 'eJor no discutir! No 'ereca la pena! Pero% de pronto% se sinti indignada! X"ire XdiJo acalorada'ente X! ;lo son #uince centavos! :o #ue cuesta un billete de autobRs! -ran not #ue una 'ano aferraba su bra?o / se revolvi con furia! XPerdone% se(ora!!! :a 'uJer 'ir% indignada% al ho'bre cu/os dedos agarraban con tal fuer?a la 'anga de su vestido! El desconocido tendra treinta / tantos a(os% / sus ropas estaban cortadas a base de Ingulos agudos! El ho'bre grueso se apart de ellos% / eso hi?o #ue -ran se sintiera aRn 'Is irritada! XYEuV #uiereZ El ho'bre sonri! ;us dientes eran largos% / sus oJos per'anecan fros / nada cordiales! X$reo #ue serI 'eJor #ue 'e aco'pa(e! XYEuVZ XPor favor! ;erI preferible para a'bos #ue no haga una escena! YEuV respondeZ XTNo sV de #uV hablaU X"ire% se(ora: la he estado observando durante los Rlti'os treinta 'inutos! Y"e entiende ahoraZ ;erI 'eJor #ue 'e aco'pa(e por las buenas antes de #ue e'piece a poner'e en plan antipItico! -ran co'en? a notar en su vaco est'ago una desagradable sensacin! XYPor #uV tengo #ue aco'pa(arleZ YEuiVn se cree #ue esZ X;i #uiere ver 'i chapa% se la ense(arV! Pero 'e parece #ue /a tene'os bastante gente pendiente de nosotros! YEuV diceZ :a 'uJer trag saliva con dificultad! X=e acuerdo! ;e aleJaron de la parada de autobRs! El ho'bre segua suJetando a -ran por el bra?o% sonriendo co'o un vieJo a'igo #ue ha efectuado un encuentro casual% / no diJo nada hasta #ue llegaron a un auto'vil gris aparcado a unos treinta 'etros de la parada! El tipo abri la puerta! XPase usted% por favor! X"ire% se(or!! ;i 'e deJa #ue le eSpli#ue!!! X@a tendrI tie'po de hacerla! Adentro% se(ora! -ran 'ont! ;u aco'pa(ante dio la vuelta para entrar por la porte?uela contraria / se instal Junto a ella! El coche arranc /% al llegar a la pri'era es#uina% torci a la i?#uierda! X.sted no co'prende XdiJo -ran% suplicante X! No haca nada 'alo! Ni robaba ni nada de eso! "e li'itaba a pedir% YentiendeZ 6erI!!! 'e encuentro en un aprieto! X; #ue estI en un aprieto% de eso no cabe duda! Xel ho'bre eludi un se'Iforo #ue estaba ca'biando de color / volvi a torcer a la i?#uierda! -ran escondi la cara entre las 'anos / co'en? a sollo?ar! Pero sus oJos estaban secos[ las lIgri'as se negaban a acudir! XEs inRtil #ue e'plee esos trucos XdiJo VlX! He visto 'ontones de 'uJeres co'o usted% se(ora! ;in e'bargo% ad'ito #ue no conoca su siste'a! Y$uInto dinero crea poder reunirZ XNo necesitaba 'ucho! T;lo unos pocos dlaresU 111

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Antes de las seis tengo #ue haber conseguido veinticinco dlares! TEs necesarioU XY$uInto llevaba reunidoZ XNo 'ucho! =e veras! T\nica'ente unos dlaresU No irI usted a arrestar'e por tan poco% YverdadZ XY$uInto% se(oraZ -ran abri el bolso / conte'pl las 'onedas #ue haba en el fondo! XNo lo sV eSacta'ente X 'usit X! Tal ve? unos #uince o diecisVis dlares! Pero no es suficiente!!! ! Ahora el coche se encontraba en una calle lateral% leJos del espeso trIfico% ca'ino de los al'acenes cercanos al ro! XTPor favorU X grit -ran X! TNo 'e encierreU TNo volverV a hacerloU Necesitaba desesperada'ente ese dinero!!! XY$uInto 'Is necesitas% 'u(ecaZ XYEuVZ XY$uInto te falta para llegar a los veinticincoZ :a 'uJer volvi a 'irar en su bolso! XNo esto/ segura! ,tros die? dlares!!! Tal ve? ni si#uiera eso! XYEso es todoZ X sonri el tipo! El pie del ho'bre apretaba cada ve? 'Is el acelerador% co'o si% de pronto% se sintiera ansioso de llegar a su destino! =obl a gran velocidad varias es#uinas% / las ruedas del coche protestaron chirriando! -ran e'pe? a alar'arse! XJEhU X :a 'uJer conte'pl por la ventanilla el desierto / desconocido vecindario X! Y=nde esta'osZ YEs usted un polica o noZ XYTR #uV creesZ -ran le 'ir fiJa'ente! XNo% claro #ue no lo es! No pensaba arrestar'e en absoluto!!! X ;e inclin hacia la porte?uela% poniendo los dedos en la 'anilla! XTch% tch! No hagas estupideces! :o Rnico #ue conseguiras es hacerte da(o! Ade'Is% 'u(eca% aRn puedo lla'ar a un poli?onte / hablarle de tus rateras! XTNo le creeranU XEs posible% pero!!! Ypara #uV arriesgarseZ Xel falso agente solt la 'ano derecha del volante / pas el bra?o sobre los ho'bros de -ran! XTEstese #uietoU XNo eres nada lista% cari(o! Has de reunir esos veinticinco antes de las seis! Ahora son casi las cinco! Y=e dnde crees #ue los vas a sacarZ XT=VJe'e salirU XA lo 'eJor /o puedo a/udarte% 'u(eca! X:a atraJo hacia s! ;us oJos estaban fiJos en la calle / su sonrisa era cada ve? 'Is a'plia X! ;i eres a'able!!! XNo XdiJo -ran X! TNoU El tipo reduJo velocidad para doblar otra es#uina / entonces -ran vio llegado su 'o'ento! :evant la 'anilla de la porte?uela / Vsta se abri de golpe! El ho'bre lan? una palabrota / aferr a la 'uJer por el bra?o! XT=VJe'e en pa?U X grit ella% agitando el bolso% cargado de 'onedas% #ue fue a golpear al ho'bre en la sien! El tipo lan? un grito rabioso /% al tratar de retener a -ran% le desgarr la 'anga del traJe! :uego% te'eraria'ente% solt la otra 'ano del volante! El coche cabece co'o un caballo 11G

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salvaJe al #ue de pronto sueltan de sus ataduras% / arroJ a -ran contra la abierta porte?uela% a travVs de la cual la 'uJer ca/ a la cal?ada! :o hi?o sobre las rodillas / las 'anos% sollo?ando% pero ilesa! ,bserv% sin horror ni re'ordi'ientos% c'o el coche se suba a la acera e iba a chocar contra la fuerte pared de ladrillo de uno de los al'acenes! El pri'er pensa'iento de -ran fue correr% /a #ue en los alrededores no haba nadie #ue pudiera observar su huida! Entonces record #ue su bolso se haba #uedado en el coche% / se dirigi al accidentado vehculo para recogerlo! :a porte?uela per'aneca abierta% / el bolso se hallaba Junto al inconsciente conductor! -ran no saba si el ho'bre estaba vivo o 'uerto% ni% en a#uellos 'o'entos% le i'portaba la diferencia! El tipo se encontraba inclinado sobre el volante% con las 'anos colgando flIccida'ente! &adeando% la 'uJer se inclin para to'ar su 'onedero! :a idea se le ocurri con tal naturalidad #ue co'en? a buscar la cartera del ho'bre sin #ue sus dedos acusaran el 'Is 'ni'o nerviosis'o! Encontr la billetera en el bolsillo interior de la cha#ueta! =entro haba un 'ont de billetes% pero% con un eStra(o sentido de la honrade?% slo cogi die? dlares! -ran lleg a la barbera W6itoAsW a las seis 'enos die?! 6ito inici una sonrisa% pero la trunc al ver las desencaJadas facciones / la 'altrecha ropa de la visitante! XY$oone/% ehZ ;% estI dentro! TPhil% una se(ora te buscaU Al salir de la trastienda% $oone/ 'ir con curiosidad a -ran! El ho'bre% en 'angas de ca'isa% llevaba en una 'ano una pobre Jugada de pker! $uando vio #ue la se(ora Holland abra el bolso% se le ilu'in el rostro! :uego% al ver a#uella cantidad de pe#ue(as 'onedas% no pudo evitar rerse! XYEuV ha hecho usted% se(oraZ YHa robado un cepillo de iglesiaZ X$uVntelo XdiJo -ran% en tono distante X! HIga'e ese favor% se(or $oone/! El ho'bre volc el contenido del bolso sobre una 'esita de 'anicura! 6ito a/ud en la cuenta! $uando hubieron hecho la su/a% $oone/ 'ir a -ran: XTreinta dlares / cuarenta / seis centavos% se(ora Holland X anunci% con satisfecha sonrisa X! ARn le sobra dinero! ;iento 'ucho haberle tenido #ue apretar las claviJas[ pero /a ve #ue todo ha ido bien! -ran ascendi lenta'ente las escaleras del edificio de aparta'entos! Al llegar al tercer piso% se abri una puerta / por ella aso' una rubia con el pelo lleno de ri?adores! XT-ranU Por el a'or de =ios% Ydnde has estadoZ X=e co'pras Xreplic la 'uJer% fatigada! X Pareces 'olida! Y$o'praste algo bonitoZ XNo% nada% :ila! X0ueno% he de darte una noticia! Esta noche no tendrIs #ue preparar cena! ;i no te apetece cocinar% puedes venir a co'er con'igo! XYEuV #uieres decirZ XEsta noche eres libre% preciosa Xla rubia lan? una carcaJada X! Esta tarde% Ed debe de haber telefoneado lo 'enos nueve veces! Al final 'e lla' a '% cre/endo #ue estabas en 'i casa% cotilleando o algo por el estilo! XYEdZ X -ran parpade! X;! :la' desde la oficina! Euera decirte #ue no regresara hasta 'a(ana! Haba surgido un asunto urgente con un co'prador o algo as! =iJo #ue deba salir hacia $hicago en el avin de las cinco! 11H

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XYNo vendrI a casaZ Xrepiti -ran% estRpida'ente! XAn'ate% 'uJer! @a has odo lo #ue te he dicho! Ed se ha 'archado a $hicago! Esta noche podrIs descansar! -ran se estre'eci / co'en? a ascender el siguiente tra'o de la escalera! X7racias% :ila! X=e nada Xreplic la rubia% encogiVndose de ho'bros X! YEstIs segura de #ue te encuentras bienZ X;% s! "u/ bien! Perfecta'ente! En el piso de arriba -ran abri la puerta de su aparta'ento / pas al interior! A la lu? del atardecer% los platos del desa/uno% aRn a'ontonados sobre la pila% tenan un aspecto grisIceo! :a 'uJer deJ el bolso sobre la 'esa /% de dos patadas% se desprendi de los ?apatos! En la sala de estar se deJ caer pesada'ente en un silln / encendi un cigarrillo! Per'aneci all% eShausta% conte'plando la dVbil lu? #ue entraba del eSterior / fu'ando en silencio! ;e ech sobre los ho'bros la Westola de tardeW% co'o si en la habitacin hiciese fro! X$hicago XdiJo% con a'argura! Entonces el no'bre ad#uiri una significacin! Euera decir algo! -ran se levant rIpida'ente! A#uVlla era la clave del asunto! El no'bre Ptena #ue significar algoQ! -ue hacia el telVfono / 'arc un nR'ero 'u/ fa'iliar! X,iga% YestI el se(or $oone/Z ;u pie% slo cubierto por la 'edia% golpe con i'paciencia el suelo! XY;e(or $oone/Z Escuche% so/ -ran Holland! ;e trata de esa cuarta carrera de 'a(ana! "e gustara apostar cinco dlares a W$hicago -l/er! Eso es: en la cuarta carrera!

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LA MUCHACHA DE ORO ELLIS PETERS

X;hakespeare!!! XdiJo el sobrecargo% pensativo% 'ientras to'aba su segunda cerve?a despuVs de salir del teatro X! =esde luego% este a(o slo se representa a ;hakespeare! ;in e'bargo% Vl ta'biVn plagi lo su/o! Eso de W'is ducados / 'i hiJaW!!! Hubo otro tipo #ue escribi eso 'ucho 'eJor! .na ve? la obra se lla'aba El Judo de "alta% / el autor era un tal "arlo3e! WT,h% fortuna% oh% 'uchachaU T,h% belle?aU T,h% 'i dichaUW Esta noche% viendo El "ercader% 'e he acordado! @ de un caso real #ue conoc!!! slo #ue ella no era su hiJa% ni 'ucho 'enos! WEntonces era /o un Joven?uelo ineSperto% / serva a las rdenes del vieJo "c:ean% en el Nurea! =e esto harI!!! bueno% unos die? a(os o as! Algunas veces sue(o con ello% aun#ue ahora no 'e ocurre con tanta frecuencia! 5ba'os a ?arpar a :iverpool con destino a 0o'ba/! Era 'i tercera travesa! A#uella pareJa lleg durante el bullicio anterior a la salida% /% no obstante% nadie deJ de fiJarse en ellos a causa de la chica! TEra tan increble'ente bonita% con su cabello rubio co'o el oro / sus oJos a?ul claroU Ade'Is% Testaba tan enternecedora'ente e'bara?ada!!!U @a saben% esos blusones sueltos% / luego los finsi'os bra?os colgando a a'bos lados del abultado cuerpo! @ el cuidadoso / leve'ente des'a(ado andar% e#uilibrando el peso! ;ubi lenta'ente las escalerillas% aferrIndose a la baranda! .no poda notar #ue todos los ho'bres #ue haba alrededor se contenan para no correr a a/udarla! W:a pareJa se diriga a 0o'ba/% donde% probable'ente% el 'arido iba a hacerse cargo de algRn delicado e'pleo! El ho'bre tendra unos cuarenta a(os% contra los veintids o as de ella! ;in e'bargo% en Vl ta'biVn haba algo! Al cabo de una hora de ?arpar% todas las 'uJeres tenan los oJos fiJos en Vl! Era un tipo alto / atractivo% 'oreno% silencioso / con aspecto eSperi'entado! "ostraba hacia su 'uJer una actitud tan solcita #ue el resto de las esposas de a bordo se pusieron verdes de envidia! 5n'ediata'ente supusieron #ue se trataba de un vividor refor'ado! .n donJuIn #ue haba encontrado su chica! TEue intentasen apartarle de ellaU Antes de #ue ter'inase el viaJe hubo 'uchas #ue trataron de hacerlo! Pero no! Por lo #ue a Vl respectaba% en el barco no haba otra 'uJer #ue su esposa! =urante los diecisiete das de la travesa no se apart de su lado% / sie'pre con a#uella ansiosa eSpresin en la cara! WA los dos das de navegacin reali?a'os un si'ulacro de naufragio! ;ie'pre lo haca'os% aun#ue nunca esperIba'os #ue colaborasen 'Is de la 'itad de los pasaJeros% sobre todo en a#uella Vpoca del a(o / con el 'ar tan cal'ado co'o suele 'ostrarse a veces! @o era el oficial a cargo del bote salvavidas #ue corresponda a la pareJa% / cuando son la pri'era sirena 'e cuidV de pasar cerca de su ca'arote! El ho'bre no estaba% haba ido a la biblioteca% a buscar unos libros para su esposa! Tuve el placer de a/udarla a colocarse el chaleco salvavidas! $o'o la 'a/or parte de las 'uJeres% no tena ni idea de c'o ponVrselo% con instrucciones o sin ellas! W0aJo la a'plia tRnica% el cuerpo de la 'uchacha pareca 'enos abultado! ;lo un poco 'Is grueso de lo #ue deba de ser en circunstancias nor'ales! Al 'enos% eso 'e pareci! Por la for'a #ue la Joven tuvo de dar'e las gracias hubiera estado /o dispuesto a saltar por la borda% si eso fuese a co'placerla! ;% se encontraba bien! ;% subira al puente / colaborara% co'o los de'Is! @ lo hi?o! Era co'o una ni(a entregada a un Juego% la 'Is alegre de todos los falsos nIufragos! ;u 111

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'arido lleg pronto al rescate% ansioso de aislarla de nosotros / de cuidar de ella Vl 'is'o! No hubo un solo ho'bre #ue no envidiara sus derechos! W@ as durante toda la travesa! En nuestras pro/ecciones cine'atogrIficas% los dos se sentaban en un tran#uilo rincn% con las 'anos Juntas! :as 'uJeres suponan #ue no llevaban 'ucho tie'po casados! ;in duda Vl aRn no se haba repuesto del feli? shock de conseguirla% / casi no poda creer en su suerte! W$asi la 'itad de los pasaJeros descendieron en 8arachi! $o'o de costu'bre% segui'os hacia 0o'ba/ rodeados de un a'biente 'Is tran#uilo / apagado! @ a#uella noche% alrededor de las doce% estall el fuego! W;e estaba celebrando un baile! Para suavi?ar el efecto de las separaciones% sie'pre progra'a'os algo divertido! =ebido a la fiesta no consegui'os averiguar c'o e'pe? la cosa! :o Rnico #ue sV es #ue% de pronto% co'en?aron a sonar alar'as baJo los puentes e% ineSplicable'ente% ninguna arriba% en los salones / bares! :a 'Rsica prosigui% / en la cubierta de botes la gente continuaba en la piscina 'ucho despuVs de #ue% abaJo% casi reinase el pInico! :as co'unicaciones se hicieron i'posibles% /a #ue el siste'a de altavoces se desbarat! Antes de #ue hubiera transcurrido el tie'po necesario para decir Pa'VnQ% todo estaba lleno de hu'o! =ie? 'inutos 'Is tarde a#uello era /a un caos! Nadie poda trans'itir rdenes 'Is allI del alcance de su vo?! @ una ve? a la gente le hubo entrado el 'iedo% ese alcance no abarcaba 'ucho! WEn realidad% no se trat de pInico! :os pasaJeros for'aban un conJunto bastante consciente% / se hubieran portado de 'aravilla si hubiese habido alguna for'a de indicarles lo #ue deban hacer! Pero no la haba% por#ue no dispona'os de suficientes oficiales para andar de grupo en grupo! Algunas veces la confusin / el desconcierto pueden producir los 'is'os resultados #ue el pInico! :os pasaJeros 'Is capaces / conscientes% #ue sie'pre estIn dispuestos a a/udar% por falta de instrucciones% hacen las peores cosas! @ los otros no lograban 'Is #ue estorbarlos a ellos / a nosotros! YEuV 'edidas podan to'arseZ 7racias a =ios% el 'ar estaba en co'pleta cal'a / dos o tres barcos haban recibido nuestras lla'adas de auSilio / acudan al rescate! W:as cosas tenan #ue suceder co'o ocurrieron! El fuego se eStendi a velocidad prodigiosa / el barco e'pe? a escorar! E'puJa'os a todo el 'undo a cubierta% les hici'os poner los chalecos salvavidas / co'en?a'os a arriar los botes! Nunca olvidarV el escIndalo #ue reinaba! Nadie se puso histVrico% pero todos gritaban! W$o'encV a recorrer% entre el hu'o% el puente 0!% abriendo las puertas de los ca'arotes para recoger a los re?agados! $on una 'ano agarraba a una 'uJer /% a 'i espalda% un ca'arero de 7oa arrastraba a dos 'Is! Abr la puerta de la cabina cincuenta / seis! All estaba la 'uchacha de oro% aferrada a su 'arido! ;us grandes oJos parecan enor'es lagos grises en los #ue se refleJaba un aso'brado terror! :os dos estaban lidiando des'a(ada'ente con el chaleco salvavidas de ella! El del ho'bre se encontraba en la litera baJa! :e gritV% furiosa'ente% #ue se diera prisa en ponerle a su 'uJer el chaleco! :uego% tan pronto co'o conclu/% aferrV a la 'uchacha con 'i 'ano libre! :a chica% dando traspiVs% 'e sigui por las escalerillas! ;u paso era tan lento / dificultoso co'o el de una anciana! 5ncluso tuve tie'po de sangrar un poco interior'ente ante la sola idea de #ue estaba 'altratIndola! Pero% Tcara'baU% tena'os prisa! 0aJo nuestros pies% el Nurea se inclinaba cada ve? 'Is% hundiVndose en el tran#uilo ocVano! El barco no iba a durar 'ucho! W0ueno% pese al pande'onio #ue reinaba en cubierta% consegu llevar a la pareJa hasta su lancha! Para entonces% cerca de nuestro bu#ue haba /a un petrolero #ue lan?aba sus botes para acudir al rescate! ;obre las oscuras aguas brillaban las luces de los faros de bRs#ueda! En a#uel 'o'ento el puente co'en? a ladearse% to'ando una posicin casi vertical #ue nos lan? hacia la barandilla! :as 'uJeres gritaron% colgIndose de lo pri'ero #ue les vino a 'ano! PensV #ue todo haba acabado[ pero el Nurea volvi a endere?arse en parte! ;in e'bargo% el bote se escurri% desli?Indose hacia popa% donde #ued trabado! $o'prend #ue /a no podra'os utili?arlo! Algunos de los otros estaban /a en el agua% a cierta distancia% seguros / esperando la oportunidad de a/udarnos en lo #ue pudieran cuando ?o?obrIse'os! En la oscuridad% 'Is barcos se acercaban al petrolero% dispuestos 11+

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ta'biVn a colaborar! .no se haba aproSi'ado 'Is #ue los restantes% / desde Vl nos lla'aban! :es respond a gritos% / el vapor se acerc aRn 'Is! AferrV por el bra?o a la 'uchacha de oro! Tena en 'i 'ano dos vidas!!! /a saben lo #ue es eso! WEl 'arido de la chica% hecho una furia% lan? un alarido / agarr con todas sus fuer?as a su 'uJer% gritando algo #ue% a causa del barullo general% no co'prend! No haba tie'po de convencer a nadie de nada% as #ue% para apartarle% le puse la 'ano contra la barbilla / le di un fuerte e'puJn! A la fuer?a% solt a su esposa! :uego to'V en bra?os a la chica% la alcV sobre la baranda /% con 'ucho cuidado / delicade?a% la deJV caer en el sitio donde estara 'Is segura: el 'ar% a pocos 'etros de los botes #ue haban sido arriados del barco #ue se encontraba 'Is prSi'o! El oficial a #uien /o haba saludado se inclinaba /a para recoger a la 'uchacha! WEntonces ocurrieron dos cosas con las #ue aRn sue(o a veces% cuando 'e encuentro indispuesto! ;u esposo lan? un grito digno de un al'a en pena% un sonido #ue nunca olvidarV% /% aullando% fue hasta la baranda / salt sobre ella! @ la 'uchacha% la chica de oro!!! T=ios 'o!!!U Al caer al agua se hundi co'o una piedra! W;u rostro estuvo un segundo vuelto hacia arriba% de'udado% 'irIndo'e con a#uellos oJos perdidos / aterrados hasta #ue las aguas se cerraron sobre Vl! :a 'uchacha se hundi / no volvi a reaparecer! W"e cost un 'inuto entero dar'e cuenta de lo #ue haba ocurrido! Pueden i'aginIrselo! :uego 'e tirV al agua / 'e su'erg en busca de la 'uJer% baJando% baJando cada ve? 'Is[ una / otra ve?% hasta #ue% a la fuer?a% 'e i?aron a un bote! No pude encontrada! No obstante hubo un 'o'ento en #ue 'e pareci veda% hundiVndose 'ucho 'Is abaJo de donde 'e hallaba! $reo recordada con los cabellos eri?ados% de oJos llenos de horror!!! ;u boca daba la i'presin de e'itir un silencioso alarido! Y$uIl era su no'breZ ;era agradable pensar #ue slo i'aginV todo a#uello! @% 'eJor aRn% olvidado! El caso es #ue no logro hacer ninguna de las dos cosas! WPara a#uellos instantes% del 'arido ta'poco #uedaba nada% eScepto el chaleco salvavidas% #ue flotaba 'ansa'ente en el lugar donde se lo haba arrancado para bucear en busca de la Joven! ;i el vrtice #ue produJo el Nurea al hundirse no hubiera revuelto el fondo / hecho subir a la superficie cuanto haba hundido% nunca hubiVra'os encontrado a ninguno de los dos! El petrolero aRn tena unos cuantos botes en el agua! .no de ellos recogi el cuerpo de la chica% aprovechando su 'o'entInea! salida a la superficie! Al ho'bre nunca lo halla'os! W-ue el encontrarla a ella / lo #ue llevaba sobre el cuerpo% lo #ue hi?o intervenir en el asunto a la 5nterpol! W:a 'uchacha no estaba casada con el ho'bre% desde luego! Era una 'odelo profesional / actri? de pe#ue(os papeles #ue el tipo haba recogido en algRn club nocturno! Ta'poco estaba e'bara?ada! :o Rnico #ue% a 'i entender% no era falso% era la solcita actitud del ho'bre hacia su co'pa(era! Nunca la haba e'pleado antes! Todos los carga'entos anteriores los haba pasado por aire% 'ediante otros portadores! El Rlti'o deba haber sido un trabaJo fIcil% un crucero de placer con una her'osa reco'pensa al final! ;e trataba de un negocio 'u/ provechoso! $reo #ue no pensaban repetirlo! W.na ve? acabado el pri'er si'ulacro de naufragio% el 'aterial #ue ella haba subido a bordo 'etido en una bolsa oculta por su ancho traJe de e'bara?ada% pas a #uedar escondido en el chaleco salvavidas de la 'uchacha! Y.n lugar absurdoZ 0ien% les dirV una cosa: nadie cree nunca #ue va a necesitar i'periosa'ente ese 'aldito chaleco! Nadie! As #ue% a fin de cuentas% no era un lugar tan estRpido! =e esa for'a% la chica poda disfrutar de co'odidad hasta volver a recoger su carga% al llegar a 0o'ba/! .na ve? all la transportara tierna'ente a tierra por entre los e'pleados de la aduana! :a pareJa deJ para la Rlti'a noche el trabaJo de trasladar el Wpa#ueteW a su escondite original% / el incendio les pesc desprevenidos! W=esde luego% el ho'bre poda haberse #uedado con el chaleco pesado / dar el su/o a la 'uchacha! Eui?I lo hubiera hecho% de no haber intervenido /o! , puede #ue no! =espuVs de todo% 11B

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la chica no era 'Is #ue una profesional #ue reali?aba un trabaJo para Vl! .na ve? en el bote% se hubiera encontrado segura! @% siguiera lo #ue siguiese% era ella% con su pas'osa belle?a / su desar'ante estado% la #ue hubiera recibido el 'eJor trato / la #ue hubiese tenido 'Is posibilidades de volver a esconder la carga / de 'eterla en la 5ndia sin apenas arriesgarse! WARn 'e pregunto cuIl fue la verdadera causa #ue hi?o #ue a#uel ho'bre se arroJara al agua% si la 'uchacha% o los #uince kilos de oro #ue haba en el interior del chaleco salvavidas!

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EL MUCHACHO QUE PREDECIA LOS TERREMOTOS MARGARET ST. CLAIR


XNatural'ente% tR eres escVptico XdiJo <ell'an! ;e sirvi agua de una Jarra% se coloc una pldora en la lengua /% con a/uda del agua% se la trag X! Es lgico / co'prensible! No te culpo por ello% ni so(arlo! A#u% en el estudio% haba un buen 'ontn de gente #ue% cuando e'pe?a'os a progra'ar a ese chico% Herbert% sustentaba tu 'is'a actitud! @% entre nosotros% no 'e i'porta ad'itir #ue /o 'is'o senta bastantes dudas respecto a #ue un progra'a de esa clase pudiera dar buen resultado en televisin! <ell'an se rasc detrIs de la oreJa% 'ientras Read le escuchaba con interVs cientfico! X0ueno% pues estaba e#uivocado X sigui <ell'an% baJando la 'ano X! "e co'place decir #ue errV en un 'il por ciento! El pri'er progra'a del 'uchacho% #ue no fue anunciado / careci de publicidad% aport casi 'il cuatrocientas cartas! @ ho/ en da recibe!!! XEl ho'bre se inclin hacia Read / susurr una cifra! XT,hU XeScla' Read! XARn no he'os divulgado esa infor'acin% por#ue esos borregos de Purple no nos creeran! Pero es la verdad pura / si'ple! Ho/ en da no eSiste otra personalidad en televisin #ue cuente con una audiencia co'o la del chico! El progra'a ta'biVn se e'ite en onda corta% / la gente lo sintoni?a en todas partes del 'undo! =espuVs de cada progra'a% la oficina de $orreos ha de enviarnos dos ca'iones especiales llenos de cartas! Read% no puedo eSpresar lo feli? #ue 'e hace el #ue ustedess% los cientficos% estVn pensando% por fin% en hacer un estudio respecto al 'uchacho! Te so/ franco! XY=e #uV tipo es% personal'enteZ Xpregunt Read! XYEl chicoZ ,h% 'u/ sencillo% tran#uilo / 'u/% 'u/ sincero! A ' 'e gusta 'uchsi'o! ;u padre!!! bueno% es todo un carIcter! XY$'o se reali?a el progra'aZ XYEuieres decir c'o trabaJa HerbertZ Pues% franca'ente% Read% eso es algo #ue tendrIn #ue averiguar tus infor'adores! Nosotros no tene'os ni la 'Is 'ni'a idea de lo #ue ocurre en realidad! =esde luego% puedo decirte los detalles del progra'a! El 'uchacho actRa dos veces a la se'ana% los lunes / viernes! No e'plea guin X <ell'an hi?o una 'uecaX% / eso nos produce 'Is de un #uebradero de cabe?a! Herbert asegura #ue los guiones le deJan sin saber #uV decir! Per'anece en antena durante doce 'inutos! :a 'a/or parte de ellos se li'ita a charlar% contando a los espectadores lo #ue estudia en el colegio% los libros #ue ha ledo / cosas por el estilo! :a clase de conversacin #ue uno o/e de cual#uier 'uchacho si'pItico / tran#uilo! Pero sie'pre hace una o dos predicciones! $o'o 'ni'o% una% / co'o 'ISi'o tres! ;e trata de cosas #ue ocurrirIn durante las prSi'as cuarenta / ocho horas! Herbert dice #ue% 'Is allI de ese pla?o% no puede ver nada! XY@ las predicciones se cu'plenZ X in#uiri Read% / 'Is #ue una pregunta era una afir'acin! X;ie'pre Xreplic <ell'an% con leve tono de cansancio! :an? un bufido X! El Rlti'o abril% Herbert prediJo la cada del avin estratosfVrico en 7ua'% el huracIn de los Estados del 7olfo% / los 11*

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resultados de las elecciones! Ta'biVn anunci el desastre del sub'arino en :as Tortugas! YTe das cuenta de #ue el -05% durante cada progra'a% tiene un agente en el estudio% Junto al 'uchachoZ ;e trata de una 'edida para suspender in'ediata'ente el espacio si el chico dice algo #ue sea contrario a la poltica pRblica! As de en serio le to'an! A/er% cuando 'e enterV de #ue la .niversidad pensaba hacer un estudio sobre el te'a% repasV el historial de Herbert! Hace ahora a(o / 'edio #ue su progra'a se e'ite% dos veces a la se'ana! =urante ese tie'po% el chico ha hecho ciento seis predicciones! @ cada una de ellas% sin eScepcin% ha resultado cierta! En estos 'o'entos% el pRblico en general tiene tal confian?a en Vl #ue!!! X <ell'an se hu'edeci los labios% buscando la co'paracin adecuada X% #ue si prediJese el fin del 'undo o el ganador del =erb/ irlandVs% le creeran! W;o/ sincero por co'pleto% Read% terrible'ente sincero: Herbert es la cosa 'Is i'portante #ue ha habido en televisin desde el invento de la cVlula de selenio! Resulta i'posible sobreesti'arle a Vl o a su i'portancia! @ ahora% Y te parece #ue va/a'os a presenciar su progra'aZ @a es casi hora de #ue e'piece! <ell'an se puso de pie frente a su escritorio / coloc% en su lugar% la corbata% adornada con ping]inos rosa / pRrpura! :uego conduJo a Read a travVs de los pasillos de la e'isora hasta la sala de observacin del estudio 9X7% donde se encontraba Herbert Pinner! Read pens #ue Herbert pareca un 'uchacho agradable / pacfico! Tendra unos #uince a(os / estaba 'u/ desarrollado para su edad! ;u rostro era agradable% inteligente / con cierta eSpresin preocupada! Reali? los preparativos para su progra'a con perfecta co'postura% #ue tal ve? escondiese un punto de desagrado! XHe estado le/endo un libro 'u/ interesante XdiJo Herbert a la audiencia televisivaX! ;e lla'a El conde de "ontecristo! $reo #ue a casi todo el 'undo le gustara Xel 'uchacho 'ostr el volu'en a los espectadores X! Ta'biVn he co'en?ado a leer una obra sobre astrono'a escrita por un ho'bre lla'ado =uncan! Eso 'e ha hecho desear un telescopio! "i padre dice #ue% si trabaJo de fir'e / consigo buenas notas en el colegio% a fin de curso 'e regalarI un pe#ue(o telescopio! $uando lo co'pre'os% les dirV lo #ue veo por Vl! WEsta noche% en los Estados del AtlIntico Norte habrI un terre'oto! No serI 'u/ 'alo! ProducirI considerables da(os en las propiedades[ pero no habrI vcti'as! "a(ana por la 'a(ana% a eso de las die?% encontrarIn a 73endol/n 0oS% #ue estI perdida en las sierras desde el Jueves! Aun#ue tendrI una pierna rota% estarI aRn con vida! W$uando tenga el telescopio% espero hacer'e 'ie'bro de la ;ociedad de ,bservadores de las Estrellas 6ariables! :as estrellas variables se lla'an as por#ue su brillo vara% /a sea debido a ca'bios internos o a causas eSternas!!! Al final del progra'a% Read fue presentado al Joven Pinner! El cientfico encontr al 'uchacho 'u/ cortVs / cooperativo[ pero un poco distante! XNo sV c'o lo hago% se(or Read XdiJo Herbert% despuVs de responder a cierto nR'ero de preguntas preli'inares X! No son i'Igenes% co'o usted ha sugerido% / ta'poco palabras! ;lo es #ue!!! esas cosas se 'e ocurren! WHe observado #ue no logro predecir nada a no ser #ue sepa% 'Is o 'enos% de #uV se trata! He podido anunciar el te'blor de tierra por#ue todo el 'undo sabe lo #ue es un terre'oto! Pero no hubiera conseguido hablar de 73endol/n 0oS de no saber #ue estaba perdida! ;lo hubiera tenido la sensacin de #ue algo o alguien iba a ser encontrado! XYEuieres decir #ue no puedes hacer predicciones acerca de nada a no ser #ue% con anterioridad% cono?cas la cosa consciente'enteZ Xpregunt Read% con interVs! Herbert dud! X;upongo #ue s!!! XdiJoX! En caso contrario se for'a una especie de!!! borrn en 'i cerebro[ pero no puedo identificar lo #ue es! Es co'o 'irar a una lu? con los oJos cerrados! .no sabe #ue eSiste lu?% pero eso es cuanto conoce! Ese es el 'otivo de #ue lea tantos libros! $uantas 'Is cosas cono?co% sobre 'Is cosas puedo hacer predicciones! Algunas veces se 'e escapan cosas 1G2

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i'portantes! No sV a #uV se debe! $o'o% por eJe'plo% cuando estall la pila at'ica / 'uri tanta gente! Para a#uel da% lo Rnico #ue /o haba anunciado era un au'ento en los e'pleos! En realidad% no sV c'o 'e pasa esto% se(or Read! :o Rnico #ue sV es #ue 'e pasa! En a#uel 'o'ento apareci el padre de Herbert! Era un ho'bre baJo / robusto% con la persuasiva personalidad del eStrovertido! XAs #ue van a investigar a Herbert% YehZ XdiJo% tras las presentaciones X! Esto estI bien! @a era hora de #ue lo hiciesen! X$reo #ue lo hare'os Xrespondi Read% con cautela X! Pri'ero tendrIn #ue aprobar la subvencin para el pro/ecto! El se(or Pinner le 'ir astuta'ente! XAntes #uiere ver si se produce un terre'oto% YverdadZ $uando se le o/e decirlo a Vl 'is'o% es diferente! 0ueno% pues lo habrI! .na cosa tre'enda% un terre'oto X chas#ue la lengua con desagrado X! Al 'enos no habrI 'uertos% / eso es bueno! @ encontrarIn a la se(orita 0oS de la for'a anunciada por Herbert! El terre'oto se produJo a eso de las nueve / cuarto% 'ientras Read se hallaba sentado baJo la lI'para de pie% le/endo un infor'e de la ;ociedad de 5nvestigaciones -sicas! ;e o/ un o'inoso retu'bar #ue fue seguido por un largo / 'areante te'blor! A la 'a(ana siguiente% Read hi?o #ue su secretaria la pusiera en contacto con Haffner% un sis'logo al #ue el cientfico conoca superficial'ente! Por telVfono% Haffner se 'ostr definitivo / brusco: X$laro #ue no eSiste for'a de predecir un te'blor de tierra XdiJo% con se#uedad X! Ni si#uiera con una hora de anticipacin! ;i la hubiera% advertira'os a la gente / hara'os evacuar las Ireas donde se va a producir! Nunca se produciran 'uertos! En for'a general% pode'os adelantar los lugares donde son probables los terre'otos% eso s! Hace a(os #ue sabe'os #ue en esta Irea pueden producirse te'blores! Pero respecto a 'arcar la hora eSacta!!! ;era lo 'is'o #ue preguntarle a un astrno'o cuIndo se va a convertir en nova una estrella! No lo sabe% / nosotros ta'poco! =e todas for'as% Ya #uV se deben sus preguntasZ YA la prediccin de ese 'uchacho% ese PinnerZ X;! Esta'os pensando en observarle! XYPensandoZ YEuiere decir #ue slo ahora e'pie?an a estudiarleZ T;e(or% en #uV torre de 'arfil deben de vivir ustedes% los psiclogos investigadoresU XY$ree usted #ue lo #ue hace el 'uchacho es autVntico Z X:a respuesta es un rotundo s! Read colg! $uando sali a al'or?ar% por los titulares de los peridicos se enter de #ue la se(orita 0oS haba sido encontrada de la for'a predicha por Herbert en su progra'a! ;in e'bargo% aRn dudaba! Hasta el Jueves no co'prendi #ue sus dudas no se deban al te'or de 'algastar el dinero de la .niversidad en una i'postura% sino a su eScesiva seguridad de #ue Herbert Pinner era sincero! En el fondo% no deseaba co'en?ar su estudio! Estaba asustado! $o'prender a#uello le con'ocion! 5n'ediata'ente lla' al decano / le pidi la subvencin! :a respuesta fue #ue no habra dificultades para conseguirla! El viernes por la 'a(ana% Read escogi a los dos ho'bres #ue deban a/udarle en el pro/ecto! @ para cuando el progra'a de Herbert estaba a punto de salir al aire% los tres se encontraban /a en la e'isora! Hallaron a Herbert tensa'ente sentado en una silla del estudio 9X7! A su alrededor% <ell'an / otros cinco o seis eJecutivos de la e'isora! El padre del 'uchacho iba de un lado a otro% dando claras 'uestras de eScitacin / retorciVndose las 'anos! 5ncluso el ho'bre del -05 haba abandonado su habitual aleJa'iento e i'pasibilidad% e intervena acalorada'ente en la discusin! En 'edio de todos ellos% Herbert 'eneaba la cabe?a / deca% una / otra ve?: 1G1

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XNo% no! "e es i'posible! XPero% Ypor #uV% HerbieZ X gi'i su padre X! Por favor% di'e por #uV no #uieres! YPor #uV te niegas a actuar en tu progra'aZ XNo puedo Xreplic Herbert X! Por favor% no 'e pregunten! No puedo! Eso es todo! Read observ lo pIlido #ue estaba el 'uchacho! XPero% Herbie!!! TendrIs cuanto #uieras! T:o Rnico #ue has de hacer es pedirloU Ese telescopio!!! "a(ana te lo co'prarV!!! ,% 'eJor: esta 'is'a noche! XNo #uiero ningRn telescopio Xrecha? el Joven Pinner% cansado X! No #uiero 'irar a travVs de Vl! XTTe co'pararV un pon/% una lancha a 'otor% una piscinaU THerbie% cual#uier cosa #ue pidas te la darVU XNo XdiJo el 'uchacho! El se(or Pinner 'ir en torno% con desesperacin! En un rincn vio a Read / corri hacia Vl: X"ire a ver si puede usted convencerle% se(or ReadX suplic! Read se 'ordi el labio inferior! En cierto sentido% era su deber! ;e abri paso a travVs de la gente / lleg Junto a Herbert! Apo/ando una 'ano sobre su ho'bro% pregunt: XY EuV es eso #ue 'e han dicho de #ue no #uieres hacer tu progra'a% HerbertZ Herbert le 'ir! :a acusada eSpresin de su rostro hi?o #ue Read se sintiera culpable / contrito! X"e es i'posible XdiJo el chicoX! No e'piece usted ta'biVn a preguntar'e% se(or Read! Read volvi a 'orderse el labio! :a tVcnica de la parasicologa consiste% en parte% en conseguir #ue los suJetos cooperen! XHerbert% si el progra'a no se e'ite% un 'ontn de gente #uedarI defraudada! El rostro del 'uchacho adopt una eSpresin arisca! XNo puedo evitado XdiJo! X@ 'Is aRn% 'uchas personas se asustarIn! No se eSplicarIn por #uV el progra'a no se e'ite / co'en?arIn a i'aginar cosas! $osas de toda ndole! ;i no te ven% 'uchas personas se alar'arIn terrible'ente! X@o!!! Xco'en? el 'uchacho! ;e pas una 'ano por la 'eJilla X! Eui?I tenga ra?n X contest% con lentitudX! ;lo #ue!!! XTienes #ue reali?ar tu progra'a! Repentina'ente% Herbert capitul: X=e acuerdo XdiJo X! :o intentarV! Todos en el estudio lan?aron un suspiro de alivio / se produJo un 'ovi'iento general hacia la puerta de la cabina de control! :os co'entarios se hacan en tono agudo / nervioso! :a crisis haba acabado sin #ue ocurriese lo peor! :a pri'era parte del progra'a de Herbert fue 'u/ parecida a la de otras veces! :a vo? del 'uchacho sonaba un poco insegura% / sus 'anos 'ostraban cierta tendencia a crisparse% 'as tales anor'alidades pasaran inadvertidas al espectador nor'al! $uando hubieron transcurrido unos cinco 'inutos% Herbert hi?o a un lado los libros / dise(os Chaba estado charlando sobre el dise(o 'ecInicoD #ue estaba 'ostrando a su audiencia / co'en?% con enor'e seriedad: XEuiero hablarles de 'a(ana! "a(ana!!! X hi?o una pausa / trag saliva X% 'a(ana va a ser distinto a cuanto ha habido en el pasado! "a(ana serI el co'ien?o de un 'undo nuevo / 'eJor para todos nosotros! Al or a#uellas palabras% Read sinti #ue le recorra un escalofro! ,bserv los rostros #ue le rodeaban! Todo el 'undo escuchaba a Herbert con eSpresin absorta! <ell'an tena la 'andbula un poco cada /% sin darse cuenta% Jugueteaba con los unicornios #ue adornaban su corbata! 1GG

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XEn el pasado ha habido etapas 'u/ 'alas X segua el Joven Pinner X! He'os tenido guerras% TtantasU% / ha'bre% / epide'ias! ;e han producido depresiones sin #ue supiVse'os #uV las produca[ ha habido gente #ue pasaba ha'bre cuando haba co'ida / #ue 'ora de enfer'edades para las cuales conoca'os el re'edio! He'os visto 'algastar la ri#ue?a del 'undo! El agua de los ros se ha vuelto negra a causa de los desperdicios #ue a ella arroJaban% aproSi'ando cada ve? 'Is el ha'bre a nosotros! He'os sufrido% he'os atravesado una larga / 'ala Vpoca!!! Pero a partir de 'a(ana X su vo? se hi?o 'Is alta / 'Is profunda X% todo esto ca'biarI! No habrI 'Is guerras! 6ivire'os el uno Junto al otro% co'o her'anos! =eJare'os de 'atar% de causar destro?os% de arroJar bo'bas! El 'undo% de polo a polo% serIn gran / fVrtil Jardn% repleto de fruta% / nos pertenecerI a todos% para #ue lo disfrute'os / sea'os felices! :a gente vivirI 'ucho tie'po% serI dichosa / slo 'orirI de vieJa! Nadie volverI a tener 'iedo! Por ve? pri'era desde #ue los ho'bres eSisten sobre la tierra% vivire'os co'o deben hacerlo los seres hu'anos! W:as ciudades serIn ricas en cultura: arte% 'Rsica% libros!!! @ todas las ra?as contribuirIn% cada una segRn sus posibilidades% a esa cultura! ;ere'os 'Is inteligentes% 'Is felices / 'Is poderosos de lo #ue nadie ha sido Ja'Is! @ 'u/ pronto!!! Xel 'uchacho dud un 'o'ento% co'o si te'iera co'eter un desli? X! "u/ pronto 'andare'os al espacio nuestras naves cohete! :legare'os a "arte% a 6enus / a &Rpiter! 5re'os hasta los l'ites de nuestro siste'a solar para ver c'o son .rano / Plutn! @ a lo 'eJor desde all% es posible% seguire'os adelante / visitare'os las estrellas!!! "a(ana serI el co'ien?o de todo esto! @ nada 'Is% por ahora! Adis! 0uenas noches! =urante unos 'o'entos% despuVs de #ue el 'uchacho hubo concluido% nadie se 'ovi ni habl! :uego co'en?aron a orse voces #ue balbucan en tono delirante! Read% 'irando a su alrededor% advirti lo pIlidos #ue estaban todos / lo dilatados #ue tenan los oJos! XY$'o repercutirI el nuevo orden en la televisinZ XdiJo <ell'an% co'o para s 'is'o! ;u corbata apareca total'ente desanudada / le colgaba de cual#uier 'anera alrededor del cuello X! ;eguirI habiendo T6% eso es seguro% for'a parte de la buena vida! X @ en seguida% volviVndose hacia Pinner% padre% #ue estaba sonIndose / secIndose los oJos X: ;I#uele de a#u in'ediata'ente% Pinner! ;i se #ueda% vendrI tanta gente #ue se for'arI un tu'ulto! El padre de Herbert asinti / se 'eti en el estudio en busca de su hiJo% #ue se hallaba /a en 'edio de un corro de personas% / regres con Vl! $on Read precediVndoles% se abrieron ca'ino por el pasillo / baJaron hasta la calle para salir por la parte de atrIs de la e'isora! ;in #ue le invitaran% Read se 'eti en el coche / to' asiento% en uno de los transportines% frente a Herbert! El 'uchacho pareca eShausto! No obstante% en sus labios haba una leve sonrisa! X;erI 'eJor #ue el chfer les lleve a un hotel tran#uilo!!! XdiJo Read al padre X! ;i van a su do'icilio habitual% les asediarIn! Pinner asinti! XAl hotel Triller Xorden al conductor del cocheX! 6a/a despacio% taSista! Euere'os pensar! El ho'bre desli? un bra?o en torno a su hiJo / le dio un cari(oso apretn! ;us oJos brillaban de felicidad! X"e siento orgulloso de ti% Herbie Xdeclar% sole'ne'enteX! No podra sentr'elo 'Is! :o #ue diJiste!!! -ue algo 'aravilloso% 'aravilloso!!! El conductor no haba hecho nada por poner el coche en 'ovi'iento! Ahora se volvi / diJo: XEs usted el Joven se(or Pinner% YverdadZ Acabo de verle! Y"e per'ite estrechar su 'anoZ Tras una ligera duda% Herbert se inclin hacia adelante / eStendi la su/a! El chfer la acept casi con reverencia! X;lo #uera darle las gracias!!!% slo darle las gracias!!! T,h% diablosU EScRse'e% 'ster Herbert! Pero lo #ue ha dicho ha significado 'ucho para '! Estuve en la Rlti'a guerra! 1GH

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El coche se apart del bordillo! "ientras iban hacia el centro% Read observ #ue la peticin de Pinner al taSista de #ue fuera lenta'ente haba sido innecesaria! El pRblico atiborraba las calles! :as aceras se encontraban atestadas% / la gente co'en?aba a invadir las cal?adas! El vehculo reduJo pri'ero su velocidad hasta ir a la de un ho'bre a pie! Read ech las cortinillas para evitar #ue reconocieran a Herbert! En las es#uinas% los vendedores de peridicos voceaban histVrica'ente! Aprovechando un 'o'ento en #ue el taSi se detuvo% Pinner abri la porte?uela / salt a la calle! Regres en seguida con un 'ontn de diarios baJo el bra?o! =eca uno: WT$o'ien?a un nuevo 'undoUW! @ otro: WT"a(ana se cu'ple el 'ilenioUW! @ otro si'ple'ente: WTAlegra en el 'undoUW! Read abri uno de los eJe'plares / co'en? a leer los co'entarios: W.n 'uchacho de #uince a(os ha anunciado al 'undo #ue% a partir de 'a(ana% sus penas habrIn concluido% / el 'undo se ha vuelto loco de alegra! El 'uchacho% Herbert Pinner% cu/as sie'pre eSactas predicciones le han ganado una audiencia 'undial% ha predicho una era de pa?% abundancia / prosperidad co'o Ja'Is se ha conocido!!!W XYNo es 'aravilloso% HerbertZ X Jade Pinner! ;us oJos brillaban de eScitacin! "ene el bra?o de su hiJoX! YNo es 'aravillosoZ YNo estIs contentoZ X; XdiJo Herbert! Al fin llegaron al hotel / se registraron! ;e les dio una suite en el piso diecisVis! 5ncluso a esta altura poda orse algo de la eScitacin #ue reinaba en la 'asa de allI abaJo! XAcuVstate / descansa% Herbert XdiJo el se(or Pinner X! Pareces rendido! =ebi de resultarte difcil decir todo a#uello!!! Xrecorri la habitacin a grandes pasos / luego se volvi hacia el 'uchacho% co'o disculpIndose X! "e eScusarIs si salgo% hiJo% YverdadZ "e siento de'asiado eScitado para #uedar'e #uieto! =eseo ver lo #ue pasa afuera X su 'ano estaba /a en el tirador de la puerta! X;% vete Xrespondi Herbert% #ue se haba hundido en un silln! Read / Herbert #uedaron solos! =urante unos instantes% nadie diJo nada! El 'uchacho ocult la cara entre los 'anos / lan? un suspiro! XHerbert XdiJo Read% con suavidad X! $re #ue no lograbas ver el futuro 'Is allI de las prSi'as cuarenta / ocho horas! XEs cierto Xreplic Herbert% sin 'irarle! XEntonces% Yc'o pudiste predecir las cosas #ue has anunciado esta nocheZ :a pregunta se hundi en el silencio del cuarto co'o una piedra arroJada a un estan#ue! =e ella parecieron surgir ondas circulares! Herbert pregunt: XY=e veras #uiere saberloZ Read tuvo #ue buscar el no'bre de la e'ocin #ue senta! Era 'iedo! Respondi: X;! El 'uchacho se puso en pie / fue hasta la ventana! ;e #ued ante ella% 'irando al eSterior% no a las atestadas calles% sino al cielo% donde% gracias al horario de verano% aRn se vea el leve resplandor del ocaso! X=e no haber ledo el libro% no lo hubiera sabido XdiJo! ;e volvi hacia Read / continu% precipitada'ente X: ;lo hubiese tenido nocin de #ue algo i'portante% 'u/ i'portante% iba a ocurrir! Pero ahora lo sV! :e sobre ello en 'i libro de astrono'a! "ire hacia ah Xel chico se(alaba al ,este% hacia el lugar #ue haba ocupado el ;olX! "a(ana serI de otra for'a! 1G>

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XYEuV #uieres decirZ X grit Read! ;u vo? estaba trastornada por la ansiedadX! YEuV intentas dar a entenderZ XEue 'a(ana el ;ol serI distinto!!! Eui?I sea preferible!!! Euise #ue todos fueran felices! No puede reprochar'e #ue les 'intiera% se(or Read! Read fue hacia Vl% furioso! XYEuV pasaZ YEuV va a ocurrir 'a(anaZ TTienes #ue decr'eloU XPues 'a(ana% el ;ol!!! He olvidado la palabra!!! Y$'o se lla'a una estrella cuando au'enta repentina'ente su brillo / se vuelve un 'illn de veces 'Is cIlida de lo #ue era antesZ XY.na novaZ X grit Read! XEso es! "a(ana!!! el ;ol estallarI!

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CAMINANDO SOLA MIRIAM ALLEN DEFORD


&ohn :arsen esperaba el autobRs #ue le conducira a su trabaJo! A pesar de ser 'ediados de 'ar?o% la pri'avera /a haba enviado su e'baJador[ el aire traa consigo cierta nota cIlida / el cielo era de un a?ul 'ucho 'Is intenso #ue en invierno! Al otro lado de la calle% las /e'as de las hoJas salpicaban los Ila'os #ue flan#ueaban una cartelera de espectIculos! En a#uel 'o'ento record ntida'ente las 'a(anas de su Juventud% cuarenta a(os atrIs! Entonces despertaba / vea un cielo co'o Vste a travVs de la abierta ventana / su cora?n se llenaba con una eStra(a e'ocin sin no'bre #ue le haca anhelar algo desconocido% un anhelo hacia algo todava no eSperi'entado! No se vea el autobRs por ninguna parte! ;i el autobRs llegaba tarde% Vl ta'biVn llegara tarde% / ;i's pondra rostro agrio para decir: WHo/ es un da de 'ucho trabaJo% :arsen! YEs #ue no puede usted llegar a tie'poZW Pero no sera un da 'u/ atareado!!! Rara ve? lo era! :a gente no acostu'bra a co'prar alfo'bras en la for'a #ue se co'pran verduras o servilletas de papel WEsto/ hasta las narices Xse diJo a s 'is'o :arsen% esperando en a#uella 'ontona es#uina X! ;% esto/ hasta las narices! Esto/ harto!W :uego su 'e'oria retrocedi hasta una hora antes / volvi a escuchar la 'alhu'orada vo? de 8ate: WTPor a'or de =ios% &ohn% despierta /aU YEuieres llegar tarde al trabaJoZ 6an a despedirte / luego% Y#uV hare'osZ T=ate prisaU Y$rees #ue vo/ a estar levantIndo'e a todas horas para prepararte el desa/unoZ :o 'enos #ue puedes hacer es co'Vrtelo cuando lo hagoW! Era el 'is'o vieJo 'onlogo de sie'pre! $uando Vl se fuera% ella se 'etera de nuevo en la ca'a% luciendo sus poco at'ctivos ri?adores% / saba =ios a #uV hora se levantara para perder el tie'po durante todo el da! El era 'u/ capa? de prepararse su desa/uno en la 'itad de tie'po #ue ella lo haca% pero si lo hiciese as% entono ces ella se considerara una 'Irtir de a#uel 'arido fra! casado e ineficiente! :arsen sinti un escalofro aun cuando vesta un grueso abrigo[ no haca tanto calor o tanta pri'avera co'o haba pensado al principio% aun#ue el sol 'u/ pronto calentara todas las cosas! ;u 'ente vag hacia los ca'pos / bos#ues de su ni(e?% hacia la libertad e irresponsabilidad de a#uellos leJanos a(os! :uego 'ir hacia el final de la calle[ aRn no apareca el autobRs! Repentina'ente cru? hasta la es#uina de una abacera% antes de #ue el sentido co'Rn le hiciese ca'biar de idea! 0usc una 'oneda en el bolsillo / penetr en una cabina telefnica! XY;e(or ;i'sZ A#u :arsen! Escuche!!! :o siento terrible'ente% pero no puedo ir ho/ a trabaJar! ;e trata de 'i espalda[ vo/ a consultar ahora 'is'o con el 'Vdico! Pero irV 'a(ana estV co'o estV!!! No% no podra aguantar hasta la hora del al'uer?o!!!% el dolor de 'i espalda es co'o un dolor de 'uelas!!! ;% lo sV% pero!!! 0ien% gracias% se(or ;i's% lo harV as! @o ta'biVn lo siento 'ucho! ;i's se preguntara sin duda por #uV no le habra telefoneado 8ate en lugar de Vl si es #ue se senta tan 'al! Era posible #ue el ho'bre opinara #ue sera necesario buscar un ho'bre 'Is Joven 1G+

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para a#uel trabaJo! T,h% al diablo con todoU Ahora /a era de'asiado tarde para pensar en las consecuencias! No se 'ovi de a#uel lado de la calle / el autobRs #ue to' le llev en una direccin contraria a la #ue antes pensaba seguir% le llev leJos de la ciudad! No descendi del vehculo hasta el final de la lnea! :o cierto era #ue estar solo era 'aravilloso! ;olo% sin #ue nadie le 'olestara ni ser'oneara a uno% / sobre todo% sin tener #ue preocuparse del tie'po! Nunca haba estado en el suburbio donde acababa de deJarle el autobRs! =urante un rato ca'in a la deriva ad'irando casas / Jardines% la clase de lugares en los #ue una ve? haba so(ado con vivir cuando Vl / 8ate se casaron!!! Eui?I si hubiesen tenido hiJos por los #ue a'bicionar algo% o si 8ate no se hubiese convertido en una 'uJer tan to?uda'ente 'achacona!!! Al 'edioda /a estaba cansado de ca'inar! Retrocedi hasta el pe#ue(o distrito co'ercial / co'i una ha'burguesa / bebi una ta?a de cafV en un pe#ue(o co'edor desierto! "ientras lo hi?o pregunt por las salidas del autobRs! As% pues% tendra tie'po de sobra para llegar a casa a tie'po% a una hora regular% / 8ate nunca sabra lo ocurrido / as carecera de un 'otivo para chillarle durante unos das! No haba peligro de #ue su 'uJer telefoneara al al'acVn[ ella saba perfecta'ente #ue nunca le avisaran a su departa'ento a 'enos #ue se tratara de una e'ergencia eStraordinaria! $o'pr un pa#uete de cigarrillos / una revista / co'en? a ca'inar por una pro'etedora carretera #ue sala de la ciudad! Pas 'Is de una hora antes de #ue encontrase lo #ue deseaba[ un pe#ue(o bos#ue atravesaba un arro/o / un claro soleado% Junto a un ca'ino poco frecuentado donde podra to'ar asiento sobre el tronco de un Irbol cado% fu'ar% / tran#uili?ar un poco sus nervios 'ediante la pa? / el silencio! En las cercanas se advertan los teJados de las casas% 'edio ocultos por las copas de los Irboles% sobre una colina% pero ninguna de ellas estaba lo suficiente'ente cerca co'o para #ue alguien pudiese 'olestarle! ;lo de ve? en cuando pasaba algRn coche en a'bas direcciones / nadie se daba cuenta de su presencia en a#uel elegido santuario! Todo se hallaba 'u/ tran#uilo tanto #ue no tard 'ucho tie'po en ador'ilarse! =espert sobresaltado! Pri'ero 'ir al sol / luego consult su reloJ! Eran las >!>2[ tena tie'po de sobra para coger el autobRs! ;e puso en pie estirando bra?os / piernas / pensando si ca'inara un poco 'Is leJos para regresar luego paseando lenta'ente hasta la parada del autobRs! Al otro lado del ca'ino% / en el silencio #ue reinaba% o/ el cruJido de hoJas secas! "ir en a#uella direccin / vio a una 'uchacha 'enor de edad #ue vena hacia Vl! :arsen se ech hacia atrIs para esperar a #ue pasara[ podra asustar a la pe#ue(a ver a un eStra(o #ue surga repentina'ente en pleno bos#ue! Apo/Indose contra el tronco de un Irbol% :arsen per'aneci en pie viVndola pasar! Era una 'uchacha 'u/ bonita% con largos cabellos rubios #ue caan sobre el cuello de su suVter roJo! :levaba falda a?ul 'arino% calcetines roJos / 'ocasines de cuero 'arrn! 0aJo un bra?o cargaba unos cuantos teStos escolares! :a 'uchacha cantaba en vo? baJa al 'is'o tie'po #ue ca'inaba% con vo? fina e infantil! Era un poco tarde para #ue regresara a casa desde la escuela% pero era 'u/ probable #ue se hubiese retrasado en co'pa(a de alguna a'iga! Posible'ente viva en una de las casas cu/os teJados sobresalan por enci'a de los Irboles[ deban haber ataJos en el bos#ue para llegar hasta ellas! Pas por delante de :arsen / Vste esper a #ue la chica se perdiera de vista en una curva del ca'ino! Entonces% :arsen o/ c'o se acercaba un coche lenta'ente% siguiendo la 'is'a direccin #ue llevaba la 'uchacha! ;e trataba de un vieJo cupV negro ocupado Rnica'ente por su conductor! :arsen le vio durante un par de segundos! Era un ho'bre 'Is bien fornido de aproSi'ada'ente su 'is'a edad% con cabellos negros / sin so'brero! El coche ta'biVn pas ante Vl / a continuacin :arsen sali a la 1GB

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carretera / se volvi hacia la ciudad! @a un poco tarde pens en #ue poda haber hecho una se(al al coche / #ui?I Vste le hubiera ahorrado un poco de ca'ino hasta la 'is'a parada del autobRs! :a 'uchacha se hallaba ahora a unos cien pies de distancia% aproSi'Indose a otra curva! El coche lleg a su altura / luego se detuvo! Todo sucedi tan rIpida'ente #ue :arsen apenas tuvo tie'po para espabilar un poco sus sentidos un tanto ador'ecidos aRn por la reciente siesta! El conductor salt del coche / diJo algo a la 'uchacha! Esta 'ovi negativa'ente la cabe?a! El ho'bre la asi por los ho'bros / la e'puJ hacia el vehculo! :a chica luch / co'en? a gritar[ el ho'bre la a'orda? con una 'ano / sigui arrastrIndola hasta el interior del coche cu/a porte?uela cerr de golpe! :a 'uchacha salt hacia un lado #ueriendo agarrar la 'anilla de la porte?uela% #ui?I tras haber visto a :arsen #ue estaba parali?ado por la sorpresa! El ho'bre la golpe dos veces derribIndola al suelo del coche! :uego to' el volante / se aleJ rIpida'ente! En a#uel 'o'ento% :arsen #ue haba co'en?ado a sacudir su estupor ech a correr hacia la curva% pero el coche% con sus dos ocupantes% /a haba desaparecido de la vista! :arsen ni si#uiera se fiJ en el nR'ero de la 'atrcula! =urante todo el tie'po #ue tard en regresar a los suburbios de la ciudad fue preguntIndose #uV era lo #ue deba hacer! ;aba #ue era su deber ir en busca del pri'er polica #ue encontrase e infor'arle de lo #ue haba visto! Pero a#uello i'plicara eSplicar por #uV Vl se encontraba all en el bos#ue% tendra #ue dar su no'bre / direccin / aparecer 'Is tarde co'o testigo en el caso de #ue hubiese visto c'o se co'eta un cri'en / capturasen a a#uel individuo! Entonces% ;i's sabra #ue Vl haba 'entido sobre los 'otivos de su ausencia del trabaJo! 8ate ta'biVn se enterara! ;i's probable'ente le despedira / 8ate le hara la vida aRn 'Is i'posible de lo #ue se la estaba haciendo! Era posible #ue no volviese a encontrar e'pleo% aun#ue fuera tan pobre co'o el #ue ahora tena% a una edad en la #ue real'ente era /a difcil situarse! No tena ningRn dinero ahorrado% / tanto Vl co'o su esposa deban la 'itad de las cosas #ue tenan en la casa! &ohn :arsen tuvo repentina'ente una visin clara / horrible del lo en #ue iba a 'eterse si infor'aba a la polica de todo cuanto haba visto! Por otra parte% Vl no conoca real'ente las circunstancias de todo a#uello! El ho'bre incluso podra ser el padre de la 'uchacha! Eui?I la chica haba hecho novillos% co'o Vl los haba hecho ta'biVn% pens :arsen% o #ui?I haba desobedecido alguna orden paterna! :o #ue haba visto podra ser un castigo severo pero Justo co'o consecuencia de alguna travesura de a#uella 'uchacha! Ade'Is% Y#uV poda Vl hacer en a#uel casoZ No poda identificar al ho'bre! No le haba visto 'Is #ue de pasada / Ja'Is podra elegirle entre unos cuantos hor'bres fornidos de edad 'adura / cabellos negros! ;lo lograra 'eterse en un lo del #ue no conseguira salir en toda su vida! :leg a la ciudad con tie'po de sobra% sin volver a ver 'Is el coche negro[ en el ca'ino haba visto 'uchos ataJos / senderos laterales #ue el coche podra haber to'ado! Para tran#uili?ar su conciencia 'ir alrededor buscando algRn polica en el distrito co'ercial% pero no vio a ninguno! :uchando aRn con su intran#uilidad% to' el autobRs / al enterarse de #ue Vste le deJara en la ciudad de'asiado te'prano% se ape a 'edio ca'ino / esper al siguiente! :leg a casa a la hora de costu'bre / ta'biVn% co'o de costu'bre% descubri #ue 8ate aRn no tena la co'ida preparada! To' asiento para leer el peridico de la tarde 'ientras 8ate se #ueJaba / le recri'inaba desde la cocina! &a'Is se preguntaban uno a otro las noticias del da[ no haba nunca nada #ue les interesara a ninguno de los dos! A la 'a(ana siguiente% :arsen tuvo el suficiente sentido co'Rn para decir a ;i's #ue el doctor haba dicho #ue slo padeca un fuerte ata#ue de lu'bago% / #ue 'u/ pronto se le pasara! $ada ve? #ue vea c'o los oJos de ;i's se clavaban en Vl% entonces era cuando se acordaba de hacer algRn gesto de dolor / llevarse una 'ano al costado! Por suerte% a#uel da vendi a una 'uJer una larga pie?a de alfo'bra para escaleras% tro?o del #ue haban estado tratando de deshacerse desde haca 'eses! ;i's 'ostr su agradeci'iento dIndole las buenas noches a :arsen / deseIndole #ue se le 1G9

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pasara pronto el dolor de espalda! ;in e'bargo% no olvid de #uitarle un da de sueldo! Esto significaba #ue :arsen tendra #ue reducir un tanto sus gastos durante la se'ana siguiente! No #uera #ue 8ate supiese #ue la paga de a#uella se'ana se haba reducido 'isteriosa'ente! $uando se detuvo para co'prar el peridico% dos noches 'Is tarde% en la pri'era plana se publicaba una fotografa cu/o pie re?aba lo siguiente: WYHan visto ustedes a esta 'uchachaZW! :arsen la reconoci al instante! :as ropas #ue describa el peridico eran las 'is'as #ue usaba a#uella chi#uilla! ;e lla'aba =iane "orrison% / era la hiJa del director del 0elleville $onsolidated &unior High ;chool% donde la 'uchacha estudiaba el pri'er curso! .sual'ente su padre la llevaba / la traa de clase! El Jueves la chica haba estado esperando a su padre hasta las cuatro / 'edia% / entonces el director del centro docente supo #ue por lo 'enos tendra #ue estar ocupado otra hora[ por ello% co'o haba sucedido otras veces% diJo a su hiJa #ue sera 'eJor #ue fuera ca'inando hasta casa la 'illa #ue la separaba de Vsta / #ue diJera a su 'adre #ue Vl llegara tarde! $uando el padre lleg a casa alrededor de las seis% la 'uchacha aRn no haba aparecido por el hogar! Era una 'uchacha for'al #ue habra telefoneado a casa en el caso de haberse detenido 'Is de la cuenta en alguna parte! ;us padres la haban buscado por todo el ca'ino #ue iba desde el colegio a casa / haban telefoneado a todas sus a'igas! Pero nadie haba visto a =iane! Ni nadie la haba vuelto a ver desde entonces! $o'o eSista la posibilidad de #ue se tratara de un rapto% el -05 haba intervenido en el caso! :os agentes de esta institucin% los del Estado / los de la polica del condado% estaban WpeinandoW bos#ues / colinas alrededor de 0elleville! Pero hasta entonces no haban hallado el 'enor rastro de la chica! XTPor piedadU XeScla' 8ate X! YEs #ue no puedes abrir la boca nada 'Is #ue para co'erZ &a'Is pronuncias una sola palabra% / cuando hablas algo% no dices 'Is #ue tonteras! A#u esto/ /o todo el da hecha una esclava / cuando vienes a casa actRas co'o si fuese un 'ueble 'Is o algo parecido! Y$'o crees #ue /o!!!Z :arsen deJ #ue su 'uJer siguiera desbarrando! Estaba tratando de decidirse! Y=eba o no deba hacerloZ Y;ervira de alguna a/uda en caso de hacerloZ ;i Vl describa al ho'bre podran locali?arle! Pero entonces &ohn :arsen% Yadnde ira a pararZ ;e 'etera en el lo 'Is gordo de toda su vida! "ir a 8ate / casi pens en contarle la verdad / pedirle conseJo! :uego recapacit otra ve? considerando c'o lo to'ara ella! @ /a saba cuIl sera% sin duda% su conseJo: W"antVn la boca cerrada / no nos 'etas en 'Is co'plicaciones #ue las #ue /a nos has buscado! Eue la polica haga su trabaJo!!! Para eso les paganW! :arsen co'en? a co'prar el peridico de la 'a(ana al igual #ue el de la tarde% i'poniVndose la obligacin de buscar 'Is noticias% aun cuando senta #ue el pInico le atena?aba el est'ago! .na se'ana 'Is tarde% cubierto por cierta cantidad de grava en una abandonada cantera% encontraron el cuerpo de la 'uchacha! Tena el crIneo fracturado en tres lugares / las fracturas haban sido producidas con algRn instru'ento pesado% co'o% por eJe'plo% una llave de 'ontar cubiertas de coches! El cadIver estaba lleno de cortes / heridas / la 'uchacha haba sido violada! ;u 'ano derecha ce(a crispada'ente un pa(uelo de ho'bre a cuadros roJos / blancos! &ohn :arsen per'aneci despierto toda la noche 'ientras 8ate respiraba pesada'ente a su lado! $uando lleg la lu? gris del a'anecer% decidi esperar un poco 'Is! Recordaba todas las historias de cr'enes #ue haba ledo[ haba frag'entos de piel hu'ana en las u(as de la 'uchacha% los cientficos de la polica encontraran 'inRsculas hebras de hilo / cabellos en sus ropas% / eSa'inaran pulgada a pulgada los coches de todos los sospechosos en busca de huellas dactilares! En un lugar pe#ue(o co'o 0elleville% pronto hallaran al ho'bre de cabellos negros% a 'enos #ue se tratara de un forastero #ue se haba deJado caer por a#uellos alrededores! 1G*

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:arsen fue testigo del rapto por pura casualidad! ;uponiendo #ue Vl no hubiese estado all% entonces la polica tendra #ue investigar en la 'is'a for'a #ue ahora lo estaba haciendo! @a se vea a s 'is'o tratando de eSplicar a unos cuantos incrVdulos agentes del -05% lo #ue Vl estaba haciendo en una carretera cerca de 0elleville cuando en realidad deba estar trabaJando en la ciudad! Ahora% 'irando hacia atrIs% pens #ue a#uel da de novillos haba sido una increble chi#uillada! Nadie lo co'prendera[ estaran seguros de #ue 'enta! 5ncluso llegaran a pensar #ue haba inventado toda a#uella historia para protegerse a s 'is'o! :e suJetaran a un interrogatorio de tercer grado! Para Vl sera la co'pleta ruina! :o Rnico #ue poda hacer era pretender para s 'is'o #ue a#uel da Ja'Is haba eSistido en su vida! =e todas 'aneras% pronto encontraran al ho'bre! ;ie'pre lo hacan! @ entonces Vl se alegrara de no haber dado un resbaln #ue hubiese podido costarle terribles preocupaciones! $uando tres das 'Is tarde le/ el epgrafe de Prensa: W$apturado el sospechoso del caso "orrisonW% su alivio fue tan grande #ue las lIgri'as acudieron a sus oJos! =e pie en el autobRs co'en? a leer la noticia Ivida'ente! El ho'bre detenido era un a/udante del conserJe del colegio! ;e lla'aba &oseph 8ennell/! =esde el principio se haba sospechado de Vl% deca la noticia de Prensa! El ho'bre conoca de vista a la 'uchacha% por supuesto! Era soltero / viva solo en una caba(a co'puesta de dos habitaciones situada cerca de la cantera donde haba sido descubierto el cuerpo de la 'uchacha! Por otra parte% tena antecedentes policacos no relacionados con delitos de carIcter seSual% pero s una larga serie de arrestos por conducta desordenada / por conducir en estado de e'briague?! Haba pasado parte de su Juventud en una institucin para retrasados 'entales! :a teora de la polica era #ue el ho'bre haba visto a la 'uchacha abandonar el colegio tarde% en un 'o'ento en el #ue Vl estaba libre de servicio! No caba la 'enor duda de #ue el ho'bre ta'biVn 'ostraba inslito interVs hacia la chica! Ahora% cuando /a era de'asiado tarde% los estudiantes contaban c'o &oe haba hecho 'Is de una ve? co'entarios vulgares acerca de los cabellos rubios de la 'uchacha / acerca de su figura #ue estaba co'en?ando a for'arse! Era un trabaJador 'u/ descuidado% se llevaba 'al con el director del colegio% / se haba 'etido en dificultades 'Is de una ve? por beber en las horas de trabaJo! El se(or "orrison le haba a'ena?ado con el despido! As% pues% los 'otivos del cri'en estaban claros: vengan?a / luJuria! @ el pa(uelo era su/o! .na 'arca de la lavandera lo de'ostraba! Ade'Is% en la parte i?#uierda de la 'andbula tena un profundo ara(a?o de una o dos se'anas de antig]edad! El ho'bre% por supuesto% lo neg todo! A#uel da% co'o todos los de'Is% haba conducido su vieJo coche hasta casa / luego no haba salido de la caba(a para nada hasta #ue a la 'a(ana siguiente parti de nuevo para el trabaJo! Ni si#uiera haba visto a =iane% ni a nadie 'Is! ;e encontr una botella de 3hisk/ 'edio vaca en el ar'ario de las escobas del colegio / 8ennell/ reconoci #ue no se senta 'u/ sereno en el 'o'ento en #ue haba 'archado a casa! En casa haba seguido bebiendo% se haba dor'ido sobre las die? / no despert hasta el a'anecer! Nadie le haba visto desde las cuatro de la tarde del Jueves hasta las nueve de la 'a(ana del viernes! En cuanto se refera al pa(uelo% ad'iti #ue era su/o% pero declar #ue lo haba perdido en alguna parte se'anas antes! El asesino deba ser #uien lo haba encontrado! YEl ara(a?oZ 0ueno% en la 'a(ana #ue sigui a su gran borrachera se lo haba hecho Vl 'is'o al tratar de afeitarse debido al te'blor de sus 'anos! Hasta a#uel instante todo iba bien: &ohn :arsen le/ la noticia dando gracias a la Providencia por haber per'itido #ue las cosas siguieran un curso nor'al! :uego su cora?n sufri un terrible sobresalto! &oseph 8ennell/ tena veintisVis a(os de edad! ;u fotografa 'ostraba a un Joven alto / delgado con cabellos rubios / ligeras entradas! @ su coche era de color a?ul!

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:arsen lleg a su casa% ca'inando desde el autobRs co'o un aut'ata! ArroJ el peridico / el so'brero en la silla 'Is prSi'a% penetr en el cuarto de ba(o / cerr la puerta! Era la Rnica estancia de la casa donde poda estar solo para pensar! XYEres tR% &ohnZ Xpregunt 8ate desde algRn lugar de la casa! $o'o de costu'bre% su esposa le hablara desde la cocina donde acababa de co'en?ar a hacer la cena! :arsen a 'enudo se preguntaba #uV diablos hara su esposa durante todo el da! Probable'ente sentada ante el televisor% lo 'is'o #ue sola hacerlo ante la radio! Aco'odIndose sobre la tapa del 3ater% :arsen luch con su conciencia! @a no 'ereca la pena decirse a s 'is'o #ue sus pruebas o declaraciones no contaban! Haba visto c'o raptaban a =iane "orrison% haba visto a su raptor / no era &osepb 8ennell/! No poda telefonear desde casa! 8ate estara a sus espaldas in'ediata'ente! =eba inventar alguna clase de eScusa para hacerlo desde fuera% / 'ientras tanto% Juguete con la idea de contIrselo todo a su 'uJer! No% a#uello era otra barbaridad! $onoca 'u/ bien a 8ate! Al cabo de un rato% esta Rlti'a trat de abrir la puerta del 3ater! XTPor a'or de =iosU YPara #uV te encierras de esa for'aZ X grit X! YEstIs enfer'oZ YTe ocurre algoZ X"e encuentro bien X 'ur'ur Vl% dando vuelta a la llave! XTEn 'i vida he visto ho'bre co'o tRU No dices una sola palabra cuando llegas a casa!!! hasta el punto de #ue segura'ente crees #ue no tienes esposa! @o no so/ 'Is #ue una criada a#u #ue te hace las co'idas / te cuida! TEncerrIndote ah dentro co'o si /o fuera una eStra(aU ;% a#u 'e tienes todo el da sola% aburrida /!!! XY=e #uV #uieres #ue hableZ Esto/ cansado! XY@ /o noZ Eso crees tR% YverdadZ XNo nos pelee'os% 8ate XdiJo :arsen% en tono de cansancio! @ tras una pausa de silencio% la inspiracin acudi rIpida'ente a Vl% a(adiendo: XTengo un dolor de cabe?a terrible! ;i aRn no estI preparada la cena creo #ue 'e acercarV hasta la far'acia para co'prar algRn analgVsico! XEspera a cenar Xreplic 8ate% un tanto aplacada X! Eso te harI bien! Hubo otro silencio / 8ate reali? un esfuer?o por dar a sus palabras un tono a'istoso% al a(adir: XEstaba echando una oJeada al peridico! Es terrible lo de esa chica% YehZ "e alegro de #ue ha/an cogido al culpable! :a gente de esa clase deba estar en el infierno! XY$'o sabes #ue ese ho'bre es el culpableZ Xinterrog :arsen% sin poderlo re'ediar! Esta se encendi instantInea'ente! X0ien% entonces debo suponer #ue tR sabes 'Is #ue la polica% se(or ;abelotodo! ;i no fue ese ho'bre #uien lo hi?o% entonces% Ypor #uV le han detenidoZ :a polica no detiene a la gente sin un 'otivo fundado!!!% cual#uiera puede decirte eso! X;upongo #ue s X contest :arsen dVbil'ente% co'en?ando a poner la 'esa antes de #ue su esposa se lo diJese! Efectiva'ente% tena dolor de cabe?a / no era nada eStra(o! :as palabras de 8ate le hicieron pensar de nuevo! Ella estaba e#uivocada[ haban detenido a un ho'bre inocente! Pero por esa 'is'a ra?n nunca podran condenarle! ;u 'ente se traslad en a#uellos instantes a los laboratorios policac2s sobre los #ue tantas cosas haba ledo! :os cabellos / fibras #ue habra sobre las ropas de la 'uchacha perteneceran a otro ho'bre diferente% a un individuo fornido% de edad 'ediana% / con cabellos negros! @ :arsen pens #ue habra infinitos descubri'ientos 'Is sobre los #ue Vl no tena la 'enor idea% / tales descubri'ientos se(alaran a otra persona 'u/ diferente a 8ennell/! El a/udante del conserJe podra ser acusado por el gran Jurado contando con lo #ue tenan entre 'anos% 1H1

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pero el asunto nunca llegara a Juicio!!! por#ue la Justicia estara segura de hallar al ho'bre #ue real'ente habra hecho a#uello! No 'ereca pues la pena 'eterse hasta el cuello en a#uel feo asunto #ue slo podra conducirle a su propia ruina! @ no acudi al telVfono! El gran Jurado acus a 8ennell/ / Vste #ued encerrado en la prisin sin fian?a! :arsen pens 'ucho en el ho'bre% pero el terrible i'pacto de a#uel pri'er da /a iba dis'inu/endo poco a poco! Era una 'ala suerte #ue a#uel 'uchacho tuviera #ue estar encerrado en la cIrcel por un delito #ue no haba co'etido! Pero a Ju?gar por lo #ue de Vl se deca% ta'poco era una buena persona% de 'anera #ue un pe#ue(o escar'iento no le vendra 'al del todo! En cual#uier 'o'ento% a partir de entonces% las autoridades averiguaran #ue carecan de suficientes pruebas para Ju?garle o #ui?I algo i'previsto les conducira a detener al verdadero cri'inal% aun#ue :arsen se daba cuenta de #ue la polica no buscara a tal fantas'a 'u/ detenida'ente 'ientras siguieran cre/endo #ue tenan entre las 'anos al verdadero culpable! 8ennell/ tena un buen abogado! .n prspero to haba salido de algRn ignorado rincn / pagaba los honorarios del letrado! Este se lla'aba :a3rence Prather[ haba sido abogado defensor en nu'erosos casos cri'inales / tena fa'a de sacar del apuro a casi todos sus defendidos! $on 8ennell/ ocurrira lo 'is'o si alguna ve? le Ju?gaban! Por fin fue fiJada la fecha para el Juicio! :arsen se persuadi a s 'is'o de #ue si hubiese alguna duda en su 'ente acerca de la pronta absolucin del ho'bre% in'ediata'ente se hubiese presentado a las autoridades para confesar todo cuanto haba presenciado! Pero no albergaba duda alguna acerca del resultado del Juicio! =e lo contrario% no tendra el 'enor inconveniente en presentarse ante Prather / contarle la verdad de los hechos! Por otra parte% no haca 'Is #ue or hablar del asunto a todo el 'undo en el al'acVn% / algunas veces a algunas personas en el autobRs[ el caso estaba suscitando 'ucho interVs! Todo el 'undo predeca #ue 8ennell/ saldra libre aun cuando todo el 'undo ta'biVn daba por sentado #ue el ho'bre era culpable! Algunas de a#uellas personas hablaban cnica'ente de la Justicia% / otras suponan #ue no se poda condenar a nadie basIndose sola'ente en pruebas circunstanciales! Algunas veces% te'blando% &ohn :arsen i'aginaba su entrevista con el abogado! No valdra la pena de #ue fuese a verle si no deseaba ser uno de los testigos de descargo! @ /a i'aginaba c'o le interrogara el "inisterio -iscal en pleno Juicio: WX@ dga'e% se(or :arsen: Yc'o se dio la tre'enda casualidad de #ue en a#uel preciso 'o'ento se encontrara usted allZW No habra nadie #ue corroborase su declaracin% nadie #ue la apo/ara! ;era su palabra la #ue tendra #ue prevalecer contra la de todo el 'undo! :a acusacin #ui?I podra llegar a de'ostrar #ue Vl haba sobornado a 8ennell/ para #ue sirviera de cabe?a de turco / #ue haba sido Vl en realidad el autVntico cri'inal! 5ncluso podran sospechar o pretender sospechar #ue Vl era a'igo de 8ennell/ / #ue se prestaba voluntaria'ente a inventar un cuento para defenderle! Pero las personas #ue en a#uel 'aldito da haban estado en el co'edor de a#uel restaurante podan identificarle / declarar #ue% efectiva'ente% Vl haba estado en 0elleville a#uella tarde! ;in duda resplandecera su inocencia% pero% con toda la notoriedad #ue el caso iba a otorgarle% su vida #uedara total'ente arruinada! Procur no acercarse para nada al despacho de Prather! El Juicio de 8ennell/ se inici en el 'es de octubre! :arsen no poda ir a presenciarlo% natural'ente! Tena #ue trabaJar! Pero sigui 'ediante la Prensa todas las palabras #ue se pronunciaban en la sala de Justicia! No poda fiJar su pensa'iento en ninguna otra cosa 'Is! ;i's le sorprendi hablando del asunto con un cliente / se enfad: XEuere'os #ue a#u la gente piense slo en las alfo'bras #ue ha/ #ue vender XdiJo X / no en cr'enes! ;e(or :arsen% si no puede usted atender a su trabaJo!!! 1HG

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:arsen se disculp hu'ilde'ente / a partir de entonces cuid de pisar 'Is despacio en el al'acVn! Estaba aso'brado / ate'ori?ado por la eScitacin pRblica! $ost casi una se'ana reunir el Jurado! 8ennell/ era abucheado cada ve? #ue se le sacaba de la prisin! El cri'en seSual de una 'uchacha 'u/ Joven era el peor delito i'aginable% / la gente deseaba se castigara a alguien por ello! :arsen te'bl ante el pensa'iento de atreverse a privar a la 'asa de su presa! Ni si#uiera resultaba prudente decir en vo? alta #ue crea inocente a &oseph 8ennell/! A 'edida #ue el Juicio progres% :arsen co'en? a sufrir pesadillas! No poda co'er / estaba perdiendo peso! 5ncluso 8ate lo not / le ser'one por ello! Al igual #ue todo el 'undo% 8ate segua el proceso con interVs / cada noche deseaba hablar sobre el asunto! Ella WsabaW #ue 8ennell/ era culpable / la silla elVctrica sera cosa de'asiado buena para a#uel individuo! ;i sala en libertad% la gente deba lincharle! XT,h% cIllate /aU X grit :arsen% terrible'ente nervioso! X$laro% supongo #ue lo sientes por Vl Xreplic 8ate X! Puede #ueW tRW desearas hacer algo co'o eso / salir luego libre! :arsen se fue al cuarto de ba(o para evitar responder a 8ate! Esper en vano a #ue la acusacin 'encionara cabellos o fibras teStiles[ al parecer% nada de a#uello se haba encontrado o se ignoraban tales detalles por#ue no co'plicaban a 8ennell/! Nadie diJo nada acerca de huellas dactilares o 'anchas de sangre en el coche% sin duda por la 'is'a ra?n! .n testigo calificado co'o eSperto de'ostr #ue los frag'entos de grava to'ados de las costuras de los ?apatos del acusado procedan de la cantera[ pero 8ennell/ visitaba a 'enudo a#uel lugar #ue estaba 'u/ prSi'o a su casa! ;i no haba testigos #ue probasen la coartada de 8ennell/% ta'poco los haba #ue la negaran! :os 'uchachos del colegio #ue haban testificado sobre las observaciones hechas por 8ennell/ acerca de la 'uchacha sola'ente ofrecan puras vaguedades! :arsen co'en? a sentirse un poco aliviado! Pero la defensa no fue 'Is #ue puro for'ulis'o! El propio 8ennell/ era su testigo / de'ostr ser un testigo 'u/ pobre% confesando #ue estuvo continua'ente borracho durante a#uel da crucial! No se hi?o ningRn intento para alegar #ue 8ennell/ estaba loco co'o :arsen haba esperado! Prather pronunci un elocuente alegato final se(alando la falta total de pruebas e insistiendo en #ue ningRn testi'onio haba de'ostrado real'ente la culpabilidad de su cliente! Pero a continuacin% el fiscal del distrito Holco'be% derrib todas las barreras% denunciando al a/udante del conserJe% eSponiendo su triste infor'e policaco / lla'Indole Wrata viciosa / vil #ue tena for'a de criatura hu'anaW! El detalle 'Is perJudicial de todos era el pa(uelo! XNo creo en coincidencias de esa clase XdiJo Holco'be% sarcIstica'ente X! :es dirV a ustedes lo #ue creo!!! $reo #ue la 'uchacha #uit de un bolsillo de 8ennell/ ese pa(uelo cuando luchaba por su honor / por su vida! @ creo #ue =iane ara( su rostro en dVbil intento de lucha para tratar de escapar del 'onstruo #ue la atacaba! El pRblico #ue llenaba la sala aplaudi / el presidente de la sala tuvo #ue a'ena?ar con desaloJarla! En sus conseJos al Jurado% el Jue? ;'ith trat de ser neutral pero el Jurado vio clara'ente hacia #uV lado se inclinaba! @ los 'ie'bros del Jurado ta'biVn hicieron lo 'is'o[ recordaban vvida'ente las fotografas del cadIver de la 'uchacha! "uchos de los 'ie'bros del Jurado tenan hiJas de la 'is'a edad! Era preciso #ue alguien pagase a#uel horrendo cri'en! @ as pronunciaron un veredicto de culpabilidad por a'bas acusaciones: rapto / asesinato! El presidente del Jurado 'anifest ante los periodistas% 'Is tarde% #ue sola'ente se haban necesitado tres votaciones para #ue un par de vieJos locos #ue figuraban entre los 'ie'bros del Jurado abandonaran sus dudas! WPero el Jue? no puede condenarle a 'uerte Xpens :arsen% nerviosa'ente X! No puede condenarle basIndose sola'ente en pruebas circunstanciales! $o'o 'ISi'o se le podra aplicar una sentencia de cadena perpetua /eso significa #ue en cual#uier 'o'ento puede ser puesto en 1HH

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libertad baJo palabra! Eso no puede da(ar a un individuo co'o 8ennell/ #ue en realidad nunca se ha portado bien!W El Jue? sentenci a 8ennell/ a 'orir en la silla elVctrica! Ta'biVn Vl tena hiJas! WPero sie'pre ha/ e5 recurso de apelacin Xpens :arsen% desesperada'enteX! :a apelacin sera concedida! 8ennell/ asistira a otro Juicio% / para entonces #ui?I se habra abierto paso la verdad!W XTPor a'or de =ios% deJa /a de hablar entre dientesU Xgrit una noche 8ateX! YEuV es lo #ue te pasa desde hace una te'poradaZ @ fu'as de'asiado% &ohn! No lo consentirV! EstIs gastando una fortuna en cigarrillos! ;e neg la apelacin a 8ennell/! El fiscal del distrito 'anifest a los representantes de la Prensa #ue se senta 'u/ co'placido! X:a 'uerte es poca cosa para una serpiente de la categora de 8ennell/ X fue su co'entario final! Prather no se atrevi a llevar la apelacin hasta el Tribunal ;upre'o! XNo ha/ base XdiJo! ; #ue la haba! :arsen poda proporcionada! Por dos veces co'en? a 'arcar el nR'ero del despacho de Prather! :uego pens en todo cuanto a#uello poda significar / colg! WPaciencia! Es preciso esperarW% se diJo a s 'is'o! A#uellas cosas casi sie'pre duraban a(os% uno tras otro% suspensin de eJecucin tras suspensin! Todo el 'undo lo saba! XY@ por #uV ha tardado usted tanto en traer'e esta infor'acinZ Estas eran las palabras #ue /a estaba escuchando en boca del abogado defensor! ;era inRtil arroJarse en 'anos de la piedad del ho'bre% suplicarle #ue siguiera a#uella pista / #ue deJara en pa? a &ohn :arsen! ;in su testi'onio personal% las nuevas pruebas careceran de valor! E incluso ahora #ui?I /a no significaran nada! Hubiesen sido Rtiles al principio cuando haban detenido a 8ennell/% o antes de la detencin% ahora tendra #ue co'plicarse la vida con 'u/ pocas oportunidades de a/udar a 8ennell/! ;i hubiese alguien!!!% alguien en el 'undo a #uien pudiera contIrselo todo% alguien #ue le aconseJara% le protegiera / lograra #ue la verdad resplandeciese!!! 8ennell/ se hallaba en una Wcelda de la 'uerteW en la penitenciara del Estado! :a fecha de su eJecucin estaba se(alada para tres 'eses despuVs! :uego no faltaban 'Is #ue dos 'eses! @ a continuacin uno! Prather llev al to de 8ennell/% su Rnico pariente% a ver al gobernador! Pero Vste se presentaba a una reeleccin en el siguiente 'es de novie'bre! No poda% pues% suspender la eJecucin de un ho'bre #ue estaba condenado por haber raptado% violado / asesinado a una 'uchacha de die? a(os de edad! "u/ pronto falt una sola se'ana! @ luego% dos das! &ohn :arsen haba perdido veinte libras de peso! Tena hasta 'iedo de dor'ir[ una noche% sufriendo una pesadilla% se puso a gritar desesperada'ente / despert a 8ate! Apenas volvi a dar i'portancia a las recri'inaciones de su esposa! X;i estIs enfer'o vete a ver al 'Vdico! XNo lo esto/! XY$rees #ue so/ tontaZ Algo raro te pasa! YEuV es lo #ue estIs haciendo% &ohnZ!! @ acto seguido la 'uJer co'en? a anali?ar una serie de posibilidades! XT&ohn% d'eloU @ tras ro'per a llorar a(adi: 1H>

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X@a sV lo #ue es / no pienso aguantado! TEstIs pensando en alguna otra 'uJerU ;i crees #ue despuVs de veintisiete a(os vo/ a per'itir #ue!!! :arsen se ech a rer! El sonido de su risa no fue nada agradable! 7ran cantidad de alocados planes co'en?aron a cru?ar por su cerebro! 5ra a 0elleville% dara ca?a al ho'bre de cabellos negros / le obligara a confesar la verdad! Tonteras! No hubo suspensin de la eJecucin en el Rlti'o 'inuto! :arsen supo entonces #ue en el fondo de su cora?n nunca lo haba esperado! 8ennell/ fue a la silla a la hora prevista gritando su inocencia hasta el Rlti'o segundo de vida! :e/endo cada una de las penosas palabras i'presas en el peridico% &ohn :arsen #ued% al fin% frente a frente con la verdad desnuda! Eui?I Vl no hubiese podido i'pedir la 'uerte de la 'uchacha!!! aun#ue s lo habra logrado de haber actuado a tie'po! Pero /a haba hecho bastante! Haba per'itido 'orir a un ho'bre con obJeto de agarrarse a un e'pleo / a una esposa #ue odiaba! El% &ohn :arsen% haba asesinado a &oseph 8ennell/% a #uien Ja'Is haba visto en su vida% a un ho'bre #ue para Vl era tan desconocido co'o a#uel individuo #ue asesinara a la pe#ue(a =iane "orrison! As% pues% &ohn :arsen era un asesino / los asesinos deben 'orir! Pero Vl no tuvo valor para salvar a 8ennell/ / ta'poco lo tena para 'orir Vl! Todo cuanto le era dado hacer consista en aguantar% en aguantar los gritos de la conciencia hasta el Rlti'o 'o'ento! A#uella 'is'a noche% al ver la eSpresin de su rostro% las palabras de 8ate se congelaron en sus labios! &ohn :arsen cen en silencio! 5n'ediata'ente despuVs se fue a la ca'a! =ur'i catorce horas con sue(o profundo co'o el de un ani'al agotado! A la 'a(ana siguiente estaba 'ostrando una alfo'bra a una cliente% cuando de repente la deJ caer al suelo / todo su cuerpo se puso rgido! :uego co'en? a gritar: XT@o lo hiceU T@o lo hiceU T@o lo hiceU ;e necesit la a/uda de dos ho'bres para suJetarle / esperar a #ue llegara la a'bulancia!!! "u/ cerca de 0elleville% un ho'bre fornido% de cabellos negros% un WtipoW inofensivo al #ue todo el 'undo conoca / nadie haba dado ni daba i'portancia% recorra los ca'inos solitarios de a#uella ?ona en su coche negro% / observando cuidadosa'ente los alrededores por si descubra a alguna chica bonita ca'inando sola!!!

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SENTENCIA DE MUERTE PARA LA GROSERIA JACK RITCHIE


XYEuV edad tiene ustedZ XpreguntV! ;us oJos no se separaban del revlver #ue /o sostena en la 'ano! XEscuche se(or% no ha/ 'ucho dinero en la registradora pero llVveselo todo! No le proporcionarV dificultades! XNo 'e interesa en absoluto su as#ueroso dinero% al 'enos desde su punto de vista! Podra usted haber vivido otros veinte o treinta a(os 'Is si se hubiera to'ado la 'Is 'ni'a 'olestia de ser cortVs! El ho'bre no 'e co'prendi! X6a/a 'atarle Xa(adXpor culpa del sello de cuatro centavos / por el dulce! El ho'bre no saba lo #ue /o #uera decir con a#uello del dulce% pero s pareca caer en la cuenta sobre lo del sello! El pInico se eSteriori? en sus facciones! X.sted debe estar loco! No puede 'atar'e a causa de eso! X; #ue puedo! @ as lo hice! $uando el doctor 0riller 'e diJo #ue sola'ente 'e #uedaban cuatro 'eses de vida 'e sent% por supuesto% 'u/ perturbado! XYEstI usted seguro de #ue no se han 'e?clado las radiografas 'as con otrasZ He odo #ue a veces sucede eso! X"e te'o #ue no% se(or Turner! :uego lo pensV un poco 'eJor! :os infor'es del laboratorio!!! #ui?I 'i no'bre figuraba e#uivocada'ente en alguno de ellos!!! El 'Vdico 'ovi lenta'ente la cabe?a! X:o he co'probado detenida'ente% cosa #ue hago sie'pre en estos casos! Es prIctica de seguridad% Yco'prende ustedZ Era la Rlti'a hora de la tarde / la hora en la #ue el sol estaba cansado! @o tena esperan?as de #ue cuando 'e llegara la hora de 'orir real'ente% fuese por la 'a(ana! 5ndudable'ente sera 'ucho 'Is alegre! XEn casos co'o Vste X a(adi el doctor X un 'Vdico se enfrenta sie'pre a un dile'a! Y=ebe o no decirle la verdad a su pacienteZ @o sie'pre acostu'bro a decir la verdad a los 'os! Eso les da tie'po para arreglar sus asuntos / correrla un poco% por decirlo as! El doctor hi?o una pausa / atraJo hacia s un bloc de papel #ue descansaba sobre la 'esa de despacho! :uego a(adi: XTa'biVn esto/ escribiendo un libro! YEuV intenta usted hacer con el tie'po #ue le #uedaZ 1H+

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XReal'ente no lo sV! @a sabe usted #ue lo esto/ pensando desde un 'inuto o dos! X=esde luego XdiJo 0riller X! Por ahora no ha/ prisa! Pero cuando usted decida sobre ese aspecto% hIga'elo saber% Ylo harIZ "i libro 'enciona las cosas #ue hace la gente #ue sabe tiene sus das contados!!! 0riller hi?o otra pausa / apart hacia un lado el bloc de papel% a(adiendo tras una pausa de silencio: X6iste'e cada dos o tres se'anas! Eso servirI para 'edir el progreso de su descenso! A continuacin 0riller 'e aco'pa( hasta la puerta diciendo: X@a tengo anotados veintids casos co'o el su/o!!! ! :uego el 'Vdico pareci 'irar hacia la leJana% adoptando una actitud de total refleSin / 'ur'ur: XPodra llegar a ser un best seller% Yco'prende ustedZ "i vida sie'pre fue dulce% una vida 'uelle! No vivida sin inteligencia% pero s dulce! No he contribuido con nada al progreso del 'undo!!! / en ese aspecto 'e parece #ue tengo 'ucho en co'Rn con la 'a/ora de los seres hu'anos #ue pueblan la tierra!!! pero% por otra parte ta'poco 'e he apoderado de nada! En resu'en ped a la vida #ue 'e deJara solo! :a vida /a es lo suficiente'ente difcil sin tener #ue vivirla en una no deseada asociacin con otras personas! YEuV es lo #ue uno puede hacer con los cuatro 'eses #ue le #uedan de vida 'uelleZ No tena la 'enor idea de lo #ue haba ca'inado / pensado sobre este te'a cuando de repente 'e encontrV atravesando el largo puente curvo #ue% en suave pendiente% desciende hasta la carretera del lago! El sonido de una 'Rsica 'ecInica interru'pi 'is pensa'ientos / 'irV hacia abaJo! .n circo% o #ui?I se celebraba algRn festeJo de carnaval% pensV! Era el 'undo de la 'agia donde el oro es dorado% donde el 'aestro de cere'onias% el 'aestro o director de pista es tan caballero co'o autVnticas son las 'edallas #ue adornan su pecho% / donde las rosadas da'as #ue 'ontan a caballo tienen duras facciones / peor carIcter! Era el do'inio de los vendedores de Isperas voces / de los 'il ca'balaches! ;ie'pre tuve la i'presin de #ue la desaparicin de los grandes circos poda considerarse co'o uno de los avances culturales del siglo SS% /% sin e'bargo% en a#uellos 'o'entos descubr #ue sin dar'e cuenta descenda hasta el pie del puente / al cabo de unos 'o'entos 'e encontraba a 'edio ca'ino del circo entre unas filas de barracas donde se eShiban las 'utaciones hu'anas para entreteni'iento de los ni(os! Pronto lleguV hasta la entrada principal del circo / conte'plV pere?osa'ente al aburrido ta#uillero #ue se hallaba c'oda'ente situado en una elevada cabina Junto a la puerta principal! .n ho'bre de agradable aspecto% aco'pa(ado por dos ni(as se aproSi' a Vl / le entreg varios rectIngulos de cartulina #ue parecan ser pases! El portero recorri con un dedo una lista i'presa #ue tena a su lado! ;us oJos se endurecieron / 'ir despreciativa'ente% durante un 'o'ento% al ho'bre / a las ni(as! :uego% lenta / deliberada'ente% rasg los pases en 'il peda?os / deJ caer al suelo los frag'entos! XNo son buenos X 'ur'ur! El ho'bre se sonroJ / replic: XNo lo co'prendo! XTNo deJ usted los carteles colocadosU X grit el ho'bre X! @ ahora!!!% TlIrguese de a#uU :as ni(as 'iraron a su padre con eSpresin de desconcierto! YHara su papI algo por solucionar a#uelloZ 1HB

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El ho'bre per'aneci in'vil durante un 'o'ento a la ve? #ue la ira hacia palidecer su rostro! Pareca #ue estaba a punto de decir algo% pero luego 'ir a las dos ni(as! $err los oJos durante un 'o'ento co'o si hiciese un terrible esfuer?o por controlar su clera% / luego diJo: X6I'onos% nenas% vI'onos a casa! El ho'bre se aleJ con ellas / Vstas 'iraron por dos veces hacia atrIs% asustadas% pero sin decir nada! "e aproSi'V in'ediata'ente al portero / le preguntV: XYPor #uV ha hecho usted esoZ El ho'bre 'e 'ir desde lo alto de su cabina! XYEuV le i'porta a usted esoZ X in#uiri a su ve?! XEui?I 'ucho! El portero 'e estudi durante un 'o'ento con gesto de irritacin / luego respondi: XPor#ue no deJ los carteles colocados! X@a lo escuchV antes! Ahora eSpl#ue'e #uV es eso! El ho'bre respir con tanta dificultad co'o si le costara dinero / diJo: XNuestro agente avan?ado va de ciudad en ciudad se'anas antes de #ue nosotros llegue'os% un par de se'anas antes todo lo 'Is! =eJa en todos los sitios carteles anunciando el espectIculo #ue trae'os% / los deJa en donde puede!!! en las abaceras% ?apateras% 'ercados!!! cual#uier lugar donde el propietario pueda adheridos a su escaparate para deJados all hasta #ue el espectIculo llegue a la ciudad! Por el servicio se le regalan dos o tres pases! Pero algunos de estos tipos no saben #ue el servicio se co'prueba% o 'eJor dicho #ue lo co'proba'os! ;i los carteles no estIn en el escaparate cuando llega'os a la ciudad entonces los pases #uedan sin valide? alguna! X$o'prendo XdiJe seca'ente X! @ por eso usted ro'pe los pases en sus 'is'as narices / delante de los ni(os! Evidente'ente ese ho'bre #uit los carteles de su estableci'iento de'asiado pronto! , #ui?I esos pases se los ha regalado otro ho'bre #ue #uit los carteles de su estableci'iento! XY@ #uV diferencia ha/Z :os pases no sirven! XEui?I no ha/a diferencia alguna en eso! Pero% Yse da usted perfecta cuenta de lo #ue acaba de hacerZ :os oJos del ho'bre se entornaron tratando de estudiar'e / de calcular el poder #ue podra tener /o! :uego a(ad: XHa co'etido usted uno de los actos hu'anos 'Is crueles! Ha hu'illado usted a ese ho'bre delante de las ni(as% de sus hiJas! :es ha infligido usted una herida cu/a cicatri? perdurarI a lo largo de todas sus vidas! Ese ho'bre se llevarI a casa a las ni(as / su ca'ino serI largo% 'u/ largo! Y@ #uV podrI decirle a sus hiJasZ XYEs usted poli?onteZ XNo% no so/ poli?onte! :os ni(os de esa edad consideran a su padre co'o el 'eJor ho'bre del 'undo! :e consideran el 'Is a'able% el 'Is cari(oso% el 'Is valiente de todos! @ ahora sie'pre recordarIn #ue un ho'bre% otro ho'bre% se port 'al con su padre!!! / Vl no pudo hacer nada! X=e acuerdo% ro'p sus pases% Ypor #uV no co'pr entradas corrientesZ YEs usted algRn inspector de la ciudadZ ! XNo% ta'poco so/ un inspector de la ciudad! Y@ esperaba usted #ue ese ho'bre co'prara entradas despuVs de la hu'illacin #ue acababa de sufrirZ .sted deJ al ho'bre sin recursos 'orales! No poda co'prar entradas / no poda ta'poco crear una bien Justificada escena por#ue estaban los ni(os delante! No pudo hacer nada! Nada en absoluto sino retirarse con las dos ni(as #ue deseaban ver su 'iserable circo / ahora /a no pueden hacerlo! "irV al pie de su cabina! All estaban todava los frag'entos de 'uchos 'Is sue(os!!! las ruinas de otros ho'bres #ue haban co'etido el cri'en capital de no deJar en sus escaparates los carteles el tie'po suficiente! :uego a(ad: 1H9

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XPudo usted decir: W:o siento% se(or% pero sus pases no son vIlidosW! @ luego eSplicar cortVs / paccfica'ente por #uV! XNo 'e pagan para ser cortVs XdiJo el ho'bre ense(ando una dentadura a'arillenta X! @% se(or!!!% 'e gusta ro'per pases! "e produce satisfaccin! Y$o'prendeZ All estaba! A#uel ele'ento era un ho'brecillo al #ue se le haba concedido un pe#ue(o poder / lo e'pleaba co'o un $Vsar! El ho'bre se levant a 'edias de su asiento / a(adi: XAhora lIrguese de a#u% se(or% antes de #ue baJe / se lo haga co'prender de otra 'anera! ;! Era un ho'bre dotado de crueldad% una especie de ani'al nacido sin senti'ientos ni sensibilidad / destinado en el 'undo a hacer todo el da(o #ue pudiese 'ientras eSistiera! Era una criatura #ue deba ser eli'inada de la fa? de la tierra! ;i /o tuviese el poder de!!! "irV durante un 'o'ento hacia a#uel retorcido rostro / luego girV sobre 'is talones para aleJar'e! En la parte alta del puente% to'V un autobRs / 'e apeV en una tienda de artculos para deporte #ue haba en la calle HB! $o'prV un revlver del calibre HG / una caJa de 'unicin! YPor #uV no asesina'osZ YPor#ue no senti'os la Justificacin 'oral de tal acto finalZ Y, #ui?I se debe 'Is a #ue te'e'os las consecuencias si nos descubren!!! lo #ue nos pueda costar% a nuestras fa'ilias o a nuestros hiJosZ @ as sufri'os las hu'illaciones / los insultos con tre'enda docilidad% las soporta'os por#ue eli'inados nos costara aun 'Is sufri'ientos de los #ue /a padece'os! Pero /o no tena fa'ilia ni a'igos nti'os! @ sola'ente 'e #uedaban cuatro 'eses de vida! El sol se haba puesto / las luces de la feria brillaban cuando 'e apeV del autobRs en el puente! "irV hacia la cabina del circo / all estaba todava el ho'bre sentado en su garita! WY$'o deba hacerloZW% 'e preguntV! 6i c'o otro ho'bre le relevaba en su puesto!!! al parecer con gran alivio del pri'ero! Encendi un cigarrillo / co'en? a ca'inar lenta'ente hacia el oscuro frente del lago! "e acer#uV a Vl al doblar una curva oculta por unos altos arbustos! Era un lugar solitario% pero lo suficiente'ente cercano a la feria para #ue sus diferentes ruidos llegaran todava a 'is odos! El ho'bre o/ 'is pasos / dio 'edia vuelta! .na ligera sonrisa se dibuJ en sus labios / con una 'ano se frot los nudillos de la otra al 'is'o tie'po #ue deca: XEstI usted buscIndoselo% se(or! ;us oJos se abrieron enor'e'ente cuando vio el revlver #ue /o sostena en la 'ano! XYEuV edad tiene ustedZ XpreguntV! XEscuche% se(or XdiJo el ho'bre rIpida'enteX! ;ola'ente tengo en el bolsillo un par de billetes de die? dlares! XYEuV edad tiene ustedZ Xrepet! ;us oJos parpadearon nerviosa'ente al responder: XTreinta / dos a(os! "ov la cabe?a triste'ente / co'entV: XPoda haber vivido usted hasta los setenta / tantos #ui?I! $uarenta a(os 'Is de vida si se hubiera to'ado la si'ple 'olestia de actuar co'o un ser hu 'ano! El ho'bre palideci / pregunt: XYEstI usted loco% a'igoZ XEs posible! @ en a#uel 'o'ento apretV el gatillo! El ruido del disparo no fue tan fuerte co'o /o esperaba o #ui?I su eco se perdi entre los de'Is ruidos de la feria! 1H*

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El ho'bre se ta'bale / luego ca/ 'uerto en el borde del sendero #ue conduca al lago! To'V asiento en un cercano banco del par#ue / esperV! YAcaso nadie haba odo el disparoZ Repentina'ente 'e di cuenta de #ue senta apetito! No haba co'ido nada desde el 'edioda! El pensa'iento de #ue 'e llevaran a una co'isara / 'e hiciesen preguntas durante largo tie'po 'e pareca cosa intolerable! @ ade'Is 'e dola 'ucho la cabe?a! Arran#uV una pIgina de 'i libreta de notas / co'encV a escribir: W.na palabra descuidada puede perdonarse! Pero una vida de cruel grosera no! Este ho'bre 'erece la 'uerte!W Estaba a punto de fir'ar con 'i no'bre pero entonces decid #ue 'is iniciales seran suficientes por el 'o'ento! No deseaba #ue 'e detuvieran antes de co'er algo / to'ar unas aspirinas! =oblV la hoJa / la colo#uV en el interior del bolsillo superior de la a'ericana del portero 'uerto! No 'e encontrV con nadie cuando retroced por el sendero / ascend luego hacia el puente! $a'inV hasta llegar a <eschlerAs% probable'ente el 'eJor restaurante de la ciudad! :os precios% en circunstancias nor'ales% iban 'Is allI de 'is posibilidades econ'icas% pero en a#uellos 'o'entos opinV #ue poda per'itir'e el luJo de hacer un eStraordinario! =espuVs de cenar decid #ue no estara nada 'al dar un paseo nocturno en autobRs! "e gustaba a#uella for'a de eScursin a travVs de la ciudad /% despuVs de todo% ta'biVn co'prenda #ue 'i libertad de 'ovi'ientos 'u/ pronto #uedara restringida! El conductor del autobRs era clara'ente un ho'bre i'paciente / aRn estaba 'ucho 'Is claro #ue los pasaJeros eran sus ene'igos! ;in e'bargo la noche era her'osa / el autobRs no estaba 'u/ lleno de gente! En la calle +9% una 'uJer de aspecto frIgil% cabellos 'u/ blancos / rasgos de ca'afeo esperaba en la curva! El conductor% gru(endo% detuvo el vehculo / abri la porte?uela! :a 'uJer sonri e hi?o un 'ovi'iento de cabe?a% asintiendo% a los pasaJeros cuando puso el pie en el pri'er escaln! ;e poda observar #ue la vida de a#uella 'uJer era de suave felicidad / de 'u/ pocos viaJes en autobRs! XT0ienU X grit el conductor X! Y6a usted a tardar todo el da en subirZ :a 'uJer se sonroJ / tarta'ude: X:o siento% se(or!!! @ al 'is'o tie'po le entreg un billete de cinco dlares! El ho'bre abri los oJos aso'brado! XYNo tiene usted ca'bioZ Xpregunt! :a 'uJer se sonroJ aRn 'Is / 'ur'ur: XNo lo creo! Pero 'irarV!!! Era evidente #ue el conductor iba adelantado en su itinerario / esper! @ otra cosa estaba 'u/ clara! Eue estaba disfrutando enor'e'ente con la escena! :a 'uJer encontr un cuarto de dlar / lo sostuvo entre los dedos t'ida'ente! XTEn la 'I#uinaU X bra' el conductor! :a 'uJer deJ caer la 'oneda en la 'I#uina auto'Itica del ca'bio! El conductor arranc el vehculo violenta'ente / la 'uJer casi ca/ al suelo! ;e las pudo arreglar para asirse a tie'po a una de las barras de los asientos!

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;us oJos se posaron sobre los pasaJeros co'o si tratara de disculparse!!! por no haberse 'ovido 'Is rIpida'ente% por no tener ca'bio% / por casi haberse ca! do! .na sonrisa te'bl en sus labios / luego to' asiento! En la calle 9G% la 'uJer hi?o presin sobre el botn de aviso% se puso en pie / avan? hacia la parte delantera del vehculo! El conductor 'ir hacia atrIs al 'is'o tie'po #ue detena al autobRs! XTPor la parte de atrIsU X grit X! YPor #uV no se acostu'brarI la gente a usar la parte de atrIsZ @o sie'pre fui partidario de usar las porte?uelas posteriores de los autobuses especial'ente cuando Vstos van llenos de gente! Pero en a#uel 'o'ento ocupaban el coche una 'edia docena de pasaJeros #ue lean sus peridicos con terrible indiferencia! :a 'uJer se volvi% palideciendo% / se dirigi a la porte?uela trasera! :a tarde #ue haba pasado o la #ue pensaba pasar haba #uedado arruinada! @ #ui?I 'uchas 'Is tardes al acordarse de a#uVlla! @o segu en el autobRs hasta el final de la lnea! Era el Rnico pasaJero cuando el conductor dio la vuelta al vehculo / lo aparc! ;e trataba de un lugar desierto% una es#uina 'al ilu'inada / no haba pasaJeros esperando en el pe#ue(o refugio de la curva! El conductor lan? una oJeada a su reloJ% encendi un cigarrillo / luego se dio cuenta de 'i presencia! X;i piensa usted seguir en el coche% se(or% ponga otros veinticinco centavos en la 'I#uina! A#u no se da nada gratis X aclar! "e levantV de 'i asiento / ca'inV lenta'ente hacia la delantera del vehculo! XYEuV edad tiene ustedZ XpreguntV! XEso no le interesa! X.nos treinta / cinco a(os% i'agino XdiJe X! ARn le #uedaban por delante #ui?I unos treinta a(os 'Is!!! @ al pronunciar estas Rlti'as palabras eStraJe el revlver del bolsillo! El conductor deJ caer al suelo el cigarrillo! X:lVvese el dinero XdiJo! XNo 'e interesa el dinero! Esto/ pensando en una da'a 'u/ educada / ta'biVn en otros cientos de da'as 'Is / en 'uchos ho'bres inofensivos / ni(os #ue sonren! .sted es un cri'inal! No eSiste Justificacin para lo #ue usted hace con ellos! Ni ta'poco eSiste Justificacin para #ue usted siga viviendo! @ le 'atV! To'V asiento / esperV! Al cabo de die? 'inutos aRn estaba sentado solo en co'pa(a del cadIver! "e di cuenta de #ue tena sue(o! .n sue(o increble! ;era 'eJor dor'ir durante toda una noche / luego en! tregar'e a la polica! Escrib 'i Justificacin sobre la 'uerte del conductor en otra hoJa de papel% a(ad 'is iniciales% / se la 'et en un bolsillo! Tuve luego #ue ca'inar a lo largo de cuatro 'an?anas de casas antes de encontrar un taSi #ue 'e llevara a 'i aparta'ento! =or' profunda'ente / #ui?I so(V! Pero si lo hice% 'is sue(os fueron agradables e inocuos! Eran casi las nueve de la 'a(ana cuando despertV! =espuVs de duchar'e / desa/unar cal'osa'ente% eleg 'i 'eJor traJe! RecordV #ue aRn no haba pagado la factura 'ensual del telVfono! EStend un taln / luego lo 'et en un sobre en el #ue 1>1

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escrib la adecuada direccin! :uego descubr #ue no tena sellos! WNo i'porta X'e diJeX% co'prarV uno de ca'ino a la co'isara!W $asi haba llegado a esta Rlti'a cuando de nuevo recordV el sello! "e detuve en un al'acVn de la es#uina 'Is prSi'a! Era un lugar en el #ue Ja'Is haba entrado antes! El propietario% ataviado con a'ericana blanca% se hallaba sentado tras el 'ostrador le/endo el peridico / un vendedor a co'isin haca notas en un libro de pedidos! El due(o del estableci'iento ni si#uiera 'ir cuando /o entrV en la tienda / diJo al vendedor: XTienen /a sus huellas dactilares a causa de las notas% conocen su escritura% / ta'biVn sus iniciales% Y#uV le pasa a la policaZ El vendedor se encogi de ho'bros / replic: XY @ para #uV sirven las huellas dactilares si el asesino no figura en los archivos de la policaZ :o 'is'o ocurre con la escritura si no se la puede co'parar con otra! Y@ cuIntas personas en la ciudad tienen esas 'is'as iniciales :! T!Z El vendedor cerr su libro / diJo a continuacin: X6olverV la se'ana #ue viene! $uando se fue% el propietario de la tienda continu le/endo el peridico! @o aclarV la garganta! El ho'bre ter'in de leer un largo pIrrafo / luego al? la cabe?a! X=ga'e!!! X'ur'ur! X.n sello de cuatro centavos% por favor! El ho'bre adopt la 'is'a eSpresin #ue si en a#uel 'o'ento /o le hubiese propinado una bofetada! "e 'ir durante #uince segundos% luego abandon su taburete / lenta'ente se dirigi hacia la parte posterior de la tienda donde haba una pe#ue(a ventana enreJada! @o estaba a punto de seguirle% pero en a#uel 'o'ento lla' 'i atencin una pe#ue(a eSposicin de pipas #ue haba a 'i i?#uierda! Al cabo de un rato sent #ue unos oJos se posaban sobre '! AlcV la cabe?a! El due(o de la tienda se halla en pie al final del estableci'iento% apo/ando una 'ano en la cadera / sosteniendo en la otra el sello! Al cabo de un par de segundos% pregunt: XYAcaso espera #ue /o se lo lleve ahZ @ en a#uel preciso 'o'ento recordV a un pe#ue(o 'uchacho de seis a(os de edad #ue posea cinco centavos! $inco centavos de a#uellos tie'pos% en los #ue se vendan tantos dulces de infinitas variedades! El chico% #ue en tal caso haba sido /o% acababa de entrar en el estableci'iento arrastrado por el atractivo escaparate donde se eShiban varias clases de dulces% / /a en el interior del estableci'iento haba luchado con la indecisin! Y$uIl elegirZ 0ueno% le gustaban todos% pero no a#uellas guindas escarchadas! No% a#uello no le gustaba! @ entonces se haba dado cuenta de #ue el tendero se hallaba en pie al lado del escaparate% golpeando con un pie sobre el suelo lleno de i'paciencia! :os oJos del tendero resplandecan de irritacin!!! No% haba sido algo 'Is #ue eso% brillaban de clera! PXYEs #ue piensas estar a#u todo el da con esa pioJosa 'oneda en la 'anoZQ% le haba preguntado el ho'bre! A#uel ni(o era un ni(o 'u/ sensible / las palabras del tendero le haban sentado tan 'al co'o si en a#uel 'o'ento alguien le hubiese golpeado! ;us preciosos cinco centavos no valan nada! A#uel ho'bre le haba despreciado% / en Vl despreciaba a todos los ni(os! :uego haba se(alado con la 'ano hacia el escaparate para casi tarta'udear: X$inco centavos de eso!!! 1>G

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$uando abandon el estableci'iento descubri #ue en la bolsa slo llevaba guindas escarchadas! Pero a#uello no i'portaba real'ente! Aun cuando hubiese llevado otra cosa% ta'poco habra podido co'erla! Ahora 'irV al propietario del estableci'iento / al sello de cuatro centavos / a a#uella eSpresin de odio hacia todo ser hu'ano #ue no contribu/ese debida'ente al au'ento de sus beneficios! No 'e #uedaba la 'enor duda de #ue in'ediata'ente sonreira si 'e decida a co'prarle una de sus pipas! Pero volv a pensar en el sello de cuatro centavos / en a#uel pa#uete de guindas #ue haba arroJado a la basura haca 'uchos a(os! AvancV hacia el fondo del al'acVn / sa#uV el revlver del bolsillo! XYEuV edad tiene ustedZ XpreguntV! $uando 'uri no esperV 'Is #uV el tie'po suficien! te para escribir una nota! Esta ve? haba 'atado para vengar unas horas de 'i infancia / real'ente necesitaba un trago! $a'inV a lo largo de varias casas de la 'is'a calle / entrV en un pe#ue(o bar! Ped un co(ac / un vaso de agua! Al cabo de die? 'inutos escuchV el ulular de la sirena de un coche patrulla! El due(o del bar se acerc a la ventana! XEs en esta 'is'a calle XdiJo al 'is'o tie'po #ue se #uitaba la a'ericana blancaX! 6o/ a ver #uV es lo #ue ocurre! Por favor% se(or% si viene alguien diga usted #ue regreso en seguida! :uego coloc la 'otella de co(a? sobre el 'ostrador / a(adi: X;rvase usted 'is'o!!!% pero dga'e luego cuIntas ha to'ado! ;orb pacfica'ente el co(ac / conte'plV desde 'i taburete la llegada de 'Is coches patrulla / a continuacin la de la a'bulancia! El due(o del bar regres al cabo de die? 'inutos seguido por un cliente! X.na cerve?a corta% &oe Xpidi este Rlti'o! XEste es 'i segundo co(ac Xadvert /o! &oe recogi las 'onedas #ue /o depositV en el 'ostrador% / diJo: XHan asesinado al abacero de ah abaJo! Parece #ue ha sido el ho'bre #ue 'ata a la gente #ue no es cortVs! El cliente observ c'o &oe serva la cerve?a en el vaso / pregunt: XY$'o sabes esoZ 0ien pudo ser un atraco!!! &oe 'ovi la cabe?a negativa'ente! XNo! -red "asters% el #ue tiene la tienda de televisin al otro lado de la calle% encontr el cadIver / le/ la nota! El cliente deposit cinco centavos en el 'ostrador% / co'ent: X"e parece #ue no vo/ a llorar su 'uerte! @o sie'pre co'praba en cual#uier otro lado! Ese tipo te venda co'o si te estuviera haciendo un gran favor! &oe asinti con un 'ovi'iento de cabe?a / replic: X;i! No creo #ue nadie de la vecindad va/a a echarle 'ucho de 'enos! Era bastante inaguantable! @o estaba a punto de salir del bar / acercar'e hasta el al'acVn para entregar'e% pero entonces ped otro co(ac / sa#uV del bolsillo 'i libreta de notas! $o'encV a eStender una lista de no'bres! Era sorprendente co'o un no'bre segua in'ediata'ente al otro! Eran recuerdos a'argos% algunos grandes / otros 'Is pe#ue(os% algunos #ue /o haba eSperi'entado / otros #ue haba presenciado!!! / #ue #ui?I'e haban sentado 'ucho peor #ue a las vcti'as! No'bres! Y@ el de a#uel al'acenistaZ No lo recordaba% pero ta'biVn deba incluido! 1>H

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RecordV el da / a la se(orita Ne3'an! Era'os sus alu'nos de seSto grado / nos haba llevado a otra de sus eScursiones!!! Esta ve? a los al'acenes #ue haba a lo largo del ro% donde nos iba a ense(ar Wc'o trabaJaba la industriaW! :a se(orita Ne3'an sie'pre pro/ectaba sus eScursiones por adelantado / peda per'iso para visitar los lugares adonde pensaba llevarnos% pero esta ve? #ui?I se perdi o desorient / llega'os al al'acVn!!! ella / los treinta chi#uillos #ue la adoraban! @ el al'acenista la haba eSpulsado grosera'ente! Haba e'pleado un lenguaJe #ue nosotros no entenda'os% pero #ue s co'prenda'os en su sentido% palabras dirigidas tanto a la se(orita Ne3'an co'o a nosotros! :a se(orita Ne3'an era una 'uJer de baJa estatura #ue en a#uel 'o'ento sinti un pInico terrible / todos nos retira'os! Al parecer% se sinti tan hu'illada ante nosotros #ue al da siguiente no apareci por la escuela ni volvi a hacerlo 'Is% hasta #ue supi'os #ue haba solicitado un traslado! @ /o% #ue la adoraba% saba por #uV! No poda ponerse delante de nosotros despuVs de a#uello! Y6ivira todava a#uel individuoZ PensV #ue por entonces deba andar por los veintitantos a(os de edad! $uando abandonV el bar 'edia hora 'Is tarde% 'e di cuenta de #ue tena por delante 'ucho trabaJo! :os das siguientes fueron 'u/ atareados% / entre otros% encontrV al al'acenista! :e diJe por lo #ue 'ora por#ue el ho'bre ni si#uiera lo recordaba! @ cuando ter'inV a#uella labor entrV en un restaurante situado no 'u/ leJos de 'i Rlti'a eJecucin! :a ca'arera suspendi su conversacin con la caJera / se acerc a 'i 'esa! XYEuV desea ustedZ Xpregunt! Ped un buen filete / to'ates! El filete result lo #ue se poda esperar de a#uella vecindad! $uando eStend la 'ano para to'ar la cucharilla del cafV% la deJV caer al suelo accidental'ente! :uego la recog! X$a'arera Xlla'V X% Ypuede traer'e otra cucharilla% por favorZ :a 'uJer se acerc airada'ente a 'i 'esa / 'e arrebat la cucharilla de la 'ano! XYEuV le pasa% se(orZ XinterrogX! Y;ufre de te'blores o algo parecidoZ Regres al cabo de unos 'o'entos / estaba a punto de depositar otra cucharilla sobre la 'esa con Vnfasis considerable cuando de repente se alter la dura eSpresin de sus facciones! =is'inu/ el descenso del bra?o / cuando la cuchara toc el 'antel de la 'esa lo hi?o suave'ente% 'u/ suave'ente! :uego la 'uJer se ech a rer nerviosa! X;iento haber sido tan grosera% se(or! ;e trataba de una disculpa% / por eso repli#uV: XNo tiene i'portancia% olvdelo! XEuiero decir #ue puede usted deJar caer al suelo la cucharilla sie'pre #ue guste! "e alegrarI servirle otra li'pia! X7racias X 'ur'urV% atendiendo a 'i cafV! XNo se habrI ofendido usted% Yverdad% se(orZ XNo! En absoluto! :a 'uJer to' un peridico de una cercana 'esa / diJo: XA#u tiene usted% se(or% puede usted leerlo 'ientras co'e! Euiero decir #ue es de la casa! 7ratis! $uando la 'uJer se retir% la caJera la 'ir con los oJos 'u/ abiertos% / pregunt: XYEuV significa todo esto% "ableZ 1>>

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"able 'e 'ir de reoJo con cierta inco'odidad! XNunca se puede decir!!! no pode'os asegurar #uiVn es ese ho'bre! En estos das serI 'eJor 'ostrar 'Is cortesa! "ientras co' estuve le/endo / hubo una noticia #ue 'e lla' su'a'ente la atencin! .n ho'bre 'aduro haba calentado unos centavos en una sartVn puesta al fuego / luego se los haba arroJado a unos cuantos ni(os #ue estaban Jugando frente a Hallo3een% / natural'ente se haba producido graves #ue'aduras en las 'anos! El ho'bre haba sido 'ultado con veinte 'iserables dlares! 5n'ediata'ente anotV su no'bre / direccin en 'i libreta! El doctor 0riller ter'in su eSa'en! X@a puede usted vestirse% se(or Turner! Recog 'i ca'isa de enci'a de una silla / co'entV: X;upongo #ue no habrI salido ninguna nueva droga 'ilagrosa desde la Rlti'a ve? #ue estuve a#u% YverdadZ El doctor se ech a rer con toda naturalidad% / contest: XNo% 'e te'o #ue por ahora no! :uego conte'pl en silencio c'o 'e abotonaba la ca'isa% / a(adi: X@ a propsito% Yha decidido usted lo #ue va hacer con el tie'po #ue le #uedaZ @o /a lo haba pensado% pero cre conveniente responder: XNo% todava no! El 'Vdico pareci aso'brarse profunda'ente / replic: X@a deba haberlo hecho! ;lo le #uedan tres 'eses! @% por favor% hIga'elo saber cuando lo decida! "ientras ter'inaba de vestir'e el doctor se sent ante su 'esa de despacho / lan? una oJeada al peridico #ue descansaba sobre ella! XEl asesino parece estar 'u/ ocupado estos das% YehZ :uego volvi la pIgina / a(adi: XPero lo curioso del caso% lo sorprendente de todo cuanto estI ocurriendo en estos cr'enes es la reaccin pRblica ante los 'is'os! YHa ledo usted las $artas del Pueblo #ue se han publicado reciente'enteZ XNo! XEstos asesinatos parece #ue encuentran apo/o casi universal! Parece #ue ha/ 'ucha gente #ue los aprueba! Algunas de las personas #ue escriben esas cartas dan la i'presin de #ue estaran dispuestas a su'inistrar al asesino unas cuantas vcti'as 'Is% si eso pudiese ser! PensV en #ue tendra #ue co'prar un peridico! X@ no sola'ente eso X a(adi el doctor 0rillerX% sino #ue en toda la ciudad ha estallado una verdadera ola de cortesa! "e puse el abrigo / preguntV: XYHe de volver dentro de dos se'anasZ El doctor deJ el peridico a un lado / respondi: X;! @ trate de considerar su caso en la for'a 'Is alegre posible! Piense #ue todos he'os de segur el 'is'o ca'ino% antes o despuVs! Pero /a tena la i'presin de #ue para el doctor 0riller sie'pre habra un WdespuVsW 'eJor #ue un WantesW% en el futuro!

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"i cita con el doctor 0riller se haba celebrado por la tarde / eran casi las die? de la noche cuando deJV el autobRs% / e'prendi el corto paseo hasta 'i aparta'ento! $uando 'e aproSi'aba a la Rlti'a es#uina o un disparo! EntrV en la calle "ilding :ane / encontrV a un ho'brecillo #ue sostena un revlver en la 'ano Junto a un cuerpo cado sobre la acera / #ue% a Ju?gar por su aspecto% no era 'Is #ue un cadIver /a! "irV al 'uerto / 'ur'urV% aso'brado: XT$ielo santoU T.n policaU El ho'brecillo asinti con un 'ovi'iento de cabe?a! X; XdiJo X! :o #ue acabo de hacer parecerI un poco eStre'ado% pero verI usted!!!% este agente estaba e'pleando un lenguaJe total'ente innecesario!!! XTAhU XeScla'V! El ho'brecillo volvi a asentir con otro 'ovi'iento de cabe?a / a(adi: XTena 'i coche aparcado frente a esta bo'ba de incendios! :e aseguro a usted #ue inadvertida'ente! @ este polica 'e estaba esperando cuando regresV a 'i coche! Ta'biVn descubri #ue 'e haba olvidado en casa el per'iso de conducir! @o no hubiese actuado co'o lo hice si el ho'bre se hubiese li'itado a eStender'e una 'ulta% pues /o era culpable / lo ad'ito% se(or% pero no se content con eso! Hi?o e'bara?osas observaciones acerca de 'i inteligencia% de 'i vista / sobre la posibilidad de #ue /o hubiera robado este coche% / final'ente puso en duda la legiti'idad de 'i naci'iento!!! El ho'brecillo parpade nerviosa'ente ante el recuerdo de esta Rlti'a observacin / a(adi casi en vo? baJa: X@ 'i 'adre era un Ingel% se(or% un verdadero Ingel!!! RecordV in'ediata'ente una ve? #ue ta'biVn /o haba sido detenido cuando haba cru?ado% inadvertida'ente% un paso prohibido para peatones en una calle! @o hubiese aceptado gustosa'ente la repri'enda de costu'bre e incluso una 'ulta% pero el agente insisti en pronunciar una autVntica conferencia ante un nu'eroso grupo de personas #ue se haban reunido a nuestro alrededor% / #ue sonrean divertidas! -ue de lo 'Is hu'illante! El ho'brecillo 'ir a la pistola #ue sostena en la 'ano% / diJo: X$o'prV ho/ 'is'o esto% / real'ente intentaba e'plearla con el superintendente de la casa donde vivo! Es un fanfarrn! @o co'entV% asintiendo con un 'ovi'iento de cabe?a: X5nsolentes individuos! El ho'brecillo suspir hondo! XPero ahora supongo #ue tendrV #ue entregar'e a la polica% Yno le pareceZ :o pensV un poco / el ho'brecillo 'e 'ir fiJa'ente! :uego el ho'brecillo aclar la garganta% / a(adi: XYNo le parece a usted #ue debera deJar una nota sobre ese cadIverZ 6erI usted% estuve le/endo en el peridico acerca de!!! 5n'ediata'ente le prestV 'i libreta de notas! El ho'brecillo escribi unas cuantas lneas% fir' con sus iniciales% / deposit la hoJa de papel entre los botones de la guerrera del agente 'uerto! :uego 'e devolvi la libreta% diciendo: XTengo #ue recordar co'prar una co'o Vsta! Acto seguido abri la porte?uela de su coche / pregunt: XYEuiere #ue le deJe en algRn sitioZ XNo% gracias! Hace una buena noche / prefiero pasear! 1>+

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WAgradable individuoW% pensV% cuando el coche se aleJ! Era una lIsti'a #ue no hubiese 'uchos co'o Vl!

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EL PERRO MURI PRIMERO BRUNO FISCHER


A#uella noche /o estaba pensando en la sangre% pero sangre de la Revolucin francesa! Estaba corrigiendo unos eJercicios de Historia "oderna Europea 'ientras =ot se hallaba en una reunin en casa de "arie $annon! A 'edianoche 'e fui a la ca'a sabiendo #ue entre el bridge / la chIchara no haba 'anera de calcular cuIndo =ot regresara a casa! El ruido de un coche #ue se detena en la cal?ada 'e despert! $o'o no tene'os garaJe en nuestra casa tipo bungalo3% sie'pre deJa'os el coche aparcado al aire libre% en la cal?ada de ce'ento! , c'o =ot entraba en la casa por la puerta de atrIs% / luego escuchV c'o corra el agua por el grifo de la cocina! $orri durante largo tie'po!!! de'asiado para #ue =ot estuviera bebiendo /% por supuesto% /o no crea #ue se estuviese lavando en plena cocina! "edio dor'ido 'e preguntaba #uV estara haciendo con el agua / aRn 'e hice 'uchas 'Is preguntas cuando ella cerr el grifo del agua / deJ nueva'ente la casa! El reloJ lu'inoso de la 'esita de noche 'arcaba en a#uel 'o'ento la una / cinco de la 'a(ana! "e volv de lado / 'irV por la ventana! =ot haba deJado encendidos los faros del coche / en a#uel 'o'ento ca'inaba por delante de ellos! El cubo #ue llevaba en la 'ano estaba lleno de agua% evidente'ente! ;u peso le haca oscilar a'bas caderas! Abri la porte?uela del negro sedIn% encendi la lu? del interior% eStraJo una escobilla 'oJada del cubo / co'en? a li'piar el interior del vehculo! As% pues% a#uello eSplicaba su raro co'porta'iento! No caba duda de #ue alguien haba hecho una 'ancha sobre la tapicera / =ot estaba intentando li'piarla antes de #ue se secara! Hund 'i cabe?a en la al'ohada para evitar el cegador brillo de las luces de los faros #ue penetraba por la ventana! Estaba casi dor'ido cuando se encendi la lI'para de la habitacin! XYEstIs despierto% #ueridoZ Xpregunt =ot! XTHu''''U X 'ur'urV% volviendo la cabe?a para hacerle saber #ue senta de'asiado sue(o para conversar! Pero co'o no haba nada #ue hiciera desistir a =ot de charlar% no prevalecieron 'is deseos de dor'ir! @a 'e haba entrenado lo suficiente para or su chIchara sin escuchar5a real'ente% / eso fue lo #ue hice durante un rato% hasta #ue una frase #ue pronunci =ot hi?o #ue 'e despertara total'ente! XNo pude li'piar toda la sangre XdiJo! XY;angreZ X interroguV% abriendo 'ucho los oJosX! YHas dicho sangreZ =ot estaba buscando un ca'isn de noche en un caJn del ar'ario% / replic: X"uri cuando le llevaba al doctor! "e siento co'o una autVntica asesina! :uego se incorpor sosteniendo el ca'isn en la 'ano!

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:a suave lu? nocturna se refleJaba sobre su bien for'ado cuerpo% / su rostro apareca 'Is cIndido #ue el de una 'u(eca! XYEuiVn 'uriZ X interroguV% ansiosa'ente! XEl perro% por supuesto XdiJo ella% desli?ando el ca'isn sobre su cabe?a! @o volv a hundir'e en el lecho! .n perro% por supuesto! 0ien% Y#uV era lo #ue /o haba esperadoZ XNo pensaba decrtelo por#ue sie'pre estIs criticando 'i for'a de conducir X a(adi =ot X! $o'o cuando derribV a#uella valla la se'ana pasada! Pero real'ente no lo pude evitar esta noche! El perro se 'eti 'aterial'ente baJo las ruedas del coche! :uego% cuando lleguV a casa 'e di cuenta de la sangre #ue haba en el coche / tratV de li'piar5a% pero no pude hacerlo del todo por#ue se haba secado /a! Entonces decid decrtelo por#ue de todas for'as tR lo ibas a ver por la 'a(ana! @o 'e haba ador'ilado nueva'ente% pero aun as% pude preguntar: XY$'o es posible #ue la sangre se 'eta dentro del coche al atropellar un perroZ XTodava respiraba% / por eso lo llevV al veterinario% pero /a estaba 'uerto cuando lleguV! "e refiero al perro% natural'ente% iPobrecilloU =ot apag la lu? / se 'eti en la ca'a% pero esto no detuvo su conversacin! "e cont al detalle c'o haba perdido un dlar con diecisiete centavos en el bridge% lo desali(ada #ue apareca 5da <alker% la elegancia de "arie $annon / Edith 0auer!!! XYEuV te parece si dor'i'os un pocoZ X interroguV% #ueJIndo'e! =ot per'aneci #uieta durante un 'inuto% o al 'enos as 'e lo pareci! :uego 'e sacudi por un ho'bro% al 'is'o tie'po #ue 'usitaba a 'i odo: X0ernie% ha/ alguien en el eSterior de la casa con una linterna! El reloJ lu'inoso 'arcaba las tres / die?% cosa #ue significaba #ue en realidad /o no haba dor'ido 'Is de dos horas! =ot se sent en la ca'a% / por enci'a de uno de sus ho'bros vi un ra/o de lu? #ue se 'ova Junto al coche! XPuede #ue ese ho'bre intente robarnos el cocheXdiJo =ot! XY=eJaste puesta la llave del encendidoZ No 'e sorprendi nada cuando ad'iti #ue crea haberla deJado puesta! Refunfu(ando% 'e levantV / 'e acer#uV a la ventana! Euien#uiera fuese la persona #ue sostena una linterna en la 'ano all fuera% pareca haber perdido todo interVs por el coche / se estaba aleJando hacia la calle! X@a se va XdiJe lleno de esperan?as! @o era ho'bre #ue% evidente'ente% sie'pre trataba de evitar toda dificultad! @a haba puesto un pie sobre la ca'a cuando son el ti'bre de la puerta principal! "e #uedV co'o parali?ado escuchando! Ha/ pocas cosas #ue sean tan 'olestas e intran#uili?adoras co'o un ti'bre de la puerta #ue suena a las tres de la 'a(ana! X=ebe ser el ladrn X 'ur'ur =ot! X:os ladrones no suelen lla'ar a los ti'bres% #uerida Xrepli#uV% despeJado /a total'ente 'i sue(o! X0ien% de todas for'as% alguien serI X a(adi =ot% por decir algo! $ierta'ente% era alguien! El ti'bre sigui sonando con insistencia! "e calcV las ?apatillas / 'e puse la bata / luego fui hasta el vestbulo% encend la lu? / abr la puerta! El ho'bre #ue entr sostena una linterna en la 'ano% de for'a #ue era el 'is'o #ue haba'os visto 'erodear desde la ca'a! Tena 'Is tripa #ue pecho / un rostro abultado! XYEl se(or 0ernard HallZ Xpregunt! @o asent con un 'ovi'iento de cabe?a / preguntV: XYEuV ocurreZ 1>*

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El ho'bre no respondi% de 'o'ento! Pas de largo ante ' / eSa'in el livingXroo' co'o si tuviera intencin de al#uilado! :uego clav en ' sus tristes oJos! X"i hiJo ;teve estI en su clase de historia! ;e lla'a ;tephan Ricardo! XTAh% sU XeScla' e'pleando 'i tono de relacin entre profesor / padre! Pero a#uello era absurdo! A#uel ho'bre segura'ente no 'e habra sacado de la ca'a a las tres de la 'a(ana para hablar'e de los proble'as escolares de su hiJo! :uego recordV lo #ue ;tephan Ricardo 'e haba dicho haca su padre para ganarse la vida / todos 'is nervios se tensaron! X.sted es detective XdeclarV! XAs es Xreplic el ho'bre% dIndose un ligero 'asaJe en la papada X! Parece #ue ha/ sangre en su coche! XYEra eso lo #ue estaba usted 'irando con la linternaZ El ho'bre asinti% / luego a(adi: X;e hi?o un intento por li'piada con agua% pero la sangre /a haba e'papado la alfo'brilla del suelo! En a#uel 'o'ento% =ot entr en el livingXroo'! ;e cubra con su floreada cha#ueta de la casa% por debaJo de la cual aso'aba el ca'isn! X@o so/ #uien usted busca XdiJoX! ;upongo #ue no deb deJar el cuerpo entre los 'atorrales! Ricardo se ech hacia atrIs el so'brero / luego parpade dos o tres veces nerviosa'ente antes de interrogar: XYAd'ite usted haberlo hecho as% se(ora HallZ XY=eb co'unicarlo a la policaZ X interrog a su ve? =ot% esbo?ando una de sus 'Is tpicas sonrisas ingenuas X! :a cuestin es #ue /o no deseaba 'eter'e en dificultades de ningRn gVnero! XNo Xreplic Ricardo% suave'enteX! ;upongo #ue no!!! El ho'bre guard silencio / 'ir a =ot co'o si no acabara de creer #ue eSistiera! :uego% a(adi: XYPor #uV lo hi?o% se(ora HallZ X-ue un si'ple accidente! ;e 'eti 'aterial'ente baJo el coche! Ricardo 'ovi la cabe?a triste'ente! XEso no le llevarI a ninguna parte% se(ora Hall! ;u cabe?a estaba aplastada% pero no haba 'Is se(ales en su cuerpo! XTPero eso es i'posibleU :e sostuve en 'is bra?os / su cabe?a no tena nada de particular! Pareca haber sido herido interior'ente! "e refiero a haber sufrido alguna he'orragia interna! "uri antes de #ue le pudiese llevar al veterinario! XY6eterinarioZ Xpregunt Ricardo% parpadeando de nuevo! X;% al veterinario% al doctor Harrison% el #ue vive en "ill ;treet XeSplic =ot% paciente'ente X! YAdnde podra llevar un perro sino allZ Ricardo abri la boca% pero no pronunci una sola palabra! Respir profunda'ente / luego diJo: X;uponga'os% se(ora Hall% #ue usted 'e lo cuenta todo!!! =ot se aco'od en un silln / plIcida'ente cru? sus her'osas piernas! @o encend un cigarrillo / 'e di cuenta de #ue la cerilla te'blaba entre 'is dedos! Ni por un solo 'o'ento cre #ue un detective despertara a =ot a las tres de la 'a(ana para interrogarla acerca de la 'uerte de un perro! X$ru?aba un puente #ue ha/ cerca de la casa de "arie $annon esta 'is'a noche XdiJo X% / a unos dos blo#ues de casa de a#u% un perro corri delante del coche / no pude parar a tie'po! "e apeV del coche / allestaba el pobrecillo en plena agona! Era pe#ue(o% de color negro% con las patas 112

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blancas / una 'ancha ta'biVn blanca en la cara! No sV a #uV ra?a pertenecera% aun#ue haba en Vl algo de po'erano% por#ue cuando /o era ni(a tuve un po'erano #ue era lo 'Is bonito #ue!!! XYA #uV hora fue esoZ Xinterrog Ricardo% interru'piVndola! X$erca de las ocho / 'edia! "arie $annon estaba ansiosa de #ue llegIra'os a su casa a las ocho / 'edia / sera aproSi'ada'ente esa hora cuando sal de a#u! PensV #ue llegara tarde% pero no poda abandonar en la carretera a un perro herido% de for'a #ue lo 'et en el coche / 'e fui al veterinario! XAl doctor Harrison% de "il ;treet X co'ent Ricardo% esbo?ando un gesto hosco X! A unas buenas siete 'illas de distancia% aun#ue llegara usted tarde! XY$onoce usted otro veterinario #ue viva 'Is cercaZXpregunt =ot! Ricardo ad'iti #ue no! XPor lo tanto% no tena dnde elegir X a(adi =otX! Pero cuando lleguV all% vi #ue el pobre perro estaba 'uerto / #ue no vala la pena /a consultar al doctor Harrison! RegresV a East 0illford / deJV al perro entre unos arbustos Junto a la escalera! XAs #ue no fue 'Is #ue eso XdiJo Ricardo% suspirando hondo! =ot enroJeci / diJo: X;upongo #ue fue cruel hacerlo as% pero entonces eran las nueve / die? / la partida de bridge no poda co'en?ar hasta #ue /o llegara por#ue era la Jugadora nR'ero cuatro! PensV #ue "arie $annon estara furiosa con'igo! @ despuVs de todo% el perro /a estaba 'uerto% YnoZ "e fiJV en si tena licencia% pero careca de collar! Evidente'ente% se trataba de un perro perdido o vagabundo% / no saba #uV hacer con Vl! =espuVs de #ue =ot pronunciara estas Rlti'as palabras% hubo un prolongado silencio #ue ro'p /o% diciendo: X;upongo #ue 'atar a un perro es algo de lo #ue debe ser infor'ada la polica! Esa es la le/% YverdadZ X=esde luego Xreplic Ricardo% 'irIndo'e! :uego pos sobre =ot su triste 'irada / pregunt: XY ;e 'anch de sangre el vestido cuando recogi al ani'alZ XEsto/ segura #ue no! $ual#uiera de 'is a'igas lo habra notado en seguida! =ot se detuvo / frunci el ce(o% agregando: XNo pareca sangrar en absoluto% pero despuVs s debi de hacerlo por#ue vi sangre en el coche cuando regres a casa% horas 'Is tarde! XY=nde deJ el cuerpoZ XEn Pine Road% en una seccin donde no ha/ casas! A un lado de esa sucia carretera! X<ilson :ane X apunt Ricardo! X;% eso es! A corta distancia de <ilson :ane viniendo hacia la ciudad% ha/ unos espesos 'atorrales a la derecha! All es donde le deJV! Ricardo asinti con un 'ovi'iento de cabe?a / se rasc las 'eJillas con las /e'as de los dedos! X;era 'eJor #ue se vistiera% se(ora Hall% / 'e aco'pa(ara ahora 'is'o hasta all! =ot abri enor'e'ente sus oJos a?ules% / pregunt: XYAhora 'is'oZ XAhora 'is'o% se(ora! X@o ta'biVn irV XdiJe /o! X$o'o guste XdiJo Ricardo! Entra'os en el do'itorio / nos vesti'os rIpida'ente! 111

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XNo acabo de co'prender por #uV hacen tanto ruido por un perro atropellado XdiJo =ot% al 'is'o tie'po #ue se cal?aba X! =esde luego sV #ue no hice bien% pero sacar de la ca'a a la gente a estas horas!!! YPor #uV no 'e eStiende una 'ulta / todo listoZ @o no diJe nada! ;enta el est'ago terrible'ente vaco! ;ubi'os al sedIn de Ricardo / viaJa'os los tres en el asiento delantero! =urante el ca'ino% =ot diJo: X;upongo #ue Al <ilcoS 'e vio llevar el perro hasta los arbustos! 6ive all cerca / 'e conoce! 6i pasar su coche blanco policaco cuando /o regresaba al 'o! XEstI bien% se(ora Hall XdiJo Ricardo% torva'ente! Haba 'enos de una 'illa hasta a#uel lugar! Haba tres coches aparcados a un lado de la carretera / a la lu? de un par de potentes linternas elVctricas vi a seis ho'bres reunidos en la corta eStensin de hierba #ue haba entre la curva de la carretera / los arbustos! .no de ellos era Al <ilcoS vestido de unifor'e! XTTodos esos ho'bres a causa de la 'uerte de un perroU XeScla' =ot! 5ncluso ella co'en?aba a pensar en algo 'Is serio #ue la 'uerte de un perro! Ricardo no hi?o el 'enor co'entario! Nos conduJo a lo largo de la carretera / entonces vi la for'a hu'ana cubierta por una lona! :os ho'bres acababan de guardar silencio / 'iraban a =ot! X;e(ora Hall% Yes Vste el lugarZ Xpregunt Ricardo! =ot asinti con un 'ovi'iento de cabe?a / luego desli? un bra?o por enci'a de otro 'o! =espuVs frunciel ce(o cuando se fiJ en la figura cubierta por la lona! XEchale una oJeada% Al X orden Ricardo! <i5coS se inclin / to'ando un eStre'o de la lona la desli? hacia un lado de un solo golpe! =ot lan? un chillido / la sent te'blar cuando se arri' 'Is a '! XTPero!!! pero si es E''ett <alkerU XeScla'% angustiadaX! &uguV al bridge esta 'is'a noche con su esposa! Efectiva'ente% se trataba de E''ett <alker% pero /a no era el apuesto agente de seguros #ue =ot / /o haba'os conocido durante a(os! ;us cabellos rubios estaban 'e?clados con sangre reseca / sobre sus facciones esta Rlti'a se haba desli?ado for'ando unos feos 'anchones! X$Rbrale otra ve?% Al XdiJo Ricardo% con tono indiferente! :uego se volvi hacia =ot! En el tono de su vo? se advirti una controlada furia! X-ue asesinado% se(ora Hall XdiJo! XPero!!! pero% Ydnde estI el perroZ ) tarta'ude =ot! XNo ha/ tal perro% se(ora Hall! XT;i /o lo deJV ah entre los arbustosU XNo% se(ora Hall XdiJo Ricardo X! .sted golpe a E''ett <alker en la cabe?a con algo / lo 'at! :uego lo arrastr hacia su coche / lo conduJo a#u para deJar5e entre los 'atorrales! As es co'o la sangre apareci en su coche! XTNo es ciertoU =ot /a se haba recuperado de su terrible sorpresa / ahora lo #ue senta era pura indignacin! En a#uel 'o'ento /o deba haber dicho algo! ;alir en defensa de 'i esposa! Pero aun cuando 'e hubiese sentido lo suficiente bien para encontrar palabras% no poda pensar en alguna #ue valiese la pena pronunciar! Al <i5coS habl final'ente: XPasaba /o por a#u pocos 'inutos despuVs de las nueve% se(ora Hall% / la vi a usted salir de estos 'atorrales / entrar en su coche! A las dos pasV de nuevo por a#u / con los faros del coche vi 11G

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lo #ue 'e pareci ser la pierna de un ho'bre #ue sobresala de entre estos 'atorrales! "e detuve e in'ediata'ente lo encontrV! X0ien% /o no lo hice Xreplic =ot% airada'enteX! YPor #uV habra de #uerer 'atar a E''ett <alkerZ X;uponga'os #ue nos lo dice% se(ora Hall! =ot se volvi hacia ' co'pleta'ente desesperada! XTrata de hacVrselo co'prender% cari(o X diJo! :lenV de aire 'is pul'ones / diJe: X=esde luego% #ue tR no lo hiciste!!! Pero 'i vo? te'bl un poco al pronunciar estas palabras! Ricardo se aleJ de nosotros para consultar con los otros policas / hablar en vo? baJa! $uando regres a nuestro lado% pregunt a =ot si el vestido #ue llevaba puesto era el 'is'o #ue haba usado en la partida de bridge! Ella replic #ue as era! :uego% Ricardo 'e pidi las llaves de 'i coche / Vl% a su ve?% se las entreg a <i5coS! XEstI bien% vI'onos /a XdiJo Ricardo! No le preguntV adnde por#ue 'e lo i'aginaba! Esta ve? viaJIba'os cuatro personas en el sedIn! @o 'e sentV al lado de Ricardo #ue conduca% / =ot to' asiento en la parte posterior del coche con otro detective! Ricardo no perda el tie'po! "ientras conduca aRn tuvo #ue hacer 'Is preguntas a =ot! XY=nde diJo usted #ue se haba celebrado esa partida de bridgeZ XEn casa de "arie $annon! XYEs la esposa de 7eorge $annon% el abogadoZ X;! XYEuiVn 'Is estuvo allZ X;lo Vra'os cuatro! Ade'Is de "arie / /o% estaban Edith 0auer e 5da <alker! =ot se detuvo / su vo? se #uebr un poco al co'entar: XTPobre 5daU YEuiVn va a dar5e la 'ala noticia ahoraZ X@a la conoce Xreplic Ricardo X! No pareci disgustarse 'ucho! X=esde haca cierto tie'po no se llevaban 'u/ bien! Haba ru'ores de #ue E''ett no era!!! bien% #ue no le era 'u/ fiel!!! =ot se inclin sobre Ricardo / pregunt% en vo? baJa: XY$ree usted #ue 5da le ha/a 'atadoZ X;V #uiVn lo 'at Xreplic Ricardo% seca'ente! Estas palabras fueron el final de la conversacin hasta #ue llega'os al Ju?gado de1 condado% edificio en el #ue ta'biVn se hallaban la co'isara de polica / la cIrcel! =ot fue llevada a un despacho del segundo piso% pero /o no pasV 'Is allI de la puerta! X.sted puede irse a casa X 'e diJo Ricardo X! ;u esposa #ueda a#u retenida! XYEuV es lo #ue van a hacer con ella% aplicarle el tercer gradoZ En el regordete rostro de Ricardo se dibuJ una sonrisa / el ho'bre contest: X6a'os a interrogarla! XTiene derecho a #ue ha/a un abogado presente! X;eguro XdiJo Ricardo% haciendo un gesto con la 'ano X! AbaJo en el vestbulo ha/ una cabina telefnica! 0aJV hasta la cabina / 'ar#uV el nR'ero de 7eorge $annon! ;u vo? era la de un ho'bre total'ente so(oliento% pero despert en el acto cuando le diJe lo #ue estaba ocurriendo! X5n'ediata'ente estarV ah X 'e diJo! EsperV en el vestbulo! Al cabo de die? 'inutos lleg 7eorge $annon! 6ena con los cabellos despeinados / el traJe pareca colgarle sobre su frIgil cuerpo% pero todo ello no se deba a haberse 11H

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vestido apresurada'ente! ;ie'pre se las arreglaba para tener aspecto un tanto desali(ado% aun cuando era el abogado 'Is pro'inente de East 0il5ford! :e di breve'ente todos los detalles del caso! "ientras escuchaba 7eorge% apret los labios crispada'ente 'Is de una ve?! X;e supona #ue E''ett ira a buscar a 5da esta noche!!! XdiJoX! Ella esper en 'i casa hasta la una en punto / luego /o 'is'o la llevV a casa! $reo #ue sospechaba #ue E''ett estaba fuera con otra 'uJer! / durante todo ese tie'po% Ero'ett /a haba 'uerto X co'ent! XNo perda'os 'Is tie'po a#u charlando XdiJeX! ;abe =ios lo #ue estarIn haciendo con =ot! XT,hU No se 'ostrarIn rudos con una 'uJer! Espera a#u% 0ernie! :la' sobre la puerta por donde haba desaparecido =ot e in'ediata'ente fue ad'itido en el interior! =urante una hora estuve paseando por el desierto vestbulo hasta #ue al fin 7eorge sali de a#uella estancia! "ovi la cabe?a so'bra'ente / diJo: X;e la han llevado a una celda!!! por otra puerta! ARn no se la ha acusado for'al'ente de nada! Ha/ cabos sueltos sin solucionar! XY$'o estIn las cosasZ XEs un poco pronto para decirlo Xreplic 7eorge% sin 'irar'e a los oJos X! ;i la sangre del coche pertenece a un perro% entonces el caso de esta gente% caso circunstancial por su puesto% se derribarI por s solo co'o un castillo de naipes! 7eorge se detuvo / coloc una 'ano sobre 'i ho'bro% a(adiendo: XPero no vale la pena pasar 'Is tie'po a#u! 6e a casa / procura dor'ir un poco! "e deJ en la puerta de 'i casa cuando co'en?aba a a'anecer / vi #ue 'i coche haba desaparecido! :a polica se lo haba llevado por#ue era una prueba!!!% una prueba #ue poda significar la vida o la 'uerte! :a casa estaba terrible'ente desierta! EntrV en el dor'itorio / all estaba el ca'isn de noche arroJado descuidada'ente sobre los pies de la ca'a! RecordV c'o haca slo unas horas% la haba visto vestirse a#uel ca'isn / nadie hubiese podido tener 'enos aspecto de 'uJer #ue acabara de asesinar a alguien! No lo haba hecho! As lo haba asegurado =ot! Era una 'uJer locua? / hasta traviesa% pero Ja'Is 'e haba 'entido! Pero nunca haba tenido ocasin de 'entir acerca de un asesinato! "e tend en la ca'a% donde estuve despierto durante una hora / luego dor' durante otra! :uego 'e despert el ti'bre de la puerta! Era Her'an 0auer% profesor / co'pa(ero del instituto! ;u esposa Edith era una a'iga de =ot! Her'an% usual'ente alegre% se 'ostraba ahora tristn / violento! =iJo #ue se haba detenido un 'o'ento de ca'ino al colegio para decir'e #ue la polica les haba interrogado a Vl / a Edith! XNos sacaron de la ca'a a las seis / 'edia de esta 'a(ana XdiJo Her'an X! Hicieron preguntas a Edith sobre la partida de bridge de a/er noche! $uIndo lleg =ot% cuIndo se fue% si haba estado en casa todo el tie'/o% / as sucesiva'ente! Ta'biVn preguntaron en #uV 'edida se conocan =ot / E''ett!!! Her'an se detuvo estruJando entre sus 'anos el ala de su so'brero / a(adi luego: XNi Edith ni /o 'enciona'os el hecho de #ue E''ett / =ot solan salir Juntos! XEso fue hace a(os% antes de #ue =ot / /o nos co'pro'etiVse'os XdiJe! 11>

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X=esde luego X 'ur'ur Her'an% 'irIndose los dedos! Pero la polica #ui?I no lo entendiera as!!! :uego se volvi hacia la puerta% / a(adi: X;i ha/ algo #ue pueda hacer por ti% no dudes en decr'elo! $uando Her'an se fue per'anec en el 'is'o lugar durante largo rato! Her'an se lo haba figurado todo /a en la 'is'a for'a #ue se lo haba figurado todo el 'undo / as lo hara ta'biVn la polica! @o no poda saber #ue no tenan ra?n! ReponiVndo'e un tanto% 'e acer#uV al telVfono para lla'ar al colegio / avisar #ue a#uel da no ira a clase / #ue probable'ente no lo hara en toda la se'ana! Pero antes de co'en?ar a 'arcar el nR'ero% son el telVfono! Era 7eorge $annon / diJo: X0ernie% Ypuedes venir ahora 'is'o hasta el despacho del fiscal del distritoZ XYHa/ algo nuevoZ XpreguntV! X;% pero 'e te'o #ue no sea nada bueno! ;e ha anali?ado la sangre #ue haba en tu coche!!! 7eorge hi?o una ligera pausa% / luego a(adi: XEs sangre hu'ana / pertenece al 'is'o tipo de la de E''ett! ;e haba esfu'ado la Rlti'a esperan?a% pensV al colgar el telVfono! :a ciencia al servicio de la polica acababa de de'ostrar #ue la historia de =ot acerca de un perro era 'entira% / si a#uello era falso% todas sus de'Is declaraciones ta'biVn lo seran! "e vest / abandonV la casa! :a polica tena 'i coche% de for'a #ue tuve #ue ir andando hasta el Ju?gado! El detective Ricardo / 7eorge $annon se hallaban en el despacho del fiscal del distrito! Este Rlti'o% &ohn -air% era uno de esos polticos #ue rara ve?% si se encuentran con un elector% le deJan sin haber5e estruJado la 'ano / haber5e aplicado unos cuantos / 'olestos golpecito s sobre la espalda% pero cuando penetrV en su despacho si'ple'ente 'e salud con una inclinacin de cabe?a / no se 'ovi de su asiento! XEl anIlisis de la sangre del coche XdiJo X% no ofrece duda alguna sobre la culpabilidad de su esposa!!! El co'ien?o era un tanto brutal% pero -air a(adi tras un breve silencio: X;u esposa de usted tard unos cuarenta 'inutos en llegar a la partida de bridge desde #ue deJ su casa% distancia de poco 'Is de una 'illa! Ahora sabe'os #ue su de'ora no fue causada por la 'uerte de un perro #ue luego llev al doctor Harrison! $ont esa historia para eSplicar su de'ora / ta'biVn para Justificar la presencia de la sangre en el coche! Evidente'ente se encontr con E''ett <alker / le 'at con algRn instru'ento ro'o% #ui?I en el 'o'ento en #ue se hallaba en el coche con ella! XYA #uV hora 'uri <alkerZ XpreguntV% con vo? ahogada X! Euiero decir si 'uri despuVs de #ue 'i 'uJer llegara a esa partida de bridge! Ricardo 'ovi negativa'ente la cabe?a / diJo: XEl eSa'en 'Vdico no pudo hilar tan fino! El forense cree #ue <alker 'uri entre las nueve / las die? / 'edia de la noche pasada% 'edia hora 'Is o 'enos! XYEuV dice 'i esposaZ X interroguV% dVbil'ente! -air se encogi de ho'bros con gesto irritado / co'ent: XA pesar de las pruebas claras% ella se aferra a su historia del perro! Per'ta'e decir5e #ue es una 'uJer 'u/ terca / cierta'ente con poco sentido co'Rn!!! El fiscal abandon su asiento% / al cabo de unos segundos% a(adi: 111

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XHall% crVa'e #ue no trato de perseguir a su 'uJer! ;abe'os #ue ella / <alker fueron novios en otra Vpoca! ;iento 'ucho tener #ue decirle esto a usted% pero parece ser #ue su esposa continu siendo una de sus 'uJeres hasta la noche pasada! XTNoU X 'e o a ' 'is'o gritar! XTodava no lo he'os probado Xcontinu diciendo -air X% pero eso eSplica sus 'otivos para 'atarle! =iga'os #ue le golpe en un rapto de celos! En ese caso /o no insistira en una acusacin de asesinato en pri'er grado! Euiero #ue usted hable con ella% Hall! Euiero #ue la haga usted co'prender #ue para ella serI una gran ventaJa hacer una confesin total! X:a prisin X 'ur'urV a'arga'ente X! YEs eso lo #ue usted le ofrece!!! a(os / a(os de prisinZ XEs 'ucho 'eJor #ue la silla elVctrica Xrespondi -air% volviendo a to'ar asiento en su silln! 7eorge $annon no haba dicho una sola palabra desde #ue /o haba entrado en el despacho! El era nuestra 'ente legal! :e ped conseJo in'ediata'ente! X0ernie% /o 'e opongo a cual#uier co'ponendaXdeclar lacnica'ente X! $reo #ue la sacarV libre! T:o creaU :e 'irV fiJa'ente! All estaba a#uel ho'bre% en pie% con un rostro #ue eSteriori?aba una perpetua ha'bre de algo! Era el 'eJor abogado de East 0illford% pero a#uella era una ciudad pe#ue(a / su reputacin de buen letrado no iba 'Is allI! No crea #ue =ot fuese inocente% nadie lo crea% pero Vl estaba deseando arriesgar la vida de =ot para au'entar 'Is su reputacin al intervenir en un sensacional Juicio por asesinato! XHablarV con ella XdiJe al fiscal del distrito! Ricardo 'e conduJo hasta la planta superior / luego pasV a una estancia desnuda #ue contena slo unas cuantas sillas! "inutos 'Is tarde% una 'atrona entr en el cuarto con =ot! Alrededor de sus oJos se 'arcaban unas lneas de cansancio% pero apareca tan bella co'o sie'pre! :a abracV fuerte'ente / su boca 'e pareci 'Is dulce #ue nunca! W:a silla elVctrica o a(os de prisin% #ue para ella seran una 'uerte constanteW% pensV! =espuVs de transcurrir un 'inuto% ella se separ de ' / 'e diJo: X"e gustara fu'ar un cigarrillo% #uerido! ;e lo encend / =ot to' asiento en una silla / cru? las piernas! Aspir el hu'o del cigarrillo / diJo: XEuerido% se dicen cosas terribles de '! ;u tono era el de una profunda indignacin! No estaba ate'ori?ada% ni depri'ida% sino si'ple'ente indignada ante el hecho de poder ser acusada de haber hecho algo 'alo! X5ncluso dicen #ue E''ett <alker era 'i a'anteX a(adi tras una pausa de silencio! XY:o eraZ $uando la pregunta surgi de 'is labios 'e odiV a ' 'is'o por haberla hecho% pero /o tena #ue saber!!! :as ceJas de =ot se ar#uearon! XEuerido X 'ur'ur X! No creerIs tR eso ta'biVn% YverdadZ XY:o era% =otZ X=esde luego #ue no Xreplic ella% profunda'ente indignada X! E''ett significaba 'u/ poco para '% aun cuando hubiese salido con Vl unas cuantas veces antes de conocerte a ti! "e inclinV sobre ella / to'V su rostro entre 'is 'anos 'irando fiJa'ente sus oJos a?ules! Estos 'ostraban gravedad% sin enga(o! X=ot XdiJe X% Yle 'ataste tRZ XNo! 11+

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XY$'o lleg su sangre hasta el interior del cocheZ XPerteneca al perro #ue atropellV! Pero la polica haba de'ostrado #ue era un ho'bre el #ue se haba desangrado en el coche / no un perro! No tena el 'enor sentido #ue =ot diJera la verdad en todo 'enos en a#uel detalle! -renVtica'ente /o deseaba creerla% pero en 'i interior no saba /a #uV hacer! "e puse en pie / diJe: X:uchare'os% =ot! $uando volv al despacho del fiscal 'e estaban esperando aRn los tres 'is'os ho'bres! X0ien% Ytodo arregladoZ Xpregunt -air! XNo Xrepli#uV /o! Ricardo suspir hondo! -air descarg un pu(eta?o sobre la superficie de su 'esa / eScla': X0ien% entonces serI asesinato en pri'er grado! @o di 'edia vuelta! 7eorge 'e sigui hasta el eSterior del despacho / apo/ una 'ano sobre 'i ho'bro! XTene'os una buena oportunidad de derrotarlesXdiJo X! No creo de ninguna 'anera #ue -air pueda reunir un Jurado #ue condene a =ot a la silla! Pode'os lograr un veredicto de locura transitoria si ella coopera! :e dirV lo #ue eSacta'ente tiene #ue decir en el estrado de los testigos% / si ella se ci(e a 'is conseJos!!! X=ot es inocente Xrepli#uV% al 'is'o tie'po #ue 'e aleJaba! @o hua en a#uel 'o'ento de su lgica legal% pero no poda huir lo 'is'o de 'is infernales dudas! E''ett <alker sie'pre haba tenido VSito con las 'uJeres bonitas /% sin e'bargo% se haba casado con una #ue era poco atractiva! No le haba ido 'u/ bien co'o agente de seguros! -inanciera'ente% al ser el 'arido de una 'uJer #ue posea una considerable fortuna% las cosas le haban ido 'ucho 'eJor! 5da <alker era una 'uJer regordeta / su rostro haca perfecto Juego con su figura! $uando 'e ad'iti en la casa% no 'e dio la 'enor i'presin de ser una viuda #ue la'entara la 'uerte del esposo! ;e 'ostr 'u/ sincera en este aspecto! XNo so/ una estRpida XdiJo X! Estaba enterada de #ue E''ett constante'ente 'e enga(aba! XY$on =otZ X interroguV% 'irando hacia la alfo'bra! El tono de vo? de 5da fue suave% al responder: XNo% 0ernie! Nunca sospechV de =ot! Pero una esposa es la Rlti'a #ue se entera!!! , un 'arido% pensV /o% / el silencio #ue hubo a continuacin fue 'ucho 'Is e'bara?oso para ' #ue para ella! =espuVs de un 'inuto le preguntV a #uV hora se supona #ue E''ett ira a buscarla la Rlti'a noche! XNo 'e lo diJo con seguridad! "e diJo #ue tena trabaJo en el despacho / a las ocho / 'edia 'e deJ en casa de "arie! :uego diJo #ue tratara de regresar antes de las die? por#ue #uera ver un co'bate de boSeo en el televisor de los $annon! A la una en punto abandonV la espera / 7eorge 'e llev a casa! XYNo te preocupaste cuando E''ett no apareciZ XYPreocupar'eZ Xpregunt a su ve? 5da <alker% avan?ando a'bos labios X! No% no 'e preocupV en el sentido a #ue tR te refieres! ;upuse #ue estara con otra 'uJer! :uego la polica 'e sac de la ca'a / 'e diJeron #ue E''ett haba 'uerto! "e puse en pie e 5da 'e aco'pa( hasta la puerta! X:o siento 'ucho 'Is por =ot #ue por E''ettXdiJo X! El se 'ereca eso! Era una especie de diablo con las 'uJeres / /o le perdonV 'uchas veces! @o sie'pre estuve dispuesta a aceptar sus 'igaJas% pero no la'ento #ue ha/a desaparecido para sie'pre! 11B

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En a#uel 'o'ento 'e preguntV en #uV 'edida le habra perdonado al final! Edith 0auer era la 'eJor a'iga de =ot! ;e trataba de una 'uJer delicada'ente for'ada% cu/a figura hubiese sido una verdadera delicia en porcelana! $uando le diJe #ue se acusaba a =ot de asesinato en pri'er grado% Edith 0auer estall en lIgri'as! ;u 'arido estaba all! Her'an viva cerca del colegio donde ense(aban ciencias% / as% despuVs de las clases% poda acercarse a casa para co'er! :es encontrVa a'bos sentados ante una pe#ue(a 'esa! =espuVs de #ue Edith se enJug los oJos% 'e pregunt si estara dispuesto a co'er un bocado en su co'pa(a! "ov la cabe?a negativa'ente! A#uella 'a(ana no tena 'Is deseos #ue beber cafV! "e sentV a la 'esa con ellos / preguntV a Edith si alguna de las cuatro 'uJeres #ue a#uella noche for'aban la partida de bridge se haba ausentado en algRn 'o'ento! XYEuieres decir abandonar la casaZ X interrog Edith% frunciendo el ce(o! X, por lo 'enos abandonar la habitacin! XNo 'Is de un 'inuto o dos Xreplic Edith X! :as cuatro estuvi'os Jugando al bridge todo el tie'po% desde las nueve 'enos cuarto hasta casi la una en punto% en #ue abandona'os la partida! =esde luego% descansa'os un poco para co'er algo% pero estuvi'os todas en la 'is'a habitacin! XYEuiVn serva el refrigerioZ X"arie% natural'ente% pero no tuvo #ue deJar la asa para hacer eso! XY$'o pudiste co'en?ar a Jugar a las nueve 'enos cuarto si =ot no lleg hasta 'Is tarde de las nueveZ X7eorge $annon hi?o el cuarto XdiJo Edith X! No tena 'uchas ganas de Jugar% / cuando =ot lleg abandon su asiento para cedVrselo a ella! 7eorge baJ luego a la otra planta para trabaJar con sus herra'ientas! ;u entreteni'iento favorito es construir ar'arios / nos ense( el archivador #ue estaba haciendo! .n 'ueble 'u/ bonito! Edith se detuvo / 'ur'ur: XY$'o podrV hablar de 'uebles en un 'o'ento co'o VsteZ :uego centrV 'i atencin sobre Her'an% #uien no haba pronunciado hasta entonces ni una sola palabra! Al 'is'o tie'po #ue 'asticaba su co'ida% pareca hallarse 'u/ pensativo! XY=nde estuviste la noche pasada% Her'anZ XpreguntV! X;olo% en casa% le/endo un poco Xreplic a la ve? #ue prenda en su tenedor una raJa de to'ate X! YAcaso es eso i'portanteZ XEui?I lo sea XdiJe /oXpor#ue =ot no fue la Rnica 'uJer de esa partida de bridge #ue en otro tie'po sali con E''ett! X;i te refieres a '% te puedo decir #ue re( con E''ett cuando /o era slo una ni(a XdiJo Edith! :uego Edith se levant rIpida'ente de la 'esa% de'asiado rIpida'ente% 'e pareci% / fue a la cocina en busca de la cafetera! Her'an detuvo el tenedor a 'edio ca'ino de su boca / 'e estudi durante un 'o'ento% antes de preguntar: XYAdnde #uieres ir a parar% 0ernieZ XNo esto/ seguro X 'ur'urV! @ era la verdad! Estaba dando palos de ciego tra! tando de aleJar la culpabilidad de =ot para depositarla sobre otra persona! ;obre cual#uiera! -ui a visitar a "arie $annon! "arie era una 'uJer 'aravillosa'ente for'ada% de lentos 'ovi'ientos% #ue lla'aba la atencin de todos los ho'bres aun cuando hubiese a su lado 'uJeres 119

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'Is bonitas #ue ella! :a bata de casa #ue vesta ce(a bastante su figura / 'ostraba un baJo escote% #ue acentuaba aRn 'Is su eSuberancia fe'enina! ;ostena en la 'ano un pa(uelo / al igual #ue Edith 0auer se ech a llorar en cuanto 'e vio% /a #ue asi'is'o era a'iga nti'a de =ot! XNo puedo i'aginar a =ot asesinando a alguien a sangre fra XdiJo X! =ebi haber sido un accidente o un rapto de locura te'poral! @o no discut! Haba ido all a hacer preguntas / la pri'era fue si =ot se haba 'ostrado disgustada cuando la noche anterior haba llegado a la casa! "arie lo pens un poco! XPareca respirar un poco agitada'ente% pero eso fue todo! 7eorge Jug una 'ano antes de deJarle el sitio a ella / 'ientras =ot esper% nos cont 'u/ cal'osa'ente #ue acababa de atropellar a un perro!!! "arie se detuvo un par de segundos para echar una oJeada a su hR'edo pa(uelo! :uego% a(adi: X7eorge te'e #ue el hecho de haber preparado una historia sobre la 'uerte de un perro cause 'al efecto en el Jurado! Alguien baJaba en a#uel 'o'ento las escaleras! "arie / /o volvi'os la cabe?a casi al 'is'o tie'po cuando 7eorge entr en la estancia! 6esta un deslucido alborno? de ba(o / unas chancletas! X6ine a casa para echar una siesta XeSplicX! ;lo dor' un par de horas la noche pasada cuando tu lla'ada telefnica 'e despert!!! ;e detuvo / 'e 'ir fiJa'ente antes de a(adir: XTR ta'biVn debas dor'ir un poco% 0ernie! Y=or'irZ Y$'o podra /o dor'ir cuando =ot estaba encerrada entre cuatro paredesZ XYPor #uV habrI declarado =ot #ue deJ el cuerpo de un perro en el 'is'o lugar donde estaba el cadIverZ ;i hubiese 'atado a E''ett sabra #ue su cuerpo se encontrara precisa'ente all% donde diJo #ue haba abandonado el cadIver del ani'al Xra?onV /o en vo? alta! 7eorge se encogi de ho'bros / diJo: X;aba #ue <ilcoS la haba visto salir de entre los 'atorrales / #ue cuando se hallase el cadIver de E''et <ilcoS su'ara dos / dos! =ot% sin duda% estaba furiosa en a#uellos instantes! X"arie dice #ue no estaba ni si#uiera nerviosa cuando lleg a#u pocos 'inutos despuVs! XNo% no lo estaba! Pero es difcil calcular estas cosas con una 'uJer co'o =ot! ;ie'pre estI eScitada por algo / a veces to'a las cosas en for'a anor'al! @ es!!! bien% 0ernie!!!% es encantadora / dulce% pero su pensa'iento salta de a#u allI co'o un relI'pago! Euiero decir #ue esa historia del perro posible'ente le pareci a ella 'u/ buena / vIlida en a#uellos 'o'entos% pero =ot no es eSacta'ente lo #ue se lla'a una persona lgica! =esde luego #ue no lo era% pensV% / su fantasa a veces 'e diverta / otras 'e 'olestaba! Ahora a#uella for'a de ser poda significar su 'uerte o la prisin para toda la vida! Repentina'ente 'e sent tan cansado #ue apenas poda 'antener'e en pie! "e apo/V contra el 'ueblecito de la televisin / recordV #ue haba sido en a#uella pe#ue(a pantalla donde E''ett haba pensado ver un co'bate de boSeo la Rlti'a noche! Al 'enos eso 'e haba dicho 5da! =iJe: X:a Rnica #ue tena ra?ones para 'atar a E''ett <alker era su propia esposa! "arie replic repentina'ente: X;! YEuieres decir antes de #ue viniese a#u la Rlti'a nocheZ XEs posible XdiJe X! @ a propsito% Ydnde se encontr el coche de E''ettZ XEn su casa X contest 7eorge X! :a polica cree #ue regres a casa despuVs de deJar a#u a 5da / #ue luego =ot le recogi en su coche!!! 7eorge se detuvo / 'ovi la cabe?a dubitativa'ente% a(adiendo: 11*

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XHe estudiado el asunto desde todos los Ingulos posibles% 0arnie% pero todos los ca'inos conducen a la sangre de <alker en tu coche / a esa 'aldita historia de =ot sobre un perro! Ta'poco /o estaba siendo 'u/ lgico! "irV a "arie% #ue estaba abriendo el pa(uelo para sonarse% / 'irV a 7eorge #ue apretaba los labios pensativa'ente! XHarV todo cuanto pueda para salvarla Xa(adi 7eorge% al cabo de unos segundos de silencio X! Puede #ue la sa#ue libre! Nunca se sabe!!! $o'o en un Juego de a?ar! =ot podra 'orir en la silla elVctrica% pasarse la vida en prisin o salir en libertad con las 'anos sucias de sangre! Haba piedad en los oJos de "arie / de 7eorge! Piedad hacia ' / hacia =ot! No pude soportarlo un 'o'ento 'Is / 'e desped! Abandonando rIpida'ente la casa! Algunas veces cuando /o 'e senta total'ente agotado despuVs de todo un da de dar clases / deseaba leer el peridico tran#uila'ente% la incesante e intrascendente charla de =ot 'e irritaba! Ahora la ausencia de su vo? haca #ue la casa apareciese terrible'ente vaca! Haba regresado a casa% pero no poda soportar estar all sin =ot! Estaba a punto de salir nueva'ente cuando son el ti'bre de la puerta principal! .n 'uchacho de die? a(os se hallaba en pie en el u'bral de la puerta! Era :arr/ Robbins% el hiJo del far'acVutico #ue viva en el cercano blo#ue de casas! X;e(or Hall XdiJo X% Yha visto usted un perro pe#ue(o / negroZ "irV al 'uchacho fiJa'ente! X;e perdi X a(adi el 'uchacho X! Anoche le deJV salir unos 'inutos / /a no regres 'Is! Esto/ preguntando a todos los vecinos si lo han visto! Y:o vio usted% se(or HallZ Haciendo un poderoso esfuer?o para #ue el tono de 'i vo? sonara tran#uilo% preguntV: XY$'o eraZ XPe#ue(o! Total'ente negro% eScepto las patas / una 'ancha blanca en la cara! :o tena desde la se'ana pasada! "i to 'e lo regal!!! / aRn no le haba'os co'prado collar ni sacado la licencia! Puede #ue alguien ha/a pensado #ue era un perro eStraviado% le daran de co'er / se lo han llevado! XYA #uV hora le soltaste la Rlti'a nocheZ X-ue despuVs de las ocho! No le ha visto usted% YverdadZ X7racias% :arr/ XdiJe% acariciando la cabe?a del 'uchacho! X7racias% Ypor #uV% se(or HallZ Xpregunt el chico% parpadeando! XNo i'porta XdiJe! @ al cabo de un par de segundos% a(ad: XNo% no he visto a tu perro% :arr/! .n par de horas 'Is tarde% la pe#ue(a 'I#uina eScavadora #ue /o haba al#uilado lleg cerca de la interseccin de Pine Road / <ilson :ane! @o la estaba esperando all desde haca algRn tie'po! $uando la eScavadora lleg diJe a su conductor donde deba co'en?ar a eScavar! :uego 'e acer#uV hasta el telVfono 'Is prSi'o / lla'V al detective Ricardo% #ue se hallaba en el cuartelillo de la polica! XYPuede usted venir ahora 'is'o al lugar donde se encontr el cuerpo de E''ett <alker a/er nocheZXpreguntV! XYHa/ algo nuevo% se(or HallZ XNo lo sV XdiJe X! Pero si lo ha/% #uiero #ue estV usted all co'o testigo! "e apresurV a regresar adonde se hallaba la eScavadora trabaJando en una ?ona de unos cincuenta pies de anchura! #ue co'en?aba a partir de los 'atorrales #ue haba a lo largo de la carretera! Aun#ue haba eScavado unos tres pies de profundidad / unos veinte de longitud% no se 1+2

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haban encontrado 'Is #ue piedras! @o ca'inV Junto a la potente 'I#uina hundiendo 'is pies en la tierra reciVn re'ovida! El Irea eSa'inada se duplic antes de #ue apareciera Ricardo! ;e balancearon sus volu'inosas caderas cuando co'en? a ca'inar sobre la blanda tierra! "ir pensativa'ente a la eScavadora / luego suspir hondo! X:a fe 'ueve 'onta(as% Yverdad% se(or HallZ X co'ent% seca'ente! :e contV lo del perro perdido de :arr/ Robbins! XY@ por #uV no acudi usted a la polica / deJ #ue nosotros buscIra'os de esta for'aZ X in#uiri! XPor#ue se necesitaran reali?ar 'uchos trI'ites oficiales antes de #ue la polica se 'oviese!!! si es #ue lo haca! Ricardo se rasc las 'eJillas pensativa'ente! XEste ca'po pertenece a 7ridle/! No le gustarI lo #ue estI usted haciendo en Vl! X@a obtuve su per'iso! :e pago por esto / le pro'et #ue se lo nivelara de nuevo! El conductor de la eScavadora grit! En a#uel 'o'ento saltaba desde su asiento a tierra! Ricardo / /o corri'os hacia Vl! All% en la tierra% 'edio cubierto por esta Rlti'a% haba un 'ontn de piel negra! ;e encontraba a unos cincuenta pies de distancia de donde haba sido hallado el cadIver de <alker! Ricardo se inclin% apart la tierra de la piel / sac al ani'al 'uerto al aire libre% arrastrIndole por una de las patas! @o nunca haba visto a#uel pe#ue(o perro negro% pero /a conoca su aspecto por las descripciones hechas tanto por =ot co'o por :arr/ Robbins! =ot no posea un pensa'iento lgico! .nica'ente haba dicho la verdad! ;Rbita'ente 'e sent terrible'ente aliviado! Tuve la i'presin de no haber'e sentido 'eJor en toda 'i vida! XY$ree usted ahora #ue 'i esposa atropell a un perroZ XpreguntV! Ricardo se puso en pie% restregIndose a'bas 'anos% / replic: XYPor #uV haba de creerloZ XT$!!!'oU X tarta'udeV increVdula'enteX! YEs #ue no cree en lo #ue estI viendoZ X6eo un perro 'uerto% de acuerdo% pero ha/ al 'enos dos cosas #ue este ani'al no ha hecho! No se desangr en el coche de usted% ni ocult el cadIver de E''ett <alker entre los arbustos! "e parece #ue sV c'o ha llegado este perro hasta a#u! X-ue enterrado por el asesino! XEso es lo #ue a usted le gustara #ue pensIra'os nosotros! "u/ te'prano% esta 'is'a 'a(ana% despuVs de #ue abandon usted el cuartelillo de la polica% decidi intentar salvar a su esposa haciendo algo para #ue su rara historia fuese cierta! Encontr usted a este perro% lo 'at / luego lo enterr a#u! "Is tarde!!!% ahora 'is'o pretende usted haber5o descubierto! El conductor de la eScavadora estaba escuchando con la boca abierta! En cuanto a '% la e'ocin de la alegra haba cedido el paso a una a'arga clera! XY6a usted a ordenar #ue se eSa'ine al perroZXpreguntV! X;eguro% se(or Hall% aun#ue supongo #ue no serI posible asegurar si fue un coche o un palo el #ue lo 'at! No haba nada 'Is #ue decir! El halla?go del perro 'uerto lo de'ostraba todo para '% pero nada para el detective! =iJe al conductor de la eScavadora #ue volviese a arreglar el terreno / luego 'e dirig hacia 'i coche! "e lo haban devuelto haca unas horas!!! / faltaba la alfo'brilla 'anchada de sangre! Ricardo avan?% se coloc a 'i lado / diJo: X;upongo #ue /o habra hecho lo 'is'o por 'i esposa% pero hubiese sido 'Is ingenioso! 1+1

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"e volv al entrar en la carretera para enfrentar'e on Vl: XTAs #ue usted es ingeniosoU XeScla'VX! Pero no lo suficiente para darse cuenta de #ue una historia puede parecer tan fantIstica #ue pueda llegar a ser cierta! "i esposa no es la 'uJer atolondrada o estRpida #ue todos ustedes estIn cre/endo es! Ricardo no hi?o 'Is co'entarios por el 'o'ento! ;us negros / tristes oJos refleJaban una eSpresin pensativa! No era un 'al 'uchacho% pensV! Al 'enos no era uno de a#uellos ?afios / brutos policas! Estaba tratando de hacer lo #ue le pareca 'Is correcto en su profesin! XY;abe ustedZXdiJo 'irando hacia atrIs% a la 'ancha de pelo negro #ue #uedaba sobre el ca'po X! Ha/ otra respuesta si la historia de su esposa es cierta! X@a va siendo hora de #ue vea usted algo 'Is en todo esto! ;Rbita'ente% Ricardo 'e sonri / diJo: X.sted espere a#u! Tengo #ue hacer'e cargo de ese perro! Puede ser una prueba! El detective ca'in de nuevo sobre la tierra re'ovida! Entonces tuve la rIpida i'presin de #ue /o pudiese conseguir 'ucho 'Is #ue un polica% / #ue cuando Vste volviese a ver'e tendra algo #ue regalarle! ;ub a 'i coche / part rIpida'ente! "arie $annon 'e abri la puerta de su casa! :as lneas #ue circundaban sus oJos / las co'isuras de su boca se haban hecho 'ucho 'Is profundas en unas horas! X7eorge no estI en casa X 'e diJo! XEs a ti a #uien vengo a ver Xrepli#uV! "arie 'e conduJo hasta el livingXroo'! Ella to' asiento en el sofI 'anteniendo rgido su bien for'ado cuerpo! @o per'anec en pie ante ella! X"arie% has estado llorando todo el da por E''ett <alker X co'entV! Ella se llev el pa(uelo a la nari? / replic% casi en vo? baJa: X=esde luego% siento 'ucho #ue ha/a 'uerto! Era un a'igo! X.n a'igo / un a'ante XdiJe X! @ puede #ue ha/as llorado ta'biVn un poco por =ot% o por tu propia conciencia% por#ue tR sabes 'u/ bien #ue =ot es inocente! ;abes #ue E''ett estaba vivo alrededor de las die? de la noche% lo cual significa #ue =ot no pudo haberle 'atado! , c'o un coche se detena al lado de la casa! Ricardo% pensV% pisIndo'e los talones! Pero esperaba #ue tuviese suficiente sentido co'Rn para deJar'e 'aneJar a "arie! XTNo% noU XdiJo esta Rlti'a! XEncontra'os al perro enterrado cerca de donde apareci el cuerpo de E''ett Xa(adX! Eso prueba #ue la historia de =ot es cierta% / ta'biVn de'uestra #ue una de las personas #ue anoche estuvo en esta casa 'at a E''ett% por#ue fueron las Rnicas personas #ue saban dnde =ot haba deJado al perro 'uerto! Hubo un ruido de pisadas en el porche de la casa! :uego rein el silencio! Eso significaba #ue Ricardo estaba siguiendo 'i Juego! "e estaba per'itiendo interrogar debida'ente a "arie 'ientras Vl escuchaba por la ventana abierta! "arie volvi a sonarse ruidosa'ente! XEsto es lo #ue debi haber sucedido X continuV diciendo X! A/er noche fuiste a la cocina para preparar un refrigerio! Por la ventana viste a E''ett <alker #ue llegaba para ver la televisin! @ saliste al eSterior por la puerta de la cocina para hablar con Vl! XT@o no le 'atVU Xestall "arieX! T=VJa'e solaU XNo le 'ataste! =e acuerdo! Ninguna de las cuatro 'uJeres #ue haba en la casa pudo hacerlo por#ue ninguna de ustedess estuvo fuera de la casa el tie'po suficiente para llevarse el cuerpo de 0''ett! Pero haba una #uinta persona en la casa: tu 'arido! 1+G

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Entonces% Junto al borde de la cortina% en una de las dos ventanas #ue daban al porche% vi la cadera de un ho'bre! Ricardo estaba escuchIndolo todo! XTNoU X volvi a gritar "arie X! TNo% noU X; Xrepli#uV /o X! Es la Rnica for'a posible en #ue pudo suceder todo! 7eorge se encontraba en la parte baJa de la casa constru/endo un archivador! @o 'is'o estuve all algunas veces! Ha/ una ventana a nivel del suelo! 7eorge te vio correr para encontrarte con E''et! Eui?I le besaste / #ui?I concertaste una cita con Vl! :uego volviste a la cocina / llevaste el refrigerio a tus invitadas! E''ett trat de de'orarse un poco en el eSterior de la casa para no entrar al 'is'o tie'po #ue tR / as evitar #ue su esposa pudiese sospechar algo! / fue entonces cuando 7eorge sali del stano por la puerta del garaJe sosteniendo en la 'ano un 'artillo o cual#uier otra herra'ienta pesada #ue to'ara de su banco de trabaJo! "arie no cesaba de llorar! Al cabo de un 'inuto estara hablando para #ue la escuchara Ricardo! "irV hacia la ventana / vi #ue Ricardo haba ca'biado de posicin / #ue ahora era visible algo 'Is #ue su cadera! Pero no era Ricardo! El detective tena 'ucho vientre / a'plias caderas! El ho'bre #ue se ocultaba allera delgado% frIgil! 7eorge $annon% #ue con toda seguridad haba visto aparcado 'i coche en el eSterior / se haba acercado hasta el porche silenciosa'ente! 0ien% #ue siguiera escuchando! Era posible #ue se derru'bara Vl ta'biVn cuando lo hiciese "arie! , probable'ente huira% cosa #ue sera lo 'is'o #ue hacer una confesin! "e volv hacia "arie / a(ad: X@ as 7eorge 'at a E''ett <alker% arrastrado por unos ciegos / furiosos celos! @ all estaba el ho'bre con un cadIver entre las 'anos! Pero haba odo decir a =ot #ue haba atropellado un perro / donde lo haba deJado! Entonces se dio cuenta de c'o poda apartar de s toda posible sospecha para canali?arla hacia =ot! Arrastr el cuerpo hasta el coche de =ot / as la destro?ada cabe?a del ho'bre #ue se de sangraba sobre la alfo'brilla del coche encaJaba perfecta'ente en su pro/ecto! :lev el coche hasta donde =ot diJera #ue haba abandonado al perro! Encontr Vste / lo enterr en el ca'po% detrIs de los 'atorrales / all deJ el cadIver de E''ett! 6olvi a casa / conduJo el coche de E''ett hasta la casa de Vste / despuVs regres andando! Todo esto cost algRn tie'po% pero ustedes #ue seguian Jugando% no se dieron cuenta de #ue 7eorge haba abandonado la casa! Hasta puede #ue 7eorge hubiera deJado funcionando alguna de sus 'I#uinas para #ue ustedes% al orla% cre/eras #ue segua abaJo! XTEuV desgracia% =ios 'oU TEuV escIndaloU X se la'ent "arie! @ entonces vi la pistola! -uera de la ventana% 7eorge $annon la sostena en su 'ano a la altura de la cadera! :os ra/os del sol% #ue se estaba poniendo% se refleJaron en el ca(n del ar'a! Tuve la i'presin de no poder respirar! No haba esperan?a alguna en la huida! ;ola'ente la haba en seguir hablando / en #ue 7eorge no se diese cuenta de #ue /o le haba visto! XPor eso le protegiste X continuV X% aun#ue Vl acababa de 'atar al ho'bre #ue tR a'abas! ;abas 'u/ bien #ue 7eorge le haba asesinado! Habiendo visto vivo a E''ett fuera de la casa a las die? de la noche% no caba otra posibilidad! @ aun as% estabas dispuesta a ver 'orir a =ot por un cri'en co'etido por 7eorge! "arie lan? un profundo sollo?o / luego diJo: X7eorge 'e asegur #ue la sacara libre! @ hubiese habido un terrible escIndalo si 7eorge hubiese tenido #ue declarar en el ban#uillo de los acusados! Todo el 'undo habra sabido #ue E''ett era 'i!!! 'i!!! @ al pronunciar estas Rlti'as palabras la vo? de "arie se #uebr total'ente! :a 'irV al seguir hablando% pero en realidad 'is palabras iban dirigidas al ho'bre #ue en el eSterior sostena una pistola en la 'ano!

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X:a polica conoce la verdad XdiJeX! $uando encontraron el cuerpo del perro% todas las pie?as del ro'pecabe?as encaJaron en su lugar! Ahora% con tu declaracin /a no #uedarI ninguna duda sobre su culpabilidad! :a polica /a estI de ca'ino para!!! En el eSterior alguien grit! El ho'bre de la ventana dio un salto / todo el cuerpo de 7eorge $annon se hi?o perfecta'ente visible! =urante un segundo sostuvo el ca(n de la pistola contra su sien! El sonido del disparo no fue 'u/ fuerte! :uego% al derru'barse% su cuerpo se perdi de vista tras el alfVi?ar de la ventana! Al cabo de un 'o'ento vi a Ricardo #ue suba corriendo los escalones del porche! @o ta'biVn corr hacia el eSterior! Ricardo conte'plaba en silencio al ho'bre 'uerto! X=ispar cuando 'e vio XdiJo Ricardo X! ;upongo #ue pens #ue vena a detenerle! X; X 'ur'urV X! ;e lo hice creer as! Ricardo al? hacia ' sus negros oJos! XYPor #uV no 'e esperZ Xpregunt! XY5'porta eso 'ucho ahoraZ XpreguntV a 'i ve?% apartando la vista del cadIver de 7eorge $annon! En el interior de la casa% "arie segua sollo?ando! XNo Xreplic Ricardo X! ;upongo #ue no! $a'inV hasta el pie de los escalones del porche para aleJar'e del ho'bre 'uerto! PensV #ue al cabo de unos 'inutos 'e llevara a =ot a casa! @ #ue% por supuesto% tendra #ue co'prar un perro a :arr/ Robbins!

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HABITACIN CON VISTAS HAL DRESNER


$on el frIgil cuerpo cubierto por edredones / descansando contra seis de las 'Is espesas al'ohadas #ue el dinero poda co'prar% &acob 0au'an observ con disgusto a su 'a/ordo'o% #ue colocaba ante Vl la bandeJa del desa/uno / descorra las cortinas% dando entrada en la habitacin a la lu? del dia! XY=esea #ue abra las ventanas% se(orZ ) pregunt $harles! XYEuieres #ue pille un resfriadoZ XNo% se(or! YNecesita algo 'Is el se(orZ &acob 'ene la cabe?a% introduciendo una punta de la servilleta entre el piJa'a / su escuIlido pecho! ;e ech para delante / destap la fuente del desa/uno! :uego volvi a endere?arse / 'ir a $harles% #ue per'aneca% co'o un centinela% Junto a la ventana! XYEsperas una propinaZ Xpregunt &acob% Ispera'ente! XNo% se(or! Espero a la se(orita Nevins! El doctor Hol'es diJo #ue no deba #uedarse usted a solas ni un 'o'ento% se(or! XT:Irgate% lIrgateU XdiJo &acobX! ;i decido 'orir'e en los prSi'os cinco 'inutos% te lla'arV! No te perderIs nada! 6io salir al 'a/ordo'o% esper a #ue la puerta se cerrase / entonces destap la fuente de plata en la #ue un Rnico huevo escalfado% #ue pareca un oJo en su rbita% reposaba sobre una tostada! .na 'iserable cantidad de 'er'elada / una ta?a de pIlido tV co'pletaban el 'enR! TAJJU &acob 'ir con desagrado la co'ida / se volvi hacia la ventana! En el eSterior% el da era esplVndido! El gran prado de la 'ansin 0au'an apareca% verde / liso co'o el tapete de una 'esa de billar% cortado por el ca'ino en for'a de herradura / punteado a#u / allI con pe#ue(as estatuas de bronce: una insinuante diosa rodeada de #uerubines% un 'ensaJero con alas en los pies / una leona en co'pa(a de sus cachorros! Todo horrible[ pero 'u/ caro! En el eStre'o i?#uierdo de la herradura% Junto a la casa del guarda% &acob vio a su Jardinero% el se(or $oven/% arrodillado frente a un 'aci?o de a?aleas[ a la derecha% ante la verJa de hierro% las puertas del garaJe de dos pisos estaban abiertas / &acob pudo ver a su chfer puliendo los cro'ados del convertible a?ul de la se(ora 0au'an% 'ientras hablaba con la se(orita Nevins% la Joven enfer'era del turno de da de &acob! Tras la verJa% el prado eSterior se prolongaba ininterru'pida'ente hasta la carretera% una distancia tan grande #ue ni si#uiera la aguda vista de &acob poda distinguir los autos #ue pasaban! WTPobre &acob 0au'anUW% se diJo &acob! Para Vl% todas las cosas buenas de la vida haban llegado eScesiva'ente tarde! Al fin era due(o de una i'presionante finca[ pero se hallaba de'asiado enfer'o para disfrutar de ella[ al fin estaba casado con una Joven #ue era lo bastante Joven para hacer volver la cabe?a a cual#uier ho'bre[ pero Vl era de'asiado vieJo para apreciarla debida'ente! Al fin haba conseguido una aguda penetracin en los 'isterios de la naturale?a hu'ana[ pero postrado en la ca'a / sin 'Is co'pa(a #ue la de sus sirvientes% eso no le serva para nada! TPobre del rico &acob 0au'anU Pese a toda su fortuna% suerte e inte5igencia% su 'undo se encontraba li'itado por la anchura de su colchon% el tro?o de sendero #ue abarcaba su vista / la profundidad 'ental de la se(orita Nevins! 1+1

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Y@ dnde estaba ellaZ ;e volvi hacia el reloJ de la 'esilla de noche% rodeado de botellas% pldoras / a'pollas! Eran las nueve / seis 'inutos! Atisbando otra ve? por la ventana% vio a la 'uchacha de unifor'e blanco 'irar con desaliento su reloJ% 'andar un beso al chfer / ponerse a andar% a toda prisa% hacia la casa! Era una chica rubia / robusta% #ue andaba con alegre contoneo / 'oviendo los bra?os en una eSuberancia de energa #ue a &acob le fatigaba con slo verla! ;in e'bargo% sigui observIndola hasta #ue desapareci baJo el teJado del porche! :uego volvi a su desa/uno! :a se(orita Nevins se detendra a dar los buenos das al cocinero / la doncella% calcul &acob% / eso significaba #ue cuando ella lla'ase a la puerta% Vl estara acabando el huevo / la tostada! "asticaba el Rlti'o bocado cuando la lla'ada se produJo! &acob diJo: WAdelanteW% / entr la enfer'era% sonriendo! X0uenos das% se(or 0ee XdiJo% ani'ada'ente! Puso su novela barata sobre la c'oda / 'ir% sin 'ucho interVs% la novela grIfica deJada por la enfer'era de noche! XY$'o se encuentra ho/Z Xpregunt! X6ivo Xreplic &acob! XYNo le parece el de ho/ un da 'aravillosoZ X co'ent la 'uchacha% /endo hacia la ventana X! Hace un 'o'ento% ah afuera% hablando con 6ic% tuve la i'presin de #ue estIba'os en pri'avera! YEuiere #ue abra las ventanasZ XNo! ;u a'igo el doctor 'e previno contra los catarros! XTAh% sU "e haba olvidado! ;upongo #ue% en realidad% no so/ 'u/ buena enfer'era% YverdadZ Xpregunt% sonriendo! XEs usted una buena enfer'era Xreplic &acobX! Es 'eJor #ue las #ue nunca 'e deJan en pa?! XTiene ra?n! "e do/ cuenta de #ue no esto/ lo bastante consagrada a 'i trabaJo! XY$onsagrada al trabaJoZ Es usted una Jovencita preciosa /% por tanto% tiene otros intereses! :o co'prendo! ;e diJo usted a s 'is'a: WHarV de enfer'era durante una te'porada! El trabaJo es fIcil / la co'ida buena! As ahorrarV algRn dinero para cuando 'e caseW! :a chica pareci sorprendida! XT$ara'baU Eso es eSacta'ente lo #ue 'e diJe cuando el doctor Hol'es 'e ofreci este e'pleo! Y;abe #ue es usted 'u/ listo% se(or 0eeZ X7racias Xreplic &acob% seca'enteX! $uanto 'Is vieJo% 'Is listo! X 0ebi un sorbo de tV / puso cara de desagrado X! TAJU As#ueroso! :lVvese esto! X=ebera usted ter'inIrselo X 'ur'ur la chica! XTEute'elo de a#uU XeSigi &acob% i'paciente! XA veces se porta co'o un ni(o! X0ueno% /o so/ un ni(o / usted una 'uchachita! Pero serI 'eJor #ue hable'os de usted! X $o'en? a arreglarse las al'ohadas[ pero se detuvo cuando la chica acudi a a/udarle X! =ga'e% -rances Xe'pe?% con el rostro 'u/ cerca del de la Joven X% Yha elegido /a esposoZ X;e(or 0ee% esa es una pregunta 'u/ personal para hacVrsela a una chica! X=e acuerdo! Es una pregunta personal! ;i no 'e la contesta a '% Ya #uiVn iba a hacerloZ Y$ree #ue vo/ a contIrselo a alguienZ YEs #ue ha/ alguien a #uien se lo pueda decirZ El 'Vdico ni si#uiera 'e per'ite tener un telVfono Junto a la ca'a para lla'ar de ve? en cuando a 'i corredor de bolsa! ,pina #ue el hecho de enterar'e de #ue haba perdido unos cuantos 'iles de dlares constituira una i'presin de'asiado grande! YEs #ue no sabe #ue con slo leer los peridicos puedo decir al cVnti'o lo #ue gano o pierdoZ X ;onri confidencial'enteX! As #ue% dga'e: Y#uV aspecto tiene su a'anteZ XT;e(or 0eeU .n futuro 'arido es una cosa% pero un a'ante!!! X 'ulli la Rlti'a al'ohada / fue hacia la silla #ue haba Junto al ventanalX! No sV #uV opinin tiene usted de '! 1++

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&acob se encogi de ho'bros! X,pino #ue es 'u/ bonita! Pero las chicas de ho/ son un poco distintas de las de hace cincuenta a(os! No digo #ue sean 'eJores ni peores! ;lo #ue son distintas! $o'prendo esas cosas! =espuVs de todo% es usted slo unos pocos a(os 'Is Joven #ue 'i esposa! ;V #ue a los ho'bres les gusta 'irarla a ella% as #ue supongo #ue ta'biVn les gusta 'irarla a usted! XT,h% pero su 'uJer es 'u/ guapaU =e veras! $reo #ue es la 'uJer 'Is vistosa #ue cono?co! X"eJor para ella XdiJo &acobX! Ahora hIble'e de su a'ante! X0ueno!!! X co'en? la chica% evidente'ente co'o placida X! En realidad% aRn no es nada definitivo! Euiero decir #ue no he'os fiJado la fecha ni nada! X; #ue lo han hecho! No #uiere decr'elo por#ue te'e #ue la despida antes de #ue a usted le venga bien! XNo% de veras% se(or 0au'an!!! XEntonces serI #ue aRn no han fiJado el da de la se'ana! Pero el 'es /a lo han decidido% Yno es asZ Xesper un 'o'ento la contradiccinX! 0ien!!! $rVa'e cuando le digo #ue co'prendo esas cosas! YEuV 'es han escogidoZ Y&unioZ X&ulio X corrigi la chica% sonriente! XT6a/aU T"e e#uivo#uV por un 'esU No 'e 'olestarV en preguntarle si Vl es atractivo! ;V #ue lo es! @ ta'biVn fuerte! X;! XPero tierno! :a 'uchacha asinti% radiante! XEso es bueno XdiJo &acobX! Es 'u/ i'portante casarse con un ho'bre tierno!!! #ue no lo sea de'asiado! :os #ue son eScesiva'ente suaves per'iten #ue se abuse de ellos! $rVa'e% sV de #uV hablo! @o 'is'o era un ho'bre 'u/ tierno /!!! YEuiere #ue le diga adnde 'e llev la ternuraZ A ningRn sitio! Por eso ca'biV! @ no es #ue% de ve? en cuando% no co'eta errores% pero cada ve? #ue 'e ocurre 'e cuesta caro!!! .n 'al 'atri'onio puede ser un enor'e error! Tal ve? el 'Is grande de todos! Ha de saber uno a #uV clase de persona se liga! Pero usted lo sabe% Yno es asZ X;! ;e trata de un ho'bre 'aravilloso! =e veras! .sted no lo co'prende% se(or 0au'an% por#ue en realidad no le conoce% pero si alguna ve? charlase con V:!! X :a Joven se cort% 'ordiVndose el labio inferiorX! 0ueno% no #uiero decir con eso!!! XAs #ue es alguien #ue /o cono?co X co'ent &acob X! Eso es interesantsi'o! Nunca lo hubiera supuesto! YEui?I un a'igo 'oZ XNo% de veras% no pretenda decir!!! "e ha interpretado 'al! No es nadie!!! XYEl doctor Hol'esZ X #uiso saber &acob! XT,h% noU XYTal ve? alguien #ue trabaJe para 'Z ) pregunt &acob% astuta'ente X! Y$harlesZ No% no!!! No puede ser Vl! A usted no le gusta 'ucho $harles% Yverdad% -rancesZ $ree #ue Vl la 'ira por enci'a del ho'bro! YA #ue siZ X;i Xreplic ella% repentina'ente indignada X! "e hace sentir'e co'o una especie de!!! de no sV #uV! / slo por#ue se cree 'u/!!! elegante! ;i 'e lo pregunta% le dirV #ue es un cursi! &acob ri! XTiene usted toda la ra?n! $harles es un cursi! .n cursi inaguantable!!! Pero% entonces% Yde #uiVn puede tratarseZ El se(or $oven/ es de'asiado vieJo para usted% asi #ue slo #ueda!!! X Hi?o una pausa! ;us oJos brillaban% irnicos! Apart la 'irada de la chica / la dirigi al ventanal! Al fin diJo X: No% no acierto! =e'e una pista! YEn #uV asuntos interviene!!!Z Y0olsisticosZ YPetrolerosZ YTeStilesZ X :evant la vo? X! YTransporteZ 1+B

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X;e burla usted de 'i XdiJo la 'uchachaX! @a sabe #ue es 6ic! Apuesto #ue lo ha sabido durante todo el rato! Espero #ue no estV usted enfadado! En realidad% debi decrselo antes% pero!!! .na lla'ada a la puerta la interru'pi! XAdelante XdiJo &acob! En el cuarto entr la se(ora 0au'an% una aparatossi'a pelirroJa con aspecto de estar 'Is cerca de los veinte #ue de los treinta! :levaba un suVter a'arillo / unos pantalones provocativa'ente aJustados! X0uenos das a todos! No% siVntese% #uerida Xle diJo a -rancesX! Y$'o estI nuestro paciente esta 'a(anaZ X-atal XdiJo &acob! ;u 'uJer ri falsa'ente / le dio una pal'adita en la 'eJilla! XYHas dor'ido bienZ XNo! XYNo es espantosoZ Xpregunt la se(ora 0au'an a -rances X! No sV c'o puede usted aguantarle! X:o hace por dinero! 5gual #ue tR! :a se(ora 0au'an e'iti una risita for?ada! XEs co'o un ni(o% YverdadZ YHa to'ado /a su pastilla naranJaZ X; XdiJo &acob! XNo X corrigi -rances X! Y;on /a las nueve / cuartoZ T$'o lo sien!!!U X"e te'o #ue son casi / veinte XdiJo la se(ora 0au'an% con frialdad X! =eJe% /o se la darV! Xdestap uno de los tubitos de enci'a de la 'esilla% / de una plateada Jarra% sirvi un vaso de agua X! Ahora abre la boca! &acob apart la cabe?a! XARn puedo con una pastillita / un vaso de aguaXdiJo X! Ni si#uiera tienes aspecto de enfer'era X! ;e 'eti la pldora en la boca / trag un sorbo de aguaX! YAdnde vas vestida co'o una estudianteZ X;lo a la ciudad% a hacer unas co'pras! X6ic /a tiene listo su coche X anunci -rances X! :o ha li'piado esta 'a(ana / parece nuevo! XEsto/ segura de #ue s% #uerida! X;i no brilla bastante% co'pra otro XdiJo &acob! XPrecisa'ente eso haba pensado /o X contest su 'uJer X! Pero luego se 'e ocurri #ue era 'eJor esperar a #ue te pusieras bueno! Entonces ad#uirire'os uno de esos pe#ue(os autos deportivos #ue slo tienen dos asientos / en Vl dare'os largos paseos Juntos% slo tR / /o! XNo puedo esperar tanto XdiJo &acob! XT$ari(oU XeScla' la se(ora 0au'an X! YNo te parece #ue es un da esplVndidoZ YPor #uV no has ordenado #ue $harles abra las ventanasZ XPor#ue no #uiero coger un catarro / 'orir'e Xreplic &acob X! Pero gracias por sugerido! ;onriendo agria'ente% la se(ora 0au'an se bes la punta de los dedos / luego toc con ellos la frente de su 'arido! XHo/ ni si#uiera 'ereces un beso as Xdeclar en tono Juguetn! @ dirigiVndose a -rances X[ ;i continRa de tan 'al hu'or% no le hable! As aprenderI! X $on su sonrisa invitaba a la Joven a una especie de conspiracin fe'enina X! 6olverV 'u/ pronto XdiJo a &acob! XA#u te esperarV Xreplic su 'arido! 1+9

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XAdis X se despidi la se(ora 0au'an! X$ierre la puerta X orden &acob a -rances! XTEuV guapa estabaU Y6erdadZ X co'ent -rances% haciendo lo #ue le pedan X! "e gustara poder llevar pantalones as! XHaga un favor a su 'arido / pngaselos antes de casarse! XT,hU A 6ic no le i'portara! No tiene nada de celoso! "e ha dicho cientos de veces #ue le encanta #ue otros ho'bres 'e 'iren! XY @ a usted #uV le parece #ue Vl 'ire a otras 'uJeresZ XPues!!! no 'e i'porta! Euiero decir #ue% despuVs! de todo% es natural% YnoZ Ade'Is% 6ic ha tenido!!! ):a Joven enroJeci leve'ente X! No entiendo c'o he'os vuelto a hablar de este asunto! Es usted de veras terrible% se(or 0au'an! XPocos placeres les #uedan a los vieJos% aparte del de hablar! =e 'odo #ue 6ic tiene gran eSperiencia con las 'uJeres% YnoZ XA veces resulta verdadera'ente turbador! Euiero% decir #ue ha/ 'uJeres #ue se echan en bra?os de ciertos ho'bres! As% tal co'o suena! .n 'iVrcoles% hace dos se'anas% estuvi'os en un club nocturno! Era la noche libre de 6ic! &acob asinti con la cabe?a / apart la 'irada de la chica% #ue co'en?aba a hablar con 'a/or rapide?! :a se(ora 0au'an acababa de hacerse visible / ca'inaba% a travVs del cVsped% en direccin al garaJe! ;e 'ova de for'a 'u/ distinta a la de -rances% 'ucho 'Is lenta% casi pere?osa! 0aJo los pantalones% sus caderas se contoneaban leve'ente% co'o el fiel de una balan?a #ue buscase su e#uilibrio! 5ncluso en el lInguido bracear pareca eSistir un sutil ahorro de energa! :a 'uJer no la derrochaba% co'o -rances% sino #ue pareca guardarla% al'acenIndola para 'ovi'ientos 'Is i'portantes! XA#uella chica tena un aspecto verdadera'ente terrible!!! Xdeca -rances X! $uando se acerc a nuestra 'esa 'e #uedV de piedra! ;u cabello era negrsi'o / pareca co'o si no lo hubieran peinado desde haca se'anas! Ade'Is% llevaba tanto lIpi? labial #ue debi de gastar un tubo entero para 'a#uillarse! &acob escuchaba% ausente% con la vista clavada en su 'uJer% #ue haba llegado al convertible / per'aneca apo/ada contra la porte?uela% charlando con 6ic! &acob pudo ver #ue su sonrisa se a'pliaba al or las palabras del ho'bre! :uego% echando la cabe?a hacia atrIs% lan? una carcaJada! A &acob no le lleg el ruido de la risa[ pero por el recuerdo de a(os atrIs% saba #ue era un sonido agudo / alegre! 6erdadera'ente esti'ulante! 6ic% con un pie desde(osa'ente apo/ado sobre el paracho#ues% sonri a la se(ora 0au'an! X=e veras cre #ue estaba borracha XdiJo -rances% e'bebida en su historia X! Euiero decir #ue no 'e es posible i'aginar #ue una 'uJer tenga la desfachate? de sentarse en las rodillas de un desconocido / besarle! T@ enfrente de su co'pa(eraU Por#ue /o poda haber sido la esposa de 6ic! XY@ #uV hi?o VlZ Xpregunt &acob% apartando la vista de la ventana! XPues!!! nada! YEuV iba a hacerZ EstIba'os en un lugar pRblico! Trat de portarse co'o si fuera una bro'a o algo por el estilo! Pero /o no pude to'Irselo de esa for'a! Euiero decir #ue tratV de hacerlo[ pero la chica no se 'ovi / Vl no poda #uitIrsela de enci'a a e'puJones! Todo el 'undo nos observaba! @o 'e senta cada ve? 'Is furiosa /!!! 0ueno% para ser sincera con usted% se(or 0au'an% le dirV #ue a veces tengo un te'pera'ento terrible! ;obre todo cuando se trata de cosas personales% co'o lo de 6ic! Entonces no puedo controlar'e! XY$o'o en el caso de 0ett/Z Xpregunt &acob! -rances se 'ordi el labio inferior! XNo saba #ue estuviera enterado de eso XdiJoX! =e veras lo sent 'uchsi'o% se(or 0au'an! Es #ue entrV en la cocina en el 'o'ento en #ue ella abra?aba a 6ic! "e parece #ue lo vi todo roJo!

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XEso o X sonri &acob X! No vi a 0ett/ antes de #ue se fuera[ pero $harles 'e asegur #ue /a no estaba tan guapa co'o de costu'bre! X;upongo #ue la ara(V de un 'odo salvaJe X 'ur'ur -rances% baJando los oJos X! :o siento 'uchsi'o! TratV de disculpar'e[ pero 0ett/ no #uiso escuchar'e! T$o'o si la culpa fuera slo 'aU XY@ #uV hi?o con la chica de ese club nocturnoZ X:a separV de 6ic agarrIndola por el pelo X ad'iti% de 'ala gana X! @ si Vl no 'e hubiera detenido% lo 'Is probable es #ue hubiese intentado sacarle los oJos! "e volv verdadera'ente loca! -ue 'ucho peor #ue con 0ett/% por#ue la del cabaret besaba de veras a 6ic! $reo #ue% de haber tenido a 'ano un cuchillo o algo as% habra intentado 'atarla! XY=e verasZ XdiJo &acob! Apart la 'irada de la chica / volvi a dirigirla hacia la ventana! Ahora ni su 'uJer ni el chfer eran /a visibles! ;us oJos escrutaron todo el cVsped% observando las estatuas #ue brillaban leve'ente al sol% al se(or $oven/% #ue segua frente a las a?aleas% / volviendo a fiJarse en el brillante convertible! ;obre el capot del coche advirti una eStra(a so'bra /% for?ando la 'irada% acab por definida co'o el trapo #ue haba e'pleado 6ic para li'piar el auto! XY @ c'o afectan esas pe#ue(as peleas sus senti'ientos hacia 6icZ Xpregunt &acob% sin darle i'portancia! XNo los afectan en absoluto! YEuV ra?n habra para #ue as fueraZ No es culpa su/a si las 'uJeres se le echan enci'a! El no hace nada por ani'arlas! XT$laro #ue noU XdiJo &acob! Entorn los pIrpados% esfor?Indose por enfocar la 'irada en la oscura ventana #ue haba sobre el garaJe! $rea haber visto all un brillante destello a'arillo! Y, era Rnica'ente el sol refleJIndose en el cristalZ No% por#ue la ventana estaba abierta! All estaba otra ve? el destello% entre so'bras #ue se 'ovan! .na brillante 'ancha de color #ue ahora se estrechaba e iba al?Indose lenta'ente% co'o si fuese un tro?o de teJido% una prenda de ropa Xtal ve? un suVter X #ue alguien se estuviera #uitando! :uego el brillo desapareci / /a ni si#uiera fueron perceptibles las ca'biantes so'bras #ue en'arcaba la ventana! &acob sonri X! Esto/ seguro de #ue 6ic es por co'pleto digno de confian?a XdiJo X! Toda la culpa es de las 'uJeres! $o'prendo perfecta'ente sus celos% -rances! ;on su derecho a luchar por lo #ue posee% aun#ue eso signifi#ue destruir alguna otra parte de su vida! -rances pareci desconcertada! XY5'agina #ue% por lo ocurrido% 6ic 'e a'a 'enosZ El ta'biVn diJo #ue 'e co'prenda! XEsto/ seguro de #ue as es Xasegur &acobX! Proble'ente la #uiere aRn 'Is por de'ostrarle tan a las claras su devocin! A los ho'bres les gusta eso!!! No% antes hablaba por hablar! $osas de vieJos! =espuVs de todo% Y#uV otra cosa puedo hacerZ X,h% pues!!! un 'ontn de cosas! Es usted 'u/ inteligente! Al 'enos% eso 'e parece a 'i! =ebera buscarse un pasatie'po! Hacer crucigra'as% o algo por el estilo! Apuesto a #ue se le daran de 'aravilla! XPuede #ue alguna ve? 'e decida a probar XdiJo &acob X! Pero ahora lo #ue 'e apetece es dor'ir un ratito! XT0uena ideaU Ho/ 'e he co'prado una novela nueva! :a e'pecV en el autobRs! Algo estupendo de veras! Trata de a#uella francesa #ue volvi locos a no sV cuantos re/es! XParece 'u/ interesante X co'ent &acob X! ;in e'bargo% antes de #ue reanude usted la lectura% le agradecera #ue 'e hiciese un pe#ue(o favor! X 6olviVndose% abri el Rnico caJn de su 'esilla de noche X! Ahora no se asuste X advirti% al tie'po #ue sacaba un pe#ue(o revlver gris X! Tengo esto a#u en previsin de #ue alguna ve? entren a robar! Pero hace tanto #ue no lo han li'piado% #ue no esto/ seguro de #ue funcione aRn! YEuerra llevIrselo a 6ic para #ue le eche un vista?oZ 1B2

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X=esde luego XdiJo la chica% levantIndose / to'ando el ar'a con 'ano indecisa X! TEuV ligero esU ;ie'pre haba pensado #ue los revlveres pesaban lo 'enos die? o doce kilos! XTengo entendido #ue esa es un ar'a de 'uJer XdiJo &acob X! Para 'uJeres @ ancianos! Ahora% sea cuidadosa% por#ue estI cargado! :e sacara las balas% pero 'ucho 'e te'o #ue no entiendo de'asiado de esas cosas! XTendrV cuidado X asegur -rances% probando a to'ar el revlver por la culata X! @ usted pruebe a dor'ir un rato! Y:e digo a $harles #ue suba a aco'pa(arle 'ientras /o no esto/Z XNo% no se 'oleste! "e encuentro bien! @ estVse con su novio el tie'po #ue #uiera! Hace poco le vi subir a su habitacin! XEstarI dur'iendo XdiJo -rances! XEntonces% Ypor #uV no entra sin lla'ar / le sorprendeZ X sugiri &acob X! Probable'ente% a Vl le gustarI eso! X0ueno% si no es as% le eSplicarV #ue fue idea de usted! X;! =gale #ue todo fue idea 'a! &acob sonri% 'irando c'o se iba la chica! :uego se hundi entre las al'ohadas / cerr los oJos! Reinaba un gran silencio / se senta tan verdadera'ente cansado #ue% contra su voluntad% haba co'en?ado a dor'itar cuando% en el otro eStre'o de la pradera% se o/ el pri'er tiro% seguido in'ediata'ente por el segundo / el tercero! El ho'bre consider un instante la idea de incorporarse para observar por la ventana el aJetreo #ue iba a producirse% 'as le pareci un esfuer?o de'asiado grande! Por otra parte% Vl% postrado en su lecho de dolor% no poda hacer absoluta'ente nada!

1B1

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LEMMINGS
RICHARD MATHESON
XY=e dnde vienenZ Xpregunt Reordon! X=e todas partes Xreplic $ar'ack! A'bos ho'bres per'anecan Junto a la carretera de la costa% /% hasta donde alcan?aban sus 'iradas% no podan ver 'Is #ue coches! "iles de auto'viles se encontraban e'botellados% costado contra costado / paracho#ues contra paracho#ues! :a carretera for'aba una slida 'asa con ellos! XAh vienen unos cuantos 'Is X se(al $ar'ack! :os dos policas 'iraron a la 'ultitud #ue ca'inaba hacia la pla/a! 0astantes charlaban / rean! Algunos pero 'anecan silenciosos / serios! Pero todos iban hacia la pla/a! XNo lo co'prendo XdiJo Reordon% 'eneando la cabe?a! En a#uella se'ana deba de ser la centVsi'a ve? #ue haca el 'is'o co'entario X! No puedo co'prenderlo! $ar'ack se encogi de ho'bros! XNo pienses en ello! ,curre! Eso es todo! XTPero es una locuraU X;% pero ah van Xreplic $ar'ack! "ientras los dos policas observaban% el gento atraves las grises arenas de la pla/a / co'en? a adentrarse en las aguas del 'ar! Algunos e'pe?aron a nadar! :a 'a/or parte no pudo% /a #ue sus ropas se lo i'pidieron! $ar'ack observ a una Joven #ue luchaba con las olas / #ue se hundi al fin a causa de su abrigo de pieles! Pocos 'inutos 'Is tarde todos haban desaparecido! :os dos policas observaron el punto en #ue la gente se haba 'etido en el agua! XY=urante cuInto tie'po seguirI estoZ )pregunt Reordon! XHasta #ue todos se ha/an ido% supongo ) replic $ar'ack! XPero!!!% Ypor #uVZ XYNunca has ledo nada acerca de los :e''ingsZ XNo! X;on unos roedores #ue viven en 1os Pases Escandinavos! ;e 'ultiplican incesante'ente hasta #ue acaban con toda su reserva de co'ida! Entonces co'ien?an una 'igracin a lo largo del territorio% arrasando cuanto se encuentran a su paso! Al llegar al ocVano% siguen su 'archa! Nadan hasta agotar sus energas! @ son 'illones / 'illones! XY@ crees #ue eso es lo #ue ocurre ahoraZ XEs posible Xreplic $ar'ack! XT:as personas no son roedoresU X grit Reordon% airado! $ar'ack no respondi! Per'anecieron esperando al borde de la carretera% pero no lleg nadie 'Is! XY=nde estInZ Xpregunt Reordon! XTal ve? se ha/an ido! XYTodosZ 1BG

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XEsto viene ocurriendo desde hace 'Is de una se'ana! Es posible #ue la gente se ha/a dirigido al 'ar desde todas partes! @ ta'biVn estIn los lagos! Reordon se estre'eci! 6olvi a repetir: XTodos!!! XNo lo sV[ pero hasta ahora no haban cesado de venir! XT=ios 'o!!!U X'ur'ur Reordon! $ar'ack sac un cigarrillo / lo encendi! X0ueno XdiJo X! @ ahora% Y#uVZ Reordon suspir: XYNosotrosZ X6e tR pri'ero Xreplic $ar'ackX! @o esperarV un poco% por si aparece alguien 'Is! X=e acuerdo Xreordon eStendi su 'ano X! Adis% $ar'ack XdiJo! :os dos ho'bres ca'biaron un apretn de 'anos! XAdis% Reordon X se despidi $ar'ack! @ per'aneci fu'ando su cigarrillo 'ientras observaba c'o su a'igo cru?aba la gris arena de la pla/a / se 'eta en el agua hasta #ue Vsta le cubri la cabe?a! Antes de desaparecer% Reordon nad unas docenas de 'etros! ! Tras unos 'o'entos% $ar'ack apag su cigarrillo / ech un vista?o a su alrededor! :uego Vl ta'biVn se 'eti en el agua! A lo largo de la costa se alineaban un 'illn de coches vacos!

1BH

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LA DIOSA BLANCA

IDRIS SEABRIGHT
XNo creo en absoluto #ue desee usted de veras 'is pobres cucharillas de tV XdiJo acre'ente la se(orita ;'ith! Acre'ente% s% pero su vo? encerraba todos los trV'ulos% ricos / guturales 'atices de una actri? de la 00$ representando un papel de anciana[ de una PJovenQ actri? de la 00$! Por ello $arson ali'ent% Junto a su indignacin por ser despoJado de su pe#ue(o botn X la vieJa deba de tener oJos en la nuca X% la esperan?a! de #ue% en realidad% la se(orita ;'ith fuese una Joven #ue% por algRn convincente 'otivo personal% hubiera decidido vestirse / actuar co'o una vieJa! En cierto 'odo resultaba 'enos crispante pensar en ella co'o en una Joven disfra?ada #ue co'o en una 'uJer de edad #ue se 'ova / hablaba co'o una veintea(era! Euien#uiera #ue fuese% desde luego no era la agradable% suave / encantadora vcti'a #ue Vl haba supuesto% sino todo lo contrario! :a haba conocido en el paseo% uno de los lugares 'Is efectivos para encontrar agradables da'as ancianas! $arson no haba tenido #ue esperar 'Is de lo corriente para #ue le invitase a to'ar el tV! Ahora se daba cuenta de #ue la 'uJer no era ni anciana ni da'a! @ el no'bre #ue haba adoptado constitua un insulto! T:a se(orita "ar/ ;'ith!!!U No poda llevarse 'Is leJos el anoni'ato! XYEuV le hace sonrerZ Xpregunt ella X! Euiero 'is cucharillas! ;ilenciosa'ente% $arson se 'eti la 'ano en el bolsillo del abrigo sac cinco cucharitas de tV! :a 'uJer tena ra?n! El no necesitaba el dinero! $asi nunca poda vender las cosas #ue robaba a las vieJas /% cuando lo haca% guardaba lo obtenido en una cuenta aparte / nunca lo tocaba! Era una neurosis% 'enos honrosa #ue el 'aso#uis'o 'oral% pero 'eJor #ue un 'ontn de otras #ue se le ocurran! @ le causaba de'asiado placer para intentar desprenderse de ella! $oloc las cucharitas sobre la 'esa de tV% frente a la 'uJer% / se hundi en su asiento! El1a las cont! ;us pies X carentes de Juanetes% pero cal?ados con unos severos ?apatos negros X co'en?aron a golpear% nerviosos% el suelo! XA#u slo ha/ cinco! Haba seis! =e'e la otra! =e 'ala gana% $arson entreg la Rlti'a cucharilla! Era la 'eJor de las seis% de plata fina / antigua% pero de ta'a(o tan reducido #ue nunca valdra 'ucho 'Is de lo #ue cost cuando fue hecha! :a parte cncava llena de pe#ue(si'as 'elladuras% co'o si algRn ni(o% conte'porIneo de <ashington / &efferson% hubiera echado los dientes con ella! .n ni(o #ue segura'ente #ued bastante 'alparado% pues los agudos bordes de la cucharilla debieron de da(ar sus encas! :a 'uJer to' la cucharita / la frot con el borde del 'antelito de tV! :uego se la devolvi a $arson% diciVndole: X"ire en el cacillo! El ho'bre hi?o lo #ue se le peda! Era evidente #ue la se(orita!!! ;'ith no iba a lla'ar a la polica / Vl% aun#ue se senta 'olesto% no estaba precisa'ente asustado! XY@ bienZ Xpregunt% volviendo a colocar la cucharita sobre la 'esa! XYNo ha visto nadaZ 1B>

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X;lo a ' 'is'o% vuelto del revVs! :o corriente! XYEso es todoZ X grit ella% agitada X! =evuVlva'e 'i acuarela antes de #ue 'e enfade! ARn tiene 'enos valor #ue las cucharillas! :a 'uJer no poda haberle visto coger la acuarela! Haba estado vuelta de espaldas a Vl% preparando el tV% / enfrente no tena ni espeJos ni superficies brillantes! Ni si#uiera poda haber observado el hueco #ue deJ el pe#ue(o cuadro% /a #ue estaba colocado tras cuatro o cinco pinturas de 'u/ escaso gusto! X=e todas 'aneras% to'e'os el tV XdiJo la se(orita ;'ith% colocando la recuperada acuarela sobre la 'esa% Junto a ella! Aun con el 'arco% el cuadrito no era 'a/or #ue una postal! En Vl se vea una pal'era% una isla% agua% todo 'u/ tosco e i'itando el estilo <inslo3XHo'er/! No era raro #ue $arson lo considerase digno de ser robado X! YEuiere en el tV un poco de ginebraZ :e sentarI bien! X;% gracias! To'ando la cuadrada botella #ue haba sobre la 'esa% la se(orita ;'ith ech un chorro en la tetera! A'bos bebieron! El tV arda / $arson Rnica'ente logr hacer tolerable la carga alcohlica de la bebida a(adiVndole a?Rcar! :a 'uJer deJ la ta?a sobre la bandeJa! Tosi / luego sonse con un 'asculino pa(uelo de algodn! X;erI 'eJor #ue entre a#u XdiJo% golpeando con un dedo la superficie de la acuarela X / vea #uV tal le sienta! $arson se encontraba en el interior de la acuarela% en la isla / entre las pal'eras! :a hierba era infernal'ente espesa / el lugar tan ruidoso co'o un pande'onio! :as olas% blo#ues de un a?ul intenssi'o% se deshacan contra la pla/a co'o si en ve? de por agua estuvieran co'puestas por obJetos de lo?a! :as gaviotas e'itan sonidos de gaita / las copas de las pal'eras parecan for'adas con hoJas de ?inc! ;in e'bargo% $arson no estaba tan distrado co'o para no co'prender #ue% en el sentido s'ithiano de la palabra% la isla le sentaba 'u/ bien! El ruido constitua un aisla'iento! @a no le i'portaba #ue sobre la repisa de ninguna anciana eSistiera una acuarela lo bastante pe#ue(a co'o para caber en su bolsillo! ;e senta 'ullido / confortable% co'o si la se(orita ;'ith le hubiera aco'odado entre los pliegues de su capelina de lana! .fff!!! =eba de ser la ginebra! 7arson se dur'i! Al despertarse% todo segua igual! 7aviotas% olas / pal'eras e'itan sus respectivos ruidos! AllI leJos% donde se for'aban las slidas olas% se vea una turbulencia a?ul oscuro! YEstuvo all desde el principioZ As deba de ser! $arson no tena la seguridad! Poda deberse a un 'ontn de cosas: un tiburn% una tortuga gigante% un desco'unal pulpo! Tal ve?! Pero no era nada de eso! No lo era! $arson e'iti un dVbil ge'ido de 'iedo! TKasU 6olva a estar sentado frente a la se(orita ;'ith% ante la 'esa de tV! :a 'uJer haba puesto una tapa sobre la tetera% pero el cacharro pareca ser el 'is'o de antes! :a 'uJer unt un bollo con 'ante#uilla / se lo 'eti entero en la boca! XY:e gust la islaZ Xpregunt% 'asticando! XAl principio estaba 'u/ bien Xreplic Vl% de 'ala gana X! :uego% nadando baJo el agua% apareci algo #ue no 'e gust nada! XEs interesante X la 'uJer sonri X! No le i'port el ruido ni la soledad! :o #ue acab de agradarle!!! fue algo #ue iba baJo el agua / usted no poda ver! YEuV se propona la se(orita ;'ithZ YTrataba de efectuar una especie de sicoanIlisisZ Y5ntentaba% hablando en tVr'inos si#uiItricos% averiguar #uV cosas le daban 'iedo para conseguir librarse de 1B1

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sus obsesionesZ T$IU :o 'Is probable es #ue estuviera delineando los contornos de su 'iedo para poder e'plear5o 'eJor contra Vl! XYPor #uV se interesa usted tantoZ Xpregunt $arson! Trat de untarse un bollo con 'ante#uilla% pero le te'blaban tanto las 'anos #ue tuvo #ue deJar el cuchillo! XNo es 'u/ frecuente #ue alguien trate de robar'e! No! No deba de ser frecuente! @ tena #ue ser $arson #uien% pudiendo elegir entre todas las ancianas del 'undo% tuviera #ue ir a dar con una #ue era 5sis% Rea% $ibe! les X haba 'ontones de diosas dnde elegir X% Anat% =indi'ena% AstartV! , Neith! $arson se hu'edeci los labios! XYEuV le parece un poco 'Is de tVZ X sugiriX! Y@ si le pone'os un poco 'Is de ginebraZ Eso hace #ue la bebida sea 'Is refrescante! X@a ha/ 'ucho licor en la tetera! ;in e'bargo% la 'uJer no protest cuando Vl #uit la tapadera / to' la cuadrada botella! No parecia 'irarle! $o'o antes /a le haba enga(ado de esa for'a% $arson pens #ue% probable'ente% le estara observando! Aun#ue tal ve? fuera posible e'borrachar hasta a una diosa! =eJ el frasco sobre la 'esa% con la eti#ueta hacia su co'pa(era% para #ue no pudiese ver cuInto haba echado! X;irva usted Xpidi $arson! YTe'blaba la 'ano con #ue le sirviZ El ho'bre no estaba seguro! XTEuV fuerte estIU X co'ent la diosa! XEs 'u/ refrescante X sonri $arson X! $oJa un bollo! A esta hora de la tarde ha/ #ue to'ar un tente'piV! X; X la diosa fue interru'pida por un golpe de tos! .na 'iga pareca habVrsele atragantado! El ho'bre dese #ue se asfiSiase hasta 'orir! $on el Rlti'o sorbo de tV% la diosa se trag la 'iga! X / ahora% de'e 'i pisapapeles! Era la Rlti'a parte del botn de $arson! :o #ue 'Is le gustaba! Triste'ente% se sac la esfera del bolsillo / se la tendi! :a diosa sacudi el globo% en cu/o interior se levantaron unos di'inutos copos de nieve #ue% al llegar arriba% volvieron a caer sobre el nevado panora'a de la base! X"u/ bonita XdiJo ella% ad'irativa X! .na nieve preciosa! X;! "e caus ad'iracin! ;e estI haciendo tarde para probar en usted nada 'Is! Por otra parte% le cono?co bastante bien! Es usted de la clase de ho'bres #ue no soportan esperar a #ue algo desagradable les ocurra Xla diosa volvi a llenarse la ta?a! ;u vo? resultaba cada ve? 'Is turbia! Al servirse el tV derra' varias gotas sobre el 'antel! Haba llegado el 'o'ento% si es #ue $arson iba a tener alguna oportunidad! X"uchas gracias por este rato tan agradable ) diJo el ho'bre% retirando su silla / levantIndose X! Tal ve? poda'os repetirlo 'Is adelante! :a diosa abri la boca! ;obre sus separados labios brillaba una pelcula de saliva! XTEuV idiote?U TAdentro contigo% 'aldito estRpidoU El pisapapeles le recibi! En cierto 'odo% fue co'o andar contra el viento% o co'o andar% pero $arson poda respirar bastante bien! A duras penas% se abri ca'ino por entre el l#uido X YglicerinaZ X% hasta la cristalina pared de la esfera! 6io c'o la se(orita ;'ith haca chas#uear los dedos! ;us labios se 'ovan! :a 'uJer co'en? a levantarse! ;e derru'b en el suelo! ;us dedos sin fuer?a saltaron la tetera!

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:a se(orita ;'ith haba bebido de'asiado! Pero% a 'edida #ue pasaba el tie'po% $arson e'pe? a preguntarse si era slo eso! :o natural sera #ue su cuerpo se 'oviera algo! Al fin% el ho'bre co'prendi #ue la se(orita ;'ith no estaba borracha% sino #ue haba 'uerto! A eso de las ocho entr alguien / la encontr! =urante un buen rato% hasta #ue llegaron los de la ca'illa% en el cuarto rein un gran aJetreo! :uego se fueron todos! :a tetera continuaba en el suelo! Ade'Is% nadie haba pensado en baJar las persianas! ;obre la vtrea prisin de $arson brillaba la luna% #ue ilu'inaba brillante'ente la nieve del fondo! T;i al 'enos fuese nieve de verasU Anhelante% el ho'bre pens en el eS#uisito aguJero #ue podra haberse preparado en la nieve% en el cIlido sue(o estilo ;teffanson #ue habra disfrutado en su abrigado refugio! @% en ve? de eso% se pas la noche flotando vertical'ente% ator'entado por el inso'nio / tan inc'odo co'o un espIrrago en una cacerola! Al fin se hi?o de da! $arson no estaba seguro de si la'entaba o no la 'uerte de la se(orita ;'ith! YAcaso #uedaba en Vl una irracional esperan?a en la benevolencia potencial de la diosaZ Y=espuVs de lo de la isla / de a#uelloZ 0ien entrada la 'a(ana% apareci la 'uJer de la li'pie?a! Era Joven% de boca roJsi'a / fla'gero pelo rubio! Enchuf el aspirador! :uego recogi la 'esita de tV / lav las ta?as! Al fin% to' el pisapapeles! :o 'ene fuerte'ente! :a nieve co'en? a caer en torno a $arson! :a 'uJer apret la nari? contra el vidrio% en un prodigio de enfo#ue visual a corta distancia! Tenia unos oJos enor'es! Pareca i'posible #ue no distinguiera a $arson! ;onri! El ho'bre la reconoci! :a se(orita ;'ith! $arson deba haber co'prendido #ue Neith no iba a #uedarse 'uerta! :a diosa 'ene una ve? 'Is la esfera! :uego la deJ brusca'ente sobre la repisa! Por un 'o'ento% $arson cre/ #ue la diosa iba a estrellar el pisapapeles contra los ladrillos de la chi'enea! Pero eso ocurrira 'Is adelante! 5ba a deJarle vivir unos cuantos das! Poda colocar el globo baJo el sol% congelarlo en la nevera o sacudirlo de arriba abaJo hasta #ue el ho'bre estuviera 'edio 'uerto de 'areo!!! :as posibilidades eran incontables! @ al final se producira la rotura! &uguetona'ente% la diosa se pas el ndice por la garganta! :uego desenchuf el aspirador / sali del cuarto!

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LA SUSTANCIA DE LOS MRTIRES WILLIAM SAMBROT


=urante siglos% las gentes del pueblo se haban aferrado a su fe en los poderes de su cru? de oro! TEuV subli'e to#ue de irona constitu/ el hecho de #ue los estragos de una guerra #ue `acabara con todas las guerrasa aportaran una respuesta a sus plegariasU Por ra?ones #ue pronto co'prenderIn ustedes% no les revelarV el no'bre de la pe#ue(a aldea ale'ana en la #ue vi el 'ilagroso $risto de oro! ;e trata de un villorrio poco conocido /% en cierto 'odo% pobre% #ue aRn no se ha recuperado por co'pleto de los estragos de la ;egunda 7uerra "undial! -ue el coronel =u'phre/ #uien 'e habl del $risto de oro / de la eStra(a historia de 'ilagros #ue se le atribua! Por entonces viaJIba'os en coche a travVs de la Ale'ania 'eridional% reali?ando un viaJe de Pars a ;al?burgo% ciudad donde el coronel deba Ju?gar la autenticidad de ciertos tesoros artsticos descubiertos reciente'ente en una 'ina de sal cercana a ;al?burgo! El coronel =u'phre/ CretiradoD% =;, C,rden de ;ervicios =istinguidosD% ,0E Corden del 5'perio 0ritInicoD% era C/ esD un reno'brado erudito / ling]ista% eSperto en asuntos relativos al Renaci'iento italiano / al arte 'edieval centro europeo! =urante la guerra% el coronel =u'phre/ fue co'andante en la 5nteligencia "ilitar CEJVrcito inglVsD% destacado especial'ente en la >1a =ivisin Cnortea'ericanaD! Al final de la ;egunda 7uerra "undial% la >1a captur un cierto nR'ero de 'inas de sal cerca de ;al?burgo% en las cuales encontr un enor'e botn de obras de arte robadas por los na?is de los 'useos / colecciones privadas de Europa! Ni si#uiera ho/ en da se han recuperado todos los tesoros #ue se sabe robaron los na?is% as #ue cuando al coronel le pidieron en Pars #ue diera su eSperta opinin sobre la autenticidad de las diversas pie?as halladas reciente'ente en a#uellas 'is'as lbregas 'inas de sal% acept en seguida! =ecidi ir en auto desde Pars hasta ;al?burgo% sin prisas / visitando algunos de los 'enos conocidos% aun#ue interesantsi'os% pueblos ale'anes / austracos% tan ricos en arte 'edieval! "e invit a aco'pa(arle! Nos encontrIba'os en el interior de la Ale'ania 'eridional% recorriendo pueblos #ue parecan sacados de tarJetas de felicitacin navide(as% / atravesando una pacfica / poco habitada regin 'onta(osa cuando% de pronto% al aproSi'arnos a una se(al de carretera% el coronel reduJo la 'archa del coche! =ud unos 'o'entos / luego torci brusca'ente para 'eterse por un 'altratado ca'ino! Al cabo de poco rato vi'os aparecer el inevitable grupo de casas de piedra / 'adera! En 'edio de ellos% se al?aba la aguJa eStra(a'ente truncada de una pe#ue(a catedral! Al aproSi'arnos% result evidente #ue la iglesia% durante la guerra% haba sufrido graves da(os / #ue aRn no se encontraba reparada del todo! Algunas de las vidrieras gticas aparecan rotas! En el teJado% de pi?arra% se vean 'uestras de frecuentes arreglos! En conJunto% no era 'Is #ue una hu'ilde / se'iderruida iglesia de un pueblo escondido entre las 'onta(as! @% sin e'bargo!!! En a#uel lugar se haban producido curas 'ilagrosas% segRn 'e asegur =u'phre/! :a gente acuda desde cientos de kil'etros de distancia para re?ar frente al crucifiJo de oro 'aci?o #ue haba sobre el altar del pe#ue(o te'plo! Peda X consiguiVndolos en ocasiones X 'ilagros! 1B9

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0aJa'os del coche e in'ediata'ente 'e sorprendi la sensacin de pa? / tran#uilidad #ue reinaba en la pla?a% en el pueblo! :a gente nos sonrea% 'oviVndose con tran#uila cal'a! :a 'a/or parte iba o vena de la iglesia! Entra'os en ella! ;e pareca 'ucho a otras iglesias de la Europa occidental% aun#ue #ui?I estuviese 'Is 'altratada / sus piedras fueran 'Is oscuras! "uchos bancos se encontraban en pVsi'o estado! .nos pocos eran nuevos! En el suelo% parches de ladrillo contrastaban con el vieJo / rico 'Ir'ol! A un lado% una de las vidrieras apareca eStra(a'ente rota: slo dos peda?os de cristal per'anecan unidos al 'arco de la ventana% / en cada uno de ellos se vea una 'ano al?ada / suplicante! :o de'Is estaba abierto al cielo! :as palo'as entraban / salan por entre a#uellas 'anos tan 'aravillosa'ente coloreadas! A#uellas 'anos X susurr =u'phre/ Xpertenecieron a una 6irgen "ara% 'adre de $risto% co'pleta pero ahora eran unos 'ie'bros sin cuerpo% al?ados piadosa'ente hacia un inalcan?able tro?o de a?ul cielo ale'In! :a rota vidriera era el 'onu'ento del pueblo a su a'argo pasado[ su penitencia / su recordatorio! Estaba eSacta'ente igual #ue cuando la guerra pas por all! :os feligreses / visitantes se arrodillaban sobre el suelo de 'Ir'ol% insensibles al helado viento #ue pasaba por la rota vidriera / haca vacilar / estre'ecerse la roJa lI'para de la sacrista! ;obre el 'altratado altar colgaba el 'agnfico crucifiJo! .n gran $risto de oro unido a su cru? de caoba! :os eStendidos bra?os% #ue parecan 'antener / afir'ar las 'altrechas paredes de la iglesia% brillaban suave'ente baJo la lu? de los cirios! :as ca'biantes so'bras daban a las agnicas facciones del $risto una eStra(a vida! :os cerrados oJos se'eJaban irse abriendo con lentitud para 'irar a las personas arrodilladas /% gradual'ente% fiJarse en '! @o haba visto 'uchos crucifiJos eScelentes! Pero% de pronto% 'e encontrV observando con enor'e fiJe?a a a#uel $risto de oro% cu/as 'anos per'anecan clavadas% 'ediante dorados clavos% a la oscura 'adera! =e a#uella doliente figura e'anaba un aura #ue no poda pasar inadvertida! Era algo palpable: sent #ue los cerrados oJos /a no estaban cerrados% sino fiJos en 'i al'a con piedad / a'or! El cora?n co'en? a latir'e lenta / profunda'ente[ podra Jurar #ue vi al?arse el dorado pecho% abrirse la profunda se(al de la lan?a! $ontinuV 'irando la cru?% apenas consciente del 'ur'ullo de las oraciones% del revolotear de las palo'as! Todo estaba subordinado a a#uella solitaria / 'isteriosa figura #ue 'e atraa con un poder indescriptible'ente real! =u'phre/ 'e toc el bra?o / echV a andar! ;ali'os a la pla?a / aspir hondo! XEs!!! es 'agnfico XdiJe% con lentitud X! Ah dentro ha/ algo!!! una presencia!!! YNo la sinti ustedZ =u'phre/ asinti con la cabe?a! ;egu: XNo puedo eSplicarlo! ;upongo #ue se trata de algo as co'o hipnosis de 'ultitudes! Ese brillante cuerpo en el #ue se concentra la vacilante lu?!!! Pero eso!!! esa sensacin de profunda pa?% de!!! de!!! XY=e a'orZ X sugiri =u'phre/! X;[ de gran / tran#uilo a'or! .na especie de aceptacin X 'irV hacia atrIs X! No 'e eStra(a #ue venga tanta gente desde kil'etros de distancia para arrodillarse baJo el crucifiJo X 'e interru'p! =u'phre/ encenda su pipa% pensativo X! Esa cru? debe de ser de in'ensa vala para ello! "e da la sensacin #ue es anti#usi'a! XNo XdiJo VlX! Ese crucifiJo data de 'il novecien tos cuarenta / cinco! XYEseZ XAntes haba otro% eSacta'ente igual! @ era verdadera'ente antiguo! Esto/ seguro de #ue proceda de 12d tie'pos 'edievales! 1B*

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XYEuV ocurri con VlZ YEra de oro 'aci?o% co'o VsteZ =u'phre/ 'e dirigi una eStra(a 'irada! X:os del pueblo sie'pre lo cre/eron as! El coronel 'e cont #ue las gentes de la aldea se sentan orgullosos del crucifiJo% #ue sie'pre haba colgado en su iglesia% brillando baJo la lu? de los cirios! :a historia del $risto se perda 'ucho 'Is allI del recuerdo del 'Is vieJo de los habitantes! Era el obJeto 'Is precioso de sus vidas[ no slo por#ue crean #ue era de oro puro% sino por#ue si'boli?aba la co'pleta unidad de su fe! Aun#ue las puertas del te'plo Ja'Is se cerraban / los eStra(os no eran recha?ados% su crucifiJo nunca haba sufrido el 'Is 'ni'o 'al! Nunca! Pero% en realidad% ninguna guerra haba afectado real'ente el villorrio! Ninguna% hasta #ue Hitler procla' su derecho a dirigJr el 'undo! Entonces la guerra lleg al pueblo co'o una vengan?a! :leg cuando /a estaba perdida para Ale'ania / slo redundaba en perJuicio de todos! :os ho'bres Jvenes / fuertes haban desaparecido 'ucho tie'po atrIs X 'uertos o capturados en los 'Rltiples frentes X% / slo #uedaban% para luchar% los Herrenvolk! El EJVrcito del Pueblo! :os inRtiles% los despla?ados% los vieJos!!! los desechos de la Hu'anidad! Tal ve? fuera un pobre 'aterial de batalla% pero sobre ellos se coloc el 'Is brutal / fanItico de los $uerpos de Hitler: los te'idos <affen ;;% la Vlite de los asesinos na?is! Ho'bres #ue haban Jurado defender su patria hasta la 'uerte! El .nterstur'f]hrer Hohler% antiguo subco'andante del infa'e ca'po de concentracin de =achau C#ue por entonces /a estaba destruidoD fue encargado del trabaJo de fortificar el pueblo / asegurarse de #ue% en caso necesario% los Herrenvolk lucharan hasta ser ani#uilados! Hohler prove/ de defensas al pueblo! 5gnorando las protestas del cura / los feligreses% dio la orden de e'plear el ca'panario de la iglesia co'o puesto de observasin para su 'ortfera artillera del 99! $uando los pri'eros tan#ues ligeros nortea'ericanos se aproSi'aron a la aldea% fueron recibidos por una precisa salva de artillera! ;e retiraron% pidiendo apo/o a sus propios ca(ones! No haba 'Is posibilidad #ue la de reducir a esco'bros el ca'panario! .na fra 'a(ana de febrero% las unidades nortea'ericanas #ue constituan la >1a =ivisin reali?aron sobre la delgada capa de nieve un rIpido 'ovi'iento envolvente / el pueblo fue to'ado! :a 'a/or parte de los Herrenvolk se rindieron de in'ediato! El .nterstur'f]hrer Hohler no se encontraba entre ellos! Haba logrado escapar! $asi todo el cuerpo de tropa sigui adelante% pero un pe#ue(o grupo se detuvo frente a la iglesia! .n Joven capitIn de infantera% de 'anos a?ules por el fro% llev un vieJo cura a presencia del por entonces co'andante =u'phre/! Evidente'ente angustiado% el sacerdote pidi en un susurro #ue =u'phre/ le aco'pa(ara al interior del 'altrecho te'plo! =u'phre/ pas al arruinado edificio /% por entre los rotos bancos / vidrieras / sobre tro?os de cristal #ue convertan el suelo en un arco iris% lleg frente al cha'uscado altar! ;e(alIndolo% el sacerdote eSplic% con vo? te'blorosa: XAh% durante 'uchos siglos% hubo un crucifiJo! Era de oro% de oro puro! Nunca lo toc nadie% aun#ue las puertas Ja'Is estuvieron cerradas! @ cuando lleg el bo'bardeo% pese a #ue todo lo de'Is ca/% la cru? per'aneci en su lugar! .n 'ilagro XdiJo% en un susurro X! Eso nos hi?o postra'os ante ella / tener la seguridad de #ue =ios nos protega! Pero ahora!!! Xel dedo del sacerdote te'blaba! Aun#ue la pared de sobre el altar apareca intacta% estaba eStra(a'ente desnuda! $ontra la oscura pItina for'ada a lo largo de los siglos por el hu'o de las velas se recostaba la pIlida silueta del crucifiJo #ue durante tanto tie'po colgara all / #ue ahora haba desaparecido! XEl .nterstur'f]hrer Hohler se lo ha llevado X gi'i el sacerdote! 192

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Hohler: .nterstur'f]hrer% con la insignia de los te'idos ;chut?staffeln[ sub co'andante en =achau% especialista en 'uerte! 6erdugo de cientos de 'iles de Judos / con un historial de delitos #ue igualaba en eStensin a la apabullante lista de sus vcti'as asesinadas! @ ni si#uiera entonces% cuando /a era perseguido por los aliados para ser so'etido a Juicio C/ subsiguiente eJecucinD% ni si#uiera en el 'o'ento de su 7otterda''erung personal% Hohler pudo resistir la tentacin de a(adir el $risto de oro a su /a enor'e botn! X:e agarrare'os X asegur al sacerdote el Joven capitIn X! YAdnde va a huirZ :e detuvieron cerca de ;al?burgo! Hohler ad'iti enseguida #ue se haba llevado el crucifiJo! $uando el indignado capitIn le orden brusca'ente #ue se lo entregara% Hohler lan? una irnica risa / diJo #ue /a no estaba en su poder% #ue lo haba tirado! ;in e'bargo% entre sus pertenencias se encontr un buen nR'ero de barras de oro puro #ue igualaban% al 'enos en peso% la 'asa aproSi'ada del $risto fundido! Por fortuna se conocan las di'ensiones de la figura original / en el pueblo haba cierto nR'ero de eSpertos talladores capaces de hacer un 'olde! $uando el crucifiJo estuvo acabado / listo para recibir la bendicin del obispo% la iglesia se llen de feligreses! En los bancos% los ni(os sorban a resultas del intenso fro #ue reinaba en la 'altrecha iglesia! Re'oviVndose @ susurrando% conte'plaban intensa'ente el bello / brillante $risto #ue colgaba de nuevo sobre el cha'uscado altar! :os adultos% envueltos en Jirones de ropas% per'anecan silenciosa'ente arrodillados sobre el agrietado suelo! -ras rIfagas de viento entraban por las rotas vidrieras! Pero a#uello volva a ser una iglesia! ;u iglesia! ;obre el altar% a#uella figura dorada% eStra(a'ente serena / poderosa% les envolva en una cIlida aura #ue antes no haban conocido! Por entonces% co'o para probarles #ue =ios estaba entre ellos% ocurri el pri'ero de los 'ilagros atribuidos al dorado $risto! Al servicio haba sido llevado un ni(o% vcti'a del bo'bardeo! El chi#uillo fue enterrado vivo en las ruinas de su destruido hogar% entre los cadIveres de sus padres! $uando le sacaron% lan? un grito% / luego fue co'o si en su interior se hubiese apagado una lu?! ;us oJos se vidriaron! ;e convirti en una criatura 'uda% pasiva% #ue no sonrea / en la #ue faltaba todo calor hu'ano! Pero en la iglesia% 'ir hacia el $risto de oro% en sus oJos apareci una suave lu?! "ir con 'a/or atencin! ;us oJos se le hicieron 'Is / 'Is brillantes! @% de pronto% grit! -ue un grito terrible% estre'ecedor! E'pe? a llorar! Eran autVnticas / genuinas lIgri'as de e'ocin! 6olva a estar vivo / a ser una criatura hu'ana #ue pensaba / senta! =o'inada por una gran angustia% pero sana! XAhora es un vigoroso Joven / tiene dos hiJos X acab =u'phre/% 'ientras baJIba'os los gastados escalones de piedra% en direccin al coche X! :a su/a fue la pri'era% pero se han producido!!! curas si'ilares! XNo lo dudo Xrepli#uVX! @a no! ;ubi'os al auto / =u'phre/ observ pensativa'ente a los #ue iban / venan! ! XPero Vl 'inti% YsabeZ X'ur'ur suave'enteX! "e refiero al .nterstur'f]hrer Hohler! XY"intiZ YEn #uVZ =u'phre/ sac la pipa /% llenIndola de tabaco% diJo% con lentitud: X$o'o es lgico% no necesito pedirle #ue sea discreto sobre lo #ue le vo/ a contar X suspir X! En realidad% aun antes de #ue Hohler fuese capturado% /o /a tena en 'i poder el verdadero crucifiJo! -ue encontrado por un co'ponente de 'i e#uipo de especialistas! 191

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El coronel hi?o una 'ueca / sigui: XHaba sido tan seria'ente 'utilado #ue no poda ni pensarse en devolverlo a la iglesia! :os bra?os estaban retorcidos / doblados% el torso golpeado / la corona de espinas arrancada por co'pleto de la cabe?a! XY, sea #ue Hohler haba tirado de veras el $risto de oroZ X;! :o hi?o despuVs de descubrir #ue no era de oro en absoluto! En el lugar donde haban sido arrancadas las espinas de la corona se vean puntos de un feo 'etal gris oscuro! =onde los bra?os fueron retorcidos / doblados aparecan el plo'o de debaJo X 'ene la cabe?a X! El crucifiJo slo estaba recubierto de una gruesa capa de oro! XPero!!! las barras de Hohler!!! XYNo adivina de dnde procedanZ Hohler fue uno de los carniceros de =achau! $uando sus vcti'as eran conducidas a las cI'aras de gas% les #uitaba los anillos de los dedos! $uando los cuerpos eran llevados a los hornos arranc dientes de oro / e'pastes de bocas sin vida! As logr acu'ular gran cantidad de oro% #ue luego fue fundido / convertido en barras!!! XEl oro de los Judos!!! X susurrV! X;% de los 'Irtires Judos de =achau XdiJo =u'phre/ X! ;in duda% Hohler consider una bro'a diablica lo de decir #ue el oro proceda del $risto robado! Pero% Yhasta #uV punto estaba e#uivocadoZ Encendi el 'otor del pe#ue(o coche / sali'os del pueblo lenta'ente! XEl verdugo ateo rob a los cristianos su $risto ba(ado en oro!!! / lo re'pla? por otro hecho del 'Is precioso de los 'etales: la sustancia de los 'Irtires!

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LLAMADA DE AUXILIO ROBERT ARTHUR


Por dVci'a ve? en a#uel da% "artha Halse/ le/ en alto% / con vo? ligera'ente te'blorosa% la noticia aparecida en el =ellville $all: W:a fir'a de bienes races 0oggs / 0oggs anuncia #ue ho/ ha puesto a la venta la vieJa 'ansin! Halse/% #ue se halla situada frente a los Tribunales! :a venta de la casa% propiedad de las se(oritas "artha / :ouise Halse/% ha sido ordenada por su sobrina% la se(ora Ellen Halse/ 0ald3in!W Esta ve? :ouise% con las 'anos% surcadas de venas a?ules% escondidas entre los pliegues de la colcha en #ue estaba trabaJando sobre su silla de ruedas% no diJo nada! A las palabras de "artha slo respondi el viento de Nueva 5nglaterra #ue% al a?otar la vieJa casa% tan leJana del ruido / el bullicio de la ciudad% produca un agudo ulular! =urante todo el da% desde #ue Ellen traJera el peridico del bu?n% in'ediata'ente despuVs del desa/uno% las dos 'uJeres haban estado rele/endo / co'entando desde todos los Ingulos la noticia! Pri'ero :ouise insisti en #ue deba de tratarse de un error! "artha respondi% con un bufido% #ue ni hablar! :uego :ouise sugiri #ue lla'aran a Ellen / le preguntasen! ;in e'bargo% desde lo profundo de su cerebro% cierto instinto de precaucin aconseJ a "artha decir #ue no! @ ahora% tras un da de incesante especular% eShaustas /a de tanto e'itir conJeturas% la respuesta se le apareci% radiante% a "artha! A#uVl era el Rnico 'otivo posible /% al aceptarlo% todos los aconteci'ientos #ue se haban producido en los seis 'eses anteriores X inclu/endo la 'uerte de la pobre WEueenieW% la se'ana pasada X% cobraron valor! Antes de hablar% "artha contuvo el aliento! :uego% con lentitud / cal'a% revel la verdad a :ouise: X:ouise: esto/ convencida de #ue Roger / Ellen desean 'atarnos! XY"ata'osZ X :ouise% desde su silla de ruedas% le dirigi una 'irada de incredulidad X! T,h% no% "arthaU XNo puede ser otra cosa Xreplic su her'ana! ;us facciones% eran duras co'o el granito de Nueva 5nglaterra! A pesar de sus ochenta a(os% los oJos de la 'uJer fulguraron! ;igui X[ Ahora co'prendo por #uV Roger / E.en insistieron tanto en #ue abandonIra'os nuestra casa de la ciudad / nos viniVra'os a vivir con ellos! / ta'biVn por #uV nos persuadieron de #ue les diVse'os plenos poderes para #ue Ellen pudiera 'aneJar lo #ue Roger lla' tediosos detalles 'enores referentes a nuestra fortuna! Q$uando se eSa'inan los hechos baJo la adecuada perspectiva la verdad resulta diIfana! Pri'ero% Roger / Ellen nos aislan de todos nuestros a'igos / vecinos! Ahora tienen el valor de vender nuestra casa! @ no cabe duda de #ue% pronto% 'u/ pronto% esperan heredar nuestras acciones / bonos! XTPero eso no podrI ser hasta #ue 'ura'osU ) Jade :ouise! XAh #uera ir a parar! 19H

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"artha se levant / fue trabaJosa'ente hasta la ventana de la salitaXdor'itorio #ue a'bas her'anas co'partan! Para no causar trastornos a su cadera enfer'a% no se 'ovi con eScesiva prisa! El viento oto(al de Nueva 5nglaterra agitaba las desnudas ra'as de los Irboles #ue rodeaban la vieJa 'ansin colonial! "artha abri la ventana% eSponiVndose a la fra rIfaga de aire #ue entr! XJWTob/W% WTob/WU Xlla'X! T6en% WTob/WU No se produJo ningRn P'iauQ de respuesta% ni acudi a la lla'ada ninguna for'a color canela! :a 'uJer cerr la ventana / regres al crculo lu'inoso producido por la gran lI'para de kerosene #ue haba sobre la 'esa del centro% cerca de la silla de ruedas de su her'ana! XPri'ero WEueenieW XdiJo% con desesperacinX! Ahora% WTob/W! @a verIs: 'a(ana o pasado% Rober traerI a WTob/W% tieso / fro% / si'ularI #ue se siente desolado!!! :o 'is'o #ue hi?o la se'ana pasada% cuando traJo a WEueenieW! @ WTob/W estarI envenenado% desde luego! "artha dirigi una fulgurante 'irada a su her'ana% :ouise apart los oJos! XTPobre WEueenieWU XdiJoX! Roger opin #ue deba de haberse co'ido algRn cebo envenenado de los #ue deJan los agricultores! @ eso es cierto% "artha! :os ca'pesinos!!! XY$rees #ue WEueenieW iba a co'erse algo as% acostu'brada co'o estaba a #ue la ali'entaras con tus propias 'anos durante ocho a(osZ Xpregunt "arthaX! WEueenieW era una gata 'u/ escrupulosa! Te dirV #uiVn la envenen: TRoger% / nadie 'IsU "ientras el viento silbaba alrededor de a#uel ala de la vieJa 'ansin% :ouise la 'ir! XPero!!!% Ypor #uVZ XPiensa en este Rlti'o 'es% en los acha#ues #ue has tenido! .n da te sientes dVbil / enfer'a! Al siguiente% estIs 'ucho 'eJor! :uego% un par de das 'Is tarde% vuelves a encontrarte 'al! Y$'o eSplicas esoZ X$uando una pasa de los setenta / cinco!!! XEuV tonteraU $uando estIba'os en casa% nunca tuviste esos acha#ues! X;!!! Eso es cierto! Nunca los tuve! XYEntoncesZ No creo #ue tenga #ue recordarte #ue% co'o far'acVutico% Roger tiene acceso a toda clase de drogas!!! 5ncluidos los venenos! XJ,h% "artha% noU XRoger es 'u/ listo! :o hace poco a poco% de for'a #ue nos va/a'os sintiendo paulatina'ente enfer'as / un da 'ura'os!!! debido a Pcausas naturalesQ!X"artha pronunci las Rlti'as palabras en un tono casi silbante X! Todos tus snto'as% :ouise% corresponden al envenena'iento crnico% probable'ente con arsVnico! WEueenieW co'a de tu plato /% siendo 'ucho 'Is pe#ue(a% 'uri% 'ientras tR slo te sentiste 'al! @ Roger nos la traJo contando la estRpida historia de #ue se haba co'ido un cebo envenenado puesto por algRn granJero! "artha aspir profunda'ente / prosigui% con sarcas'o: XEntonces Roger co'prendi #ue lo 'is'o poda sucederle a WTob/W! ;lo #ue WTob/W #ui?I se pusiera enfer'o a#u% delante de nosotras% / tal ve? eso nos hiciera sospechar la verdad! Por tanto% decidi cuidar personal'ente de Vl! @ ahora el pobrecillo WTob/W ha desaparecido! XTEuV horrorU X gi'i :ouise X! Pero!!!% Yc'o puedes estar seguraZ X0asIndo'e en las pruebas% inclu/endo el nuevo coche #ue Roger traJo a/er! XPero% en realidad% no se trata de un auto nuevo X obJet :ouise X! Es de segunda 'ano! @ Roger necesitaba uno% por#ue el invierno se nos echa /a enci'a! XAh estI la clave: necesidad! Roger / Ellen necesitan dinero i'periosa'ente! @a sabes lo poco #ue Roger gana en la far'acia del se(or &eb3a/! =ebes considerar todos los hechos! Hace dos a(os% cuando vino a este lugar% Roger era un don nadie% un co'pleto desconocido! $onoci a Ellen / no ces hasta casarse con ella! 19>

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Q;in e'bargo% ad'itI'oslo% Ellen no vale gran cosa! YPor #uV atraJo tanto a RogerZ En a#uellos 'o'entos /a 'e lo preguntV! Ahora sV la respuesta! -ue debido a #ue Ellen era nuestra sobrina / Rnica heredera! @ nosotras posea'os la casa / las acciones / bonos #ue papI nos deJ! Roger vio ah su oportunidad! ;e cas con Ellen con la idea #ue% en un da 'u/ prSi'o% podra echar 'ano a nuestra propiedades!!! envenenIndonos a las dos! X:o de Ellen es cierto X ad'iti :ouise% con un gesto de duda en las pe#ue(as / arrugadas facciones X! Es fea! Pero posee un carIcter 'u/ dulce% / los ho'bres no sie'pre se casan atrados por una bonita apariencia! "artha apunt a su her'ana con un huesudo dedo! X;abes tan bien co'o /o #ue Ellen ha ca'biado! Te habrIs dado cuenta de lo reservada #ue se ha vuelto[ de #ue elude hablar de la casa cuando nosotras aludi'os a la eterna conversacin[ de las secretas 'iradas #ue ella / Roger ca'bian cuando se creen #ue no 'ira'os! @% sobre todo% de #ue% cuando sale a relucir el dinero% los dos ca'bian de te'a! "artha se inclin hacia adelante% baJando la vo?! ;igui: X:o haba olvidado! Pueden estar escuchando al otro lado de la puerta! $o'o iba diciendo% consideraba todos los hechos! En nuestra casa de la ciudad Vra'os felices! :uego% el verano Rlti'o% Ellen / Roger trataron de hacernos creer #ue estaban preocupados por nosotras! =iJeron #ue% a causa de 'i cadera enfer'a / de tu artritis% no poda'os cuidarnos de for'a adecuada! TTonterasU =ebi'os vender alguno de los bonos / contratar una criada / una cocinera! XPero% no! $o'o estRpidas ancianas% estuvi'os de acuerdo en otorgar a Ellen plenos poderes / en venirnos a vivir a#u con ellos! Ahora esta'os co'pleta'ente aisladas! Nunca ve'os a nadie% / apenas sali'os de casa! No recibi'os correo! Ni si#uiera el Jue? 0eck ha venido a vernos% / eso #ue le escrib hace tres das% pidiVndole X no% i'plorIndole X #ue nos visitara! :e diJe #ue deseIba'os hablarle de algo i'portante! XYEscribiste al Jue? 0eckZ XeScla' :ouiseX! No 'e diJiste nada! XNo #uera preocuparte con 'is sospechas! Pero ahora esto/ segura / vo/ a contIrselo todo al Jue?! ;i es #ue le ve'os% por#ue ahora creo #ue Roger no 'and 'i carta! "artha frunci los labios / prosigui: X=e todas 'aneras% debe'os enfrentarnos a la realidad! Roger se estI i'pacientando! Resulta evidente #ue su plan es #ue tR 'ueras antes! :uego irV /o! @ nadie sospecharI nada! XT,h% "arthaU Xlos claros oJos de :ouise parpadearon% denotando su agitacin! X:es lla'arV% a ver lo #ue dicen! No% no creas #ue vo/ a acusarles! Pero% por la for'a en #ue contesten a 'is preguntas% sabre'os cuInto tienen #ue ocultar! $oJeando% "artha fue hasta la puerta #ue conduca% a travVs de un pe#ue(o vestbulo% a la parte principal de la casa! =esde el u'bral% la anciana lla': XTRogerU TEllenU XY;% taZ Xrespondi una Joven vo? fe'enina! "artha volvi a su silln / poco despuVs entr Ellen! Era una Joven de oJos saltones% barbilla su'ida / eSpresin preocupada! ;ecIndose las 'anos en el delantal% anunci% sonriendo: X:a cena estarI en seguida! Tene'os carne asada! Y:es apeteceZ X=esde luego% Ellen Xreplic "artha X! Pero deseIba'os hablar con Roger! XYAlguien 'e ha lla'adoZ Xen el vestbulo se o/eron unos pesados pasos /% al cabo de un 'o'ento% Roger apareci Junto a Ellen! Era un ho'bre baJo% con cabellos co'o pRas / un aspecto #ue hubiera parecido casi alegre% a no ser por las gruesas gafas / las lneas #ue rodeaban su boca! 191

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XA#u esto/% #ueridas tas Xel ho'bre ri% co'o si hubiera hecho un chiste X! YEn #uV puedo servirlasZ Roger pas un bra?o alrededor de la cintura de su esposa / dirigi una alegre sonrisa a las dos ancianas! ;in e'bargo% sobre sus cordiales labios% sus oJos% au'entados por las gafas% parecan escrutar los secretos pensa'ientos de a'bas 'uJeres! X"is tres chicas favoritas% / todas en una 'is'a casa! Es 'i harVn secreto! X :uego dio un achuchn a su esposa! XRoger% 'e he estado preguntado por #uV no he recibido noticias del Jue? 0eck XdiJo "artha X! Y:e diste 'i cartaZ XPues!!! no Xroger pareca la'entarlo X! 5ba a decrselo esta noche% ta! ;e la deJV a su secretaria! El Jue? 0eck no estI en la ciudad! XY Eue no estI en la ciudadZ XeScla' :ouise% 'irando fiJa'ente al 'arido de su sobrina! Roger carraspe / ni a :ouise se le escap la 'irada #ue Vl / Ellen ca'biaron! X;e ha ido a 0oston para un asunto! ;u secretaria 'e diJo #ue era algo 'u/ i'portante! XEl Jue? no tiene clientes en 0oston X asegur "artha% con fir'e?a! X;e trataba de algo relacionado con un cliente local Xreplic Roger! ;u sensacin de inco'odidad resultaba cada ve? 'Is evidente! XY@ cuIndo regresarIZ El Jue? detesta 0oston! X=entro de un da o dos! Tan pronto co'o vuelva% le entregarIn su carta! X"''' X "artha lan? una 'irada a :ouise% / Vsta hi?o un leve ade'In de asenti'iento #ue significaba% con la 'is'a claridad #ue si lo estuviera diciendo% #ue ta'biVn ella co'prenda el significado de las evasivas respuestas de Roger X! En el $all de esta se'ana ha/ una noticia #ue dice #ue Ellen ha confiado nuestra casa a 0oggs para #ue la venda! E'pleando% desde luego% los plenos poderes #ue le otorga'os! Esto/ segura de #ue se trata de un error! =e nuevo las dos her'anas advirtieron la rIpida 'irada #ue se cru? entre Roger / Ellen! El aire de seguridad de Roger se alter un poco! XPues% no ta "artha XdiJo X! :a casa necesita tantas reparaciones!!! $re'os #ue ustedes eran felices con nosotros /!!! 0ien% nos pareci #ue deba'os vender el edificio! XTRogerU X "artha se puso en pie /% apo/Indose en su bastn% #ued frente a Vl! El ho'bre apart la 'irada X! Recuerda #ue slo ad'iti'os venirnos a vivir contigo / con Ellen si poda'os regresar a nuestra casa en cual#uier 'o'ento #ue deseIra'os hacerlo! YNo es as% EllenZ X;% claro% ta "artha Xreplic su sobrina% retorciVndose el delantal! X:o cual significa #ue no tene'os intencin de venderla 'ientras viva'os! XEuere'os regresar a ella XdiJo :ouise% con vo? trV'ula! XTPero% ta :ouise!!!U Xprotest Ellen X! TNo puedes hacerloU XYPor #uV no% ehZ Xpregunt "artha% retadora! XPues!!! /a esta'os casi en invierno XeSplic Roger% recuperando su co'postura X! :a casa necesita un nuevo siste'a de calefaccin% e instalar uno sera un trabaJo largo / caro! Tal ve? el prSi'o verano pueda hacerse! Recuerden #ue cuando no se estI 'u/ bien de salud% no ha/ nada peor #ue una casa fra X su aspecto era casi suplicante% aun#ue los surcos #ue haba alrededor de su boca parecieron profundi?arse X! Ade'Is% co'o dice Ellen% #uere'os #ue estVn ustedes con nosotros! $rea'os #ue se sentan satisfechas de no vivir solas! $on una 'irada% "artha advirti a su her'ana #ue no insistiera en sus protestas! :uego diJo: XPensare'os en ello / lo discutire'os con el Jue? 0eck! XJEsta es 'i chicaU 0ueno% Ellen% va'os a cenar! Esta noche tengo #ue regresar a la far'acia! El se(or &eb3a/ tiene un poco de gripe! 19+

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Roger / Ellen se retiraron a su parte de la casa! "artha se volvi hacia :ouise: XYEuV te pareceZ YEstIs ahora de acuerdo con'igoZ XT,h% sU X suspir :ouise X! Roger ha dicho tantas 'entiras!!! El siste'a de calefaccin de nuestra casa funciona perfecta'ente! =esde #ue papI lo instal% hace treinta / siete a(os nunca tuvi'os ningRn proble'a con Vl! XY@ #uV cliente local iba a necesitar #ue el Jue? 0eck fuera a 0ostonZ Xpregunt "artha% con leve sarcas'o X! Y,bservaste lo rIpida'ente #ue Roger decidi #ue deba regresar a la tienda esta nocheZ :o 'Is probable es #ue necesite coger 'Is veneno del #ue tiene el se(or &eb3a/! XT"arthal X :ouise se puso los dedos sobre los trV'ulos labios! A#uella noche% las dos her'anas dur'ieron 'al! "artha se levant varias veces para ponerse la bata% abrir la ventana / lla'ar a WTob/W! Pero sigui sin producirse ningRn P'iauQ de respuesta! XWTob/W ha desaparecido XdiJo a :ouise a la 'a(ana siguiente X! Nunca volvere'os a verle! XTPobre WTob/WU Xlas lIgri'as e'pa(aron los claros oJos de :ouiseX! T;on unos 'onstruosU @ /o #ue pensaba #ue Ellen era tan dulce!!! X:o era Xreplic "artha X! Roger la ha ca'biado por co'pleto! :a 'uJer sie'pre sigue la direccin #ue 'arca su 'arido! XPero estar dispuesta a a/udar a Roger a #ue nos 'ate!!! XHasta ahora% slo han asesinado gatos! @a encontrare'os alguna for'a para evitar #ue nos eli'inen! Tengo un plan Xel tono de "artha era a'ena?ador X! "e disgustara recurrir a Vl% pero% si no ha/ 'Is re'edio% lo harV! En el vestbulo sonaron unos pasos /% 'o'entos despuVs% entr Ellen con una bandeJa! X0uenos das XdiJo% 'ientras dispona los platos sobre la 'esa! Tena aspecto de no haber dor'ido bienX! Huevos pasados por agua% bollos calientes / tV! Todo bueno / saludable! Y;aben #ue esta 'a(ana haba hielo en el cuenco de las gallinasZ XHe'os pasado 'ala noche Xle diJo "artha X! EstIba'os preocupadas por WTob/W! XTPobrecillol% YaRn no ha vueltoZ Xellen pareca la'entarlo sincera'ente X! Espero #ue no ha/a sido!!! Euiero decir #ue espero #ue no se ha/a escapado! Pero% si lo ha hecho% esto/ segura de #ue regresarI! X"e es i'posible co'er% de veras X asegur :ouise% en tono pla(idero% despuVs de #ue Ellen se hubo ido! :uego toc con desgana uno de los calientes bollos! X=ebe'os 'antenernos fuertes XdiJo "artha X! T'ate los huevos pasados por agua! EstIn 'etidos en su cIscara% as #ue son inofensivos por co'pleto! @ bebe un poco de tV! X:o intentarV! :ouise consigui co'erse un huevo / to'ar algo de tV% aun#ue le pareci un poco fuerte! "artha se to' los bollos / los huevos #ue haba en su plato% ;in e'bargo% el tV le pareci de'asiado fuerte / no lo bebi! XY $rees #ue podras escurrirte hasta el telVfono / lla'ar al Jue? 0eckZ Xpregunt :ouise% cuando hubieron ter'inado! XYNo te acuerdasZ X "artha dirigi a su her'ana una 'irada significativa X! El 'es pasado% Roger hi?o desconectar el telVfono! XJ,h% =ios 'o% es ciertoU XeScla' :ouise X! =iJo #ue era eScesiva'ente caro! X@eso #ue nosotras le ofreci'os pagarlo! Ese fue su pri'er paso para aisla'os del resto del 'undo! XT@ ahora no tene'os ningRn 'odo de pedir a/udaUXen la vo? de :ouise haba verdadero pInico! 19B

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X; #ue lo tene'os! $o'o te diJe anoche% 'e desagradara recurrir a Vl% pero lo harV si es necesario! Ahora sigue con tu colcha! @o acabarV de leerte el peridico! =ebe'os dar la i'presin de estar entretenidas! YEuV #uieres #ue lea pri'eroZ X:as es#uelas Xreplic :ouise X! "ira si ha 'uerto alguien #ue cono?ca'os X su rostro ad#uiri una eSpresin de in#uietud X! $o'o ahora /a no recibi'os ninguna noticia!!! "ar/ Tho'pson nos lo contaba todo% pero no tiene coche /!!! Xuna contenida eScla'acin de "artha la cort X! YEuV pasaZ XT"ar/ Tho'psonU XNo habrI 'uerto% YverdadZ Xpregunt :ouise% alar'ada! XNo X "artha frunci los labios X! Aun#ue% para el caso% es co'o si estuviera 'uerta! El peridico dice #ue ha ingresado en el Hogar Asilo! XT,h% noU X grit :ouise! "artha asinti: XElla 'is'a lo pidi% pobrecilla! 5'agnate: una 'uJer de su edad obligada a vivir en un lugar vieJo / horrible co'o Vse! EstI lleno de corrientes de aire% 'edio arruinado / plagado de ratas! TEl Hogar AsiloU .n bonito no'bre para un sitio espantoso! TEl refugio de todos los pobres del condado% una verg]en?a para la co'unidadU Eso ter'inarI con la pobre "ar/! XTPobrecillaU X se la'ent :ouise X! No deJo de acordar'e de nuestros tVs% con la chi'enea encendidas% los gatos frente a ella / "ar/ aco'pa(Indonos Xde pronto% su rostro adopt la eSpresin de un chi#uillo ansiosoX! T;i regresIra'os a nuestra propia casa% "ar/ podra venirse a vivir con nosotrasU $ontratara'os a alguien #ue nos a/udase% / todo sera estupendo! X:o hare'os Xpro'eti "artha X! "ientras nosotras tenga'os 'edios para a/udarla% "ar/ Tho'pson no acabarI sus das en un lugar tan horrible co'o Vse! :a perspectiva de volver a su casa / co'partirla con su vieJa a'iga alegr el hu'or de :ouise durante varios 'inutos! :uego% 'ientras cosa a su colcha un retal de su 'eJor traJe de lana de veinte a(os atrIs% diJo: XNo!!! no 'e encuentro bien Xhi?o una breve pausa / luego volvi los enfebrecidos oJos hacia su her'ana X! Esto/ 'ala! ;erI 'eJor #ue 'e acueste! "artha la a/ud a 'eterse en ca'a / le dio 'asaJe en las 'u(ecas! XYEstIs 'eJor asZ Xpregunt% poco despuVs! X"e siento tan rara!!! X susurr :ouise X! =Vbil e indefensa!!! / desfallecida! $o'o si!!! Tco'o si 'e hubiesen envenenadoU X :as Rlti'as palabras fueron un desesperado susurro en el #ue se adverta clara'ente el pInico! :as dos her'anas se 'iraron% co'prendiendo los desnudos hechos! XEl tV XdiJo "arthaX! Roger es 'u/ listo! Pero /o no lo beb% / tR slo to'aste un poco!!! X Aferr fuerte'ente las 'u(ecas de :ouise X! Esto/ segura de #ue no tienes nada serio! No bebiste lo suficiente para #ue el envenena'iento sea grave! =e todas 'aneras% esto/ convencida de #ue Roger planea hacerlo lenta'ente% para #ue pueda pasar por una enfer'edad crnica / agotadora! 5nsistire'os en #ue venga el doctor Roberts! @ Vl le llevarI un 'ensaJe nuestro al Jue? 0eck! XTEuV inteligente eres% "arthaU X 'ur'ur :ouise% ad'irativa! XHasta #ue vea'os al Jue?% nadie debe saber #ue sospecha'os de Roger / Ellen X advirti "artha X! ;i Roger averigua #ue esta'os sobre aviso% no esperarI! XNo% claro #ue no! ;in e'bargo Ellen% cuando entr% no se 'ostr partidaria de lla'ar al doctor! -ue de un lado a otro% alrededor de :ouise% / sugiri aspirinas% bicarbonato / botellas de agua caliente! Pese a todo% "artha insisti /% por Rlti'o% de 'ala gana% Ellen se puso el abrigo / sali hacia la casa del vecino 199

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'Is cercano% #ue se encontraba a 'edio kil'etro% para lla'ar por telVfono! $uando regres% la 'uJer diJo #ue el doctor Roberts estaba atendiendo un parto% pero #ue ira tan pronto co'o pudiese! Transcurrieron las horas! :ouise no e'peor! ;in e'bargo% sigui acostada% #ueJIndose de ve? en cuando% 'ientras "artha le daba 'asaJe en las 'u(ecas / le hu'edeca las sienes con colonia! A'bas se negaron a al'or?ar% lo cual desagrad visible'ente a Ellen! X=eben co'er XdiJo X! Eso au'entarI su fortale?a! X@o he desa/unado 'ucho X'inti "arthaX! @ esto/ segura de #ue% encontrIndose 'al% :ouise se sentirI peor si to'a algo! $uando se tiene el est'ago revuelto% es 'eJor no co'er nada! $on aspecto preocupado e in#uieto% Ellen se llev el al'uer?o! El doctor Roberts lleg a pri'era hora de la tarde% resoplando / Jadeando leve'ente! Era baJo / grueso% de pelo blanco / en'ara(ado / slo un poco 'Is Joven #ue las dos her'anas! XYEuV ocurre% #uV ocurreZ Xpregunt% al tie'po #ue se sentaba / to'aba el pulso a :ouiseX! "''!!! El pulso es un poco nervioso! 6ea'os su lengua% Jovencita! "ientras el doctor Robert auscultaba con su estetoscopio el cora?n de :ouise% "artha no deJ de 'overse ansiosa'ente en torno a ellos! XYAlgo le ha trastornado% :ouiseZ Xpregunt el 'Vdico% rascIndose la barbilla X! Ellen 'e ha dicho #ue ha perdido usted su gata! X-ue envenenada XeSplic "artha X! Ahora WTob/W ta'biVn ha desaparecido! Te'e'os #ue ha/a corrido la 'is'a suerte! X"'''!!! Es una lIsti'a! "e te'o #ue su trastorno se debe a #ue se preocupan de'asiado por sus 'ascotas! 6o/ a hacerle una receta #ue Roger puede preparar! Tienen suerte en contar con un far'acVutico en la fa'ilia! ;e ahorran la 'itad del precio! En estos das% los 'edica'entos son 'u/ caros! XTTrastornoU XeScla' :ouise% al tie'po #ue alargaba la 'ano para to'ar la receta X! =octor% esto/ siendo!!! "artha% con energa% la hi?o callar! El 'Vdico% ocupado con la prescripcin% no hi?o caso! "ientras el ho'bre guardaba su estetoscopio% "artha pregunt: X=octor!!!% Y#uerra usted darle un recado al Jue? 0eck de nuestra parteZ X$laro #ue s% "artha! Y=e #uV se trataZ X ;e puso en pie /% suave'ente% se pas una 'ano por la calva coronilla! XT=gale #ue venga a vernos esta nocheU 5nsista en #ue es de vital i'portancia! X=e vital i'portancia!!! Hu'!!! No 'e gusta pedirle #ue salga por la noche! EstI 'u/ acatarrado! XEntonces% Yno se encuentra en 0ostonZ )eScla' :ouise! XYEn 0ostonZ YEuV le hi?o pensar esoZ :a Rlti'a ve? #ue le vi estaba 'u/ indispuesto! XPor favor[ pdale #ue venga esta noche X suplic "artha X! ESpl#uele #ue es una cuestin de vida o 'uerte! XY6ida o 'uerteZ Hu'''!!! Xel doctor al? sus pobladas / blancas ceJas X! 0ueno% de acuerdo% si Vl se encuentra 'eJor! @ no se preocupen por WTob/W / WEueenieW! $onsigan otro par de gatitos a los #ue cuidar / se sentirIn nuevas! X:o sere'os cuando volva'os a nuestra casa de la ciudad Xreplic "artha% decidida X! ;erI estupendo observar c'o Juegan los gatitos frente a la chi'enea! XY;u casa en la ciudadZ Xel doctor le dirigi una penetrante 'iradaX! Y@ por #uV han de regresar a ese sitioZ Es 'u/ grande para ustedes!!! =e'asiado grande! No podran cuidar de ella! :es aconseJo #ue se #ueden a#u% donde se encuentran bien atendidas! 19*

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$uando el 'Vdico se hubo ido% las dos her'anas o/eron #ue Ellen le detena en el vestbulo! "artha se acerc a la puerta para escuchar! .n 'inuto despuVs% regres Junto a :ouise! XHa dicho #ue slo estabas un poco trastornadaX susurr X! Ha prescrito unos sedantes! XT;edantesU =ebi'os decide #ue se trataba de veneno! XNo nos hubiera hecho caso! YNo lo co'prendesZ Ellen / Roger tienen a la gente de su parte! Todos creen #ue son unos dulces / a'orosos parientes #ue cuidan de dos indefensas ancianas! X "artha se retorci las 'anos con desesperacin X! :ouise: aun#ue el Jue? 0eck venga esta noche% pensarI lo 'is'o! Ahora lo co'prendo! Probable'ente% dentro de un 'es las dos estare'os enterradas / todo el 'undo sentirI co'pasin por Roger / Ellen! XY @ no podra'os darles a Roger / Ellen nuestros bonos / accionesZ X susurr :ouise X! Entonces no tendran ninguna ra?n para 'atarnos! XT$laro #ue noU X :os oJos de "artha refulgieronX! En ese caso se li'itaran a 'andarnos al Hogar Asilo! YTe gusta la idea de acabar tus das en ese horrible lugarZ XNo% antes la 'uerte! Pero si nadie va a escucha'os!!! X;lo #ueda una cosa #ue hacer! =ebe'os huir! XTPero% "artha!!!UX:ouise se 'edio incorporX! @a sabes #ue no pode'os hacer eso! A ti no te es posible andar 'edio kil'etro hasta casa de los :a'b% / 'ucho 'enos e'puJIndo'e a '! "orira'os congeladas! ;lo tienes #ue or el viento! $o'o para enfati?ar estas Rlti'as palabras% el aire percuti sobre la ventana! ;in e'bargo% "artha asenta% con eSpresin 'isteriosa! X@a lo verIs! Te diJe #ue tena un plan total'ente pensado! Escapare'os% no te preocupes! X0ien% supn #ue lo haga'os! :a gente creerI #ue so'os unas ancianas #ue chochean / nos devolverI a#u! XTa'biVn he pensado en eso! Nos ire'os / nos per'itirIn volver a nuestra vieJa casa! Pero pri'ero he'os de esperar a #ue Roger regrese! Pese a la curiosidad de :ouise% su her'ana se neg a a(adir nada 'Is! A 'edida #ue la tarde fue transcurriendo% la te'peratura descendi! Al llegar las pri'eras so'bras% las dos 'uJeres advirtieron el enor'e fro #ue se filtraba a travVs de las grandes ventanas! "artha co'en? a reunir un 'ontn de sus pe#ue(as pertenencias / sus Jo/as! :uego las envolvi todas en un vieJo pa(oln! XNo pode'os llevarnos 'ucho XeSplic X! Tendre'os #ue deJar nuestras ropas a#u! Pero% vendiendo un bono% podre'os co'prar lo #ue sea preciso! Ahora :ouise se senta 'eJor / estaba incorporada en la ca'a! X"e gustara saber 'Is acerca de tu plan! 5ndudable'ente% no puedes e'puJar'e 'edio kil'etro! Nos helara'os! XA su debido tie'po nos llegarI a/uda Xpro'eti "artha X! Ahora% recuerda: no debe'os per'itir #ue Roger o Ellen sospechen nada! ;on asesinos! "ataron a WEueenieW / a WTob/W / desean hacer lo 'is'o con nosotras! =VJa'e hablar a 'i! X=e acuerdo XdiJo :ouise% resignadaX! @% desde luego% no to'are'os nada de lo #ue nos sirvan! XT$laro #ue noU Ahora silencio!!! Acaba de llegar Roger / 'e parece #ue Ellen nos trae la cena! ;e produJo un leve ruido de cacharros / Ellen entr llevando una bandeJa con platos / cubiertos! Tras ella apareci Roger! ;us gruesas gafas brillaban baJo la lu?! XEl doctor Roberts 'e diJo #ue traJera cierta 'edicina especial% ta :ouise XeSplic el ho'bre! ;onri a'plia'ente% tir el frasco al aire / volvi a agarrarloX! Hubiera sido 'Is barata si estuviera llena de polvo de oro% pero dentro de una se'ana te sentirIs 'Is fuerte #ue un potrillo! X"uchas gracias% Roger! :a to'arV 'Is tarde! 1*2

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X:a receta dice #ue antes de las co'idas% / eso es ahora! T'atela! EStraJo del frasco una pldora roJa / llen un vaso con agua! :ouise dirigi una i'plorante 'irada a "artha / luego se trag la pastilla! XEsta es 'i chica! Antes de acostarte debes to'ar otra! XYHan visto a WTob/WZ Xpregunt "artha X! ARn no ha aparecido! Roger se hu'edeci los labios / Ellen diJo% con rapide?: XY WTob/WZ No% no lo he visto% pero esto/ segura de #ue regresarI! EstarI vagabundeando! X"e pareci orle en el stano! ;u 'aullido sonaba lasti'osa'ente dVbil X "artha pareca ansiosa X! Por favor% Roger: Ypodras baJar a verZ XYEn el stanoZ Xellen / Roger ca'biaron una 'irada de inco'odidad X! No sV c'o va a haber baJado all! Ade'Is% le habra'os odo antes! XPor favor% Roger! =e todas 'aneras% 'ira! TR ta'biVn le oste% Yverdad% :ouiseZ XT,h% sU Esto/ segura de #ue estI abaJo ) diJo :ouise! XNo cuesta nada 'irar X sugiri Ellen X! Eui?I se 'etiera hace un par de das% cuando baJV a buscar las conservas! X=e acuerdo% irV Xroger endere? los ho'bros% con eSagerados 'ovi'ientos 'arciales X! ;algo hacia el stano en 'isin para encontrar al vieJo WTob/W! ;e fue / poco despuVs le o/eron baJar las escaleras! .n 'o'ento 'Is tarde escucharon su a'ortiguada vo? #ue% desde abaJo% deca: XA#u no ha/ rastro de ningRn gato! XPor favor% Ellen% ve tR 'is'a a 'irar ) suplic "artha X! A lo 'eJor WTob/W estI escondido en la carbonera% / por eso Roger no puede vede! X0ien% co'o #uieras Xreplic Ellen% / sali del cuarto para unirse a su 'arido X! TA#u% WTob/WU Xla o/eron decirX! T6en% bonito% venU $oJeando% "artha fue hasta el vestbulo /% silenciosa'ente% cerr la puerta del stano! :uego ech el pesado cerroJo! XT@a estIU XeScla'% con acento triunfalX! Ahora podre'os escapar! XTPero nos helare'osU X gi'i :ouise% 'ientras "artha la sacaba casi a e'puJones de la ca'a / la envolva en su grueso abrigo X! @ ellos slo tendrIn #ue 'andar a por nosotras! XNo te preocupes! No lo harIn! "artha se puso su propio abrigo% se coloc un echarpe sobre la cabe?a / a/ud a su her'ana a sentarse en la silla de ruedas! Para entonces% Roger / Ellen /a haban descubierto #ue la puerta tena echado el cerroJo / la golpeaban con fuer?a! XTTa "arthaU Xlla' Ellen X! TAbre la puertaU YPor#uV la has cerradoZ XTTaU X grit Roger X! $o'o bro'a% estI bien% pero ahora dVJanos salir! WTob/W no estI a#u! He'os 'irado en todas partes! XNo estI% por#ue ellos le 'ataron XdiJo "artha a su her'ana% con dure?a! E'puJ la silla de :ouise a travVs del vestbulo / la hi?o baJar por la escalinata del porche! :a noche era terrible'ente oscura / estaba llena de continuos 'ur'ullos! .n helado viento agitaba las desnudas ra'as de los Irboles! :ouise grit de angustia 'ientras "artha la e'puJaba por el pe#ue(o sendero / continuaba por el ca'ino hasta haberse aleJado de la casa unos treinta 'etros! Entonces volvi la silla / fren las ruedas! XEspera un 'o'ento XdiJo X! 6uelvo en seguida! 1*1

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$oJeando% "artha regres al edificio% sin hacer caso de los gritos / sRplicas de Roger / Ellen% #ue surgan del otro lado de la cerrada puerta del stano! En el eSterior% arrebuJada en su 'antn / su abrigo% :ouise esperaba% 'ientras el viento% co'o un afilado cuchillo% la traspasaba! Al fin "artha reapareci con el envoltorio #ue contena las Jo/as de las dos! XT"arthaU X gi'i :ouise X! "e esto/ helando! YEuV vas a hacerZ X@a verIs X"arta se detuvo Junto a su her'ana% Jadeante / apo/Indose en el bastnX! @a verIs% :ouise! ;lo tienes #ue 'irar hacia la casa! :ouise lo hi?o! Tras las ventanas de la parte del edificio #ue haba sido su hogar apareci un leve resplandor a'arillo #ue% despuVs de ondear por unos 'o'entos% co'en? a crecer! Al poco rato se convirti en una ola de fuego% parte de la cual sali por una ventana entreabierta! El incendio continu au'entando% haciVndose 'Is brillante / 'Is fuerte a cada rIfaga de viento! XT-uegoU XeScla' :ouiseX! T:a casa estI ardiendoU XRepart por toda la habitacin el kerosene de la lI'para XdiJo "arthaX! Recuerda slo esto: Ellen / Roger planeaban asesinarnos! @a haban 'atado a nuestros gatos! Tena'os #ue protegernos! @% si'ple'ente% no haba otra for'a! :a vo? de "artha se hi?o acuciante al continuar: XPero recuerda #ue nunca debe'os decir a nadie lo #ue ellos iban a hacer! Eran fa'iliares nuestros! Nadie nos creera! Eue esto sea un trIgico accidente! Y $o'prendesZ XT,h% s% sc!!!U XeScla' :ouise% eScitadaX! TEres tan inteligente!!!U Ahora alguien verI el resplandor del incendio / lla'arI a los bo'beros% YverdadZ X;! .n fuego en el ca'po sie'pre atrae a alguien! 5'pedidas co'o esta'os% Vsta era la Rnica for'a de pedir auSilio! =espuVs tendrIn #ue per'iti'os regresar a nuestro vieJo hogar! :uego se dedicaron a observar en silencio! El dedo de fuego #ue aso'aba por la ventana se haba convertido en una enor'e antorcha! Tras unos 'o'entos% o/eron% a distancia% el leJano eco de la sirena #ue haba sobre el teJado del cuartel general de los bo'beros voluntarios del pueblo! XEs un fuego tan caliente!!! X'ur'ur :ouise% eStendiendo las 'anos hacia las lla'as X! Hace #ue una se sienta bien! El teJado del ala del edificio #ue ellas haban habitado se derru'b entre un torrente de ascuas! Poco despuVs apareci el coche de bo'beros% con sus voluntarios cubiertos con cascos! "as% para entonces% /a toda la casa era pasto de las lla'as! :os reciVn llegados no pudieron hacer nada! En la sala de estar del Jue? 0eck% la chi'enea crepitaba alegre'ente! "artha / :ouise la observaban desde sus asientos! :as lla'as evocaban en ellas felices recuerdos! XPronto estare'os de nuevo en nuestra casa X 'ur'ur :ouise X! HabrI gatitos #ue Jueguen sobre la alfo'bra / "ar/ Tho'pson nos harI co'pa(a! :a se(ora Rogers tiene una hiJa #ue% por veinticinco dlares a la se'ana% vendrI a atende'os! Es un gasto #ue podre'os fIcil'ente! XNo cabe duda de #ue nuestro dinero durarI tanto co'o nosotras X asinti "artha X! "e parece #ue el Jue? /a viene! :a puerta se abri /% en ve? de un ho'bre% por ella entr un gran gato sia'Vs! $on un satisfecho 'aullido% el ani'al salt al rega?o de "artha! XTWTob/WU XeScla' :ouise! XTWTob/WU Xrepiti "artha% co'o un ecoX! Y=e dnde diablos salesZ X"e pareci #ue sera una buena sorpresa de bienvenida XdiJo una seca vo? 'asculina! El Jue? en persona% enJuto% alto / leve'ente encorvado% de unos sesenta a(os% haba entrado en la habitacin X! ;upongo #ue esto paliarI un poco la triste?a de esta la'entable circunstancia! .no de los bo'beros encontr a WTob/W la otra noche! Estaba cerca de las ruinas! El ho'bre dio a cada una de las 'uJeres una fir'e pal'adita! :uego se son vigorosa'ente! 1*G

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X:o siento XdiJo X! En 0oston agarrV un terrible catarro! Es una ciudad tre'enda! Ruidosa% llena de gente!!! X.sted!!!% Yha estado en 0ostonZ Xpregunt "artha! =e repente su boca pareca haberse #uedado seca! XTres das! ;in e'bargo% la'ento decir #ue no sirvieron para nada! "eneando la cabe?a% el Jue? to' asiento! XEste es un 'o'ento 'u/ triste! Esas casas antiguas arden co'o /esca! Pero no hable'os de eso! Es 'eJor no hurgar en la herida! Ahora #ue Roger / Ellen han!!! bien% desaparecido% deseo hablar del porvenir de ustedes! XT,h% estare'os perfecta'enteU XeScla' :ouise% con precipitacinX! 6olvere'os a nuestra vieJa casa! @ desea'os #ue "ar/ Tho'pson se #uede con nosotras! No debe #uedarse un da 'Is en ese horrible asilo! El Jue? 0eck volvi a sonarse! "ientras Jugueteaba con la insignia 'asnica #ue colgaba de la cadena de su reloJ% su aspecto refleJaba una gran turbacin! X"artha!!! X co'en? X! :ouise!!! X Hi?o una pausa! A'bas 'uJeres le 'iraron% dos pares de brillantes oJos en dos rostros ancianos X! Para ' resulta 'u/ difcil decirles Vsto[ pero 'i visita a 0oston fue debida a ustedes! XYA nosotrasZ Xpreguntaron las dos% al unsono! XA la fortuna de su padre! $o'o saben% consista en deter'inada cantidad de dinero% #ue /a ha sido gastada% / en cierto nR'ero de acciones del -errocarril de Nueva 5nglaterra / Toronto! XY@ #uVZ Xpregunt "artha! :as dos her'anas seguan 'irando fiJa'ente al ho'bre! X0ien!!! En estos tie'pos a los ferrocarriles les van 'u/ 'al las cosas / el de Nueva 5nglaterra / Toronto se declar en bancarrota el verano pasado! Ese fue el 'otivo de #ue sus sobrinos les pidiesen #ue se fueran a vivir con ellos% de for'a #ue las pudieran cuidar! Ellen deseaba tener plenos poderes con el fin de #ue ella / Roger #uedasen capacitados para 'aneJar los restos de la fortuna sin #ue ustedes se enterasen de lo #ue haba ocurrido! @o fui partidario de decirles la verdad[ pero ellos te'an #ue eso les trastornara! =e 'odo #ue todos nos pusi'os de acuerdo para 'antener el secreto! WPor desgracia% #ueridas "artha / :ouise% ahora deben saberlo! :o siento 'ucho[ la vieJa casa estI inhabitable! En realidad% ni si#uiera he'os podido encontrar un co'prador! No ha/ dinero para repararla! =e la fortuna de su padre no #ueda un cVnti'o! El Jue? 0eck hi?o una pausa /% con gran delicade?a% continu: XTal ve? en alguna ocasin se preguntarIn por #uV Roger / Allen parecan algunas veces tan depri'idos / preocupados! Ahora /a lo saben! $rVan'e: a ellos no les i'portaba! :as #ueran 'uchsi'o! :as dos her'anas se 'iraron con silencioso / sobrecogido horror! XEl Asilo Hogar!!! X :a vo? de :ouise era un trV'ulo susurro! "artha no diJo nada en absoluto!

1*H

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VOCES DE MUERTE

LUCILLE FLETCHER Y ALLAN ULLMAN


:a 'uJer se incorpor una ve? 'Is para coger el telVfono colocado sobre la 'esilla de noche! :uego[ hi?o girar el disco con innecesaria fuer?a! :a la'parita de la 'esilla Xla Rnica lu? en la habitacin en penu'bra X hi?o brillar las Jo/as de su 'ano! En su rostro% delicada'ente bello en la favorecedora penu'bra se adverta un ce(o de disgusto #ue haca pareJa con su brusca for'a de 'aneJar el disco telefnico! .na ve? 'arcado el nR'ero% :eona per'aneci tensa durante unos 'o'entos% inc'oda por la 'olestia #ue le produca estar sentada en la ca'a sin apo/ar la espalda en ninguna parte! :uego en su odo son la percutiente se(al de lnea ocupada! =e un golpe% deJ el auricular en su sitio% diciendo% en vo? alta: XNo puede ser! No puede ser! 6olvi a recostarse contra el 'ontn de al'ohadas! $err los oJos% desconectIndose de las so'bras del cuarto / del rectIngulo de bru'osa noche #ue se vea a travVs de la abierta ventana! "ientras per'aneca acostada sobre la fina colcha de verano% not c'o la brisa nocturna 'ova suave'ente los pliegues de su ca'isn! ARn eran audibles los sonidos nocturnos #ue suban del ro / de la calle% tres pisos 'Is abaJo! En furiosa concentracin% consider el veJa'en #ue estaba convirtiendo a#uVlla en una hora de tor'ento! Y=nde estaba su 'aridoZ YEuV le retrasabaZ YPor #uV haba tenido #ue elegir precisa'ente a#uella noche para deJarla sola% para desaparecer sin una lla'ada% sin una palabra en absolutoZ A#uello no era propio de Vl! No lo era en absoluto! Henr/ conoca de'asiado bien el efecto #ue una cosa as producira en ella! @ ta'biVn en Vl! Resultaba increble #ue% deliberada'ente% provocase la clase de escena #ue /a se haba producido un par de veces en el pasado! Pero!!! si su ausencia de ahora no era deliberada!!! Ya #uV se debaZ Y:e habra pasado algoZ TEuV poco probable era #ue a Henr/ le ocurriese algo sin #ue nadie se lo notificara a ella instantInea'enteU ESistan otros veJI'enes% todos ellos subsidiarios del 'Is i'portante: el constituido por la ineSplicable ausencia de Henr/! Estaba el asunto del telVfono! En 'uchos aspectos% a#uello era lo 'Is irritante de todo! :eona haba estado lla'ando a la oficina de su 'arido durante 'Is de 'edia hora! ,% al 'enos% haba tratado de hacerlo! $ada ve? #ue 'arc el nR'ero% le respondi la se(al de co'unicar! No era #ue no le contestasen% cosa #ue hubiese sido un poco 'Is tran#uili?adora! Era una se(al de lnea ocupada! ;i Henr/ estaba all X / era evidente #ue en la oficina haba alguien X% Yera posible #ue estuviese telefoneando durante 'edia hora co'pletaZ YPosibleZ ;! YProbableZ No! "ental'ente% :eona pens todas las cosas #ue su 'arido podra estar haciendo% enfrentIndose resuelta'ente a todas las posibilidades! Tal ve? al fin todas 1as 'olestias #ue representa una enfer'edad Xla de ella X hubieran acabado con la reserva de paciencia de su 'arido! A Henr/ nunca haban parecido i'portarle los inacabables perodos en los #ue ella no haba podido corresponderle! Aun#ue era un ho'bre intensa'ente pasional X un ser vigoroso / saludable X su auto control fue sie'pre inagotable! En otras palabras% / si :eona deseaba eSponer llana'ente el te'a% ella nunca sospech #ue hubiera otra u otras 'uJeres! Pero ahora!!! 1*>

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;in e'bargo% en a#uella evidente posibilidad haba algo #ue no encaJaba con las actuales circunstancias! Al 'enos eso le pareci despuVs de eSa'inarlo todo abierta / detenida'ente! Henr/ era 'u/ cauto! Todo cuanto haca era cuidadosa'ente planeado / llevado a efecto con toda li'pie?a! Ni en un 'illn de a(os sera tan estRpido X o negligente X co'o para ponerse en evidencia de for'a tan clara! @ las posibi&idades inter'edias ta'poco resultaban lgicas! A Henr/ le gustaba todo en gran escala% de acuerdo con su propia audacia% una audacia #ue se refleJaba perfecta'ente en su i'presionante / protector aspecto! Al pensar en su 'arido% :eona abri los oJos por un 'o'ento / ech un vista?o al retrato de boda #ue haba sobre la 'esilla de noche! Apenas visible en la oscuridad XeScepto para los claros oJos de su recuerdoX% se adverta la 'arfile(a belle?a de ella / la in'ensa% fornida / sonriente presencia de Henr/! En Vl nada haba ca'biado% se diJo la 'uJer! En die? a(os% nada alter las li'pias / 'usculares lneas de su cuerpo ni la eStra(a / leve sonrisa de su rostro terso / carente de arrugas! ;in e'bargo% ella s haba ca'biado! ;lo con el 'a/or de los cuidados lograba ocultar las pe#ue(as se(ales #ue el tie'po / su invalide?% #ue ahora era crnica% haban deJado!!! "u/ pronto% a no ser #ue consiguiese recuperar la salud / aprovechar la Juventud #ue aRn le #uedaba% ni si#uiera el 'Is cuidadoso de los 'a#uillaJes podra ocultar la creciente red de arrugas #ue rodeaban sus oJos% los pliegues en las co'isuras de los labios% la incipiente papada baJo la barbilla! YEra posible #ue Henr/ hubiese atribuido la aversin de ella a la lu? del da a algo 'Is #ue la enfer'edadZ :eona repas de nuevo los gustos de su 'arido% las cosas #ue Vl pona por enci'a de todo! Tras die? a(os de 'atri'onio Xun 'atri'onio #ue ella haba planeado con 'inuciosidad casi 'ilitarX% :eona saba perfecta'ente bien #ue la fortuna de su padre haba sido un ar'a 'u/ poderosa contra cual#uier descarro de Henr/! Era 'u/ difcil considerar la posibilidad de #ue Vl hiciera algo #ue colocara los 'illones $otterell fuera de su alcance! As le gustaban a ella las cosas% se record :eona! Eue todo estuviera perfecta'ente claro! Ella sie'pre lo haba #uerido as! :as relaciones #ue actual'ente 'antena con su 'arido daban a :eona lo #ue ella 'Is deseaba: un ho'bre #ue% por enci'a de todo% daba cuerpo a la ilusin #ue ella haba creado[ la ilusin de un 'atri'onio feli?! Era envidiada por sus a'igas% / ser envidiada es una de las sensaciones 'Is agradables #ue la vida puede ofrecer! :a consideracin de su 'atri'onio a la 'edida se desvaneci para dar paso de nuevo a la irritacin #ue le produca a#uella indeseada soledad! TEl 'aldito telVfonoU A#uella persistente se(al de co'unicar tena algo de inveros'il!!! Entonces se le ocurri #ue en el siste'a de co'unicaciones auto'Iticas poda haber alguna avera 'ecInica! ;e incorpor% to' el auricular% furiosa consigo 'is'a por no haber pensado antes en ello! "arc el nR'ero de la central / esper! En el telVfono% la se(al de lla'ada fue seguida por un WclicW / la agradable vo? de la telefonista preguntando: XYEuV nR'ero desea% por favorZ XY"e pone con "urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tresZ XPuede usted efectuar esa lla'ada auto'Itica'enteX le diJo la 'uchacha! XNo puedo Xreplic :eona% con tono de fastidioX! Por eso recurr a usted! XY$uIl es el proble'a% se(oraZ XPues #ue he estado 'arcando "urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tres% durante la Rlti'a 'edia hora / la lnea estI sie'pre ocupada! @ eso resulta absurdo! XY"urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tresZ Xrepiti la telefonista X! TratarV de co'unicarle! .n 'o'ento% por favor! 1*1

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XEs la oficina de 'i 'arido XeSplic :eona% escuchando c'o 'arcaba la telefonista X! Hace horas #ue deba estar en casa! @ no sV #uV puede entretenerle% ni por #uV esa ridcula lnea tiene #ue estar ocupada! Por lo general% la oficina cierra a las seis! X:la'ando a "urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tres XdiJo la telefonista% 'ecInica'ente! T,tra ve? la se(al de co'unicarU T:a 'aldita% estRpida / eterna se(al de co'unicarU Estaba a punto de #uitarse el telVfono del odo cuando 'ilagrosa'ente la se(al ces / un ho'bre diJo: XYHolaZ XT,igaU X grit ella% ansiosa X! Pnga'e con el se(or ;tevenson% por favor! El ho'bre repiti% estRpida'ente: XYHolaZ El tipo tena una vo? profunda% ronca% 'u/ peculiar% fIcil'ente clasificable apenas se le hubiera odo decir una palabra! :eona acerc la boca al 'icrfono / diJo% cuidadosa / crispada'ente: X=eseo hablar con el se(or ;tevenson! ;o/ su 'uJer! / la ronca vo? replic: XYEres tR% 7eorgeZ Absurda'ente% procediendo de alguna parte% una segunda vo? X vulgar% nasalX% contest: XAl habla! =esesperada% :eona grit: XYEuiVn estI ahZ YEuV nR'ero es ese% por favorZ XRecib tu recado% 7eorge XdiJo la vo? roncaX! YEstI todo listo para esta nocheZ X;! Todo a punto! Ahora esto/ con nuestro cliente! =ice #ue no ha/ 'oros en la costa! Resultaba fantIstico! 5neSplicable e i'posible! -ra'ente% :eona diJo: XPerdn! YEuV estI ocurriendoZ Esto/ e'pleando esta lnea! Hagan el favor!!! 5ncluso 'ientras hablaba% la 'uJer saba #ue ellos no podan orla! Ni 7eorge ni el ho'bre de la vo? ronca podan escucharla! Era un cruce! =ebera colgar% ponerse de nuevo en contacto con la central / e'pe?ar de nuevo toda la operacin! Al 'enos eso era lo #ue debera hacer! Pero le resultaba i'posible! :os dos desconocidos seguan hablando% / lo #ue decan congel a :eona Junto al telVfono! XPerfecto XdiJo la vo? ronca X! Y;igue siendo a las once / cuarto% 7eorgeZ X;! Espero #ue te sepas las instrucciones de 'e'oria! X$reo #ue s! X0ueno% pues reptelas otra ve? para asegura'os de #ue lo has entendido bien todo! X=e acuerdo% 7eorge! A las once% el polica privado entra en el bar de la ;egunda Avenida para to'arse una cerve?a! "e 'eto por la ventana de la cocina% en la parte trasera! :uego espero a #ue pase un tren por el puente!!! por si su ventana estI abierta / a ella se le ocurre gritar! XESacto! X,/e% se 'e olvid preguntarte una cosa% 7eorge! Y5rI bien un cuchilloZ XPerfecto Xreplic la nasal vo? de 7eorge X! Pero ha?lo rIpido! Nuestro cliente no desea #ue la 'uJer sufra 'ucho! X$o'prendo% 7eorge!

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X@ no te olvides de llevarte los anillos / pulseras!!! / las Jo/as #ue ha/ en el caJn del bur X continu 7eorge X! Nuestro cliente desea #ue todo pare?ca un si'ple robo! .n si'ple robo! Eso es 'u/ i'portante! XNo habrI ninguna pega% 7eorge! @a 'e conoces! X;! @ ahora% otra ve?!!! X=e acuerdo! $uando el polica entre a to'arse la cerve?a% /o 'e 'eto por la ventana trasera[ o sea% la cocina! :uego espero a #ue pase el tren! =espuVs de acabar% 'e llevo las Jo/as! XESacto! YEstIs seguro de #ue conoces la direccinZ X; Xreplic la vo? ronca X! Es en!!! Rgida de 'iedo / eScitacin% :eona opri'i el auricular contra su odo hasta #ue le hi?o da(o en la sien! Pero en a#uel instante la co'unicacin se cort / fue seguida% tras un segundo o dos% por la tran#uila 'onotona de la se(al de lnea! &ade% horrori?ada! ;usurr: XTEuV espantoU TEuV cosa tan horribleU YPoda eSistir alguna duda acerca del significado de a#uel&os estrafalarios% / fros / casi co'erciales co'entariosZ T.n cuchilloU T.n cuchilloU El ho'bre haba dicho a#uello con la 'is'a frialdad #ue si el hablar de cuchillos% ventanas abiertas / 'uJeres gritando fuera la cosa 'Is corriente del 'undo! *AH1 :eona se #ued con el telVfono en la 'ano% 'irando con horror la atestada 'esita de noche! YEuV acababa de orZ No poda ser!!! Era i'posible! ;e trataba de una bro'a de su i'aginacin% debi de ador'ecerse un 'o'ento / un sue(o se introduJo en las cavernas de su cerebro! Pero el cal'ado e i'personal tono #ue e'plearon 7eorge / el ho'bre de la vo? ronca volva con inconfundible claridad cada ve? #ue ella trataba de recordar! Nunca un sue(o haba tenido lneas tan definidas! :es haba odo! :a cosa era tan real co'o el auricular #ue aRn 'antena en la 'ano! Haba escuchado sus dos voces haciendo la sinopsis del asesinato de alguna pobre 'uJer% #ue se encontraba sola / sin proteccin / cu/a 'uerte haba sido ordenada con la 'is'a sencille? con #ue uno pide #ue le 'anden unas verduras de la tienda! Pero% Y#uV poda hacer ellaZ ,% 'eJor% Y#uV deba hacerZ Haba odo todo a#uello accidental'ente% debido a un fallo 'ecInico en el siste'a telefnico! No haba escuchado nada #ue conduJera directa'ente a a#uellos espantosos ho'bres! Tal ve? fuera 'eJor #ue tratara de olvidar a#uella eStra(a conversacin! Pero no! Haba #ue pensar en a#uella 'uJer X #ue% tal ve? co'o ella 'is'a% se encontrara sola / sin a'igos X #ue deba ser puesta sobre aviso por difcil #ue resultara lograrlo! No poda per'anecer aJena al asunto!!! =eba hacer algo in'ediata'ente para tran#uili?ar su conciencia! $on dedos te'blorosos to' el telVfono / 'arc el nR'ero de la central! X;e(orita!!! XdiJo :eona% nerviosa'enteX! "e han cortado!!! X:o siento% se(ora! YA #uV nR'ero lla'abaZ X0ueno!!! Tena #ue haber sido "urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tres! Pero no lo era! =ebi de producirse un cruce! "e pusieron con un nR'ero e#uivocado /!!! he odo algo espantoso!!! .n asesinato!!! X 5'periosa'ente% :eona levant la vo? X% @ ahora #uiero #ue vuelva a poner'e con ese nR'ero! X:o siento% se(ora! No co'prendo! XT,hU XeScla' la 'uJer% i'pacienteX! @a sV #ue era un nR'ero e#uivocado / #ue no tena por #uV escuchar% pero esos dos ho'bres% unos despiadados asesinos% van a 'atar a alguien! A una pobre e inocente 'uJer #ue se encuentra co'pleta'ente sola en una casa cercana a un puente! @ tene'os #ue detenerles! Tene'os #ue hacerlo! 1*B

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XYA #uV nR'ero lla'aba% se(oraZ Xpregunt la telefonista% paciente! XEso carece de i'portancia! Era% un nR'ero e#uivocado! .n nR'ero #ue 'arc usted 'is'a! @ debe'os averiguar in'ediata'ente cuIl era! XPero% se(ora!!! XTNo sea usted estRpidaU Xestall :eonaX! "ire% indudable'ente% todo fue debido a un pe#ue(o error su/o al 'arcar! @o le diJe #ue tratara de poner'e en contacto con "urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tres! .sted 'arc ese nR'ero!!! Pero su dedo debi de resbalar / 'e puso con otro nR'ero!!! @o poda orles a ellos% pero ellos no 'e oan a '! :o #ue no veo es por #uV no puede usted co'eter de nuevo ese 'is'o error% esta ve? a propsito! YNo le es posible 'arcar de nuevo "urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tres% en la 'is'a for'a descuidadaZ XY"urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tresZ Xrepiti la 'uchacha% rIpida'ente X! .n 'o'entito% por favor! "ientras esperaba% :eona 'ovi la 'ano hacia los frascos de 'edicinas #ue haba sobre la 'esilla de noche / to' el pe#ue(o pa(uelo de encaJe #ue haba entre ellos! Estaba secIndose la frente con Vl cuando son la se(al de co'unicar / la telefonista la cort para decir: XEsa lnea estI ocupada% se(ora! En su furia% :eona golpe con el pu(o el larguero de la ca'a! XT;e(oritaU X lla' X! T;e(oritaU Ni si#uiera ha intentado usted conseguir ese nR'ero e#uivocado! ;e lo ped eSplcita'ente! @ todo lo #ue usted hi?o fue 'arcar bien! Ahora deseo #ue localice esa lla'ada! TEs su deber hacerloU X.n 'o'entito XdiJo la 'uchacha% con una suavidad en la #ue se adverta cierto tono de resignacinX! :e pondrV con la telefonista Jefe! X;% haga el favor!!%!! diJo :eona% retrepIndose furiosa contra las al'ohadas! ,tra vo?% suave / eficiente% diJo: XTelefonista Jefe! :eona volvi a concentrarse en la bo#uilla del telVfono / de nuevo co'en? a hablar de for'a eSagerada'ente cuidadosa% con la vo? tensa por el fastidio! X;o/ una invIlida / acabo de sufrir un terrible shock debido a algo #ue o por telVfono! Es necesario #ue localice esa lla'ada! ;e trataba de un asesinato% un terrble cri'en a sangre fra #ue iban a perpetrar esta noche contra una pobre 'uJer! A las once / cuarto! 6erI: estaba tratando de co'unicar'e con la oficina de 'i 'arido! Esto/ sola! "i doncella estI fuera / los otros criados no duer'en en casa! "i esposo pro'eti estar en casa a las seis% as #ue cuando a las nueve no hubo llegado% co'encV a lla'arle! El telVfono estuvo dando todo el rato la se(al de co'unicar! Entonces pensV #ue tal ve? hubiese alguna avera en el siste'a auto'Itico / ped a la telefonista #ue tratara de poner'e con ese nR'ero! $uando lo hi?o% se produJo un cruce / o esa espantosa conversacin entre dos asesinos! :uego% antes de poder averiguar #uiVnes eran% la co'unicacin se cort! As #ue pensV #ue podan ustedes conectar'e de nuevo con ese nR'ero e#uivocado% o locali?ar la lla'ada% o algo por el estilo!!! :a telefonista Jefe era 'u/ a'able / co'prensiva! :o era de for'a casi enlo#uecedora! ESplic #ue las Rnicas lla'adas #ue podan locali?arse eran las #ue se estaban efectuando en el 'o'ento de intentarlo! $o'o es lgico% con las #ue /a haban concluido no poda hacerse nada! XEsto/ segura de #ue ahora /a habrIn acabado de hablar XdiJo :eona% con acritud X! No estaban hablando precisa'ente de te'as sociales! Ese es el 'otivo de #ue pidiera a la telefonista #ue les locali?ara in'ediata'ente! ;e dira #ue una cosa tan sencilla co'o esa!!! El Ispero tono de crtica de la 'uJer no consigui alterar a la telefonista Jefe! XYEuV ra?n tiene para desear #ue se localice esa lla'ada% se(oraZ 1*9

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XTRa?nU XeScla' :eona X! YEs #ue no son suficiente todas las ra?ones #ue /a le he dadoZ Por casualidad% escuchV a dos asesinos! El cri'en de #ue estaban hablando se va a co'eter esta noche% a las once / cuarto! En alguna parte de esta ciudad% una 'uJer va a ser asesinada!!! :a telefonista Jefe se 'ostraba co'prensiva!!! / ra?onable! X$o'prendo perfecta'ente% se(ora! "i conseJo es #ue pase esa infor'acin a la polica! ;i 'arca el nR'ero de la central / pide #ue le co'uni#uen!!! :eona colg un 'o'ento% luego volvi a to'ar el 'icrfono% esperando la se(al de lnea! En su interior la furia iba creciendo% ti(endo de roJo sus pIlidas 'eJillas% aislIndola de todo cuanto no fuera el sonido del disco telefnico al girar! No o/ los susurrantes ruidos #ue producan los barcos al cru?ar las oscuras aguas% ni el ?u'bar del trIfico desli?Indose por la autopista #ue bordeaba el ro! No advirti el 'achacar de acero contra acero% el cla#uetiXclac% cla#uetiXclac del tren #ue se aproSi'aba al puente! No not el te'blor de las ventanas de su cuarto% #ue vibraban Junto con el estre'ecido puente! Hasta #ue el tren no hubo alcan?ado el punto Ilgido de su rugir% :eona no lo o/% / para entonces% la telefonista estaba diciendo: XYEuV nR'ero desea% por favorZ XPnga'e con la polica Xpidi% estre'eciVndose 'ientras el aullido del acero 'achacando resonaba en la noche / luego se eStingua lenta'ente! "ientras el telVfono daba la se(al de lla'ar% :eona advirti una ve? 'Is el opresivo calor reinante! ;e sec el sudor de los oJos / de la frente con el pa(uelo! :uego una cansada vo? respondi: XEstacin de polica! =istrito diecisiete! El sargento =uff/ al habla! XA#u la se(ora ;tevenson!!! :a se(ora de Henr/ ;tevenson% de ;utton Place% cuarenta / tres! :la'o para infor'ar de un asesinato! XY$'o dice% se(oraZ XHe dicho #ue #uera infor'ar de un asesinato! XY.n asesinato% se(oraZ X;i 'e deJa ter'inar% por favor!!! X$laro% se(ora! X;e trata de un cri'en #ue aRn no se ha co'etido% pero #ue tendrI lugar esta noche! Por casualidad% o co'o lo planeaban por telVfono! XYEuiere usted decir #ue o/ eso por telVfonoZ X;! En un nR'ero e#uivocado con el #ue 'e puso la telefonista! He intentado #ue locali?asen ese nR'ero% pero todos son tan estRpidos!!! XY@ si 'e dice dnde se supone #ue va a co'eterse ese cri'en% se(oraZ X;e trata de algo #ue es seguro #ue ocurrirI ) diJo :eona% con fir'e?a% notando las dudas del polica X! , clara'ente los planes! Haba dos ho'bres hablando! 5ban a 'atar a una 'uJer a las once / cuarto! Ella vive cerca de un puente! X;% se(ora! X@ en la calle ha/ un polica privado #ue a deter'inada hora va a algRn sitio de la ;egunda Avenida a to'arse una cerve?a! Entonces el asesino aprovecha para 'eterse por una ventana / 'atar a la 'uJer con un cuchillo! XY;Z X@ ta'biVn ha/ un tercer ho'bre Cun cliente% as le lla'abanD #ue les paga para #ue hagan eso tan horrible! Euera #ue se llevasen las Jo/as de la 'uJer para #ue pareciese un robo! X;% se(ora! YEs eso todo% se(oraZ X0ueno% todo esto 'e ha alterado terrible'ente!!! 1**

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No esto/ bien de salud!!! X$o'prendo! Y@ cuIndo ocurri la cosa% se(oraZ XHace unos ocho 'inutos! XY"e da usted su no'bre% por favorZ X;o/ la se(ora de Henr/ ;tevenson! XY@ su direccinZ XEl cuarenta / tres de ;utton Place! Eso estI cerca de un puente! El de Eueensboro% /a sabe! En nuestra calle!!! / en la ;egunda Avenida% tene'os un polica privado de vigilancia! XYA #uV nR'ero lla'aba usted% se(oraZ XA "urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tres! Pero ese no es el nR'ero #ue he odo% sino el de la oficina de 'i 'arido! Trataba de lla'arle para averiguar por #uV no haba vuelto a casa aRn!!! X0ien% investigare'os eso% se(ora ;tevenson! Tratare'os de co'probarlo con la co'pa(a telefnica! XPero all dicen #ue no pueden locali?ar una lla'ada #ue /a ha concluido! Personal'ente% creo #ue deberan hacer algo 'ucho 'Is in'ediato / drIstico #ue investigar la lla'ada! Para cuando la localicen% el cri'en /a se habrI co'etido! X0ueno% bueno% /a nos ocupare'os de eso X suspir =uff/ X! No se preocupe! XEs #ue no puedo evitarlo% oficial X se #ueJ :eona X! Tienen #ue hacer algo para proteger a esa persona! @o 'is'a 'e sentira 'Is segura si 'andasen un auto patrulla a este vecindario! =uff/ volvi a suspirar! X"ire% se(ora% Ysabe usted lo larga #ue es la ;egunda AvenidaZ X;% aun#ue!!! XY@ sabe cuIntos puentes eSisten en "anhattanZ X$laro #ue no% pero!!! XAhora dga'e #uV le hace pensar #ue ese asesinato% si es #ue sucede en algRn sitio% va a suceder precisa'ente en su barrio! Tal ve? la #ue usted o/ no era ni si#uiera una lla'ada hecha en Nueva @ork! Puede #ue fuera un cruce con la lnea de larga distancia! X$re #ue ustedes% al 'enos% intentaran algo XdiJo la 'uJer% acre'ente X! ;e supone #ue la policia estI para proteger a las personas decentes! Pero cuando le digo #ue va a co'eterse un asesinato% usted 'e contesta co'o si le estuviera gastando una bro'a! X:o siento% se(ora Xreplic =uff/% con suavidadX! ;i pudiVra'os evitarlos todos% lo hara'os! Pero una pista co'o la #ue usted 'e ha dado% resulta un poco vaga% Yco'prendeZ En realidad% nos es tan poco Rtil co'o el no saber nada! Ahora% atiVnda'e! Tal ve? lo #ue usted o/ fue una de esas eStravagantes e'isiones de radio! Puede #ue de alguna for'a conectase usted con un progra'a policaco! 5ncluso es posible #ue sonara en la calle / usted cre/ese #ue lo oa por el telVfono! XNo Xreplic ella% fra'ente X! Es i'posible! :e digo #ue lo o por telVfono! YPor #uV se 'uestra tan reacio a creerloZ X=eseo a/udarla en lo #ue pueda% se(ora X asegur el polica X! YNo cree #ue en esa lla'ada puede haber algo raro% #ue tal ve? alguien planea asesinarla a ustedZ :eona ri% nerviosa! XYA 'Z Pues!!! claro #ue no! Eso es ridculo! Euiero decir #ue!!! Ypor #uV iba a #uerer nadieZ En Nueva @ork no cono?co a una sola persona! :levo a#u pocos 'eses / no trato 'Is #ue con 'is criados / 'i 'arido! X0ien% se(ora% entonces no tiene por #uV preocuparse XdiJo =uff/% en tono realistaX! @ ahora% si 'e perdona% ha/ otras cosas #ue necesitan 'i atencin! 0uenas noches% se(ora! $on una eScla'acin de disgusto% :eona volvi a deJar el receptor sobre la hor#uilla! =e la 'esilla de noche to' un pe#ue(o frasco de sales de olor% lo destap / luego se lo pas por debaJo G22

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de su nari?% aspirando su fuerte / vivificante aro'a! 6olvi a colocar el tapn / puso el frasco sobre la 'esilla! ;e apo/ de nuevo contra las al'ohadas% preguntIndose #uV deba hacer ahora! :a irritacin provocada por la indiferente actitud del polica se apacigu un poco! =espuVs de todo% era 'u/ poco probable #ue a#uellos dos ho'bres pudieran ser locali?ados directa'ente! Pero aun as% deba haberse to'ado alguna 'edida! Al 'enos la polica debi ofrecerse a e'itir una alar'a de radio para alertar a todos los agentes de la ciudad sobre el peligro #ue a'ena?aba a alguien% no i'portaba en #uV lugar! Al cabo de un 'o'ento% la ansiedad producida por la conversacin de los asesinos co'en? a difu'inarse! No es #ue llegara a olvidarse por co'pleto de a#uellas terribles palabras% ni #ue deJase de pensar en a#uella pobre 'uJer sentenciada a 'uerte! Pero su propia soledad volvi a convertirse en el hecho desagradable 'Is in'ediato! Era absoluta'ente i'perdonable #ue Henr/ la hubiese deJado sola de esta for'a! $on slo #ue Vl se lo hubiera advertido% :eona podra haber pedido a la doncella #ue se #uedase! Ahora todo cuanto le rodeaba co'en? a alterarle los nervios! :a habitacin en penu'bra% tan rica% tan esplVndida'ente a'ueblada% se convirti en una odiosa celda de la #ue no haba escapatoria! El carsi'o Juego de tocador #ue brillaba suave'ente slo la haca pensar en su decadente belle?a! :a 'ullida tu'bona% las sillas / ban#uetas tapi?adas de alegres colores% los delicados veladores colocados sobre la gruesa alfo'bra de un tono #ue haca Juego con el de las paredes!!! Todo pareca haber sido colocado por un tra'o/ista sin i'aginacin! El cuarto careca de vida! Era una celda! :os transparentes visillos de eta'n / las esplVndidas cortinas de las ventanas lo 'is'o podan haber sido barras de hierro! :eona detestaba a#uel lugar! =etestaba su propia incapacidad para soportar la soledad! =escolg de nuevo el telVfono / 'arc el nR'ero de la central! X;e(orita% por a'or de =ios% Y#uerra 'arcar de nuevo ese nR'ero% el "urra/ Hill tres% cero% cero% nueve% tresZ No co'prendo #uV puede estarle retrasando tanto! Esta ve? no son la se(al de co'unicar! En lugar de eso% se o/ el ?u'bido de lla'ada hasta #ue la telefonista la interru'pi para decir: XNo contestan! X@a lo veo Xcontest :eona% agria'enteX! :o esto/ o/endo! No tiene #ue decr'elo! "e do/ cuenta /o 'is'a! @ tras estas palabras% colg! 6olvi a retreparse contra las al'ohadas% 'irando hacia la entornada puerta del cuarto% escuchando con esa intensidad con la #ue las personas #ue se encuentran solas tratan de eStraer del silencio #ue les rodea algRn sonido% alguna prueba de 'ovi'iento% alguna se(al indicadora de #ue la soledad ha concluido! Pero no haba nada! ;u 'irada reca/ sobre la 'esilla de noche% donde se vea el 'ontn de frascos de 'edicinas% el reloJ% el pa(uelo arrugado% todo dispuesto alrededor del telVfono! ;in casi darse cuenta de lo #ue haca% la 'uJer se inclin hacia delante% abri el pe#ue(o caJn de la 'esilla / sac un peine adornado con pedrera / un espeJo de 'ano! $o'en? a arreglarse el cabello% paseIndose rIpida'ente el peine por Vl / 'oviendo la cabe?a a a'bos lados para observar el resultado en el espeJo! ;atisfecha de haber restaurado la elegancia de sus cabellos% :eona sac del caJn un lIpi? labial / restaur las lineas car'es de su boca! Pens #ue Henr/ nunca haba deJado de de'ostrar su ad'iracin por la belle?a de ella! Tal ve? Rlti'a'ente sus lacnicos co'entarios se haban vuelto 'enos espontIneos% 'Is 'ecInicos! Y, slo se lo pareca ahora ante a#uella ineSplicable tardan?aZ Esto hi?o #ue :eona recordase #ue el paradero de su 'arido segua siendo el proble'a del 'o'ento% la fastidiosa situacin respecto a la cual aRn haba #ue hacer algo! =el 'is'o caJn de la 'esilla sac un pe#ue(o cuaderno de notas! :o haba abierto por la letra & cuando son el telVfono! RIpida% ansiosa'ente% lo descolg / diJo% con tono 'usical: X=ga'e! G21

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;u alegra se trunc al or: XA#u larga distancia! Tengo una lla'ada de persona a persona para la se(ora de Henr/ ;tevenson! :a lla'an de $hicago! X; Xreplic ella X! A#u la se(ora ;tevenson!X @ segundos despuVsX: Hola% papI! Y$'o estIsZ X"u/ bien Xreplic &i' $otterellX! "u/ bien% :eona!!! @!!! Yc'o se encuentra esta noche 'i ni(aZ =urante toda su vida% :eona ;tevenson haba odo con desagrado el fuerte tono de vo? con el #ue su i'ponente padre desarrollaba sus unilaterales conversaciones de costu'bre! Por lo general% sie'pre estaba diciVndole a alguien lo #ue deba hacer! @ habitual'ente% lo #ue deba hacerse tena algo #ue ver con la co'odidad personal o con la enor'e cuenta bancaria de &i' $otterell! , con a'bas cosas! ;u pas'osa energa / su pun?ante lengua haban convertido la fr'ula de una pldora en uno de los negocios far'acVuticos 'Is i'portantes del 'undo! No siendo #u'ico Vl 'is'o% haba eSplotado el filn de platino puro #ue es la pasin del pRblico por la auto'edicacin! :os #u'icos X co'o le diverta decir al ho'bre sie'pre #ue no haba ningRn #u'ico presente% / algunas veces cuando lo haba Xpodan encontrarse a centavo la docena! Pero los buenos vendedores eran escasos / valan su peso en oro! Treinta a(os atrIs% &i' $otterell haba convencido a un 'odesto far'acVutico de #ue le vendiese por una nadera la fr'ula de un inofensivo / en ocasiones efica? re'edio contra el dolor de cabe?a! En la actualidad% sus pldoras% polvos / Jarabes cal'antes eran fabricados en doce fIbricas gigantes / llegaban a todas partes del 'undo! El ho'bre diriga esta enor'e red corporativa con 'ano fVrrea% la 'is'a 'ano #ue te'blaba de agitacin sie'pre #ue su hiJa :eona frunca el ce(o! :a relacin entre &i' / :eona era 'u/ rara% / nadie saba eso 'eJor #ue los 'is'os &i' / :eona! :a 'adre de :eona% #ue no sobrevivi al naci'iento de su hiJa% haba sido de una gran belle?a / posedo un refinado orgullo! Pero no fue la co'pa(era adecuada para el in#uieto de'onio del #ue se ena'or! ;u 'uerte haba sido el pri'er fracaso de &i' $otterell% / le afect 'uchsi'o! :e deJ vaco de toda ternura% de todo instinto #ue no fuera el de acu'ular ri#ue?as! EScepto% claro% en lo #ue respectaba a su hiJa! :eona no se convirti tanto en un obJeto al #ue a'ar co'o en una especie de souvenir de a'or! &i' la cuid co'o un ca?ador perdido / 'edio 'uerto de fro cuida la hoguera #ue le calienta! @ a 'edida #ue la 'uchacha fue creciendo% el ho'bre co'en? a sentir 'iedo! No a #ue la hoguera le consu'iese a Vl% sino a #ue se eStinguiera! :eona% #ue hered la belle?a de su 'adre% era una eStra(a 'e?cla de la testarude? de su padre / del orgullo de la 'uerta! ;in e'bargo% a 'edida #ue fueron pasando los a(os% esta eStra(a 'e?cla no desarroll en :eona ninguna fortale?a de carIcter! En ve? de eso% la 'uchacha se hi?o eScesiva'ente suspica?% de'asiado calculadora / fir'e'ente dispuesta a #ue todo se hiciese a su 'anera! @ a costa de #uien fuera! &i'% por ra?ones cuidadosa'ente ocultas en las profundidades de su agresiva naturale?a% alentaba los eScesos te'pera'entales de su hiJa! En cierto 'odo% le agradaba Xo satisfaca alguna necesidad interior del ho'breX tener a#uella especie de dolo ante el cual hu'illarse! En la superficie% &i' Justificaba su indulgencia atribu/endo a :eona una debilidad fsica #ue a'ena?aba su vida! En este aspecto% sus 'iedos haban sido conveniente'ente apo/ados por el 'Vdico de la fa'ilia% el cual% franca'ente desconcertado por los berrinches de :eona% haba aconseJado una poltica de apacigua'iento! :a facilidad #ue :eona tuvo durante su infancia de e'plear co'o proteccin / ar'a una i'aginaria enfer'edad% le haba dado alas hasta #ue% en los Rlti'os a(os% co'en?aron a presentarse unos snto'as #ue tenan todas las caractersticas de una verdadera afeccin! :os recuerdos de infancia /acan baJo la superficie de su conciencia / #uedaban slo los alar'antes snto'as fsicos% #ue aparecan en los 'o'entos de gran tensin! As #ue ahora% a los treinta / tantos a(os% :eona se crea a s 'is'a desesperan?ada'ente a 'erced de un dVbil cora?n! ;u 'Vdico% #ue segua sin saber a #uV atenerse% pens #ue tal ve? fuera as! 5ndudable'ente% G2G

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eSistan 'uchas indicaciones tendentes a apo/ar su Juicio! El ho'bre sigui tratIndola segRn esos indicios! ;lo cuando :eona decidi ir a Nueva @ork% el 'Vdico sugiri #ue consultase con otro especialista del cora?n! XY$'o se encuentra esta noche 'i ni(aZ )haba preguntado &i'! XEsto/ terrible'ente trastornada Xreplic :eona% co'o haciendo pucheros! XYTrastornadaZ XY@ #uiVn no lo estaraZ No hago 'Is #ue pensar dnde se encuentra Henr/ /% ade'Is% por telVfono oigo c'o se planea un cri'en! XTPor el a'or de =ios% preciosaU Y=e #uV estIs hablandoZ XTrataba de lla'ar a Henr/ a la oficina! @ no sV c'o% se produJo un cruce / o a esos dos ho'bres hablando de 'atar a una 'uJer!!! X.n 'o'ento% un 'o'ento Xpidi &i'% con vo? roncaX! A ver si entiendo eso! YPor #uV tratabas de lla'ar a Henr/ a la oficina a esta hora de la nocheZ XPues si'ple'ente por#ue aRn no ha vuelto a casa! No sV lo #ue ha ocurrido! :e lla'V una / otra ve? a la oficina / sie'pre daba la se(al de co'unicar! Hasta #ue se produJo el cruce con esos dos ho'bres! XReal'ente% esto 'e saca de #uicio X gru( su padre X! Ese tipo no tiene otra responsabilidad en el 'undo / te gasta un bro'a?o co'o ese! Aun#ue ha/a ida a esa reunin de 0oston% deba haber!!! XY0ostonZ X grit :eona X! YEuV pasa con 0ostonZ XYNo te lo diJo Henr/Z All ha/ una convencin de far'acVuticos% / en su Rlti'o infor'e% Henr/ 'e escribi #ue tal ve? fuese a ella! Pero aun#ue ha/a to'ado la decisin en el Rlti'o 'inuto% no tiene derecho a irse sin hacVrtelo saber! XTal ve? ha/a intentado hacerlo XdiJo la 'uJer% duodosa X! Puede #ue ha/a estado tratando de co'unicarse con'igo al 'is'o tie'po #ue /o le lla'aba a Vl! ;i tena #ue to'ar un tren% es posible #ue!!! XTNaricesU Nada debi i'pedirle ponerse en contacto contigo! X@a! X0ueno% no te preocupes% preciosa! @a le aJustarV las cuentas a Henr/!!! :eona le interru'pi: X:o 'alo es #ue no puedo evitar preocupar'e! Esa lla'ada telefnica #ue o!!! XTran#uil?ate! Probable'ente% era una bro'a% un par de patosos! YEuiVn va a hablar de un asesinato verdadero por telVfonoZ X:a cosa iba de veras X asegur ella% hosca'enteX! / la verdad es #ue 'e ha trastornado 'ucho% por#ue encontrIndo'e sola en casa!!! XT;olaU YEuieres decir #ue no estIn ni si#uiera los criadosZ XNo! ;e han ido todos! XPues s #ue esta'os buenos!!! YHas lla'ado a la policaZ X=esde luego! No 'ostraron 'ucho interVs! Es ridculo! X0ueno% pues% en estas circunstancias% has hecho lo #ue podas! As #ue no te preocupes 'Is% preciosa! X @ con vo? te'blorosa por la ira% a(adi X: @ 'a(ana tendrV una pe#ue(a charla con Henr/% estV donde estV! X=e acuerdo% papI! 0uenas noches! X0uenas noches! "e gustara #ue volvieras a casa! Esto estI tan 'uerto co'o un depsito de cadIveres! G2H

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No sV c'o per'it #ue Henr/ 'e convenciera!!! 0ueno% cudate / no te preocupes! "a(ana te lla'o! Al colgar% el rostro de :eona estaba ani'ado por una levsi'a sonrisa! Pensaba en c'o detestaba Henr/ a#uellas lla'adas% o a su suegro! No es #ue Henr/ hubiera dicho nunca nada% pero su odio era algo #ue se notaba sin necesidad de #ue lo eSpresase! *A11 :eona se sinti un poco cal'ada por la preocupacin de su padre / por la perspectiva del bronca?o #ue le esperaba a Henr/! A pesar de todo% fue incapa? de persuadirse a s 'is'a de refleJarse / per'itir #ue el fie'po respondiera a sus preguntas! Respecto a la espantosa charla entre 7eorge / el otro 'alhechor% ella haba he! cho cuanto estaba en su 'ano para atraer la atencin de la polica sobre el asunto! ;i ocurra alguna tragedia% ella% honrada'ente% no podra reprocharse nada! Probable'ente% los peridicos del da siguiente revelaran el final de a#uella historia!!! si es #ue la historia tena final! / si alguna persona inocente era encontrada 'uerta a cuchilla?os / robada% le dira a Henr/ #ue escribiese a los peridicos / al Jefe de polica% / #ui?I al 'is'o alcalde% revelando la falta de interVs con #ue la polica trataba una infor'acin tan vital! @ luego% pens :eona% tendran #ue investigar un verdadero 'isterio% /a #ue su testi'onio probara #ue el robo era slo una farsa / #ue alguien haba contratado al asesino de la pobre 'uJer! .na cosa as causara sensacin en la Prensa% / su intento de prevenir el cri'en provocara% indudable'ente% grandes titulares! :os a'igos de $hicago #uedaran aso'brados de su valor! @eso #ue era una invIlida!!! o casi! Pero% Ydnde estaba Henr/Z :eona haba interru'pido varias veces el hilo de sus pensa'ientos para volver a prestar odo a los 'inRsculos ruidos X a'plificados por la concentracin de su escucha X #ue podan significar la presencia de alguien en la casa! .n 'adero #ue cruJa% un tro?o de papel al #ue la suave brisa haca revolotear% /% por un 'o'ento% la 'uJer crea haber odo unos pasos% o una respiracin hu'ana! $ada ve?% su cora?n se aceleraba[ ante cada nueva desilusin% au'entaba la lla'a de su rencor! No poda per'anecer tu'bada% li'itIndose a esperar! Al 'enos% deba hacer algRn esfuer?o por conseguir noticias de Henr/! Record la libretita negra @ volvi a sacarla del caJn de la 'esilla% abriVndola de nuevo por la &! Haba una anotacin en la #ue se lea: W;e(orita &enningsW% / Junto a ella% el nR'ero: "ain >:>122! :as paJariles da'as #ue tenan su nido en el Hotel para "uJeres Eli?abeth Pratt parloteaban ani'ada'ente en el saln principal! A#uella noche tocaba Jugar a la lotera% / rodeando una veintena de 'esas X 'esas de bridge% escritorios / si'ples 'esas to'adas del co'edor X las da'as concentraban su atencin en los cartones #ue tenan frente a ellas% clo#ueando% gorJeando / a veces cacareando cuando se cantaban las nR'eros! Era una habitacin decorada a la antigua% con 'uebles rados% #ue olan a terciopelo vieJo / a respetabilidad! =e las deslucidas paredes pintadas de color oscuro colgaban borrosas / polvorientas pinturas rodeadas por enor'es 'arcos! A lo largo de las paredes% en rgida hilera% se alineaban recargados butacones / canapVs separados por 'esas sobre las #ue haba gran cantidad de lI'paras de lo?a provistas de pantallas de flecos! =el techo colgaba una co'plicada ara(a de bronce% en la cual los #ue'adores de gas de e'ergencia hablaban de la Vpoca escVptica en #ue fue fabricada! :as e'pantalladas bo'billas elVctricas arroJaban una ta'i?ada lu? sobre la sala! En a#uel lugar no haba nada #ue des'intiese la ilusin del pasado en el #ue la 'a/or parte de las huVspedes del hotel vivan! En un eStre'o de la habitacin% una alta / huesuda 'uJer% vestida con un aJado traJe negro% atisbaba% a travVs de sus lentes de pin?a% los nR'eros #ue iba sacando del bo'bo #ue tena ante ella! :uego% cuando cada bolita haba sido conveniente'ente eSa'inada% la 'uJer volva la cabe?a a un G2>

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lado% 'iraba hacia el fondo del saln% / en vo? alta / resonante% cantaba el nR'ero! =espuVs% por su enJuto rostro pasaba una breve sonrisa / se preparaba para eStraer otra bolita del bo'bo! El proceso se haba ido desarrollando durante algRn tie'po con 'ontona regularidad% cuando una interrupcin sin precedentes desconcert por co'pleto a la 'uJer de los lentes de pin?a! .na 'uJercita vestida de gris% con cuello / pu(os al'idonados% haba entrado en el cuarto / eStendido una vacilante 'ano hacia la voceadora de nR'eros! XT;sssstU Xlla'X! T;e(orita &enningsU :a 'uJer de los lentes de pin?a dirigi una sorprendida / reprobatoria 'irada a la #ue le haba interru'pido! XHaga el favor XdiJo% en tono cortante! :uego volvi a dedicarse a su tarea de eStraer bolitas del bo'bo! Pero la intrusa% aun#ue visible'ente inti'idada% no estaba fuera de co'bate! $o'o disculpIndose% 'ur'ur: X:a lla'an por telVfono% se(orita &ennings! .na tal se(ora ;tevenson!!! :a se(orita &ennings dirigi una penetrante 'irada a la nerviosa 'uJercita! XYEuiVnZ Xpregunt% aso'brada! X:a se(ora ;tevenson! ;i es #ue no se ha cansado de esperar! :a se(orita &ennings abri 'ucho los oJos% / los lentes de pin?a de su nari? te'blaron visible'ente! XT,hU XeScla' X! =gale #ue vo/ in'ediata'ente! X :uego% haciendo ci'brearse su te(ido 'o(o negro% volvi la cabe?a de un lado para otro% / diJo% eScitadaX: :o siento 'uchsi'o% se(oras! Espero #ue 'e disculparIn! ;e trata de una lla'ada urgente de la se(ora ;tevenson! @a saben% la hiJa del se(or $otterell% el a'o de la co'pa(a $otterell! "i co'pa(a!!! :a 'uJer abandon la sala / al pasar frente al 'ostrador del vestbulo donde se encontraba la centralita% diJo #ue le pasasen la co'unicacin a su cuarto! Este se encontraba al final de un largo / estrecho corredor del pri'er piso! :a se(orita &ennings pareci salvar esa distancia sin poner los pies ni una sola ve? en los alfo'brados pelda(os de la escalera ni en las desnudas baldosas del corredor! Abri la puerta de su cuarto / se abalan? hacia el 'onstruoso silln de terciopelo verde #ue haba Junto a su 'etIlica ca'a! :uego% sin detenerse un instante% descolg el telVfono: X=!!! dga'e% se(ora ;tevenson X Jade! ;us oJos parecan 'Is paJariles #ue nunca% ahora #ue los lentes de pin?a colgaban sobre su pecho al eStre'o de una cinta de seda! X:a'entara haberla 'olestado X se disculp :eona! XEn absoluto% en absoluto Xasegur la se(orita &ennings X! ;lo estaba participando en un Juego #ue he'os organi?ado en el hotel! Perdone si la he hecho esperar! XNo tiene i'portancia Xreplic :eona X! ;lo #uera preguntarle si sabe dnde puede estar el se(or ;tevenson! Esta noche 'i telVfono ha estado ocupado durante 'ucho rato% / 'e te'o #ue a 'i 'arido le ha/a resultado i'posible co'unicarse con'igo! @ co'o 'e siento 'u/ in#uieta!!! :a se(orita &ennings apret con 'Is fuer?a e1 aparato telefnico contra su enJuto pecho! En sus oJos se refleJ un brillo de interVs 'aligno! A#uello pro'eta! XPues no XdiJo% sin aliento X! No tengo ni idea! Es raro #ue aRn no ha/a llegado a casa! XYTena algRn 'otivo para trabaJar hasta tardeZXpregunt :eona! XNo!!! No lo creo! A las seis% cuando /o sal% Vl no estaba en la oficina! XYNo estabaZ G21

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XNo! En realidad% durante todo el da no estuvo 'Is #ue unos pocos 'inutos! Eso fue alrededor de las doce! :uego se fue con esa 'uJer / no volv a verle! XY.na 'uJerZ XPues% s Xreplic la se(orita &ennings% con los oJos 'Is brillantes #ue nunca X! .na 'uJer #ue esper 'Is de 'edia hora a #ue el se(or ;tevenson llegara! Pareca 'u/ i'paciente! :eona dud unos 'o'entos! :uego% con vo? trV'ula% pregunt: XYEra alguien #ue conociese el se(or ;tevensonZ YAlguien #ue le hubiera visitado con anterioridadZ XNo! Nunca haba estado antes all! Al 'enos% eso creo! @ el se(or ;tevenson pareci co'o si!!! co'o si no #uisiera reconocerla! 0ueno% al 'enos al principio! XYRecuerda el no'bre de esa 'uJer% se(orita &enningsZ X;! Era :ord! :,R=% la se(ora :ord! @ creo #ue se lla'aba ;all/! X0ueno% Y/ #uV hicieronZ Xpregunt :eona! :a se(orita &ennings 'ir al techo% tratando de recordar lo ocurrido durante el da! XEl se(or ;tevenson pareca un poco inc'odo! ;in e'bargo% puedo decir #ue trat de salir airoso de la situacin! :e diJo a la se(ora :ord #ue tena una cita% / le pregunt si le i'portara verle otro da! Ella diJo #ue no% #ue se trataba de algo 'u/ i'portante! As #ue el se(or ;tevenson sugiri #ue al'or?ara con Vl despuVs de esa cita! :uego% los dos salieron Juntos! XY@ Vl no regresZ XNo% se(ora ;tevenson! @o sal a las seis% co'o le diJe% / su 'arido aRn no haba vuelto! =urante el da no se recibi 'Is #ue un recado para Vl! XY.n recadoZ Y=e #uiVnZ XT,h% de ese ho'breU =e ese se(or Evans #ue lla'a a su 'arido cada se'ana! .na 'olestia peridica! XTo!!! 0ueno% todo esto es 'u/ eStra(o X balbuci :eona X! Pero esto/ segura de #ue si ocurriese algo i'portante% el se(or ;tevenson 'e lo hubiera dicho! ;ie'pre 'e cuenta lo #ue ocurre en la oficina! X;% se(ora ;tevenson! En el rostro de la 'uJer haba una burlona sonrisa al decir esto! X=ga'e X sigui :eona X% Yhabl el se(or ;tevenson acerca de un viaJe a 0ostonZ "e diJo algo respecto a ello! XTAh% esoU ;% su 'arido infor' al se(or $otterell #ue tal ve? fuera a la convencin de 0oston! Pero si ha ido% /o no 'e he enterado! X0ueno% gracias XdiJo :eona% lo 'Is ani'ada'ente #ue pudo X! "uchas gracias% se(orita &ennings! No la entretengo 'Is! X7racias a usted% se(ora ;tevenson! Ha sido un placer! Espero haberle sido Rtil! En la oficina% la 'a/or parte de las e'pleadas la envidia'os% se(ora ;tevenson! ;u 'arido vive tan consagrado a usted!!! X;% desde luego! XEspero #ue le gustaran las flores de ho/ Xprosigui la se(orita &ennings X! PensV #ue% por variar% las ca'elias resultaran agradables! X"u/ agradables Xreplic :eona X! Adis% se(orita &ennings! :a solterona diJo adis / colg! :uego se ech hacia atrIs / se #ued 'irando tran#uila'ente la lI'para de bronce con tres bo'billas desnudas #ue daba lu? al cuarto! En realidad% no vea ni la escasa lu? ni nada en absoluto! ;us oJos estaban vueltos hacia dentro% conte'plando lo #ue pro'eta ser un eScitante / Jugoso secreto! Por#ue a ella no le saba duda de #ue a#uello era o haba sido un G2+

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secreto! En el se(or ;tevenson sie'pre hubo algo eStra(o! .na especie de lucha interna #ue ni su rostro pVtreo e ineSpresivo ni su reservado co'porta'iento lograban ocultar por co'pleto! @ real'ente% cuando una pensaba en ello% lo cierto es #ue pasaba el 'ni'o tie'po necesario en la oficina! @ la se(orita &ennings% con su retorcido cerebro trabaJando a toda potencia% co'en? a hacer recuento de todas las posibilidades #ue arroJaba la situacin! PIlida / te'blorosa% :eona volvi a recostarse contra las al'ohadas! TAs #ue se trataba de a#uelloU T:o i'posible haba sucedidoU TEl 'u/ estRpidoU "eterse en un asunto turbio con una fulana #ue debi de conocer a(os atrIs!!! $aer en sus redes casi instantInea'ente!!! Poner de 'anifiesto el poco interVs #ue senta por la $orporacin $otterell!!! -or?arla a ella a una eleccin% #ue por un lado conduca a la desgracia pRblica X a hacer a(icos el sue(o de toda su vida X% / por el otro a vivir una eSistencia llena de hu'illaciones% vencida para sie'pre por el convenci'iento de Henr/ de #ue ella /a no poda causarle ningRn da(o! TEra inveros'ilU YPor #uV tena #ue ocurrir todo a#uello precisa'ente esa nocheZ YEs #ue alguien% tal ve? Henr/% trataba de volverla loca o de provocarle otro ata#ue cardacoZ =e pronto% record algo vaga'ente!!! El no'bre de a#uella 'uJer!!! :ord!!! :o haba odo antes! , visto! A#uel 'is'o da! En algRn 'o'ento se haba trope?ado con ese no'bre! En su ansiedad% le resultaba difcil recordar dnde / c'o!!! ;in e'bargo% estaba segura de #ue haba sido as! =e pronto! lo record! ;ac los pies de la ca'a / se puso en pie! 6acilante% se dirigi al tocador / encendi una de las lI'paras #ue haba a cada eStre'o del 'ueble! ;u 'irada se fiJ en la blanca tarJeta #ue haba llegado con las ca'elias 'andadas por Henr/ a#uel da! W$on todo 'i a'or% Henr/W% haba escrito su 'arido! :eona ro'pi la cartulina / ech al suelo los peda?os! $o'en? a rebuscar entre los obJetos #ue haba sobre el tocador! Al fin% tras una hilera de frascos de perfu'e% lo encontr: una hoJita de papel en la #ue se vean unas letras escritas con la torpe letra de la doncella! En el 'o'ento en #ue to'aba el papel son el telVfono! $on la hoJita en una 'ano% regres a la ca'a / contest! .na vo? de ho'bre% hueca% cansada% con 'arcado acento inglVs% diJo: XEl se(or ;tevenson% por favor! XNo estI en casa Xreplic :eona X! YEuiVn le lla'aZ X;o/ el se(or Evans! Y$uIndo espera #ue regreseZ ;e trata de algo 'u/ urgente! He estado lla'ando a su oficina% pero no parece #ue estV all! XPues /o no tengo ni idea de dnde estI el se(or ;tevenson! ;erI 'eJor #ue vuelva a lla'ar 'Is tarde! XY=iga'os en #uince 'inutosZ Xpregunt el ho'bre X! No tengo 'ucho tie'po! A 'edianoche salgo de la ciudad! X=e acuerdo X asinti :eona X! =entro de #uince 'inutos! X"uchas gracias X 'ur'ur el ho'bre X! :o harV!!! @ en caso de #ue vuelva% Y#uerrI decide #ue le he lla'adoZ "i no'bre es Evans! E6AN;! Es 'u/ i'portante! En cuanto hubo colgado% :eona se olvid del se(or Evans / de su lla'ada! Puso baJo la lu? el tro?o de papel #ue haba to'ado del tocador! En la parte de arriba poda leerse: W:la'adas para el se(or ;tevensonW! =ebaJo% tres breves anotaciones: 11%12 h! X ;e(or Evans! Rich'ond 9: 111G 1+%H1 h! X ;e(or Evans! Rieh'ond 9: 111G 1+%12 h!X ;e(ora :ord! &ackson Heights 1:**+>! G2B

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TAll estabaU T;e(ora :ordU :la'ando a Henr/ directa'ente a su propia casa!!! TA casa de ellaU Resultaba ridculo! Para todo haba l'ites% / a#uello era de'asiado! To' el telVfono / 'arc el nR'ero de &ackson Heights! ;u rostro haba adoptado una eSpresin pVtrea e i'pasible! "ientras esperaba% los dedos de su 'ano libre golpeaban nerviosa'ente sobre el filo de la ca'a! Tras unos 'o'entos% la se(al de lla'ada conclu/ en un WclicW e inesperada'ente% una vo? infantil diJo: X=iga! A#u la residencia :ord! $onfusa% :eona pidi: X=eseara hablar con la se(ora :ord! X.n 'o'ento Xreplic el ni(o X! 6erV si estI! :a 'uJer o/ un golpecito cuando el telVfono fue deJado sobre una 'esita! :uego una leJana vo? de ho'bre pregunt: WYEra para '% hiJoZW El chi#uillo replic: WNo! Para 'a'IW! ;e oa un confuso ru'or de voces 'asculinas% no lo bastante cerca del telVfono para poder5as distinguir bien! :eona escuch atenta'ente para reconocer% si era posible% a los ho'bres #ue hablaban! Pero ninguna de sus voces le sonaba fa'iliar! =e pronto se puso tensa / opri'i el telVfono contra su odo% en un esfuer?o por captar 'eJor los sonidos #ue le llegaban! A travVs del auricular haba odo clara'ente el no'bre W;tevensonW entre el ru'or de la conversacin! T@ el de la W$orporacin $otterellWU @ el de W;taten 5slandW! =espuVs% alguien Xuna 'uJerX se acerc al telVfono% orden al chi#uillo #ue volviese a la ca'a / diJo a uno de los ho'bres: W-red% Ysabes lo #ue ha hechoZ Estaba en la calle con los pies descal?osW! :uego un leve ruido cuando recogieron el telVfono / la vo? de la 'uJer% contestando: X=ga'e! A :eona le pareci de pronto #ue la boca se le haba llenado de algodn! Hi?o una breve pausa para tragar saliva! X,iga!!! Xpudo decir% al finX! Y:a se(ora :ordZ X@o 'is'a! XA#u la se(ora de Henr/ ;tevenson% se(ora :ord! No!!! no creo #ue nos cono?ca'os[ pero tengo entendido #ue usted vio a 'i 'arido esta tarde! XAh% pues!!! s Xreplic la otra% tras algunas dudas! El evidente nerviosis'o de la 'uJer desat la lengua de :eona! X$o'o es lgico% en circunstancias nor'ales ni si#uiera so(ara en 'olestarla% se(ora :ord X diJo% con tono sarcIstico X! Pero resulta #ue 'i 'arido aRn no ha vuelto a casa esta noche! A ' 'e es total'ente i'posible locali?arlo% / pensV #ue tal ve? usted pudiera dar'e alguna idea! XAh% pues!!! s Xrepiti la 'uJer% dVbil'ente! XNo la oigo bien% se(ora :ord! Y:e i'portara hablar un poco 'Is altoZ X=esde luego! @o!!! XYPasa algo 'aloZ Xpregunt :eona% fra'enteX! Espero #ue no 'e estV ocultando nada! X,h% no!!! Y:e i'porta #ue la lla'e luegoZ XY:la'ar'e luegoZ YPor #uVZ XPor#ue /o!!! Xde pronto% la vo? de la 'uJer sufri un ca'bio total% pasando de la casi desesperacin a una eStra(a / for?ada alegra X! 0ueno% /a sabe! Es 'i da de bridge! XY$'oZ Xpregunt :eonaX! YA #uV viene ahora el bridgeZ Perdone% pero no la co'prendo en absoluto% se(ora :ord! X@ luego estI esa eScursin a Roton Point Xsigui la 'uJer% estRpida'ente!

G29

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X,iga% Yes #ue trata de burlarse de 'Z Xpregunt% seca'ente% :eona X! En caso de #ue no lo sepa% so/ una invIlida! No puedo soportar ciertos 'odales! Ahora% conteste: YestI 'i 'arido ah con ustedZ YEstIZ T=ga'e la verdadU X;on tres huevos por separado% dos ta?as de leche / un tercio de ta?a de 'anteca X balbuci la otraX! "e?cla la 'anteca con un poco de a?Rcar% luego a(ade una cucharita rasa de harina!!! X durante un segundo% rein el silencio! :uego la 'uJer susurr X: :eona!!! :eona!!! ;o/ ;all/ Hunt% :eona! Y"e recuerdasZ ;iento portar'e de una for'a tan ridcula% pero 'i 'arido estI a#u al lado! No puedo hablar! 6olverV a lla'arte tan pronto co'o pueda! Aguarda!!! @ luego% colg! :eona volvi a recostarse en la ca'a% relaJIndose un poco! ;e senta aso'brada por esta Rlti'a revelacin! TEuV eStra(o resultaba #ue ;al1/ volviera a introducirse en su vida en a#uellos 'o'entosU T;all/ HuntU ;all/ haba estado ena'orada de Henr/! Probable'ente aRn lo estaba% pese a #ue% al parecer% tena 'arido e hiJos! Estaba ena'orada de Vl cuando la invit a a#uel baile del colegio! A#uella fue la noche en #ue :eona escogi a Henr/ de entre la 'ultitud! Haca 'uchos a(os! Pero le resultaba fIcil recordar lo ocurrido! En el fongrafo colocado en el escenario del saln de actos sonaba 'Rsica de baile! AbaJo% en la gran sala adornada con banderines / gallardetes de papel% las pareJas bailaban% o conversaban% o se 'ovan alrededor de la 'esa de los refrescos! :a 'a/or parte de los chicos tenan un aspecto si'ilar: pelo cortado a cepillo% pantalones holgados% cha#uetas de t3eed! @ las 'uchachas ta'biVn tenan su propio unifor'e: suVters anchos / faldas% pelo largo / anudado en la nuca! Pero haba dos personas #ue eran distintas! 5ndudable'ente% el ho'bre #ue bailaba con ;all/ no era un 'o?albete en edad escolar! :as ropas le sentaban bien% llevaba el pelo cortado de 'odo convencional / cuidadosa'ente arreglado% su for'a de bailar era seria / nada 'ovida! .n tipo alto% fuerte% atractivo! Por la for'a en #ue ;all/ le 'iraba resultaba fIcil co'prender #ue en los oJos de la 'uchacha brillaba algo 'Is #ue la ani'acin producida por la fiesta! En el rostro del Joven no haba nada #ue resultase particular'ente revelador! ;obre la cabe?a de ;all/ 'iraba al resto de los asistentes con un aire de indiferencia #ue estaba 'u/ cerca de ser paternal! :eona% una pIlida / eS#uisita belle?a vestida de ra/n negro% con el brillante cabello cortado en 'elena a la altura de los ho'bros% se destacaba de la 'ultitud co'o un transatlIntico entre una flotilla de re'olcadores! En ella% todo resultaba casi eScesiva'ente distinto! Eue esa diferencia haba resultado cara de conseguir resultaba evidente! :as chicas no se vestan de esa for'a con poco dinero! =urante unos 'o'entos% :eona observ c'o ;all/ bailaba! :uego cru? la sala% dirigiVndose a las a'plias espaldas de la pareJa de ;all/! :e dio unos golpecitos en el ho'bro / diJo% sonriente: XY"e per'itesZ A#uello sorprendi a la pareJa! ;all/ #ued aso'brada% / el ho'bre 'ir a :eona con descarada curiosidad! XNo te i'porta% Yverdad% ;all/Z Xpregunt :eona! ;all/ se recuper en seguida% diciendo: XHas hecho una con#uista% Henr/! Te felicito! :eona dirigi su lInguida 'irada al co'pa(ero de su a'iga: X;o/ :eona $otterell! YTR c'o te lla'asZ Antes de #ue el ho'bre pudiera contestar% ;all/ le present rIpida'ente: G2*

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XEs Henr/ ;tevenson! :eona sonri% agit alegre'ente su brillante cabe?a / fue hacia Vl% preguntando: XY0aila'osZ Eso fue todo! 0ailaron% / :eona estuvo deslu'brante! =espuVs de a#uello% desapareci del rostro de Henr/ toda eSpresin de indiferencia! ;e 'ostr franca'ente encantado% / aun#ue su charla no tuvo nada de brillante% el ho'bre logr eSpresar en cierto 'odo la ad'iracin #ue le producan los encantos de :eona / la distancia #ue separaba a Vsta del resto de las Jvenes% #ue la separaba% por eJe'plo% de chicas co'o ;all/! Henr/ adivin en seguida #ue el padre de la 'uchacha era &i' $otterell! XEs de la clase de ho'bres #ue ad'iro X asegurX! ;abe lo #ue #uiere / tiene el suficiente cerebro para ir a ello / conseguirlo! =inero! .no puede obtenerlo todo con dinero! AlgRn da!!! X Henr/ se cort% sonriendo co'o un chi#uillo! A :eona le gust su sonrisa! No se eStenda por el rostro del ho'bre co'o las eSageradas eShibiciones dentales de los de'Is 'uchachos! "Is bien pareca co'o si en sus oJos se encendieran un par de lucecitas% / en las co'isuras de sus labios se for'aban unas atractivas arrugas! Era una sonrisa #ue a(ada fuer?a a su eSpresin! .na sonrisa franca% ni ingenua ni de superioridad! "ientras se 'ovan lenta'ente por la pista% :eona descubri #ue en el Joven haba otras cosas #ue la atraan! No le i'portaba confesar #ue Vl no tena estudios! X;o/ eScesiva'ente pobre XdiJo% sin sonrer X! "i fa'ilia no tiene dinero! Tengo #ue ganar'e la vida co'o puedo! :eona #uit i'portancia a este detalle! X6arios de los ho'bres 'Is interesantes #ue cono?co no fueron a la .niversidad! "i padre 'is'o no asisti a ella! XYAh% sZ Xpregunt Henr/% divertido X! Entonces aRn 'e #uedan esperan?as! =e triunfar% #uiero decir! X"i padre sie'pre dice #ue si un ho'bre carece de talento para ganar dinero% en la .niversidad no le ense(arIn a hacerlo! @ si tiene talento% Ypara #uV perder tie'po estudiandoZ ! Eso co'placi a Henr/! XTHurra por papIU XdiJo! :a 'Rsica se detuvo / Henr/ solt a la 'uchacha! X7racias XdiJoX! "uchas gracias! :eona le sonri% casi traviesa'ente! XYEuV tal si descansa'os durante la prSi'a pie?aZ El ho'bre la 'ir con burln horror! X.n 'o'ento% un 'o'ento! Y@ #uV pasa con ;all/Z =espuVs de todo% ella es 'i pareJa! ;i no 'e hubiese invitado% /o!!! :eona se(al hacia el lugar en #ue ;all/ charlaba ani'ada'ente con un Joven de pelo cortado a cepillo! X;all/ sabe cuidarse sola! Ade'Is% slo tardare'os unos 'inutos! 6en con'igo / te ense(arV 'i coche! Es un cielo! :e to' de la 'ano / le conduJo fuera del saln! $ru?aron el Jardn ba(ado por la luna en direccin al sendero #ue lo atravesaba! A lo largo del bordillo se vean aparcados 'uchsi'os coches% pero haba uno #ue era 'Is baJo / largo die? veces 'Is airoso #ue los #ue haba Junto a Vl! XYNo es preciosoZ XdiJo ellaX! Nadie tiene uno igual! Puede ponerse a ciento ochenta kil'etros por hora! Al 'enos eso diJo el ho'bre #ue nos lo vendi! PapI diJo #ue era 'ucho coche para '% pero despuVs de verlo% 'e pareci #ue /a no poda confor'ar'e con otro! G12

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XT $ara/U XeScla' VlX! T.n W0ugattiWU TNo estI 'alU TNada 'alU :eona le to' por el bra?o! XYNo te gustara conducirloZ X sugiri X! ;lo un trecho corto! Nadie nos echarI de 'enos! Henr/ acept en seguida / :eona recordaba clara'ente c'o cru? corriendo el Jardn para traer la cha#uetilla de visn de ella / su propio abrigo! En cuestin de 'inutos estuvieron rodando a toda velocidad por la carretera! El fro viento cortaba sus rostros% produciVndoles una alegre eScitacin! Ahora% al pensar en ello% :eona se daba cuenta de #ue el casi frenVtico agrado #ue produJo a Henr/ a#uel paseo no era debido a ella% ni al 'agnfico coche% sino a lo #ue ella / el auto'vil representaban[ algo #ue el ho'bre nunca haba visto de cerca% algo con lo #ue ni si#uiera haba so(ado% pero #ue estaba all% al alcance de la 'ano! A eso era debida la ani'acin de su cara 'ientras conduca! Por eso ech a un lado la reserva #ue 'antuvo 'ientras estuvieron en el baile! En a#uellos 'o'entos% :eona /a presinti lo #ue 'Is tarde confir'aron los hechos% / /a entonces% co'en? a tra?ar un plan para el futuro! En a#uel breve pri'er encuentro% en el cerebro de la 'uJer /a se for' una fir'e deter'inacin! =iJo al ho'bre #ue torciera por un ra'al #ue% en breve pla?o% les conduJo a un calleJn sin salida! XT"enudo cocheU XdiJo Henr/% deteniendo de 'ala gana el auto'vilX! TEste bicho s #ue correU "e gustara cogerlo un da / sacarle toda la potencia #ue lleva dentro! X:o harIs Xrespondi ella% lenta'ente! ;e ech hacia delante / cerr la llave de contacto X! EuedV'onos a#u un 'o'ento! Tengo ganas de hablar! Henr/ ri: X0ueno% apenas te cono?co! "e te'o #ue tengas #ue llevar'e a casa! Y, debo volver andandoZ Ella se recost en el respaldo del asiento para 'irar al cielo nocturno% terciopelo negro tachonado de estrellas / rasgado en parte por la fra lu'inosidad de la luna! X;all/ Hunt XdiJo :eona% enso(adora X! Nunca se 'e ocurrira la idea de relacionarlos! El se volvi a 'irarla! Puso el bra?o sobre el respaldo del asiento! XYPor #uV noZ XPues!!! Es slo una i'presin! He corrido 'ucho 'undo! "i padre 'e ha llevado a todas partes!!! al eStranJero / as!!!% / he conocido a 'uchsi'a gente! =espuVs de haber viaJado tanto% una co'ien?a a clasificar a la gente a pri'era vista! ;all/ / tR no son de la 'is'a clase! Pertenecen a 'undos opuestos! XYTe refieres al dineroZ Xpregunt Vl% en tono a'argo X! YEuieres decir #ue su fa'ilia estI en 'u/ buena posicin / /o no debo tratar de introducir'e en ese a'bienteZ XEstIs por co'pleto e#uivocado X se apresur a decir :eona X! No pensaba en eso para nada! XYNoZ Entonces% Yen #uVZ XPensaba #ue ;all/ estI bien para el pueblo de #ue a'bos provienen! Pero tR eres distinto! XYAh% sZ Y@ todo eso puedes asegurarlo /aZ ):a risita de Henr/ era burlona! XYPor #uV noZ -Jate en los 'uchachos #ue haba en el baile! Estudiantes #ue proceden de fa'ilias buenas% ricas / respetables! Pero tR haces #ue todos ellos pare?can bebVs! @ la 'a/or parte seguirIn siendo bebVs durante toda su vida! XY@ /oZ XTR no eres un bebV% Henr/! Tal ve? nunca lo fuiste! Entonces el ho'bre se inclin sobre ella / la bes! -ue un beso apasionado% eSperto% #ue dur lo suficiente para #ue el cuerpo de :eona co'en?ara a ser recorrido por pe#ue(os estre'eci'ientos de VStasis! :uego Vl se ech hacia atrIs% 'irando a la Joven co'o un artesano #ue conte'pla su obra! X;ie'pre he #uerido besar a un 'illn de dlaresX co'ent! G11

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:eona sonri suave'ente! XYTe gustara probar con dos 'illonesZ Esto desconcert a Henr/% obligIndole% contra su voluntad% a sonrer! Ella le to' un 'o'ento de las 'anos% con oJos brillantes de ani'acin! XT6a/aU XeScla' Henr/! @ luegoX: Tal ve? sea un poco 'Is ho'bre #ue todos esos 'o?albetes de la fiesta% pero eso slo se debe a #ue he tenido #ue abrir'e ca'ino por ' 'is'o!!! si bien es verdad #ue no he llegado 'u/ leJos! X:legarIs! Esto/ segura! "e lo dice tu aspecto! :a for'a c'o i'presionas a la de'Is gente! A gente co'o /o! Henr/ adopt de nuevo una eSpresin fria / cnica! XEsto es real'ente divertido XdiJo X! Estar a#u% recibiendo halagos de una chica cu/os 'illones de dlares% sus cha#uetillas de visin / su W0ugattiW no volverV a ver! XEso es algo #ue no sabes Xreplic ella X! TR no sabes!!! nada! XNo te entiendo! X:o entenderIs 'u/ pronto X susurr :eona X! HIbla'e de ti% Henr/! Y=e dnde provienesZ YEuVnes son tus padres! El ri cnica'ente! XEsa es una historia 'u/ fIcil de contar! Provengo de lo #ue vulgar'ente se lla'a Wla clase baJaW! $uando estI sobrio% 'i padre vende carbn% / cuando se e'borracha hace discursos sobre la pobre?a! "i 'adre hubiera vivido 'u/ bien de no haberse ena'orado de papI! Ella tena algo de educacin% / deseaba ad#urir 'Is! En ve? de eso% ha arruinado su vida sacando adelante a seis hiJos% 'anteniVndoles vivos / libres de proble'as% con un teJado Xcon goterasX sobre sus cabe?as con alguna cosa #ue echarse al est'ago de ve? en cuando! Eso es todo! El ideal nortea'ericano! XPero% Y/ tRZ No parece co'o si!!! co'o si!!! XY$'o si hubiera pasado ha'breZ Y$'o si partiese los cigarrillos en dos tro?os para #ue 'e durasen 'IsZ No% no he llegado a tanto! "i 'adre 'e oblig a ir a la escuela secundaria% en ve? de poner'e a trabaJar despuVs de #ue hube concluido el octavo grado! En la secundaria descubrieron #ue% con un baln de rugb/ baJo el bra?o% /o poda correr 'ucho 'Is rIpido #ue nadie! "e convert en una especie de personaJe! ;all/ Hunt 'e present a su fa'ilia Xen nuestro pueblo% a los Hunt se les considera gente i'portante X / le ca si'pItico al padre! "e consigui un e'pleo en la far'acia 'Is grande del pueblo! XT.na far'aciaU XeScla' :eonaX! THenr/% eso es el destinoU X;eguro X sonri Vl% aceptando su sarcas'o X! ;upuse #ue diras eso! X$uVnta'e 'Is cosas Xpidi :eona% alegre'enteX! Y;egui'os dedicIndonos al 'is'o negocioZ X=esde luego Xreplic Henr/ X! Ahora so/ el encargado de todo 'enos del departa'ento de recetas! El chico se da tra?a! Hace buenos refrescos% buenos sand3iches!!! XY@ #uV ha/ de ;all/Z El hielo /a haba sido roto! Henr/ dud% volviendo a adoptar la eSpresin 'elanclica #ue pareca la 'Is natural en Vl! XEs una buena chica! ;o'os a'igos! Nada 'Is! ;u fa'ilia ha sido 'u/ a'able con'igo! "e a/udaron cuando en casa las cosas se pusieron feas! Pero!!! no sV!!! A veces 'e parece co'o si!!! Ahora el ho'bre no la 'iraba! ;u vista estaba fiJa en un punto 'u/ distante% en algo tan leJano co'o los negros bos#ues #ue haba 'Is allI de los ca'pos situados al final de la carretera% en algo #ue se encontraba a una distancia 'ucho 'a/or #ue la #ue ellos podan alcan?ar! XY;Z Xle acuci ella% suave'enteX! Y$o'o si!!!Z G1G

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X$o'o si estuviera atrapado! "e da la sensacin de #ue% haga lo #ue haga% nunca podrV conseguir lo #ue deseo! @ eso se debe% si'ple'ente% a #ue deseo de'asiadas cosas! Per'anecieron en silencio! Henr/ le ofreci un cigarrillo% to' uno para s / encendi a'bos! ;u confesin pareca haberle cargado de 'uda ira! Al fin eShal una larga bocanada de hu'o% se volvi hacia ella /% sonriendo% diJo: XTTR / tu condenado W0ugattiWl 6olva'os a la fiesta! Regresaron rIpida'ente% sin decir nada hasta #ue el ho'bre aparc el coche / le abri la porte?uela a :eona! Entonces ella le to' por una 'anga: XYTe gustara conocer a 'i padre% Henr/Z X=esde luego! ;era estupendo! Tene'os un 'ontn de cosas en co'Rn! :os dos nos dedica'os al negocio far'acVutico! Ri esta ve?% no con a'argura% sino para de'ostrar a la 'uchacha #ue encontraba la situacin 'u/ divertida! X:o digo en serio X asegur :eona X! $reo #ue le gustarIs! ;obre todo si /o le pido #ue sea as! El va a ir a Nueva @ork el prSi'o fin de se'ana! @o acabarV las clases el sIbado! YPor #uV no te reRne s con nosotrosZ X0ueno XdiJo Vl% lenta'ente X! YPor #uV noZ No tengo nada #ue perder! A#uVl haba sido el co'ien?o! Al principio% Henr/% co'o un ind'ito potro% no haba sido fIcil de 'aneJar! El orgullo% su independencia% el saber #ue una de las 'uchachas 'Is ricas de Nortea'Vrica senta un especialsi'o interVs hacia Vl!!! Todo eso le haca 'ostrarse receloso! Pero :eona poda esperar! Henr/ haba dicho #ue tal ve? Vl fuese de'asiado a'bicioso! Esa era la llave con la #ue abrir su cora?n! Teniendo el 'undo en sus 'anos% podra deJar a un lado su orgullo! @ cuando Vl se rindiese% ella tendra lo #ue deseaba! Record a#uella escena casi c'ica con ;all/ Hunt% poco despuVs del baile! :a 'uchacha haba ido a su cuarto una tarde% un poco indecisa% pero con la deter'inacin refleJIndose en su bonito rostro% por lo general tan ani'ado! X:eona% ha/ algo sobre lo #ue debo hablarte! :eona estaba inclinada sobre un par de 'aletas #ue haba sobre su ca'a! "ir a ;all/ / diJo% en tono displicente: X0ueno% pues suVltalo de una ve? / acabe'os! =entro de unos 'inutos salgo para $hicago! ;all/ 'antuvo la 'irada en el suelo por unos 'o'entos! :uego% levantando la cabe?a / fiJando los oJos en su a'iga% diJo: X=urante estas Rlti'as se'anas has estado viendo 'ucho a Henr/% / ha/ algo!!! :a Joven se cort% vacilante! XY;Z X :a actitud de :eona era clara'ente despectiva! XHa/ algo #ue cre 'i deber contarte! XEso /a lo has dicho / /o te he respondido #ue lo soltaras! XHenr/ no es el tipo de ho'bre con el #ue se puede Jugar% :eona! =eJa de hacerlo! XY@ #uiVn te ha dicho #ue /o estV Jugando con VlZ X #uiso saber :eona% /endo a la c'oda a por otro 'ontn de ropas! XJ,h% :eonaU Henr/ no es tu tipo!!! "uchsi'o 'enos #ue todos los de'Is!!! :eona se detuvo / la 'ir fiJa'ente! X"e 'aravilla tu desfachate?! Pero ;all/ continu presurosa: X;i no te detienes ahora% lo la'entarIs% :eona! Henr/ no estI hecho para ti! :e cono?co casi de toda 'i vida! "i padre le ha a/udado! Toda 'i fa'ilia le trata casi co'o si fuera uno de nosotros! G1H

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@ cuando esta'os cerca de Vl% para cuidarle% todo va bien! Pero Henr/ es 'u/ retorcido por dentro! Puede ser dulce% a'able / gentil /% de pronto% sufre un ca'bio brusco! =esea cosas #ue no estI en su 'ano conseguir! Entonces es cuando nos necesita! ;upongo #ue% en realidad% esto/ ena'orada de Vl! Pero la co'prensin es 'Is i'portante #ue el a'or! $on alguien #ue no le co'prenda% Henr/ no estI seguro! Ha hecho cosas #ue!!! #ue le hubieran 'etido en toda clase de los si la gente no le hubiese entendido! :eona ri% indiferente! XEs una buena treta% pero no conseguirIs nada con ella% ;all/! En esta lucha no tienes la 'Is 'ni'a posibilidad! Hablando clara'ente% pienso 'ucho en Henr/ ;tevenson! / le co'prendo! @ creo #ue es de'asiado bueno para este pueblo de ustedes! ;i a ' 'e apetece ense(arle el 'undo / presentarle a ciertas personas% eso es asunto 'o! @ si #uiero casar'e con Vl!!! Teso sigue siendo asunto 'oU XJ$asarte con VlU XJade ;all/X! No hablas en serio! EstIs bro'eando! :eona sonri con co'placencia! XYEs #ue ha/ alguna buena ra?n por la #ue no deba hacerlaZ =espuVs de a#uello% ;all/ se repleg% record :eona 'ientras se re'ova in#uieta sobre la ca'a! No opuso 'ucha resistencia! $laro #ue de nada le hubiera valido oponerla! :a lucha ta'poco le sirvi de nada a &i' $ottrell% aun#ue se lan? a ella con el 'petu de un novillo a la hora de ser 'arcado! XPero si ese tipo no es nadie X haba dicho &i'% un a(o 'Is tarde% con una leve nota suplicante en su vo?X! =esde luego% tiene buena pinta! Pero es de lo 'Is corriente% tan vulgar co'o una piedra! 7ente co'o Vl se encuentra a patadas! =espuVs de todo lo #ue he gastado en tu educacin% de llevarte al eStranJero% de darte cuanto has #uerido% Ypor #uV deseas echarte a perder de esa for'aZ X:e #uiero XdiJo :eona% 'irando fiJa'ente a los oJos a su padre! XTEuV tonteraU X grit &i' X! :o #ue te pasa es #ue eres 'u/ to?uda! :eona discuti to?uda'ente con su padre para deJar bien sentado #ue no era to?uda! A'aba a Henr/! :o repiti 'uchas veces! Pero &i' conoca bien a su hiJa! Ella a'aba a Henr/ de la 'is'a for'a #ue a'aba a#uel W0ugattiW! @ as se lo diJo! X:o #ue te pasa es #ue no #uieres #ue 'e case con nadie X grit :eona X! :o Rnico #ue deseas es #ue 'e #uede en casa!!! haciVndote co'pa(a! "ientras per'aneca frente a su padre% todo el cuerpo de :eona estaba rgido% en desafiante actitud! &i'% furioso% ca'inaba de un lado a otro de su despacho! ;u bovino rostro haba adoptado un tono casi purpRreo 'otivado por la i'potencia / el desagrado! XNo es cierto XdiJo% deteniVndose frente a su hiJaX! No es cierto en absoluto! ;abes #ue te concedera cual#uier cosa! ;ie'pre te he dado lo #ue #ueras% te he per'itido hacer tu voluntad% sin pensar para nada en 'is propios senti'ientos! Pero esta ve? es distinto! Para una chica de tu posicin% el 'atri'onio es algo 'u/ serio! =urante 'i vida% he trabaJado 'ucho! He creado un gran i'perio! YPara 'Z TNoU Pri'ero para tu 'adre% ahora para ti! $uando 'uera% tR lo heredarIs todo! @ no 'e gustara ver c'o un estRpido inRtil 'ete 'anos en ello slo por#ue tR has #uerido aparearte con Vl en unos 'o'entos en #ue estabas de'asiado perturbada para pensar co'o es debido! EscRcha'e% preciosa!!! =ebes pensar en esto durante algRn tie'po 'Is! =ate un a(o de tie'po para ver si ese Joven te conviene! 6ele con toda la frecuencia #ue #uieras!!! @ luego% si aRn le sigues #ueriendo!!! :a ra?onable actitud del ho'bre slo logr eScitar la i'paciencia de su hiJa! XJEres odiosoU X grit X! Egosta / odioso! No te i'porto nada! ;lo piensas en ti 'is'o / en tu cochino negocio! Te es antipItico Henr/ slo por#ue piensas #ue serI un obstIculo en tus planes G1>

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egostas! =iga'os #ue si% #ue no es 'Is #ue un rRstico ca'pesino! YEuV eras tR cuando e'pe?aste% allI en TeSasZ :eona% #ue te'blaba de ira% observ con agrado la preocupada eSpresin #ue apareci in'ediata'ente en el rostro de su padre! XT$Il'ate% preciosa Xrog &i' X! Te vas a poner enfer'a! XTEnfer'aU X grit ella X! TEue /o 'e pongo enfer'aU TEres tR #uien 'e pone asU TR / tus 'aravillosos negocios / tu 'aravilloso dinero! No te i'porta si todo eso 'e lleva a la tu'ba! :o Rnico #ue te interesa es #ue tu ri#ue?a estV segura / nadie te la arrebate! :eona co'en? a sollo?ar / &i' trat de pasarle un bra?o por los ho'bros! Ella se apart% deJIndose caer des'adeJada'ente sobre un silln! XNo!!!% no #uiero hablar 'Is de eso XdiJo entre lIgri'as X! No 'e encuentro bien! @ luego% 'ediante una furiosa concentracin% consigui des'a/arse! "ientras se su'erga en la apetecida oscuridad% o/ c'o su padre lla'aba frenVtica'ente al 'a/ordo'o! :a boda fue un triunfo! Rica% fastuosa% sole'ne!!! :eona recordaba la vibrante% apasionada'ente% posesiva for'a en #ue pronunci las palabras: X@o!!! :eona!!!% te acepto!!! Henr/!!! @ el co'porta'iento de Henr/ haba col'ado todas sus esperan?as! No se 'ostr ni nervioso ni eScesiva'ente tran#uilo! ;us 'odales encantaron a cuantos asistieron a la boda! @a entonces co'en? a sentir los efectos sedantes / e'olientes del contacto con el luJo perpetuo! ;i en su interior #uedaban algunas dudas% alguna reserva% :eona disip esto en seguida! Por el 'o'ento% Henr/ se co'portaba a la perfeccin% / ella se senta orgullosa! 5ncluso pareci #ue &i'% al 'enos por unos 'o'entos% se enterneca con la escena! Pero :eona saba #ue tras el cansado / sonriente rostro de su padre se esconda una gran a'argura! &i' nunca aceptara a Henr/ por co'pleto! Nunca! Por 'ucho e'pe(o #ue pusiera en 1ograrlo! Estos pensa'ientos ocuparon su cerebro durante la boda% / luego% en el al'uer?o #ue se sirvi en la enor'e 'ansin de &i'! Para :eona% Henr/ era un pro/ecto aRn por reali?ar% una ecuacin #ue deba ser resuelta! @ estaba decidida a resolver la ecuacin% a co'pletar el pro/ecto al precio #ue fuera! Al fin% &i' tendra #ue reconocer #ue haba co'etido un error! El placer de esta victoria aRn no conseguida bulla alegre'ente en el cerebro de :eona% 'ientras con gran destre?a / sin #ue nadie lo notase% guiaba la 'ano de Henr/ para #ue to'ara el cubierto adecuado de entre los 'uchos #ue brillaban frente a Vl en la 'esa del co'edor! =urante la larga luna de 'iel europea #ue sigui% :eona #ued encantada por la fIcil docilidad con #ue Henr/ se so'eta a sus ense(an?as! No caba duda de #ue la oferta de luJo ili'itado #ue ella le hi?o% unida al eS#uisito atractivo de la 'uJer / la eStraordinaria buena disposicin de su cuerpo% haban desar'ado a Henr/! Este aceptaba de buena gana% e incluso con agrado% #ue su 'uJer le ense(ase! ;i :eona insista en elegir las ropas #ue Vl deba llevar% esto era 'Is digno de agradeci'iento #ue de 'olestia o indiferencia! El ho'bre pareci co'prender in'ediata'ente lo i'portantes #ue eran a#uellas cosas en el 'undo de ella / lo 'ucho 'Is c'odo #ue se sentira si su aspecto era correcto / a sus 'odales no se les poda oponer reparo alguno! @ ta'poco deJaba de darse cuenta de la for'a en #ue su recio / tosco atractivo era real?ado por todos a#uellos acicala'ientos! :eona observaba c'o su 'arido iba asentIndose en una vida en la cual el pasado X cual#uiera #ue hubiese sido X se desvaneca! Al 'enos% as lo crea ella! Pero en realidad% eso careca de i'portancia! :o bIsico es #ue% con el tie'po% Henr/ se apegara tanto a la vida #ue ella le brindaba% #ue no habra poder en el 'undo capa? de hacerle renunciar a esa eSistencia! @ as era c'o a :eona le gustaba #ue fueran las cosas! G11

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Ahora% 'ientras per'aneca en la ca'a recordando lo ocurrido desde la noche en #ue ;all/ Hunt le present a Henr/% en las 'architas facciones de :eona se refleJaba una eSpresin de triunfo% una sonrisa de autoco'placencia! En a#uel 'o'ento o/ la ahogada sirena de uno de los barcos del ro! :a sonrisa se desvaneci al incorporarse la 'uJer para 'irar a los frascos de 'edicinas / al reloJ #ue haba sobre la 'esilla de noche! Entonces son el telVfono% sobresaltIndola! *%11 Era ;al5r! X;iento 'ucho haber sido tan estRpida'ente 'isteriosa hace un 'o'ento XdiJo X! No poda hablar! Tena 'iedo de #ue 'i 'arido 'e o/ese! Por eso% utili?ando una eScusa% he venido hasta esta cabina telefnica! X0ueno Xreplic :eona X! =iga'os% co'o 'ni'o% #ue la cosa fue real'ente rara! XProbable'ente pensarIs #ue todo el asunto es 'u/ eStra(o% :eona[ eso de #ue sepas de ' otra ve? despuVs de tantos a(os! Pero ho/ tena #ue ver de nuevo a Henr/! He estado 'u/ preocupada por Vl! XYPreocupadaZ Y@ por #uV% si es #ue puedo preguntarloZ Espero #ue recuerdes #ue con'igo nunca vali de nada tratar de ocultar'e las cosas! XNo trato 'Is #ue de a/udarte! Esto puede ser 'u/ grave% terrible'ente grave para Henr/! Resulta un poco difcil de eSplicar! TratarV de hacerla lo 'Is rIpido #ue pueda! X;% ha? el favor Xpidi :eona% brusca'ente! X0ueno!!! -red% 'i 'arido% trabaJa co'o investigador para la oficina del fiscal! XTEuV bienU X 'ur'ur :eona! XHace cosa de tres se'anas% -red 'e ense( un recorte de peridico #ue hablaba de ti / de Henr/! Era no sV #uV noticia aparecida en la seccin de sociedad! X;% /a recuerdo! X@ Vl #uera saber si a#uVl era el Henr/ ;tevenson #ue fue 'i adorador! XYTu adoradorZ TEuV for'a 'Is fina de hablarU X:e diJe #ue s / -red% riVndose% diJo: WT6ivir para verUW :uego se 'eti el recorte en el bolsillo! :e preguntV #uV haba de raro en ver el no'bre de Henr/ en el peridico! El se li'it a sonrer / diJo #ue se trataba de una coincidencia% de algo relacionado con un caso en el #ue estaba trabaJando! XY.n casoZ X;! "e diJo #ue no era nada de 1o #ue pudiese dar pruebas% sino una si'ple cora?onada! TratV de sacarle algo 'Is[ pero Vl co'en? a gastar'e bro'as diciendo #ue aRn estaba ena'orada de Henr/! X:o cual% co'o es lgico% tR negaste XdiJo :eona% sarcIstica! ! XT$laro #ue sU XeScla' ;all/X! TEs ridculo decir eso despuVs de tantos a(osU X;igue! XPara a#uellos 'o'entos /a casi haba'os acabado de desa/unar! ;on el telVfono! Era uno de los ho'bres de -red% de los de la oficina del fiscal! , a -red decir algo respecto a ;tevenson / de alguien #ue se lla'aba as co'o Harpootlian! -red diJo: W;% claro #ue ire'os! =ile a Harpootlian #ue lo prepare! El Jueves% a eso de las die? / 'edia% en la ta#uilla del -err/ ;urW! ;all/ se detuvo un 'o'ento% / :eona eScla' furiosa:

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X"ira% ;all/!!! Todo eso es 'u/ interesante! Pero% Yno puedes ir al granoZ Puede #ue en estos 'o'entos Henr/ estV tratando de l5a'ar'e! / de todas 'aneras% Y#uV coneSin posible puede haber entre Henr/ / todo ese ridculo asunto de tu 'aridoZ XTe lo esto/ contando lo 'Is rIpida'ente #ue puedo X gi'i ;all/ X! Pero es un poco co'plicado / tengo #ue narrarte toda la historia! ;i no fuese i'portante% no te 'olestara% :eona! X0ien X suspir la otra% resignada X! YEuV 'IsZ XPues!!! les segu!!! XYEuV hicisteZ X:es segu! A#uel Jueves por la 'a(ana! ;V #ue es difcil creerlo% #ue suena 'u/ ridculo% pero estaba asustadsi'a! Euera enterar'e de lo #ue pasaba! =espuVs de todo% conoca a Henr/ de casi toda la vida! Ade'Is!!! 0ueno% en Vl ha/ cosas #ue resultan 'u/ eStra(as! TratV de decrtelo una ve?% hace a(os! :eona hada pe#ue(os ruiditos de i'paciencia! XPero% bueno!!! XdiJo X! Y=e veras #ue todo eso es necesarioZ ;i tratas de alar'ar'e% ;all/% /a puedes desistir in'ediata'ente! :a rVplica de ;all/ fue aRn 'Is lasti'era #ue las anteriores: XPor favor% no seas tan suspica? Xrog X! ;lo te cuento lo #ue ocurri por#ue tal ve? tenga algo #ue ver con la ausencia de Henr/ esta noche! No lo sV seguro! Pero dVJa'e acabar!!! XHa? todo lo posible por darte prisa XeSigi :eona! XA#uella 'a(ana estaba llovi?nando! @o llevaba paraguas% as #ue 'i rostro estaba cubierto casi todo el tie'po% aun#ue no creo #ue eso significase una gran diferencia! No es difcil seguir a una persona% sobre todo si estI lloviendo! 6i c'o -red se reuna con dos ho'bres! .no de ellos era &oe Harris% #ue trabaJa 'ucho con -red% el otro era un tipo de te? 'orena% fuerte constitucin / pelo blanco / ri?ado! ;upongo #ue era el tal Harpootlian #ue -red 'encion! EsperV a cierta distancia% hasta #ue ellos% entre la 'ultitud% se dirigieron hacia el ferr/! :uego co'prV un billete / les segu! En el barco no resultaba difcil 'antenerse oculta! =e todas 'aneras% pasV la 'a/or parte del viaJe en los lavabos! XTEuV encantoU X se burl :eona! X0ueno% era el 'eJor sitio!!! X :uego% ;all/ continu% su'isa X: El caso es #ue en ;taten 5sland deJaron el ferr/ / se subieron al tren! @o fui tras ellos! No en el 'is'o vagn% desde luego!!! XT=esde luegoU Xrepiti :eona! !!!!!!;ino un par de coches 'Is atrIs! 6igilV el 'o'ento en #ue se apeaban% / cuando lo hicieron% /o les i'itV! ;egua llovi?nando / nadie 'e prest atencin! $asi todo el 'undo iba con prisas% ansiosos de librarse de la lluvia% supongo! X"u/ observadora X co'ent :eona! XA#uel lugar era una especie de colonia veraniega!Tena un aspecto terrible'ente arruinado / solitario! :as calles estaban llenas de aguJeros / 'u/ 'al pavi'entadas! Haba lugares en los #ue se vean grandes 'ontones de arena! :a 'a/or parte de las edificaciones eran de un solo piso% / en 'edio de ellas% se levantaba un casino en pVsi'o estado! $uando -red / los dos ho'bres se dirigieron a la pla/a% /o fui al casino / les observV desde un lado del porche! =esde all disfrutaba de una a'plia perspectiva! @ era poco probable #ue nadie 'e distinguiese entre las so'bras! XPero% bueno!!! YEsperas #ue 'e crea!!!Z XTEs cierto% te lo aseguroU XeScla' ;all/X! @a te diJe #ue iba a parecerte absurdo! XAbsurdo no es la palabra eSacta! XAparte de -red / los dos ho'bres% slo era visible otra persona: un 'uchacho #ue recoga al'eJas Junto a la orilla! El ho'bre de pelo blanco pareci detenerse un 'o'ento para 'irar al chico% / Vste 'ovi leve'ente la cabe?a% se(alando hacia un punto leJano! :uego sigui su bRs#ueda / 'i 'arido / los otros dos ho'bres se dirigieron a un 'erendero a cu/o interior pasaron! G1B

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:eona% indignada% grit% interru'piendo a su a'iga: XTPor =ios% ;all/U YTienes #ue seguir as todo el ratoZ YNo puedes decir'e de #uV se trata sin pasear'e por todo ;taten 5slandZ Y, es #ue 'e estIs 'anteniendo al telVfono deliberada'ente por alguna oculta ra?nZ ;all/ trat de cal'arla! XTienes #ue orlo todo! Y$rees #ue a ' 'e gusta estar 'etida en esta asfiSiante cabinaZ El due(o de la tienda no deJa de 'irar'e! EstI furioso por#ue #uiere cerrar / /o se lo i'pido! =e todas 'aneras% esperV baJo la llovi?na durante una hora o as / no ocurri nada! :uego% cuando /a e'pe?aba a pensar #ue haba sido una co'pleta estRpida por dar'e un paseo tan desagradable% observV algo 'u/ eStra(o! El 'uchacho #ue buscaba al'eJas se endere? / eStendi los bra?os% co'o si se despere?ase! .n 'o'ento despuVs o un 'otor% / cuando apenas haban pasado unos segundos% vi una lancha #ue se aproSi'aba a tierra! $uando estuvo cerca% la barca reduJo velocidad / se dirigi hacia un arruinado e'barcadero contiguo a una de las casas 'Is desagradables de todo a#uel lugar! "e gustara #ue hubieras visto ese edificio% :eona! Era tan vieJo co'o las colinas / estaba ligera'ente torcido! ;upongo #ue sus ci'ientos llevan a(os anegados por el agua! Es un lugar destartalado / tenebroso% co'o una de esas casas #ue dibuJa $harles Ada's en el Ne3 @orker! XPor favor Xpidi :eonaX! T6e al granoU X0ueno% la lancha se dirigi a ese e'barcadero / de ella salt un Jorobado / la a'arr! :uego sali un tipo de 'ediana edad% alto / corpulento! 5ba vestido total'ente de negro% eScepto por un so'brero de JipiJapa% / llevaba baJo el bra?o un portafolios! En cuanto el ho'bre estuvo en tierra% el pe#ue(o Jorobado puso en 'archa el 'otor / parti de nuevo! El tipo de negro recorri el e'barcadero en direccin a la vieJa casa / entr en ella! .n 'o'ento despuVs% el buscador de al'eJas recogi su cubo / su pala / co'en? a andar hacia el 'erendero! ,bservV #ue% al pasar Junto al pe#ue(o edificio% el chico dio un golpe en la puerta con el cubo de al'eJas! =ebi de ser una se(al! El sigui hacia abaJo / -red / los otros salieron del 'erendero / fueron hacia la vieJa casa! El ho'bre del pelo blanco lla' a la puerta% Vsta se abri / todos entraron! ARn no entiendo nada del asunto% :eona! No sV #uiVnes eran esas gentes o lo #ue ocurra en esa casa!!! X;era un burdel% sin duda X co'ent :eona% sarcIstica! XPero lo #ue s sV es #ue estuvieron all dentro durante 'Is de 'edia hora! $uando salieron% -red llevaba el portafolios[ el #ue haba llevado el ho'bre de negro! X"u/ bien[ -red llevaba un portafolios! YEuV 'IsZ XNo lo sV XdiJo ;all/% dVbil'ente X! =espuVs de eso tuve #ue dar'e prisa en ir a casa% para llegar antes #ue -red! =e lo #ue esto/ segura X a(adi% con conviccin Xes #ue tene'os #ue hacer algo!!! antes de #ue sea de'asiado tarde! Antes de #ue :eona pudiera replicar% una 'oneda ca/ al fondo del depsito del telVfono / la telefonista interru'pi la conversacin! :os cinco 'inutos de ;all/ haban concluido! :eona pudo or c'o su a'iga re?ongaba al buscar en su bolso otra 'oneda! Al fin% ;all/ diJo: XA#u estI% se(orita! X @ luegoX: :eona% :eona% YestIs aRn ahZ X;% a#u esto/ XdiJo ella% suspica?'enteX! @ debo decir #ue todo eso resulta 'u/ eStra(o! X:o sV! A ' ta'biVn 'e lo parece! No puedo creerlo! No 'e es posible relacionar a Henr/ con!!! con la clase de cr'enes #ue -red investiga! Por eso fui a verle ho/!!! para #ue Vl 'e diJese la verdad! XY@ lo conseguisteZ X:e vi% eso /a lo sabes% pero no pude averiguar nada! No tuve oportunidad! XPero saliste con Vl! ;u secretaria te vio!

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X;% sal con Vl! Henr/ no se 'ostr tan entusias'ado por la idea% pero co'o es lgico% /o no esperaba #ue se pusiera a dar saltos de alegra! No fue 'u/ cortVs! Pareca preocupadsi'o! $uando era 'uchacho le vi otras veces de esa for'a% / sie'pre fue en ocasiones en #ue atravesaba!!! no sV!!!% una especie de crisis interior! "e pregunt si #uera al'or?ar con Vl / fui'os a la ;ala 7eorgiana del "etrpolis! $asi en el 'o'ento #ue nos senta'os un tipo lla'ado -ree'an X 0ill -ree'an% un ho'bre /a 'a/or / de aspecto prsperoX se nos uni / co'en? a hablar de 0olsa con Henr/! XY-ree'anZ X in#uiri :eona X! Esto/ segura de #ue no conoce'os a nadie de ese no'bre! XHenr/ no pareca #uerer hablar del te'a% pero el se(or -ree'an insisti! "e dio la i'presin de #ue esa 'a(ana algo haba ido 'al en la 0olsa! Henr/ diJo: WTodo el 'undo tiene derecho a e#uivocarse alguna ve?W% / -ree'an le contest% riendo: WYAlguna ve?% ;tevensonZ @o dira #ue usted ha tenido 'Is #ue una racha de 'ala suerte! Pero un ho'bre de su posicin puede afrontar cual#uier clase de dificultades! ;in e'bargo% /o debo ser cuidadoso% por#ue slo so/ un don nadie!W QHenr/ no co'i 'ucho% ni /o ta'poco! :o #ue 'e 'olestaba era #ue% con el se(or -ree'an presente / hablando de sus proble'as% /o no poda decir palabra! Al fin% cuando nos levanta'os para irnos% -ree'an nos deJ! Henr/ / /o pasa'os al vestbulo del hotel! El 'e diJo #ue lo senta 'ucho% pero #ue tena una cita dentro de unos 'inutos / #ue por #uV no te lla'aba a ti% :eona% para #ue nos reuniVra'os todos un da u otro! ;in e'bargo% no pareca desearlo de veras! EstIba'os Junto a la entrada de la sucursal del hotel de un corredor de 0olsa% / de ella sali un delgado ho'brecillo #ue diJo a Henr/: W;e(or ;tevenson% 'e gustara hablar con usted lo antes posibleW! "e pareci #ue Henr/ se pona 'u/ pIlido% / contest al ho'bre: W=e acuerdo% se(or Hansha3! 5n'ediata'ente esto/ con ustedW! :uego se despidi de ' a toda prisa / vi c'o se 'eta en la oficina del corredor! En la puerta pona: WT! -! Hansha3! Ad'inistradorW! X0ueno% pero Vl debi!!! debi decirte algo! Esto/ segura de #ue no se li'it a estar hablando de acciones Cacerca de las cuales no sabe nadaD durante todo el rato! X0ueno!!! :e preguntV si era feli? / si le gustaba su trabaJo! El diJo: WEs estupendo!!!% estupendo! ;o/ un gran vicepresidente! Aprieto 'Is botones #ue nadie% eSceptuando a los de'Is vicepresidentesW! Trataba de 'ostrarse ani'ado% pero notV la a'argura #ue real'ente senta! 5ba a preguntarle algo respecto a ella[ pero entonces se present el se(or -ree'an! XNo co'prendo nada en absoluto! Xel escepticis'o de :eona era evidente X! Esta 'a(ana% cuando Henr/ 'e deJ% era el 'is'o de sie'pre% te lo aseguro! =urante 'Is de die? a(os he'os sido felicsi'os! -elicsi'os! Henr/ no ha tenido una sola preocupacin! PapI se ha ocupado de eso! @ en cuanto a su co'etido en la e'presa% esto/ segura de #ue es el 'Is adecuado parI Vl! =ebes de haber interpretado 'al sus co'entarios!!! si es #ue Henr/ los hi?o! ARn no esto/ segura de #ue esto no sea una especie de bro'a #ue tratas de gastar'e% ;all/! =e nuevo% antes de #ue ;all/ pudiera contestar% la telefonista intervino: X;us cinco 'inutos han acabado% se(ora! Haga el favor de depositar cinco centavos para los siguientes cinco 'inutos! ;all/ rebusc en su bolso / luego diJo% desesperada: XNo tengo otra 'oneda! TendrV #ue volverte a lla'ar cuando consiga ca'bio! X :uego% en un susurro% a(adi X: ;lo #uiero decirte #ue% / ahora esto/ segura% Henr/ estI en apuros! Esta noche% -red estI trabaJando en un caso! El asunto% cual#uiera #ue sea% parece 'u/ i'portante! No ha deJado de telefonear! He odo el no'bre de Henr/ una / otra ve?! @ ha/ alguien 'Is envuelto en la cosa! .n tal Evans! X;us cinco 'inutos han acabado% se(ora XdiJo la telefonista! X<aldo Evans X se apresur a decir ;all/% sin aliento X! $reo #ue Vse es el no'bre #ue vi en esa casa de ;taten 5sland! X;us cinco 'inutos han acabado% se(ora! G1*

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12%21 En cuanto ;all/ hubo colgado% :eona to' el arrugado tro?o de papel en el #ue encontr el nR'ero telefnico de su a'iga! All estaba! W;e(or Evans! Rich'ond 9: 111GW! "arc cuidadosa'ente el nR'ero / #ued sorprendida cuando% tras una breve pausa% son la vo? de la telefonista% preguntando: XYEstI usted lla'ando a <! Evans% Rich'ond ocho% uno% uno% uno% dosZ XPues!!! s Xrespondi :eona% sorprendidaX! Al 'is'o! XEse nR'ero ha sido desconectado! :eona #ued rgida sobre la ca'a! =eJ el telVfono sobre la hor#uilla / con grandes / aso'brados oJos% 'ir fiJa'ente hacia la oscuridad #ue tena ante s! :os aconteci'ientos de a#uella eStra(a noche se sucedan en su cerebro! :a ausencia de Henr/% los dos asesinos% la se(orita &ennings% el absurdo cuento de ;all/!!! Nada de a#uello tena sentido! ;in e'bargo% en cierta for'a indefinible% en el aire se notaba un cli'a de tragedia% de peligro! Tal ve? Harr/ se encontrase real'ente en dificultades! Tal ve? estuvieran sucediendo cosas #ue ella nunca haba sospechado! :a idea de #ue se encontraba sola en a#uella enoJosa incertidu'bre% provoc en :eona una creciente ola de autoco'pasin! YPor #uV tenan #ue suceder tales cosas a#uella noche% la Rnica en #ue ella no tena a nadie% ni si#uiera a una criada% aliadoZ Eran de'asiadas e'ociones! =e'asiadas para una pobre invIlida! Te'blIndole los labios% 'arc el nR'ero de conferencias / pidi #ue le co'unicasen con &i' $otterell% en $hicago! :a telefonista de $hicago repiti el nR'ero / :eona en seguida o/ lla'ar el telVfono de casa de &i'! $uando contestaron% :eona diJo: X,iga!!! Pero la cortaron in'ediata'ente! El silencio la irrit / co'en? a re?ongar% eSasperada! Transcurrieron unos segundos% / luego la telefonista diJo% a'able: XEl se(or $otterell no responde en el nR'ero de :ake -orest% se(ora! TratarV de locali?arle! XY$'oZ X6olverV a lla'arla% se(ora Xreplic la telefonista! @ colg! $has#ueada por la costu'bre de su padre de acudir a clubs nocturnos o a partidas de p#uer #ue duraban toda la noche% :eona volvi a rebuscar en su cerebro alguien con #uien desahogar su angustia! ;iendo una casi co'pleta eStra(a en Nueva @ork% resultaba difcil encontrar a alguien cercano a su disposicin! :o escaso de las posibilidades de eleccin resultaba enlo#uecedor! Al fin pens en el 'Vdico% en el doctor AleSander! :a persona adecuada! :a haba eSa'inado varias veces! El ho'bre reali? varias pruebas% cu/os resultados :eona aRn no conoca! 5ba a lla'arle! El tendra #ue ir! As% al 'enos% :eona tendra alguien cerca por unos 'o'entos! -ue a to'ar el telVfono% pero se detuvo 'ientras otro tren atravesaba el puente con gran ruido! :a 'uJer pens lo absurdo #ue resultaba vivir en una ciudad donde nadie% fuera #uien fuese% poda encontrar pa? / reposo! Record ta'biVn el tren #ue el asesino haba 'encionado CT#uV parecido deba ser a este #ue ahora pasabaUD / se estre'eci! Era 'eJor no acordarse de a#uel horrible asunto! El ruido del tren fue eStinguiVndose / :eona hi?o otro 'ovi'iento hacia el telVfono% pero el aparato eligi a#uel instante para sonar! :eona contest a la lla'ada! Era el tal Evans! :a 'uJer no tuvo ninguna dificultad en reconocer la culta / ronca vo?! XYEstI el se(or ;tevensonZ Xpregunt! XNo Xreplic :eona X! YEs usted el se(or EvansZ GG2

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X;% se(ora ;tevenson! $rispada'ente% la 'uJer diJo: XEn pri'er lugar% #uiero saber la verdad respecto a ese asunto de ;taten 5sland! Esta noche he odo hablar de Vl por pri'era ve?!!! @ /a esto/ lo bastante nerviosa con todo lo #ue estI ocurriendo!!! lo de #ue el se(or ;tevenson no se encuentre a#u% / luego% recibiendo toda clase de absurdas lla'adas% inclu/endo la de dos asesinos!!! =e pronto% la 'uJer se detuvo% desconcertada! "ientras hablaba% haba ido advirtiendo% cada ve? con 'a/or intensidad% un leJano sonido ululante al otro lado del telVfono! Proceda del lugar en #ue se encontraba el se(or Evans! "ientras :eona escuchaba% el sonido fue intensificIndose! ;onaba parecido a algo #ue ella haba odo 'uchas veces con anterioridad[ sie'pre #ue las calles eran recorridas por coches de la polica o los bo'beros! Nerviosa% :eona lla': XYEstI usted aRn ah% se(or EvansZ No se produJo 'Is respuesta #ue el ululante sonido! =esesperada% :eona colg! 5n'ediata'ente% el telVfono volvi a sonar! X=ga'e!!! Y;e(or EvansZ Xpregunt :eona% casi gritando! :a Rnica respuesta fue una especie de creciente trueno% #ue resultaba aRn 'Is pavoroso #ue el sonido anterior! XT;e(or EvansU Xrepiti! Nadie contest! ;lo el enor'e rugido! $asi histVrica'ente% :eona diJo: XT,igaU YEuiVn lla'aZ YEuiVn estI ahZ X ;e detuvo un 'o'ento / luego grit X: YPor #uV no 'e contestaZ X .na nueva pausa! =espuVs% al no sonar ninguna vo? sobre el 'isterioso ruido% las co'puertas de la histeria se ro'pieron% / :eona chill X: T$ontVste'eU "u/ leJana% casi tapada por el continuo rugido% una dVbil vo? diJo: XT:eona!!!U Asustada% :eona pregunt: XYEuiVn esZ Ahora el ruido pareci ir dis'inu/endo / la vo?% con 'a/or claridad% diJo: X;o/ ;all/! Te lla'o desde una estacin de 'etro! En este barrio% todas las tiendas cierran a las die?! $o'o tena #ue hablarte% he venido a#u! =esde #ue te hablV la Rlti'a ve?% he estado en casa!!! / han ocurrido 'Is cosas! :eona% con rostro tenso% advirti: XEsta ve?% ;all/% ha? el favor de contIr'elo todo% o si no% no 'e 'olestes 'Is! Esta noche /a he odo de'asiadas cosas! X$uando volv a casa% frente al portal haba un coche de la polica XdiJo ;all/% en un susurro X! Ese edificio de ;taten 5sland se ha #ue'ado por co'pleto esta tarde! :a polica lo rode! =etuvieron a tres ho'bres! Pero ese Evans logr escapar! XPero% Y#uiVn es ese EvansZ YEuV tiene #ue ver con Henr/Z XARn no lo he averiguado% :eona! :o #ue sV es #ue todo el asunto tiene algo #ue ver con la co'pa(a de tu padre! XY:a co'pa(a de 'i padreZ Pero eso es absurdo! "i padre 'e ha lla'ado esta noche desde $hicago / no ha 'encionado nada al respecto! :eona se detuvo% esperando a #ue el ruido de otro tren se eStinguiera! :uego% continu: X0ueno% ahora hable'os clara'ente! YA #uiVn han detenidoZ Y@ por #uVZ GG1

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XA tres ho'bres! No sV el 'otivo! XY@ por #uV crees #ue Henr/ es uno de ellosZ XNo he dicho #ue lo fuera! :o Rnico #ue sV es #ue estI terrible'ente envuelto en el asunto! :a eSasperacin de :eona au'ent: XY=iJeron #ue haba sido detenido!!! o #ue iba a serloZ XNo% no eSacta'ente! XEntonces% Yde #uV 'e hablasZ Xpregunt :eona% furiosaX! YA #uV viene tu actitudZ YNo co'prendes #ue 'e estIs asustando de una for'a terribleZ X:o sV% pero!!! XPri'ero cog el telVfono /% por casualidad% o a dos espantosos asesinos! XTAsesinosU XEue planeaban 'atar a una 'uJer! :uego% ese tipo% Evans% 'e lla'a / parece #ue estV hablando desde la tu'ba! =espuVs% todos los de'Is telVfonos a #ue lla'o o estIn co'unicando% o han sido desconectados!!! / ahora tR% sin ra?n #ue lo Justifi#ue!!! X:o siento! X!!!X;in ra?n #ue lo Justifi#ue!!! X :eona se detuvo para to'ar alientoX! YEstIs celosa por#ue te #uitV a Henr/Z YNo puedes soportar el ver'e feli?Z XPero% :eona!!! XYNo puedes% ni si#uiera ahora% deJar de decir 'entiras / crear proble'asZ No creo una palabra de todo lo #ue 'e has contado% YentiendesZ TNi una palabraU Henr/ es inocente! 6a a volver a casa Junto a '!!! Tdentro de 'u/ pocoU Antes de #ue pudiera decir nada 'Is% ;all/ colg! :eona per'aneca in'vil en la ca'a% 'oviendo los dedos / preguntIndose si haba hecho bien per'itiVndose el luJo de a#uel estallido nervioso! Pese a todo% tal ve? ;all/ supiera real'ente algo #ue representara un peligro para Henr/! Pero% Y#uVZ Y.n asunto de dineroZ YA#uella charla respecto al 'ercado bolssticoZ Resultaba difcil de co'prender! Ella saba #ue nadie Jugaba a la 0olsa sin tener dinero! Henr/ careca de capital! ;u sueldo co'o vicepresidente de la $o'pa(a $otterell no era 'u/ grande% / la 'a/or parte se inverta en los gastos de casa% #ue Vl insista en pagar! ;u orgullo le obligaba a hacer eso% lo 'is'o #ue su orgullo haba sido responsable de a#uel estRpido episodio del aparta'ento[ el #ue Henr/ haba #uerido al#uilar para ella cuando a'bos vivan con &i' en $hicago!!! No% la verdad es #ue su 'arido no tena un cVnti'o! Poda per'itirse el luJo de 'antener la casa% pero los gastos i'portantes aRn corran por cuenta de &i' $otterell! A :eona no se le ocurra ninguna for'a 'ediante la cual Henr/ pudiese dedicarse a inversiones financieras! 5ncluso los ttulos / acciones #ue &i' le transfera a ella Xpara reducir los derechos reales por herencia #ue algRn da seran gravados sobre su fortuna Xestaban registrados a no'bre de :eona / eran co'pleta'ente intocables por lo #ue a Henr/ respectaba! A no ser #ue ella 'uriese% desde luego! En tal caso! las acciones / propiedades pasaran a 'anos de su 'arido! :eona% en bien de Henr/% /a lo haba previsto as en su testa'ento! Pero!!! T#uV idea tan 'orbosa para ocurrrsele en a#uellos 'o'entosU =eba deJar de pensar en ese asunto in'ediata'ente! Resultaba de'asiado aterrador! Pero tras el absurdo cuento de ;all/ deba de haber algo de cierto! A no ser #ue fuera una si'ple 'uestra de fantasa por parte de ella! A no ser #ue su a'iga tuviese la absurda / loca intencin de herirla por lo ocurrido en el pasado! ;uponiendo #ue esto fuera as! YEra ;all/ capa? de inventar la historia #ue le haba contadoZ @ si lo era% Ypor #uV eSplicIrsela precisa'ente esta nocheZ El 'isterio creca en su cerebro% arre'olinIndose en nubes de conJeturas! Pe#ue(as / terribles sospechas crecan en el interior de su cabe?a / se negaban a 'orir! .n pensa'iento horrible traa a GGG

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otro% / la i'aginacin de :eona se converta en una pantalla por la cual desfilaban una sucesin de posibilidades diablica'ente lgicas! Y@ si!!!Z Y@ si!!!Z $o'o pesadillas% el enor'e terror #ue producan en ella origin casi una aguda reaccin fsica! El cora?n co'en? a latirle 'Is rIpido% dolorosa'ente rIpido! Al respirar se dio cuenta #ue le costaba grandes esfuer?os eShalar el aire de sus pul'ones! Te'blorosa% to' su pa(uelo / sec el viscoso sudor #ue cubra su rostro! @a no trataba de co'prender lo #ue le haba ocurrido a Henr/!!! o lo #ue poda haber sucedido! ;u preocupacin por ella 'is'a restaba i'portancia a todo lo de'Is! Pensar en el caos por venir% en el derru'ba'iento de su pe#ue(o edificio de 'entiras% le resultaba insoportable! Haba co'en?ado a revolverse agnica'ente en la ca'a cuando volvi a sonar el telVfono! XYPla?a% nueve% dos% dos% seis% cincoZ Xpregunt una vo? 'asculina! X;! YEuV ocurreZ Xrespondi :eona% en vo? baJa / entrecortada! XA#u la <estern .nion! Tene'os un telegra'a para la se(ora de Henr/ ;tevenson! YPuede alguien to'adoZ X@o so/ la se(ora ;tevenson! XEl telegra'a es co'o sigue: W;e(ora de Henr/ ;tevenson% ;utton Place% cuarenta / tres% Nueva @ork% Nueva @ork! $ari(o% lo siento 'uchsi'o% pero a Rlti'a hora decid asistir reunin 0oston! Punto! ;algo en prSi'o tren! Punto! Regreso lunes 'a(ana! Punto! TratV co'unicar'e contigo% pero telVfono sie'pre ocupado! Punto! $udate! 0esos% Henr/W! 12%11 $onfundida% :eona se llev una 'ano a la boca% en ade'In de desesperacin! El telefonista de la <estern .nion pregunt si era necesario #ue se le 'andase copia del telegra'a! Ella respondi% con dVbil vo?: XNo% no es necesario!!! :uego% 'ecInica'ente% colg el telVfono! .n 'o'ento despuVs co'en? a or otro retu'bante sonido #ue provena del puente% / co'o en sue(os% se levant de la ca'a /% trabaJosa'ente% fue hasta la ventana! $on una 'ano en el 'arco% 'ir hacia las grandes lneas gticas del puente% #ue se siluetaban contra la noche! Ahora poda ver el tren% una larga colu'na de puntos lu'inosos #ue% co'o un velo? gusano% se acercaba al puente! @ al au'entar la proSi'idad% el batiente sonido fue au'entando% au'entando% au'entando!!! :uego se reduJo paulatina'ente% cuando el tren se aleJ /% por fin% desapareci! En su 'ano% :eona advirti la vibracin del 'arco de la ventana! :a 'uJer per'aneci all% co'o hipnoti?ada! En su cerebro bullan frag'entos de conversaciones! W:uego espero hasta #ue el tren pase por el puente!!! Nuestro cliente dice #ue no ha/ 'oros en la costa!!! Recib tu recado% 7eorge% YestI todo listo para esta nocheZ!! Y=nde estI Henr/Z Negocios! YEuV negociosZ!! A veces han pasado das enteros sin #ue el se(or ;tevenson apareciese!!! Henr/ estI en apuros!!!% desesperada'ente en apuros!!! $ari(o% lo siento 'uchsi'o% salgo en el prSi'o tren!!! :uego espero hasta #ue el tren pase por el puente!!! :uego espero hasta #ue el tren pase por el puente!!!W $on un ge'ido% :eona volvi a la realidad / regres% ta'baleante% a la ca'a! Al llegar a ella% aferr el fro e i'personal telVfono! :o profundo de su angustia #ued evidenciado por la nerviosa fuer?a con la #ue hi?o girar el disco! ;obre el ru'or de voces #ue reinaba en el pe#ue(o / desnudo saln del aparta'ento se oa el 'ontono ?u'bido de un ventilador% cu/o chorro estaba enfocado a la centralita telefnica #ue ocupaba una de las paredes! El aparato refrescaba a las cuatro 'uchachas #ue 'aneJaban afanosa'ente claviJas telefnicas e interruptores / garrapateaban a gran velocidad los 'ensaJes #ue luego seran co'unicados a los clientes del ;ervicio de $ontestacin de :la'adas! ;obre un sofI% GGH

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cerca de la abierta ventana% descansaba una #uinta telefonista! ;i volva la cabe?a hacia la ventana% la chica poda ver la escalera de incendios / un polvoriento geranio #ue se 'eca suave'ente en su tiesto! ;in e'bargo% co'o no era una a'ante de la naturale?a% la chica prefera estar all tu'bada / observar c'o sus co'pa(eras reali?aban sus turnos de trabaJo! A una se(al se puso en pie / fue a sentarse en una silla frente a la centralita 'ientras la otra telefonista se retiraba! ;e encaJ los auriculares / el 'icrfono% / al cabo de un 'o'ento% sus oJos captaron el pri'er titilar de una lucecita en el cuadro de 'andos! :a chica co'en? el trabaJo% diciendo: XNo% se(ora! El doctor AleSander no estI en casa! YPuedo to'ar el recadoZ Escuch unos 'o'entos / en su rostro apareci una eSpresin de alar'a! XYEuV ocurre% se(oraZ No!!! no le puedo decir!!! ;i 'e da su no'bre / el nR'ero de telVfono!!! ;% se(ora! ;i!!! ;tevenson!!! ;e(ora de Henr/ ;tevenson! Pla?a nueve% dos% dos% seis% cinco!!! =esde luego% tratarV de locali?arle! El doctor AleSander descubri sus cartas sobre la 'esa / las dispuso en ordenadas colu'nas con sus elegantes 'anos! XA#u tienes% co'pa(era XdiJo% sonriendo hacia el otro eStre'o de la 'esa X! A ver #uV puedes hacer con esto! XTPerfectoU XEso cre!!! ;i haba entendido tu apuesta! Xel ho'bre se volvi hacia su anfitriona% #ue se sentaba a su i?#uierda X! YEuerrIs perdonar'e un 'inuto% "onaZ Euerra lla'ar!!! X$laro% Philip Xreplic ellaX! Y;abes dnde estI el telVfonoZ X"e te'o #ue no XdiJo% levantIndose! XAl otro lado del recibidor% en el despacho! ;obre el escritorio de Harr/! :o verIs en seguida! XAhora 'e acuerdo!!! TEuV estRpidoU A largas / rIpidas ?ancadas% el esbelto 'Vdico sali del cuarto! :as dos 'uJeres sentadas a la 'esa de bridge se volvieron involuntaria'ente para 'irarle! El ho'bre atraa 'ucho la atencin de las 'uJeres! Por consecuencia% ta'biVn cobraba altsi'os honorarios[ 'erecida'ente altos% /a #ue su destre?a era al 'enos tan grande co'o su atractivo personal! Ahora% al sentarse ante el escritorio% con el telVfono frente a Vl% la lI'para de sobre'esa pro/ectaba atractivas so'bras sobre las fir'es facciones de su rostro! Era un rostro aguile(o% vigoroso% saludable% con arrugas profundi?adas por el tie'po / el buen hu'or en los rabillos de sus oJos grises / en las co'isuras de sus finos labios! ;u cabello era negro / abundante% con tonos plateados en las sienes! Era% co'o tantos prosaicos 'aridos haban co'entado 'ientras sacaban de la cartera no 'enos prosaicos billetes% un 'Vdico de cine% un actor #ue% en ve? de guin% utili?aba escalpelo! Pero tenan #ue ad'itir #ue era un buen doctor% aun#ue 'u/ a 'enudo sus esposas ad#uiran% Junto con el saludable aspecto recuperado% un aire enso(ador / una 'irada perdida en el hori?onte! "ecInica'ente% 'arc el nR'ero del ;ervicio de $ontestacin de :la'adas% pensando lo agradable #ue sera #ue nada arruinase su noche! Estaba divirtiVndose% cosa eStra(a aun en los 'Vdicos de VSito! X;o/ el doctor AleSander XdiJo a la chica #ue le respondi X! YHa/ algo para 'Z @ conste #ue espero #ue no! X,h% s #ue lo ha/% doctor Xreplic ellaX! .na tal se(ora ;tevenson! ;e(ora de Henr/ ;tevenson! EstI 'u/ enfer'a / preocupadsi'a! Eso 'e diJo! .no de sus pacientes del cora?n! "e pareci 'u/ trastornada! XYAlgo 'IsZ GG>

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XNo% doctor! ;lo la se(ora ;tevenson! X0ien! :a lla'arV ahora 'is'o! =el bolsillo de su s'oking sac una elegante libretita / busc el nR'ero de :eona! Antes de 'arcarlo% dud% diciVndose #ue a#uVlla iba a ser una lla'ada 'u/ 'olesta! :a se(ora ;tevenson! tenda a ser i'periosa! "u/ i'periosa% / 'u/ proliJa% / Vl no tena ningunas ganas de escuchar las inter'inables eSplicaciones acerca del estado de la 'uJer! Era evidente #ue haba i'presionado a la chica del ;ervicio de $ontestacin de :la'adas% aun#ue eso era algo 'u/ difcil de lograr! P0ueno% sonre / aguantaQ% pens! Esta ve?% la cosa no poda ser tan 'ala% /a #ue ella saba c'o iban en realidad las cosas! "arc el nR'ero! :eona contest al pri'er ti'bra?o! EueJosa un instante / beligerante al otro% fue abru'ando al 'Vdico con sus preocupaciones! XEsto/ asustada% terrible'ente asustada XdiJo% en tono dVbilX! "e parece co'o si 'e estuvieran estruJando el cora?n! :as palpitaciones son tan dolorosas!!! #ue no puedo soportarlas! @ noto 'is pul'ones co'o si fueran a arder si respiro profunda'ente! No hago 'Is #ue te'blar! Apenas puedo sostener el telVfono% i'agnese! X0ueno% bueno% se(ora ;tevenson X trat de cal'arla el 'Vdico X! Esto/ seguro de #ue la cosa no serI tan 'ala! Y=nde estI su doncellaZ YNo puede hacerle co'pa(aZ ;i tuviese a alguien con usted% no sufrira tanto! XNo ha/ nadie a#u% nadie X grit :eona X! @ no esto/ bien! ;V #ue no lo esto/! Euiero #ue venga usted esta noche! Es 'i doctor / le necesito ahora% in'ediata'ente! XPues% 'e te'o #ue no va a ser posible Xreplic Vl% aun con suavidad profesionalX! 5ria si lo cre/ese necesario[ pero no lo es! ;ufre usted un trastorno nervioso% eso es todo! ;i se obliga a relaJarse / a descansar unos 'inutos% verI lo 'ucho 'eJor #ue se siente! ;i lo desea% t'ese un par de pastillas de bro'uro! :e a/udarIn a cal'ar los nervios! :eona grit: XTPero so/ una enfer'aU YPara #uV he estado /endo a visitarle durante todos estos 'esesZ YEuV clase de doctor es ustedZ El ho'bre encaJ las 'andbulas! A#uello era ir de'asiado leJos% aun para la acaudalada se(ora ;tevenson! X"ire usted XdiJo% en tono seco X! YNo cree #ue /a va siendo hora de #ue se enfrente a la realidad / co'ience a cooperar con su 'arido / con'igoZ XY=e #uV hablaZ Xpregunt ellaX! YEuV significa eso de cooperarZ A#uella pregunta desconcert a AleSander! XYEue de #uV habloZ 0ueno% se(ora ;tevenson% lo sabe usted tan bien co'o /o! ;e lo eSpli#uV todo a su 'arido!!! hace una se'ana! XY"i 'aridoZ =ebe de estar usted intentando volver'e loca% co'o todos los de'Is! :e aseguro #ue 'i esposo no 'e ha dicho una palabra!!! El 'Vdico se senta cada ve? 'Is intrigado! X;u 'arido tuvo #ue!!! :e contV toda la historia!!! "e pro'eti!!! Y@ no le ha dicho nadaZ XY=e #uV historia hablaZ Xpregunt :eona X! YA #uV se refiereZ YPor #uV tanto 'isterioZ El doctor AleSander hi?o una pausa! Todo era de lo 'Is desconcertante! X0ueno% no cabe duda de #ue ocurre algo 'u/% 'u/ eStra(o! Hace unos die? das% discut con su 'arido el caso de usted! 6ino a ver'e a la consulta! XY@ #uV le diJo usted% doctorZ X:a verdad% #uerida se(ora% ahora apenas tengo tie'po de contIrselo! ;i se cal'a / duer'e un poco% tal ve? 'a(ana poda'os discutirlo! GG1

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XTESp1#ue'elo todo ahoraU TAH,RAU Y"e o/eZ X :eona se estre'eci X! Y $'o cree #ue vo/ a sentir'e esta noche% con esta incertidu'bre% preguntIndo'e #uV cosa terrible puede suceder'eZ El doctor AleSander se encogi de ho'bros / ar#ue cnica'ente una ceJa! X=e acuerdo% se(ora ;tevenson! ;i 'e espera un 'o'entito!!! =eJ el telVfono sobre la 'esa / sali del despacho! En la puerta del saln se detuvo! ;us co'pa(eros haban acabado de Jugar la 'ano / le esperaban! X:o siento 'ucho Xles diJoX! 6o/ a tardar unos 'inutos 'Is!!! XY,tra de tus con#uistas% PhilipZ Xpregunt su co'pa(era% con un tono irnico algo eScesivo! X=esde luego! Pero slo serI un 'o'entito! :a'ento interru'pir as la partida! Regres al despacho! X7racias por esperar% se(ora ;tevenson XdiJo! XEspero #ue 'e aclararI en seguida este 'isterioXeSigi ella% 'alhu'orada X! No tena ni idea de #ue 'i 'arido le hubiese hablado! X6ino a 'i consulta para enterarse de 'i diagnstico sobre el estado de usted! "e diJo #ue su suegro le habia prevenido respecto al estado de su cora?n% diciVndole #ue usted% desde ni(a% haba padecido de ata#ues cardacos! En respuesta a 'is preguntas% su esposo 'e diJo #ue pasaba usted por largos perodos de buena salud / #ue% antes de casarse% Vl no tuvo ninguna noticia de #ue su cora?n funcionase 'al! El padre de usted le advirti de ello el da de la boda! -ue toda una i'presin! X"i padre tiende a ser 'Is bien brusco! X;u 'arido diJo #ue usted no haba tenido ningRn ata#ue hasta cosa de un 'es despuVs de regresar de la luna de 'iel! YEs cierto% se(ora ;tevensonZ X;! :o recuerdo! ;ent 'ucho #ue ocurriera! X;u esposo 'e cont #ue la cosa haba ocurrido por #ue Vl deseaba ro'per con la fir'a de su padre / usted no #uiso ni or hablar de ello! XPues!!! supongo #ue fue as! Henr/ #uera Xera una estupide?% desde luego X% abrirse paso por su cuenta! Es 'u/ i'petuoso!!! a veces! X;egRn Vl% fue 'Is #ue eso% se(ora ;tevenson! XYAh% sZ Y"IsZ X;! Tengo entendido #ue hubo ciertas fricciones con su padre% Yno es ciertoZ X0ueno% sX ad'iti :eona% a rega(adientesX! Henr/ crea #ue papI no le conceda suficiente i'portancia! .na idea ridcula! X;u 'arido no parece pensar as! X=a lo 'is'o% era ridcula! PapI incluso no'br a Henr/ vicepresidente / le puso en una de las oficinas 'Is bonitas!!! X;ea co'o fuere% el caso es #ue se pele pri'ero con su padre / luego con usted! @ usted se puso grave'ente enfer'a! X;! No puedo soportar las peleas! XEn apariencia% su esposo adivin eso XdiJo el 'Vdico% seca'ente X! A Vl ta'poco le gustaban!!! al 'enos% despuVs de eso! Parece ser un ho'bre bastante fuerte! / to?udo% si 'e per'ite decido! "e diJo #ue% despuVs de a#uello no hubo 'Is ata#ues hasta #ue la sorprendi con a#uello de #ue deseaba irse a vivir con usted a un aparta'ento! XAh% s!!! -ue una cosa 'u/ tonta! Euera sacar'e de casa de 'i padre / vivir en un piso #ue haba al#uilado! Pobre Henr/! No saba nada de esas cosas! No co'prenda las ventaJas de vivir con 'i padre% sin los proble'as de for'ar un hogar! PapI nunca nos 'olest! :o Rnico #ue ocurra es GG+

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#ue Henr/ tena una tonta idea de lo #ue representa ser el cabe?a de fa'ilia!!! Pensaba co'o cual#uier oficinista o vendedor% de esos #ue viven en los barrios suburbanos! XTa'biVn se pelearon por eso% YnoZ X;! @% aun#ue tratV de evitado% 'e puse terrible'ente enfer'a! XEso coincide con la historia de su 'arido! @ fue lo #ue le hi?o decidir no volvede a llevar la contraria! Pero% despuVs de ese incidente% usted co'en? a sentirse 'al% / ha llegado a e'peorar X segRn Vl dice X% hasta el eStre'o de #ue ahora es casi una invIlida per'anente! $o'o es natural% su esposo deseaba saber lo #ue poda esperar del futuro! X;eguro #ue estaba 'u/ trastornado XdiJo :eonaX!;ie'pre se ha preocupado por '! EstI 'u/ ena'orado! El doctor AleSander carraspe! XEstuve de acuerdo con Vl en #ue no hiciera nada #ue la contrariase! :e preguntV si haba pensado alguna ve? en abandonada! X ,/ #ue :eona se aclaraba la garganta / continu% apresurada'ente X! El pareci sorprendido! Asegur #ue nunca haba considerado la posibilidad! @o le diJe #ue% segRn 'i punto de vista% eso era lo #ue usted necesitaba% se(ora ;tevenson! Resulta evidente #ue Vl ha sido la causa de todos sus trastornos e'ocionales durante los Rlti'os die? a(os! ;i su 'arido desaparece de su vida% es probable #ue usted 'eJore de in'ediato! XY$'o pudo decir usted algo tan horrible!!!Z X sollo? :eona! X;u 'arido pensaba #ue eso la 'atara ) prosigui el 'Vdico% en tono cal'ado X! Pero% co'o es lgico% le di todas las seguridades respecto a eso! :e diJe #ue% probablernente% usted hara una escena 'Is o 'enos aparatosa pero #ue% a la larga% se repondra! @ esto/ seguro de #ue sera as! En otras palabras% le diJe la verdad% #uerida se(ora! A su cora?n no le pasa nada 'alo!!! XT$'oU X:o #ue he dicho% se(ora ;tevenson! ,rgInica'ente% su cora?n funciona a las 'il 'aravillas! XY$'o puede decir esoZ Xpregunt ella% furiosaX! ;abe #ue so/ una enfer'a! XNo padece la clase de enfer'edad #ue usted creeXreplic AleSander X! ;e trata de algo 'ental!!! XT"entalU $reo #ue estI usted confabulado con todos los #ue #uieren volver'e loca! XPor favor% se(ora ;tevenson% sea ra?onable! Nadie trata de perJudicarla! XT$laro #ue sU Xgrit ellaX! T=esean hacerloU X$reo #ue no sV de #uV estI usted hablando Xreplic Vl% con suavidad X! YPuedo sugerirle #ue discuta el asunto con el se(or ;tevensonZ XY=iscutirloZ Y$'o lo vo/ a hacerZ "i 'arido no estI a#u! No sV dnde estI! XEui?I 'a(ana sea el 'o'ento!!! XTEs usted!!!U El 'Vdico casi pudo ver la con'ocin de :eona cuando colg el telVfono de golpe! Por un instante% en su odo son la se(al de lnea! ;e apart el auricular de la oreJa / descans la otra 'ano sobre el disco del telVfono! Y:a lla'aba de nuevoZ No! ;onri cnica'ente% se encogi de ho'bros / re'pla? suave'ente el receptor sobre la hor#uilla! $uando co'en?aba a ir hacia la puerta% desde la otra habitacin una vo? diJo: XTPhilipU @a has tardado bastante% cari(o! :eona X aso'brada% incrVdula X 'iraba al aparato telefnico% una 'I#uina infernal dise(ada especial'ente para torturarla a ella 'Is allI de toda resistencia! En su interior luchaban la ira% el orgullo herido / la duda! TNo poda serU Eui?I durante su infancia hubiera eSagerado la i'portancia de su dolencia! TPero ahora estaba enfer'aU TNo fingaU TEstaba enfer'aU TEnfer'aU ;e llev la GGB

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'ano al cora?n% apretIndola sobre el sitio en #ue estaba locali?ado el 'alestar! Aspir profunda'ente% sintiendo el lacerante% insoportable dolor! AleSander era un estRpido! .n ser estRpido / brutal! Y$'o poda haberle dicho todas a#uellas cosas terribles% sugiriendo #ue ella haba hecho infeli? a Henr/Z YTrataba deliberada'ente de trastornarla% de producir en ella una crisisZ :eona se diJo #ue hara #ue el ho'bre fuera denunciado al $olegio "Vdico! T@ sus 'entiras respecto a Henr/U Por#ue eran 'entiras% / ella hara #ue Henr/ le hiciera responder al doctor de ellas! Eran 'entiras! Ella estaba enfer'a! @ Henr/ la a'aba / deseaba a/udarla! =eba ser as! Era i'posible #ue fuese de otra for'a! Era i'posible! =e pronto% en sus oJos brill el desafo! Ech a un lado la colcha% puso un pie en el suelo / luego el otro! ;e levant /% reteniendo el aliento% dio un vacilante paso hacia la ventana! ;u cora?n lata loca'ente! ,pri'i su pecho% co'o si pudiera cal'ar los latidos con la presin de sus dedos! T@ el telVfono volvi a sonarU TEra de'asiadoU ;e desplo' sobre la ca'a% Jadeando% vencida por la intensidad de su angustia! XT"entirososU X sollo? X! T"entirosos!!! 'entirosos!!! 'entirosos!!!U El telVfono segua sonando / :eona volvi su trastornado rostro hacia Vl% gritando: XTNo #uiero hablar con nadieU T:os odio a todosU Pero los cal'ados ti'bra?os sosegaron su ira! :uego% sobre la lla'ada% o/ un sonido fa'iliar! Pudo advertir el ligero te'blor del edificio al cru?ar otro tren sobre el puente! :a proSi'idad del ruido la cal' un poco% atenuando los febriles i'pulsos de sus alterados nervios! "ientras el telVfono no deJaba de sonar! :eona descolg! 12%H2 X=ga'e Xpidi% con vo? dVbil / llorosa! XY:a se(ora ;tevensonZ Esta ve? :eona no tuvo ninguna dificultad en reconocer la vo? del ho'bre! X;% se(or Evans% /o so/! XYHa llegado /a el se(or ;tevensonZ XNo Xreplic la 'uJer% tensa X% aRn no! No volverI a casa hasta 'a(ana! X :uego% de for'a eSplosiva% a(adi X: Por favor% se(or Evans% por el a'or de =ios% Ypuede decir'e #uV ocurreZ YPor #uV lla'a usted cada cinco 'inutosZ Evans diJo% en tono de disculpa: X:o siento 'ucho! No pretenda preocuparla! X0ueno% pues 'e estI preocupando X grit :eonaX! 5nsisto en #ue!!! XEste es un 'o'ento difcil!!! #uiero decir para el se(or ;tevenson XeSplic Evans% con tono de la'ento X! $re #ue si usted poda decirle!!! XAhora no puedo to'ar ningRn recado ) interru'pi :eona% furiosaX! Esto/ de'asiado trastornada!!! X"ucho 'e te'o #ue debe usted intentarlo% se(ora! Es 'u/ i'portante! XYEuV derecho tiene a!!!Z Xco'en? ella! Pero Evans% i'perturbable% prosigui: XPor favor% dgale al se(or ;tevenson #ue la casa del veinte de =unha' Terrace XdX.XNX HXAX" X% el veinte de =unha' Terrace% ha ardido por co'pleto! @o la incendiV esta tarde! Aso'brada% :eona grit: XY$'oZ YEuV diceZ X@ dgale ta'biVn X continu el ho'bre% i'perturbableX% #ue no creo #ue el se(or "orano X"X,XRXAN!, X% nos traicionase a la polica% /a #ue ha sido arrestado! Por lo tanto% ahora /a es inRtil tratar de conseguir el dinero! GG9

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X@!!! Y#uiVn es "oranoZ Xpregunt :eona% te'blorosa! Esta pregunta% co'o las anteriores% fue ignorada por Evans! XEn tercer lugar XsiguiX% Y#uerrI decirle al se(or ;tevenson #ue /o he huido / 'e encuentro en la direccin de "anhattanZ ;in e'bargo% no espero seguir a#u despuVs de 'edianoche% as #ue si desea locali?ar'e puede lla'ar al $aledonia% cinco% uno% tres% tres! Anote usted ese nR'ero con cuidado% por favor! XPero!!!% Ya #uV viene todo estoZ Xprotest ella! X@ creo #ue /a no ha/ 'Is XdiJo Evans% suave X! ;i tuviera la a'abilidad de repetir'e!!! XTRepetrseloU TNo pienso hacerloU Xchill :eonaX! Y;e da usted cuenta de #ue so/ una invIlida% se(or EvansZ Y=e #uV esto/ grave'ente enfer'aZ @o!!! no puedo soportar 'Is esta incertidu'bre!!! En la vo? de Evans haba un 'ati? de piedad% de co'prensin% cuando diJo: X$o'prendo su desagradable situacin% se(ora ;tevenson! En realidad% hace tie'po #ue tengo noticias de usted! XYTiene noticias de 'Z Xpregunt :eona% furiosaX! 0ueno% pues /o en 'i vida haba odo hablar de usted! TNuncaU $on cierta deferencia% Evans diJo: X:o siento 'ucho por usted% se(ora ;tevenson% pero puedo asegurarle #ue todo este asunto no ha sido culpa Rnica del se(or ;tevenson! XTPor =iosU YEuiere deJar de andarse por las ra'asZ YEuV ha ocurridoZ XEui?I sea 'eJor contIrselo X 'ur'ur Evans% pensativo X! @ hacerlo antes de #ue los hechos reales sean desvirtuados por la!!! polica! XT:a policaU!!! Evans hi?o una breve pausa / luego% lenta'ente% co'en?: XYTiene usted un lIpi?% se(ora ;tevensonZ En lo #ue vo/ a contarle ha/ no'bres / lugares #ue podran resultar provechosos si usted!!! tuviera la a'abilidad de anotados! !! W=eb co'en?ar por la noche en #ue conoc al se(or ;tevenson XdiJo EvansX! $reo #ue la fecha eSacta fue el da G de octubre de 1*>+! El lugar% la fIbrica de su padre en $icero% 5llinois! Haba 'ucho #uehacer / /o estuve trabaJando hasta 'u/ tarde en 'i laboratorio% co'probando algunos de los infor'es sobre fr'ulas! .n leve sonido a 'i espalda atraJo 'i atencin / 'e volv% encontrIndo'e frente a alguien #ue 'e 'iraba a travVs del panel de cristal de la puerta de 'i despacho! .n 'o'ento 'Is tarde se abri / entr un Joven! X0uenas noches XdiJo X! YNo es 'u/ tarde para estar trabaJandoZ X;% se(or ;tevenson Xrepli#uV X[ pero es necesario! :e eSpli#uV #ue tena la costu'bre de trabaJar hasta Rlti'a hora de la noche! XEsta parte de la fIbrica sie'pre 'e ha interesado 'ucho X 'e diJo% 'ientras iba de un lado a otro del laboratorio X! Es la pri'era ve? #ue puedo echarle un vista?o! Eso 'e satisfi?o! Rara ve? tena visitantes #ue estuvieran interesados en 'i trabaJo% / la oportunidad de poder hablar de Vl fue% debo confesarlo% una novedad 'u/ agradable! Ade'Is% co'o el se(or ;tevenson era /erno del se(or $otterell% la visita resultaba doble'ente satisfactoria! El laboratorio era un sitio agradable! $ontaba con el 'eJor e#uipo de trabaJo% / todo ello haba sido dispuesto de la 'eJor for'a posible baJo las bateras de tubos fluorescentes cu/a lu? se refleJaba sobre los suaves tonos de los a?uleJos de las paredes! XYHa/ algo en particular #ue le intereseZ XpreguntV! XNo% no!!! ;lo #uera echar un vista?o! Este departa'ento sie'pre 'e ha inspirado curiosidad! YEuV hacen a#uZ GG*

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XNuestro trabaJo se relaciona con la #u'ica de narcticos! :os narcticos no ocasionan sie'pre las cosas da(inas #ue lee'os en los peridicos! "uchos de ellos son verdaderas bendiciones para la Hu'anidad% cuando son ad'inistrados en las dosis Justa!!! co'o es el caso de los productos $otterell! ;upongo #ue 'i for'a de hablar% en cierto 'odo pedante% le divirti! X"ire% Evans XdiJo X! He pasado entre drogas la 'a/or parte de 'i vida! Ahora% dga'e #uV es lo #ue hacen a#u! X0ueno% en este laboratorio desco'pone'os el opio puro en sus diversos alcaloides! ;upongo #ue sabe #ue el opio tiene veinticuatro alcaloides: 'orfina% cadena!!! X 0ueno% bueno X 'e cort X! Narcticos! A#u debe de haber enor'es cantidades! X=esde luego X asent X! @ Vsa es toda una respon sabilidad% por decirlo as! XY@ #uV hacen con los distintos alcaloidesZ X0ueno% pues los usa'os en los productos $otterell% co'o es lgico! XNo% no! Euera decir #ue #uV hacen con ellos antes de #ue la fabrica los necesite! No creo #ue los guarden por a#u% en frascos colocados sobre estanteras! X0ueno!!! eso es un secreto Xrepli#uV! X$o'o debe ser! ;upongo #ue podra preguntIrselo al se(or $otterell!!! XTEuV tonteraU ;lo #uera de'ostrarle el cuidado con #ue guarda'os esta infor'acin! $o'o es lgico% no ha/ ningRn 'otivo para #ue el /erno del se(or $otterell no deba ser infor'ado! "e dirig hacia la pared de a?uleJos #ue haba frente a la puerta e insertV una llave en un pe#ue(o orificio #ue haba baJo el interruptor de la lu?! Parte del 'uro se descorri% revelando la in'ensa caJa de caudales en la #ue guardIba'os nuestra reserva de narcticos! El se(or ;tevenson pareci 'u/ i'presionado! XY@ no le preocupa tener alrededor toda esa dina'ita hu'anaZ X #uiso saber Vl! X$o'o diJe antes% es una gran responsabilidad% pero no es probable #ue esa caJa se abra ante nada #ue no sea su co'binacin eSacta! X:o #ue #uera preguntar es #uV ocurre con los errores! ;uponga #ue se e#uivoca en la cantidad #ue pone en alguno de los productos! YNo podra eso hacer 'ucho da(oZ XEs 'u/ poco probable #ue una cosa as pueda suceder! Nuestras 'edidas son eSactas / van de acuerdo con las fr'ulas prescritas! :levo a#u #uince a(os / nunca se ha co'etido ningRn error! X=esde luego XdiJo Vl% con una sonrisa X! ;lo lo he preguntado por curiosidad! =espuVs de eso% volvi a pasarse por el laboratorio unas cuantas veces! ;ie'pre se 'ostr 'u/ a'istoso / cordial con'igo! :e 'ostrV los distintos procesos en accin% / Vl pareci tener% por sus a(os de eSperiencia en el negocio far'acVutico% una cierta co'prensin bIsica de lo #ue era una ter'inologa bastante co'plicada! A ' 'e haca sentir 'u/ satisfecho #ue una figura tan i'portante de la co'pa(a se 'ostrase tan a'able con'igo! `No 'e ha dicho usted nada #ue no supiera /a )pens :eonaX! Henr/ es as! $urioso! Todo le interesa! ;e siente obligado a conocer todos los detalles del trabaJo de la co'pa(a! Es lo #ue papI lla'a ser entro'etido! .no de los te'as por los #ue discuten! Henr/ cree #ue papI siente ani'adversin hacia Vl% #ue trata de hacerle de 'enos! 5ncluso habl de ello al doctor AleSander! Tal ve? papI sea de'asiado severo!a XAproSi'ada'ente cuatro se'anas despuVs )continu el se(or Evans% tras una pausaXde 'i pri'er encuentro con el se(or ;tevenson% 'e encontraba fuera de la fIbrica% esperando un autobRs #ue 'e llevara a casa! Era una noche de perros% con un viento huracanado #ue haca caer la fra lluvia casi hori?ontal'ente por las calles de la ciudad! $o'o puede i'aginar% 'i paraguas no era GH2

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una gran proteccin! Esperando en a#uella es#uina% 'e senta total'ente desa'parado! Pero la cosa no dur 'ucho! .n 'agnfico sedan negro se detuvo Justo enfrente de ' / alguien grit: XTEvansU "irV a travVs de la lluvia / vi #ue era el se(or ;tevenson! X"onte X'e diJoX! :e llevarV! XEs usted 'u/ a'able% pero no #uisiera 'olestarle! Tal ve? pueda a/udar'e a to'ar un autobRs 'Is abaJo! No 'e apetece 'ucho seguir 'Is rato baJo esta lluvia! X,lvdelo! Encantado de llevarle a casa! En realidad% detesto conducir a solas! El coche se puso en 'archa suave'ente / no pude por 'enos de ad'irar la belle?a del auto'vil! XEs de 'i esposa XdiJo el se(or ;tevenson% cuando se lo 'encionV! XNunca he tenido coche! ;ie'pre 'e han parecido de'asiado!!! bueno!!! 'ecInicos! Personal'ente% prefiero un tronco de briosos caballos / un buen carruaJe! El se(or ;tevenson no 'e interru'pi% por lo #ue supongo #ue segu hablando un buen rato de!!! caballos! 6erI% 'e criV entre ellos! Eso fue en ;urre/% / supongo #ue uno nunca puede olvidarse de la infancia! X:os caballos son 'aravillosos XdiJe X! Tan fuertes /% al 'is'o tie'po% tan elegantes! =eseara tener cientos de ellos! Al or esto% el se(or ;tevenson 'e 'ir de una for'a bastante eStra(a! XYEuiere usted decir!!!Z X; Xle asegurV X! Nada 'e gustara 'Is #ue tener una pe#ue(a finca% con unos grandes / li'pios establos% buenos pastos / el 'eJor ganado e#uino de 5nglaterra! XY5nglaterraZ XT,h% sU ;upongo #ue todos los ingleses #ue viven en el eStranJero desean acabar su vida en la patria! ;ie'pre ha/ algo #ue le tira a uno hacia ella% por 'ucho tie'po #ue lleve fuera! 6olvi a 'irar'e% con la so'bra de una sonrisa en sus labios! XNo ha/ nada 'alo en desear una cosa XdiJo X! :o 'alo es no hacer nada para conseguida! XEso es 'u/ fIcil de decir% si 'e perdona la i'pertinencia% pero no todos pueden respaldar sus deseos con la energa necesaria ni precisar con eSactitud lo #ue uno #uiere! A veces% uno lo averigua cuando /a es de'asiado tarde! @o% por eJe'plo% tengo un pe#ue(o Juego con'igo 'is'o! XY;Z Xpregunt Vl% con tono leve'ente divertido! X; Xrepli#uV X! Hace unos a(os% volv a 5nglaterra a pasar unas vacaciones / eleg un pe#ue(o lugar cerca de =orking! .n sitio perfecto! .n pe#ue(o terreno con Jugosos prados% u'bras arboledas / un bello arro/o! A los caballos les encantan los arro/os! =e ve? en cuando% 'e entero del precio de ese lugar! ;lo por divertir'e% claro% por#ue sV #ue nunca tendrV 'edios para co'prarlo! Pero 'e gusta planear 1o #ue hara en ese lugar si pudiera! XTiene usted ra?n XdiJo el se(or ;tevenson% con tono de cinis'o X! TrabaJando para 'i suegro% nunca lograrI co'prar esa finca! Esto 'e deJ desconcertado! XNo X ad'it X! ;upongo #ue no! 6olvi a 'irar'e / observV #ue esta ve? en su 'irada haba un leve 'ati? especulativo% co'o si dudase entre decir'e algo! :o #ue al final diJo 'e deJ total'ente desconcertado! X.sted / /o% Evans% tene'os 'ucho en co'Rn! WT-antIsticoU Xpens :eona X! THenr/ / ese cansino vieJoU YPor #uV tendra Henr/ #ue co'pararse con ese pesado far'acVuticoZ Tengo la sensacin de #ue Evans estI un poco 'al de la cabe?a!W GH1

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XPero!!!% se(or ;tevenson!!!% T#uV cosa 'Is absurdaU @o pensaba!!! XNo piense nada% Evans% a no ser #ue se trate de su trabaJo o de esa finca en 5nglaterra! XdiJo esto con cierta aspere?a! =urante un rato% ninguno de los dos habl! $uando llega'os a 'i casa% abr la porte?uela del coche para salir! =e pronto% sent su 'ano sobre 'i bra?o X! Espere un 'o'ento% Evans! Euiero hablar con usted! X=esde luego% se(or ;tevenson Xrepli#uV% cerrando la porte?uela! XEvans% se 'e ha ocurrido una idea! ;i es buena% para usted significarI esa finca de 5nglaterra! Para ' significarI!!! 0ueno% eso no i'porta! .sted puede decir'e si es buena o 'ala! Nadie 'Is puede hacerla! Xen ese 'o'ento el se(or ;tevenson estaba serio! ;u eSpresin era tan so'bra co'o la 'is'a noche! Tena la 'irada clavada en 'is oJos / su 'ano 'e atena?aba el bra?o dolorosa'ente! XYEuV #uiere decirZ XpreguntV% con aprensin% /a #ue su 'odo de hablar resultaba i'presionante! XEuiero decir #ue puede usted co'prarse su viaJe a 5nglaterra% o a cual#uier otra parte! @ eso slo a base de co'eter unos cuantos errores! XYErroresZ XpreguntV% con poco alientoX! "e te'o #ue no le co'prendo! ;uave'ente% Vl replic: XErrores en la cantidad de narctico #ue pone en los productos $otterell! No es #ue deba poner 'Is% Evans% sino 'enos!!! 'ucho 'enos! XT$ielo santo% noU XeScla'V te'bloroso X! Nunca se 'e ha ocurrido! XNadie 'Is #ue usted X / /o X se enterara% Evans! :os dos sabe'os #ue esas 'edicinas baratas seran 'ucho 'eJores para la Hu'anidad si contuviesen 'enos narcticos! Nadie X / 'ucho 'enos la co'pa(a $otterellX advertira la diferencia! @ las drogas #ue usted no pusiera% Evans% significaran para usted esa finca en 5nglaterra de la #ue antes hablaba! WTNoU Xgrit :eona% para sX! Es i'posible! Este ho'bre es un lunItico! YEuV trata de hacerZ YEuiVn cree #ue va a tragarse toda esa sarta de e'bustesZ T;ugerir #ue Henr/ hara una cosa asU EstI loco! Eso es lo #ue estI! T:ocoU Pero debaJo de todas esas tonteras debe haber algo! Henr/ habrI hecho algRn negocio con ese ho'bre! :a se(orita &ennings 'encion #ue Evans haba lla'ado a Henr/ varias veces!W "e senta horrori?ado!!! / fascinado! Todo haba sido tan repentino #ue casi 'e era i'posible pensar! Necesitaba un poco de tie'po para ordenar 'is ideas! XNo esto/ tan seguro de #ue se pueda hacer tan fIcil'ente XdiJe! XT$'oU Para un #u'ico tan bueno co'o usted sera sencillsi'o! =ebo ad'itir #ue sus palabras 'e envanecieron! Nadie se haba 'olestado nunca en 'ostrar ningRn aprecio por los 'ilagros #u'icos #ue se reali?aban% baJo 'i direccin% en el laboratorio $otterell! / el se(or $otterell% 'enos #ue nadie! XY$ree de veras #ue so/ un buen #u'icoZ XpreguntV% tonta'ente! XEl 'eJor #ue cono?co X asegur el se(or ;tevenson rIpida'ente X! He observado su trabaJo! He consultado su historial! @ 'e ha desagradado profunda'ente ver la 'iseria con #ue pagan su talento! No supe #uV hacer! :a tentacin es algo terrible% sobre todo% cuando lo #ue se pide de uno resulta tan fIcil de hacer!!! si se es buen #u'ico! =udV% Jugueteando con la 'aniJa de la porte?uela! Pero el se(or ;tevenson tena 'Is cosas #ue decir! X6a'os% Evans% no sea tonto! @a he discutido el asunto con otra persona! ! Esto 'e deJ estupefacto! XY,tra personaZ X gritV X! T$ielo santo% #uV locuraU GHG

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XNada de locura Xreplic Vl% sonriendo torva'ente X! ;entido co'Rn! Alguien debe vender el producto una ve? nosotros lo ha/a'os conseguido! @o no sabra #uV hacer con Vl! Al 'enos% por ahora! Pero el ho'bre con el #ue hablV podra encargarse de eso! ;e lla'a "orano! To'arI todo cuanto le entregue'os / dividirI los beneficios en tres partes! TWEstI loco Xpens :eona X! Ahora /a no 'e cabe duda! Tal ve? se trate de un e'pleado despedido cu/a cabe?a se ha trastornado! .n cuento absurdo! Parece una pelcula!W -inal'ente% la enor'idad del asunto hi?o sonar un ti'bre de alar'a en 'i cerebro! =e haberse tratado de cual#uier otro #ue no fuese el se(or ;tevenson% la cosa no 'e hubierea afectado tanto! Pero el #ue a#uel atractivo / poderoso Joven #ue viva en el seno de una fa'ilia 'illonaria pudiese forJar un plan as% resultaba increble! X"e desconcierta usted% se(or ;tevenson XdiJe% dVbil'ente X! YPor #uV tendra usted X precisa'ente usted X #ue desear 'eterse en un asunto tan turbio co'o el #ue sugiereZ $reo #ue ha tratado de probar 'i integridad!!! / eso 'e duele 'ucho% se(or! Torci la boca! :a eSpresin de su rostro no tena nada de agradable! XEvans!!!% usted #uiere algoXdiJoX[ esa finca! @o ta'biVn #uiero algo: dinero! "i propio dinero! 6o/ a 12grar5o! @ cuanto antes / 'Is fIcil'ente% 'eJor! Eso es todo! =eseo algo! :o consigo! Ahora suba'os a su cuarto / hablare'os del asunto! XPero% aguarde X supli#uVX! Y@ si nos atrapanZ XNo lo harIn! 6a'os! @ no nos atraparon% se(ora ;tevenson! =esde el #uince de dicie'bre de 'il novecientos cuarenta / seis% hasta el treinta de abril de 'il novecientos cuarenta / siete% todo funcion a la perfeccin! @o reali?aba 'i parte del trato con sorprendente facilidad! Era 'u/ sencillo sustituir por polvos / l#uidos inofensivos considerables cantidades de a1caloides de 'orfina! 7eneral'ente% lo haca por la noche% cuando 'is a/udantes no estaban! Nadie 'e prest la 'Is 'ni'a atencin! $ada viernes le entregaba al se(or ;tevenson los pa#uetes de drogas / Vl% a su ve?% los pasaba al se(or "orano! No sV dnde lo haca! Por a#uella Vpoca% nunca lleguV a ver a "orano! Para el treinta de abril% /o /a haba ahorrado casi #uince 'il dlares! Resultaba increble! Era 'i sue(o hecho realidad! Entonces% un da recib una nota de la co'pa(a $otterell diciVndo'e #ue iba a ser trasladado a la planta de 0a/onne% Nueva &erse/! Aun#ue% segRn la nota% en ese lugar iba a seguir encargIndo'e del departa'ento de narcticos% la cosa 'e asust! "e pareca total'ente innecesario trasladar'e a un lugar en el #ue hara el 'is'o trabaJo por el 'is'o sueldo! En cuanto pude% fui a ver al se(or ;tevenson! $uando estuvi'os a solas en su oficina% le 'ostrV 'i orden de traslado! XY:o solicit ustedZ X 'e pregunt! XNo% en absoluto! Por eso 'e preocupa el asunto! Esto/ seguro de #ue sospechan algo! XTEuV tonteraU Xreplic VlX! ;i algo fuera 'al% hace tie'po #ue le hubiese detenido la polica! Ese traslado debe de ser cosa de rutina! @o 'is'o lo co'probara% pero!!! Ypor #uV atraer la atencin sobre elloZ No ha/ ra?n alguna para preocuparse! ;u fra seguridad no 'e cal' por co'pleto! El se(or ;tevenson tiene un carIcter de hierro% pero /o% no! XEs una se(al% un presagio XdiJe% nervioso X! Esto/ seguro! X.na se(a:!% Yde #uVZ X=e #ue debe'os detene'os! Este!!! este es un asunto terrible% se(or ;tevenson! No podrV seguir en Vl 'ucho 'Is tie'po! Ahora /a casi tengo suficiente dinero ahorrado para volver a 5nglaterra! Tal ve? pueda hacerla antes de #ue el traslado a 0a/onne se haga efectivo! El se(or ;tevenson 'e 'ir con su peculiar sonrisa socarrona! No es una cosa 'u/ agradable de ver% se lo aseguro! GHH

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XEvans X co'en% suave'ente X% se retirarI usted cuando /o se lo diga! Eue eso #uede bien claro: cuando /o se lo diga! No antes! ;e levant de ante su escritorio / fue hasta ea puerta para asegurarse de #ue nadie poda o'os! :uego volvi Junto a ' / to' asiento en el borde de su escritorio! ;egua sonriendo% pero sus oJos eran fros co'o el hielo! X:e necesito% Evans% / no pienso deJarle ir! Tal ve? a usted le interesen las 'igaJas #ue he'os conseguido! Pero /o% no! Euiero 'Is! "ucho 'Is% Evans% / pienso lograrlo! @ 'e parece #ue sV c'o hacerlo!!! rIpida'ente! "ucho 'Is rIpido #ue hasta ahora! XYEuV #uiere decirZ X"e ha dado usted una idea! .na gran idea% co'o las #ue a ' 'e gustan! Tena ra?n al decir #ue el traslado era una se(al! ;e trata de la se(al 'Is clara #ue ha/a usted visto! E indica directa'ente al 'a/or 'ontn de dinero #ue pueda i'aginarse! $uando logre ese 'ontn% podrI irse% Evans! ;i hace lo #ue /o le diga% no serI una espera de'asiado larga! Hablaba en vo? 'u/ baJa% pero su deter'inacin era indudable! En sus oJos brillaban unas intensas lucecitas en las #ue haba algo casi de'encial! XPor favor% se(or ;tevenson X supli#uV X! Y$ree acertado llevar 'Is leJos este asuntoZ Ad'ito #ue% hasta ahora% todo ha sido 'u/ sencillo! Pero% Yno le estarI ofuscando este VSito inicialZ =espuVs de todo!!!% Yhasta #uV punto puede confiar en el se(or "oranoZ El resopl! X"orano! .n gangster sin i'portancia! ;e ha estado aprovechando de nosotros% Evans! Nos arriesga'os% / Vl se #ueda con un buen bocado de los beneficios! ;e puso en pie / fue a la ventana #ue daba sobre la in'ensa fIbrica! =e espaldas a '% diJo: XNo pienso deJar #ue "orano siga interviniendo en esto! No% ese pe#ue(o oportunista /a no va a 'eter 'Is ba?a X se volvi a 'irar'e X! $on usted en 0a/onne% Evans creo #ue el se(or "orano tendrI #ue encontrar algRn otro #ue el abaste?ca! @o no tena idea de a #uV se refera! XNo creo #ue sea fIcil echar a un lado a alguien co'o "orano XdiJeX! Esos ho'bres trabaJan en grupos /% por lo general% se les supone bastante difciles!!! #uiero decir #ue% en esos asuntos% suelen 'ostrarse violentos! X@a 'e las arreglarV con "orano! $uando se entere de #ue ha sido usted trasladado a 0a/onne% cortando as la fuente de la #ue 'e proveo% no lo pensarI dos veces! Es un estRpido! @ entre todos los de su pandilla no ha/ ni uno con cerebro! No crearI proble'as! WAhora XdiJo% volviVndose a sentar tras su escritorio X% el panora'a es el siguiente! El asunto de los narcticos es 'u/ i'portante! Nunca haba co'prendido eso hasta #ue vi el gran negocio #ue un pistolero barato co'o "orano poda hacer slo con nosotros! @ no olvide #ue tiene otros abastecedores! =e acuerdo! Acaba'os el asunto a#u% nos deshace'os de "orano% / de la obligacin de darle un tercio de los beneficios! :uego% co'en?a'os nuestro propio negocio en 0a/onne% vendiendo el producto en Nueva @ork% el 'ercado 'Is rico del pas! Hare'os 'Is transacciones% con beneficios 'a/ores / partes 'Is i'portantes para cada uno! :o Rnico #ue debe usted hacer es lo #ue ha venido haciendo hasta ahora! ;lo #ue tal ve? tenga'os #ue al'acenar las drogas en algRn lugar seguro! @a encontrare'os otro sitio para establecer nuestro negocio! @ /a estare'os 'etidos en el asunto! XPero% se(or ;tevenson!!! Eso es fantIstico! ;uponga'os por un 'o'ento #ue /o fuera capa? de a/udarle de esa for'a! Y$'o podra usted!!! entrar en contacto con los clientes de nuestro productoZ Es eScesiva'ente peligroso% se lo aseguro! Resulta 'eJor seguir siendo pe#ue(os% sin arriesgarnos% #ue tentar a la Providenda! X"ire% Evans% cuando era Joven / 'e dedicaba a servir refrescos / hacer pa#uetes en una far'acia% 'e las arreglaba para sustraer unas cuantas caJas de polvos% botellas de perfu'e / toda GH>

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clase de cositas pe#ue(as! ;ie'pre haba alguien interesado en co'prarlas baratas / sin hacer preguntas! ;lo 'e atraparon una ve?% / un tipo lla'ado =odge% #ue 'e apreciaba / saba #ue /o era pobre / tena #ue a/udar a 'i fa'ilia% 'e sac del aprieto! "e atraparon por#ue no vigilV 'is pasos% / eso 'e ense( una leccin! .no puede hacer cual#uier cosa% con tal de #ue sea listo / se ande con cuidado! 0ueno% 0vans% so/ lo bastante vivo para establecer las coneSiones adecuadas en Nueva @ork! =VJe'e eso a '! @% crVa'e% nadie so(arI nunca en #ue usted o /o tene'os algo #ue ver con ese negocio! WT$ielo santo% #uV insidiosas eran sus palabrasU @ ella co'en?aba a creerlo! :o haca todo tan real!!! Todo encaJaba tan li'pia'ente!!! Pero no deba hacerle caso! Era i'posible #ue a#uello fuera cierto! Ella no per'itira #ue lo fuese!W "es / 'edio 'Is tarde co'en?a'os las operaciones en ;taten 5sland% Nueva @ork! Nuestro cuartel general estaba instalado en una vieJa casa en el veinte de =unha' Terrace! @o co'prV la casa por encargo del se(or ;tevenson! $ontratV un par de tipos de la localidad X cuidando #ue no fueran 'u/ listos% Yco'prendeZX #ue crean #ue /o trabaJaba para un pro/ecto cientfico del 7obierno! .no de ellos haca de centinela% advirtiVndo'e de la proSi'idad de eStra(os / cosas por el estilo! El otro% un Jorobado% 'antena la casa li'pia / 'aneJaba la pe#ue(a lancha a 'otor #ue /o haba co'prando para llegar al edificio por 'ar! :os dos eran 'u/ leales / poco habladores% aun#ue haba poco #ue te'er% /a #ue en la casa no se guardaban nada #ue les pudiera hacer sospechar! ;e trataba slo de un centro de distribucin% / las drogas eran llevadas all desde el Wal'acVnW / entregadas in'ediata'ente! E1 al'acVn estaba instalado en 'i cuarto% desde donde le habla ahora! EstI situado en una casa e'inente'ente respetable% / 'i patrono es un pastor protestante retirado! .n ho'bre 'u/ ingenuo! "i ca'ioneta ha servido a la perfeccin co'o depsito para las diversas sustancias #ue venda'os! No creo #ue hubiera podido encontrarse un sitio 'Is seguro #ue esta agradable habitacin! "e despla?aba a ;taten 5sland varias veces a la se'ana% / all 'e entrevistaba con los clientes 'andados por el se(or ;tevenson! El siste'a co'o entablaba contacto con ellos lo descono?co! Hasta #ue los conoc a todos de vista% e'plea'os una palabra clave para identificar a los clientes! Esos ho'bres X / unas pocas 'uJeres XtrabaJaban al por 'enor! $o'praban cierta cantidad / redistribuan el producto a los!!! consu'idores! $o'o puede usted suponer% /o estaba ganando considerables su'as de dinero cada se'ana! Pero% en apariencia% el se(or ;tevenson no se senta satisfecho con 'is progresos! 6arios 'eses despuVs Xco'o sabeXel se(or ;tevenson lleg a Nueva @ork% /a #ue% no sV c'o% haba conseguido #ue le trasladasen a la sucursal de la co'pa(a $otterell en esta ciudad! .n verdadero obJetivo% co'o puede suponerse% era el de hacerse cargo de la supervisin de nuestras ventas de narcticos% pues crea #ue el creciente volu'en de nuestro pe#ue(o negocio poda ser grande'ente esti'ulado si Vl estaba cerca! Poco despuVs descubr #ue eSista una urgencia 'ucho 'a/or #ue el si'ple deseo del se(or ;tevenson de hacer la 'a/or cantidad de dinero en el 'enor tie'po posible! :a verdad era #ue el se(or ;tevenson% sin decir'e nada% haba estado Jugando a la 0olsa% utili?ando co'o capital los beneficios #ue le produca su 'ucho 'enos honorable actividad! Por desgracia% era 'enos astuto en sus especulaciones bolssticas de lo #ue haba sido en su ilegal negocio! ;e encontraba en un grave aprieto! / lo #ue era aRn 'Is la'entable era #ue% tan pronto co'o lleg a Nueva @ork% continu invirtiendo 'Is / 'Is dinero en inRtiles operaciones en el 'ercado de valores% de for'a #ue cada peni#ue #ue /o le entregaba pasaba directa'ente a sus corredores de 0olsa! WT;all/U T;all/ haba 'encionado la oficina de un corredor de 0olsaU @ a#uel ho'bre X -ree'an% o co'o se lla'ase X% #ue se la'entaba con Henr/ de ciertas pVrdidas! Eso no haba sido GH1

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una coincidencia% ni fue tra'ado por Evans! Toda la historia se estaba haciendo cada ve? 'Is / 'Is racional! Tal ve? Evans no estuviera loco!!!W Eso result un duro golpe para '% /a #ue no vea oportunidad de librar'e del do'inio del se(or ;tevenson! ;u abru'adora vanidad X #ue% en el fondo% era el 'otivo de #ue estuviese tan ansioso de triunfar en los negocios legales X le llev a repetidos intentos de recuperar sus pVrdidas! $uando /o le sugera #ue se detuviese% li'itIndose a acu'ular fondos 'ientras nuestro negocio diese tan eScelentes resultados% Vl 'e 'iraba con a#uel desprecio #ue /o haba aprendido a conocer / 'e deca #ue ahorrase saliva! .n da le preguntV: X;e(or ;tevenson% Ypor #uV insiste en Jugar a la 0olsaZ No cabe duda de #ue% en estos das% las oportunidades de obtener ganancias sustanciales en el 'ercado de valores son 'u/ li'itadas!!! sobre todo% co'parIndolas con nuestro propio negocio! El 'e dirigi una eStra(a sonrisa! X.sted sabe #ue deseo dinero[ pero no 'e sirve cual#uiera% sino uno #ue /o pueda ense(ar% #ue 'e consiga un poco de respeto! Euiero 'ontones de dinero! @ no pienso esperarlo toda la vida! 0ueno!!! Y$'o podra eSplicar la procedencia de los beneficios #ue consigo en este negocioZ :a respuesta es!!! no podra! $uanto 'e es posible hacer es e'plear esos fondos para introducir'e en algo respetable! Por eso Juego a la 0olsa! $uando tenga suerte en ella% nadie sabrI lo #ue 'e cost e'pe?ar! Puedo decir #ue ahorrV parte del dinero #ue el vieJo $otterell 'e pagaba por calentar 'i silla! :uego% cuando consiga eso% serV rico% respetable!!! / podrV decirle a $otterell lo #ue puede hacer con su vicepresidencia hecha a la 'edida! $o'o puede ver% el se(or ;tevenson es un ho'bre rencoroso / lleno de vanidad! ;u deseo de prestigio hubiera sido total'ente lgico en cual#uiera! Pero otro ho'bre se hubiese contentado con trabaJar honesta'ente para conseguir su 'eta! Esta noche puedo 'orali?ar sobre la falta de principios del se(or ;tevenson% por#ue Xco'o /a debe usted de sospecharX 'e he liberado final'ente de esa esclavitud! @a no pertene?co al se(or ;tevenson! No pretendo disculpar 'i propia conducta! Pero 'i debilidad fue la de un vieJo sin esperan?as #ue es seria'ente tentado! :a su/a% por el contrario% fue el desgraciado producto de una 'ente retorcida / degenerada #ue se alberga en un cuerpo fuerte / bello! En otras palabras: /o so/ un 'al ho'bre[ Vl% un ele'ento peligroso! Por suerte Xo por desgracia% segRn se 'ireXel captulo final de nuestra historia estaba /a escribiVndose aRn en los 'o'entos en #ue el se(or ;tevenson se propona au'entar las ventas de los narcticos su'inistrados por '! Hace cosa de un 'es% recibi'os una visita! 12%>2 .na noche% tuve #ue reunir'e con el se(or ;tevenson en la casa de =unha' Terrace! :leguV un poco 'Is tarde de lo habitual! Esa ve? haba ido en ferr/ desde "anhattan% / un banco de niebla sobre el ro provoc un cierto retraso! ;ub a toda prisa las escaleras de la vieJa casa / entrV en la sala de estar! El se(or ;tevenson estaba sentado en una de las desvenciJadas sillas #ue for'aban parte dee 'obiliario del cuarto! &unto a Vl% sobre una 'esa% haba un #uin#uV% / a lu? pude verle el rostro clara'ente! Estaba blanco co'o una sIbana% / en sus labios flotaba a#uella eStra(a sonrisa! "e 'ir a ' / luego hacia el rincn del cuarto #ue ocultaba la puerta% #ue /o continuaba 'anteniendo abierta! EntrV en la habitacin% cerrV!!!% T/ vi al ho'bre del rincnU Estaba sentado a horcaJadas en una silla de cocina% con los bra?os cru?ados sobre el respaldo! A la escasa lu? del #uin#uV no pude distinguirle de'asiado bien% pero 'e di cuenta de #ue nunca le haba visto con anterioridad! Pareca ser un ho'bre baJo% cuidadosa'ente vestido! ;u aceitoso pelo negro refleJaba el brillo del #uin#uV! Estaba 'irIndo'e /% lo #ue pude distinguir de su rostro no GH+

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tena nada de agradable! "oreno% de facciones duras / regulares / oJos pe#ue(os #ue no pesta(eaban! =espuVs de #ue hube cerrado la puerta% nadie habl por unos instantes! :uego el ho'bre 'ovi la cabe?a hacia el se(or ;tevenson! XYEs VlZ Xpregunt! X; Xreplic el se(or ;tevenson! / luego% dirigiVndose a ' X: Evans% le presento a un vieJo a'igo: "orano! El ho'bre 'e 'ir de arriba abaJo! X;iVntese! :o hice!!! con bastante alivio% debo a(adir! El shock de esta inesperada reunin 'e haba puesto 'u/ nervioso! Estaba enor'e'ente alar'ado! X"orano no estI 'u/ satisfecho de nosotros XeSplic el se(or ;tevenson% burln X! :e duele 'ucho #ue le ha/a'os eScluido del conseJo de directores! "irV a "orano para observar el efecto de las palabras del se(or ;tevenson! Pero si al ho'bre le afectaron en algo% no se le not! ;igui en silencio% esperando a #ue el se(or ;tevenson acabase! XAcabo de notificar al se(or "orano #ue no pode'os considerar su de'anda de reinstalacin! El iba a hacer co'entarios sobre 'i respuesta cuando entr usted! El se(or ;tevenson uni las /e'as de los dedos% frunci los labios / 'ir a "orano con eSagerada cortesa! "orano le conte'pl un buen rato en silencio% co'o si estuviera 'editando sobre algo! :uego co'en? a hablar! ;u vo? sonaba un poco turbia% /a #ue el ho'bre articulaba las palabras sin 'over apenas los labios! Pese a todo% esto/ seguro de #ue tanto el se(or ;tevenson co'o /o no tuvi'os ninguna dificultad en entenderle! XNo se haga ilusiones XdiJo X! Tal ve? todo esto no sea tan divertido! Tal ve? si se decide a escuchar'e aprenda algo% ;tevenson! Hasta un caballero tan listo co'o usted puede enterarse de cosas #ue no sabe! $o'o% por eJe'plo% la 'eJor for'a de seguir con vida! Tras una breve pausa% el ho'bre sigui: XYEuV clase de negocio cree #ue es VsteZ YEl de co'estiblesZ Y;upone #ue cual#uier puede abrir una tiendaZ YEue el pri'er advenedi?o #ue no tiene 'Is #ue llegar / ponerse al trabaJoZ Y;u eStraordinario cerebro le diJo eso% ;tevensonZ Y:o 'is'o #ue le diJo #ue 'e hiciera a ' a un lado / #ue /o no iba a hacer nada por vigilarleZ X.n tanto para usted XdiJo el se(or ;tevenson pere?osa'ente X! :e infravalorV% "orano! XNo es en lo Rnico #ue se ha e#uivocado! ;i no fuera por '% lo 'Is probable es #ue en estos 'o'entos estuviera usted 'uerto! Todos los #ue for'an parte del negocio saben lo #ue estI usted haciendo! Y, cre/ #ue no sera asZ Ha de saber #ue pensaban 'atarle en cuanto consiguieran al profesor! =eseaban obtener a Evans /% una ve? lo tuvieran% asegurIndose as #ue seguiran contando con la droga% a usted le ocurrira algo% ;tevenson! Algo 'u/ desagradable! Pero /a arreglV eso! Tengo 'uchos a'igos en esta ciudad! Por eso le deJaron en pa?!!! aun#ue slo por breve tie'po! El se(or ;tevenson /a no sonrea! XNo creo #ue eso nos interese% "orano! Pode'os arreglIrnoslas 'u/ bien sin usted! $uando es necesario hacer una transaccin% la hace'os directa'ente! @a tiene usted su negocio de $hicago! =ebera confor'arse con eso! X:e parecerI raro% pero no 'e confor'o! Ha sido usted 'u/ estRpido% ;tevenson! No creo #ue en este asunto tenga 'uchas posibilidades de eleccin! "e parece #ue no tiene ninguna! XY@eso #uV #uiere decirZ XPues #ue% o /o entro en el negocio!!! o les denuncio a la polica! Es as de fIcil! , intervengo XahoraX o esto se acaba! El se(or ;tevenson se crisp ante a#uello! GHB

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XNo serV capa? de hacer eso% "orano! .sted ta'biVn intervino en el asunto de $hicago! ;e hundira con nosotros! XNi hablar! Nadie 'e 'olestara! Resulta i'posible probar'e nada! &a'Is les haba visto a ustedes% Yco'prendeZ @% lo #ue es 'Is% nadie va a saber #uiVn dio el soplo respecto al /erno del vieJo $otterell! $on una infor'acin co'o Vsa se consigue 'uchsi'a proteccin! Entonces ocurri la cosa! El se(or ;tevenson salt de su silla% lvido de ira% / se lan? contra "orano! ;u pu(o golpe al ho'brecillo en la 'andbula / le hi?o caer hacia atrIs! El se(or ;tevenson% co'o un ani'al rabioso% le sigui% echIndosele enci'a / buscIndole la garganta! No 'e cabe duda de #ue hubiera 'atado a "orano en a#uel 'o'ento!!! si algo no se lo hubiese i'pedido! Pero% co'o /o /a haba observado% en lo #ue respectaba a "orano% era i'posible to'arle por sorpresa! En el 'o'ento en #ue los dos ho'bres caan al suelo% la puerta se abri /% en un instante% el se(or ;tevenson se vio en pie / suJetando fir'e'ente por dos 'atones de "orano! Tenan un aspecto su'a'ente a'ena?ador /% por un 'o'ento% te' #ue reduJeran al se(or ;tevenson a pulpa! Pero "orano% desde la puerta% diJo: X=eJenlo en pa?% 'uchachos! No #uiero #ue le #ueden se(ales! No es conveniente #ue tenga #ue eSplicar nada a nadie! "orano se levant del suelo% sacudiVndose sus elegantes ropas / endere?Indose el nudo de la corbata! =e un bolsillo sac un peine con el #ue devolvi a su aceitoso pelo negro la brillante perfeccin anterior! :uego diJo: X;ientenlo en esa silla!!! / largense! =evolvieron al se(or ;tevenson a su asiento! ,bservV #ue uno de los ho'bres palpaba las ropas del se(or ;tevenson% supongo #ue buscando algRn ar'a! El% pIlido / te'bloroso% se sent / los dos ho'bres salieron del cuarto! "orano se acerc al se(or ;tevenson! XY$o'prende lo #ue #uera decirZ Xpregunt! El se(or ;tevenson asinti de 'ala gana! X0ueno! Ahora nos co'prende'os 'utua'ente! No ha/ necesidad de #ue volva'os a tira'os del pelo! Haga lo #ue le digo / 'e cuidarV de usted! @ eso ta'biVn va por el profesor X a(adi% sonriVndo'e de for'a 'u/ desagradable! W=esde este 'o'ento% so/ /o #uien dirige el negocio! =ividire'os 'itad / 'itad! El cincuenta por ciento para ' / el resto para ustedes dos! No les irI tan bien co'o antes% pero /o tengo grandes gastos! XEso!!! no es Justo XdiJo el se(or ;tevenson% dVbil'ente X! No habrI bastante!!! XEs Justo Xle espet "orano X! @ es Justo por #ue /o digo #ue lo es! ;i no le gusta% sie'pre puede largarse% 'ientras el profesor se #uede X se volvi hacia 'X! Puede #ue a Vl le gustase! As recibira una parte 'a/or% YnoZ El profesor no pensara en traicionar a nadie!!! eScepto puede #ue a usted% se(or ;tevenson! Pero el burln hu'or de "orano no dur 'ucho! ;u fra 'irada volvi a fiJarse en 'i co'pa(ero! XAhora /a sabe'os cuIles son nuestras posiciones a partir de este 'o'ento! ;lo #ueda un pe#ue(o asunto #ue saldar!!! una insignificancia de cien de los grandes! El se(or ;tevenson se sobresalt! XY$ien de los grandesZ YPara #uVZ XPara cubrir el tie'po transcurrido entre ahora / el da en #ue 'e deJ usted de lado! XTEstI locoU Xgrit el se(or ;tevensonX! No tengo esa cantidad! He perdido en la 0olsa cada cVnti'o #ue ganV! XEs una lIsti'a XdiJo "orano% en tono de la'ento X! .na verdadera lIsti'a! X :uego su cara adopt una fra eSpresin X! $onsgalos! / en el pla?o de un 'es! El se(or ;tevenson se puso pIlido! GH9

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XEstI usted 'al de la cabe?a% "orano! No puedo reunir tanto dinero en un 'es! Necesito 'ucho 'Is tie'po! Entonces% tal ve? 'i esposa!!! $on desprecio% "orano diJo: XT;u esposaU TA ella no puede sacarle nadaU XNo co'prende X balbuci el se(or ;tevenson% ronca'ente X! EstI enfer'a! No tardarI 'ucho en 'orir! "e lo deJa todo! Eso dice su testa'ento! No tiene #ue esperar 'Is #ue unos pocos 'eses!!! Eso serI todo% esto/ seguro!!! XNunca espero a #ue nadie 'uera Xreplic "orano X! @ usted% si es listo% no lo harI ta'poco! ;i es necesario #ue alguien se 'uera!!! se 'uere! XTPor =iosU Xgrit el se(or ;tevensonX! @o no puedo!!! XNo 'e i'porta lo #ue pueda o no pueda hacer usted! ReRna ese dinero en treinta das! XPero!!! X"ire!!! X"orano sonriX! No #uiero apretarle de 'asiado las claviJas% se(or ;tevenson! XY;Z Xpregunt Vl% esperan?ado! X;i se encuentra con de'asiados proble'as% acuda a '! Tal ve? pueda prestarle!!! cierta a/uda! Eso ocurri durante la noche del diecisiete de Julio! =esde entonces% no he vuelto a ver al se(or "orano ni al se(or ;tevenson! / ahora% puesto #ue /a le he dado el 'ensaJe final% creo #ue todo se eSplica por s 'is'o! El telVfono te'blaba en la 'ano de :eona! =e sus oJos co'en?aron a brotar lIgri'as de horror! Notaba su cuerpo dVbil% co'o 'uerto% / apenas poda controlar el te'blor de su 'andbula! X;e eSplica por s 'is'o!!!% Yc'oZ XpreguntX! Y=nde estI 'i 'aridoZ Y=nde estI ahora el se(or ;tevensonZ X"e gustara saberlo% se(ora ;tevenson Xreplic la cansina vo? X! Tal ve? si probara en el nR'ero de $aledonia!!! XYEl nR'ero de!!! $aledoniaZ XEl #ue le di en 'i 'ensaJe XeSplic VlX! @ ahora% si pudiera repetir'e todos los datos!!! XNo puedo X grit :eona X! No puedo! :os he olvidado! XEntonces se los repetirV una ve? 'Is! Punto pri'ero: la casa en el veinte de =unha' Terrace ha sido incendiada esta tarde por el se(or Evans! Punto segundo: el se(or Evans ha logrado escapar! Punto tercero: al se(or "orano le han detenido! Punto cuarto: no es necesario reunir el dinero% as co'o no fue el se(or "orano #uien dio aviso a la polica! XEso no i'porta X 'ur'ur :eona X! No i'porta! =e'e slo ese nR'ero de $aledonia!!! XPunto #uinto XdiJo Evans% con toda claridadX! Punto #uinto: el se(or Evans se encuentra en su direccin de "anhattan% pero va a partir ahora 'is'o / se le puede encontrar en el $aledonia% cinco% uno% uno% tres% tres! X$aledonia% cinco% uno% uno% tres% tres Xrepiti :eona% anotando el nR'ero con un lIpi? de labios en el pe#ue(o papelito del bloc telefnico! X=espuVs de 'edianoche XdiJo Evans% con vo? suave! :uego% con algo #ue pareci una especie de sollo?o% a(adi X: "uchas gracias% se(ora ;tevenson! / adis! =espuVs de #ue Evans hubo colgado% :eona continu 'irando los nR'eros escarlata #ue se destacaban sobre el papel! :o haca co'o si la anotacin fuera a borrarse si ella deJaba de conte'plarla! "ecInica% hierItica'ente 'arc el nR'ero! :a pri'era ve? #ue lo intent% el te'blor de sus dedos le hi?o e#uivocarse / tuvo #ue e'pe?ar de nuevo! "ientras haca girar el disco% la tensin de su cuerpo lleg al eStre'o de #ue cada inspiracin constitua un doloroso esfuer?o! Esta ve? co'plet la lla'ada /% tras unos segundos% le contestaron! GH*

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X$aledonia% cinco% uno% uno% tres% tres XdiJo una vo? de ho'bre! El 'iedo% el pavor / el casi histeris'o dieron a la vo? de :eona un tono de'asiado alto: XY$aledonia% cinco% uno% uno% tres% tresZ Xpregunt X! YEstI ah el se(or ;tevensonZ XYEuiVnZ XEl se(or ;tevenson! El se(or Henr/ ;tevenson! El se(or Evans!!! 'e diJo #ue le lla'ase ah! XYHa dicho ;tevensonZ .n 'o'ento! 5rV a 'irar! :eona o/ el golpe del telVfono al ser deJado sobre una 'esa! Esfor?Indose por escuchar% capt los pasos del ho'bre% #ue se aleJaban! :uego% silencio! :os segundos transcurrieron lenta'ente! El cora?n le lata de for'a salvaJe% co'o si tratara de salrsele del pecho! Abra / cerraba su 'ano libre% apretando hasta #ue sus largas u(as se le hundieron en la pal'a de la 'ano! En el eSterior del edificio% una gi'iente sirena ascendi desde el ro /a allI abaJo% en alguna parte% alguien X Ytal ve? un policaZ X golpe una verJa de hierro con un palo! =e pronto% el ho'bre volvi a estar all! XNo! No estI a#u% se(ora! XT,hU El se(or Evans 'e diJo #ue no tardara en llegar ah! YPodra deJarle un recadoZ XY.n recadoZ A#u no to'a'os recados% se(ora Xel ho'bre pareca confuso!!! / un poco divertido X! No serviran para nada en este sitio! XYNoZ YEuV nR'ero es VseZ YEuiVn!!!Z YAdnde he lla'adoZ XAl $aledonia% cinco% uno% uno% tres% tres ) replic el ho'bre X! El =epsito "unicipal de $adIveres! Ahora :eona per'aneca in'vil en la ca'a% tratando desesperada'ente de reunir las pie?as del 'acabro ro'pecabe?as #ue constituan los sucesos de a#uella noche! =e a#uel caos de pesadilla de shock tras shock% iba eStra/endo la verdad! @ a 'edida #ue Vsta se delineaba 'Is / 'Is clara'ente% su enor'idad la haca estre'ecerse! TEue una cosa as le ocurriera a ellaU Record a#uella espantosa lla'ada telefnica! YPor #uV haba tenido por ser ella #uien o/ese a a#uellos terribles cri'inalesZ YPor #uV todas sus lla'adas a la oficina de Henr/ Xlas #ue hi?o antes de solicitar la a/uda de la telefonista X% haban sido contestadas por la se(al de co'unicarZ YEuiVn haba estado en la oficina de Henr/% sino VlZ @ si alguien% no i'portaba #uiVn% haba estado e'pleando el telVfono de la oficina de Henr/% Yno podra ser la co'unicacin de esa 'isteriosa persona la #ue se hubiese cru?ado con la su/a!!!Z No!!!% no poda pensar en ello! =eba #uitIrselo de la cabe?a! Haba otras cosas sobre las #ue 'editar! Y@ la historia de ;all/Z Y:o de #ue Henr/ estaba envuelto en alguna clase de proble'a con las autoridadesZ Ahora tena #ue creerlo X al 'enos en parte X% /a #ue Evans haba establecido la veracidad de a#uello! ;% haba algo de cierto% o sea% #ue no se trataba de una confabulacin para volverla loca!!! ;uponga'os #ue Evans hubiese dicho la verdad! En tal caso% Henr/ hubiera sido presionado fuerte'ente para reunir a#uel dinero% a#uellos cien 'il dlares! @ Vl no poda hacerlo! A no ser #ue contase toda la srdida historia a &i' $otterell! @ eso Vl no lo hara nunca! :eona se 'aravill de la for'a en #ue Henr/ haba conseguido parecer tan!!! tan nor'al durante a#uellas Rlti'as se'anas! :uego se encontr recordando las palabras de ;all/% las pronunciadas haca a(os% cuando trat de hablarle de los eStra(os recovecos del carIcter de Henr/! T;all/ no haba 'entidoU YEuV le #uedaba a Henr/ por hacerZ :eona saba la respuesta% desde luego! :a saba desde #ue Evans deJ de hablar con ella! @a no poda eScluirla de sus pensa'ientos% as co'o no poda olvidar la verdadera significacin de a#uel cruce de lneas telefnicas! @ 'ientras a#uella horrible co'prensin estaba a punto de hacerle perder la cabe?a% :eona volvi a or el tra#ueteante sonido de un tren #ue cru?aba el puente! En su conciencia co'en?aron a 'e?clarse hebras de conversacin!!! PNuestro cliente!!! luego espero a #ue pase un tren por el G>2

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puente por si a ella se le ocurre gritar!!! Y5rI bien un cuchilloZ!! Nuestro cliente!!! nuestro cliente!!! ella va a 'orir!!! nunca espero a #ue nadie 'uera!!! nuestro cliente!!! nuestro cliente!!!W En un frenes de pInico% :eona descolg de nuevo el telVfono / 'arc la central! XYEuV nR'ero desea% por favorZ X TEuV suaves e i'personales sonaban a#uellas palabrasU XPnga'e con la polica X grit :eona% con vo? rota! X:la'ando al departa'ento de polica! Al cabo de unos segundos% contestaron! XEstacin de polica! =istrito =iecisiete! El sargento =uff/ al habla! X;o/ otra ve? la se(ora ;tevenson! :e lla'V hace poco! X; sV(ora! YHa dicho usted ;tevensonZ X;e(ora de Henr/ ;tevenson% del cuarenta / tres de ;utton Place! :e lla'V respecto a una conversacin telefnica oda por casualidad! X;% se(ora! :o recuerde 'u/ bien! X0ueno% 'e preguntaba!!!% Y#uV han hecho sobre ese asuntoZ X:o tengo apuntado en el cuaderno% se(ora XdiJo =uff/% con cautela! XPero!!!% Yno haZ!! XHare'os cuanto estV en nuestra 'ano% se(ora! ;i algo ocurre!!! XY;i algo ocurreZ Xrepiti :eonaX! YEuiere decir #ue ha de pasar algo para #ue ustedes to'en cartas en el asuntoZ X@a le diJe antes% se(ora% #ue cuando la infor'acin es tan vaga% no pode'os hacer 'ucho! XPero!!! X:eona se cort! No poda decrselo! Aun#ue pudiera ser cierto% no poda! Por#ue% pese a todo% ta'biVn poda no serlo! @ si ahora hablaba% la cosa seria irrevocable! No podra volverse atrIs! ;ignificara el final de su sue(o! No poda decrselo a la polica! Tendra #ue encontrar otra for'a!!! X;iento haberle 'olestado XdiJo% dVbil'ente X! PensV #ue ustedes% al 'enos% tal ve? hubieran enviado una lla'ada a los autos patrulla!!! XEso es asunto de la $entral Xreplic =uff/ X! :es he'os pasado la infor'acin% / a ellos corresponde hacer lo #ue sea! Hasta ahora% no han enviado ninguna lla'ada! X"uchas gracias XdiJo :eona X! Espero #ue todo no sea 'Is #ue un error! $olg el telVfono! =o'inada por el pInico pens en el siguiente paso a dar! =eba hacer algo% algo #ue la protegiera en caso de #ue!!! Y.na agencia de detectivesZ ;era una for'a de conseguir alguien #ue la vigilase% alguien #ue se vera obligado a guardar el secreto! "ir al reloJ de la 'esilla de noche! T:as onceU No tena 'ucho tie'po! Te'blorosa% 'arc la central! XPnga'e con una agencia de detectives Xpidi% nerviosa'ente! X:as encontrarI todas en el listn telefnico% se(ora! XNo tengo listn!!! Euiero decir #ue no tengo tie'po de!!! buscar nada!!! corre!!! 'ucha prisa! X:a pondrV con 5nfor'acin! XTNoU X grit :eona% iracunda X! A usted no le i'porta lo #ue 'e ocurra% YverdadZ TPodra 'orir'e sin #ue a usted le i'portase en absoluto!!!U XYPerdone!!!Z XPnga'e con un hospital Xpidi ella! XYAlguno en particularZ XT$ual#uieraU $ual#uier hospital% Y'e o/eZ X.n 'o'ento% por favor! G>1

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11%22 Esper 'ientras el telVfono sonaba% 'irando con recelo la entornada puerta% los cuadros de las paredes% los elegantes frascos de la 'esilla de noche / el tocador! Al cabo de un 'o'ento la lla'ada se interru'pi / una 'uJer diJo: XHospital 0ellevue! XEl departa'ento de enfer'eras! =eseo contratar una! 5n'ediata'ente% para esta noche! X$o'prendo Xreplic la 'uJer X! Paso la co'unicacin! X=eparta'ento de enfer'eras XdiJo otra vo?! XEuiero contratar una enfer'era Xrepiti :eonaX! Necesito una in'ediata'ente! Es 'u/ i'portante #ue la consiga ahora 'is'o! XY$uIl es la naturale?a del casoZ XYEl casoZ 0ueno!!! so/!!! so/ una invIlida!!! / 'e encuentro total'ente sola!!! acabo de sufrir un espantoso shock!!! no puedo #uedar'e sola! XYAlgunos de nuestros 'Vdicos le ha dicho #ue lla'ase% se(oraZ XNo Xreplic :eona% con i'paciencia X% pero no co'prendo a #uV vienen tantas preguntas! =espuVs de todo% pienso pagar a esa persona!!! X$o'prendo perfecta'ente% se(ora X sigui la vo?% con cal'aX! Pero Vste es un hospital del "unicipio% no una clnica privada! No envia'os enfer'eras a no ser #ue la e'ergencia del caso sea certificada por uno de los 'Vdicos de nuestro e#uipo! :e sugiero #ue lla'e a una de las agencias de enfer'eras! XPero no cono?co ninguna Xgi'i :eonaX! No puedo aguardar! Necesito a/uda desesperada'ente! X:e darV un nR'ero al #ue puede lla'ar! ;chu/ler% dos% uno% cero% tres% siete! Tal ve? all alguien pueda asistirla! X;chu/ler% dos% uno% cero% tres% siete! "uchas gracias! 6olvi a hacer girar el disco% cu/os PclicsQ percutan en su cabe?a co'o pe#ue(os 'artillos! Al otro eStre'o% la se(al de lla'ada le pareci inter'inable% aun#ue slo pasaron unos segundos antes de #ue contestaran! XAgencia $entral de Enfer'eras! :a se(orita &ordan al habla! XEuiero contratar una enfer'era!!! en seguida! XYEuiVn lla'a% por favorZ X:a se(ora ;tevenson! :a se(ora de Henr/ ;tevenson% en el cuarenta / tres de ;utton Place! Es 'u/ urgente! XYAlgRn doctor le diJo #ue lla'ase% se(ora ;tevensonZ XNo Xreplic :eona% i'paciente X! Pero so/ forastera a#u% 'e encuentro enfer'a / esto/ pasando una noche horrible! No puedo seguir 'Is tie'po sola! X0ueno!!! X co'en? la se(orita &ordan% en tono de duda X% en estos das ha/ una gran escase? de enfer'eras! Resulta 'u/ poco corriente enviar una a no ser #ue el doctor de la paciente ha/a certificado la necesidad de #ue as se haga! XPero es necesario X gi'i :eona X! :o es! ;o/ una enfer'a! Esto/ sola en esta casa!!! no sV dnde se encuentra 'i 'arido!!! no puedo poner'e en contacto con Vl! / 'e siento asustadsi'a!!! ;i no viene alguien en seguida!!! si no hacen algo% 'e te'o #ue va/a volver'e loca! X$o'prendo Xreplic la 'uJer% en tono refleSivoX! 0ien!!! deJarV un recado a la se(orita Phillips para #ue va/a a su casa tan pronto llegue! XY:a se(orita PhillipsZ Y@ para cuIndo la esperaZ G>G

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XA eso de las once / 'edia!!! XT:as once / 'ediaU Entonces fue cuando :eona o/ el WclickW! -ue un sonido 'u/ leve% un WclickW en el telVfono! Algo #ue ella haba odo 'uchas veces antes! XYEuV ha sido esoZ X grit! XYEl #uV% se(oraZ XEse!!! Wc1ickW!!! ahora 'is'o!!! en 'i telVfono! $o'o si alguien hubiera descolgado el telVfono supletorio de la planta baJa!!! XNo he odo nada% se(ora! XTPero /o sU X Jade :eona% en vo? casi ahogada por el 'iedoX! Ha/ alguien en la casa!!! abaJo% en la cocina!!! / ahora 'e estV escuchando!!! Es!!! Xel terror la do'in! :an?ando un grito% colg el telVfono con un 'ovi'iento 'ecInico! $on las 'anos crispadas sobre las ropas de ca'a% :eona se concentr en el silencio #ue la rodeaba! =e pronto o/ unos leves golpecitos por el suelo!!! :entos% continuos!!! ;e endere?% estre'ecida% con oJos desorbitados% llevIndose una 'ano al contorsionado rostro! XYEuiVn esZ Xgrit% frenVticaX! YEuiVn estI ahZ ;e senta acorralada! "ientras el sonido continuaba Xlento% incansable X% :eona 'iraba con horrori?ada fascinacin hacia la puerta de su cuarto% esperando!!! esperando! =e sRbito grit% con vo? ronca: XiHenr/U THENR@U No hubo respuesta! El continuo / unifor'e ruido prosigui! :eona ech la colcha a un lado% tratando de saltar de la ca'a! Pero un 'iedo parali?ador se lo i'pidi! Trat con todas sus fuer?as de 1ograr5o / al fin se derru'b contra las al'ohadas% presa del pInico% incapa? de 'overse! Recorri con ansiosa 'irada todo el cuarto% deteniVndose un 'o'ento en la entornada puerta / apartIndose en seguida por 'iedo a lo #ue pudiese ver! =e la calle subi el ruido de un ca'in% / al 'irar hacia la ventana% :eona descubri por fin el 'otivo del ruidito: Tlos plo'os de lastre de las cortinas% #ue eran 'ecidas por la brisaU Por un instante% supo lo #ue era el alivio! El latir de su cora?n se cal'! ;e diJo #ue el doctor AleSander deba de tener ra?n! No tena ninguna dolencia cardaca! @% de pronto% sinti un ra'ala?o de in'ensa alegra! ;i lograba pasar a#uella noche% nunca volvera a guardar ca'a! Nunca! ;e repondra lo 'Is rIpido posible! Pero la sensacin de peligro estaba en todas partes! =eba hacer algo rIpida'ente! Y$'o escapar de a#uel cuartoZ Auto'Itica'ente! eStendi la 'ano hacia el telVfono! Pero se detuvo sin co'pletar el 'ovi'iento! YA #uiVn lla'arZ YEuiVn poda a/udar5a ahoraZ El ho'bre #ue haba escuchado en silencio su conversacin con la enfer'era estaba en algRn lugar de la casa! YEuV oportunidades tena ella de eludir ahora su pavorosa presenciaZ :eona #ued des'adeJada% su'ida en una niebla de indecisin% incapa?% por el terror #ue la do'inaba% de utili?ar el cerebro para dar con alguna solucin! Entonces% co'o tantas veces con anterioridad% el enor'e / opresivo silencio fue perforado por el agudo ti'bre del telVfono! :eona respondi rIpida'ente% aferrIndose a cual#uier posibilidad! X=ga'e Xpidi% con eSpectante ansia! -ue contestada por la fra e i'personal vo? de una telefonista! X$onferencia desde Ne3 Haven para la se(ora de Henr/ ;tevenson! YEs la se(ora ;tevensonZ X; X grit :eona% a(adiendo luego% con tono angustiadoX: Pero ahora no tengo tie'po!!! vuelva a lla'ar 'Is tarde! No puedo hablar!!! XTengo una lla'ada de persona a persona para la se(ora de Henr/ ;tevenson% del se(or Henr/ ;tevenson! YNo desea aceptar la lla'adaZ G>H

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Estupefacta% :eona pregunt: XYEl se(or Henr/ ;tevenson!!!Z Xcasi entre lIgri'as% insisti X: YHa dicho!!! se(orZ Y=esde Ne3 HavenZ XYAcepta la lla'ada% se(oraZ En a#uel 'o'ento% en el interior de :eona co'en? a crecer la fantIstica sospecha de #ue todo hubiera sido una 'entira% un terrible sue(o! Algo tan espantoso no poda haber sido planeado por el ho'bre #ue co'parti su vida durante tanto tie'po! ;in e'bargo% ella saba #ue no se trataba de un sue(o! T$on slo #ue hubiera alguna otra Justificacin para todo el asunto!!!U 0ien% al 'enos podra pedir a Henr/ #ue lla'ase a la polica% / todo podra hacerse abierta / nor'al'ente! X;!!![ acepto la lla'ada! Esper en tensin% te'blorosa% sin aliento! ,/ la breve lla'ada de la telefonista de $onferencias% / luego: XHable% Ne3 Haven! 11%21 A a#uellas horas de la noche% la estacin de ferrocarril de Ne3 Haven% era un lugar 'u/ solitario! :as pocas personas #ue vagaban por ella o per'anecan sentadas eran si'ples 'anchas en la soledad! :os pasos sobre las losas de piedra resonaban en el alto techo! El vaco era algo casi tangible! En el lugar reinaba una eStra(a irrealidad% co'o si la estacin% desprovista del bullicio de las horas de sol% dor'itase durante la noche! 0aJo un in'enso reloJ se alineaba una fila de cabinas telefnicas pegadas a la pared! Todas estaban a oscuras / vacas% eScepto una! &unto a la puerta de la cabina ocupada se vea una elegante 'aleta de piel de cerdo% con las iniciales WH! ;!W grabadas en oro Junto a la cerradura central! En la cabina ilu'inada% Henr/ ;tevenson esperaba a hablar con su esposa! No llevaba so'brero! 0aJo su cabello casta(o% el rostro resultaba 'u/ atractivo! ,Jos grandes / de espesas pesta(as% nari? recta% boca / 'andbula enVrgicas! "ientras per'aneca all dentro% 'irando al telVfono% su eSpresin era torva / decidida! Pareca un ho'bre consciente de lo #ue estaba haciendo seguro de lo acertado de sus actos! Al fin o/ a la telefonista de $onferencias #ue deca: XHable% Ne3 Haven! X,/e!!! YEres tR% cari(oZ XTHenr/U YHenr/% dnde estIsZ Xel ho'bre casi pudo sentir c'o su esposa se aferraba a Vl% aun a travVs de todos a#uellos kil'etros! XPues!!! ca'ino de 0oston% cari(o! "e he detenido en Ne3 Haven! YNo recibiste 'i telegra'aZ X;!!! :o recib!!! Pero!!! no co'prendo!!! XNo ha/ nada #ue co'prender! No pude hablar contigo antes! Tu telVfono no deJaba de co'unicar! PensV lla'arte ahora / preguntarte c'o estabas! ;iento 'ucho haber'e ido tan inesperada'ente!!!% pero estaba seguro de #ue te encontraras bien! XNo 'e encuentro bien!!! esto/!!! X co'en? :eona% viva'ente X! En estos 'o'entos ha/ alguien en casa!!!% esto/ segura! Por un instante% los oJos del ho'bre adoptaron un brillo 'alVvolo / desagradable! :as aletas de la nari? le te'blaron / contuvo la respiracin! XTEuV tontera% cari(oU Y$'o va a haber alguienZ YNo estIs solaZ X$laro #ue s X gi'i ella X! ;ola por co'pleto! YEuiVn iba a estar con'igoZ :e diste a :arsen la noche libre!!! G>>

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XEs cierto X ad'iti Henr/% con gravedad! X@ 'e pro'etiste estar en casa a las seis en punto! XY=e verIsZ Xpregunt Vl% haciVndose de nuevasX! No recuerdo! X$laro #ue s! @ llevo a solas 'uchsi'o rato! He recibido toda clase de horribles lla'adas telefnicas #ue no co'prenda!!! @% Henr/!!! Euiero #ue lla'es a la polica!!!% Y'e o/esZ =iles #ue vengan a#u en seguida! El ho'bre se pregunt el por#uV del pInico en la vo? de :eona! Estaba real'ente asustada! ;in e'bargo!!!% resultaba absurdo! YEuV poda saberZ Hubiera entendido #ue estuviese irritada% /a #ue :eona tena una capacidad desco'unal para la irritacin! Pero a#uel 'iedo era otra cosa! X,/e% :eona!!! No tienes por #uV estar tan nerviosa! XTNerviosaU X;abes #ue estIs total'ente segura en casa! ;in duda% :arsen habrI cerrado todas las puertas antes de irse! X@a lo sV XdiJo ella% dVbil'enteX! Pero o a alguien!!!% alguien levant el telVfono de la cocina! Esto/ segura! XEso es una tontera! :a casa estI cerrada! Ade'Is% recuerda al polica privado! @ tienes el telVfono Junto a la ca'a! @% lo #ue es 'Is% te encuentras en el cora?n de Nueva @ork! El lugar 'Is seguro del 'undo! X"e sentira 'eJor si lla'ase a la polica% Henr/! @o les lla'V / no 'e prestaron ninguna atencin! X:eona co'en? a e'itir sollo?os de autoco'pasin! X"ira% /o esto/ en Ne3 Haven! ;i lla'o desde a#u% la polica creerI #ue esto/ loco! Ade'Is% Y#uV necesidad ha/Z Tal ve? si lla'ases al doctor AleSander! Henr/ pens #ue deba dar conversacin a su 'uJer! "ir el reloJ! Eue siguiese hablando unos cuantos 'inutos 'Is! YEuV podra hacer luegoZ El ho'bre sonrea[ una eStra(a 'edia sonrisa #ue converta su atractivo rostro en una 'Iscara del 'al! Al ca'biar de posicin en la cabina% 'ir a travVs de la puerta por un instante / luego se volvi de nuevo hacia el telVfono! Apenas haba observado al corpulento ho'bre de pelo blanco% te? 'orena / grandes oJos glaucos #ue paseaba a pocos 'etros de la cabina! Pero!!!% Y#uV deca :eonaZ XTHenr/U YEuV sabes de un ho'bre lla'ado EvansZ XTEvansU XeScla'% cogido por sorpresa! X;! <aldo Evans! XEn 'i vida he odo ese no'bre% :eona! YPor #uV 'e lo preguntasZ XEsta noche 'e ha lla'ado!!! Tuve una larga charla con Vl!!! Trespecto a tiU 11%12 El fornido ho'bre de cabellos blancos / rostro per'anente'ente triste se haba aleJado de la cabina slo lo suficiente para #uedar fuera del ca'po de visin de su ocupante! =e no ser por eso hubiera podido observar #ue Henr/ se pona pIlido co'o la 'uerte! Pero el ho'bre no senta interVs en la lla'ada telefnica de Henr/! Esperaba paciente'ente% observando la hilera de cabinas% / Jugueteando de for'a ausente con el distintivo policaco #ue llevaba en uno de sus bolsillos! XTRespecto a 'U X Henr/ lo diJo con toda la naturalidad #ue le fue posible X! YEuV tenia #ue decir de 'Z G>1

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X"e cont una serie de cosas terribles! Algunas de ellas parecan locuras! Pero otras sonaban a ciertas!!! X;era un chiflado XdiJo Henr/ X! No debes hacer caso de todos los 'aniIticos #ue te lla'en! Ahora trata de olvidarlo!!! X"e diJo!!! #ue habas estado robando narcticos de la co'pa(a de papI! YEs ciertoZ Henr/ resopl! XY$iertoZ ,/e% :eona% 'e duele el #ue si#uiera hagas referencia a una sande? de esa clase! =ebes de haber tenido un 'al sue(o!!! XT.n 'al sue(oU Xchill ellaX! No he so(ado% Henr/! Evans deJ una especie de recado para ti% 'e diJo #ue te co'unicase #ue la casa de ;taten 5sland ha ardido por co'pleto!!! / #ue la polica estaba enterada de todo! A(adi #ue haban detenido a un tal "orano!!! XT$'oU Xla cort Henr/X! YEuV has dichoZ X@!!! nunca le hubiese credo!!! de no ser por la se(ora :ord% /a sabes% ;all/ Hunt% #ue 'e cont la 'is'a historia! Hubo un segundo de silencio% / :eona diJo: XY;igues ah% Henr/Z El se hu'edeci los labios! X;! Esto/ a#u! X=iJeron #ue tR eras un cri'inal X 'ur'ur :eonaX% un ho'bre desesperado!!! @ Evans diJo #ue tR!!!! tR!!! deseabas #ue /o 'uriese! X@o!!! Xco'en? a decir el ho'bre% pero no pudo contener el chorro de palabras de su esposa! XEse dinero% Henr/!!! :os cien 'il dlares! YPor #uV no 'e los pedisteZ =e haberlo sabido% hubiera estado 'u/ contenta de dIrtelo! X,lvdalo X 'ur'ur Vl! XYEs #ue /a es de'asiado tardeZ Xgrit :eonaX! ;i no lo es% te los conseguirV! XNo i'porta Xasegur Henr/X! ,lvdalo! Ahora las lIgri'as rodaban /a por las 'eJillas de la 'uJer! ;u vo? era ronca / estrangulada! XNo #uera ser tan desagradable para ti% Henr/ XdiJoX! ;lo lo hice!!! por#ue!!! te #uera! ;upongo #ue tena 'iedo de #ue no 'e a'ases de verdad! Tena 'iedo 'iedo de #ue te fueses!!! / 'e deJaras sola!!! 11%11 Henr/ record ahora al tipo #ue haba visto Junto a la cabina! "ir a travVs de la puerta /% al no ver a nadie% la abri con cautela para au'entar su ca'po de visin! All estaba el ho'bre% no 'u/ leJos! ,bservando las cabinas! Henr/ cerr la puerta! =iJo% al telVfono: XY:eonaZ X;! X:eona% ha/ algo #ue debes hacer! XY"e perdonarIs pri'ero% Henr/Z X sollo? X! Y:o harIsZ XTPor =iosU Xla cort Vl% brutal'enteX! =eJa de decir tonteras / escRcha'e! X=e acuerdo X susurr :eona! XAhora ha? lo #ue te digo% Y#uieresZ =eseo #ue salgas de la ca'a!!! XNo puedo!!! X gi'i ellaX! "e es i'posible! G>+

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XTTienes #ue hacerloU Tienes #ue salir de esa ca'a!!! / de ese cuarto! 6e al dor'itorio principal! As'ate a la ventana / grita!!!% #ue te oigan en la calle! Henr/ esper% tenso% luchando con el 'iedo #ue creca en su interior! ,/ la pesada respiracin de su 'uJer en el telVfono! XTNo puedoU XdiJo ella% en tono pla(idero X! No 'e es posible 'over'e% Henr/! Esto/ eScesiva'ente asustada! :o he intentado una / otra ve?% pero no puedo 'over'e!!! X;igue intentIndolo!!! Xla urgi VlX! YNo co'prendes #ue 'e electrocutarIn si no lo hacesZ XY Eue te electrocutarInZ X sollo? :eona X! Y EuV!!! Z XTienes #ue 'overte% :eona! 6uelve a intentarlo! ;i no lo logras% slo te #uedarIn tres 'inutos de vida! 11%1G XY$'oZ Xen la vo? de :eona haba un estre'ecido te'blor! XNo hables 'Is Xla propia vo? del ho'bre estaba rota por el 'iedo! El sudor le cubra el cuerpo! ;e recost contra la pared de la cabina para aliviar a sus te'blorosas rodillas del esfuer?o de aguantarle X! No hables! ;al de esa ca'a! Tienes #ue hacerla! Todo es cierto% :eona! Todo% Y'e o/esZ Estaba en un gran aprieto% desesperado!!! 5ncluso tratV!!! Esta noche hice los arreglos para #ue te!!! XTHenr/U Xde los labios de :eona se escap un aullido de terror X! THenr/U TAlguien estI subiendo las escalerasU XT;al de ahU X grit Vl% enlo#uecido X! TNo sigas en esa ca'aU T"uVvete% :eonaU XTNo puedoU XT=ebes hacerlaU T=ebes hacerlaU XTHenr/U X volvi a gritar ella X! THenr/U T;Ilve'eU T;Ilva'eU ;in poder /a controlarse% con la horrible certe?a de su destino / el de su 'uJer borrando los Rlti'os restos de valor% Henr/ te'blaba de cabe?a a pies! XTPor favor% :eonaU X grit X! T"e atraparInU T"orano se lo contarI todo a la policaU @ entonces% a travVs del telVfono% Henr/ o/ leJana'ente un sonido% algo #ue poda ser provocado por un tren #ue cru?aba el puente! @% por enci'a de ese ruido% el horripilante grito de :eona: XTHenr/U 11%11 Por un breve 'o'ento despuVs de su grito% :eona sigui agarrando el auricular! :uego volvi a deJarlo caer sobre su hor#uilla! $on oJos en los #ue brillaba un indecible horror% con el cora?n latiVndole de for'a i'placable% o/ el trepidar del tren #ue se aproSi'aba! &adeando / gi'iendo% trat de saltar de la ca'a! Pero era co'o si estuviese suJeta al lecho por cables de acero! No poda 'overse! $ada ve? 'Is / alto% rasgando la #uietud nocturna% el tren fue acercIndose hasta #ue la noche estuvo do'inada por su atronador rugido! Era i'posible or ninguna otra cosa! Ni si#uiera el Rlti'o / terrible alarido de :eona! $uando el tren se hubo aleJado% en el cuarto no #ued 'Is sonido #ue el de una ronca respiracin / el de una fuga? so'bra #ue se aleJaba del lecho!

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=e pronto el telVfono co'en? a sonar! :os pasos de unos pies cal?ados con ?apatos de go'a cru?aron silenciosa'ente la habitacin! .na 'ano enfundada en un guante 'anchado de sangre levant el instru'ento por su base! :a vo? de Henr/% agitada por una Rlti'a esperan?a% grit: XT:eonaU T:E,NAU X:o siento% se e#uivoca de nR'ero!!! 11%1+

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NO MIRES HACIA ATRS FREDERIC BROWN


:i'tese a per'anecer sentado / descanse! Trate de divertirse con esto: es el Rlti'o cuento #ue va usted a leer en su vida[ o casi el Rlti'o! .na ve? ledo% puede #uedarse ah un rato% o encontrar eScusas para re'olonear por su casa% su cuarto% su oficina o el sitio donde se encuentre al leer[ pero% tarde o te'prano% tendrI #ue levantarse / salir! Ah es donde le estarV esperando: afuera! , tal ve? 'Is cerca! Puede #ue% incluso% en esta 'is'a habitacin! =esde luego% usted cree #ue esto es una bro'a!!! ;upone #ue se trata slo de un cuento de un libro / #ue /o% en realidad% no 'e refiero a usted! Pero Juegue li'pio: ad'ita #ue le esto/ advirtiendo leal'ente! Harle/ apost con'igo #ue /o no podra hacerlo! :o #ue se Juega es un dia'ante del #ue 'e ha hablado[ un dia'ante del ta'a(o de su cabe?a! Por eso tengo #ue 'atarle a usted! @ ta'biVn por eso tengo #ue contarle pri'ero el por#uV% el c'o% / todo lo de'Is! Eso for'a parte de la apuesta! :a clase de idea #ue a Harle/ se le ocurrira! Pri'ero le hablarV a usted de Harle/! Es alto% atractivo% cortVs / 'undano! ;e parece un poco a Ronald $ol'an% slo #ue 'Is alto! 6iste co'o un 'illonario% pero no i'portara #ue no lo hiciese[ #uiero decir #ue estara elegante aun con un 'ono de trabaJo! En Harle/ / en la for'a en #ue le 'ira a uno ha/ algo 'Igico[ una burlona 'agia #ue hace pensar en palacios% pases leJanos / 'Rsica divina! En ;pringfield% ,hio% conoci a &ustin =ean! &ustin% un tipo baJete e insignificante% no era 'Is #ue i'presor! TrabaJaba para la $o'pa(a 5'presora / 7rabadora Atlas! Era un ho'bre 'u/ vulgar% total'ente distinto a Harle/[ no podan encontrarse dos ho'bres 'Is diferentes! &ustin slo tena treinta / cinco a(os% pero estaba /a casi calvo / deba usar gruesos lentes por#ue haba arruinado su vista con los del