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Suzanne Enoch

Con este anillo, 1

Enmendar a un granuja

NDICE
Captulo 1 .................................................................................... 3 Captulo 2 .................................................................................... 9 Captulo 3 .................................................................................. 24 Captulo 4 .................................................................................. 36 Captulo 5 .................................................................................. 51 Captulo 6 .................................................................................. 61 Captulo 7 .................................................................................. 72 Captulo 8 .................................................................................. 84 Captulo 9 .................................................................................. 93 Captulo 10 .............................................................................. 106 Captulo 11 .............................................................................. 118 Captulo 12 .............................................................................. 128 Captulo 13 .............................................................................. 139 Captulo 14 .............................................................................. 153 Captulo 15 .............................................................................. 163 Captulo 16 .............................................................................. 178 Captulo 17 .............................................................................. 188 Captulo 18 .............................................................................. 200 Captulo 19 .............................................................................. 210 Captulo 20 .............................................................................. 221 Captulo 21 .............................................................................. 230 RESEA BIBLIOGRFICA ............................................................... 243

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Captulo 1
Lucien Balfour, sexto conde de Kilcairn Abbey, se apoy contra uno de los pilares de mrmol de la entrada principal de Balfour House y observ los nubarrones de tormenta concentrarse por encima de su cabeza. Me hormiguean los pulgares murmur, dando una calada a su cigarro. Algo malvado se acerca por estos lares.1 Aunque el cielo al oeste de Londres era temiblemente sombro, aquella tormenta en particular no era lo nico que preocupaba a Lucien Balfour. Una tempestad mayor se le aproximaba a pasos agigantados; estaba a punto de acoger en su casa a la sierva de Satans y a su madre. La puerta principal se abri a su espalda. Lucien ech un vistazo al cielo al tiempo que un gran trueno retumbaba sobre los tejados de Mayfair. Qu sucede, Wimbole? Me pidi que le avisara a las tres en punto, milord respondi el mayordomo con su habitual tono impasible. El reloj acaba de dar la hora. Lucien dio otra calada a su puro, dejando que el humo saliera de su boca formando remolinos y que la refrescante brisa se lo llevara consigo. Cercirese de que las ventanas del estudio estn cerradas, y procure una copa de whisky al seor Mullins. Imagino que lo necesitar en breve. Muy bien, milord. La puerta se cerr de nuevo. La lluvia comenz a caer con fuerza sobre los llanos escalones de granito que tena delante justo cuando un carruaje irrumpi estrepitosamente en Grosvenor Street y gir en direccin a la mansin. Lucien dio una ltima calada a su cigarro, lo apag contra la columna y lo arroj con un juramento. Los demonios tenan una puntualidad esplndida. La puerta se abri nuevamente y Wimbole, flanqueado por media docena de lacayos de librea, apareci a su lado en el preciso instante en el que un monstruoso carruaje negro se detena al pie de las escaleras. Un segundo vehculo, menos ostentoso que el primero, se par detrs. Cuando Wimbole y sus tropas se adelantaron con paso firme, el seor Mullins ocup la posicin vacante en el prtico. Milord, debo elogiarle de nuevo por su deferencia para con el deber familiar. Lucien mir al abogado. Dos personas firmaron un trozo de papel antes de sus muertes, y yo cargo con las consecuencias. No me elogie por quedar atrapado en algo que, sencillamente, no he sido capaz de evitar.
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Cita perteneciente a Macbeth, de William Shakespeare. (N de la T)

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Aun as, milord... El hombre se interrumpi cuando el primer ocupante del carruaje sali bajo la ligera llovizna. Dios mo dijo con voz ahogada. Dios no tiene nada que ver con esto farfull Lucien. Fiona Delacroix puso un pie en el camino y, con un chasquido de sus dedos, reclam a Wimbole su bastn de paseo. No pareci percibir la lluvia, pero, dado el tamao del sombrero aposentado sobre su estridente pelo rojo naranja probablemente no se dara cuenta del aguacero hasta que el peso del agua la hiciera zozobrar. Lucien! Ella recogi su voluminosa falda rosa y fue resueltamente a su encuentro mientras l bajaba las escaleras. Qu tpico de ti esperar hasta el ltimo momento para enviar a por nosotras. Haba comenzado a pensar que queras que nos pudriramos en nuestra afligida soledad todo el verano! Del techo de ambos coches comenzaron a manar montaas de equipaje y a caer en los brazos de los solcitos lacayos. Lucien ech un vistazo al montn, reparando en que tendra que ceder otra habitacin slo para guardarropa femenino, antes de tomar su mano enguantada e inclinarse sobre ella. Ta Fiona. Confo en que el viaje desde Dorsetshire fuera placentero. No lo fue! Sabes cunto afecta a mis nervios el viajar. Si no fuera por mi querida, queridsima, Rose, no se cmo lo habra logrado. Gir su figura rotunda y oronda como la proa de un barco para mirar hacia el carruaje . Rose! Sal aqu! Recuerdas a tu primo Lucien, verdad, cielo? No voy a salir, madre pudo escucharse desde las entraas del cavernoso vehculo. La sonrisa de ta Fiona se volvi ms radiante. Por supuesto que s, querida. Tu primo te espera. Pero est lloviendo. Slo un poco. Su sonrisa comenz a debilitarse. Me estropear el vestido. El resuelto buen humor de Lucien empez a desmoronarse un tanto. El maldito testamento de su to en modo alguno le obligara a pillar una neumona. Rose... advirti de nuevo la ta, marcando enfticamente la erre. Oh, muy bien. La encarnacin del infierno en la Tierra como la haba recordado desde su ltimo encuentro cuando, con siete aos, se agarr un berrinche gritando y pataleando como loca porque le negaron un paseo en pony emergi del carruaje. Ella se ape de ste en medio de una nube de encaje y volantes rosa en perfecta armona con el vaporoso vestido de su madre. Rose Delacroix hizo una reverencia y los rizos rubios que enmarcaban su rostro se balancearon impertinentemente al unsono. Milord susurr ella, alzando y agitando sus largas pestaas. Prima Rose respondi Lucien, conteniendo su espanto ante la atroz idea de que algunos de su gnero encontraran atractiva su apariencia angelical. Con sus grandes mangas abombadas y sus etreos volantes pareca ms un pajarillo

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desgarbado que un ngel. Ambas tenis un aspecto colorido esta tarde. Entramos a resguardarnos de la lluvia? Es seda y tafetn canturre ta Fiona, ahuecando una de las alas cadas de su hija. Cuestan doce libras cada uno y vienen directamente de Pars. Y los flamencos vienen directamente de frica. El comentario fue benigno, tratndose de l; pero cuando se dio la vuelta para acompaar a Rose a las escaleras, los ojos azules de la muchacha se llenaron de lgrimas. Lucien ahog un suspiro de disgusto. Algunas veces los recuerdos siguen sumamente vigentes a pesar del paso del tiempo. No le gusta mi vestido, mam se lament mientras le temblaba el labio inferior. Y la seorita Brookhollow dijo que era la ltima moda! Lucien tena intencin de comportarse, al menos por hoy. Pero esto superaba sus buenas intenciones. Quin es la seorita Brookhollow? La institutriz de Rose. Lleg muy bien recomendada. Por quin... por artistas de circo? Mam! Por Dios bendito! mascull Lucien, haciendo una mueca de dolor. Wimbole, entre sus cosas! Volvi a fijar la atencin en su ta. Todo vuestro vestuario hace juego de un modo tan... vistoso? Lucien, no consentir que nos insultes a los cinco minutos de haber llegado! El querido Oscar jams tolerara semejante crueldad! El querido to Oscar est muerto, ta Fiona. Y, como bien sabes, l y mi padre conspiraron para asegurarse de que acabarais aqu en estas circunstancias. Conspiraron? repiti ta Fiona, alzando tanto la voz que podra haber hecho aicos el cristal. Es tu responsabilidad familiar! Tu deber! Precisamente por eso estis aqu. Subi las escaleras solo, pues a ellas pareci no importarles seguir berreando bajo la lluvia. Y slo hasta que ella... y apunt el dedo en direccin a su empapada prima est casada. Entonces pasaris a ser la responsabilidad y el deber familiar de otro. Lucien! l mir de nuevo a su llorosa prima. Fue la tal seorita Brookhollow quien te ha enseado todo lo necesario para garantizar tu xito en sociedad? Por supuesto que s! Esplndido. Seor Mullins! El abogado sali de detrs de una de las columnas de mrmol. S, milord? Deduzco que nuestra querida seorita Brookhollow se esconde en el segundo coche. Entrguele veinte libras y las senas de la tienda de gafas ms prxima, y mndela a paseo. Quiero un anuncio en el London Times. Solicite una acompaante de seoritas para mi encantadora prima. Inmediatamente. Alguien versada en msica,

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francs, latn, moda, y... Cmo te atreves, Kilcairn! gru ta Fiona. ... y etiqueta. Haga que se personen en esta direccin. Nada de nombres. De ningn modo deseo que el mundo sepa que mi prima tiene el aspecto de un caniche y el estilo de una lechera. Nadie en su sano juicio querra encadenarse a ningn animal. Inmediatamente, milord. El seor Mullins inclin la cabeza en un gesto de cortesa. Lucien dej a las mujeres vociferando tras de s y entr en la casa con paso resuelto. Aquello ciertamente haba degenerado demasiado. El dolor de cabeza con que se haba despertado retorn con saa. Debera haber hecho que Wimbole le sirviera un whisky tambin a l. Se detuvo en lo alto de la escalera, apoyando la espalda mojada contra el pasamanos de caoba. Una serie de cuadros cubran la pared contraria, parte de la vasta galera de retratos del gran vestbulo de Kilcairn Abbey. Dos de ellos, colgados a varios metros el uno del otro, portaban sendos lazos negros en las esquinas superiores. Uno era un retrato aceptable de Oscar Delacroix, hermanastro de su madre. Apenas haba conocido al hombre, y le haba agradado an menos; y tras un breve instante volc su atencin en el retrato ms cercano. Su primo, James Balfour, haba muerto haca poco ms de un ao, de modo que, a estas alturas, Lucien ya debera haber hecho que Wimbole retirara el lazo. El crespn serva como recordatorio, sin embargo, de la clase de aprieto en que le haba metido James. Maldicin murmur desapasionadamente. James, su pariente varn ms prximo, habra debera haber heredado Kilcairn Abbey. No obstante, el afn de su joven y testarudo primo por la aventura haba coincidido de forma trgica con la bsqueda de poder de Bonaparte. Segn estipulaba ahora la herencia, una vez que el lloroso repollo rosa con lazos de abajo estuviera casada, su vstago poseera los ttulos, tierras y riqueza de los Balfour. Pero despus de haber puesto nuevamente los ojos en ella, Lucien no tena intencin de permitir que aquello sucediera. Y de ese modo, la desconsiderada muerte de todos sus parientes varones le haba obligado a tomar el nico camino por el que haba jurado no aventurarse jams. El conde de Kilcairn Abbey necesitaba un heredero legtimo... y as, por lgica aunque desafortunada extensin, necesitaba una esposa. Pero antes de poder comenzar la tarea necesitaba concluir sus obligaciones con Rose Delacroix y su madre con la mayor premura posible.

Alexandra Beatrice Gallant se ape del coche que haba alquilado y se enderez la capa. El vestido azul de maana era el ms austero que posea, y el cuello alto le rozaba. Sin embargo, incmodo o no, haba asistido a suficientes entrevistas durante los ltimos cinco aos para saber que un aspecto y unos modales comedidos obraban

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maravillas con las perspectivas de empleo. Y, en este momento, necesitaba toda la ayuda posible. Shakespeare, su skye terrier blanco y compaero ms fiel, salt a su lado. El conductor hizo girar el coche de alquiler sin mirar atrs y se incorpor al ligero trfico del medioda. Alexandra recorri Grosvenor Street con la mirada. As que esto es Mayfair musit, mirando las sobrias fachadas de las formidables mansiones. Aunque haba trabajado para la aristocracia rural y la baja nobleza en el pasado, nada poda compararse a esto. La dorada Mayfair, lugar predilecto de los ms acaudalados y de ms alta alcurnia de Inglaterra, guardaba poca semejanza con el resto de la ruidosa, abarrotada y mugrienta ciudad de Londres. Desde la ventana del coche de alquiler haba divisado numerosas y agradables rutas de paseo que explorar junto con Shakespeare en Hyde Park. Encontrar empleo en Mayfair podra tener incuestionables beneficios, siempre que la joven dama y su madre no fueran completamente antisociales. Extrajo de su bolsillo el anuncio doblado de peridico y ley la direccin una vez ms, despus tir de la correa del terrier y subi la calle. Vamos, Shakes. sta sera su segunda entrevista del da, y la novena de la semana, y an le quedaba una posibilidad ms en Cheapside. Si a finales de semana no haba nadie en Londres que estuviera dispuesto a contratarla, tendra que utilizar sus escasos ahorros para dirigirse al norte. Quizs en Yorkshire no hubieran odo hablar de ella. No obstante, ltimamente tena la inquietante sensacin de que toda familia, o al menos aquellas que necesitaban una institutriz o dama de compaa, conocan cada maldito detalle de su vida... y lo mximo a lo que aspiraba era a una negativa corts a ofrecerle empleo. Ah, hemos llegado, el nmero 25. Alexandra se detuvo a contemplar la colosal casa urbana que se alzaba al fondo de una corta calle curvada. Desde el camino se apreciaban lo que parecan medio centenar de ventanas cuyas vistas daban al pequeo y sencillo jardn del lado este. La casa estaba flanqueada al oeste por una va para carruajes, y no se diferenciaba demasiado de las otras esplndidas mansiones con las que comparta la calle. Por el momento todo iba a las mil maravillas. Inspir con fuerza, recorri el camino para carruajes que rodeaba la parte trasera de la residencia y subi los tres peldaos de la entrada. La puerta se abri antes incluso de haber llamado. Buenas tardes. De pie junto a la entrada de la cocina, un hombre alto y delgado, vestido con una impecable librea dorada y negra de la poca del reinado de George III, la miraba fijamente. Las pinceladas plateadas en sus sienes servan para enfatizar con ms firmeza su solemnidad. Imagino que est aqu en respuesta al anuncio? S, yo... Por aqu, seorita.

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El mayordomo se dio la vuelta sin dirigir una sola mirada a Shakespeare. Alexandra lo sigui por la enorme cocina y dos largos pasillos interconectados hasta un amplio y espacioso estudio situado bajo una escalera de caracol de caoba tallada. Observ minuciosamente los refinados cuadros de artistas clebres, tales como Lawrence y Gainsborough, las vistosas esculturas de marfil y exquisita madera de bano del lejano Oriente y la cornisa con incrustaciones de oro que recorra la parte alta de las paredes. Aunque refinada, elegante, fascinante y muy bien amueblada, la casa, curiosamente, no pareca nada femenina para ser la residencia de una joven dama y su madre. Espere aqu, seorita. Alexandra asinti con la cabeza, absorta en sus observaciones. Shakespeare capt un interesante olorcillo junto al robusto escritorio de caoba mientras ella se acercaba al hogar para calentarse las manos. Toc, tentativamente, la suave pata de bano de un elefante tallado colocado sobre la repisa. Unos pasos amortiguados descendieron las escaleras que se curvaban por encima de su cabeza. Abandon sobresaltada la chimenea y se sent en una silla situada al lado opuesto del escritorio. La puerta se abri un momento despus. Alexandra adopt su mejor expresin profesional, aunque de sincero inters, preparada para, iniciar su bien ensayado discurso acerca de su experiencia y sus impecables referencias, y alz la mirada. Y, en aquel instante, olvid todo cuanto haba estado a punto de decir. l la miraba fijamente desde la entrada. Al principio, todo lo que vio fueron sus ojos... de un exquisito gris claro bajo unas sardnicas cejas oscuras. Poco a poco, el resto de su persona se abri paso en sus sentidos. Alto, de cabello oscuro que se rizaba a la altura de la nuca y la estilizada constitucin de un atleta, posea los altos pmulos de un aristcrata francs y una boca arrogante y descaradamente sensual. l permaneci donde estaba, sin moverse en absoluto, durante varios largos segundos. Est aqu por el puesto de institutriz? pregunt lnguidamente con una voz profunda y cultivada. Yo... Alexandra hizo un gesto de asentimiento con la cabeza, estremecindose ligeramente cuando el sonido de su voz descendi por su espalda en electrizantes espirales. As es. Est contratada.

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Captulo 2
Ella pestae con sus ojos azul verdosos tan profundos como el mar. Contratada? Lucien cerr la puerta; una agitacin desconocida amenazaba su control. Dios santo, es deliciosa. S, contratada. Cundo puede empezar? Pero... no ha visto mis referencias, y desconoce mis capacidades... incluso mi nombre. Dado su conservador atuendo y su postura erguida, decirle lo excitante que encontraba sus obvias capacidades podra espantarla. Un movimiento capt su atencin y baj la vista para ver un pequeo terrier blanco olfateando bajo su escritorio. Lucien arque una ceja. Es suyo? Alexandra tir de la correa y el animal volvi a su lado y se sent. S. Est muy bien educado, se lo aseguro. Agradecido por cualquier distraccin que le concediera un momento para recobrar su serena apariencia habitual, Lucien rode a la pequea bestia blanca y tom asiento en su escritorio de caoba. No tiene que asegurarme nada. Ya tiene el trabajo, seorita... Cmo se llama? Gallant. Alexandra Beatrice Gallant. Un nombre muy digno, seorita Gallant. La seorita Gallant se sonroj, el rubor ascendi atractivamente a sus mejillas color crema. Gracias, seor. Baj la mirada bruscamente a su amplio retculo y sac un delgado montn de papeles. Mis referencias le explic al tiempo que se los ofreca. l se inclin hacia delante y las tom, sus dedos rozaron la suave piel de cabritilla de sus guantes blancos. Si insiste. Lucien los dej sin tan siquiera mirarlos, prefiriendo mantener la mirada en la alta y elegante diosa sentada frente a l. Ella seal los papeles. Insisto. No desea examinarlos antes de ofrecerme un puesto? Se le ocurrieron varias posiciones que le gustara ofrecerle. Prefiero examinarla a usted. Su sonrojo se intensific. C... cmo dice? Ella era sinceramente ingenua, decidi. Y, gracias a Dios, no tena la menor idea
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de quin era l. Todas las referencias son impecables, o no se ofreceran. Por lo tanto, son intiles. Prefiero acudir a la fuente. Pos la barbilla en sus manos y sonri con la esperanza de no parecer el depredador que se senta. Hbleme de usted, seorita Gallant. Ella se alis la falda con un movimiento diestro, a la vez que sumamente femenino. Por supuesto. He servido como institutriz y dama de compaa en varios empleos durante los ltimos cinco aos, seor. Se me considera muy competente. Alz la barbilla, emprendiendo una disertacin obviamente ensayada. De hecho, las damas jvenes son de mi especial preferencia. Yo... Mmm. Yo prefiero las mas algo ms maduras. Usted... perdn, cmo dice? Cuntos aos tiene, seorita Gallant? Ella le observ, comenzando a albergar cierta sospecha. Tengo veinticuatro. l habra supuesto uno o dos aos menos, pero probablemente se deba a que la piel de sus mejillas pareca tan suave e inmaculada como la de un beb. Prosiga con su presentacin. Su anuncio mencionaba una joven de diecisiete aos. Su hermana, podra aventurar? Dios santo, no. l frunci el ceo, ahuyentando su lujuria... temporalmente. Soy primo del demonio, y eso es lo mximo a lo que estoy dispuesto a llegar. Ella no pareci ofendida por su lenguaje franco, pero hizo una pausa, sin duda para que l se explicase. Sin embargo, si ella quera saber algo, poda preguntar. Ya llevaba cinco minutos empleada y an insista en sufrir esa condenada estupidez de la entrevista. Quiz sigui ella un momento despus podra explicarse con ms detalle? Y podra saber su nombre? No haba mencin alguna en el anuncio. Desconozco cmo dirigirme a usted, seor. l inhal pausadamente. Bueno, en definitiva ella estaba obligada a averiguarlo. La seorita Gallant no pareca ser demasiado proclive a las bobadas sensibleras, pero ahora lo averiguara con certeza. Lucien Balfour dijo. Lord Kilcairn. Quiere decir el conde de Kilcairn Abbey? Sus delicadas mejillas palidecieron. l mantuvo la expresin apacible de su rostro, aunque sus instintos le impulsaban a echar a correr hacia la puerta para impedir la salida de la seorita Gallant. Ha odo hablar de m? Alexandra se aclar la garganta y tir de su perrito blanco para acercarlo un poco ms hacia ella.

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S, he odo hablar de usted. Agarr sus papeles y se puso en pie. Me disculpo si malinterpret su anuncio, milord, pero debo decirle... debe saber que pareca bastante... Buenos das, milord. Los ojos de Lucien descendieron a su esbelto y redondeado trasero mientras ella hua hacia la puerta. Por lo general, no pongo un anuncio en el London Times para buscar amante, si es lo que le preocupa, seorita Gallartexplic en el mismo tono seco. Aunque, si lo desea, le dar tino o dos puntos por reconocer el nombre y por su expresin de autntico horror. No es la mejor que he visto, pero es ciertamente aceptable. La seorita Gallant ces en su retirada y se dio la vuelta. Aceptable? Por lo menos haba captado su atencin. La semana pasada tuve aqu a una vieja cacata gorda que se desmay cuando se dio cuenta de quin era yo. Fueron necesarios dos lacayos y Wimbole para sacarla. Se inclin hacia delante, doblando sus largos dedos sobre el escritorio . El puesto es legtimo, y est considerablemente bien retribuido. No obstante, si planea sucumbir a desmayos e histerias ante la sola mencin de mi nombre, por favor mrchese. Sin la menor dilacin. No me he desmayado en la vida afirm ella, alzando una vez ms su orgullosa barbilla. Ni sera tan tonta de hacerlo en su presencia. Ah susurr, sus labios se volvieron a curvar en una sonrisa. No recordaba haberse divertido tanto en das. Piensa que podra levantarle las faldas y aprovecharme de usted mientras yace inconsciente en el suelo? Aquel adorable rubor regres al rostro de ella. Peores cosas he odo decir de usted, milord. Lucien sacudi la cabeza. No hay diversin en la cpula, a menos que ambas partes tengan la suficiente lucidez para disfrutar la experiencia. Est rechazando el puesto? Los honorarios son veinte libras al mes, por si le interesa. O ms, si no recuerdo mal. Ella apret los puos, arrugando el ordenado montn de referencias al hacerlo. Esto es absurdo, milord! exclam. No sabe nada de m! S mucho sobre usted replic y seal su silla vaca. Continuamos? Ella cuadr los hombros y se sent otra vez con su retculo en el regazo, sin duda para acelerar su huida en caso de necesidad. Y qu es lo que sabe de m? S que tiene unos ojos exquisitos. De qu color dira que son? Aquellos mismos ojos parecieron mirarle con incredulidad durante varios segundos. Yo... no creo que el color de mis ojos tenga nada que ver con mi capacidad como institutriz y dama de compaa. Mmm. Casi azules, pero no exactamente musit l, ignorando su protesta . Y no del todo verdes. Su tono no se asemeja a la serpentina, ni a la esmeralda. Turquesa, creo. Veo que conoce bien las rocas y los minerales, milord le interrumpi,

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bajando la mirada, y fingi desenredar la correa del perro. Podemos volver a la naturaleza del cargo? Y qu me dice de su cabello? continu, imperturbable. Parecido al bronce, slo que ms claro. Como la ardiente luz del sol. Lucien inclin la cabeza hacia ella. S, sa es una buena descripcin; u oro hilado, tal vez. Ms puro, pero no tan preciso. Milord dijo con brusquedad la seorita Gallant, qu pasa con mi empleo? Lucien pidi los papeles de nuevo y, tras dudar brevemente, ella se los devolvi. Mi ta y mi prima viven ahora mismo bajo mi techo comenz, examinando concienzudamente sus referencias, a pesar de que le importaba un comino lo que pudieran decir, hasta el momento en que mi prima se case. Necesito alguien que se ocupe de ellas y le proporcione a mi prima una capa de refinamiento... una capa gruesa. Ya contrat tres institutrices, y perd a la ltima ayer por la maana. Ella debe de estar desolada por haber perdido tantas acompaantes. Contrat a la primera hace una semana. Dudo que recuerde sus nombres, suponiendo que tenga la capacidad mental de aprenderlos. La expresin de Alexandra se volvi ms pensativa y menos cautelosa. Ha contratado tres institutrices en un perodo de siete das. S, as es. Una maldita prdida de tiempo. Por lo que he decidido probar una tctica nueva. Una tctica que haba decidido nada ms verla cinco minutos atrs; pero ella no tena por qu saberlo. Ah. Dejar esto muy claro, seorita Gallant. Mi ta es Satans, y mi prima Rose es la encarnacin del infierno en la tierra explic. El testamento de mi to, y una clusula en el de mi padre, exige que me ocupe de casarla, y de casarla bien, a menos que desee mantenerla de por vida. Cualquiera de esas viejas cacatas podran haberle enseado latn... es muy posible que alguna de ellas fuera una nia durante el mandato del Csar. Entonces, por qu yo, milord? Apret los labios. Su opinin sobre ella volvi a mejorar una vez ms. Curiosa, y con la sensatez suficiente de tener sentido del humor, aunque eso ya lo haba notado. Por desesperacin. Y porque posee algo que las otras carecan. La seorita Gallant le mir desde su asiento; su perrito a sus pies y su amplio retculo en su regazo. Algn da averiguara por qu haba contestado a su anuncio en vez del medio centenar que haba en el peridico de esa maana. Y qu es lo que poseo, milord? Lucien se puso en pie. Al ver que ella no intent huir, rode el escritorio y se sent en la parte frontal de ste. Es muy sencillo. Desde que la vi he sentido el fuerte deseo de quitarle las horquillas de su cabello dorado, despojarle de ese vestido absurdamente remilgado y cubrir su piel desnuda de besos lentos y ardientes.

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Alexandra se qued boquiabierta. Y estimularme, seorita Gallant prosigui cuando vio que ella no perda la conciencia, no es una tarea nada fcil. Supongo que debido a los aos que ha pasado en pos de la decadencia y el libertinaje? Exactamente. Y es esa edificante cualidad la que deseo que intente transmitir a mi prima. Es poco probable que consiga a alguien gracias a su agudeza o refinamiento. Con sus ojos color turquesa fijos en el rostro de l, la seorita Gallant se levant y se desliz tras el respaldo de la silla, alzando el retculo en sus brazos en lo que l supuso era una actitud amenazadora. Me resulta imposible creer que hable en serio. Por tanto, debo suponer que est jugando de algn modo con... Hablo completamente en serio. Y como he dicho, le pagar muy bien por su instruccin. Ella se irgui. Despus de todo, tal vez debera haber puesto un anuncio para buscar amante, milord. Eso no habra servido de nada. Lucien le dirigi una mirada. Uno no se casa con una amante. La seorita Gallant retrocedi algunos pasos hacia la puerta. Lord Kilcairn, yo enseo etiqueta, idiomas, literatura, msica y arte a jvenes damas. Creo que el arte de la seduccin es ms bien su fuerte. Ni puedo, ni le ayudar en ese campo. Si es eso lo que precisa, le sugiero que busque en otra parte. Lucien suspir, preguntndose si Alexandra Gallant tena la menor idea de lo bien que l se estaba comportando, considerando que no tena intencin alguna de perderla de vista. Sigue, pues, insistiendo en esta maldita inquisicin. Parlezvous franCais? Oui. Je me recevu l'education plus premier respondi de inmediato. Donde recibi su educacin? le pregunt. En la academia de la seorita Grenville. Se me consideraba una estudiante excelente. Traduzca. Dum nos fata sinut oculos satiemus amore. Ella ni siquiera vacil. En tanto nos lo permita el destino, saciemos nuestros ojos de amor. Lucien arque una ceja. Latn tambin, seorita Gallant. Imagino que fue una estudiante excelente. Lo mismo que usted, por lo visto. l asinti, advirtiendo la sorpresa reflejada en su voz. A algunos libertinos nos gusta leer. Y yo encuentro sus capacidades, todas sus capacidades, aceptables. A riesgo de repetirme, est contratada. Seguro de s mismo e innegablemente arrogante, el conde de Kilcairn Abbey se apoy contra su escritorio y se cruz de brazos, observndola expectante. Alexandra

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despreciaba el halago; le pareca un refugio demasiado obvio para los dbiles de mente. Si embargo, cuando mir fijamente la luz en los ojos grises de Lucien Balfour y le escuch declarar que deseaba desnudarla y besarla, se haba sentido claramente halagada. Y horrorizada... puesto que halagada a duras penas llegaba a describir la estremecedora excitacin que las palabras de lord Kilcairn provocaron en su interior. Milord le dijo, con tanta diplomacia como le fue posible, para ser justos, antes de que me ofrezca un puesto... tan generoso, creo que hay algo que debe saber acerca de m. S todo cuanto preciso. Alexandra seal sus recomendaciones. Con todo, tengo que ponerle al corriente de que no tengo carta alguna de mi ltimo patrn. Como l no interrumpi su pronunciamiento, Alexandra inspir con fuerza y trat de proseguir con un tono sereno y razonable . Pero tengo una carta de recomendacin de lady Victoria Fontaine dando fe de mi persona. Conoce a lady Vixen?2 Oh, vaya! La madre de Victoria le haba advertido a la muy tonta que iba a lograr notoriedad. Fui su profesora durante un tiempo. Es una amiga muy querida. l abri la boca y despus, evidentemente, cambi de opinin acerca de lo que haba previsto decir. Y cul es entonces el problema? Mi ltima patrona fue lady Welkins, de Lincolnshire. Ya estaba. Lo haba dicho. Lucien agudiz la mirada. Usted es la joven que se abri de piernas para Welkins y le provoc una apopleja. Alexandra palideci. En estos seis meses jams haba escuchado la acusacin de un modo tan directo. Est equivocado, milord. No hice nada por el estilo. Lord Welkins tuvo una especie de ataque sin ningn estmulo por mi parte. Y por qu, entonces, dej a la familia? Alex hizo un esfuerzo por mantener la voz firme. Lady Welkins me despidi. El conde examin su rostro durante tanto tiempo que Alex se pregunt qu deba estar buscando en l, y qu fue lo que finalmente vio all. Aquello fue hace seis meses dijo al fin. Qu ha hecho desde entonces? Buscar empleo, milord. l se irgui y, agarrando los papeles del escritorio, se aproxim. Cuando el conde la alcanz, se los ofreci de nuevo. Gracias por su honestidad. Alexandra parpade para contener el inesperado deseo de llorar. Si alguien con una reputacin tan manchada como Kilcairn no la contrataba, nadie lo hara. Jams.'
2

En ingls zorra o arpa. (N. de la T.)

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Gracias por su consideracin respondi, aceptando y metiendo las recomendaciones en el retculo. Los pocos amigos que le quedaban le haban dicho que era estpida e ingenua por ser tan honesta acerca de su desastre con lord y lady Welkins, pero no poda soportar la idea de ser despedida despus de haber comenzado a desempear un trabajo. Cundo puede empezar? Yo... Empezar? Kilcairn tom su barbilla con los dedos y la alz. Se lo dije, s cuanto preciso saber. Por un breve instante, Alexandra pens que iba a besarla. Le mir directamente a los ojos; con l tan cerca y tocndola de ese modo no le qued otra eleccin. Me alojo en casa de una amiga en Derbyshire. l asinti, dejando que el dorso de sus dedos descendiera suavemente por su garganta al tiempo que la soltaba. Le enviar mi coche a la puerta principal. Bastarn dos lacayos para trasladar sus cosas? Dos... Alexandra cerr la boca. Esto estaba yendo demasiado lejos y con demasiada rapidez, como un torbellino en una tormenta. Pero, por alguna razn, no quera dejarlo pasar. Dos sern ms que suficiente. Bien. El conde baj el brazo y tom su mano, llevndosela lentamente a los labios. Ella pudo sentir el calor de su contacto incluso a travs de la delgada barrera de sus guantes. Entonces, la ver esta tarde. Milord, creo que es de justicia que le diga que instruir a su prima lo mejor que pueda declar resueltamente, tratando de pasar por alto la sonrisa cmplice y la luz en sus ojos grises que con tanta atencin la observaban. Nada ms. l le roz nuevamente los nudillos con los labios. Yo no apostara, seorita Gallant.

Lady Victoria Fontaine corri a un lado las cortinas de encaje y ech un vistazo a la calle. Quieres decir que es el carruaje de Lucien Balfour? Alexandra asinti y continu doblando prendas y metindolas en un bal. El conde de Kilcairn Abbey. S. Pero... Pero qu, Vixen? La anfitriona de Alexandra mir nuevamente el coche y a continuacin solt las cortinas. Bueno, slo iba a decir que para ser alguien tan decidida a mantenerte limpia de escndalos prosigui, echndose a rer, no lo ests haciendo nada bien. Ya me doy cuenta. Jams sera capaz de explicar por qu, en nombre de Dios, haba aceptado el empleo. Ni por qu tena tanta prisa por recoger sus cosas y

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regresar a Balfour House. Un calor, casi una fiebre, corra bajo su piel y la apremiaba a empezar su trabajo antes de que alguien pudiera cambiar de opinin. No estaba muy segura de si se trataba de la suya o la de lord Kilcairn. Me alegra que lo encuentres tan divertido, Victoria. En verdad, bajo circunstancias diferentes probablemente ella misma lo habra encontrado divertido. Haba conocido con anterioridad hombres tan arrogantes y seguros de s mismos como Kilcairn. Conoca hombres que suponan iban a salirse con la suya por el mero hecho de existir, que arruinaban todo y a todos a su paso sin percatarse o preocuparse de a quines podran humillar... y ella aborreca esa clase de hombres con toda su alma. Sin embargo, ahora, tras una entrevista de quince minutos con un perfecto ejemplo de su especie, una enrgica y frentica sensacin de anticipacin por regresar la haba convertido en alguien patoso, impaciente y tembloroso. Pero de ningn modo esa anticipacin tena algo que ver con la promesa de sus besos. Besos sobre piel desnuda, por el amor de Dios. Menuda tontera! Tan pronto volviera a Balfour House recalcara con firmeza que ensear a su prima y servir de dama de compaa a su ta era todo cuanto tena intencin de hacer, y que si l tena en mente algo ms vil, sera mejor que se olvidase de ello inmediatamente. Le tranquilizara cerciorarse de que l conociera las reglas y hacer que se atuviera a ellas. Si no lo haca as, simplemente rechazara el trabajo y se marchara. Aquello, no obstante, no explicaba por qu se molestaba en hacer las maletas. No lo encuentro divertido. De verdad. Victoria se inclin para rascar a Shakespeare detrs de las orejas. Qudate aqu, Lex. Es mucho ms seguro. He abusado demasiado de la amabilidad de tus padres, Vixen. No puedo imponerme por ms tiempo. No es una imposicin insisti Vixen, dejndose caer pesadamente en la cama. Les gustas. Eso era antes corrigi Alexandra sin rastro de amargura. Ahora soy un problema y una vergenza, y, sin duda alguna, una pobre influencia para ti. Dentro de unas semanas te irs a Londres, y de ningn modo querrn que te rodees de alguien con mi reputacin. Victoria sonri. Soy perfectamente capaz de causar problemas sin tu influencia. Pero, en cuanto a... Pero nada. Alexandra cerr el bal y se apresur a guardar sus objetos de tocador en una caja de sombreros. Me las arreglar por mi cuenta, Vixen. Yo no cuento con el respaldo de una fortuna y una familia como en tu caso, y no puedo pasarme todo el da sentada a esperar que alguien me rescate. Pero lord Kilcairn? Alex haba tratado de evitar ese punto, aunque l pareca haberse instalado en sus pensamientos en cuanto lo vio. Y no simplemente porque era el ser ms hermoso, irresistible y masculino que haba visto jams.

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l es el nico que me ha ofrecido empleo en los ltimos seis meses. Ests exagerando. Alexandra dese poseer el confiado arrojo de Victoria Fontaine. No exagero. Todo el mundo piensa que soy una furcia roba maridos. Y al menos la mitad de los que creen que flirte con lord Welkins piensan que tambin lo mat. Lex protest Vixen. Ni siquiera lo menciones! Sabes que es verdad. Aunque no me culpen por su muerte, disfrutan hablando de ello. Espero que te des cuenta de que tu nuevo empleo no impedir que hablen de ti. Alexandra abri la puerta de la habitacin e hizo seas a los dos lacayos de lord Kilcairn, vestidos con librea, que prcticamente en posicin de firme aguardaban en el pasillo. Con un gesto corts e impersonal de sus cabezas, levantaron el bal y lo llevaron escaleras abajo. Tan slo qued su caja de sombreros y una pequea bolsa para el resto de sus bagatelas. Suspir al cerrar la bolsa de mano. Aquello era todo cuanto posea. Bagatelas, pareca la palabra justa para describir su vida actual. Lex, s que me has odo. Victoria la mir fijamente con la preocupacin reflejada en sus ojos color violeta. Sabe Kilcairn algo acerca de tu ltimo empleo? S, lo sabe. No pareci en absoluto preocupado. Bueno, ya imagino que no lo estara. Su propia reputacin es mucho peor que la tuya. Puede que hasta le gusten los rumores. Alexandra se oblig a sonrer tratando de alejar otro ataque de nervios. Tal vez tenga suerte. l parece decidido a que su prima se case bien; si ella le proporciona cierto reconocimiento, tambin me lo proporcionar a m. Victoria se puso en pie an con expresin escptica. Al menos mantn cerrada con llave la puerta de tu habitacin por la noche. Pens que una puerta cerrada de ningn modo detendra a Lucien Balfour si ste se empeaba en entrar en la habitacin. Su pulso se aceler ante la idea, y frunci el ceo. Pero qu le suceda? Lo har. Y si algo no te gusta, promteme que volvers de inmediato. No tienes que ser siempre independiente. Lo prometo, Vixen. De verdad. No te preocupes. Victoria tendi los brazos y rode impulsivamente a Alexandra con ellos. Lex le devolvi el abrazo con una sonrisa perezosa. Te ver pronto le asegur, volvindose hacia la puerta tras recoger la caja de sombreros y su perro. Ten cuidado.

Alexandra entr en Balfour House detrs de un lacayo, con un discurso ensayado preparado para salir de sus labios. Pero aminor el paso y se detuvo justo

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en el vestbulo. ste estaba desierto, con la salvedad del mayordomo y de una criada. Dnde est lord Kilcairn? pregunt, aun cuando comprendi lo absurdo de la pregunta. El seor de la casa no sala a dar la bienvenida a un simple empleado. Con todo, el conde le haba dado la firme impresin de que se tomaba un inters personal en contratarla, y parte de ella se sinti decepcionada porque l no estuviera all aguardando su llegada. Lord Kilcairn sali esta noche respondi el mayordomo con el mismo tono imperturbable que haba utilizado aquella maana. Seal hacia las escaleras, donde un lacayo ya haba alcanzado el rellano. Por aqu, seorita Gallant. Estn...? Se dio cuenta de que desconoca los nombres de las damas a su cargo, con la excepcin de que la prima de Kilcairn se llamaba Rose. Una institutriz no poda dirigirse a la familia de la casa por sus nombres de pila... al menos, sin haber sido debidamente presentada. Y no quera comenzar su relacin con el personal de Kilcairn admitiendo su total ignorancia. Se le ofrece alguna otra cosa, seorita Gallant? Alexandra se aclar la garganta. No. Gracias. Con el ceo fruncido, levant a Shakespeare y sigui al lacayo y su bal escaleras arriba. Toda esta situacin pareca muy extraa. Desde que haba dejado la academia de la seorita Grenville haba elegido con sumo cuidado los puestos que aceptaba: familias agradables con nios dciles y ancianas amables con verdadera necesidad de una acompaante. Aceptar el puesto ofrecido por lady Welkins y su infame esposo haba sido su primer error de verdad. Trabajar para lord Kilcairn podra ser otro. sta es su habitacin, seorita Gallant le indic tras ella el mayordomo. La seora Delacroix ocupa la habitacin verde del rincn, y la seorita Delacroix est en la habitacin azul contigua a la suya. Las estancias de lord Kilcairn se encuentran en el otro extremo del pasillo. El lacayo sali de la habitacin y, tras hacer una reverencia, regres abajo. Alexandra hizo un gesto corts con la cabeza a su gua, agradecida porque le hubiera facilitado los nombres de las damas a su cargo. Gracias. Se encuentran la seora y la seorita Delacroix en casa? Le sern presentadas por la maana, seorita Gallant. La cena le ser servida en su alcoba, y el desayuno se sirve abajo a las ocho en punto. Yo soy Wimbole, en caso de que necesite cualquier cosa. Gracias, Wimbole. El mayordomo asinti con rigidez y gir sobre sus talones. Alexandra le vio desaparecer escaleras abajo, en las entraas de la enorme mansin. Cuadrando los hombros, entr en su cuarto. Dios mo! La habitacin era esplndida. Todos sus empleos anteriores haban sido en casas adineradas, pero nada que hubiera contemplado con anterioridad poda rivalizar con esto. La recmara era ms amplia que algunos salones que haba visto y, sin duda, las habitaciones privadas de lord Kilcairn eran an mayores.

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Aunque Wimbole no haba mencionado el nombre de sus habitaciones, estaba segura que la haba acompaado a la Habitacin Dorada. No poda, tener otro nombre. Los cortinajes de la cama con dosel eran dorados, como lo era el grueso y elegante cubrecama. Las cortinas colgaban de las tres ventanas en tonos verdes y oro, en tanto que las dos butacas situadas frente a la crepitante chimenea eran de un bronce ms oscuro con hebras de oro que surcaban el intrincado dibujo oriental. Shakespeare se sent a sus pies para llamar su atencin y Alexandra, sobresaltada, se arrodill para quitarle la correa. El terrier, una vez libre, se pase por todos los recovecos de su nuevo hogar, moviendo la cola cada vez que descubra un nuevo Mientras su perro haca cabriolas y grua con regocijo, Alexandra abri el bal y procedi a deshacer el equipaje. Nunca haba aceptado un empleo sin conocer primero a sus pupilas. Tena toda la intencin de exponer a la maana siguiente sus condiciones para aceptar el empleo en la casa de Kilcairn. Si a l no le gustaban, o si a ella no le agradaban las oras Delacroix, se... Sus manos aminoraron el ritmo mientras sacaba sus artculos de tocador. Si dejaba este puesto, probablemente pasan otros seis meses antes de que pudiera encontrar otra familia dispuesta a contratarla. Retom la tarea con firmeza. Ya se preocupara de aquello al da siguiente.

La maana siguiente lleg antes de lo que esperaba. Cuando Alexandra abri los ojos en la completa oscuridad, no supo bien qu le haba despertado, mucho menos dnde se encontraba. Entonces Shakespeare resopl y, parpadeando adormiladamente, record ambas cosas. Se incorpor y busc a tientas la vela en la mesita de noche. Una tenue luz vacilaba en la habitacin; Alexandra divis a su perro junto a la puerta, mirando alternativamente a ella y la salida al tiempo que sacuda lastimeramente la cola. Oh, Dios mo, Shakes susurr al tiempo que sacaba los pies de su cama clida y los posaba en el fro suelo. Lo siento mucho. Dame un momento. No lograba recordar dnde haba puesto las zapatillas, si es que las haba trado consigo. Pero su bata estaba estirada a los pies de la cama y, en contraste con la magnificencia de acolchado cubrecama dorado, pareca vieja. Coge tu correa le indic mientras se pona la bata. El terrier corri hacia la silla de tocador, salt a ella y se empin hasta la mesa para tirar al suelo la correa enrollada. Hecho esto, arrastr el cordn de piel trenzada hasta ella. Alexandra enganch la correa al collar, tom la vela y se apresur a la puerta. Gracias a Dios, ni el cerrojo ni las bisagras hicieron ruido alguno. Con Shakespeare tirando de ella, ambos se internaron en el silencioso pasillo iluminado por la luna. Shh le record mientras bajaban silenciosamente la escalera con los pies descalzos.

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Cuando llegaron al vestbulo, Alexandra mir el reloj de la chimenea al pasar... las tres menos cuarto. La puerta principal se abri con facilidad. Una brisa nocturna levant el dobladillo de su bata, y trat de no estremecerse cuando el aire helado recorri sus piernas desnudas. Condujo al terrier a un pequeo jardn a la vuelta de la casa. Date prisa, Shakes. Hace fro. Tratando de escapar? Alexandra se dio rpidamente la vuelta, con un grito atascado en la garganta. Lord Kilcairn la miraba desde el extremo del jardn. Milord! De no ser por la luz de la vela l habra permanecido inadvertido, pues vesta de negro, desde las botas y el abrigo, hasta el sombrero de copa. Al moverse distingui el casi imperceptible borde de la corbata de un blanco nveo. Buenas noches, seorita Gallant. O ms bien, buenos das. Mis disculpas dijo estremecindose, debido ms a su imponente presencia que al fro. Olvid sacar a Shakespeare antes de retirarme. Coger una pulmona aqu afuera. Oh, no. Hace una noche bastante agradable. El conde se acerc, quitndose el abrigo mientras se aproximaba. Si se muere de neumona, seorita Gallant, tendr que contratar a otra institutriz para el engendro del demonio seal, alzando el abrigo y colocndolo sobre los hombros de ella. Y no deseo pasar otra vez por ese horror. El abrigo era pesado y guardaba el calor de su cuerpo, y ola ligeramente a humo de tabaco y a brandy. Alexandra record repentinamente su voz hablando de besos lentos y ardientes y tuvo que tragar saliva. Gracias, milord. En el futuro, seorita Gallant, preferira que Shakespeare no se aliviara en mi jardn. Y, bajo ninguna circunstancia, sala pasear en camisn y con los pies descalzos. Hizo una breve pausa. Aunque supuse que una maestra de etiqueta competente ya debera saberlo, no es as? Alexandra entorn los ojos y el rubor trep a sus mejillas. Me temo que le he causado una mala impresin, milord. Sin duda ahora querr despedirme. l sacudi la cabeza. Como le dije, no me gustara tener otra bandada de gallinas remilgadas en mi casa buscando empleo le explic con cierto deje de humor en su voz profunda. As que ella era una gallina remilgada, verdad? Me complace que tenga tan buena opinin de mis servicios milord. En este momento lo que ms me preocupa son sus pies descalzos murmur, despus seal a Shakespeare. Su perro ha concluido su tarea. Le llev un momento conciliar los dos comentarios. Alexandra parpade. S. Gracias susurr. Vamos, Shakes. Lord Kilcairn camin a su lado mientras regresaban a la casa, los tacones de sus

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botas repicaban al unsono con los pasos amortiguados de los pies de ella. Ya en el vestbulo, l desliz las manos por sus hombros y la libr con delicadeza del abrigo. No estaba acostumbrada a que los hombres la tocasen de un modo tan familiar, y no le gustaba... lo que no explicaba por qu tena el repentino impulso de apoyarse contra su ancho pecho y sentir sus brazos rodendola. Contino quitndole ropa? Le lleg su voz queda desde atrs. Sera un placer para m. Le sinti acercarse an ms con su aliento rozndole la nuca. Y tambin lo ser para usted. Alexandra se dirigi a la escalera, preguntndose dnde haba ido a parar su sentido del decoro, sin atreverse a darse la vuelta y admitir sus escandalosas palabras. Buenas noches, milord. l no intent seguirla. Buenas noches, seorita Gallant. Cuando lleg a su habitacin cerr la puerta y se qued all de pie, escuchando. El rellano de la escalera cruji con el peso de l a medida que se aproximaba, y Alexandra ech el cerrojo de la puerta. Los silenciosos pasos de Lucien se alejaron sin pausa por el pasillo, y un momento despus una puerta se cerr suavemente. Era obvio que haba cometido un grave error al aceptar el empleo en Balfour House. Despus del insoportable fastidio de ser perseguida por el obeso y apestoso lord Welkins, se haba propuesto no volver a poner el pie en una casa con miembros varones con edades comprendidas entre los doce y los setenta aos. Lord Kilcairn estaba en una forma extraordinaria, era asombrosamente irresistible y atractivo y haba dejado bien claro su inters por ella. Por lo visto, se haba vuelto completamente loca. Alexandra se agach y liber a Shakespeare de su correa. Por mucho que necesitase empleo, e independientemente de lo fascinante que fuera l, no iba a convertirse en la amante de nadie. Jams.

Lucien termin de limpiarse el jabn de afeitar del mentn, le lanz el pao a Bartlett y sali de sus habitaciones privadas... y casi choc con Alexandra Gallant. Su presencia le sorprendi e hizo que su sangre fluyera ms aprisa por sus malditas venas, pero slo fren su paso enrgico para saludarla brevemente con la cabeza. Buenos das. Dnde est Shakespeare? Uno de sus mozos vino a recogerlo esta maana dijo resueltamente, como, estoy segura, muy bien sabe. Y soy perfectamente capaz de cuidar de mi propio perro. Tiene una tarea ms urgente que atender argument, iniciando el descenso de la escalera. Una que ser considerablemente ms ardua que sacar al perro a su paseo diario. Me gusta dar un paseo temprano cada da, milord. La escuch bajar la escalera tras l. Dudo que tenga tiempo para ello.

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Podra preguntar si existe algn motivo urgente por el que desee que la educacin de la seorita Delacroix se complete con tanta premura? S, lo hay. Yo mismo me casar pronto, y antes quiero quitrmela de encima. Ya... comprendo. Ella se detuvo, pero Lucien evit la tentacin de darse la vuelta y observar su expresin. La seorita Gallant, como enseguida haba descubierto, tenda a hacerle saber con total exactitud lo que pudiera estar pensando. Lord Kilcairn comenz Alexandra. Haba tardado cinco segundos nada menos! S, seorita Gallant? No deseo... Buenos das, primo Lucien. Lucien torn su atencin a la pequea figura que esperaba fuera de la habitacin donde se serva el desayuno. Oh, cielos farfull l, perdiendo su buen humor. Hoy es un maldito pavo real. Rose Delacroix se enderez tras la reverencia, las puntas onduladas de las plumas de avestruz, teidas de azul, formaban un toldo sobre su rubia cabeza. Con su vestido de un azul ms claro cubierto por una pelisse verde, slo le faltaba un pico para completar la imagen. l abri la boca para comentrselo. Buenos das salud clidamente Alexandra detrs de l. Usted debe de ser la seorita Delacroix. Yo soy la seorita Gallant. Tu nueva institutriz explic Lucien, hacindose a un lado para que Alexandra pudiera adelantarse. Prtate bien esta vez. La expresin impertinente y esperanzada de su prima se vino abajo. Pero... La seorita Gallant se volvi para mirarlo de frente. Milord, reprender a alguien por una mala accin que no ha sido cometida an, y que bien podra no suceder nunca, no es nada correcto. Ni justo. l contempl el brillo belicoso en sus ojos color turquesa. sa dijo sin ms, esgrimiendo un dedo en direccin a su prima es su responsabilidad. No la ma. He descubierto que cuanto ms numerosos sean los ejemplos positivos presentes, ms fcil resulta aprender modalescontraatac ella con firmeza. Era evidente que la mujer no albergaba el ms mnimo resquicio de temor en su cuerpo. No se atreva a incluirme en esta tontera. Si no est de acuerdo con mis mtodos de enseanza, tal vez debera marcharme. Alz la barbilla. Ah, otra vez no se quej Rose, una lgrima baj rodando por su mejilla. Haciendo caso omiso de su prima, Lucien baj los peldaos que faltaban. No se escapar tan fcilmente, seorita Gallant. Entremos a desayunar. Puede empezar por ensearle a usar los cubiertos. Se detuvo y de nuevo volvi a mirarla

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de frente. A menos que tema fracasar. No le temo a nada, milord repuso, cuadrando los hombros y pasando resueltamente por delante de l en compaa de Rose. Bien.

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Captulo 3
De modo que tena intencin de casarse pronto. Alexandra mir su ancha espalda mientras l hablaba con uno de sus lacayos. A menos que su temperamento y modales mejorasen en presencia de su futura novia, Alex compadeca a la pobre muchacha. Slo la hija de Atila el Huno hara frente a Lucien Balfour. Y si iba a casarse, por qu prometa amenazaba besar a mujeres a quienes apenas conoca? Alexandra se sent deliberadamente cerca de Rose Delacroix a la mesa del desayuno. No poda abandonar a la pobre muchacha a la tirana de Kilcairn... aunque aprovecharse de su compasin muy bien podra haber sido el plan del conde. Ignorando la edicin recin planchada del London Times que haba junto a l, Kilcairn unt su pan de mantequilla y se puso cmodo, observando a Alexandra con la misma expresin expectante que Rose. Alexandra centr la atencin en su nueva pupila, rogando que el irritante seor de la casa se esfumase durante este crtico primer encuentro entre alumna e institutriz. Aunque su rostro era adorable, su estridente vestido captaba la atencin del mismo modo que lo hara un accidente de carruaje. Y, por la reaccin de Kilcairn, ste no era el primer vestido desastroso de Rose. Su guardarropa tendra que ser inspeccionado de inmediato. Alexandra sonri de modo alentador. Dgame, seorita Delacroix, que es lo que ms le agrada de usted. Oh, santo cielo exclam la joven, ponindose como la grana. Bueno, mam dice que mi aspecto es mi mejor cualidad. Podra haber sido ms especfica replic Lucien, arqueando una elegante ceja. Tu aspecto es tu nic... Y slo tiene diecisiete aos? interrumpi Alexandra; ojal el conde usara la boca para comer. l la mir de reojo, seguidamente agarr el peridico y lo abri bruscamente. Ella lo interpret como una seal de que tratara de comportarse, y su concesin hizo que se emocionara por la pequea victoria. Cumplir dieciocho dentro de cinco semanas. Con una mirada nerviosa al frgil escudo de peridico que la protega de Kilcairn, Rose sigui con su desayuno. Dio un mordisco a su crujiente pan tostado, manteniendo un dedo delicadamente suspendido en el aire, y arranc de entre sus dientes la porcin restante. Alexandra se estremeci, pues le record a Shakespeare atacando un zapato en su poca de cachorro. . Dnde se encuentra la seora Delacroix esta maana? Haciendo una demostracin, levant su propia tostada, parti una pequea porcin con los dedos y
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se la llev a la boca. Rose atac su comida con energa renovada, sin mostrar signo alguno de haber notado la sutil leccin de su tutora. Oh, no acostumbra a desayunar declar con la boca llena. Levantarse temprano es demasiado duro para sus nervios. Me temo que an no se ha adaptado a Londres. Alexandra aguard un momento, pero lord Kilcairn, parapetado detrs de su peridico, rehus volver a la conversacin. Cunto tiempo llevan en Londres? la alent a continuar. Llegamos de Dorsetshire hace diez das. El primo Lucien se encarga de nosotras. Eso es muy gentil de... Es la seorita Gallant quien se ocupa de vosotras interrumpi el conde, an tras el peridico. Yo os tolero. Los bonitos ojos azules de la muchacha se llenaron de lgrimas. Mam dijo que como no tienes a nadie ms, te alegraras de tenernos aqu. El London Times cay de golpe sobre la mesa. Alexandra se sobresalt, preparada para acudir en defensa de su pupila, pero la expresin airada del rostro del conde le hizo reprimir un reproche. Evidentemente, aquello que haba dicho ocultaba mucho ms y, antes de entrometerse, quera saber qu era. Una situacin nueva nunca resulta fcil dijo en su tono ms moderado, y tom un sorbo de t. Kilcairn la contempl en silencio durante unos prolongados segundos, sopesando obviamente lo que deseaba decir contra aquello que la cortesa le dictaba. Muy cierto, seorita Gallant mascull finalmente, y se puso en pie. Excsenme, seorita Gallant, prima Rose. Con el mayordomo pisndole los talones, sali de nuevo por el vestbulo. Oh, gracias a Dios. Me alegra mucho que se haya marchado susurr cuando la puerta se cerr. Tiene unas opiniones muy... enrgicas convino distradamente Alexandra, preguntndose qu le haba provocado. No poda haber sido el comentario descorts de Rose acerca de lo solo que estaba. No despus de los rumores que haba escuchado sobre sus noches interminables de libertinaje con amigos y mujeres de dudosa moral. Es un hombre horrible. Cre que usted tambin se marchara. Alexandra se oblig a fijar de nuevo su atencin en la alumna. Tambin? Nada ms llegar despidi a la seorita Brookhollow, y eso que ella llevaba casi un ao conmigo. Y las institutrices que contrat despus de nuestra llegada eran personas terribles. Terribles en qu sentido? Eran viejas, criticonas y mezquinas. Pero tan pronto decan algo que no le gustaba a Lucien, ste las insultaba y salan huyendo despavoridas... as que,

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supongo que de todas formas da lo mismo que no me gustasen. Alexandra se sent un momento, asimilando aquella compleja informacin. La encarnacin del infierno en la tierra pareca tener un temperamento mucho ms apacible que su primo. No cabe duda de que ha sido difcil para ti. Pero aquello termin, y las cosas van a mejorar de ahora en adelante. Quiere decir que tiene intencin de quedarse? sa era una muy buena pregunta. Me quedar mientras se me necesite afirm con cautela, con la esperanza de que el conde no estuviera espiando la conversacin. Tena la sensacin de que podra necesitar todo el coraje que posea para dimitir. Rose hundi sus esbeltos hombros con un suspiro. Gracias a Dios. Todo arreglado. Alexandra recorri nuevamente con la mirada los volantes del espantoso vestido de pavo real de Rose. Me gustara conocer a su madre. Y ms vale que nos pongamos a trabajar despus del desayuno.

Lucien extrajo el estoque del bastn de bano que lo ocultaba. Flexionando la larga y delgada hoja entre sus dedos, mir al nuevo propietario del arma. Lo ms que esto hara sera causar algunos rasguos a lo sumo, Daubner. Vamos, vamos, Kilcairn, es una obra de arte. Unos dedos fuertes y rechonchos intentaron coger la espada, pero Lucien la apart rpidamente del alcance de su acompaante. Tal vez no pudiera descargar su enojo con sus huspedes, pero sus amigos no iban a tener tanta suerte. Los objetos decorativos me han hecho morir de aburrimiento de cuando en cuando, pero no creo que sean realmente letales dijo secamente. Hazte con algo ms resistente. Un hombre necesita un bastn resistente para emergenciasmedi una tercera voz desde la entrada de la tienda. Lucien alz la vista. Robert salud, esperando que no aparecieran el resto de sus amigos. Estaba demasiado distrado esa maana para tener que aguantar a todo el grupo de casanovas, razn por la cual haba aceptado conversar con el bobalicn de William Jeffries, lord Daubner. Algunos estamos dotados de bastones resistentes por naturaleza. Con una alegre sonrisa, Robert Ellis, vizconde de Belton, baj los escalones y se uni a ellos en la espadera. Y por qu compras una tan endeble? No es para m repuso Kilcairn, y sacudi la espada en direccin a Daubner. Parece que nuestro conde siente la necesidad de mejorar su equipo Lord Daubner se ri nerviosamente; sus ojos, ligeramente saltones, estaban clavados en el estoque.

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Como ha dicho Belton, es slo para emergencias. Y Wallace me hizo un buen precio, no es as, Wallace? S, milord. Lucien observ por el rabillo del ojo que el vendedor retroceda a la trastienda para evitar ser incluido en la conversacin. Lucien reprimi una siniestra sonrisa. Wallace podra ensearle a la seorita Gallant una leccin acerca de cmo sortear problemas. Dara lo mismo que fueras por la calle agarrando una cuchara que este penoso artefacto. No es el arma, Lucien. Robert tom otro estoque de la pared.Es cmo la manejas. Oh, Dios santo balbuci Wallace desde la entrada del almacn. Por los clavos de Cristo! vocifer Daubner, corriendo hacia el rincn con la torpeza de un pato. Robert alz la espada y la agit frente a Lucien. Desplazando el peso de un pie a otro, el conde bloque la accin y, con el mismo movimiento fluido, aplast el estoque del vizconde contra el expositor. As que es eso. De acuerdo! Robert, con el ceo fruncido, solt el arma y la dej sobre el mostrador. Hoy no te apetece jugar, eh? Deberas haberlo dicho. Se frot los nudillos en el punto donde haban colisionado con la dura madera. Lucien devolvi el estoque a su vaina de bano y se lo lanz a Daubner. No preguntaste. El vizconde lo mir por un momento y a continuacin se retir de la frente un mechn dorado como el trigo. Has perdido otra institutriz, verdad? La imagen de la diosa de ojos turquesa haciendo compaa al engendro del diablo en la sala del desayuno desterr inmediatamente cualquier otra cosa de su mente. Encontr otra dijo con brusquedad. Acompame a almorzar a Boodle's. Daubner carraspe. Tambin t, Daubner. Ah, esplndido. Belton camin junto a l cuando abandonaron el establecimiento de Wallace mientras Daubner se situaba detrs. Pall Mall estaba an bastante despejada, al igual que los clubes a ambos lados de la calle, pero nada en Mayfair seguira as por mucho ms tiempo. Una vez que se iniciase verdaderamente la temporada, conseguir una buena mesa y un servicio competente se convertira en una lucha de habilidad y riqueza. Era una lucha de la cual, habitualmente, siempre sala victorioso. An tienes intencin de acudir a Calvert's esta noche? No lo he decidido. Robert le mir con una expresin burlona en sus ojos castaos. Qu fue de lo que sea con tal de escapar de la madriguera de esas

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condenadas arpas? La seorita Gallant, eso era lo que haba sucedido, aunque Lucien no tenan intencin de revelarlo. Por supuesto que la deseaba; pasar una noche lejos apenas influira en aquello en uno u otro sentido. Pero en ese momento ella era ms interesante para l que los tan explorados excesos de Calvert's. Temes que sin m no permitan la entrada a un cachorro como t? Eres mi tarjeta de visita a los lugares ms inmundos de Londres convino el vizconde con una ligera sonrisa. T vienes, Daubner? Lady Daubner me cortara la cabeza si aparezco por Calvert's dijo con seriedad el corpulento hombre. Si es que lo descubre aadi Lucien. No se lo cuentes. Daubner pinch a Lucien con el dedo en la espalda. Qu fcil es decirlo cuando no ests casado, Kilcairn. No tienes que contrselo a las damas; ellas lo saben sin ms. El conde se encogi de hombros, molesto por el atropello a su hombro y al abrigo de maana azul oscuro. Qu importa? Qu importa qu...? Cundo vas a presentarlas? interrumpi Belton al ver que Lucien entornaba los ojos. Presentar a quin? le pregunt, aligerando el paso. Que Daubner se ganara su comida!; de todas formas le vendra bien al borrachn. El da en que l permitiera que una mujer le dictase cmo vivir su vida exhalara su ltimo aliento ya que, si aquello llegara a suceder, se lanzara de cabeza desde Tower Bridge. A la seora y la seorita Delacroix. No es que hayas hablado de ellas ms que para lanzar unos cuantos improperios, pero en los ltimos das parecas an ms molesto que antes. Cuando est molesto exclam Lucien, mirando de reojo a su compaero, lo sabrs. No obstante, no puedes negar que todo el mundo querr ver a la prima de Kilcairn. El nico pariente vivo de Lucifer. Antes de que Rose Delacroix viera la luz de las araas de Wyfair, la seorita Gallant deba inculcarle buenos modales, elegancia y estilo. No tena la menor intencin de mostrar a la nobleza al flamenco rosa que tena por prima. Aunque despus de hacerlo, y una vez que la mocosa estuviera casada, podra emprender su propia bsqueda... y, con un poco de suerte, engendrar un heredero propio antes de expirar por la infernal tensin del matrimonio. Lucien reprimi un escalofro. Aprende a convivir con la decepcin le sugiri al tiempo que comenzaba a subir los llanos escalones de Boodle's. Las presentar en sociedad cuando est preparado para ello. Bastardo egosta farfull el vizconde. Los cumplidos no te llevarn a ningn lado.

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Alexandra se sent con la espalda erguida en uno de los cmodos sillones del saloncito de maana de lord Kilcairn, y se pregunt si la sonrisa pegada a su cara pareca tan forzada como empezaba a sentir. La seora Fiona Delacroix, recostada en el divn frente a ella entre una masa esponjosa de mantas y almohadas que prcticamente le asfixiaban y le hacan parecer una enorme bola de pelusa naranja, emprendi la segunda media hora de su diatriba acerca del estado de la sociedad moderna. La aristocracia en particular ha dejado de estar a la altura de lo que se espera de ella suspir Fiona. Incluso mi propia familia, debo confesar. No puede ser! manifest Alexandra, tomando un sorbo de t para brindar un momento de relajacin a sus mejillas. Ah, por supuesto que s. Cuando James, el primo de Lucien, muri en la guerra el pasado ao, le enviamos nuestras condolencias a ste e incluso me ofrec para hacer las veces de seora de Balfour House durante el perodo de duelo. Qu generoso! Trat de imaginar a Fiona Delacroix dirigiendo una enorme casa antigua en Londres vestida de luto estricto y formal. Una hora despus de conocerla, slo poda evocar metros y metros de bombas negro cubrindolo todo. La exageracin en el vestir pareca ser un rasgo distintivo de los Delacroix. S, fue sumamente generoso de mi parte el ofrecerme, con lo que odio viajar. Pero sabe la respuesta de Lucien? Me envi una carta. La he memorizado. De hecho, no creo que jams pueda olvidar su crueldad. La seora Delacroix ahuec una almohada para adoptar una posicin algo ms erguida. Deca: Seora, antes me reunira con James en el infierno que tenerla a usted aqu. Se lo imagina? Y cuando el querido Oscar falleci, esper casi siete meses antes de traernos a Londres. Y eso nicamente porque el testamento del querido Oscar, y de mi padre, lo exigan. Lord Kilcairn entr en la salita de maana. Lo ve? Ni siquiera lo niega! El conde se apoy contra la puerta con la mirada fija en Alexandra. Ella tard un momento en darse cuenta de que l sujetaba la correa de Shakespeare en una mano, y que su perro estaba sentado al lado de una de sus brillantes botas Hessian. Es la verdad, ta Fiona. No veo ninguna razn para negarlo. Bah! Lo mismo digo, ta. Rose y t tendris que excusar a la seorita Gallant un rato. No hay duda de que necesita un momento para reconsiderar los trminos de su empleo. Oh, qudese por favor! grit Rose. Se haba mantenido callada desde que comenz el recital de su madre, y Alexandra casi haba olvidado su presencia. Alexandra dio un sorbo a su t. Bromea, milord dijo con calma. La seora Delacroix me estaba poniendo al corriente de parte de la historia de la familia Balfour. l pase la mirada de ella a su ta, y Alexandra sinti repentinamente que no

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estaba nada complacido. Qu ameno. Necesito hablar con usted, seorita Gallant. Ahora. Por supuesto, milord. Dej la taza de t y se levant, apretando la mandbula ante la orden. Seora Delacroix, seorita Delacroix, si me disculpan. Me agrada la seorita Gallant, Lucien espet Fiona. Ni se te ocurra espantarla como a las otras. No suees con ello declar l, arrastrando las palabras mientras retroceda para dejar paso a Alexandra. Espero que no! Con el despido de la seorita Brookhollow me qued sin una compaa agradable. Y yo... Kilcairn cerr la puerta para no escuchar su queja. Ah. Mucho mejor. Alexandra se irgui. Milord, yo... No acostumbra a recibir rdenes como un lacayo concluy, girando sobre sus talones. Shakespeare le sigui perezosamente por el vestbulo, moviendo la cola y araando con las pezuas el suelo de madera pulida. Alexandra se apresur a alcanzar a ambos. No, no lo estoy reconoci. Ni tampoco... Agradezco que me obliguen a pasar tiempo con una vieja chiflada... Eso no es lo que iba a decir. Deje de interrumpirme, si es tan amable. El conde se detuvo con tanta rapidez que casi choca con l. Alexandra le mir a los ojos, sobresaltada por lo que vio all durante un fugaz momento. Le haba sorprendido. Y qu estaba apunto de decir? Sigui sostenindole la mirada. Yo... Puedo ser franca? Lo ha sido hasta este momento. Por qu me contrat? Se volvi hacia las escaleras frunciendo el ceo. Ya hemos pasado por esto, seorita Gallant. S. Alexandra inspir con fuerza y le sigui. Dej muy claro que quera verme desnuda y besarme. Y que quiere asegurarse de que la seorita Delacroix se case bien. Supongo que en su mente estas dos cosas estn relacionadas de algn modo, aunque no veo cmo. En cualquier caso, est haciendo que me sea imposible cumplir con la segunda parte, la nica real adems, de mi razn de estar aqu. l se apoy contra la barandilla con una expresin controlada en el rostro. Dijimos que deba ser directa, verdad? musit. Ella sacudi la cabeza. Franca, milord. Pero si le he ofendido... El conde levant una mano. Si de aqu en adelante no es directa o franca conmigo, me sentir profundamente ofendido.

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Alexandra comenz a replicar y cerr la boca de nuevo. Muy bien. De qu forma hago la segunda parte de su tarea imposible? Para que la seorita Delacroix se case bien, necesita aprender los sutiles matices de la sociedad: cortesa, discrecin, aplomo, sensibi.. . Comprendo lo que quiere decir. Prosiga. Usted, milord, no muestra ninguna de estas caractersticas, y es ms, con su comportamiento intolerante y cnico, disuade tanto a la seorita como a la seora Delacroix de adoptar cualquiera de ellas. l sonri, curvando lenta y deliciosamente los labios. Soy un mal ejemplo de decoro y modales. S, milord convino ella. Pero, por lo dems, no le desanima lo que ha encontrado hasta ahora? Ella dirigi la vista otra vez al piso superior y a la puerta cerrada del saln. Si debo ser directa, no sera mejor que hablsemos en su estudio? l sigui su mirada y continu bajando la escalera. Su perrito y yo vamos a dar un paseo. Acompenos. Muy bien; siempre y cuando llevemos carabina. Alexandra crey orle suspirar. De acuerdo. Puesto que Kilcairn continu descendiendo sin esperar a ver si ella le segua, Alexandra se recogi la falda y fue tras l. Era demasiado extrao, arrogante y encantador al mismo tiempo, y segua sin tener idea de por qu la haba contratado... adems de su tan comentada atraccin fsica. Y, aunque entenda por qu no deseaba que Fiona Delacroix supervisara el servicio de Balfour House bajo ningn concepto, no comprenda por qu exclua a sus parientes por lo visto, sus nicos parientes vivos tanto del perodo de duelo como de su vida. Aquello no le gustaba lo ms mnimo. Lucien se encontr sorprendido y trastornado por ensima vez ese da. Aunque no tena nada en contra de la sorpresa, haca mucho tiempo que no haba sentido sus efectos en tan rpida sucesin. Por supuesto que saba quin haba propiciado circunstancias tan poco usuales. La seorita Alexandra Beatrice Gallant caminaba a su lado bajo los rboles diseminados de Hyde Park. Una sencilla sombrilla verde protega su bonito rostro de la luz solar que se filtraba, pero haca poco por ocultar su nimo a la mirada curiosa de l. Estaba enfadada... con l, al parecer porque le resultaba completamente satisfactorio sentarse en el saln a escuchar el estpido parloteo de sus parientes hasta el da del juicio Final. Su mozo se est alejando apunt, mirando por encima del hombro. Pdale, por favor, que no se demore ms de veinte pasos. Veinte pasos. Eso viene en algn libro? Estoy convencida de que as debe ser. Por favor infrmele, milord, o tendremos que regresar de inmediato.

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Lucien observ su perfil, debatindose entre la risa y el horror. Alexandra regresara, y no haba terminado de hablar con ella. Vincent vocifer sin molestarse en volverse. S, milord? Mantn el ritmo, maldita sea. Pero... desde luego, milord. Mis disculpas, milord. Qu deseaba discutir conmigo, seorita Gallant? le pregunt mientras la vea observar los vehculos que recorran ruidosamente el paso de carruajes en su ritual vespertino. La educacin previa de la seorita Delacroix no era tan terrible como me indujo a pensar, milord. As que cree innecesaria su presencia, seorita Gallant? Tengo que disentir. No conseguira ni a un pastor en las condiciones actuales. Alexandra apret los labios en una fugaz sonrisa. Ella es su prima. Podra conseguir a cualquiera que se proponga. Cualquiera con pretensiones de adquirir nobleza, riqueza o posicin corrigi, guiando al perrito de nuevo al sendero cuando el terrier trat de asustar a una paloma. No a alguien que ya posea estas tres cosas. Varios carruajes comenzaron a aminorar la velocidad y a girar en su direccin. Lucien maldijo entre dientes y tom un camino ms resguardado por los rboles. As pues, le parece que an se puede educar a mi prima. Sin embargo, hay algo ms que le preocupa, a menos que est equivocado. Alexandra vacil. Me preocupa su ta. Por primera vez desde que haba dejado a las arpas en casa Lucien sonri abiertamente. Bienvenida a mi mundo, seorita Gallant. Eso es horrible. Soy una persona horrible. La seora Delacroix me preocupa porque sus semejantes nobles la vern en asociacin con la seorita Delacroix continu la institutriz. Aunque no dudo de que sea una... perfecta dama, parece ser demasiado franca. Me temo que esto pueda tener un efecto perjudicial en la presentacin pblica de su hija. Destruir toda esperanza de matrimonio. No he dicho que... S, lo ha dicho. La seorita Gallant se detuvo. Milord, si voy a ayudar a la seorita Delacroix debo poder hacerlo sin que se me cuestione. Por favor, deje de interrumpirme. l sonri, advirtiendo el color en sus mejillas. Decente o no, enfadada o no, Alexandra no era del todo inmune a l. Le ped que fuera directa. Me contrat por mis modales.

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La contrat porque quera quitarle la ropa y hacerle el amor. Ella le mir boquiabierta de nuevo, ruborizndose furiosamente. Esto es... usted es... Ha ido demasiado lejos! Me marcho balbuci y dio media vuelta. Lucien cambi de rumbo y la alcanz. Acompaar a Rose a todas y cada una de las salidas a las que yo estime conveniente que asista declar, preguntndose si en realidad la haba presionado demasiado, o si tan slo estaba haciendo una demostracin de decoro. l, sin duda, no estaba habituado a ejercitarlo. Excluiremos a ta Fiona de todo cuanto sea posible. En las que deba asistir, me asegurar de que se comporta tan bien como le sea posible. Le parece aceptable? Es usted quien no es aceptable, milord! He tratado de pasar por alto su falta de modales porque, por lo que s, su reputacin pudiera deberse a los rumores ms que a sus mritos. Pero me ha demostrado que no es el caso. Debo presentar mi... Podra yo conseguir una esposa adecuada en las presentes circunstancias? la interrumpi. Ella se aclar la garganta. A qu se refiere por adecuada? De buena familia y buen linaje, virginal y, con un poco de suerte, atractiva. Alexandra frunci el ceo. Est buscando una esposa o una yegua de cra? En realidad, es lo mismo. No, no lo es. Y qu hay del amor? Lucien agarr una ramita y la quit del camino. Amor es una palabra con la que calificamos el deseo de fornicar, a fin de parecer ms refinados que los animales de granja. La seorita Gallant guard silencio durante un prolongado momento. Creo, milord dijo finalmente, que puesto que no pretende ofrecer amor, debe al menos ofrecer buenos modales. Casi todas las damas esperan eso. Y, volviendo a mi pregunta original, podra yo conseguir...? No. Se ruboriz. No, milord. No creo que pudiera. Lucien mir fijamente al otro lado del parque, dividido entre el enojo y la diversin. Ella slo haba dicho lo que ya esperaba, pero orlo no era precisamente halagador. Entonces, yo tambin tendr que requerir sus servicios. Perdn, cmo di...? Lord Kilcairn? Qu maravilloso verle esta tarde. Lucien observ cuando el carruaje ms prximo se puso a su altura. Lady Howard salud l. Lady Alice. Buenas tardes. Conocen a la acompaante de mi prima, la seorita Gallant? Seorita Gallant, lady Howard y lady Alice. Por sus expresiones dedujo que se estaba mostrando ms agradable que de costumbre, pero su interrupcin le haba brindado un momento para considerar si su nuevo plan era brillante o simplemente una locura. Esperaba que fuera lo primero.

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Alexandra realiz una reverencia llena de gracia. Seorita Gallant. Lady Howard la observ y despus volvi a fijar la atencin en Lucien. Lord Howard y yo ofreceremos una pequea cena en nuestra casa este jueves. Sera un placer si usted, su ta y su prima y por supuesto, la acompaante de su prima pudieran asistir. Era demasiado pronto para hacer aparecer a Rose en la confiada buena sociedad; pero por otro lado, los Howard ocupaban un lugar bastante inferior en la escala social, con lo que no exista perspectiva alguna de que asistieran amigos para ver la torpe actuacin de su prima. Nos encantara asistir. Gracias por la invitacin, milady. Lucien comenz a caminar ms aprisa tras la partida del carruaje. Ser mejor que nos escapemos antes de que nos inviten a otro sitio susurr. La seorita Delacroix no est preparada afirm con severidad Alexandra, obviamente enojada an con l. Lo s. Pero los Howard y su crculo son bastante indulgentes. Instryala en el protocolo especfico para la cena. No seguir trabajando para usted bajo estas circunstancias. l aminor el paso de nuevo. Bajo qu circunstancias? Debe dejar de decir semejantes cosas. Volvi a ruborizarse. Qu cosas? Lo sabe muy bien. Cosas indecentes y poco galantes. Lucien sonri. Por eso me instruir a m, y a Fiona de paso, en decoro. Tengo la certeza de que necesitar una gran cantidad de su tiempo y tutora personal. No har tal cosa! S, lo har. Acabo de aumentar su salario a veinticinco libras al mes como compensacin por el aadido de tareas. La seorita Gallant pronunci un improperio muy poco refinado. Lucien sonri, volviendo la cabeza para ocultarlo. Ah, victoria. No ser responsable de su xito o su fracaso. Muy justo. Por el momento, al menos. Alguna otra cosa? Ella le mir con una extraa expresin distante que ya haba notado cuando la rescat de ta Fiona. Su curiosidad aument inmediatamente, pero ella no dijo nada. Supondr que su silencio significa que est completamente extasiada con respecto a los dems aspectos de su empleole provoc mientras se aproximaban a la casa. Debera ser ms amable con su ta y su prima le dijo en voz queda. Han perdido un esposo y un padre. Mi primera leccin? Si desea llamarlo as.

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No lo lamente por ellas argument, incapaz de evitar que su incisivo cinismo se trasluciera en su voz. Al ser mis nicos parientes es probable que su descendencia se vea sumamente bien acomodada en el futuro. Cree que la promesa de futura riqueza compensa la perdida de un ser querido? Habla por experiencia personal? le pregunt, bastante perturbado al darse cuenta de que su estado anmico le afectaba. Alexandra alz la mirada. Por supuesto que no, milord. No tengo perspectivas en absoluto. Aquello no responda del todo a su pregunta, pero dara pie a varias ms. Mientras recorran el camino, repar en que Vincent se haba vuelto a alejar, tal como le haba indicado en un primer momento. Aunque Lucien no haba podido pasar tanto tiempo como deseaba con la seorita Gallant, se senta bastante satisfecho. Haba aprendido algo ms sobre ella, aunque no lo suficiente para sofocar su curiosidad o sus deseos. Y haba comenzado a anunciar a la buena sociedad que estaba dispuesto a pasar una tarde casta en compaa de una dama respetable. Eso debera facilitar las cosas cuando comenzase en serio su propia caza de esposa. Adems, ahora tena una excusa justificada para pasar ms tiempo con la seorita Gallant. Y si sta poda mejorar sus modales y su conducta, no tendra ningn reparo en proclamarla alegremente una maldita obradora de milagros.

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Captulo 4
Alexandra se tumb en la cama y arrastr de un lado a otro del cubrecama un trapo hecho nudos para Shakespeare. Veinticinco libras al mes era una pequea fortuna. En su primer empleo aquella suma haba supuesto el ingreso de todo un ao. Y de haber podido permitirse arrojar el soborno a la cara de su patrn, no crea que lo hubiera hecho. Alexandra sospech que tena mucho que ver con la forma en que l segua lanzndole desafos. Hacer de Lucien Balfour alguien casadero muy bien podra otorgarle derecho a la santidad. Sonri. Alexandra, Santa Patrona de los hombres imposibles, egostas y arrogantes. Por supuesto, tampoco el modo en que l lograba hacerla estremecer tena nada que ver con ello. Lord Kilcairn era una curiosidad, un enigma, y ni siquiera haba comenzado a comprenderle. Shakespeare se enderez de golpe y sus orejas apuntaron hacia la puerta. Un momento despus, alguien llam. Seorita Gallant? pregunt, titubeante, una voz femenina. Alexandra se levant a descorrer el cerrojo y luego abri la puerta. Seorita Delacroix exclam. Entre. En realidad, podra usted venir un momento a mi alcoba? Casi es hora de vestirse para la cena. S, lo s. La muchacha ech un vistazo por encima del hombroo. Sobre eso quera preguntarle. Alexandra accedi y, picada por la curiosidad, sali al pasillo. Cmo no. Ver continu Rose con voz queda, yendo delante hasta el vestbulo , mam ha dicho que, puesto que realza mis ojos, debera llevar el vestido de tafetn amarillo a la cena, pero no creo que al primo Lucien le guste mucho el tafetn. Cuando entraron en la habitacin, Alexandra repar en la doncella parada junto al gigantesco armario, los dos espejos de cuerpo entero que flanqueaban el tocador y el segundo armario en el extremo ms alejado de la cama. Trajo todo esto consigo desde Dorsetshire? Toda la ropa. Primo Lucien proporcion el segundo guardarropa, y la alcoba blanca para las cosas restantes de mam y mas. Todos mis vestidos de noche estn all. Alexandra arque ambas cejas y seguidamente esboz una sonrisa cuando la muchacha qued de nuevo de cara a ella. Dios mo! Rose seal el vestido amarillo chilln extendido a los pies de la cama. Qu opina? Mam dice que el amarillo es el color que ms me favorece, pero
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la seorita Brookhollow siempre recomendaba el azul porque es ms discreto. Bien, veamos el azul sugiri Alexandra con la esperanza de que fuera ms adecuado para la buena sociedad de Londres que el resto del estridente vestuario que le haba visto lucir a su alumna. La doncella desapareci dentro del voluminoso guardarropa y reapareci un momento despus llevando una versin an ms vvida del vestido azul de pavo real. Ah. Alexandra carraspe. Puedo echarle un vistazo a sus cosas? Oh, saba que no servira se lament Rose, poniendo su habitual mohn y sus ojos azules cubrindose de lgrimas. Alexandra mir a la doncella. Nos excusa un momento? Por supuesto, seora. Se desvaneci tras hacer una reverencia, y cerr la puerta de la alcoba tras ella. Una vez a solas, Alexandra volc de nuevo la atencin en su pupila. Seorita Delacroix, como sabe, lord Kilcairn contrat mis servicios principalmente con el propsito de refinar su conducta. Si los ha solicitado es para permitirle a usted asegurarse un esposo con recursos suficientes para mantenerlas a su madre y a usted. Rose asinti, aunque su expresin perpleja indicaba que no haba descifrado con exactitud de qu podran estar hablando. Llora porque esto no es lo que quiere, o porque no va todo lo bien que le gustara? Su alumna parpade unas cuantas veces y despus su expresin se seren. Al primo Lucien no le gusta nada de lo que he hecho, y yo lo hice para complacerle a l. Y a mam. Alexandra sinti que le empezaba una ligera jaqueca. Entonces, quiere casarse con un aristcrata? Oh, s. Y colaborar conmigo para hacer todo cuanto sea necesario para lograr que esto suceda? Oh, s, seorita Gallant! La muchacha agarr las manos de Alexandra. As que piensa que hay esperanza para m? Alexandra sonri. S, lo creo. Y por favor, llmeme Alexandra, o Lex. Todos mis amigos me llaman Lex. Su pupila sonri con satisfaccin, haciendo que sus ojos se iluminasen. Gracias, Lex. Y t debes llamarme Rose. Muy bien. Echemos un vistazo a tu guardarropa, y maana concertaremos una cita con una modista. En cierto modo, Alexandra envidiaba a Rose. La joven quera casarse con un noble; al parecer daba igual quin, siempre que cumpliera los requisitos que en verdad importaban. Su guardarropa era un desastre, pero eso se poda solucionar. Una vez que tuviera la aprobacin de Lucien y, por consiguiente, probablemente su

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apoyo, la boda se celebrara. Lo nico que quedaba por decidir era la fecha y el nombre del novio. Finalmente se decidieron por uno de los vestidos de Alexandra, una muselina con motivos florales en tonos amarillo y azul plido que siempre haba sido su preferido. Sujet firmemente con alfileres el dobladillo para adecuarlo a la menor estatura de la muchacha. Lo primero era lo primero: tena que hacer que lord Kilcairn se diera cuenta de que su prima era algo ms que un bonito pavo real; si no podan convencerle de que Rose poda mejorar, jams consentira que fuera vista en pblico, mucho menos que fuera a la caza de un esposo con ttulo. A las seis y media se dirigieron al comedor. Tras las puertas entornadas se escuchaba la voz aguda de Fiona Delacroix, seguida un momento despus de la respuesta queda y pausada de Kilcairn. Alexandra arregl una de las mangas del vestido de Rose, haciendo caso omiso de su propio nerviosismo. l se haba quedado a cenar en casa cuando, por lo que ella saba, raras veces lo haca. Y se preguntaba qu tendra l que decir acerca de su vestido preferido, el cual slo le quedaba un poquito holgado en el pecho a la joven Rose. Cabeza erguida murmur desde detrs de Rose, como si te diera igual lo que piensen los dems. Haciendo un gesto afirmativo de forma nerviosa con la cabeza, Rose dio un paso adelante. Wimbole, que esperaba en la entrada, abri de par en par las puertas para darles paso. El conde se puso en pie; s que tena modales, tanto si decida o no mostrrselos a sus invitadas. Sus ojos grises recorrieron a Rose, y despus encontraron a Alexandra, esperando en la entrada. Primo Lucien. Rose hizo una reverencia y ocup el asiento que Wimbole le ofreca. Qu llevas puesto? espet Fiona. Jams he visto... S repiti Lucien, y Alexandra tom aire para objetar , pareces sorprendentemente humana esta noche. Alexandra exhal lentamente. Se lo ped prestado a Lex. Lord Kilcairn ocup el lugar de Wimbole detrs de la silla de Alexandra. Lex? murmur cuando se inclin sobre su hombro para empujar la silla hacia delante mientras ella se sentaba.No le favorece. No sugiere suficientes sorpresas ni secretos. Prefiero Alexandra. Alexandra cerr los ojos mientras su nombre sala suavemente de labios de l. Antes de que pudiera pensar una respuesta apropiada, l se enderez y regres a su propia silla. Probablemente fuera mejor, pues no saba qu decir. El sonido de su nombre nunca antes le haba provocado esos deliciosos escalofros. No puedes usar los vestidos de tu institutriz. No es correcto. Alexandra se sobresalt y abri los ojos. Las Delacroix se miraron la una a la otra; una con expresin beligerante y la otra al borde de las lgrimas, mientras el conde cortaba una porcin de faisn. La seorita Gallant tiene gusto dijo. Dada la afortunada circunstancia,

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acompaar maana a Rose a Madame Charbonne's. S por experiencia que Charbonne es la modista ms destacada Londres. Tom un buen trago de oporto, echando una ojeada a su ta. Tal vez sera mejor que t tambin la veas. Lucien, yo no... O te quedars en casa. Me da lo mismo una cosa u otra. Cmo te atreves...? Seora Delacroix interrumpi Alexandra, antes de que comenzaran a volar por la mesa objetos afilados, usted parece tener mejor vista para el color que yo. Apreciara enormemente su ayuda maana. La mujer se envalenton por un momento. Circular por Londres es agotador para mis nervios dijo finalmente en un tono ms moderado, pero no puedo abandonar a mi hija a los caprichos de una modista desconocida. Madame Charbonnes no era ninguna desconocida, pero Alexandra se abstuvo de sealarlo. Esperaba que Kilcairn hiciera lo mismo, y se relaj un tanto cuando l se limit a arquear una ceja y sigui comiendo. Tenerlo merodeando por all con la voltil Fiona Delacroix no ayudaba a su causa en lo ms mnimo... pero, por otra parte, podra muy bien acostumbrarse al modo en que l pronunciaba su nombre. Se pregunt si la seduccin era realmente su objetivo, o si tan slo se estaba divirtiendo. No se le ocurra razn alguna de por qu l tena a bien molestarse en cualquiera de las dos cosas, cuando la presa era una simple institutriz arruinada. Quizs el aburrimiento haba hecho presa en l a comienzos de la temporada. Que no estuviera aburrido en absoluto era una idea mucho ms preocupante e inquietante. El vestido que la seorita Gallant le haba prestado a Rose deba de ser el mejor que posea. Desde el mismo momento en que Lucien haba posado sus ojos en su nueva empleada se fij que vesta bien, aunque con recato. Eso no le preocupaba... de hecho, prefera fantasear sobre las partes de su cuerpo que quedaban a su imaginacin. Pero el vestido de muselina era encantador, incluso en el cuerpo ms delgado de Rose. Le habra gustado ver a Alexandra con l. Milord le llam la diosa de ojos color turquesa, sacndole de su ensueo , posee un pianoforte? Tengo varios, por qu? Cuando sus miradas se cruzaron, le atraves una inesperada sacudida de deseo. Lucien vaci la copa de oporto de un slo trago. Maldicin. No estaba acostumbrado a mostrar tanto control con una mujer a la que deseaba. Si hubiera sido cualquier otra, ya le habra hecho una oferta que, o bien ella hubiera aceptado o la hubiera despedido. El problema era que no saba qu propuesta funcionara, y una negativa era del todo inaceptable. Ella ni actuaba ni se asemejaba en modo alguno a ninguna institutriz con quien se hubiera tropezado con anterioridad, y tampoco reaccionaba a su coqueteo como ninguna maldita mujer que hubiera conocido jams. Nunca haba podido resistirse a un buen rompecabezas. Me gustara valorar la habilidad para tocar de la seorita Delacroix.

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Lucien frunci en ceo. No quiero escucharlo. No es necesario que est presente, milord. Pero si ella va a asistir a una cena necesitaremos saber dnde ubicarla en el caso de que la anfitriona pida que alguien toque. Al fondo de la habitacin respondi sin demora. A su derecha escuch el familiar lloriqueo, y reprimi otro comentario. La maldita joven era una regadera. En efecto. La mejor aparicin se logra emergiendo desde el fondo de la sala. Alexandra dio una palmadita a la muchacha en la mano y sus ojos brillaron brevemente divertidos.Pero antes de colocarla all, debemos conocer su habilidad. Cundo es la cena? pregunt ta Fiona. Y quin la ofrece? Por qu no se me inform? El jueves, los Howard, y porque yo decid no hacerlo. El jueves? dijo Rose con un jadeo ahogado. Da tiempo ms que suficiente a prepararla, seorita Delacroix. Lucien contuvo su replica cuando la seorita Gallant volvi a adelantarse. No estaba acostumbrado a aquello. Y era obvio que ella an no haba comprendido lo intil que resultaba tratar de disuadirle cuando se empeaba en mostrar su carcter. Por fortuna, esa tarde estaba de muy buen humor. Pero primo Lucien, dijiste que no permitiras que ninguno de tus amigos me viera. Yo no tengo... No cabe duda de que lord Kilcairn est celoso lo interrumpi suavemente la seorita Gallant. Despus de todo, eres muy atractiva. Lucien le lanz una mirada ceuda a la institutriz. Al parecer ella haba supuesto errneamente que su peticin de absoluta franqueza entre ellos le daba libertad para ser insolente cundo y dnde se le antojase. Ta Fiona solt una carcajada que ms bien era un cacareo. No hay duda que ha puesto el dedo en la llaga, seorita Gallant. Aquello ya pasaba de castao oscuro. Lucien se levant al tiempo que soltaba un improperio. Wimbole os mostrar la sala de msica y el pianoforte. No rompis nada. Adnde vas, Lucien? inquiri Fiona, riendo an entre dientes. Al Harem de Jezebel espet, y se volvi hacia Alexandra. Ha odo hablar de l? Su expresin se tens y el humor abandon sus ojos. S, milord respondi. Deduzco que no debemos esperarle levantados? No.

El antro de juego y burdel ms famoso del oeste de Londres ofreca habitualmente suficientes entretenimientos para satisfacerlo incluso a l. Lucien se

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sorprendi tanto como cualquiera cuando lo ms placentero a lo que se entreg fue una partida de piquet. En menos de dos horas le haba ganado cien libras al marqus de Cooksey, y apenas le importaba lo bastante como para sumar la cantidad. Era culpa suya. No se distraa con facilidad, y sus pensamientos permanecan firmemente anclados a la institutriz de su prima. Su nimo se aliger slo cuando decidi que ella tendra que pagar por su insolencia... del modo en que a l se le antojase. ste implicara, naturalmente, desnudez, del tipo que fuera. Lucien? l se sobresalt y levant la vista de las cartas. Robert. No esperaba verte aqu esta noche. Cooksey se retir de la mesa. Bien podra ocupar mi lugar, muchacho refunfu. Gracias a Kilcairn, debo abandonar por esta noche. El vizconde se dej caer en la silla vaca cuando el marqus se march en busca de otro entretenimiento. La niebla estrope los fuegos artificiales de Vauxhall, as que vine a buscarte. Qu mala suerte que no vinieras hace una hora. Podra haber compartido a Cooksey contigo. Lucien baraj los naipes entre sus largos dedos. O podras haberme desplumado tambin replic Robert, indicando que le trajeran una copa de oporto. Lucien le observ. Y qu estabas t haciendo en Vauxhall? El vizconde se pas la mano por su pelo rubio rojizo. Mi madre vendr a Londres la semana que viene. Y? El vizconde abri la boca para contestar, pero vacil y en su lugar tom una copa. Y todo el mundo conoce tu opinin sobre este tema en particular. No voy a discutirlo contigo. Qu tema? Lucien frunci el ceo. No. Robert sacudi la cabeza. La cosa se pona interesante. Har una apuesta contigo. Cortaremos el mazo. Si saco la carta ms alta, me contars tu secretito. Y si gano yo? Puedes quedarte con las cien libras de Cooksey. Luden nunca habra aceptado la apuesta, pero era seis aos mayor que el joven Robert y tena muchos ms secretos que no deseaba que conociera la sociedad. Apenas tuvo tiempo de contar hasta cinco antes de que el vizconde le arrebatase la baraja y la dejase, sin ms prembulos, sobre la mesa. Yo primero declar Belton, y cort la baraja. Mir la carta, despus exhal y gir la mueca para que Lucien pudiera verla. Nueve de trbol. Robert volvi a dejar las cartas sobre el tapete. Lucien se inclin hacia delante al

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tiempo que arqueaba una ceja, y tom la carta de arriba. Le dio la vuelta sobre la mesa sin mirar. Jota de picas. El vizconde le mir enfurecido, despus volvi a sentarse y se cruz de brazos. Debera haberme ahorrado la molestia y dado por vencido. No deberas haber aceptado la apuesta. Desembucha. Maldita sea! gru. De acuerdo. Estoy pensando en casarme. Lucien se le qued mirando durante un prolongado momento. Por qu? Tengo veintisis aos. Y... lo he estado considerando ltimamente. De acuerdo? La obligacin familiar y todo eso dijo Lucien en su lugar. No era de extraar que Robert hubiera sido tan reacio a tratar el tema con l. Tanto la buena sociedad como l mismo, haca mucho que le haban declarado absolutamente imposible de casar. Slo la ms extrema de las circunstancias haba conspirado para cambiar aquello, y no tena intencin de discutir sus reflexiones acerca del matrimonio con Robert Ellis. No esta noche, y no hasta que hubiera atrapado a una mujer. S, la obligacin familiar. Robert le observ como un gato tanteando a un perro muy grande y feroz. Y qu? No tienes nada devastadoramente insultante que decir acerca de ello? Lucien bebi un trago de oporto. Qu buscas en una mujer? Nada que t conozcas. No te preocupes, Kilcairn, puedo encontrar a alguien sin tu ayuda. Me has malinterpretado. Lo que sucede es que siento curiosidad por el tipo de mujer que, a tu juicio, sera una aceptable vizcondesa de Belton. Slo tienes curiosidad. S. Alexandra no haba comprendido los requisitos que le haba nombrado, y eso que pareca muy sensata para ser una mujer. Tal vez Robert tuviera algunos mejores en mente. Bueno, yo... no estoy muy seguro. Lo sabr cuando la vea. No tienes algunos requisitos generales? Requisitos generales refunfu Robert mientras le fulminaba con la mirada. Por supuesto que s. Quiero que sea atractiva, y de una familia rica y con buenos antecedentes, y razonablemente inteligente. Por qu inteligente? Eres imposible! tron el vizconde, alarmando a los clientes ms prximos. El matrimonio es un compromiso de por vida. Otro memo idealista. El matrimonio es un compromiso de intereses. Santo Dios. Tanto si lo es como si no, no te gustara poder al menos conversar con la compaera que elijas? Uno no se casa para conseguir una compaera razon Lucien. Uno se

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casa para conseguir un recipiente oportunamente bien educado del que obtener un heredero. Y, si lo exigen las circunstancias, uno tambin se casa para obtener riqueza suficiente para seguir manteniendo el patrimonio propio. Robert entorn los ojos. Mira. Slo porque tu padre... Mi padre era un putero que se cas para engendrar un heredero legtimo. Aparte de unos pocos momentos necesarios de intimidad conyugal, no permiti que aquello interfiriese en su vida. El vizconde se levant. Compadezco a la mujer que acabe contigo. Yo tambin. Lucien fingi un bostezo. Sintate y juega conmigo al piquet, Robert. Y habla de algo ms agradable, quieres? Belton, evidentemente, no tena otro lugar donde ir esa noche, porque despus de aparentar desgana, volvi a sentarse. Pues reparte las malditas cartas. Lucien hizo los honores. Qu tal la aventura en Calvert's? Mortalmente aburrida. Prcticamente eres el nico aristcrata perverso que hay en Londres en estos momentos. Pero una vez que d inicio la temporada y lleguen el resto de los bribones, seguro que no echar de menos tu presencia. El conde reprimi una sonrisa. Una vez que comience la temporada, te acompaar en el libertinaje. Ests seguro de eso? Rey de diamantes. Rey de corazones, diecisiete tantos. De qu ests hablando? Punto para ti. He odo que vas a asistir a la cena de los Howard el jueves. Maldicin. Que rpido vuelan las noticias. S, voy a ir. Y qu? Si Calvert's te resulta demasiado aburrido, una hora en compaa de lord Howard te matar, Lucien. Si voy a casar al engendro del demonio, no puedo hacerlo desde Calvert's. Lucien mir reflexivamente a Robert. Por qu no vienes con nosotros a casa de los Howard? Qu? T quieres casarte, y tambin mi encantadora prima. Qu podra ser mejor? Tu encantadora prima la encarnacin del infierno en la tierra? Cre que ramos amigos, Kilcairn. An sin haberla visto, debes admitir que cumple la mayora de tus requisitos. Adems de ser de buena familia, qu requisitos son sos exactamente? Tendrs que reunirte con nosotros en casa de los Howard para averiguarlo. Robert le mir de modo especulativo. Muy bien, Kilcairn. Tratar de que me inviten. Pero ser mejor que no me defraudes. Con la sensacin de que se haba arrinconado a s mismo, Lurien logr, no

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obstante, mostrar una sonrisa maliciosa. Nunca defraudo. Cmo encontr el parque esta maana, seorita Gallant? Encantador. Gracias, Wimbole. Alexandra trat de ocultar la disimulada ojeada que ech al vestbulo a espaldas del mayordomo, y la consiguiente decepcin cuando ste le entreg su chal. El conde no haba vuelto a casa a la hora en que se acost la noche pasada, y haba abrigado la esperanza de verlo esa maana. No lo echaba de menos, por supuesto ni su arrogancia, ni su conversacin inapropiada ni sus perspicaces ojos grises, pero necesitaba esclarecer algunas cuestiones acerca de la educacin de Rose. Aqulla era la nica razn por la que deseaba verlo. Alexandra se volvi a su acompaante. Marie, gracias por atreverse a salir conmigo esta maana. La doncella hizo una reverencia. Fue un honor. Su seora dijo que Sally o yo debamos acompaarla siempre que desee ir a pasear. Eso fue muy considerado por su parte, pero estoy convencida de que tendr tareas ms urgentes en otro lugar. No si usted desea ir a pasear, seorita. Segn la narracin de Rose, lord Kilcairn no haba sido tan complaciente con las anteriores institutrices de la casa. Alexandra mir a Wimbole. Ya se ha levantado el conde? S, seorita Gallant. Sali a caballo justo despus de que usted se marchara. No se le espera hasta la tarde. Maldita sea. Comprendo. Gracias. Le dej una nota, seorita Gallant. El mayordomo present una bandeja de plata de la mesa del vestbulo; la misiva reposaba cuidadosamente en ella. Evit con gran esfuerzo arrancar la nota de la bandeja. Gracias, Wimbole. Abri la nota mientras Shakespeare y ella suban las escaleras; Alexandra repar en que la letra de Kilcairn reflejaba la opinin que de l tena a la perfeccin: oscura, elegante y casi inteligible. Poda escuchar su profunda y cnica voz al tiempo que lea las palabras. Tengo lnea de crdito abierta con madame Charbonne. Ella os espera. Le aseguro que es consciente de que el primer conjunto de vestidos tiene que estar listo para el jueves. Confo en que usted tambin sea vestida adecuadamente. Kilcairn Mmm dijo Alexandra. Derrocha cordialidad, no crees, Shakes? El terrier resopl. Alex lo interpret como que estaba de acuerdo y, con una risita, se apresur a ponerse un atuendo adecuado para ir de compras. Las Delacroix la aguardaban en el vestbulo cuando baj. No lo tolerar! le advirti Fiona bruscamente a Wimbole
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A menos que Alexandra estuviera equivocada, el mayordomo pareca aliviado al verla aproximarse. Seorita Gallant, el carruaje para llevarlas a Bond Street espera. Has odo eso? l pretende que tomemos el coche cerrado en un da tan esplndido como ste. Es cruel. Cruel e inhumano. Estoy segura de que lord Kilcairn tiene sus razones, seora Delacroix asever Alexandra con voz tranquilizadora, indicando a Rose que fuera hacia la puerta principal. S, es un tirano. Toda su familia paterna... no eran ms e tiranos. Gracias a Dios que la mayora estn muertos! Mam, quiero un vestido nuevo se quej lastimeramente Rose. Vamos, por favor, antes de que primo Lucien regrese y cambie de idea. S, cmo no secund Alexandra, y sali la primera hacia el coche. Cerrado o no, era magnfico, y se acomod dentro dejando capar un pequeo suspiro. La ltima vez que haba usado el transporte de Kilcairn estaba demasiado nerviosa para fijarse en nada que no fuera la inquieta agitacin en su vientre. Pero ahora s lo apreciaba. Ni siquiera el transporte ms refinado en que haba viajado poda compararse con ste. La seora Delacroix subi al lado contrario, quejndose an de ser una prisionera indefensa a quien no se le permita ver la luz del da. Rose se sent junto a Alexandra y agarr su mano. Conoces a la tal madame Charbonne? le pregunt Rose, con los ojos brillantes por la emocin. He odo hablar de ella, s. Se rumorea que es la mejor modista de toda Inglaterra. Ni siquiera s cmo lord Kilcairn pudo conseguir una cita para que te atendiera. Porque es un tirano interrumpi la seora Delacroix, tratando de mirar por la ventana a travs de la abertura de la cortina. Ah, qu refinamiento! Y pensar que no se me permitir salir para verlo detenidamente. Estoy segura de que eso no es cierto rebati Alexandra. Lord Kilcairn slo espera el momento idneo para que usted y la seorita Delacroix causen la impresin ms favorable entre la aristocracia. Fiona contest a eso con un respingo y se volvi para abanicarse la cara con el pauelo. sta iba a suponer un problema, y Alexandra dudaba que las amenazas del conde tuvieran demasiado efecto en su ta si l no estaba presente para llevarlas a cabo. Rose podra destacar como el mejor diamante de la temporada, pero tan pronto como vieran o escucharan a su madre, saldran huyendo despavoridos. En sus diversos empleos se haba tropezado con hermanos celosos, pero nunca con una madre que trabajara de un modo tan activo, aunque inconsciente, para boicotear el debut en sociedad de su hija. Rose, que prcticamente vibraba por la emocin y el nerviosismo, ech un vistazo por la ventana. Alexandra disimul su ceo. Hara cuanto pudiera, pero las expectativas de lord Kilcairn eran muy altas. El carruaje se detuvo con un ruido sordo y despus se balance cuando el lacayo baj de un salto de su pescante en la parte trasera del vehculo. Un momento

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despus abri la puerta y despleg los escalones para ayudarlas a apearse. Bond Street se extenda a ambos lados de ellas, abarrotada de tiendas dedicadas a satisfacer los caprichos de los ricos. Las aceras no estaban tan concurridas como esperaba, pero la temporada no dara inicio oficialmente hasta dentro de algunos das ms. Se volvi hacia la tienda que tenan al lado. Un hermoso vestido de seda verde vesta un maniqu sin cabeza en el escaparate, y un letrero grande en la puerta proclamaba que el establecimiento estaba cerrado. Alexandra se detuvo, desconcertada. Vaya. Debe de haber un error.. Ningn error, seora le asegur el lacayo, y llam a la puerta. Lord Kilcairn lo ha dispuesto todo. La puerta se abri con el consiguiente tintineo de la campanilla del tirador interno. Son el grupo de lord Kilcairn? pregunt una mujer joven. S, lo somos respondi Alexandra, sorprendida. Por favor, entren. La mujer hizo una reverencia y se apart de la entrada. Alexandra entr en la tienda detrs de las mujeres Delacroix. Era pequea, pulcra y de aspecto eficiente. La misma descripcin se ajustaba a la mujer menuda que se acerc a ellas desde la parte trasera de la tienda. Buenos das les salud con un fuerte acento francs. Soy madame Charbonne continu acercndose, detenindose delante de Alexandra. Usted es la seorita Gallant, verdad? S. Bonne. Lord Kilcairn dijo que usted me orientara con el encargo de vestidos para la seora y la seorita Delacroix. Bien, aquello era algo que Alexandra jams hubiera esperado or... que ella iba a dar rdenes a la modista ms importante del pas. Sonri. Me consta que su experiencia es ms amplia que la ma, madame. La modista le devolvi la sonrisa y seal hacia una breve hilera de sillas colocadas contra una pared lateral, prximas a montones y montones de tela. Pues empecemos. Con sus asistentes tomando notas, madame Charbonne medi diligentemente a Rose y Fiona. Alexandra tena la sensacin de que la modista raramente se tomaba un inters tan personal en las fases iniciales de la creacin de un vestido, pero nada en esta prueba se asemejaba ni remotamente a cualquier otra cosa que hubiera experimentado jams. Era obvio que las mujeres Delacroix tambin estaban un tanto abrumadas, puesto que ni Rose ni Fiona para alivio de Alexandra haban articulado ms de dos palabras desde su llegada. Y ahora usted, seorita Gallant, s'il vous plait? seal la mujer, ponindose recta. Yo? Ah, no, creo que no protest Alexandra, sonrojndose. Si de algo tena la certeza era que madame Charbonne no confeccionaba vestidos para institutrices. Lord Kilcairn pidi expresamente que tambin se le deban tomar a usted las

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medidas. Expresamente? Frunci el ceo. Oui, mademoiselle. As era y todo aquello era absurdo, pero la sola idea de usar un, vestido de madame Charbonne le haca querer sonrer con vertiginoso deleite. Bien, entonces supongo que debemos seguir con ello. No me gustara entretenerle ms por hoy. La modista desenroll la cinta mtrica y sonri. No se preocupe por eso. Se me compensa bien por mi tiempo. No me sorprende coment Alexandra. Qu demonios estis parloteando? exigi Fiona, dejando su concienzudo examen de un satn color amarillo brillante. Alexandra se dio cuenta tarde que madame Charbonne y ella haban estado conversando en francs. Le ruego me perdone, seora Delacroix. Al parecer su sobrino quiere que yo tambin tenga un vestido nuevo. Por supuesto que s afirm la mujer. No podemos consentir que la vean con nosotros llevando esas ropas tan gastadas. Madame Charbonne se inclin un poco ms para tomar la medida de los hombros de Alexandra. Si pensara que en lugar de lord Kilcairn fuera ella la que pagara por mis servicios, cobrara un poco ms le susurr, aunque su discrecin no era necesaria. Obviamente ninguna de las mujeres Delacroix hablaba francs. Alexandra ahog una risita. La mejor venganza sera confeccionarle un vestido segn sus propias indicaciones repuso con el mismo tono quedo. Traviesa, traviesa dijo una voz profunda en perfecto francs a su espalda. Rose solt un grito y se apropi de un vestidopara aferrarlo fuertemente contra el pecho. Primo Lucien! Alexandra se volvi precipitadamente, casi estrangulndose con la cinta de medir. Milord! No nos estar espiando, verdad? Eso sera...bastante... inapropiado! l se apoy con los brazos cruzados contra la pared al lado de la entrada trasera de la habitacin; los ojos le brillaban y una ligera sonrisa sensual curvaba sus labios. Ella no tena idea de cuanto tiempo llevaba all, pero no haba duda de que haba escuchado su conversacin. Qu demostracin de sangre fra, seorita Gallant dijo seguidamente el conde. Pero se est ruborizando. Por suerte segua hablando en francs. Naturalmente que me ruborizo! No acostumbro a que e tomen las medidas en presencia de hombres! Un ridculo descuido que pretendo atender a la menor oportunidad. Las mujeres se visten para complacer a los hombres. Entonces, por qu los hombres no

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deberan estar en el proceso desde el principio? Una se pone guapa para complacerse a s misma respondi en ingls. El hombre puede considerarse afortunado si el resultado le complace tambin a l. Habla como una autntica intelectual. Ahora s que haba ido demasiado lejos. No soy una intelectual. Soy culta. Milord? interpuso madame Charbonne, lo cual hizo que Alexandra se sobresaltara. Madame? Desea que contine, milord? Por el rabillo del ojo Alexandra vio a Fiona propinar un codazo a Rose en la espalda. La muchacha emiti un pequeo chillido de sorpresa mientras se adelantaba dando un traspi. Primo Lucien, me encantara que me ayudases a elegir un vestido dijo impulsivamente, ruborizndose rabiosamente. Molesto por la interrupcin, el conde apart la mirada de Alexandra. No, no te gustara. Alexandra rechin los dientes. Su prima ha requerido su opinin, milord. Y de un modo muy amable, debo aadir. l arque una ceja. Muy bien. Me quedar. Con otra mirada lnguida a Alexandra, cruz la habitacin y se dej caer en una de las sillas. De acuerdo, no haba ms que decir. Lord Kilcairn estaba siendo deliberadamente difcil. Y a su modo arrogante y cnico, l lo encontraba divertido. Alexandra le volvi la espalda y permiti que madame Charbonne continuara tomndole medidas. Ignorar al conde era como ignorar el chocolate, pero l no tena por qu saber el efecto que ejerca sobre ella. Kilcairn haba hecho bien en ampliar sus tareas educativas al incluirse l mismo. Resultaba ms que evidente que consideraba el desafo una ridiculez, pero ella no. ste era su campo de experiencia, y lord Kilcairn estaba a punto de volver al colegio. Lucien soport estoicamente las risitas, quejas y cambios de ropa durante casi una hora. Debido a eso decidi que ya estaba preparado para acceder a la santidad, se puso en pie y estir las piernas. Disclpenme un momento, seoras. Se qued justo fuera de la puerta principal de la tienda sac un cigarro del bolsillo de su chaqueta. Cuando la puerta se abri tras l, supo quin era sin necesidad de darse la vuelta. El color burdeos le queda mejor que a la prima Rose dijo. Yo no estoy buscando un esposo con ttulo. Y se es un hbito repugnante.

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Lucien se volvi, con la sonrisa impulsando las comisura de sus labios hacia arriba. Tiene que ser ms especfica en lo concerniente a mis hbitos repugnantes y a mi persona. Me sigui nicamente par evitar que fume? Me terno que necesita una cantidad mucho mayor de esfuerzo. Intrigado al instante, Lucien volvi a meterse en el bolsillo el puro an sin encender. Djeme adivinar. Quiere otro aumento salarial antes de aceptar una tarea tan horrenda como enmendarme. No, no es eso. Entonces le ruego que me diga lo que le preocupa. Alexandra se aclar la garganta. Soy institutriz. No debera llevar un vestido hecho por madame Charbonne. Lucien la mir con detenimiento. Si no lo quera, no tendra que haber dejado que le tomara las medidas. Ella se sonroj. Tal vez no. Pero la cuestin no es lo que yo quiero, sino lo que es correcto. No es correcto que... No, no es correcto la interrumpi, acercndose ms.Pero lo llevar de todos modos, verdad? Ella dio un paso atrs, l avanz al momento. Milord, yo... Verdad? Ella dud nuevamente. Claro que lo har. Es evidente que ser el mejor vestido que tendr. l tena sus dudas acerca de eso. Pero ella slo trataba de hacerle sentir como un sinvergenza, y al mismo tiempo le daba la oportunidad de decir algo honorable o noble. l era, no obstante, un sinvergenza redomado. Alcanzar aquel ttulo le haba costado aos de duro trabajo y libertinaje. Y unas pocas frases ingeniosamente formuladas ni mucho menos iban a hacer que comenzase su conversin. Entonces deme las gracias en vez de reprenderme por mis malos hbitos. Alexandra alz la barbilla de ese modo que tan condenadamente atractivo encontraba l. No le dar las gracias. Ha tomado una mala decisin que lamentar tan pronto como alguno de sus semejantes se d cuenta de lo que lleva puesto su institutriz. Y de quin soy. Alexandra murmur, deseando que estuvieran en otro lugar que no fuera en mitad de Bond Street para poder besarla, y se pregunt por qu se contena esta vez. Hace mucho y dej de importarme lo que piensan los de mi clase. Deseo verla con ese vestido, y as lo har. No es una gran victoria, milord. l asinti con la cabeza. Pero la considero la primera de muchas. De hecho, la segunda, si tomamos en

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consideracin que trabaja para m despus de todo. Ella le mir directamente a los ojos, slo el rubor de mejillas contradeca su perfecta calma. Uno de tantos errores que he cometido, milordrespondi. Y uno de muchos por venir, espero. Dejando que e interpretara aquello a su antojo, Lucien volvi a mirar hacia tienda. Presente mis excusas a la encarnacin del infierno en la tierra y a su madre. Ella no es tan mala, sabe? Deseando tocarla, se decidi por acariciar su suave y delicada mejilla con un dedo. Vuelva a decirme eso el viernes por la maana. Tiene tres das, seorita Gallant. Lucien la observ mientras volva al interior de la tienda. Deseaba enterrarse dentro de ella y an no haba logrado da un beso. Ella saba lo que l deseaba. Tena que saberlo, ya q se lo haba dicho a la cara. Lucien frunci el ceo cuando subi a su faetn y se dirigi en direccin este hacia su club de boxeo. Con media docena de amantes repartidas por la ciudad, otras tantas a punto de llegar a Londres en las prximas semanas, desfogarse no supondra ningn problema. Pero no las deseaba a ellas, ni su chchara, ni sus cuerpos complacientes. Deseaba a Alexandra Gallant. Y quera que ella le desease. Mientras l se senta claramente interesado por ella, Alexandra se haba mostrado ms que capaz de resistir cualquier impulso inmoral. Se senta bastante cmoda con l para insultarlo a su conveniencia. Desde luego, aquello tambin le gustaba. Maldita sea, tena que encontrar una esposa... tan rpidamente como fuera posible. Lucien ech una ojeada a un tro de jvenes que sala de una tienda de sombreros. Menudas, bonitas y sonrientes... las descart a todas sin ms. Cansarse no le impeda tener a Alexandra como amante una vez que la convenciera de sus encantos, pero desear a la maldita institutriz le estaba distrayendo hasta un punto rayano en lo absurdo. Lucien suspir. Simplemente tendra que descargar su frustracin con su sparring. Era eso, o bien tumbarse a esperar a la seorita Callant en algn callejn oscuro, o en su jardn; o en la biblioteca; o en su despacho; o... Lucien volvi a la realidad. Sera mejor que primero encontrase una esposa. Estaba acumulando el suficiente deseo reprimido para mantener relaciones sexuales casi con cualquiera. Si no fuera tan doloroso, podra resultar cmico.

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Captulo 5
Rose le reprendi Alexandra, recuerda que an quedan cinco platos. Pero si slo como un poco, tal como dijiste. Dej el tenedor de golpe en su plato vaco y comenz otra vez a hacer pucheros. Esto es una estupidez. Recordndose que Kilcairn le pagaba veinticinco libras al mes, y que ya haba tratado antes con jovencitas tercas de diecisiete aos, Alexandra sonri y sacudi la cabeza. No es una estupidez. Y el ritmo al que ingieres es el adecuado. Pero es la trigsima segunda vez que tomas un sorbito de vino. Me temo que te has enjuagado los dientes ms que de sobra. Menos mal que Rose relaj sus tensos hombros y se puso a rer. Slo es vino de mentirijillas. Alexandra se acomod mejor en la silla que haba ocupado frente a su alumna. Le alegr que tanto el vino como la comida fueran imaginarios; de otro modo, tanto ella como su pupila habran tenido que pedir que madame Charbonne ensanchara sus vestidos antes de la fiesta. Haba escogido este mtodo de enseanza para hacer que Rose estuviera ms pendiente de lo que hacan sus manos que de lo que su boca saboreaba. No obstante, el problema era ms elemental que eso. El problema es que pareces usar la copa de vino como un aplazamiento. Cada vez que te hago una pregunta, tomas un sorbo de vino antes de dar tu respuesta seal Alexandra. Es para tener tiempo de pensar una repuesta apropiada. Me lo ense la seorita Brookhollow. Ya se lo haba figurado. S, es un buen truco. Pero necesitas ms de uno, querida, o todos se percatarn de lo que haces... y al final de la comida estars tan ebria que no atinars con las respuestas. Ms de uno? pregunt Rose con tristeza. Apenas puedo recordar ste. Ah, es sencillo contest Alexandra sin darle importancia aunque estaba preocupada. sta debera haber sido la parte fcil. Apenas haban entrado en la conversacin para la cena, y menos an en los procedimientos posteriores. Era muy consciente te de que la velada con los Howard sera una prueba para habilidades de Rose y para las suyas propias. Y quera demostrar su vala... y por supuesto la de Rose, a un hombre en particular. Elije cinco acciones y hazlas en sucesin una y otra vez. Qu? No lo entiendo. Deja que te lo demuestre. Volvi a sentarse erguida y tom un poco de
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vino, igual que haba hecho Rose. Ah, s, lord Watley. S exactamente lo que quiere decir. Entonces Alexandra agarr la servilleta y se limpi la comisura de la boca .Realmente fascinante. Volvi a colocar la servilleta en su regazo con esmero . Qu valiente por su parte. A continuacin tom un imaginario bocado de su imaginaria cena, mastic y trag. Oh, estoy sencillamente abrumada. Por ltimo, apil aun lado del plato dos trozos de patata. Muchas gracias. Rose volvi a rer. Me temo que estoy totalmente perdida. As de simple. Beber, servilleta, servilleta, bocado, juguetear con la comida. Cada vez que necesites un momento para pensar, repasa tu lista y utiliza el siguiente truco. Claro que puedes variarlos. Si necesitas un momento prolongado, toma bocado. Si slo es necesaria una respuesta rpida y sencilla, no hagas nada, o colcate la servilleta. Para cualquier otra cosa, slo repasa la lista. La alumna la mir boquiabierta. Es brillante, Lex! Alexandra sonri de oreja a oreja. Gracias, pero el mrito no es mo. Tuve buenos maestros. Fuiste a la escuela a aprender esto? Fui a la escuela para aprender muchas cosas. Esa fue una de ellas. La academia de la seorita Grenville se merece el reconocimiento. Beber, servilleta, servilleta, bocado, juguetear con la comida dijo Rose, repitiendo la secuencia y haciendo un gesto de asentimiento con cada palabra. Creo que puedo recordarlo. Muy bien. Repasemos esto y la conversacin para la cena una vez ms. Rose suspir. Quin vas a ser esta vez? An no he sido lady Pembroke. Probaremos con ella. Pero no puedo casarme con ella se quej la muchacha, haciendo una mueca. Al menos su alumna mantena la concentracin sin ninguna dificultad, medit Alexandra. Pero puedes casarte con uno de sus hijos. Incluido e marqus de Tarrenton. Es un aburrido. Pero es rico. Ah, eso est mejor. De acuerdo. Alexandra se levant y cambi sus cosas de sitio, sentndose esta vez a la izquierda de Rose. Adems continu, nunca supongas que la persona con la que ests hablando es la nica que escucha. Puede que te escuchen disimuladamente, y todo cuanto digas, o hagas, puede ser repetido. Iban por la mitad del ejercicio y Rose se vea ms segura con sus demoras estratgicas, cuando alguien llam a la puerta del comedor. Entre grit Alexandra, deseando que no fuera Kilcairn. Lo ltimo que

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necesitaba era que un conde mordaz hiciera trizas la confianza recin adquirida de Rose. La doncella de Rose, Penny, entr a la habitacin e inclin la cabeza en seal de cortesa. Disclpenme, pero la seora Delacroix dice que es hora de acostarse, seorita Rose. Dice que necesita descansar. Alexandra ech un vistazo al reloj de porcelana sobre un de los aparadores. Oh, Dios mo. No me haba dado cuenta de que era tan tarde. Seguiremos por la maana, Rose. Cuando las seoras se hubieron retirado, Alexandra suspir y se recost en la silla. En realidad le disgustaban las pequeas triquiuelas para demorar las respuestas, considerndolos nicamente un requisito para ocultar una mente poco aguda. Sin embargo, Rose los necesitara hasta que madurase un poco. Alexandra no lograba recordar haber sido tan insegura como la seorita Delacroix, pero haba tenido que buscarse la vida por su cuenta desde los diecisiete aos. No haba tenido tiempo para dudar. De hecho, hasta los ltimos seis meses ni siquiera haba dispuesto de tiempo para respirar. Voces masculinas intercambiaron saludos en el vestbulo, y a continuacin le lleg el familiar paso decidido de Kilcairn desde la escalera. Alexandra se enderez con una maldicin, deseando haberse guardado sus reflexiones hasta haber regresado a su cuarto. Se mantuvo en silencio con la esperanza de que pasara de largo, y sabiendo que no sera as. La ha dejado por imposible, no es cierto? pregunt la voz profunda del conde cuando se detuvo en la entrada. No lo he hecho. Se fue a dormir hace slo unos momentos. Y est progresando mucho, gracias. l vesta su traje de noche, todo de negro y gris, y magnfico; y, a pesar de que su mente le consideraba peligroso y arrogante y sus proposiciones inaceptables, su pulso se aceler sbitamente y se qued sin aliento. Lord Kilcairn se aproxim para ocupar el asiento vaco junto al suyo. Lo suficiente para asistir a la fiesta del jueves? inquiri, mirando con cierta curiosidad los platos y lo vasos vacos y los restos de la vajilla de plata sobre la mesa. Por un momento Alexandra dese tener un vaso de vino... mejor an, whisky, que beber. S, eso creo. Sin embargo, vendra bien que usted fuera un poco ms amable con ella. Est tratando de dirigirme a m tambin, Alexandra? Es la tarea que me encomend, milord. Ella jams se haba dado cuenta de que su nombre en labios de otro pudiera tener tanta... fuerza. Pero Kilcairn saba exactamente la clase de efecto que tena sobre ella. Poda verlo en la diversin de sus ojos grises, maldito fuera. Su prima tiene muy poca confianza en s misma. Es tan charlatana que nadie lo dira. Su madre es charlatana. Rose apenas dice una palabra. Alexandra mir de

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soslayo su esbelto y oscuro perfil mientras se recostaba en la silla. Ambas se quejan ms que su perro. Ella se abstuvo de sealar que Shakespeare no se quejaba. Podra hacerle una pregunta? le dijo en su lugar. l se volvi hacia ella, apoyando el codo en la mesa y la barbilla en la mano. Pregunte. Ay, Dios, que guapo era! Por qu las detesta tanto? El conde alz una ceja. A las arpas? S. Eso no es asunto suyo. A pesar de las palabras, su voz era serena, un sedoso arrullo que descendi lnguidamente por la espalda de Alexandra. Baste decir que las detesto. Muy al estilo Ricardo III, no le parece? sugiri Alexandra, manteniendo la expresin tan serena como la de l. Kilcairn no la superara en una batalla dialctica; ella no lo permitira. Lucien sonri, aquella sonrisa sensual y oscura que le haca contener el aliento. Y por tanto, puesto que no puedo mostrarme amador, Para entretenerme en estos das bien hablados, Estoy decidido a mostrarme un canalla, Y a odiar los ociosos placeres de estos das. Ella sacudi la cabeza, impresionada una vez ms. No. Ms en el estilo del gran rey malvado que encarcela a sus jvenes e indefensos sobrinos en la torre y los hace matar. Un brbaro, quiere decir. Debe saber que eso es lo que parece. S que a ellas as se lo parece. Tambin a usted, seorita Gallant? A primera vista s. Aunque tena la clara sensacin de que los brbaros no citaban los versos de autodesprecio de Ricardo III Con tanta calma. No me parece que sea yo quien deba decirlo, milord. Soy una empleada. El conde extendi la mano y le acarici la mejilla con el dedo. Ella se qued inmvil, tratando de memorizar la sensacin. Al ver que no se mova, l volvi a erguirse y le pas un mechn suelto de su cabello tras la oreja. Todo el tiempo le sostuvo la mirada, como si l estuviera observando, estudiando su reaccin. Moverse, hablar, respirar... todo se volvi imposible. Y entonces, tomando su rostro con las manos, se inclin lentamente hacia delante y toc los labios de ella con los suyos. Alexandra cerr los ojos. Su boca suave y firme roz, acarici e incit a la suya hasta que lo nico que ella deseaba era desplomarse en el suelo. Por primera vez desde que se haba decidido a ser una solterona, no se senta como tal. Se senta excitada, ardiente. Ella se apret contra l y, con un suave sonido grave, Lucien
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intensific la unin de sus bocas. Ni siquiera saber que estaba en presencia de un amante experto alter la arrebatadora emocin de ser besada. Y nunca antes la haban besado de esta forma. Jams so que existiera un beso semejante, salvo en los cuentos de hadas. Incapaz de contenerse, Alexandra le devolvi el beso de manera torpe e inexperta. Pero su falta de experiencia no pareci molestar a Kilcairn mientras sus manos se deslizaban por sus hombros hasta la cintura y las caderas de ella. Sin demostrar esfuerzo alguno, la levant y deposit en su regazo sin descuidar las atenciones a su boca y sus labios. Finalmente, cuando ella se sinti preparada para estallar en llamas, l se apart. Aturdida, Alexandra levant la cabeza. Oh, Dios mo susurr con las manos flojas alrededor de sus hombros. Los ojos de l, invadidos de algo secreto y seductor en sus profundidades, le sostuvieron la mirada. Me temo que eso es algo murmur que Rose jams aprender. El qu? Cmo hacer que los hombres la deseen como yo la deseo a usted. Baj la mirada a sus labios y despus captur su boca o vez con un beso apasionado y demoledor. Ella se retorci en su regazo y le abraz con ms fuerza, deseando no perderse ms mnima de sus atenciones. l no poda ser tan cnico como afirmaba. No si saba besar as. Pero Alexandra no era tan tonta de creer que la falta de cinismo evitara que l la desnudara y cubriera su piel de besos lentos y ardientes. La idea la hizo estremecer con un delicioso y profundo placer ms abrasador que el fuego. Fue entonces cuando se dio cuenta de que sera mejor poner fin a aquello, inmediatamente. Milord logr susurrar dbilmente, volviendo el rostro para apartarlo del suyo. Los labios de l recorrieron la lnea de su mandbula. S? Debe detenerse! Por qu demonios debera? l acarici la base de su garganta con la punta de la lengua y ella jade; sus dedos se clavaron por voluntad propia en lo hombros de l. Estoy intentando ensearle modales. Y sta no es la forma de hacerlo! Mi prima no est aqu. Pero usted s. Se apart de l con esfuerzo y se levant. De mala gana, las manos de l se apartaron lentamente de su caderas y su cintura. Saba que si l hubiera querido podra haberla mantenido prisionera en su regazo, pegada a l sin pode hacer nada para evitarlo, y le pareci significativo que la dejas escapar. Ms tarde, cuando su mente recobrase la capacidad de volver a funcionar, descifrara su significado. Soy institutriz declar, alzando una mano para arreglarse el cabello. No una mantenida. Y, de acuerdo con su propia exigencia, usted es uno de mis alumnos. La mandbula del conde se crisp y la mir durante un prolongado y sombro

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momento. Entonces vyase. Seal hacia la puerta. La voz de Kilcairn son tensa y forzada, Alexandra se detuvo. Se encuentra bien? Claro que no. Buenas noches. No? Puedo ayudarle? l la mir con el ceo fruncido. S, pero no lo har. Yo... Haba aprendido las suficientes cosas interesantes y novedosas durante aquel beso para poder deducir de lo que hablaba. Oh. Mrchese, seorita Gallant. Ahora. Ella titube, pero asinti y abri la puerta. Buenas noches, lord Kilcairn. Puede que suees conmigo, Alexandra. Creo que yo soar contigo. Alexandra subi apresuradamente a su habitacin despus de cerrar suavemente la puerta tras de s. Pero una vez dentro, pas cinco minutos intentando decidir si echar o no la llave. Finalmente prevaleci el buen juicio y ech el cerrojo. Mientras se pona el camisn, se encontr inmvil ante la crepitante chimenea, siguiendo el contorno de sus labios con los dedos. l la haba deseado, y habra sido aterradoramente fcil sucumbir si tan slo le hubiera prometido seguir besndola de aquella forma. Soar con l! Tendra suerte si lograba cerrar los ojos.

Lucien se pase en torno a la mesa del comedor, repasando mentalmente las cifras del informe de su hacienda. Balas de heno, nmero de ganado, el precio de la cebada... la cantidad de carbn necesaria para mantener caliente Kilcairn Abbey en invierno. Nada funcion. Maldicin jur, y sigui profiriendo improperios an ms grficos. Esto era el colmo. Un hombre de su experiencia y reputacin bajo ninguna circunstancia soaba despierto por una virgen madura... y menos cuando la tena empleada como institutriz. Cuando la bes, haba esperado que sirviera para calmar el tumulto que ella le provocaba. Ahora, sin embargo, adems de estar dolorosamente excitado, haba sentido su indecisin y, seguidamente, su fogosa respuesta. Y entonces ella se haba marchado a la cama, sana y salva y an virginal, y l la haba dejado ir. Dio una vuelta ms a la habitacin y se detuvo junto a la puerta. Lo que necesitaba era un entretenimiento para su distraccin. Tras abrir la puerta de golpe, se dirigi escaleras abajo al pasillo de atrs donde haba una docena de pequeos y prcticos cuartos situados bajo el saln de baile del piso superior. Detenindose junto a la primera puerta, golpe la recia madera. La respuesta amortiguada que recibi no son demasiado educada. Imperturbable, llam de nuevo con ms fuerza. Vale, maldita sea! gru una voz. Ser mejor que la casa est ardiendo.

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El pomo gir y se abri la puerta. Frotndose un ojo, el seor Mullins mir llorosamente a su patrn. Se enderez inmediatamente y se puso blanco como la pared. Milord! No tena idea de... Seor Mullins le interrumpi Lucien, tengo una tarea para usted. Ahora, milord? S, ahora. Quiero una lista. Una lista de doce... no, que sean quince, mujeres solteras de familia noble, buen carcter, aspecto agradable y edades comprendidas entre los diecisiete y los veintids aos. Haba situado deliberadamente el lmite dos aos por debajo de la edad de la seorita Gallant. Si una mujer no haba encontrado un esposo a los veintids, es que obviamente tena alguna anomala, mental o de otro tipo. An no haba descubierto el defecto de la seorita Gallant, pero estaba convencido de que pronto lo hara. Mujeres. S, milord. Pero... con qu propsito? Con el propsito del matrimonio, seor Mullins. Tenga preparada la lista a primera hora de la maana para poder empezar a eliminar candidatas. l gir sobre sus talones bajo la atenta mirada del abogado, y volvi al piso de arriba. Wimbole se haba retirado ya, y los pasillos estaban oscuros y silenciosos. Lucien entr en sus habitaciones privadas, despidi a su ayudante y se quit la mayor parte de la ropa. Despus de servirse un brandy y beberlo casi de un trago, se sent en la oscuridad contemplando la luz de la luna y viendo un par de ojos color turquesa. Pas all la mayor parte de la noche. Cuando Bartlett llam a la puerta por la maana y entr en la alcoba del patrn sin ser requerido, Lucien acababa de lograr sus primeros veinte minutos consecutivos de sueo en toda la noche. Maldicin. Qu hora es? refunfu, alargando el brazo a un lateral de la silla y lanzado una bota a su ayudante. Bartlett la atrap y se dirigi a la ventana cubierta por una tiesa cortina azul que daba al este. Las siete de la maana, milord. El seor Mullins ha salido, pero me pidi que le informara de que volver a las ocho, a tiempo para su cita. Descorri las cortinas y la brillante luz dorada del sol inund la habitacin. Lucien refunfu y coloc el brazo sobre los ojos. Quiere que Wimbole le prepare algo para la cabeza? pregunt su ayuda de cmara, recogiendo la ropa desperdigada. No. No estoy borracho. Tan slo cansado. Se han levantado ya las arpas o la seorita Gallant? La seorita Gallant y Sally salieron para Hyde Park hace unos quince minutos. Penny y Marie fueron llamadas a la habitacin de la seora Delacroix cuando me march de la cocina. La flemtica eficiencia de Bartlett a menudo resultaba irritante, pero mantena la boca cerrada y tena una puntualidad y un gusto impecables, lo que compensaba su ocasional arrogancia.

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Trigame caf orden Lucien. S, milord. Lucien se levant y se puso la camisa y los pantalones que Bartlett le haba preparado la noche anterior. Gracias a Dios, Kobert y l ya haban planeado asistir hoy a las carreras de barcas en el Tmesis. De lo contrario, saba a ciencia cierta que hubiera pasado toda la tarde soando despierto con la maldita institutriz de su prima. Ya le haban rechazado antes, aunque raras veces, y no le haba importado. Saba por experiencia que haba infinidad de damas a quienes poda acudir para aliviar su frustracin. Y con la misma certeza saba que no visitara a ninguna de ellas hoy... o hasta que hubiera resuelto este condenadamente molesto punto muerto con la seorita Gallant. Siendo la remilgada dama de ideas fijas que era, se pasara el desayuno aleccionando a Rose cmo se sometan las emociones ms elementales en favor del decoro, y le obligaran a es cuchar cada palabra sabiendo que tena intencin de aplicrselas a l. No quera orlo, y no quera darle la satisfaccin de enumerarlas en su presencia. Por lo tanto, se termin el caf arriba y luego fue en busca del seor Mullins. Con esto es con lo que me viene? pregunt, lanzando la lista de nuevo al escritorio. Me avis con muy poca antelacin, milord replic abogado, pareciendo herido. Y hay quince nombres, y todas cumplen los requisitos que me indic anoche. Bien. Al menos dos de ellas asistirn a la fiesta de los Howard maana por la noche. Milord, de verdad tiene intencin de casarse...? Pero elimine a Charlotte Bradshaw de inmediatole interrumpi. Su hermano es adicto a las malas apuestas y si me convierto en su pariente poltico, esperar que yo las satisfaga. De hecho, revise toda la lista. Cuantas menos conexione familiares tengan, tanto mejor. Pero quera que fueran de buena familia. De una buena familia difunta sera preferible. Milord, esta tarea no es fcil... Quiero una lista de quince mujeres aceptables para viernes por la maana. Queda claro? El seor Mullins suspir y arrug el pedazo de papel. S, milord.. Muy claro. Me ocupar enseguida. Alexandra apenas vio a lord Kilcairn durante el siguiente da y medio. Habra pensado que la estaba evitando de no se porque l no era de esa clase. Era ms probable que estuviera evitando a su prima y a su ta. Puesto que ella estaba casi constantemente en compaa de Rose, su ausencia tena ms sentido si se explicaba de ese modo. Se dijo que estaba agradecida, ya que la preparacin para la cena iba a ser suficientemente difcil de por s sin sus hirientes comentarios.

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As y todo, no poda remediar sentirse un poco... preocupada. Siempre que cerraba los ojos poda sentir los labios de Lucien sobre los suyos, sus manos recorriendo su espalda y su alta y slida fuerza. Su ausencia le concedi tiempo para pensar y considerar qu le atraa de l. Aunque lo que no hizo fue concederle la oportunidad de decirle exactamente lo que pensaba de su descarado comportamiento... Como si supiera qu decir! Lo correcto sera informarle de su desagrado, y hacerle saber que, de ah en adelante, esperaba que se comportase como un caballero. Eso, sin embargo, descartara que la volviera a besar de nuevo... una idea que no le complaca en absoluto. La puerta que conectaba su habitacin y la de Rose se abri con un quejido. Lex? Puedo entrar? Claro que s, Rose. Deja que te mire. La muchacha titube en la puerta pero entr en el cuarto de Alexandra. Madame Charbonne haba seleccionado un vestido de seda azul claro para la primera aparicin pblica de esa noche. Viendo a su pupila con el cabello rubio recogido en lo alto de la cabeza y una delgada sarta de perlas acariciando delicadamente su cuello, Alexandra no pudo por menos que estar de acuerdo. Ests esplndida. Rose se ruboriz. Ah, gracias. Estoy muy nerviosa. No dejes que se note. Alexandra termin de recogerse el cabello con un lazo verde que haca juego con las flores que adornaban su vestido. El modelo no pareca propio de una institutriz, pero era la cosa ms encantadora que jams haba tenido. Ests muy guapa le dijo Rose, sentndose en el borde de la cama. Gracias a Dios que primo Lucien dej que te quedases aqu arriba en lugar de alojarte abajo en los cuartos del servicio. De haberlo hecho, no podramos charlar as. Alexandra hizo una pausa. Tus anteriores institutrices no se instalaron en esta habitacin? Oh, no. Lucien deca que no las quera estorbando por aqu. Se quedaron abajo, donde Wimbole y el seor Mullins y los dems sirvientes tienen su alojamiento. Son habitaciones muy buenas, pero demasiado pequeas para albergar un guardarropa decente. Y a Shakespeare tampoco le habra gustado. Acarici al terrier que dorma sobre la almohada de Alexandra. Imagino que no. En la finca de los Welkins haban existido cuartos para criados, aunque en otras mansiones rurales le haban dado alojamientos espaciosos en mayor o menor grado, dependiendo del tamao de la casa. Por alguna razn no se le haba ocurrido que su cuarto aqu no era corriente, pero ahora no poda creer que hubiera sido tan ingenua. Se pregunt qu deban pensar de ella el resto de los empleados de lord Kilcairn, y qu les contaran a los miembros del servicio de otras casas. Te encuentras bien?

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S, perfectamente se sobresalt. Bien. Porque creo que me desmayara del susto si no contara con tu ayuda en casa de los Howard. Alexandra cruz la habitacin para sentarse junto a la joven. No te preocupes, Rose. Va a ser una fiesta reducida, como dijo lord Kilcairn. Y todos esperan que ests un poco nerviosa. Si te sientes confusa, solo mrame. Estar cerca y nos las arreglaremos estupendamente. No expres en alto su preocupacin en una cuestin importante: la seora Fiona Delacroix. El conde le haba prometido que se ocupara de ella, pero sus comentarios solan fastidiar a su ta en vez de calmarla. Rose no necesitaba otro motivo ms de inquietud, de modo que Alexandra guardara silencio y esperara que lord Kilcairn cumpliera su palabra. l estaba en el vestbulo cuando Rose y ella bajaron la escalera y, sbitamente, se dio cuenta de lo nerviosa que se encontraba ante la expectativa de pasar algo de tiempo en su compaa. An no saba qu decirle sobre el beso, y tena la certeza de que l iba a sacarlo a colacin a la primera oportunidad. Rog rpidamente que no mencionase su locura delante de sus parientes... o de cualquier otra persona. No podra soportar que los rumores comenzaran de nuevo. Si bien no haba alentado a lord Kilcairn, tampoco se haba resistido a l tan enrgicamente como con lord Welkins. En realidad no se haba resistido en absoluto a Lucien. El conde observ su acercamiento; sus ojos permanecan ocultos por la penumbra del vestbulo. Milord. Mam bajar de un momento a otro le dijo Rose, haciendo una reverencia y pareciendo an extremadamente nerviosa. Me temo que ella... no estaba demasiado contenta con el vestido de madame Charbonne. Alexandra no culp a la muchacha por vacilar al hablar, dada la inconfundible reaccin de su primo hacia ella. Prepar un comentario tranquilizador en caso de que l respondiera con su habitual estilo mordaz. Cuanto ms elegantemente tarde lleguemos, mejor. Fue todo lo que l dijo, y Alexandra se relaj un poco. Despus de todo, tal vez el demonio tena la intencin de comportarse esa noche. Si se era el caso, sera la primera vez que lo haca, pero, despus de aquel beso, estaba ms que dispuesta a concederle el beneficio de la duda.

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Captulo 6
Lucien consider montar su caballo hasta casa de los Howard y dejar que las damas le siguieran en el carruaje; no tener que escuchar el parloteo de las mujeres Delacroix durante media hora era tentador. Aunque ms atractiva era an la idea de estar confinado junto a la seorita Gallant en el pequeo compartimiento para pasajeros... estuvieran o no presentes sus dos parientes. De modo que iba sentado junto a ta Fiona mientras el coche marchaba con gran estrpito por la calle Clifford hacia la casa de los Howard. Con el cabello naranja de la seora Delacroix oculto bajo un sombrero beis y su rotunda figura disimulada dentro de un elegante vestido de noche color teja y beis, casi poda pasar por una aristocrtica matriarca... siempre y cuando mantuviera la boca cerrada. Una vez hubo dejado a Rose y a Fiona al cuidado de la seorita Gallant y sus anfitriones, Lucien se dispuso a entretenerse en otra parte. Aunque no jug, bebi o se escabull para fumar... haba reservado esos placeres para ms avanzada la temporada, despus de haberse asegurado una novia. En un evento tan mortalmente aburrido como ste era probable que hubiera presentes mujeres respetables, y lady Howard haba invitado al menos a dos de las posibles novias de la lista del seor Mullins. Un pequeo tte-a-tte con alguna mojigata debera demostrarle tanto a l, como a la seorita Gallant, que una vez que una mujer ola el dinero y un ttulo, estara ms que dispuesta a casarse incluso con el viejo poste torcido de una valla, cuanto menos con l. Frente a l, Rose y Alexandra charlaban en voz baja, realizando sin duda un ltimo ensayo antes de llegar. No le envidiaba a Alexandra su tarea, aunque ella pareca tener fortaleza ms que suficiente para llevarla a cabo. A Dios gracias que no intentaban casar a ta Fiona de nuevo. Dudaba mucho que poseyera dinero suficiente para convencer a la institutriz de que se ocupase de ese trabajo. Aunque odiaba admitirlo, la seorita Gallant haba estado en lo cierto, al menos en un punto... jams debera haberla alentado a usar un vestido de madame Charbonne. No tena nada que ver con su queja de que no pareca una institutriz, si bien se era el caso. Se trataba simplemente de que le resultaba imposible apartar sus ojos, o su calenturienta imaginacin, de ella. Hay alguien en particular a quien desee presentar a Rose esta noche? pregunt Alexandra, mirndole directamente a los ojos. Es probable que asista mi amigo Robert Ellis, el vizconde de Belton. Siente bastante curiosidad por conocer a la prima Rose. Alexandra aguz la mirada. Y a qu tanta curiosidad?
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A juzgar por su expresin, la institutriz ya haba deducido la respuesta a aquello, o al menos, as lo crea ella. Por qu no debera? respondi framente, desafindola a acusarle de algo impropio. Usted no sentira curiosidad por conocer a los nicos parientes vivos del conde de Kilcairn? Supongo que s admiti ella de mala gana. Aunque usted no parece alentar la discusin de este tema. Lucien entorn los ojos. Ah, no? No, usted... Por qu no debera sentir curiosidad por mi hija el susodicho lord Belton? interrumpi Fiona. Ella es un ngel. Deberas estar contento de presumir de ella ante tus amigos. Est soltero el vizconde de Belton? indag Rose, mordindose el labio inferior. Al menos ella pareca querer casarse y dejar su proteccin tanto como lo deseaba l. Soltero y buscando a la mujer adecuada para cambiar esa circunstancia les revel Lucien. Claro que se no es el propsito de esta velada, no es cierto, lord Kilcairn? coment resueltamente Alexandra Tenemos otro propsito? replic, lanzndole una mirada escptica. S que esto no es en mi provecho. S, tenemos otro objetivo. Rose dijo la seorita Gallant, volvindose a su prima, por favor, recuerda que esta noche slo se trata de que te sientas a gusto en las reuniones sociales. Poco a poco. Ser una pequea fiesta informal, tal como nos dijo lord Kilcairn. Dispondrs de tiempo para charlar, pero no debes dejar que nadie, ni hombre ni mujer, monopolicen tu atencin. Lucien disimul una fugaz sonrisa. Debo yo monopolizar la atencin de alguien? Seguro que puede hacer lo que le plazca, milord. Recordar que lo ha dicho. Alexandra se sonroj. No quera decir que... Ah, estoy tan nerviosa que dudo que sea capaz de decir una sola palabra intervino Rose. nicamente cabe esperar que la ocasin afecte por igual a tu madre.Lucien flexion los hombros, molesto. Debera haber hecho que Rose y Fiona viajaran a caballo para as poder haber conversado tranquilamente con Alexandra. Mi Rose ser un xito comenz Fiona, y todos sabrn lo orgullosos que estamos de ella. Se ajust los guantes largos hasta el codo. Aunque me hubiera gustado que la tal Charbonne hubiera aadido plumas a su conjunto. Como sabis, las plumas en el pelo aaden un toque de elegancia.

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Puede que en una ocasin ms formal. Alexandra trat de apaciguar los nimos. O en una visita al zoolgico de Londres. Lucien apart las cortinillas de la ventana y ech un vistazo a la incipiente oscuridad. No hay duda de que los accesorios para la cabeza impresionaran a los babuinos. Aunque puede que quisieras evitar las plumas de avestruz. No est bien mirar a un animal cuando podras llevar puesto a uno de sus parientes. El familiar mohn de la muchacha reapareci. iMam! Ta Fiona dej escapar un grito ahogado. Eres un hombre horrible, horrible, Lucien mascull airadamente. Si no fueras pariente mo, de verdad te odiara. Te aseguro que el sentimiento es... Sers la joven ms bonita de la cena, Roseinterrumpi Alexandra. Con plumas o no. No tienes nada de qu preocuparte. De verdad? rebati Lucien, molesto por haber reprimido varios insultos prometedores. La seorita Gallant le fulmin con la mirada, comportndose como una institutriz ofendida a pesar de su favorecedor vestido. S, de verdad. Como muy bien sabe, las primeras impresiones son las que perduran, milord. Lo que Rose necesita es usar una primera impresin positiva. Su comentario le record la primera impresin que de ella vi; y le hizo volver a meditar sobre lo mucho que le gustara quitarle lentamente los guantes y esos zapatos delicadamente adornados con perlas y su exquisito vestido, y recorrer con sus manos su suave y clida piel. Una lnguida sonrisa curv sus labios. El carruaje se detuvo bruscamente, sacando a Lucien de su ensueo. Ayud a bajar a su ta y su prima, poniendo nuevamente bajo control su deseo. La seorita Gallant fue la ltima, Lucien not su indecisin antes de aceptar su mano y descender los peldaos del carruaje. l se acerc ms a ella, apretando un poco ms sus dedos. Me hechiza le susurr. Le gusta crear problemas le respondi ella, liberando sus dedos... pero no antes de que l los sintiera temblar. Alexandra alcanz a Rose en la entrada principal y rode a la joven con el brazo. La reaccin de ella a su contacto le distrajo de contestar. Por todos los diablos, deseaba meterla en su cama. Puesto que no tena intencin de escoltar a su ta, sigui a las damas adentro. De nuevo su mirada encontr a Alexandra, desvindose a su falda verde y blanca mientras sta se meca de un lado a otro con el movimiento de sus esbeltas y redondeadas caderas. El mayordomo, corts y nada escandalizado de ver al conde de Kilcairn Abbey en el umbral, condujo al grupo al saln de arriba. Hicieron una pausa en la entrada y Lucien reprimi una maldicin. La seorita Gallant se movi nerviosamente a su lado.

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Dijo que iba a ser una reunin pequea le susurr. Lo es segn los cnones de Londres minti l, y se adelant a saludar a lord y lady Howard. No le gustaba ser derrotado, pero era evidente que esta noche haba sucedido precisamente eso. Medio centenar de invitados, casi el doble de lo que l haba previsto, circulaban por el saln de los Howard y abarrotaban la sala de msica adyacente y la biblioteca. No tena conocimiento siquiera de que la mayora de ellos se encontraban en la ciudad al inicio de la temporada. Y no era tan ingenuo de fingir que no conoca la causa del repentino silencio y la entusiasta chchara posterior que inund la habitacin cuando entr su grupo. Lord Howard, lady Howard salud con tono suave, aunque le hubiera encantado estrangularlos a ambos. Me gustara presentarles a la seora Delacroix, la seorita Delacroix y a la acompaante de mi prima, la seorita Gallant. Encantados de conocerlas dijo efusivamente lady Howard, tomando las manos de Rose e ignorando a ta Fiona. Debe saber, seorita Delacroix, que todos se moran de ganas de verla. Rose hizo una reverencia, se sonroj, y dejando escapar un sonoro suspiro, Lucien aguard a que comenzara a tartamudear y lloriquear. La ausencia del humillante bochorno haba sido agradable mientras haba durado. Tiene una casa encantadora dijo su prima con voz temblorosa. Gracias por invitarnos. Lucien se situ al lado de Alexandra. Dios mo, si puede aprender! Chitn! Podra haberme advertido que iba a convertir su presentacin en un espectculo. Inmediatamente despus de la cena, la seorita Delacroix tendr que alegar jaqueca. Rose nunca sobrevivir a veinte mujeres charlando con ella. La mirada que ella le lanz le dej muy claro que esperaba que se ocupara de la precaria salud de ta Fiona. Nadie, ni hombre ni mujer, le haba dado jams una orden. No obstante, asinti levemente. Tampoco yo deseo pasar por esto. Por el amor de Dios, ahora mismo podra estar en White`s emborrachndome. Entonces esta noche tambin supondr un cambio agradable para usted. Es un cambio admiti sobriamente, preguntndose si ella era abstemia al igual que la mujer ms condenadamente remilgada que haba conocido que no llamara agradable. Por fortuna, haba calculado la llegada con el suficiente retraso para que coincidiese con el comienzo de la cena, y ahorrarse as la mayora de las presentaciones. Lady Howard le haba sentado entre lady DuPont y lady Halverston. Fue una sabia decisin por parte de su anfitriona, considerando su reputacin y la avanzada edad de las dos matronas. Sin embargo, cuando divis a Daubner encaminndose al lugar que le haba sido asignado en una mesa anexa, se le ocurri un arreglo ms prctico. Pero... tartamude Daubner cuando Lucien se acerc tranquilamente e

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intercambi las tarjetas. No es necesario que me lo agradezcas. S lo que te desagradan las corrientes de aire de estas ventanas. Pero... Lucien ocup heroicamente el asiento junto a ta Fiona. La prima Rose y la seorita Gallant ocuparon sus propios lugares en la mesa principal, el uno, afortunadamente, al lado del otro. La vista era mejor de lo que hubiera sido en su asiento original, y capt la atencin de Alexandra mientras ella se sentaba. Cmoda? le pregunt calladamente, slo para que ella le oyera. Con toda certeza, milord le respondi, y volvi a fijar su atencin en Rose. Lucien ech un vistazo a su ta. Tu hija parece apta admiti a regaadientes. Por supuesto que s. La mitad de los jvenes de Birling la han estado visitando sin haber hecho an su debut. Pero s lo que es correcto, y para quin debera reservarse. No me haba dado cuenta de que habamos dejado Dorsetshire tan desolado. Jams deberamos haberla arrancado de su elemento natural. Rose no se casar con un granjero, ni un vicario o un sirviente. Cuando la seorita Georgina Croft lleg a su asiento al otro lado de Lucien, ste decidi que, despus de todo, tal vez la noche no sera una completa prdida de tiempo. Ella ocupaba la sexta posicin en la lista preliminar de Mullins. Buenas noches le dijo, ponindose en pie y retirando la silla para que tomara asiento. Ella se ruboriz hasta las races de su oscuro cabello y esper en vano que su tarjeta estuviera en un sitio diferente. Sin embargo, el cartelito estaba justamente donde l lo haba descubierto, entre el suyo y el de lord Blakely, que estaba medio sordo. Buenas noches, milord le salud finalmente con una reverencia. Buenas noches repiti l, sentndose despus de ella. No se dio cuenta a tiempo de que no tena la menor idea de cmo hablar con una virginal debutante sin propinarle un susto de muerte. Mmm. Tener a Alexandra como tutora ya no pareca tan absurdo. La seorita Croft se arm de paciencia. Hace una noche bastante fra, no es cierto? Ah, una anodina conversacin corriente. Decepcionante, pero al menos esta noche no le exigiran demasiado... a menos que la seorita Gallant se uniera a ellos. No es de extraar, considerando que estamos a principio de la temporada. En efecto. Hemos gozado de un invierno benigno. En ese momento, una conversacin casi idntica se repiti en una mesa cercana. Lucien mir a Rose cuando sta termin de comentar la benevolencia del invierno con su compaero de mesa. Sus ojos se cruzaron y l arque una ceja. Los labios de Alexandra perfilaron una sonrisa divertida antes de aparta la mirada. Se pregunt al instante si Alexandra encontrara aquella es tupidez tan absurda

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como l. Eso sera sumamente fascinante considerando que ella enseaba aquellas sandeces para vivir. Se volvi hacia la seorita Croft con renovado entusiasmo. Qu le trae por Londres tan pronto? Ella mir a su madre que estaba sentada en el apartado extremo de la mesa. Mi padre tiene algunos negocios que atender. Qu le trae a usted por aqu, milord? Obligaciones familiares. Obligaciones familiares? Nunca antes te molestaste en hacernos caso. Lucien se estremeci cuando la irritante voz de ta Fiona se alz por encima de la conversacin. Maldicin, se haba olvidado de ella. Qu dijiste, querida? le pregunt, favorecindola con una breve sonrisa desprovista de humor. Por lo visto ella comprendi por su expresin que l no iba permitir que la conversacin siguiera en esa direccin y se puso plida. Ah, ya lo sabes. Solt una risita ahogada y busc su copa de vino de Madeira. Para cuando las damas se levantaron y se excusaron al final de la cena, era Lucien quien tena el dolor de cabeza que Fiona estaba a punto de alegar. Georgina Croft, que tomaba un sorbo de vino cada vez que l le haca una pregunta, estaba bastante achispada... lo que sirvi para relajar su conversacin, pero no para mejorar su ingenio. Lucien se puso en pie cuando ta Fiona se retir de la mesa para unirse a las dems damas en el saln. Antes de que l pudiera dar ms de un paso para evitarlo, la seorita Gallant se materializ a su lado. Lucien ley su mirada y, reprimiendo una carcajada, tom a su ta del brazo. Seorita Gallant le comunic. Me temo que mi ta no se encuentra bien. Va Fiona alz la mirada hacia l. No, yo... Oh, pobrecita, esta maana tena jaqueca interrumpi Alexandra con magistral oportunidad, agarrando de forma dramtica el otro brazo rollizo de Fiona. Pero le haca mucha ilusin venir esta noche. Qu demo...? Vamos, ta le orden. Te llevaremos a casa para que te acuestes cuanto antes. Estoy seguro de que lord y lady Howard lo comprendern. S, una buena noche de descanso es lo que necesita, seora Delacroix. Ser lo ms conveniente. La seorita Gallant tambin se llev a Rose con ella y atravesaron con premura la multitud hasta llegar a la puerta. Despus de despedirse y disculparse rpidamente, lograron salir y metieron a ta Fiona en el carruaje. Sera un buen capitn general, seorita Gallant le dijo Lucien, tomando asiento cuando el carruaje se incorpor a la calle. Gracias, milord...

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Qu significa esto? grazn ta Fiona. Me siento como si me hubieran secuestrado! Qu ms quisiramos! Milord le reprendi Alexandra, pero l le sonri, impenitente. Qu contenta estoy de escapar. Rose se abanic la cara. Cuanta gente, y todos mirndome! Lucien la observ al tiempo que se preguntaba si l haba sido alguna vez tan inmaduro e ingenuo. No pareca probable. Con la reputacin de su padre allanndole el camino, cualquier defecto de esa ndole podra haber resultado perjudicial. Eres el ms reciente capricho de la sociedad. Te mirarn hasta que encuentren una nueva vctima a quien devorar con los ojos. Mam! Antes de que pudiera explicarse, Alexandra carraspe. Lord Kilcairn tiene razn, en cierto modo. La tiene? Bueno, s. Yo lo habra expresado de un modo un tanto diferente, pero... Cobarde la interrumpi. ... pero a eso precisamente me refera con lo de las primeras impresiones. Dentro de un mes, algunas de esas damas y caballeros tan slo tendrn un vago recuerdo de si desean o no ser vistos en tu compaa. Ella sonri en la penumbra, y algo extrao palpit y se contrajo en el pecho de Lucien. Y? la anim. Y despus de esta noche, y otra velada similar tal vez, me inclino a pensar que ninguno de ellos tendr objecin alguna en entablar conversacin con usted, seorita Delacroix. Ah. Gracias, Lex. Esplndido. Ta. Fiona ri entre dientes. Pero no vi a tu amigo, Lucien. Lord Belton, verdad? l sigui mirando a la seorita Gallant, tratando de decidir qu acababa de suceder exactamente, y si se senta complacido o molesto por ello. Robert tiene buen juicio. Es evidente que no asisti. l habl con ms dureza de la que pretenda, pero el estpido regodeo de ta Fiona le irritaba infinitamente. Por el amor de Dios, en dos minutos ms la mujer les habra arruinado la noche a todos, incluidos el resto de los invitados de los Howard. Cuando Alexandra le lanz otra mirada feroz, l sonri con satisfaccin. Al menos su comentario haba hecho callar a sus parientes; ya haba dado demasiado de qu hablar para una noche. Las tres damas ya haban desaparecido escaleras arriba para cuando l se ape del carruaje y entr en la casa. Wimbole, coac orden, dirigindose al estudio. Se deshizo la corbata con un suspiro y se hundi en la butaca ms prxima a la chimenea. El mayordomo apareci a su lado un momento ms tarde y Lucien tom

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la copa con su contenido ambarino de la bandeja de plata. Dio un trago, dejando que el clido lquido se deslizara por su garganta hasta su estmago como un reguero de fuego. Busque al seor Mullins. S, milord. El abogado deba rondar cerca porque la puerta se abri inmediatamente despus de que se marchase el mayordomo. Lucien sigui observando el crepitante fuego con los ojos entornados. Seor Mullins, tache a Georgina Croft de la lista. Le ped que nombrase su autor3 preferido y ella dijo: Prefiero el original. Pensando que se refera a la Biblia, le pregunt qu pasaje prefera. Su respuesta fue: algo posterior a los versos pasaje donde l va en busca de Ginebra. Ella pens que le peda que nombrase su obra preferida sobre el rey Arturo. Yo habra escogido la misma. El sonido de la suave voz de Alexandra hizo que Lucien necesitase toda su fuerza de voluntad para permanecer sentado mirar con calma hacia ella, inmvil en la entrada con los brazos cruzados. Con lo cual es sorda o corta de luces. Me est diciendo que nicamente tiene escarceos mujeres inteligentes? le pregunt, entrando en la habitacin y cerrando la puerta a su espalda. Me lo pregunta por inters personal? replic mientras la vea acercarse. Esto pareca una seduccin, pero consideran que cinco minutos antes haba estado molesta con l, Lucien crey ms probable que Alexandra planeara una embosca Pues iba a descubrir que l no sucumba tan fcilmente. Nunca he sabido de nadie que hiciera una lista de posibles esposas y luego eliminara candidatas cuando no superan el nivel literario. De hecho, parece un mtodo bastante sensato. Y, sin embargo, no me dijo que prefera mujeres in maduras? La seorita Croft apenas aparenta dieciocho. No creo en el establecimiento de lmites. Dio un trago a su coac, agradecido de que el dolor de cabeza hubiera pasado, que sorprendente casualidad!, al mismo tiempo que haban retirado sus parientes. Pero usted hace que su abogado le escriba la lista en lugar. Kilcairn sonri lnguidamente, y not con satisfaccin q la mirada de ella descenda a sus labios. Tena alguna razn para venir aqu? Otra que no sea expresar sus celos, por supuesto. Usted... La puerta se abri de nuevo. Quera verm...? Dentro de un momento, seor Mullinsgru Lucien. Mis disculpas, milord. La puerta volvi a cerrarse.
3

En ingls autor y Arturo tienen una pronunciacin similar (N de la T)

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Por dnde bamos, Alexandra? la apremi, tomando otro trago de coac. Me sera imposible expresar unos celos que no siento. Se pase airadamente hasta su escritorio y de vuelta otra vez; la luz del fuego se reflejaba en las cuentas de su vestido hacindola resplandecer de arriba abajo. Por qu est aqu entonces? susurr, su pulso se aceler. Aquel vestido no haba sido un error despus de todo. Para preguntarle por qu contina censurando a su prima y su ta por su comportamiento cuando el suyo es diez pero. Su sonrisa se ampli. Diez veces? Es un milagro que alguien me soporte. S, lo es. Por favor dgame qu es lo que echa en falta en mi carcter. Ella se volvi hacia el fuego. No lo har. Por qu no? Sabe muy bien que importuna a la gente. Lo hace a propsito. No estoy de humor para enumerar los defectos que con tanto esmero cultiva. Soy absolutamente diablico. Es usted mezquino le corrigi. Aadir ms adjetivos a esta descripcin no altera el hecho. Lucien la mir, la jaqueca amenazaba con regresar. Era probable que Alexandra hubiera pasado todo el camino de regreso a casa decidiendo exactamente lo que quera decirle y cmo l pensaba tratar de sortear cada estocada. Mezquino en qu sentido? le pregunt, dejando a un lado el coac, y con ms curiosidad por su respuesta de lo que deseaba admitir. Para empezar, insulta y menosprecia constantemente a sus parientes. El enarc una ceja. Hay ms? Lo hay. Alexandra cuadr los hombros, clavndole una mirada directa y furiosa. Y digo esto slo porque usted me indic que quera mi ayuda para perfeccionar sus modales. As fue. Contine. Las seoras Delacroix acaban de perder a su pariente varn ms cercano, y usted se niega rotundamente a mostrar la ms mnima consideracin por su dolor, mucho menos por su apremiante situacin. Eso es horriblemente cruel. Estn aqu, no es as? gru l, menos divertido. Debido a un trozo de papel... no gracias a sus sentimientos al respecto. Lo dej bastante claro. Alguna vez les envi sus condolencias? Lucien apret la mandbula. Ella saba cmo discutir, sin la menor duda, pero l no tena intencin de dejar que le aguijonease hasta revelar algo que deseaba mantener en privado. Pagu el entierro. No es lo mismo.

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Nada de esto tena que ver con las arpas, ni siquiera con . Estaba demasiado furiosa para que no se tratase de algo personal. A quin perdi? le pregunt con voz queda. Alexandra abri la boca y la cerr de golpe otra vez. Como si le importara, cuando es incapaz de llorar a su propia familia le reproch por ltimo, y gir sobre sus talones. Lucien se levant abruptamente. Cuando la agarr de la mueca para girarla hacia s, ella tena el rostro sonrojado y su pecho suba y bajaba agitadamente por su exaltada respiracin. Su electrizante reaccin al pulso desbocado de Alexandra alter de golpe lo que haba estado a punto de decir. Claro que lloro la prdida le confes, pero no hago alarde pblico de ello. Alexandra le mir a la cara, la rabia abandon su expresivo rostro. Es a su primo James a quien llora, verdad? Saba que no era tan transparente. Pero ella pareca saber exactamente lo que pensaba la mayor parte del tiempo. Por qu dej que la besara? le pregunt en su lugar. No cambie de tema.Se ruboriz. La acerc ms hacia l, sujetndola an por la mueca. Mi tema es ms interesante. No para m, milord. Lucien sonri, despus se inclin hacia delante y roz suavemente los labios de ella con los suyos. Es esto ms interesante? murmur. No creo que... La bes de nuevo, con ms intensidad. O esto, quizs? Alexandra alz la cabeza y sus ojos se cerraron. Sin voluntad para resistirse a su seductora diosa, la bes una vez ms. Yo estoy muy interesado. Alexandra abri lentamente sus ojos color turquesa y le mir. Puede poner fin a la discusin le dijo con voz queda y suave que hizo que los msculos de l se estremecieran, pero no a la razn que se oculta detrs. Las palabras sonaron serenas y audaces, pero Lucien conoca su temperamento lo bastante bien para sentir lo alterada que se encontraba. No iba a darse por vencido ahora. Eso es; estbamos discutiendo mis malos modales. Un caballero respetable no la habra besado. Por lo tanto, comportarse no tiene sentido en este caso. Usted no tiene sentido contraatac ella, liberando su brazo. No puede llorar la prdida de un pariente y fingir que no se preocupa por el resto. Pero puedo elegir si lo discuto o no... Y elijo discutir un tema ms interesante. Sus labios, por ejemplo. Ese tema est cerrado.

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Lucien no pudo remediar sonrer por ello. Buenas noches entonces, seorita Gallant. Antes de que pudiera apartarse, ella le agarr de la manga. El suave tirn le hizo detenerse bruscamente. Por qu no habla de ello... de mi tema? le pregunt. Yo le escuchara. Lucien baj la mirada a su rostro, a slo unos centmetros le distancia. No necesito que nadie ms escuche mis expresiones de dolormascull. Lo que me interesa es tenerla en mi cama. Le interesa ese tema, Alexandra? N... no. Est segura? S que disfruta besndome. Esto sera mucho mejor. Buenas noches, milord balbuci, y huy. Lucien llam al seor Mullins un momento despus y volvi a su asiento. La ltima vez no haba dicho que no. Y eso e ms interesante que cualquier cosa que pudieran discutir su abogado y l.

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Captulo 7
Al parecer lord Kilcairn pensaba que Rose haba pasado con buena nota su primera prueba. Para finales de semana ya haba aceptado invitaciones en nombre de su prima para dos cenas, una velada en la pera, un festival de fuegos artificiales en los jardines Vauxhall y el primer gran baile de la temporada. Una vez que empez a enviar confirmaciones de asistencia, comenzaron a llover ms invitaciones. Por lo visto todos queran formar parte del fenmeno que supona la aventura de Lucien Balfour en la alta sociedad... aunque Alexandra saba que nicamente haca uso de esa tctica para lograr ms atencin sobre Rose. No obstante, haba programado varias apariciones de Rose sin consultar a Alexandra, lo que la irrit sobremanera. Haba pasos a seguir, modos de facilitar la entrada a los crculos ms selectos de la sociedad, y l los estaba obviando todos... si es que alguna vez los haba tenido en cuenta. sa era la razn de que le hubiera estado evitando durante los ltimos tres das: no quera hablar con l. No tena nada que ver con la forma en que le haba sugerido que se convirtieran en amantes, o el modo en que ella haba salido huyendo de la habitacin en lugar de darle un no rotundo. O la forma en que haba soado con sus embriagadores besos los ltimos das. Por el amor de Dios, ni siquiera le gustaba. Adems era ella quien debera estar ensendole decoro; no l ensendole a ella a comportarse como una desvergonzada prostituta. Alexandra dej su habitacin con Shakespeare a su lado. Kilcairn haba tenido razn acerca de la escasez de su tiempo libre... sus paseos de primera hora de la maana eran ya tan temprano que estaban a punto de convertirse en paseos vespertinos. Se detuvo en mitad de la escalera ante el retrato de Jame Balfour que an portaba el crespn negro. Su tez y cabello e ms claros que los de su primo, y su expresin ligeramente sonriente hizo que Alexandra desease devolverle la sonrisa. El rostro era demasiado franco, y se pregunt qu haba hecho a Lucien tan misterioso y enigmtico, y por qu ella encontraba aquello tan irresistible. Y ahora qu est tratando de resolver? Alexandra peg un brinco cuando Kilcairn sali del oscuro pasillo como por arte de magia. Dios mo! Me ha dado un susto de muerte! Si no estuviera tan ensimismada, podra haber escuchado el estruendo de mis pasos a su espalda. Ella no poda imaginarle haciendo ningn estruendo en ninguna parte. Debera disculparse sin ms. Por su falta de atencin? Alexandra suspir.
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Se ha levantado temprano cambi de tema. Usted tambin. Shakespeare y yo vamos a dar un paseo. El conde se acerc un paso. Con Sally y Marie. Naturalmente. l extendi la mano y toc su mejilla. Qu lstima. Ella evit con todas sus fuerzas ceder a la delicada caricia. Lord Kilcairn, hay algo que debo aclararle. l retir los dedos. Primero, permtame a m que le aclare algo, Alexandra La deseo. Pero no soy una estpida bestia, ni tampoco un imbcil. Es mi empleada. Se lo pedir... algunas veces ms. No se lo ordenar. Despus de eso, ser usted quien tenga que pedrmelo a m. Se acerc an ms, brindndole esa sensual son risa tan diferente de la expresin franca y afable de su primo. Pero dir que s. Y sobre los besos, milord? susurr y esper que las seoras Delacroix estuvieran an acostadas y que l no se diera cuenta o, al menos, no admitiera que saba, que ella le estaba pidiendo sus caricias. Los besosrepiti, su mirada descendi a su boca. S, eso tambin. Inclinndose, roz sus labios en un beso suave como una pluma que de inmediato le hizo desear ms. Lucien enderez y ella casi se desplom cuando sus labios donaron los suyos. Ella se irgui de inmediato. Milorddijo con voz trmula. Si quiere otro, slo tiene que pedrmelo le inform, sonriendo abiertamente. Es usted muy arrogante dijo bruscamente. Si.Lucien la rode y se agach a acariciar a Shakespeare cuando pas por delante de l. Alexandra tuvo que cerrar los ojos por un momento y concentrarse en respirar. Lucien probablemente pensaba que la haba escandalizado, pero ella apreciaba sus francas palabras. El problema era que sus lecciones eran mucho ms interesantes las de ella. Puesto que llevaba el mismo rumbo que l, no seguirlo escaleras abajo pareca una estupidez. Adnde va tan temprano esta maana, milord? le pregunt cuando alcanzaron el vestbulo y Wimbole apareci con el abrigo del conde . Seguro que no se levanta tan pronto para ir a cabalgar. l acept el abrigo y el sombrero que le ofreci el mayordomo. Por desgracia, no ir a cabalgar esta maana. Me voy de picnic.Kilcairn le dedic de nuevo su devastadora sonrisa. Celosa? Alexandra se sonroj, muy consciente de la aparente sorpresa de Wimbole.

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nicamente siento curiosidad por los deberes y atenciones para con su prima que pretende desatender hoy. Su expresin se ensombreci de inmediato. Todos y cada uno, si es posible contest hoscamente. Wimbole abri la puerta con presteza y l se encamin hacia su faetn y el lacayo que le aguardaba. Un momento ms tarde, caballo y carruaje abandonaban la calle trotando apresuradamente. Un picnic? repiti con escepticismo, intentando decidir si se senta ms frustrada que enfadada con el conde. A las seis en punto de la maana? A quin se cree que engaa? Fue la propia seora Halloway, la cocinera, quien prepar la cesta le particip el mayordomo mientras cerraba de nuevo la puerta. Sally vendr enseguida para acompaarla Muy bien. Alexandra se puso su gruesa capa. Se abroch el nico cierre del cuello con la atencin fija en la puerta principal y en la marcha del conde. Parece muy temprano para almorzar, no cree? Su seora dijo que no deba esperar su regreso hasta tarde. Imagino que adnde quiera que vaya est un tanto alejado, o que tiene otros asuntos que atender primero. No le inform de su destino? El mayordomo sonri brevemente. Lord Kilcairn es bastante hermtico, seorita Gallant. S, ya me he dado cuenta de eso. Un momento ms tarde Sally se uni a ellos, y salieron dar un vigoroso paseo por Hyde Park. No sirvi para despejada su cabeza, pero sospech que aqulla sera la hora ms tranquila del da para ella. Y cuando volvi y se dirigi a desayuna el caos haba comenzado. Alexandra cerr la puerta de su alcoba despus de dejar a Shakespeare en la cama para su siesta diaria. Apenas tuvo tiempo de advertir la presencia de Rose antes de que la muchacha se abalanzara sobre ella. Lex, mam dice que debo llevar mi vestido nuevo a los jardines Vauxhall! se lament. Buenos das, Rose le respondi deliberadamente, haciendo una reverencia. Ah, buenos das dijo la muchacha, correspondiendo su reverencia con otra. Desde luego, el vestido verde est bien, siempre que lleves un chal. Ven conmigo a desayunar y no te apures. El verde te queda maravi... Pero entonces tendr que llevar el de seda rosa al baile de lady Pembroke, y primo Lucien nunca bailar conmigo! Sintiendo que sin duda haba algo que se le escapaba, Alexandra condujo a la joven hacia la escalera. Y por qu, si puede saberse, no iba a bailar tu primo contigo? Odia el rosa! La ltima vez que fui de rosa dijo quepareca un flamenco. Rose dio un golpe con el pie y comenzllorar desconsoladamente. Ni siquiera s

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qu es un flamenco! Aquello no presagiaba nada bueno. Lord Kilcairn haba dejado claro, no obstante, que Alexandra nicamente tena que educar a su prima en el plano social; cualquier cosa a nivel cultural que no fuera msica y conversacin en francs slo le restara tiempo de su tarea principal. Es un ave le explic, entrando primero a la sala del desayuno. No llores, querida. Hace que tu piel enrojezca. Rose se sec las mejillas. De verdad? S. Y tienes una tez demasiado encantadora. Gracias, Lex. Alexandra en parte esperaba que una distraccin tan flagrante no funcionara, pero Rose de inmediato se preocup ms de estudiar su reflejo en el espejo de la repisa que por lo que fuera que en un principio hubiera provocado las lgrimas. Alexandra haba esperado algo ms de carcter. Se sentaron a desayunar, la alumna de mucho mejor humor que la profesora. Qu te apetece hacer hoy? pregunt Alexandra. Creo que tu primo estar ausente hasta la tarde y tu madre tiene un almuerzo, as que tenemos la casa prcticamente para nosotras solas. Quiero practicar otra vez el baile. Sobre todo el vals. Bailas el vals de manera incomparable, Rose repuso Alexandra, disimulando otro ceo tras su taza de t. Y no puedes bailar el vals en pblico hasta que no hayas sido presentada en Almack's, lo cual no suceder hasta que no seas presentada en la corte, lo cual... Lo cual no suceder hasta dentro de otras dos semanas, cuando cumpla los dieciocho. Todo esto es tan absurdo. Soy la prima del conde de Kilcairn Abbey. Es que no puedo ser presentada un poco antes? Ni que no fuera a llegar nunca mi cumpleaos. Nadie es presentado antes asever Alexandra con rotundidad, un poco sorprendida del repentino aplomo de su pupila. Bueno, mam dice que yo debera serlo. Eso lo explicaba todo. Debera haberlo sabido. Cmo dices? Rose levant la vista del melocotn que estaba troceando. Alexandra no se haba percatado de que haba hablado alto. Ya que estamos solas corrigi en voz ms alta, creo que podramos probar con algo de conversacin en francs. Ah, Lex, ayer fue etiqueta formal, y antes de ayer fueron esas estpidas cuartetos y contradanzas. Es que no podemos hacer algo divertido por una vez? Y maana por la noche es la cena de los Hargrove, y noche siguiente vamos a Vauxhall. Decide t, Rose. T eres la q quiere casarse con un ttulo. De verdad crees que puedes ensearme francs en un da? La seorita Brookhollow lo intent durante seis meses y apenas logramos pasar de je m'apelle Rose.

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Alexandra esboz una sonrisa forzada, tratando de no estremecerse por el acento de la muchacha. Puedo ensearte algunas expresiones tiles en francs en un da. Eso bastar por ahora. Rose se desplom en su silla y suspir. Ya me est entrando dolor de cabeza. Alexandra sinti que tambin le entraba a ella. Tonteras exclam alegremente. Empezaremos en seguida. Vale, est bien convino la muchacha. Pero qu tipo de ave es un flamenco? Bien, una curiosidad cultural, despus de todo. Una... alta, de largas patas y de color rosa. Su colorido se debe a que comen camarones que encuentran... Se parece a un cisne? En cierto modo suspir. Con un pico algo ms largo. Son conocidos por... Un pico ms largo? Rose emiti un gritito y comenz otra vez a llorar. Maldicinfarfull Alexandra, y acerc la silla para darle una palmadita en la espalda a la muchacha. Vamos, tranquila, no te apures. Dnde est mi sobrino? exigi Fiona, irrumpiendo de modo dramtico en la habitacin. Su pelo naranja, recogido con lazos para hacer que se rizara, sobresala por todas partes, eclipsando la plida luz solar que se filtraba por la ventana. Buenos das, seora Dela... No tienen nada de buenos. Dnde est Lucien? Sali hace casi una hora, creo respondi Alexandra, cuando Wimbole desapareci por la puerta. Sucede algo malo? Por supuesto que s. Mi doncella me ha informado de que se fue de picnic con la hija de un marqus! S? S! Deja a mi pobre Rose aqu sola para poder pasar tiempo con unos completos desconocidos! Estoy indignada. Indignada y horrorizada! Bueno comenz pausadamente Alexandra. Estoy segura de que... No! No trate de consolarme! Rose, debes esforzarte ms si vamos a ablandar el corazn de Lucien. S, mam. Con eso, la ta de Lucien se escabull de nuevo escaleras arriba, pidiendo panecillos tostados y chocolate para templar los nervios a tiempo para el almuerzo. La propia Alexandra estaba preparada para un brandy fuerte. A pesar de lo que el conde le haba dicho a Wimbole, no dio seales de volver a tiempo para la cena. Alexandra pas otras dos horas despus de la cena con la seora Delacroix, escuchando los chismes ms recientes y una diatriba sobre las escandalosas tendencias de Pars y la vergonzosa moda de mojarse la camisa interior para hacer que la tela del vestido se adhiriera a las curvas. Finalmente logr escapar a la biblioteca con un vaso de leche templada y un

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libro de poesa de Byron. Igualmente podra haberse retirado a su alcoba, pero saba muy bien por qu no lo haca. El porqu senta la necesidad de esperar despierta al conde precisaba una respuesta mucho ms compleja, una en la que an no estaba dispuesta a pensar.

Durante todo el da se sorprendi mirando al vaco, recordando la caricia de la boca de l sobre la suya. Sus escandalosa proposiciones no parecan tan intolerables cuando pensaba en lo bien que besaba. Nunca hara nada al respecto, desde luego. Sin embargo, no poda ms que sentirse emocionada e incluso excitada. Lord Kilcairn saba mucho ms del mundo que ella, y aun as afirmaba desearla. No estaba al corriente de que las jvenes solteras deban leer a Byron musit en voz queda desde la entrada. Alexandra se sobresalt. Muchos caballeros ni siquiera saben que las mujeres sabemos leer. Alexandra examin su impecable atuendo y los perspicaces ojos grises que parecan estudiar cada uno de sus gestos, y sinti que se emocionaba y excitaba de nuevo. Qu tal el picnic? l frunci el ceo. Infernal. Qu tal el da con las arpas? Imagino que se refiere a la seora y la seorita Delacroix? Muy productivo, gracias. Y la seora Delacroix ha conocido a lady Halverston, quien comparte su punto de vista negativo sobre la tendencia a mojar las camisolas. Es la mejor tendencia desde los pechos desnudos de las amazonas. Se sent en la silla frente a la suya. Est preparada Rose para la cena de maana? Debera haberme preguntado eso antes de aceptar la invitacin le dijo, cerrando y dejando a un lado el libro. No tengo intencin de programar mi calendario social para acomodarme a la institutriz de mi prima repuso serenamente. En todo caso, he sido selectivo en los compromisos para mi querida prima. Y para mi ta, aunque puede que no lo crea as. S, ya lo he notado respondi, molesta por su arrogancia y sabiendo que l se comportaba de ese modo a propsito. Por lo visto, a Kilcairn le gustaba que ella le insultara, de modo que no darle el gusto sera una autntica grosera por su parte. No haba contado con que alguien de su reputacin conociera a tantos y tan respetables nobles. El conde hizo una mueca. Cmo se supone que debo evitarlos? Inclin la cabeza hacia atrs, observndola con los ojos medio cerrados. Ha pensado en mi pequea charla de esta maana? Un escalofro la recorri de la cabeza a los pies. Apenas haba sido capaz de pensar en otra cosa. Quiere una respuesta? Eso depende de cul sea. Vamos, Alexandra, mientras preparaba a todas

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estas encantadoras jovencitas para el matrimonio, nunca se ha preguntado acerca de ello? La vibrante excitacin de Alexandra comenz a convertirse en enojo. No fue matrimonio lo que me propuso esta maana. No, no lo fue. Llmame Lucien. Por qu? Por qu quiero ortelo decir? Ella volvi a sentarse, asumiendo la misma posicin relajada que l haba adoptado, aunque se senta como si marchara directa a la batalla. Cree que puede conseguir lo que quiere, no es verdad? Su leve sonrisa cnica apareci. Menuda revelacin. Dgame algo sobre m que yo no sepa. Alexandra hubiera querido un poco ms de tiempo para concentrarse en aquella pregunta tan complicada, pero le pareci que l podra abalanzarse sobre ella de nuevo si no lograba distraerle con la conversacin. De acuerdo. Usted no es tan cnico como piensa. l abri un ojo gris. Explquese. En lo referente al matrimonio, un autntico cnico no sera tan manitico. Me encuentra manitico repiti. Terriblemente. El ojo volvi a cerrarse. Estoy pasmado. A cuntas posibles esposas ha entrevistado? prosigui, descosa de demostrar que estaba en lo cierto. A tres, incluida la de hoy. As que soy manitico por hablar con ellas? Al parecer, a l no le caba en la cabeza que le llamara manitico. Alexandra permiti que se le escapara una pequea sonrisa. S. Entonces por qu habla con ellas? Porque no deseo que mi hijo y heredero sea un completo imbcil. Un verdadero cnico asumira que todos, incluyendo su propio hijo, seran unos completos imbciles, cualesquiera que fueran las circunstancias. l se enderez. Su argumento es defectuoso. Estoy buscando la novia apropiada porque me beneficia hacerlo as. El hecho es que cree que existe la novia adecuada. A Kilcairn se le contrajo un msculo en su enjuta mejilla Ah. Pero adecuada para qu? Olvid aclarar ese punto Para ser su esposa, desde luego. Su compaera, la madre de sus hijos, la... Hijo la corrigi. Basta con uno. Y no necesito ni quiero una compaera. Eso presupone que soy incapaz e incompleto por m mismo. Pero lo es. nicamente para engendrar nios, querida.

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Alexandra le mir un instante. Me est provocando. Si manifiesta cualquier idea desfasada y estrafalaria para distraerme, entonces sta no es una discusin justa. Le aseguro que lo digo muy en serio. La nica distraccin aqu es usted. Pero segn usted yo slo sirvo para... engendrar. l sacudi su morena cabeza. No, eso es para lo que sirve una esposa. Dios santo! tron, ponindose rpidamente en pie. Quin le cri a usted... unos gorilas? Un infinito surtido de institutrices y tutores dijo sin alzar la voz. Haba odo que su padre era un tanto indiscreto en sus aventuras, pero aun as no puedo creer que alguien tan inteligente como usted tenga esa visin de las muje... Apenas conoc a mi padre, encanto. Hasta mi decimoctavo cumpleaos le vi un total de cinco veces. Yo... lo siento se disculp torpemente. As que cree que ya tiene la llave a mi alma, eh? continu, sonriendo ligeramente. No la tiene... pero eso es otra historia. Estir las piernas, el movimiento obr verdaderas maravillas en los msculos de sus muslos . Entonces, buenas noches, seorita Gallant. El conde apoy las manos en ambos brazos de su silla y se levant. Ella parpade, preparada prcticamente para cualquier cosa... a excepcin de para el final del encuentro. De modo que lo reconoce? No reconozco nada. Fue usted quien me llam manitico. Y sigo diciendo que lo es le rebati, y sabe que es verdad. Por eso huye. No tiente al demonio, Alexandra murmur, acercndose a ella, a menos que quiera quemarse. Ella recobr el aliento. Pens que el dicho era no juegues con fuego le corrigi con voz temblorosa. Kilcairn se acerc a Alexandra inmediatamente, la agarr de las manos y la hizo levantar. Antes de que pudiera pronunciar una sola palabra, captur los labios de ella con los suyos en un beso feroz y apasionado. Su mente se fragment en un millar de pequeas piezas, de modo que slo poda sentir. Cuando su boca se amold a la suya, l la inclin hacia atrs. Lo nico que impeda que se desplomase en la silla eran los brazos de Lucien alrededor de su cintura. l la sujet con ms fuerza mientras lanzaba un grave gemido, acercndola ms hacia s al tiempo que intensificaba la unin de sus bocas. Si ser besada por Lucien Balfour era quemarse, bienvenido fuera el fuego. Pasin, repeta su mente sin cesar al tiempo que el corazn le lata aceleradamente y le rodeaba el cuello con los brazos en un ardiente abrazo, esto es pasin. Cuando l se movi para frotar la nariz contra su cuello y mandbula,

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Alexandra se percat de su creciente excitacin y del calor entre sus propias piernas. Enredando los dedos en su ondulado pelo negro, jade y tir de su cabeza hacia atrs. Detente! l alz la cabeza y la mir con sus centelleantes ojos grises. Entonces suelta murmur con voz un tanto temblorosa. Alexandra se dio cuenta de que an tena una mano en su espalda, agarrada a su chaqueta, y la otra enroscada en su pelo, y le solt de mala gana. Permanecieron inmviles durante un largo momento, l inclinado sobre ella sujetndola an fuerte mente en sus brazos, y entonces la levant lentamente. Eres una mujer poco comn, Alexandra Beatrice Gallant le susurr, a continuacin se volvi y abandon la habitacin. Alexandra se desplom en la silla, sus msculos y sus huesos se haban transformado en gelatina. Saba qu haba querido decir con su ltimo comentario... era evidente que cualquier otra mujer a la que haba besado de ese modo se haba convertido en su amante sin ms protesta o demora. Se haba sentido tan tentada de dejarle continuar; de hacerle continuar. Deseaba sentir su calor, sus fuertes manos sobre su piel desnuda, ms que cualquier otra cosa en el mundo. An temblando, inspir con fuerza mientras se pona en pie de nuevo y se march a su alcoba en silencio. Eso era lo que necesitaba... intimidad y una oportunidad para poner en orden sus pensamientos. Despus de diez minutos de agitado paseo delante de la chimenea, con Shakespeare siguindola de un lado a otro, se dio cuenta de que haba aprendido tres cosas muy importantes sobre Lucien Balfour. Primero, que l era mucho ms caballero de lo que afirmaba, o se daba cuenta, puesto que se haba detenido cuando se lo pidi, cuando ella ni siquiera haba estado segura de si lo deseaba. Segundo, cuando l afirmaba sentirse atrado por ella y desearla, no slo la estaba provocando. Y tercero, haba estado a punto de desvelar una parte importante de l... la cual tena intencin de descubrir. Lucien estaba sentado mirando por la ventana de su despacho con la barbilla apoyada en la mano. Frente a l, el seor Mullins lea en voz alta la lista de gastos mensuales para que diera su aprobacin. Por lo general, debido a su carcter perverso y a que le haba tomado un cierto afecto a la firme y perseverante bondad de su abogado, le exiga explicaciones detalladas de al menos la mitad de los asuntos. Ese da, sin embargo, dada la atencin que le estaba prestando, Mullins bien podra haber hablado en chino mandarn. Se estaba ablandando; sa era la nica explicacin posible. A los treinta y dos aos se haba convertido en un tonto senil, bobalicn y con el ingenio y voluntad de un mosquito. El antiguo Lucien Balfour el cuerdo no se habra detenido cuando ella as lo haba pedido; la habra embaucado y persuadido hasta que hubiera cambiado gustosa de parecer. Pero por alguna absurda razn, haba desistido y pasado otra noche de frustracin pasendose de un lado a otro de su habitacin. Siempre consegua lo que deseaba. sa era la norma en lo que a l se refera. No obstante, Alexandra Beatrice Gallant pareca haber inventado una serie de reglas

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completamente nuevas, y l pareca totalmente incapaz de pasarlas por alto y obviarlas, del mismo modo que no poda olvidar o ignorar a la mujer. Por todos los demonios, tal vez tuviera razn... se estaba convirtiendo en un manitico. Es aceptable, milord? Luden parpade. S. Gracias, seor Mullins. De... nada, milord. Volvi a contemplar el jardn cuando el seor Mullins sali de la habitacin. Antes de que pudiera sumergirse en otra ensoacin con Alexandra, una pequea bola de pelusa blanca entr dando saltitos en el estudio por la puerta entreabierta y se sent a sus pies. Buenos das, Shakespeare le salud, inclinndose para rascar al terrier detrs de las orejas. Shakespeare! Una alta y esbelta figura entr corriendo en la habitacin detrs del perro y seguidamente se par en seco. Buenos das, seorita Gallant continu Lucien, considerablemente ms animado por la llegada del segundo intruso. Ella hizo una reverencia. Buenos das, milord. Debo disculparme. Shakespeare se escap cuando abr la puerta. No volver a suceder. Sin duda detesta pasarse todo el da encerrado. Tiene mejores modales que mis parientes; deje que corra por la casa. Alexandra se acerc un poco. Gracias por su generosa oferta, pero no creo que a la seora Delacroix le guste demasiado. Razn de ms para tenerle merodeando por aqu. Ella sonri. Debera censurarle por decir tal cosa, pero como esto concierne a la felicidad de Shakespeare, lo pasar por alto. Lucien la mir fijamente. Debera sonrer ms a menudo, Alexandra. Debera darme ms motivos para sonrer ms a menudo. Me est diciendo que su felicidad depende de m? Digo que su cooperacin hace que me sea ms fcil lograr la felicidad. Su cooperacin tambin hara que mi felicidad fuera ms fcil de lograr le contest, recorrindola con la mirada. Ella se volvi hacia la puerta, sonrojndose. No creo que entonces sea feliz, milord. Anoche fui feliz por un instante. Ella se detuvo. Pues qu pena que haya jurado no serlo con su esposa. Quien quiera que vaya a ser. Ya estaba echndole en cara lo mismo. Mi ideal de matrimonio le ofende. S, me ofende. Si resulta que se decide por una mujer con un mnimo de inteligencia, le sugiero que no le aclare sus sentimientos... o la falta de ellos. Por alguna razn, cuando ella lo deca, le haca parecer un completo asno.

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S, mi diosa. Pero no debera estar concentrndose en hacer de mi prima alguien aceptable para un caballero deseoso de casarse? S, milord. La mirada que le lanz le dijo que le consideraba un tramposo de primera fila, pero cualquier conversacin con la seorita Gallant pareca dejarle el cerebro hecho papilla. Se aferrara a cualquier ventaja a la que pudiera echarle mano... sa era otra de sus reglas. Cuando Alexandra sali del cuarto con el perrito pisndole los talones, se pregunt cunto tiempo pasara antes de que esa regla se convirtiera tambin en polvo.

Puesto que la seorita Gallant le rehuira durante el resto del da, Lucien fue a almorzar a Boodle's. El vizconde de Belton acababa de sentarse junto a la ventana, y Lucien fue a reunirse con l, luciendo una ligera sonrisa. Apenas te has dejado ver los ltimos dasle dijo Robert mientras inspeccionaba una botella de Madeira. No es que t hayas estado cerca para notarlo. Muy cierto.Robert mir al lacayo que esperaba a su lado. ste servir. Gracias. Muy bien, milord. El hombre se apresur a dar la bienvenida a otro cliente. Mi madre lleg antes de tiempo explic el vizconde. Llevo cuatro das prcticamente encerrado en casa escuchando todos los rumores que West Lincolnshire ofrece. Algo interesante? Ni una pizca. Robert sirvi una copa de vino para cada uno. Aqu suceden cosas mucho ms interesantes. Nombra una pidi Lucien, alzando la copa de fino cristal y estudindola. Cualquier distraccin sera bienvenida. Bien, por lo visto, parece que cierto soltero ha contratado a una famosa adultera y asesina como acompaante para sus parientes femeninas. Lucien se qued sin respiracin. De verdad? repuso, acomodndose en la silla. Robert asinti. se es el rumor. Tambin que las dos jvenes damas de su casa son deslumbrantes, y que dicha acompaante debe ser extraordinaria si dicho soltero est dispuesto a arriesgar la vida y un miembro fjate que es singular, miembro con tal de tenerla en su posesin. Lucien se sorprendi de que su primer impulso fuera el de defender a la seorita Gallant. Estaba al corriente de lo que sus pares pretendan; convertirla en una especie de mantis religiosa que se apareaba y luego devoraba la cabeza, o las partes bajas, de su pareja, por diversin, todo para poder aportar un poco de entretenimiento al aburrido inicio de la temporada. Su segundo impulso fue rer ante la idea de que cualquier hombre la poseyera.

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La contrat apunt porque era la mujer ms cualificada para el puesto. No pierdas tiempo vinindome con rumores, Robert. Me importan un bledo. Hum. Pens que al menos deberas estar al tanto. Y mi propia interpretacin acerca de tu motivacin dista un poco de la tuya, por si te interesa. Ests en buena forma esta maana advirti Lucien con cierto enojo. Por lo general, cuando indicaba que quera dejar un tema, la persona lo dejaba. Inmediatamente. He descansado bien le record Robert, y soy muy capaz de mantener tu ritmo otros tres minutos. Tal vez cuatro. Pues ilstrame con tu interpretacin, Robert. Segn yo lo veo, tu prima, aunque de aspecto agradable, tiene tan mal carcter que necesitas alguien an ms clebre con quien pueda compararla la sociedad. Siendo as, buscaste a la seorita Gallant. Y tratndose de ti, ella es deslumbrante adems de famosa. Lucien se encogi de hombros. Soy un genio. Eres retorcido. Es lo mismo. De hecho, Lucien prefera la versin del vizconde a la verdad. La crueldad y perfidia era mucho ms fcil de aceptar que lo que fuera que amenazaba con convertirle en un idiota inseguro alrededor de Alexandra. No caba duda de que la seorita Gallant se burlara de cualquier otra versin que no fuera la de Robert. La noche pasada no haba actuado precisamente como un galn romntico. Volviendo la vista atrs prosigui Robert, de haber sabido quines eran los asistentes, no habra faltado a la cena de los Howard. Nadie se perder las prximas reuniones a las que asistas. Apuesto mil libras, Lucien. Estoy decepcionado dijo Lucien lnguidamente, viendo aproximarse sus almuerzos en bandejas de plata. Pens que la atraccin sera mi prima... no su maldita institutriz. Sabas que atraeras una multitud. Y deseo de veras que en el futuro hagas partcipes a tus amigos de tus pequeos secretos. No tengo ninguno. Amigos o secretos? l sonri. Precisamente!

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Captulo 8
Alexandra se preguntaba si lord Kilcairn haba odo o no el rumor. Si era consciente de ello, no haba hecho el menor intento de informarla. No saba por qu esperaba que lo hiciera, pero habra sido un bonito gesto. Mientras el mayordomo anunciaba a los invitados que llegaban a la cena de los Hargrove se mantuvo detrs de l con preocupacin. Incluso Rose saba ya ocultar su nerviosismo o vergenza en tales circunstancias; Alexandra tuvo que aferrarse con fuerza a sus propios preceptos. Te encuentras bien, Lex? le susurr Rose. Resultaba evidente que deba trabajar ms su expresin serena si incluso una abstrada muchacha de diecisiete aos haba advertido su desconcierto. Estoy bien, Rose. Ests preparada? Mais oui canturre su pupila. Podran pensar en abrir una ventana se quej la seora Delacroix al otro lado de la muchacha, agitando frenticamente su abanico de marfil. Uno podra asfixiarse aqu dentro. No tendremos esa suerte farfull el conde, adelantndose para entregar la invitacin. Podras conservar el aire no hablando tanto, ta Fiona. Cmo te atreves! Alexandra agradeca que l pareciera conformarse con bregar con su ta; ella no se senta con fuerzas para hacerlo. Con excepcin de algunas preguntas mordaces, Lucien la haba dejado tranquila desde la maana anterior, pero eso no sirvi de nada. Ella no necesitaba ver cmo la miraba para saber que estaba pendiente de ella. Muy pendiente. Solt un pequeo suspiro de alivio, pues ejerciendo de institutriz y mantenindose apartada del campo de visin de Kilcairn, logr librarse de una presentacin directa con lord y lady Hargrove. Sin embargo, cuando su grupo entr en el saln se qued sin aliento. Oh, es magnfico exclam Rose, agarrando su mano. Mira, han abierto el saln de baile, y dispuesto una orquesta! No saba que iba a haber baile!. Mientras la muchacha balbuceaba con emocin acerca de los globos y serpentinas y la orquesta del rincn, Alexandra volvi su atencin hacia la aglomeracin. Lucien haba tenido razn sobre la cena de los Howard la semana pasada; los invitados pertenecan en su mayor parte a los crculos inferiores de la alta sociedad, nobleza que miraba al conde de Kilcairn Abbey con clara turbacin y espanto. Esta noche era diferente. Si hubiera sido de las que se desmayan, ver al duque de Wellington charlando con el prncipe Grorge junto a la mesa de los refrigerios le
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habra mandado directa al suelo. No reconoci muchos de los otros rostros, pero saba que s reconocera los nombres. Dios mo dijo entre dientes, acercndose un poco a Kilcairn. l pareca tan imperturbable como siempre. Impresionan, verdad? murmur. No se preocupe... en una batalla dialctica con usted, ninguno saldra con vida. Alexandra levant la mirada hacia l, sorprendida. Fueron esas palabras de consuelo, lord Kilcairn? Sus sensuales labios se contrajeron. Me pill en un momento de debilidad. No me haba dado cuenta de que exista tal cosa. l haba escuchado los rumores, o no se habra molestado en dedicarle unas palabras amables. Naturalmente, Kilcairn era prcticamente el nico noble en Londres con una reputacin peor que la suya. S, hasta yo me he sorprendido. Tenga cuidado, milord continu ella. Creo que se est ablandando. Un diablico destello relampague en sus ojos. No en lo que a usted se refiere. Antes de que pudiera responder a eso, un alto caballero rubio se acerc desde una de las habitaciones adyacentes. ste le ofreci la mano a Kilcairn, pero su mirada oscil entre Rose y ella, como si no pudiera decidir en cul de las dos centrar su, atenciones. Robert salud el conde, estrechndole la mano, te has despegado de tu madre por esta noche. En realidad la traje conmigo repuso el joven. Como ya te mencion, encuentra la vida aqu mucho ms emocionante que en Lincolnshire. Kilcairn entorn los ojos y seal a las damas que le rodeaban. Robert, mi ta Fiona Delacroix, su hija Rose y su acompaante, la seorita Gallant. Seoras, Robert, lord Belton. Milord correspondi Alexandra con una reverencia Rose y ta Fiona hicieron lo mismo. As que ste era el amigo de Kilcairn... el nico del que haba odo hablar desde su llegada. El vizconde pareca tener unos veinticinco aos ms o menos, cinco o seis menos que el conde y era un poco ms bajo. Aunque sus ojos castaos y su boca risuea eran menos irresistibles y fascinantes que los esbeltos planos del rostro del Kilcairn, supuso que era bastante guapo. A juzgar por las miradas que ambos hombres reciban de las otras damas presentes esa noche, no era la nica que los contemplaba con admiracin. Se pregunt por un instante, cuntas lo hubieran rechazado si Lucien les hubiese ofrecido lo que a ella. Y entonces tuvo que preguntarse cuntas haban aceptado ya y sido descartadas. Seoras dijo atentamente el vizconde con una inclinacin de su cabeza, tena ganas de conocerlas. Lucien habla a menudo de cunto aprecia a su ta y prima.

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En efecto, lord Kilcairn nunca ha sido de los que ocultan sus verdaderos sentimientos apunt Alexandra en voz queda. Probablemente haba dado con su nico rasgo positivo... nunca menta. La mirada de Kilcairn se detuvo en ella, pero fingi no darse cuenta. Estoy encantada de conocerle dijo Rose con entusiasmo, ruborizndose de un modo muy atractivo. Con la asistencia esta noche de tantos personajes importantes e intimidantes, es un alivio conocer a uno tan amable. Gracias, seorita Delacroix. Podra devolverle el cumplido? Gracias, milord. Lucien se inclin hacia Alexandra. Le ense usted eso? Todo menos la parte de los personajes le susurr.Eso fue un aadido encantador. Estuvo muy bien, no cree?. Me reservar la opinin hasta que haya dicho ms de un prrafo murmur el conde, el sonido de su voz en su odo la hizo estremecerse. E incluso entonces, mis cumplidos sern para usted. Bailar esta noche? continu lord Belton. Mais oui, todo salvo el vals. Ah, victoria. Alexandra sonri cuando el francs demostr su utilidad una vez ms. Naturalmente. Me conceder el primer baile? Rose volvi a realizar una reverencia, ruborizndose con mayor intensidad. Sera un placer, milord. El vizconde tom su mano y se la coloc sobre el brazo. Con el permiso de su primo, me gustara presentarle a algunos de mis conocidos. Rose mir a su pariente con optimismo. Primo Lucien? Kilcairn arque una ceja con la mirada fija en Belton. Por el amor de Dios, Kilcairn. Me portar correctamenteexclam el joven con una amplia sonrisa. Entonces, cmo no. Tmate tu tiempo. Alexandra les observ internarse entre la multitud. Todo iba sobre ruedas, por el momento. Cuando Rose se aplicaba, era una alumna bastante espabilada. A sta ya no se la oye dijo Kilcairn. Ahora encontremos a alguien con quien pueda conversar ta Fiona escrut la habitacin un instante. Ah, ya est! Por aqu, seoras. Oh, all est lady Halverston. Fiona sonri mientras agitaba a mano en direccin al otro lado del gento. Debera reunirme con ella. No neg rotundamente Lucien. Ya has cubierto tu cupo de chismes por esta semana. Esa peculiar y vibrante sensacin de calor volvi a originarse en el vientre de Alexandra. Pareca que la vertiente gentil de Kilcairn permaneca intacta...

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seguramente lady Halverston ya estara al corriente de todo lo relacionado con lord Welkins y ella. Entonces no crees que deberamos acompaar a la querida Rose? pregunt Fiona, jugueteando con los dedos de sus guantes. La pobrecita est sola. Me preocupa ms encontrar a alguien aceptable que te acompae a ti. Lucien, eres una persona horrible. El conde se detuvo ante una anciana pareja elegantemente vestida que se encontraba sentada en un lateral de la habitacin. Lord y lady Merrick, puedo presentarles a mi ta, Fiona Delacroix? Ta Fiona, el marqus y la marquesa de Merrick. Fiona realiz una reverencia, nuevamente de buen humor al or los ttulos. Encantada de conocerles ri nerviosamente. Ah, gracias, querida. Sintese con nosotros. Fiona se sent garbosamente en la silla junto a ellos. Alexandra se dispuso a tomar asiento al otro lado de la seora Delacroix, pero se detuvo cuando la clida mano enguantada de Kilcairn se desliz por su brazo desnudo. No lo haga murmur, conducindola hacia el saln. No soy tan cruel. Alexandra se zaf, esperando que nadie se hubiera percatado. No puedo pasearme con usted protest. Soy una empleada. Entonces busquemos a Rose le dijo, mientras atravesaban la sucesin de habitaciones conectadas. Puedo encontrarla yo sola. Pero entonces no tendr nada que hacer. No necesito su galantera. No se la estoy ofreciendo. Trato de paliar el aburrimiento. Ella emiti un sonido de fastidio. Quines son lord y lady Merrick? Una agradable pareja de ancianos de Surrey. Sordos como tapias los dos. Y supongo que nunca se sentirn ms agradecidos que esta noche por tal afliccin. Alexandra contuvo el repentino deseo de rer. Estaba al tanto de que los Merrick estaran presentes esta noche, verdad? Ah. Si bien no en toda velada cabe esperar encontrarse gente dura de odo a quien endilgar a la ta de uno. Ahora ya tiene conocidos. Sus conocidos deberan estar agradecidos por el indulto. l le indic con un gesto que entrase en un saloncito. En la pequea estancia haba an ms rutilantes aristcratas charlando, y Rose, el vizconde y otra media docena de jvenes se encontraban en el extremo ms distante. De cualquier modo, ninguna multitud furiosa ha acabado an con ella dijo alegremente. Ir a atenderla de inmediato. Alexandra se apart. Resrveme un vals, Su pulso se aceler y volvi a darse la vuelta. Por lo visto haba llegado el momento de otra leccin de decoro.

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Rose no baila el vals. l la mir, irritado. Acaso he dicho que quiera bailar un vals con prima Rose? Las murmuraciones ya haban dado comienzo en los rincones de la habitacin. El fugaz escalofro de agitada anticipacin que le haban provocado sus palabras no pudo vencer el temor por lo que todos deban de estar diciendo. No tiene sentido que me vean con usted. Soy yo quien le paga su salario le contest, impertrrito, y pidi un vaso de whisky a un criado. Alexandra dese que dar puetazos a condes arrogantes formara parte de sus funciones. Las acompaantes no bailan cuando se encuentra presente el prncipe regente, por el amor de Dios. Y ninguna madre deseara que su hija se casara con un hombre que bailase en pblico con una... conmigo. Entonces llmeme Lucien, y puede irse a revolotear alrededor de Rose. No lo har proclam. Se est sonrojando. Me est avergonzando. Aunque usted no tenga nada que perder escandalizando a la gente, yo s. l no pareci arrepentido en lo ms mnimo, perro ella su puso que eso habra sido esperar demasiado. Es usted quien prolonga su propia agona manifest con los ojos brillantes. Alexandra inspir con fuerza. Lo ms probable era que llevara planeando algo as desde que la otra noche ella se negaba a pronunciar su nombre de pila. De acuerdo, Lucien, podra irme ya? repuso. Lucien se demor un instante antes de responder. S, puede, Alexandra contest con una ligera sonrisa de superioridad. l pareca completamente satisfecho consigo mismo, cuando todo lo que haba hecho era intimidarla. Si es se el modo de complacerle, milord, tal vez debiera hacer que todas las jvenes solteras presentes formaran un fila y pronunciaran su nombre. De esa forma podra elimina de un plumazo a aquellas cuyo acento no le satisfaga. Kilcairn entorn los ojos. Vaya a ocuparse de Rose. Alexandra escap antes de que l pudiera dar con una respuesta ms mordaz. Cuando lleg junto a Rose y volvi a mirarlo, l se haba desvanecido. Kilcairn ya le haba advertido acerca de jugar con fuego y, sin embargo, continuaba provocndole a sabiendas de cules podran ser las consecuencias. La nica explicacin que tena sentido era que, por primera vez e su vida, comenzaba a disfrutar con la posibilidad de acabar quemada.

A Kilcairn no se le haba ocurrido que no podra bailar con ella. A pesar de su

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sarcstico comentario, ella tena razn; la velada de esta noche tena el mismo propsito que el de su prima el matrimonio. Bailar un vals con una institutriz arruinada no le hara ganar puntos con las jvenes en busca de esposo, ni con sus madres. Aun as, estaba decepcionado... quera algo que no poda tener esa noche y, como haba sealado Alexandra, no estaba acostumbrado a eso. Adems, las continuas burlas de la mujer acerca de sus esfuerzos conyugales le dejaban muy irritado. No le estara mal empleado que la arrastrara a la pista de baile, deslizase los brazos alrededor de su cintura y bailara el vals con ella toda la noche. Con un ltimo vistazo a la entrada del saln, volvi a atravesar el laberinto de invitados en direccin al saln de baile. A un lado de la mesa de los refrigerios haba una pelirroja rodeada de admiradores. Eliza Duggan haba sido sujeto de una interesante competicin esa temporada. l haba ganado con menos esfuerzo del que haba previsto; y esa noche no estaba de humor para su frvola algaraba. Cuando ella atrajo su atencin, la salud con la cabeza y sigui adelante en busca de una vctima ms virginal. Finalmente avist lo que buscaba. Las debutantes, rebosantes de esponjosas plumas y parloteo nervioso, estaban apiadas como una bandada de pollos esperando a la zorra. Gracias a Dios que Alexandra haba convencido a Rose de prescindir de las malditas plumas. Se aproxim, lanzando otro vistazo a su espalda para cerciorarse de que cierta institutriz sarcstica no se encontrara a la vista. Buenas noches, seoras. Ellas ejecutaron sus reverencias como una ondulante ola del ocano. Milord. Aunque slo la mitad de ellas estaban incluidas en su lista de finalistas, todas menos una tenan cierto potencial. Es espantoso que cuente con tan pocas parejas para esta noche dijo en su tono ms creble, y me preguntaba si alguna de ustedes tiene espacio en su carn de baile para m. A juzgar por las expresiones de espanto y horror que intercambiaron, Lucien comprendi que haba cometido un error: les haba dado la opcin de rechazarlo. Era un error garrafal, y culp de ello a Alexandra Gallant. Ella le haba hecho preocuparse tanto por ser corts con las delicadas cositas que tenda a ser pedante. Interrumpi sus balbuceos antes de que pudieran salir huyendo. Seorita Perkins, seguramente le quedar una casilla para m. Y un vals sera encantador, seorita Carlton. Pero... S, milord acept con voz aguda la seorita Carlton, tambalendose un tanto al hacer otra reverencia. Excelente. Seorita Perkins? Me... encantara, milord. Dej que las dems escaparan mientras luca una sonrisa en los labios. Una conversacin prolongada con ms de una o dos de ellas acabara con l. Fue a buscar otro vaso de whisky como recompensa a su esfuerzo y su paciencia. Matrimonio... que condenada molestia en lo que malgastar el tiempo.

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Qu haces, aterrorizar a las vrgenes? Lucien tom de un trago la mitad de su vaso. Dnde est mi prima? Robert acept una copa de Madeira de un criado. Ella y la seorita Gallant fueron a ver a tu ta. Una muchacha deliciosa. Qu te espantaba tanto? El conde se qued mirando a su amigo. Te gusta mi prima? S, me gusta. Es realmente encantadora. Ests loco. El vizconde ri entre dientes. De eso nada. Es simplemente que t no aguantas a las mujeres. Claro que soporto a las mujeres, bajo ciertas circunstancias le corrigi Lucien. Aunque debo admitir que sta no es una de ellas. Lo que no responde a mi pregunta. Por qu las debutantes? Lucien le dirigi una mirada furiosa. Encontrar una esposa adecuada no era exactamente algo que pudiera hacer sin ser advertido por la sociedad; y reacio como era a discutir cualquier aspecto personal, Robert estaba obligado a descubrirlo con el tiempo. Mejor hacerlo por la fuente que por las lenguas laboriosas. Robert, tengo casi treinta y tres aos, sin ningn pariente varn. Dejar que hagas t los clculos. Se alej con paso decidido, desvindose al rincn donde haba dejado a ta Fiona. Por fortuna, no se habra retirado y, a unos pasos de ella, Alexandra y Rose conversaban con una llamativa morena un ao o dos mayor que Rose. Seoras dijo, detenindose al lado de la seorita Gallant. Alexandra se sobresalt, la clida sonrisa que ella haba brindado a sus compaeras le calent las venas cuando levant mirada hacia l. Milord, puedo presentarle a lady Victoria Fontaine? Vix, lord Kilcairn. No era de extraar que pareciera tan complacida. Haba encontrado una cara amiga... una que no era la suya. Lucien efectu una ligera reverencia. Lady Victoria, es un placer. Milord le brind una pcara sonrisa que, sin duda, utilizaba de forma regular para capturar los corazones de los jvenes. He odo hablar mucho de usted. De verdad? Tom su mano y se la llev lentamente a los labios. Tal vez me honrara con un vals y as podramos discutir hasta dnde alcanza su conocimiento? A su lado, Alexandra profiri un sonido estrangulado, el cual l ignor. Esperaba que estuviera celosa, pero era ms probable que no le quisiera cerca de sus amigas. Para alguien con una reputacin tan mala, pareca demasiado altiva en ese tema. Ser un placer, milord. l sonri a la mujer menuda, aliviado de encontrar otra fmina que no fuera a romperse de un soplido.

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No tanto como lo ser para m. Tienes intencin de casarte? Ahora fue Lucien quien ahog un sonido estrangulado. A pesar del incesante bullicio, Robert haba mantenido al menos el volumen bajo. Aun as, lo haban escuchado tantos invitados a su alrededor que por la maana toda la alta sociedad estara al corriente de su bsqueda. El vizconde se mereca perder unos cuantos dientes, pero aquello slo hara ms interesante el cotilleo. S, Robert. No lo he dejado claro? Lord Belton le mir fijamente. Pero t... tu padre... t detestas... Sultalo le urgi Lucien, notando que Alexandra pareca de pronto muy interesada en el parloteo incoherente del vizconde Bueno, lo que sucede es que todos saben que no piensas casarte jams logr decir al fin.He cambiado de opinin. Pero... Por supuesto que mi sobrino se casar interrumpi Fiona, rozando a Alexandra al pasar. Por qu no debera? Lucien frunci el ceo. Si haba algo que no necesitaba era la ayuda de ta Fiona. Abri la boca para decrselo cuando un alboroto en la mesa de refrigerios capt su atencin. Con un sonoro jadeo, una joven se tambale y desplom en el suelo. Un grupo de mujeres mayores se reuni inmediatamente para sacarla apresuradamente del saln. La pobrecita debe haberse acalorado demasiado cacare ta Fiona. Yo ya me quej del calor que hace aqu. La seorita Perkins anunci Robert, estirando el cuello para alcanzar a ver algo. Has perdido una pareja de baile, Lucien. Hum. Qu coincidencia murmur Alexandra a su espalda que perdiera la conciencia justo cuando nos hemos enterado de que estabas buscando esposa. Mucho mejor para m repuso en el mismo tono. La he eliminado sin tener que mantener primero una conversacin con ella. La msica de un cuarteto dio comienzo y Robert se adelant para tomar la mano de Rose. Creo que este baile es nuestro declar, y la condujo a la pista. La pareja de lady Victoria la reclam igualmente, dejando a Lucien en compaa de su ta y la seorita Gallant. l no le haba pedido el primer baile a nadie, prefiriendo observar sus opciones. Cuando Alexandra se acerc, se alegr de no tener pareja. Estoy confusa, milord le dijo. Lo dudo. Tena la impresin de que no esperaba demasiado de su futura esposa. As es afirm con rotundidad, preparndose para otro ataque a sus mtodos de bsqueda matrimonial. Y sin embargo, debe tener coraje suficiente para hacerle frente, debe poder

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conversar con inteligencia y debe tener al menos conocimientos de literatura y bellas artes. Cree, pues, que mis exigencias son demasiado altas. Creo que es ms exigente de lo que admite. Bueno, una vez que haya eliminado a las mujeres ms aptas, sencillamente tendr que bajar el listn hasta que alguna joven u otra se ajuste a ellas. Pues, tal vez no debera apresurarse a eliminar a la seorita Perkins despus de todo insisti, claramente imperturbable por su mirada admonitoria. Podra no encontrar una joven que se abstenga de perder la conciencia ante la idea de casarse con el conde de Kilcairn Abbey. Tiene razn respondi, brindndole una sonrisa cuando lo que realmente deseaba era retorcer su esbelto cuello. Pedir a sus padres que me acompaen a las carreras este sbado. Eso debera darle la oportunidad de hacer una actuacin mejor, no cree? Puestos a adivinar, dira que la seorita Gallant deseaba no haber seguido con la conversacin. Se cruz de brazos, ya de mejor humor, y volvi a observar a las parejas bailando. Ta Fiona estaba ms cerca de lo que haba pensado, pero cuando la mir airadamente, ella titube y seguidamente se dio media vuelta. Alexandra gru indignada y sigui a la ta de regreso con sus amigos sordos. Lucien sonri. Aquello le enseara.

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Captulo 9
Para sorpresa de Alexandra, la seora Delacroix se reuni esa maana a desayunar con ellas. An ms inesperado, considerando que no haban vuelto a Balfour House hasta bien entrada la medianoche, fue que Fiona estuviera de buen humor. Rose, seorita Gallant, buenos das les dijo mientras entraba con aire majestuoso en la habitacin. No me digis que el querido Lucien an no se ha levantado? T, Wimbole. Y miel. En realidad creo que lord Kilcairn sali a cabalgar esta maana, seora Delacroix contest Alexandra, mientas el mayordomo y un criado se apresuraban a proporcionarle a Fiona cubiertos y una taza de t. Pero es muy agradable verla levantada tan temprano. S, bueno, tenemos cosas que hacer hoy, muchachas. Rose trag un bocado de galleta. De verdad? En efecto. Hoy iremos a visitar el Museo Britnico. Alexandra casi se atragant con el caf. Iremos? Y maana nos llevaran a StratfordonAvon. Ese tal Shakespeare vivi all, verdad? Bueno, s, pero... Y, seorita Gallant, ha ledo sus obras, no es as? S, as es. Qu...? Debe seleccionar una de sus obras ms populares par leerla esta tarde. Rose har uno de los papeles, naturalmente. Alexandra dej su taza y se pregunt si se haba despertado en una casa equivocada. Hoy haba previsto otra leccin de etiqueta en el saln de baile le dijo. Como sabe, el baile de los Bentley es maana por la noche. Puede dar sus lecciones de etiqueta de camino al museo repuso Fiona con desdn, no es que haya notado precisamente algn cambio en los buenos modales de mi Rose. Cree que el querido Lucien querr acompaarnos? Alexandra sacudi la cabeza, preguntndose cundo Lucien se haba convertido en querido, y tratando de no fruncir el ceo ante el insulto a sus habilidades docentes. Yo... lo dudo, seora Delacroix. Mencion que hoy asistira a la subasta de caballos. Mam interrumpi Rose finalmente con una expresin tan confusa como
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haba supuesto Alexandra deba de tener, por qu vamos a un museo viejo y apestoso?. Lex iba a llevarme a comprar guantes y cintas para el pelo. Fiona ri, alargando la mano para pellizcar la mejilla de su hija. Tonteras. Sabes que desebamos ver los monumentos e Londres. No, nosotras... Y hace un tiempo tan agradable, qu podra ser ms divertido? A Alexandra se le ocurrieron varias cosas que seran ms divertidas que acompaar a la seora Delacroix a cualquier sigo pblico. Sin embargo, puesto que Kilcairn no haba aparecido para poner fin a esta tontera, accedi de mala gana. Antes de abandonar la casa de los Fontaine, el Museo Britnico haba estado en su lista de los lugares de la ciudad que leseaba explorar. La incursin educativa resultara, sin duda alguna, beneficiosa para Rose si la muchacha prestaba atencin... aunque no le ayudara a encontrar marido. Con todo, Alexandra se encontraba dos horas ms tarde en el ala dedicada a Grecia feliz de haber acudido. Las pinturas que haba visto de los mrmoles de Elgin eran reproducciones sosas y lamentables comparadas con las propias obras. Mientras Fiona y Rose lean en alto los carteles informativos de la sala y rean nerviosamente ante las estatuas casi desnudas, Alexandra observaba, inmvil, flexionando los dedos por el deseo de tocar las fras figuras de mrmol. Usted es la razn por la que los hombres construyen monumentos le dijo una profunda voz familiar a su espalda. Y eso por qu? pregunt con la mirada fija en las esculturas y frisos. Para ver esa expresin de adoracin y asombro en su rostro. Lord Kilcairn se situ a su lado, lo bastante cerca para tocarla, pero sin hacerlo. Ella supo, sin necesidad de mirar, que sus ojos no contemplaban las obras de arte. Debo pedirle prudencia, milord, o estropear an ms mi imagen de cnico. Imagino que mi secreto est a salvo con usted. Se dio la vuelta y le mir. l posea el aspecto de un more dios griego, y Alexandra se pregunt si los suaves contornos musculares y seos bajo sus elegantes ropas igualaran el esplendor de las estatuas. Se sonroj cuando sus miradas se cruzaron. Pens que hoy iba a asistir a la subasta de caballosdijo, disgustada porque su voz sonara un tanto temblorosa. Estuve. Qu tienen que ver las momias y los frisos mrmol con la preparacin para el gran baile? Lucien! Fiona se apresur a unirse a ellos con Rosa la zaga. Saba que querras acompaarnos. No quera acompaaros contest. Quiero saber qu demonios hacis aqu. Su ta puso una expresin ofendida. No todo consiste en bailar y asistir a fiestas, sabes? Rose tiene debilidad por la historia y el arte.

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Lucien mir a su prima con el escepticismo grabado en cada una de las lneas de su poderoso y fibroso cuerpo. De veras? En efecto. Si alguna vez te hubieras molestado en conversar con ella de modo civilizado, te habras dado cuenta. Aunque Fiona no reconociera la expresin hostil en lo ojo de Lucien, Alexandra s. Se adelant, tapndole la vista de ta y prima. Bueno, ya que estamos todos aqu y nos gusta tanto la historia, tal vez debamos continuar. Estbamos a punto de dirigirnos a la zona de frica, milord. Estabais a punto de volver al carruaje y a Balfour House declar l, cruzndose de brazos. Fiona alz la barbilla, y Alexandra se prepar para una ria en medio de la sobriedad del Museo Britnico. La entrada de lord Kilcairn haba sido advertida por demasiada gente para poder mantener el desacuerdo familiar en silencio una vez que Fiona comenzara a dar voces, pero Alexandra busc con la mirada la ruta de escape ms prxima para Rose y ella. Como quieras, Lucien dijo la ta, y se dirigi airadamente hacia la entrada. Despus de mirar a su madre y a su primo alternativamente, Rose se apresur a ir tras Fiona. Alexandra, aturdida por la discreta resolucin, parpade y se dio la vuelta para marcharse, echando un ltimo vistazo a los mrmoles al pasar. El aire a su espalda se agit y su pulso palpit en respuesta. La prxima vez que sienta el impulso de mirar a un hombre desnudo, hgamelo saber murmur Lucien. Ella se ruboriz furiosamente. Ya otras veces l haba dado muestras de conocer perfectamente sus pensamientos, y no saba por qu eso debera sorprenderla. l haba parecido capaz de leer su mente casi desde el instante en que se conocieron. Con todo, no poda permitirle pensar que la haba derrotado tan fcilmente, o jams tendra otro momento de paz. Seguro que le encantara complacerme repuso con tanto cinismo como pudo reunir. Cuando dieron la vuelta a la esquina, l la agarr de la mueca y la arrastr a un cuarto donde haba escayolas rotas y una escalera apoyada contra una pared. Luego su boca se uni a la de ella en un beso duro y vido. Apoy la espalda de Alekandra contra la pared con su alto y delgado cuerpo, y sus manos treparon por sus caderas para acariciar con ardor sus pechos. Alexandra jade, rodendole el cuello con los brazos y pegndose contra l. Su corazn lata con tanta fuerza que l poda sentirlo contra su propio pecho. Oh, Dios, deseaba aquello que l le ofreca... ser el centro de su atencin, de su deseo, ser tocada y abrazada y amada. Sera tan fcil sucumbir. En cualquier caso, todo el mundo presupona que ya lo haba hecho. Todos, a excepcin de ella... y Lucien Balfour. Lucien levant lentamente la cabeza. Me deseas, no es verdad? le susurr, sus ojos grises oscuros y

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aparentemente indolentes. Ella sacudi la cabeza con la fuerza de voluntad que an le quedaba. Mentirosa. Alexandra se aferr a l, tratando de recobrar el aliento y la cordura y deseando al mismo tiempo que la siguiera besando. No soy la amante de nadie dijo con voz estrangulada, reacia a que sus manos soltaran los hombros de Lucien. Eso son slo palabras, Alexandra murmur, pero la solt. Igual que lo son comida o ropa replic, sintiendo fro cuando l retrocedi para permitirle pasar. Tambin son cosas reales que necesito para sobrevivir. No depender de que sigas desendome para mantenerme. Yo me mantengo por m misma. Lucien la mir un largo momento. Averiguar quin ha hecho que te empees en sobrevivir sin ayuda de nadie le dijo en voz baja. Ella se atus el cabello temblorosamente. Ya que estamos, yo podra hacerte la misma pregunta. Y con esto sali del cuarto.

No, tchela tambin, maldicin. El seor Mullins levant la vista de la lista desplegada sobre el escritorio del estudio. Como desee, milord. Pero me permite una pregunta? Su familia es muy rica, y no hay hermanos y... Lucien hundi la barbilla en su mano. Bizquea. Ah. Tal vez podra sugerir unas... gafas? Si tuviera algo de inteligencia se habra ocupado de eso ella misma. El murmullo de voces femeninas le lleg desde la salita de estar, y contuvo el aliento, escuchando. Sera mejor que no estuvieran hablando de l. Bien, con la eliminacin de la seorita Barrett, de quin dijo que... Pas apresuradamente varias pginas de notas. Respira por la boca concluy, ponindose en pie. En ese momento, las jvenes pasillo abajo parecan rer. Por lo que saba, las lecciones de etiqueta de saln no implicaban risas. S, de acuerdo. Entonces, con su eliminacin, slo quedan cinco candidatas para su examen. Qu? Lucien se oblig a centrarse. S. Cinco. No parecen suficientes para elegir. Encuntreme algunas ms. El abogado articul un sonido estrangulado. Ms? Ms. Le supone alguna dificultad?

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No, milord. Lo que sucede es que... bueno, pens que la idea era eliminar a todas las candidatas salvo una... con quien Usted se... Disclpeme le dijo, y sali de la habitacin. ... casara termin el seor Mullins con un suspiro. A medida que Lucien se aproximaba a la salita, las voces amortiguadas de sus huspedes se volvieron ms claras. l aminor el paso, escuchando el inslito sonido de Rose leyendo la parte de Rosalind en Como gustis, su voz se detena y disminua el ritmo y haca pausa en los momentos inadecuados. Acaso vos estis tan enamorado como dicen vuestros poemas? La voz de Alexandra, mucho ms segura con las palabras del hroe, Orlando, sigui: No existe poema ni pensamiento que puedan expresar cunto. Su tono musical le aceler el pulso, y se detuvo a escuchar tras la puerta medio abierta. No tena ni idea del tiempo que podra haber estado all, cautivado, pues la irritante voz de ta Fiona lo interrumpi justo en ese momento. Lucien volvi a la realidad y abri la puerta del todo. Tal vez antes no me expres con claridad dijo sombriamente, contemplando a las tres mujeres sentadas en su silln, Alexandra con un libro abierto en el medio. Esta tarde la prima Rose debe recibir clase preparatoria para el gran baile de maana por la noche. Pero Rose adora a Shakespeare protest ta Fiona, colocando el libro en su regazo con mucho menos cuidado del que mereca. No veo nada malo en darle el gusto a la querida nia por una tarde. Tampoco ves nada malo en el tafetn rosa. Seorita Gallant, podemos hablar? Alexandra se levant tan precipitadamente que l pens que deba de estar ansiosa por escapar de las garras de las arpas. La alej por el pasillo a una corta distancia, teniendo en mente lo poco que le gustaba que los escuchasen, seguidamente se puso frente a ella. No recuerdo que leer Como gustis fuera parte de los estudios de mi prima dijo, reparando en un mechn de su brillante cabello que le caa por la sien. Lucien contuvo firmemente el deseo de apartarlo con una caricia. Su peticin tambin a m me tom por sorpresa, milord respondi en voz queda. Sin embargo, no creo que me corresponda negarle a nadie la oportunidad de satisfacer un pasatiempo didctico. Pero si no ha ledo a Shakespeare en su vida. Hasta yo me doy cuenta de eso. Rose no es la nica cuyos intereses estaban siento satisfechos. Alexandra entorn los ojos. Soy perfectamente capaz de leer a Shakespeare en mi tiempo libre. Hablando de lo cual, no he tenido un da libre desde que llegu. Me gustara librar el lunes. Por qu? Alexandra apret la mandbula con tanta fuerza que l prcticamente pudo

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escuchar el rechinar de sus dientes. Lucien contuvo una sonrisa. Ya que ha pedido que le imparta modales, es mi obligacin informarle de que sa es una pregunta grosera e inoportuna, y que adems no tengo intencin de contestarla. Maldita joven terca y remilgada. Para su informacin, estoy velando por mis propios intereses. Naturalmente, no la quiero merodeando en busca de otras oportunidades de empleo. Para su informacin, todo lo que usted hace es en inters propio. Y? Y no, no estoy buscando otro empleo. De todos modos, nadie me contratara hizo una pausa, pero l se mantuvo callado. Puedo ausentarme el lunes? pregunt por fin. l le mantuvo la mirada. No. Alexandra echaba chispas por los ojos. Entonces, milord comenz con voz tensa y airada, debo dimitir de mi puesto, inmed... S la interrumpi con un gruido. S, maldita sea. Gracias, milord le dedic una reverencia con ms elegancia de la que jams tendra su prima. Como quiera, ir a ver a Rose. Lucien la vio desvanecerse otra vez dentro de la salita con el ceo extremadamente fruncido. No le molest que se hubiera tirado un farol, lo haba esperado. Lo que le molest fue el repentino pnico que le sobrevino cuando mencion su renuncia. No haba podido evitarlo y se haba rendido antes de haber podido dar con un modo de salvar las apariencias. Haba perdido terreno en su pequea batalla y ambos lo saban. Lucien maldijo. Necesitaba algo que les pusiera a la par, y lo necesitaba pronto.

Por lo visto, las noticias de que el conde de Kilcairn Abbey y su prima buscaban cnyuges se haban extendido rpidamente. Alexandra se sent en un extremo del palco alquilado de Lucien en los jardines Vauxhall y se dedic simplemente a observar. Un sinfn de jvenes de ambos sexos se haba detenido desde su llegada a charlar de Pars, del tiempo, de la temporada de caza que estaba por llegar y los fuegos artificiales que estallaban por doquier... de todo, a excepcin del matrimonio. Haba credo que la situacin en Balfour House se haba vuelto tan absurda como era posible. Al parecer no era tal el caso, y ahora que la alta sociedad estaba implicada, la locura no hara ms que aumentar. Todos los visitantes se le quedaban mirando, pero ninguno haba dicho nada hasta el momento... lo cual, estaba convencida, se deba ms a la formidable presencia de Kilcairn que a cualquier amabilidad de su parte. Tena que admitir que estaba agradecida por el inesperado respiro; un personaje poderoso tena

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definitivamente sus ventajas. Lo has visto? dijo Rose, empinndose desde su poscin aventajada en el frente del palco. Era el marqus Tewksbury! Mi carn para el baile de maana por la noche es prcticamente lleno. Ojal pudiera bailar el vals! Es maravilloso convino Alexandra. Pero recuerda no mostrar demasiada emocin. Ellos son quienes deberan estar contentos de que les permitas pasar tiempo contigo. Dios santo! exclam con exasperacin Lucien, volviendo a su asiento a unos pasos de distancia. Debera disparar a Robert por soltar la maldita lengua. Son como una incansable jaura de perros de caza al olor de la sangre. Sin duda se daba cuenta de que las noticias acerca de predisposicin a casarse de un conde rico despertara todo tipo de inters repuso Alexandra, cubrindose los hombros con el chal. No, la verdad. No soy una persona agradable. Al menos pareca que haba superado el enfado de la tarde. No estaba segura de por qu haba sido tan insistente, salvo que deseaba que l supiera que sus embriagadores besos no la haban hecho desistir de su decisin, o de sus deberes. Ahora tena que pensar en algn lugar donde pasar todo el da del lunes. No te conocen, Lucien dijo Fiona. l arque una ceja. Significa que acabarn por darse cuenta de mi naturaleza ingrata? Por supuesto que no. Qu pena! Por un momento pens que, por una vez, tenas razn, ta. Fiona le dirigi una mirada furiosa y a continuacin tom el carn de su hija y lo examin. An te queda una casilla, querida. A lo mejor la quiere tu primo? Por qu iba a quererla? Los ojos de Rose se llenaron de lgrimas, y Alexandra torci el gesto. Haba pasado tres das sin lloros y tena la esperanza de mantener la sequa, al menos durante lo que restaba de semana. Bailar con su prima indicara que apoya y aprueba su predisposicin a casarseseal. El conde la mir con expresin desdeosa. Por ltimo, le arrebat el carn a su ta de los dedos, garabate su nombre y lo devolvi a su prima junto con el lpiz. Esplndido! dijo alegremente Fiona al tiempo que daba palmas. Alexandra tambin dese aplaudir, y se dio la vuelta a contemplar los fuegos artificiales para poder ocultar su sonrisa. Tanto si lo haba hecho o no para apoyar la causa de Rose, el conde por fin haba efectuado un primer acercamiento positivo hacia su prima. Vaya, vaya, vaya dijo una voz masculina desde las sombras junto al palco. Alexandra Beatrice Gallant en Londres. La sangre se escap de su rostro. Por un momento se permiti recrearse en la absurda fantasa de que si no miraba, l no estara all.

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Y quin es usted? exigi Kilcairn en voz baja. l casi pareca celoso, pero eso era ridculo... por ambas partes. Lucien no tena motivo para estar celoso, y ella no tena derecho a pensar que alguien la protegera, aparte de s misma. Lord Virgil Retting replic la voz, mientras Alexandra observaba con la mirada perdida la oscuridad y los destellos de luz, y trataba de recobrar el juicio . No vas a presentarme, Alexandra? Ella alz la barbilla y se enfrent a l. Creo que no estoy dispuesta, no. Haba ganado peso desde la ltima vez que lo haba visto. Su rostro cuadrado se haba redondeado, y la papada le caa sobre el alto cuello almidonado. La cabeza era el nico lugar del que haba perdido algo; su pelo castao raleaba en la parte de arriba, y se lo haba dejado crecer para intentar ocultar su reluciente cabeza. Lucien la estaba observando, sus msculos estaban tensos a pesar de su postura relajada. Pareca un leopardo preparado para defender su prximo plato, salvo que Virgil Retting no estaba interesado en cobrarse la pieza, slo herirla un poco, y dejarla para las guilas. Eso ha sido terriblemente grosero tratndose de una institutriz que ensea buenos modales la reprendi lord Virgil Retting . As es como te ganas ahora la vida, verdad? Repito, lord Virgil interrumpi Kilcairn, quin es usted? Virgil se encogi de hombros. Imagino que tendr que hacerlo yo mismo. Acabo de llegar de Shropshire. Mi padre es el duque de Monmouth.Sonri, sus dientes resplandecieron en la tenue luz de la lmparaAlexandra es mi prima. No por eleccin replic ella, deseando poder darse la vuelta y escapar. Lucien la toc el hombro, obligndola a mirarle. Eres sobrina del duque de Monmouth? Ella no supo si su tono era ms acusatorio, sorprendido o curioso. Insisto que no por eleccin. Ja! interpuso lord Virgil. Cmo crees que nos sentimos nosotros con una institutriz en la familia? Y ahora se pasea por todo Londres como si pensara que le pertenece, tratando de avergonzar a aquellos que tenemos casa aqu. Una risita nerviosa lleg desde la oscuridad, y Alexandra comprendi que el palco se encontraba an rodeado de miembros de la alta sociedad intentando atraer la atencin y el favor de Kilcairn. Lucien se levant lentamente, apoyando las manos en la parte exterior del palco. Lord Virgil Retting, es usted un bufn. Alexandra haba olvidado por un instante que atraer la atencin de Kilcairn poda ser una espada de doble filo. Pase la mirada de l a su primo, sobresaltada. Perdone? espet su primo. Eso no es necesario replic el conde con un tono desprovisto de amabilidad. La mayora de los bufones no pueden evitar serlo. Usted debe de ser

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uno de sos. Usted es... Kilcairn, no es cierto? pregunt Virgil con voz forzada. Bien por usted, lord Virgil. Algo ms? Las risitas volvieron de nuevo, pero esta vez Alexandra lo encontr gratificante. Demasiadas veces haba deseado aplastar a su primo de ese modo sin llegar a atreverse. Insisto en que no vuelva a insultarme de esa forma, seor. Es absolutamente inapropiado. Lucien se apoy en un codo para mirar a Virgil cara a cara. Muy bien. Y qu sucede si simplemente digo que es usted un gordo estpido? Yo... no tolerar este abuso! exclam bruscamente el primo de Alexandra. Qu pasa? Viene aqu con el propsito de insultarnos y espera que no le devolvamos el favor? Buenas noches, seor. Mrchese antes de que deje que se ahogue en ese mugriento lodazal que tiene por cerebro. Virgil se volvi para lanzarle una furibunda mirada a Alexandra con los ojos llenos de iracunda humillacin. Mi padre se enterar de esto gru. Al igual que el resto de Londres apunt Lucien con calma. Adis. El primo de Alexandra abri la boca para replicar, pero lo pens mejor y se march airadamente. Lucien se sent de nuevo con un bostezo. Triganos unas copas de Madeira le orden a un lacayo que estaba justo al lado del palco. S, milord. Alexandra recobr el aliento y se sinti estremecer. Me gustara marcharme murmur con voz temblorosa. Thompkinson! grit Lucien. El lacayo se detuvo en seco. Milord? Vaya a buscar el carruaje. S, milord. Gracias dijo Alexandra, cubrindose bien con el chal. No. Gracias a usted respondi. No creo que pueda soportar a estos hipcritas lameculos un slo minuto ms. Fiona le dio una palmadita en el brazo a Alexandra. S, querida. Qu hombre tan horrible. Es usted realmente sobrina del duque de Monmouth? Mam la rega Rose con inusitada severidad. Nos lo contar ms tarde. Vamos. Yo tambin tengo fro. Kilcairn no volvi a abrir la boca hasta que llegaron a Balfour House y se apearon del carruaje. Mientras su ta y Rose se dirigan arriba, el rode el brazo de Alexandra con sus clidos dedos. Wimbole, la seorita Gallant y yo estaremos un rato en el jardn. S, milord. El mayordomo volvi a poner el chal alrededor de los hombros

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de Alexandra. El conde no se haba despojado de su abrigo y el grueso tejido susurr contra sus piernas mientras la segua afuera y bajaban las escaleras principales. Quiere saber por qu no mencion a mis parientes cuando me contrat declar Alexandra, bajando el sendero bordeado de rosas. No tengo nada que ver con ellos, y ellos tampoco conmigo. As que me apremia para que sea amable con mis parientes mientras que usted detesta a los suyos con toda su alma. Un tanto hipcrita, no cree? No. No es lo mismo. Ahora, por favor, estoy muy cansada y no deseo hablar ms de ello. Pero yo s. Ni por un slo instante se le haba pasado por la cabeza que l se rendira. Y, despus de haber insultado a Virgil de un modo tan esplndido, se mereca algn tipo de explicacin. Cuando suspir, su aliento form una pequea nube de vaho. Qu quiere saber? Est claro que lord Virgil Retting es un asno pomposo afirm llanamente , pero existe otro hermano ms mayor, no es as? Qu pasa con l y con su to? Thomas, el marqus de Croyden, es mi otro primo. Pasa la mayor parte del tiempo en Escocia, y no lo conozco demasiado bien. Con mi... to no tengo nada que ver, y ambos estamos muy bien as. Ya comprendo. Por qu este odio? Por qu su odio hacia sus parientes? l se sent en un banco de piedra que haba a un lado del camino. Estamos jugando a las preguntas? Sintese. Se uni a l en el banco, indecisa. l desprenda calor y ella no pudo evitar acercarse un poco ms a su oscura y slida figura. Si solamente est siendo amable, le aseguro que no necesito desahogarme con usted. Cree que estoy siendo amable? Qu inslito para ambos. Ella levant la mirada hacia l. Sus ojos grises brillaban como la distante luz de las estrellas en la casi completa oscuridad. Ahuyent a mi primo. Eso fue infinitamente considerado. Lo que me recuerda otra pregunta. Su lengua es tan afilada como la ma; yo mismo he sentido sus efectos. Por qu no despelleja a Virgil con ella? Es un blanco perfecto. Alexandra se levant y se pase a su alrededor. stos son mis problemas. Hasta ahora me he ocupado de ellos sin ayuda de nadie, y soy perfectamente capaz de seguir hacindolo as. La oscura figura del banco permaneci inmvil. No he dicho que pretenda hacer nada al respecto; slo quiero saber cules son. Alexandra se plant directamente frente a l, gruendo de frustracin y sabiendo que no se detendra hasta que ella cediese. Entonces, usted primero.

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Joven impertinente. Sabe que, una vez que empiece a negociar conmigo, perder. Ella volvi a estremecerse cuando un calor vibrante recorri su espina dorsal. No voy a decir nada hasta que usted no lo haga. l se mantuvo en silencio un largo momento, el vaho de su respiracin era el nico signo de que no se trataba de una oscura escultura de jardn. No deseo casarme dijo finalmente, su voz queda y apagada. Qu sorpresa! dijo secamente, temblando de nuevo. l se abri el abrigo, mostrando su corbata y la fina chaqueta debajo. Sintese antes de que se congele ah de pie. Alexandra estaba comenzando a helarse, pero no era tonta. Se sent de nuevo en el banco, tan apartada de l como pudo; luego jade cuando l alarg el brazo, amold una mano debajo de su trasero y la acerc contra l, sentndola sobre su muslo. Su brazo y un lado de su abrigo la envolvieron con un susurro. Sabe algo sobre mi padre? le pregunt, apretndola contra su ancho y slido hombro. Slo que tena... varias amantes, y que falleci hace casi quince aos. Mi padre tena muchas ms que varias amantes. El comportamiento lujurioso y el juego eran sus pasatiempos favoritos, creo. Mi madre y l vivieron bajo el mismo techo durante tres meses, hasta que fui concebido. Entonces l la llev a Lowdham, una pequea propiedad de los Balfour en Nottingham. All me dio a luz, y despus se pas los siguientes once aos quejndose de lo mucho que echaba de menos Londres, sus amigos y su vida, aunque no hizo el menor intento de reclamar nada de ello. Vi a mi padre un total de seis veces, incluidos los servicios de su funeral. Dios mo dijo Alexandra en voz queda. He sido informado en numerosas ocasiones, generalmente por mujeres muy abiertas al compromiso, que el ver la resignada impotencia y sufrimiento de mi madre unido a la condicin del matrimonio de mis padres me produjo aversin por todo el maldito procedimiento. Yo me inclino a estar de acuerdo. Pero ahora tiene intencin de casarse a pesar de su aversin. l hizo una nueva pausa. Haba preparado los papeles para que mi primo James y su progenie heredaran las tierras y ttulos de Balfour. l muri en Blgica el ao pasado cuando un carro que transportaba plvora explot en medio de su campamento. En realidad no tengo la absoluta certeza de que fuera su cuerpo el que enterr. No quedaba mucho de l. l hablaba con calma, pero Alexandra senta la tensin en los msculos de su brazo y su muslo. Sin darse tiempo a pensar, apoy la cabeza en su hombro y se relaj un poco. Le echas de menos le dijo. Le echo de menos. En cualquier caso, el querido to Oscar se convirti en el nico pariente varn vivo en mi rbol genealgico. l era el siguiente, lo que

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significa... Lo que significa que si no engendra ningn heredero, los hijos de Rose heredaran su fortuna y su ttulo. Y ella casi es mayor de edad, as que aqu estamos, en nuestro maldito agujero sin fondo. Podra dejar que heredase su familia. Lucien resopl. No detesto tanto a mis antepasados. Adems, me negara la oportunidad de volverme como mi padre. Parece que le he imitado en casi cualquier otro aspecto de mi vida. Lo dudo. A pesar de que haba odo historias alocadas y escandalosas, no poda imaginarle siendo deliberadamente cruel... no con alguien que no lo mereciera. Algn otro comentario? le pregunt, movindose incmodamente sobre la fra piedra. Pues ya ha ledo mi libro. Ahora abra el suyo para m, Alexandra. Haba esperado que hubiera olvidado su parte del trato. Comparada con la suya; la ma es bastante simple. Ilstreme. No espero que ablande su corazn hacia mi tan comentada apremiante situacin. No tengo corazn. Hable. Alexandra trat de alejarse un poco de l, pero igualmente podra haber intentado mover hierro. No la tena agarrada con fuerza, pero s de modo firme e infinitamente seguro. Muy bien. Mi madre, Margaret Retting, se enamor y se cas con un pintor. Su abuelo era conde, pero l no tena pretensiones de vivir entre la nobleza ni tampoco poda permitirse esa vida. Mi to ya haba heredado el ducado, y para l, Christopher Gallant era un don nadie. Repudi a mi madre en el acto. Lucien acarici su mano con un dedo. Contine. Mis padres insistieron en que yo deba recibir una buena educacin, aunque era evidente que mi derecho de nacimiento no iba a darme de comer. Dos aos despus de que me matricularan en la academia de la seorita Grenville, ambos murieron de gripe. Enterrarles y pagar sus deudas... me cost todo lo que posea. Se le hizo un nudo en la garganta, como siempre que recordaba haber vendido las joyas de su madre y las hermosas pinturas de su padre por una fraccin de su valor. Y su to no estaba dispuesto a ayudarla econmicarnente. No era una pregunta, pero Alexandra neg con la cabeza de todos modos. Le escrib. Ni siquiera tena bastante dinero para acabar el ao acadmico. Me contest, y la carta ni siquiera iba franqueada. Tuve que pagarla cuando lleg. Su gracia dijo que le haba advertido a mi madre de su insensatez antes de casarse, y que no tena intencin de pagar por sus errores despus de su muerte. Deduje que yo formaba parte de esos errores.

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Me alegra saber que en el mundo existe alguien ms bastardo que yo musit Lucien. Volvi a acariciar los dedos de ella con los suyos, y Alexandra dese apretar la mano dentro de la de l. En cierto modo, es reconfortante. Cunteme el resto de su historia. No hay mucho ms. La seorita Grenville lo arregl todo para que diera clases a las alumnas hasta que terminara el colegio, y luego me march a trabajar como institutriz o dama de compaa. Y aqu estoy, charlando con el conde de Kilcairn Abbey en su agradable jardn de rosas. Y qu hay de lady Welkins? Se zaf de l y de su abrigo de un empelln. sa es otra historia completamente distinta que no tiene nada que ver con mis sentimientos hacia mis parientes. Aquello no era del todo cierto, pero ya le haba proporcionado suficiente municin que usar en su contra por esa noche. Y nadie escuchara aquella historia... jams. l le sostuvo la mirada. As que no me contar nada? No, no se lo contar. l se puso en pie; alto y slido como una estatua, pero mucho ms vivo. S que lo har. Con el tiempo. Cuando confe en m. Nunca confiar en usted. Usted mismo dijo que de no haber sido por el testamento de su padre nunca habra tomado a Rose y Fiona bajo su cuidado... lo cual, por lo que a m concierne, le hace muy parecido a mi to. Los ojos de Lucien se entrecerraron en la oscuridad. Usted tambin tiene un lado malo, seorita Gallant. Y no ponga sus odios privados sobre mis hombros. La verdad es que algunos de los hechos son similares, pero las circunstancias son totalmente distintas. Se volvi hacia la puerta principal con un remolino de su abrigo. Buenas noches. Ella se qued all parada, mirndole. Buenas noches.

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Captulo 10
Virgil Retting bostez sobre una taza de t fuerte y trat de mantener la vista enfocada. Detestaba levantarse temprano en Londres. Ninguno de sus amigotes se levantara hasta dentro de otras cinco horas, y an se senta algo confuso por los intentos de ahogar su encuentro con el odioso conde de Kilcairn Abbey. Si estabas tan ansioso por mi compaa que tenas que irrumpir durante mi desayuno, podras al menos decir algo. Pareces un maldito pusilnime borracho. Me dijiste que no te hablara. Virgil mir la dominante figura sentada a varios metros de distancia a la cabecera de la enorme mesa de roble . Lo haces muy complicado, padre. El duque de Monmouth se termin una galleta cubierta de miel. Te dije que no me pidieras dinero le corrigi, apuntando un cuchillo de mesa en direccin a su hijo. Si no tienes nada ms de qu hablar, entonces guarda silencio. Unos ojos negros como el carbn observaron a Virgil por un momento, hacindole sentir como si tuviera cinco aos y hubiera vuelto a mojar la cama. Finalmente, la fra mirada torn de nuevo al peridico de la maana. El duque, indudablemente, deba de llevar despierto desde antes del amanecer, recibiendo la visita de sus numerosos abogados, agentes y contables en Londres, e instalndose en Retting House para la temporada. El hombre pareca no dormir nunca y tena la maldita costumbre de conocer todo lo que suceda, incluso en las raras ocasiones en que cerraba los ojos. Ese fenmeno haba hecho imprescindible la temprana llegada de Virgil a Retting House... si otro le llevaba las noticias a Monmourh, ese otro se llevara el reconocimiento por ello. No estoy aqu por dinero, padre. Es que siempre tienes que decir cosas tan mezquinas sobre m? Continas presentndote ante m sin nada ms agradable que discutir. Pues bien, deberas agradecer... El mayordomo apareci en la entrada. Su gracia, lord Liverpool y lord Haster estn aqu para su cita de la maana. Esplndido. Dos minutos, Jenkins. S, su gracia dijo el mayordomo, asintiendo con la cabeza. Pero, padre... Virgil, desembucha o espera hasta maana por la maana. Estar libre de diez a once. Anoche vi a la prima Alexandra. El duque se qued inmvil con la taza de t a medio camino hacia su boca
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delgada y severa. sas son las noticias que te han sacado de la cama antes del medioda? Naturalmente que est en Londres. Los Fontaine llegaron hace cuatro das. Virgil sacudi la cabeza, una oleada de puro regocijo le calent las venas. Sorprender al duque era algo tan inslito como para justificar que se sealase la ocasin como da festivo. Sobre todo cuando la sorpresa significaba que otro sera, para variar, el foco de la ira de Monmouth. No estaba con los Fontaine. Entonces ha encontrado empleo. Monmouth se retir de la mesa. Eso debera evitar que se metiera en problemas. Disclpame. Es una descortesa hacer esperar a Haster y al primer ministro. Si algo saba Virgil era no dejar que semejante momento se le escapara de entre los dedos, aun cuando tuviera que acelerarlo. Est viviendo en Balfour House le dijo a su padre que ya le daba la espalda. El duque se dio la vuelta atropelladamente. Qu vive dnde? En Balfour House. La vi sentada en un palco en Vauxhall al lado de Kilcairn. l casi me arranc la cabeza cuando me acerqu a interesarme por ella. He odo que Kilcairn tiene a su prima en la ciudad. Ella es casi mayor de edad. S, tambin la vi. Es una bonita joven. Casi tan bonita como la prima Alexandra. Monmouth se acerc a la puerta del comedor, la cerr de golpe y volvi a su asiento. Ests seguro de que era ella y que estaba con Kilcairn? No estabas borracho, verdad, muchacho? No, padre gracias a Dios que an no haba empezado a beber al menos no demasiado hasta despus de dejar los jardines. No cabe duda de que eran ellos. Te lo he dicho, l estaba tan irritado por mi acercamiento que tuve que bajarle los humos y hacerle callar. Muy hostil, y con una multitud de testigo. Maldicin! rugi el duque. Debera ser ms lista, a pesar del linaje inferior de su padre. Despus de esa majadera que tuvimos que sufrir con ese don nadie de Welkins, ya es ms que suficiente. Si sucede un nuevo desastre relacionado con Kilcairn, el apellido y la reputacin de los Retting no saldrn bien parados. Apenas doy crdito dijo Virgil de modo solemne, asintiendo al mismo tiempo. Justo debajo de nuestras narices, como si no le importara nada el prestigio de sus parientes. Sabe de sobra que pasamos la temporada en la ciudad. Debera haberse ido a Yorkshire si pretenda seguir portndose como una furcia. Monmouth estrell violentamente el puo contra la mesa, haciendo tintinear la porcelana. Tengo un proyecto arancelario que presentar ante el Parlamento, por el amor de Dios! Volvi a levantarse con otro gruido. Har algunas discretas averiguaciones sobre la opinin de la alta sociedad sobre este asuntodeclar. Tendr que denunciarla pblicamente si contina exhibindose

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as. El duque abri bruscamente la puerta y recorri el vestbulo hacia su despacho privado. Virgil se tom las cuantiosas sobras del desayuno. Ahora Kilcairn y Alexandra veran quin era el estpido bufn. Su feliz aventura estaba a punto de tener un desenlace absolutamente anti climtico. sta es una idea estpida dijo Alexandra, mordisqueando una galleta y escudriando la angosta calle tranquila. Fue tu idea estpida replic Vixen. Slo recuerda eso. Y deja de mirar as. Me siento como si estuviramos a punto de sufrir una emboscada de Bonaparte o algo por el estilo. No puedo remediarlo. Alexandra le dio las gracias con un gesto de su cabeza cuando un camarero les trajo otro plato de sndwiches. Almorzar al aire libre en el pintoresco caf le haba parecido una gran idea para su lunes libre, pero eso haba sido antes del suceso de Vauxhall y despus de que su primo supiera que ella se encontraba en Londres. Estoy segura de que lord Virgil ni siquiera est despierto. Y aunque lo estuviera los clubes estn a manzanas de aqu. Tienes razn, naturalmente. Es una tontera por mi parte. Por favor, toma un sndwich de pepinillo. No obstante, no slo era Virgil el que le preocupaba. Eran todos aquellos que pudieran haber odo lo que l haba dicho y aquellos que pudieran hablar de ello. Se oblig a sonrer. Y bien? Hblame de tu ltima conquista. Parece que nadie me cree cuando digo que no estoy interesada en el matrimonio se lament lady Victoria, seguidamente puso una brillante sonrisa. Si me caso con alguien, no podr tener esas interesantes conversaciones como la que tuve la otra noche con tu lord Kilcairn. Alexandra se atragant con el t. S que hablasteis dijo con voz ronca, pero tan interesante fue? Su amiga se levant y rode la mesa para darle una palmadita en la espalda a Alexandra. Por el amor de Dios, ests celosa, no es verdad? Ella se aclar la garganta, deseando haber estado sobre aviso antes de que Victoria le soltara una cosa semejante. No estoy celosa! Ni siquiera me gusta. Y no es mi lord Kilcairn. Bueno dijo Victoria mientras volva a su sitio , tampoco t eres ya mi acompaante, institutriz o tutora. No estoy obligada a contarte nada que hayamos hablado Kilcairn y yo. Alexandra estaba dispuesta a estrangular a Vixen si no confesaba lo que haban estado hablando Kilcairn y ella. Aunque no estaba celosa; al menos, haba dejado eso claro. Me da igual si me lo cuentas o no afirm con arrogancia. Segn mi experiencia, Kilcairn raramente dice una palabra respetable. La joven ri entre dientes.

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Te has vuelto verdaderamente transparente. De eso nada. Alexandra frunci el ceo. Ah, de acuerdo. Me apiadar de ti. Me hizo toda clase de preguntas sobre ti: si eras siempre tan irritante, si habas reconocido alguna vez perder una discusin... cosas por el estilo. No lo hizo! Vixen sucumbi a un ataque de risa. S que lo hizo! Lo juro, Lex. Alexandra frunci an ms el ceo, se levant y recogi su bolso y su sombrilla. Pues entonces Kilcairn y yo vamos a tener una pequea charla. Antes de que lo hagas, tal vez deberas tratar de recordar lo encantador que fue anoche. Alexandra se sonroj. Naturalmente que haba sido encantador, pero no le haba contado nada a Vixen sobre eso... nicamente sobre Vauxhall. Acto seguido, se dio cuenta de que su joven amiga se refera a lo ltimo. S, supongo que tienes razn. Lady Victoria la mir con curiosidad durante un momento, tras lo cual comenz a rer de nuevo. Supongo que s. Supongo que hay algo que no me cuentas. Alexandra le brind finalmente una sonrisa y se ech a rer. Supones bien, querida. Ahora, vayamos a algn otro lugar antes de que se agote mi escasa suerte.

De verdad que no tenas idea de que tu institutriz era sobrina de Monmouth? pregunt Robert frente a medio pollo asado y una jarra de cerveza. Absolutamente ninguna. Estoy demasiado ocupado creando mis propios escndalos para estar al tanto de los de los dems. Lucien se acomod, dejando que el humo de su cigarro saliera de su boca formando espirales. Un tercer comensal se inclin hacia delante para rellenar su propia jarra. En cualquier caso, no veo qu importancia tiene. Una amante es una amante. Lucien mir a Francis Henning al otro lado de la mesa, dndole otra calada al cigarro, mientras se preguntaba quin haba invitado a comer a aquel cabeza de chorlito. Esa maana haban aparecido media docena de chistes y rumores, olvidando, por lo visto, lo mucho que aborreca ambas cosas. Institutriz, Henning le corrigi. Y no amante. Una slaba ms. Y qu es una slaba entre amigos? pregunt Robert con una ligera sonrisa. Ya te lo dir si me tropiezo con alguno para preguntarle. Tranquilo, Kilcairn dijo lord Daubner con voz pastosa y la boca llena de pollo. Si no hubieras parecido tan sorprendido cuando se acerc lord Virgil, nadie se habra enterado. Es la primera vez que muchos te vemos desconcertado, qu? Robert le mir arqueando una ceja y Lucien maldijo entre dientes. William estaba en lo cierto, y tambin Henning. No se arrepenta de haberse

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encargado de Virgil Retting, pero si hubiera estado sobre aviso, podra haber esperado a estar en un campo de batalla ms privado para reaccionar. El rumor no le molestaba demasiado, pero s le molestara a Alexandra... y eso le preocupaba. Su franqueza de la noche pasada y su genuina expresin de angustia cuando apareci su primo haba evidenciado que no tena otro lugar adonde ir. l no estaba acostumbrado a ser el ltimo refugio de nadie, y mucho menos haba sido de utilidad mostrando su extrema sorpresa al enterarse de su linaje. En realidad, no haba considerado la posicin de Alexandra hasta que los rumores le haban alcanzado esa maana. Haba estado ms preocupado con que Alexandra le clasificara como otro bastardo del mismo tipo que su to. Por supuesto que lo haba dicho mientras estaba ofendida y enfadada, pero la comparacin era ms certera de lo que le gustaba reconocer. Lucien volvi al presente, parpadeando. Se haba perdido una cuantiosa porcin de la conversacin pero, a juzgar por la expresin tensa de Robert, aquello haba sido lo mejor. Se puso en pie tras apagar el cigarro. Si me disculpan, caballeros. Robert se levant al mismo tiempo y Lucien escuch el suspiro de alivio de su amigo cuando salieron del club. Me estaba empezando a preocupar que hubiera derramamiento de sangre all adentro. Te felicito por tu control sin precedentes. Creo que mis odos comenzaron a sangrar cuando lleg Henning replic Lucien. No o mucho despus de eso. El vizconde camin en silencio a su lado otra manzana ms; Lucien reconoci la expresin preocupada en la cara de su amigo, ya que l haba lucido la misma la mayor parte de la noche. Lucien aguard. Robert se aclar por fin la garganta. No es por entrometerme comenz, pero qu vas a hacer? Sobre qu? Bueno, sobre la bsqueda de un esposo respetable para tu prima, y tu bsqueda de... el tipo de esposa que sea que ests buscando, con el sujeto principal de escndalo residiendo en tu casa. No es precisamente la aventura ms discreta en la que te hayas embarcado. Lucien hizo caso omiso de aquello. Hace ms de tres semanas que vive en mi casa. S, pero ahora es una amante que te ha ocultado su identidad. Ella no es mi amant... Y a pesar de tu riqueza y posicin, algunas de tus candidatas a matrimonio ms prometedoras no querrn que las visites cuando tienes una amante institutriz de alta alcurnia bajo tu techo. Sobre todo, si de ella se rumorea que asesin a su ltimo amante. Eso podra resultarte excitante, pero es un territorio peligroso para que una joven respetable se adentre. Deberas alegrarte. Eso os dejar ms candidatas a tu madre y a ti entre las

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que elegir. Lucien, no cambies... Lucien se detuvo, conteniendo la respiracin cuando sbitamente se dio cuenta de que lo que haba estado pasando por alto toda la maana. Qu es lo que has dicho? Dije que era un territorio peligros... No. Antes de eso. Robert pareci perplejo. Dije muchas cosas. Mis perlas de sabidura son para que t las recuerdes, no yo. Qu...? Dijiste amante de alta alcurnia. Dije institutriz de alta alcurnia corrigi el vizconde con preocupacin. Slo fue un apunte informativo, no tena intencin de Robert, lo olvid. Tengo que hacer un recado le interrumpi Lucien, adentrndose en la calle para llamar un coche de alquiler. Te ver esta noche. S... vale, de acuerdo dijo lord Belton a su espalda mientras Lucien le indicaba Grosvenor Street al conductor. Alexandra era noble. Terriblemente desacreditada arruinada, en realidad pero noble. Y necesitaba pensar, lo que no era su fuerte cuando se trataba de la seorita Gallant.

Yo no voy. Alexandra se desabroch el collar y volvi a dejarlo sobre el tocador. Shakespeare dirigi la mirada hacia ella y agit la cola. Gracias, Shakes. Me alegra que ests de acuerdo. La puerta que conectaba su cuarto con el de Rose se abri ligeramente. Lex? Entra dijo, mirndose en el espejo con el ceo fruncido. No iba a ir. Es demasiado rosa? La seorita Delacroix se desliz dentro de la habitacin, tratando de ver la reaccin de Alexandra y el espejo de tocador al tiempo que daba vueltas por la habitacin. Creo que es demasiado rosa. Es perfecto. Ests encantadora. La muchacha se inclin para besarla en la mejilla. Ah, lo s. No es maravilloso? Ella volvi a girar; toda rizos, seda rosa y encaje. Es imposible que primo Lucien pueda decir que esta noche parezco un flamenco. Estoy segura de que no dir tal cosa. Si l no se haba impregnado de ninguna de sus otras lecciones, al menos se cuidara mucho de proporcionarle a Rose el ms mnimo motivo para hacerla llorar. Por qu no ests preparada para salir? Rose se detuvo el tiempo suficiente para advertir que Alexandra no se haba puesto los zapatitos ni el collar, y que su cabello an colgaba suelto por la espalda. Primo Lucien se pondr furioso si le

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hacemos esperar. Yo no voy. Intentando aligerar las noticias, Alexandra sonri ante la expresin de sorpresa de Rose. Esta noche no me necesitas y tu madre puede hacer de acompaante. Por qu no vienes? Qu pasa si olvido lo que debo decir o si empiezo a charlar con alguien inaceptable? No le pareci conveniente sealar que su propia institutriz era probablemente la persona menos aceptable que en contrara. Me duele un poco la cabeza minti. No te preocupes. Lo hars bien. Ah, eso espero. Rose se apresur a bajar las escaleras y Alexandra se volvi a sentar en su silla de tocador. No estaba abandonando a su pupila, exactamente; mientras el rumor an estuviera fresco, su ausencia beneficiara ms a Rose que su presencia. Y aquello no tena nada que ver con sus propios recelos a mezclarse con la alta sociedad despus de lo de la otra noche. En cada una de sus salidas de los ltimos das haba temido encontrarse con Virgil, y los susurros y la gente rindose a su espalda. Slo haba podido soportar estar fuera una hora para almorzar con Vixen. Le resultaba demasiado doloroso pensar en asistir voluntariamente a una reunin de la alta sociedad sabiendo que todos estaban al tanto de lo que pensaba de ella la familia Retting. La puerta se abri de pronto. Vstase dijo lord Kilcairn, parndose justo dentro de la habitacin. Ella se sobresalt, recordando la advertencia de cerrar la puerta que le haba dado Vixen, y sabiendo al mismo tiempo por que no la haba acatado durante la ltima semana. Tengo jaqueca. Lucien examin sus escasos aadidos a la lujosa habitacin con expresin ms curiosa que enojada. Yo s que tendr un enorme dolor de cabeza sin nadie que maneje a las arpas. Vstase. l iba todo de negro; alto, fuerte y magnfico. A Alexandra la visin le record vivamente a las estatuas griegas del museo. No obstante, no haba escultor que pudiera, en modo alguno, hacer justicia a Lucien Balfour; ni haba pedazo de piedra que pudiera capturar el destello de sus ojos, o la patente inclinacin arrogante de su cabeza. Siempre haba pensado que en la fuerza resida la seguridad, pero saba que estar en brazos de Lucien sera peligroso... peligroso para lo que quedaba de su reputacin, para su independencia, con tanto esfuerzo ganada, para su corazn. Me est mirando. Ella se ruboriz intensamente. Mis disculpas. Est muy guapo esta noche. l puso inmediatamente fin a la distancia que los separaba. Guapo? Defina guapo. Maldicin. Alexandra se puso en pie para que, de ese modo l no pareciera

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tan asombrosamente amenazador. Creo que su educacin alcanza para proporcionarle numerosas definiciones de la palabra, milord. l frunci los labios; su mirada la examin por entero. Me gusta su pelo suelto de ese modo le dijo, y lentamente alarg la mano para acariciar con los dedos el mechn que colgaba por su hombro. Ella se estremeci. Llegar tarde le record. Y no debera estar aqu. No sea mojigata. Dej caer el brazo, pero mantuvo la mirada fija en su rostro.Le di el lunes libre le dijo con la voz cargada de reproche. No esta noche. Cumpla con sus obligaciones, seorita Gallant. Le sera ms til a Rose si me quedara. l frunci el ceo. Muestre algo de agallas, Alexandra. Ella parpade. Cmo dice? No est bastante claro? l arque una ceja. No sea cobarde. No soy cobarde. Demustrelo. No es por m; es por Rose... Se est yendo por las ramas. Yo soy el tutor de Rose. Y usted va a acompaarnos, tanto si es en medias y sobre mi hombro, como con zapatos y por su propio pie. l le alz la barbilla con las yemas de sus largos dedos. Queda claro? Aparte de liarse a lanzar cosas o ponerse a dar vueltas con la gracia de un elefante, lo cual no servira de nada, no le quedaba mucha eleccin. Entonces, concdame un momento. l se cruz de brazos. Esperar aqu. Era obvio que Kilcairn estaba de un humor de perros, y aunque le habra gustado ponerlo en su lugar, se sent y comenz a recogerse el pelo. Pequeos escalofros corran por su espalda y hacan que le temblaran los dedos cada vez que miraba el espejo y le vea all parado, contemplndola. l continu observndola mientras se volva para ponerse el collar y se ataba los zapatos, como si el conde de Kilcairn Abbey no tuviera nada mejor que hacer que prestarle a ella su absoluta y completa atencin. Debera contratar una doncella para usted le dijo, inclinndose hacia delante para coger una ltima horquilla de la mesa de tocador y entregrsela. Alexandra neg con la cabeza. No cree que mi arreglo sea el idneo? l sacudi la cabeza. Debera tener a alguien que le cepillase el cabello. Llevo cepillndome el pelo desde que tena diecisiete aos declar, tratando de disimular el temblor de su voz. Casi prefera sus asaltos directos; era ms sencillo defenderse de stos. Nos vamos?

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Lucien asinti con la cabeza. Despus de usted. Alexandra le precedi por la escalera hasta el vestbulo, trantando an de calmar el inquieto temblor de sus entraas. Se dijo, que las miradas y murmullos no la molestaban; ya se haba enfrentado antes a ello. No era nada nuevo, nada ajeno y nada por lo que preocuparse. No saba a quin intentaba convencer, puesto que no prestaba atencin a nada de ello. Nadie le causar problemas esta noche le susurr la voz grave de Lucien cuando llegaron al vestbulo. No lo permitir Alexandra se detuvo. Casi agradeci su oferta de apoyo, hasta record que no poda contar con los caprichos de nadie para mantener la cabeza fuera del agua. Ella haba aprendido a nadar sola. Gracias, milord, pero puedo cuidar de mis propios intereses. No soy una boba temblorosa. Ahora ests temblando le coment con la misma voz queda. Yo no... Gracias a Dios que vienes! Rose se acerc con afectacin y agarr su mano. Ahora ya nada me preocupa. Entonces el resto de nosotros asumiremos tu carga, primadeclar Lucien, interceptando y entregando el terrier al mayordomo. No nos espere despierto, Wimbole le orden. El mayordomo asinti con la cabeza. Muy bien, milord. Subieron al carruaje, el conde se sent frente a Alexandra como siempre haca. Ella apart rpidamente la mirada, ocupndose de las ltimas instrucciones y recordatorios para Rose. Su sola presencia bastaba para ponerla al borde de un ataque de excitacin nerviosa. Esta noche le vendra bien estar algo ms calmada. Crees que el prncipe George estar all? pregunt Rose. Qu pasa si me pide un baile? Sus ojos azules se volvieron desmesuradamente. Qu pasa si me pide un vals? Psale un pie sugiri el conde. Eso har que te deje en paz. Lucien! le rega Fiona. Ah, estoy tan nerviosa. Sonre todo lo que puedas, querida. Alexandra se aclar la garganta. Si Su Majestad te pide un vals, haces una reverencia y das las gracias, y a continuacin le informas de que an no has hecho tu debut. Si insiste, baila un vals con l. Despus de todo es el regente. Crees que estar all lord Belton? S, estar all. Lucien le ech un vistazo a su reloj bolsillo. No lo olvides, querida, tu carn de baile ya est lleno. Oh, no! Qu har si quiere...? Puede ocupar mi puesto ofreci Kilcairn mientras pona de cara a la ventana como una pantera negra deseando salir desesperadamente de su jaula. Por supuesto que no puede! tron Fiona. Debes bailar con tu primo!

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Bailar con quien me plazca, ta. La seora Delacroix comenz a juguetear con el delicado encaje de su manga. Ah, no insisti ella. La seorita Gallant dijo que debes bailar con Rose o no conseguir un buen matrimonio. Lo prometiste, Luc... l lanz los brazos al aire. De acuerdo! Pero deja ya de parlotear. Para cuando el carruaje se intern hbilmente entre la multitud de vehculos que se dirigan a Bentley House y les dej en la puerta, la imaginaria jaqueca de Alexandra se haba vuelto real. Estaba ms que contenta de apearse del carruaje y respirar profundamente el aire fresco de la noche. Lex, qudate junto a m susurr Rose, enganchando el brazo en el de su institutriz. Hay tanta gente que ni siquiera Primero mira a los anfitrionesle sugiri Alexandra.Despus de eso, mira a quien quieras. Todos los caballeros jvenes te mirarn a ti. O la mesa de los licoresinterpuso Lucien a su espalda. l era implacable. Oh, mire dijo Alexandra, sealando hacia la abarrotada entrada del saln de baile, es Julia Harrison. No est en la lista, milord? Para su sorpresa, Lucien slo le dirigi a la joven una mirada indiferente. Ya habr tiempo ms tarde para esa tortura. Entreg la invitacin a un lacayo y les hizo pasar al saln. Todo el mundo est aqu musit Rose, apretando el tazo de Alexandra con ms fuerza. Lo mejor de todo es admiti alegremente la seora Delacroix que todos estn deslumbrantes. Alexandra estaba ms interesada en la conversacin de Kilcairn. Es que ya ha dejado de buscar novia? Una pequea y oculta parte de s misma cobr vida. De ningn modo. E indic que le trajeran una copa de oporto. El delicado plpito ces y se marchit. Ah. Entonces es slo por esta noche. Sus sensuales labios se curvaron en una sonrisa. No exactamente. Mi bsqueda se ha reducido hasta el punto que puedo dar por terminadas las entrevistas. Estoy casi listo para entrar en negociaciones. El dolor de cabeza empez a palpitar fuertemente en su crneo con entusiasmo renovado. Vaya, felicidades. Jams pens que encontrara una, mucho menos varias. Cmo tomar la decisin final? Lucien sacudi la cabeza; su mirada indescifrable. An no lo he decidido, pero tengo algunas ideas. Quines son las afortunadas finalistas? No pienso decrselo, seorita Gallant. No quiero que se burle de las pobrecitas.

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Quienes quieran que fueran, Alexandra no sinti ninguna simpata por ellas. Se oblig a poner una sonrisa cnica en su rostro. Bueno, podra sugerirle que organizara un concurso de poesa para las finalistas? Podra casarse con la ganadora... o con la perdedora, dependiendo de su decisin final en lo referente a la importancia del talento literario. Se pregunt qu dira Alexandra si supiera con cuanta firmeza consideraba incluirla en la lista... a la cabeza de la lista. En cualquier caso, y tal como l lo vea, no tena ms remedio que hacerlo. Ninguna de las dems supuestas concursantes con las que haba tropezado jams podran hacerle sombra. Rose estaba rodeada de caballeros que rivalizaban por volver a anotarse en el carn oficial de baile para esa noche. Lucien supuso que era mezquino que le importase un bledo con quin se casaba Rose, siempre y cuando Fiona y ella salieran de su vida. Mir de nuevo a Alexandra, una diosa vestida de amarillo y azul zafiro que, a pesar de los mejores esfuerzos de madame Charbonne, ni por lo ms remoto consegua hacer justicia a sus ojos color turquesa. Lord Belton apareci, y Lucien le agarr del codo antes de que pudiera unirse al contingente de Rose. Baila con la seorita Gallant le orden. Robert se zaf encogiendo el brazo. Buenas noches, Kilcairn. Baila con... Ya te he odo le interrumpi el vizconde. Por que debera bailar con la institutriz de tu prima? Mejor con la institutriz que con la alumna. Una delgada lnea apareci entre las cejas de Robert cuando frunci el ceo. Es un placer bailar con la seorita Delacroix. No me hace gracia, Robert. Ya te has divertido a mi costa No bromeo. La compaa de Rose resulta muy refrescante comparada con las codiciosas seoritas que me ha estado lanzando mi madre. l pareca hablar en serio, pero Lucien no estaba de humor para debatir lo refrescante que era la compaa de su prima. Acepto tu desenfrenada locura dijo. No es... Te deber un favor si bailas con la seorita Gallant. Robert se detuvo a medio responder. Un favor. S. Hum. De acuerdo. Un favor. Esto debera ser divertido. Lucien sigui al vizconde cuando volvi hacia la menguante multitud que rodeaba a Rose. Alexandra estaba a un lado; su expresin era serena, a menos que l la mirase a los ojos. Probablemente no debera haber hecho que les acompaara, pero la idea de pasar una noche l solo con las seoras Delacroix y sin ella le espantaba.

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Lord Belton! exclam Rose, ejecutando una reverencia. Seorita Delacroix. Esta noche est encantadora. Gracias, milord. Robert se aclar la garganta, mirando a Lucien de reojo. Le acabo de pedir a tu primo si podra visitarla maana por la tarde para dar una vuelta en carruaje y hacer un picnic en Hyde Park. Y ha aceptado gentilmente. Rose se agarr las manos y sus ojos azules se abrieron como platos. De veras, primo Lucien? Lucien mantuvo fruncido el ceo mientras asenta con la cabeza. Naturalmente. Le dio un codazo en la espalda al vizconde. Y ahora continu Robert, aprovechando la situacin.Veo que est a punto de comenzar la primera casilla de la noche. Podra...? Oh, mi carn de baile est lleno dijo Rose con tristeza, lanzando una mirada a su madre. Quera reservar uno para usted, pero... No importa. Maana dispondremos de ms tiempo para charlar. El vizconde se volvi hacia Alexandra. Me concedera usted el honor, seorita Gallant? Ella empalideci, su mirada se pase de Lucien a Robert y otra vez al ltimo. Milord, no creo que... Claro que s! exclam ta Fiona, haciendo que Lucien se preguntara fugazmente si ella tambin haba perdido la cabeza por completo. Es usted la sobrina del duque de Monmouth. Claro que le est permitido bailar. Pero yo no quiero bai... Permita que insista persisti el vizconde. Lucien se qued atrs y observ, sintindose como u maestro titiritero cuando todo encaj en su lugar sin necesidad de una sola palabra de su parte. Si la idea que tena Robert de un favor era poder conversar y alimentar a Rose, l estaba dispuesto a que as fuera... aunque aquello le pareca una tremenda prdida de tiempo.

Alexandra acept bailar el cuarteto con Robert. Lucien consider por un instante internarse tambin en la pista de baile. Aquello, sin embargo, no era lo que deseaba... rozar sus dedos de pasada y renunciar a ella enseguida en favor de algn noble con sobrepeso. Cuando bailara con ella esta noche y lo ha ra sera un vals.

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Captulo 11
Alxandra vio girar a Rose, inclinarse, girar de nuevo y tomar la mano de su compaero. Si haba algo que se le diera realmente bien a la muchacha, eso era bailar. Desde luego, observarla desde un lado de la habitacin, en lugar de desde el medio de la pista de baile, habra hecho el panorama ms satisfactorio. La ha enseado bien. Lord Belton pronunci el cumplido en el mismo tono que utilizaba lord Kilcairn cuando deseaba ser encantador. Los esfuerzos del vizconde, no obstante, no eran ni mucho menos tan efectivos como las sugerencias del conde. Los cumplidos de Robert Ellis ni siquiera le hicieron estremecerse lo ms mnimo. En su lugar, le irrit bastante que intentase semejante tctica con ella. Aguard hasta que el baile le llevara de nuevo a su lado. Su habilidad es natural, milord. El mrito no es mo. Ah. l retrocedi un paso, luego gir y vuelta a empezar. Usted tambin tiene mucho talento. Gracias, milord. En ese momento, bailar era un talento por el cual se senta sumamente agradecida. No poda haber rechazado la peticin del vizconde sin hacer una escena, y ya era bastante difcil permanecer inmvil bajo la atenta mirada de la alta sociedad sin tener que preocuparse por tropezarse o errar un paso. De nada. Ella ech un vistazo a su pareja a tiempo de pillarle mirando a Kilcairn, al otro lado del saln de baile cubierto de espejos. El conde se encontraba apoyado contra la pared, ajeno a las jvenes que trataban de atraer su atencin. No se atrevi a lanzarle una mirada furiosa con toda la gente observando, pero l pareci darse cuenta de sus sentimientos. Lucien arque u ceja, brindndole una ligera y sensual sonrisa. No caba duda de que tramaba algo; ni siquiera hizo intento alguno por parecer inocente. Y ella tena una buena idea de que deba ser. Lord Belton inquiri cuando volvi a reunirse con pareja, le ha obligado Kilcairn a bailar conmigo? El vizconde parpade. Alexandra tena presente que las jvenes damas no hacan preguntas tan directas, sobre todo acerca de aquellos que ocupaban una posicin ms eleva en la escala social. Pero ella no trataba de atrapar un esposo ni de impresionar a nadie con nada que no fuera su xito con Rose. En cualquier caso, si estaba siendo demasiado directa la culpa era de la influencia y los irritantes modales de Kilcairn. Yo... por lo general no necesito que otro hombre convenza para bailar con una mujer hermosa, seorita Gallan. Ella le mir a los ojos. Por lo general no repiti. Bueno, aunque le agradezco el gesto, su
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galantera es innecesaria. No tengo que bailar con un apuesto caballero para que me convenza de cumplir con mi obligacin hacia la seorita Delacroix. l pareci nuevamente sorprendido. Usted dice lo que piensa, no es as? Me parece que no tiene sentido hacerlo de otro modo. Por fortuna, me encuentro en una posicin donde tengo que impresionar a muy poca gente. Todo el mundo sabe exactamente qu pensar de m sin ni siquiera haber tenido la ocasin de conocerme. Santo Dios! murmur el vizconde, pero entre el torbellino de bailarines no pudo adivinar si su respuesta le haba divertido u horrorizado. Como quiera que fuera, el vizconde era un caballero. Lord Belton termin de bailar la pieza con ella y la condujo de vuelta con la seora Delacroix antes de excusarse del grupo... con cierta prisa, pens Alexandra, aunque aquello podra simplemente deberse a su interpretacin. Rose, sin aliento sonrojada por la emocin, se reuni con ellos un momento despus. Oh, lo has visto? El marqus de Pembroke estaba justo enfrente de m! Y creo haber visto al duque de M... No se excite tanto, seorita Delacroix le record Alexandra con una sonrisa. Sernese y tranquilcese, ellos... Ellos deberan estar tan emocionados de conocerme como o a ellos concluy Rose con una risita. Me encantara que me presentasen a cualquiera de ellos declar Fiona con el ceo fruncido. Todos me ignoran, como si no estuviera aqu. Ojal fuera cierto! convino Kilcairn que se haba unido a ellos. Alexandra se acerc a su amplio hombro. No vuelva a hacerlo farfull a su espalda. Hacer qu? dijo al aire. Si quiero ponerme en ridculo, puedo bailar desnuda sobre la mesa de los refrescos. No necesito que usted o sus amigotes me avergencen. Lucien se dio la vuelta y la mir a los ojos. Creo que verla bailar desnuda sera una experiencia muy estimulante. Confo en que algn da me d el gusto. Ella volvi a apartarse, ruborizndose. No espere que participe en sus entretenimientos. Estoy intentando animarla a participar por su propia voluntad. Ya empezaba de nuevo, actuando como si lo supiera todo. No soy ninguna necesitada... Disclpeme, seorita Gallant? Ella se sobresalt y se volvi rpidamente. S..., seor? El alto y corpulento caballero lanz una mirada a Lucien. Por el amor de Dios, Kilcairn, presntame. El conde frunci el ceo, pero accedi.

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Daubner, la seorita Gallant. Seorita Gallant, William Jeffries, lord Daubner. Encantado, seorita Gallant dijo el hombre robusto, tomando su mano. Belton apost diez libras a que no me atrevera a bailar el vals con usted. Dijo que le haba puesto en su lugar y que hara lo mismo conmigo en un santiamn. Alexandra sinti que le suba la temperatura. No pienso ser objeto de las apuestas de nadie. Lord Daubner sonri, revelando una hilera de dientes ligeramente torcidos. Es usted espectacular. Repartir las ganancias con usted. No voy a... Alexandra se detuvo cuando capt la expresin del rostro de Lucien antes de que la borrara. Lucien no quera que bailara de nuevo... lo que resultaba extrao, teniendo en cuenta que haba sido l quien empezara el embrollo. No voy a compartir sus ganancias se corrigi, sonriendo, pero me encantara bailar un vals con usted, milord. Qu dira tu esposa, Daubner? pregunt el conde sin rastro de su habitual humor sarcstico. Pens que no aprobaba que te relacionaras con otras mujeres. Lady Daubner est en Kent con su ta enferma. Adems Kilcairn, como t dijiste... no es necesario contarle todo... qu? Alexandra vio a Lucien tragarse la contestacin y con consigui asentir con un mnimo de cortesa. Segn su punto de vista, pareca celoso otra vez y un leve escalofro recorri su espalda. Mientras lord Daubner la acompaaba a la pista de baile sin embargo, se dijo que era ms probable que lord Kilcairn no quisiera que sus amigos se entretuvieran con su nuevo juguete. Pero ella era un juguete con mente propia. Lucien, s amable y trenos un poco de ponche le persuadi ta Fiona. l mantuvo la mirada y su atencin en la institutriz. No. Pudiera ser que Alexandra pensara que le estaba ensean una leccin al dejarle all varado con las arpas mientras ella iba a divertirse, pero sa era una leccin que no tena ningn deseo particular de aprender. l llam a un sirviente. Trigales un poco de ponche a las damas orden. S, milord. Gracias, primo Lucien. l asinti cortsmente con la cabeza. Disculpadme. Alexandra estaba bailando un vals, lo cual le irritaba en extremo. Se supona que deba bailar el vals con l. Lucien frunci el ceo, entonces divis a Loretta Beckett, unas de las mujeres que quedaban en su lista vertiginosamente menguante. Seorita Beckett dijo, me hara el honor?Seal a las otras parejas de baile. La seorita Beckett hizo una reverencia. Con gusto, milord. Ella bailaba bastante bien el vals, gracias a Dios, y quien quiera que la hubiera vestido haba tenido el juicio suficiente para hacerlo con colores oscuros que

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contrastaran con su plida piel y armonizaran con su cabello moreno. Lucien se dirigi hacia Alexandra y Daubner. Al darse cuenta de que se haba mantenido en silencio desde que haba llegado a la pista, baj la mirada hacia el rostro respingn de su pareja. Por dnde empezaba uno? Ah, eso era. Est disfrutando de la temporada? La seorita Beckett sonri. A decir verdad, milord, apenas he tenido tiempo de pasar dos minutos seguidos fuera de casa. He recibido informes fidedignos de aquellos ms afortunados que yo de que es agrablable. S, estoy de acuerdo dijo distradamente. Daubner bailaba de igual forma que pensaba, serpenteando por la habitacin de un modo completamente aleatorio. Lucien maldijo, deseando que el muy imbcil escogiera una trayectoria para que l pudiera pegarse y adoptar una posicin donde alcanzara a escuchar. Y qu opina de las modas de Pars? Creo que, puesto que todo el mundo parece cautivado por ellas, sera mejor que a m tambin me gustaran. Maldito Daubner. Alexandra bien podra haber bailado con un toro en una tienda de porcelana. A no ser que comenzara a atropellar parejas, nunca los alcanzara. Qu ms? Ah. Su autor predilecto? Supongo que todos dicen que Shakespeare, cmo no, pero aparte del poeta, me he aficionado bastante a Jane Austen. Ha ledo alguna de sus obras? Lucien retorn tardamente la atencin a su pareja. S, lo he hecho. Sus opiniones acerca de la nobleza parecen severas en cierto modo, pero imagino que es cuestin de perspectiva. Volvi a mirar a la gil institutriz, advirtiendo cierta similitud en la visin literaria de sta con su pareja de baile. Podra preguntarle quin es responsable de su educacin, seorita Beckett? Asist a la academia de la seorita Grenville en Hampshire. Ha odo hablar de ella? Aquello solventaba la cuestin, aunque las respuestas de la seorita Beckett parecan ms... ensayadas que las ingeniosas y espontneas de Alexandra. Ah radicaba la diferencia, pens, entre una estudiante competente y una persona competente. Lucien se detuvo, casi errando un paso, y apresur el siguiente para recuperarlo. Alexandra Gallant no era simplemente una mujer brillante y encantadora; era una persona inteligente y atractiva. No lograba recordar si alguna vez haba considerado a una mujer como un ser humano real y sensato. Milord? Ha odo hablar de la academia de la seorita Grenville? Lucien inhal, tratando de volver a conectar sus pensamientos dispersos. S, as es. La academia tiene una reputacin impecable. Al menos la tena en lo que a l se refera. La institutriz de mi prima asisti a ella. S, lo s. Le ruego me disculpe, milord, pero en nombre de la academia debo decir que la mayora de las graduadas no somos tan... alocadas como la seorita

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Gallant. Lo s. Es una condenada pena. Cmo... cmo dice? l sonri, carente por completo de humor. As que piensa que podra haber hecho una eleccin mejor en nombre de mi prima? Ahora que lo menciona, lord Kilcairn, me sorprende escuchar que la seorita Gallant haya encontrado empleo en Londres. l se pregunt si la seorita Gallant tena idea de lo delgado que era el hielo sobre el que pisaba. Independientemente de cules fueran sus planes personales para Alexandra, ella viva bajo su techo y estaba, por lo tanto, bajo su proteccin. Al mismo tiempo, saba que Alexandra no apreciara que l hiciera una escena, y prcticamente poda escuchar su voz dicindole que no asustase a las debutantes. Lucien sigui mirando a su pareja de vals desapasionadamente. Haca mucho tiempo desde que se haba sentido obligado a hacer lo que alguien le deca, incluso si ese alguien resultaba ser Alexandra Gallant. Seorita Beckett, comprendo que es pronto, pero existe alguien en particular que le dedique sus atenciones? Sus ojos oscuros centellearon sin la menor duda. Tengo algunos pretendientes admiti. Aunque no he perdido el corazn por ninguno de ellos. No puede perder algo que no posee replic l con el mismo tono sereno. Le sugiero que se case tan rpido como pueda, querida, antes de que su apariencia cambie para hacer juego con su carcter. Dudo incluso que el lord ms horroroso de Inglaterra est dispuesto a encadenarse a una bruja de pechos cados, con aliento ftido y verrugas. La seorita Beckett emiti un ruidito ahogado. Su piel clara empalideci an ms, y sus bonitos ojos castaos asumieron una expresin vidriosa. Y, a continuacin, se desmay. Lo correcto y considerado habra sido sujetarla contra su pecho y trasladarla a uno de los sofs repartidos por los extremos de la habitacin. Lucien retrocedi y la dej caer, advirtiendo que ella se haba recuperado lo suficiente para desplomarse con gracia y sin golpearse la cabeza contra el reluciente suelo. Un tropel de mujeres se apresur a examinar y minimizar el dao, mientras que Lucien no se molest en borrar la expresin enojada de su rostro. Mientras las mujeres trasladaban con calma a la seorita Beckett, l gir sobre sus talones y sali a la terraza a fumar un cigarro. Qu le hizo a esa pobre muchacha? Lucien termin de encender el cigarro en uno de los faroles de la terraza. No est rompiendo una de sus reglas, seorita Gallant? Salir apresuradamente al balcn para ver a un caballero soltero? Me traje un acompaante. l se dio la vuelta. Daubner, con expresin divertida y ofendida a partes

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iguales, estaba en la entrada, inmediatamente detrs de Alexandra. Mrchate, Daubner orden Lucien. Qudese aqu mismo, milord repuso Alexandra antes de que el barn pudiera dar un solo paso. Qu le dijo u aquella muchacha, lord Kilcairn? No ser interrogado por una institutriz. Y menos en presencia de terceros. Daubner, lrgate. l no va a... Daubner, largo! Mis disculpas, seorita Gallant farfull el barn antes de salir huyendo. Maldicin replic con brusquedad. Lucien puso fin a la distancia entre ellos. Maldiciendo? Qu indecoroso. Alexandra, con los ojos entornados, retrocedi hacia la puerta cubierta por una cortina. No dudo que espantar a sus amigos es el colmo de la diversin, o que, puesto que estoy arruinada, muy bien podra entretenerse conmigo. Ella alz la barbilla. O tal vez le traiga sin cuidado. Quiere llegar a alguna parte? S. Cuando Rose est casada, tendr que acudir a alguno de sus iguales del saln en busca de empleo. Tena la esperanza de demostrar ser una institutriz competente, a pesar de los rumores. No dejar que usted destruya mis posibilidades de ganarme la vida de un modo respetable. Con un revoloteo de su falda, se volvi de espaldas a l. Buenas noches, milord. Su propia ira se disolvi mientras ella regresaba al saln. Qu quiere decir con buenas noches? pregunt, yendo tras ella. Es una expresin comn, milord, que denota partida. Estoy convencida de que est familiarizado con... Alexandra se detuvo en la entrada, en el momento en que Lucien le pos la mano en el hombro. Sus largos dedos tenan la fuerza de un clavo de hierro, pero agradeci su firmeza cuando vislumbr la figura justo dentro del saln. Prima Alexandra. Otra vez no, pens, cuando Virgil Retting le hizo una reverencia breve y exagerada. Ella se encogi de hombros y Lucien la solt. Virgil. Ya me marchaba. Buenas noches. Qu lastima. Alexandra se dio cuenta de que esta vez l haba trado amigos. Media docena de hombres jvenes se alineaban detrs de l, listos para rer cada ocurrencia que lograra pronunciar a expensas suya. S, no me cabe duda de que ests devastado. Disclpame. Pero deseaba bailar el siguiente vals contigo, prima. Frecuentamos las mismas esferas en tan raras ocasiones. Por ejemplo, no esperaba verte aqu esta noche. Veo, sin embargo, que Kilcairn an te lleva de la correa. Sinti que Lucien se sacuda detrs de ella. Cualquier cosa que l dijera esta vez

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herira mortalmente a Virgil; por lo visto, esa noche ya haba abierto el apetito de escndalo con la seorita Beckett. Me encantara bailar contigo, primo dijo con presteza, antes de que su volcnico temperamento pudiera erupcionar. No me haba dado cuenta de que desearas relacionarte conmigo. Su primo ri entre dientes echando un vistazo para cerciorarse de que an tena audiencia. Bueno, no es relacionarme exactamente. Intento realizar una serie de obras de caridad cada mes, y me falta una. Bailar contigo me pondr al da. La galera estall en carcajadas y Alexandra sinti que las mejillas se le ponan de color escarlata. Saba con exactitud qu deseaba decir en respuesta; las palabras se formaron casi al mismo tiempo que el vacuo comentario de su primo. Apret la mandbula y sonri. Como guste, lord Virgil. Me estaba preguntando algo, lord Virgil medi Kilcairn con voz lo suficientemente alta para ser oda. Por favor, no lo haga susurr Alexandra. La sonrisa de Virgil flaque un instante. Qu se preguntaba, Kilcairn? Ella sinti dudar al conde. En ltima instancia, l tom su brazo y lo entrelaz con el suyo. Debo declinar. La seorita Gallant me ha animado a que sea corts. Es eso todo lo que os ha animado a...? Y es una grosera enzarzarse en una batalla dialctica con un hombre desarmado. Alexandra emiti un tembloroso suspiro de alivio. Lucien s se preocupaba de no sobrepasar el lmite, as como del coste que podra suponerle a ella. Y, tanto si se haba dado cuenta como si no, era muy posible que acabara de salvarle la vida. La cara de Virgil se torn de un rojo brillante. Kilcairn, usted... Lucien levant la mano libre. Tmese un momento para meditar sus siguientes palabras, lord Virgil. Mi paciencia es realmente limitada. Antes de que Virgil pudiera aventurar una respuesta, si es que pretenda hacerlo, lord Kilcairn la apart de la desagradable situacin, la cual pareca extenderse por todo el saln de baile. Alexandra saba que deba darle las gracias, o huir, o hacer cualquier otra cosa, pero todo cuanto pudo hacer fue seguir moviendo los pies y aferrarse al brazo de Lucien para no tropezar. Tenemos que irnos a casa? pregunt lastimeramente Rose cuando se reunieron con ella y la seora Delacroix. Alexandra se calm lo suficiente para advertir que lord Belton haba reaparecido a su lado. S, tenemos que hacerlo respondi Lucien.

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Eso no servir de nada. Por favor, qudense logr decir Alexandra, apartando la mano de su brazo con la esperanza de no haberle dejado un moratn . sta es su noche, seorita Delacroix. Nunca se pretendi que fuera ma, por el amor de Dios. S, la seorita Gallant tiene razn convino Fiona. Rose tiene lleno el carn de baile. Sera una espantosa descortesa si tuviramos que irnos tan pronto. Deberas quedarte, Lex dijo lady Victoria Fontaine cuando apareci junto a ellos. Ejecut una reverencia. Seores, seorita y seora Delacroix. Lady Victoria salud Lucien y su expresin se relaj un poco. A Alexandra no le gust aquello, ni el modo en que todos trataban de persuadirla. Mrchate, Vixen refunfu. Empezamos a parecer un acuartelamiento armado. No permitas que el imbcil de Virgil te haga huir de nuevo, Lex. De nuevo? murmur Kilcairn. Oh, no. Milord, por favor no... Se queda, seorita Gallant. Ella supo instintivamente que nadie discuta cuando l adoptaba aquel tono, pero no le quedaba ms remedio. Si me quedo, tendr que bailar el prximo vals con l. Con impecable puntualidad, la orquesta eligi aquel preciso momento para empezar a tocar un vals. Lo promet. Lucien la tom de la mano. Usted baila conmigo. La fuerza de su mano imposibilit cualquier otra protesta. Ella estaba agradecida por ello, pues le evit la vergenza de aceptar. Y supuso que era vergonzoso que realmente deseara bailar con l. A pesar de Virgil y de la posibilidad de otro escndalo, deseaba bailar en brazos de Lucien Balfour. No ms protestas? pregunt l, deslizando la mano alrededor de su cintura para acercarla ms hacia s. Ninguna. Salvo los quince centmetros de luz que deben mostrarse entre nosotros en todo momento mientras bailamos. l ri inesperadamente, un sonido pcaro y alegre que le hizo devolverle la sonrisa. Qu es tan divertido, milord? Quince centmetros no bastan, Alexandra. No en lo que a ti y a m se refiere. Ella le mir a los ojos al tiempo que comenzaban a bailar; el color trep a sus mejillas. Aunque no saba exactamente a qu se refera, estaba segura de que era algo escandaloso... y, a juzgar por la experiencia de su ltimo beso, se haca una idea aproximada de que aquello tena algo que ver con la anatoma. Hum murmur. Ninguna protesta an? Slo intenta distraerme para que no recuerde que me estaba marchando

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incluso antes de que apareciera Virgil. Sus claros ojos grises volvieron a mirarla fijamente. No trataba de herirla, lo sabe. No sea amable. Dios santo, qu elegancia de movimientos. Nunca haba bailado con nadie tan diestro y seguro de s mismo como l. Ahora est contradiciendo sus propias lecciones... Acaso no deba ser amable? No quiero hablar de ello dijo bruscamente. Pero le ruego que no contrare ms a Virgil. Por un momento bailaron en silencio, y durante ese tiempo ella casi pudo olvidarse de las miradas adversas y de su pariente hostil en las sombras de los mrgenes de la habitacin. Ah, con el conde de Kilcairn Abbey, no se atrevieron a acercarse o decir algo mordaz o hiriente. Alexandra volvi a mirarle a los ojos y le encontr observndola atentamente, como siempre haca. Y bien, milord. Qu le dijo a la seorita Beckett? Coincidi con ella en la academia de la seorita Grenville? No. Estaba al corriente de que haba asistido a ella, pero debi de ser mucho despus de que yo me marchase. Le dije que tena un aliento ftido y verrugas. Y los pechos cados. Algunas de sus distracciones eran, sin lugar a duda, ms efectivas que otras. Aliento fti... Por qu demonios dijo tal cosa? Si usted no habla de lord Virgil Retting y el tipo de control que tiene sobre usted, entonces no tengo intencin alguna de explicarle los defectos de la seorita Beckett. No tiene por qu saberlo todo. Tengo que saberlo todo de usted. El pulso de Alexandra palpit de modo irregular. Por qu? Sus labios dibujaron lentamente una sensual sonrisa. No lo s. La respuesta la inquiet ms que todos sus encantadores comentarios e insinuantes provocaciones. Reflejaba cmo se senta ella respecto a l: no saba por qu l la intrigaba tanto, pero se senta casi incapaz de resistirse a sus provocaciones ms irritantes y evidentes. Puedo confiar en usted? susurr. Es usted quien debe responder a eso, Alexandra dijo despus de un momento. Pero no hablemos ms del imbcil de su primo hasta que hayamos regresado a Balfour House y las estpidas de mis parientes estn encerradas bajo llave. La msica ces. Lucien permaneci frente a ella; una mano rodeando an clidamente su cintura, mientras el resto de las parejas se alejaban hacia la mesa de refrescos. Sulteme murmur, menos avergonzada de lo que esperaba. Vaya a

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buscar otra mujer con quien bailar la siguiente pieza. Creo que es una cuadrilla. Si me pavoneo con alguna otra mujer le dijo, soltndola, no podr estar seguro de que no vaya a desaparecer usted en la noche. Gracias a Dios, l estaba siendo arrogante y mandn otra vez. Las piernas haban comenzado a temblarle, sin duda una reaccin a su inesperada empata. Tendr que confiar sencillamente en m repuso, y regres al lado de la seora Delacroix.

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Captulo 12
Ser objeto de ms habladuras podra impedir que Alexandra encontrase otro empleo respetable pero, ciertamente, no disuada a los hombres presentes en el baile de los Bentley o, al menos, a los ms pesados de pedirle un baile. Haba decidido sentarse tranquilamente a pensar en un rincn con la seora Delacroix; tena muchas cosas que considerar. Inmediatamente, sin embargo, comprendi que reflexionar en silencio sera una tarea imposible. Fiona, por lo visto, haba reunido chismes de todo invitado presente e insista en compartirlos. Adems, algn que otro caballero se aproximaba a reclamar la mano de Alexandra para cada uno de los bailes restantes de la noche. Alexandra no era tan ingenua de fingir que el inters de ellos le halagaba pero, puesto que la consideraban propiedad de Kilcairn y frunci el ceo al darse cuenta de aquello al menos sus insinuaciones eran bastante comedidas. Y sus continuas atenciones sirvieron tanto para mantener a Virgil a distancia, como para evitar que la incesante chchara de Fiona la dejara sorda. Estoy exhausta! dijo Rose mientras se desplomaba contra los suaves cojines del carruaje al final de la velada.Me alegra mucho que nos hayamos quedado. Fiona le dio una palmadita a Rose en la rodilla. Les has gustado mucho, nia! Has visto, Lucien, cuntos jvenes queran conversar con nuestra Rose? El conde se haba acomodado en un rincn con los ojos cerrados en la penumbra. La seorita Gallant ha superado todas mis expectativas. Eso es porque Rose es una pupila maravillosa sostuvo la ta. Alexandra flexion los doloridos dedos de los pies dentro de las zapatillas. Ms que maravillosa. Sabes qu he estado pensando? La seora Delacroix se inclin hacia delante, sus ojos verdes chispeando. No logro imaginarlo dijo secamente Lucien. Quedan apenas diez das para el cumpleaos de Rose. Deberas darle una gran fiesta, Lucien. Invita slo a lo mejorcito de Londres. Yo ayudar a organizar la decoracin y los entretenimientos. Ser tan alegre! El conde abri finalmente los ojos. Qu horror! exclam, y volvi a su supuesta cabezadita. Rose se sorbi las lgrimas. Milord dijo apresuradamente Alexandra, tratando de detener el diluvio antes de que pudiera dar comienzo, la decisin de si da o no una fiesta nunca
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debera tomarla a las dos de la madrugada... y, mucho menos, despus de una velada tan agotadora. Muy bien mascull. Me negar por la maana. Los ojos de Rose comenzaron a llenarse de lgrimas, pero Alexandra le indic con seas que se calmara y que ella se ocupara del asunto. Se mantuvieron en silencio el resto del camino y pens que Kilcairn se haba quedado dormido... aunque la explicacin ms probable era que sencillamente no deseara hablar ms con sus parientes. Alexandra tampoco quera. Estaba demasiado preocupada de si l retomara sus preguntas acerca de Virgil una vez que regresaran, y qu le dira si lo haca. Ella saba lo que deseaba contarle... todo. Tan slo poder hablar con alguien de sus penas personales sera un enorme alivio. Despus de esta noche, y por la forma en que l haba acudido en su rescate, al menos dos veces... Jams nadie haba intentado rescatarla. Alexandra sonri un poco en la casi completa oscuridad. Qu extrao pensar que su nico campen tuviera una reputacin, como mnimo, tan mala como la suya. El carruaje se detuvo suavemente. Lucien se removi, abri los ojos sin la menor seal de que haba estado dormitando y entr en la casa detrs de las mujeres. Alexandra se despoj del chal y del bonete y comenz a subir la escalera en pos de las dos seoras Delacroix. Una fuerte mano caliente se desliz alrededor de su cintura y la hizo retroceder un escaln, sujetndola firmemente contra un pecho y un torso musculoso y fuerte. Dles las buenas noches susurr contra su pelo. Buenas noches, Rose, seora Delacroix dijo, intentando mantener la voz firme. Rose se detuvo y se dio la vuelta, mirando el oscuro vestbulo. No vienes a la cama, Lex? No tardar mucho. Necesito un nuevo surtido de la biblioteca. A m me sera imposible mantener los ojos abiertos para leer declar Fiona cuando lleg a lo alto de las escaleras. Voy a dormir hasta el medioda. Buenas noches, Lucien. Ta Fiona. Rose. Primo Lucien. Alexandra esper hasta que escuch cerrarse las dos puertas. Vamos. No. Vale. Pues podemos quedarnos aqu de pie en el vestbulo toda la noche. Los msculos de su abdomen duro y plano se contrajeron, como si estuviera conteniendo una carcajada... o una maldicin. l afloj la presin de la mano y la dej resbalar. Alguna vez has perdido una discusin? Ella puso algo de espacio entre los dos y luego se dio la vuelta. No.

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Mmm. Yo tampoco. Aliviada de encontrarle an de buen humor, no pudo resistirse a lanzarle otra pulla. Por cierto, perdi puntos durante su discusin con lord Virgil. Lucien se acerc un paso. Y cmo lo consegu? Utiliz un clich. Para ser precisa, una batalla dialctica con un hombre desarmado. Un leve ceo frunci su frente. Eso no es un clich. Y, en cualquier caso, quera cerciorarme de que entenda el insulto. Odio malgastar mi mejor material con quien no lo merece. Por supuesto asinti con la cabeza. Bien, buenas noches. l se acerc un paso ms hacia ella. No tan rpido, Alexandra. Explquese. Y no finja que le desconcierta mi peticin. Exigencia, quiere decir. Lo que sea. Alexandra le mir largo tiempo. Esa noche senta los hombros encorvados debido a su carga. Si alguien poda llevar su peso, aunque slo fuera por unos instantes, se era Lucien Balfour. Tengo que andar con cuidado en lo que respecta a mis parientes. La tom de la mano y la condujo hacia la entrada de la oscura biblioteca. Por qu? Si ellos si mi to, sobre todo se distancian pblicamente de m, quedara completamente... desprotegida. Alexandra no poda ver nada, pero Lucien la gui sin vacilar al mullido silln. La empuj suavemente hacia atrs en los almohadones y encendi la lmpara ms cercana. Luego se hundi a su lado, lo bastante cerca para que sus muslos se rozaran. Y a usted le resulta necesario estar protegida porque...? Porque su apoyo, voluntario o no, es lo nico que mantiene las habladuras y rumores en un grado civilizado. Lucien alz lentamente la mano y le quit las horquillas del pelo. Ella se estremeci cuando las ondas doradas cayeron por sus hombros, y de nuevo cuando l curv los dedos en la masa rizada. Est omitiendo algo murmur, inclinndose ms para frotar la mejilla a lo largo de su pelo. Yo... Dios mo. Contine. Ella accedi, respirando laboriosamente. Lady Welkins me odia. Sus largos dedos siguieron enroscndose y susurrando entre su cabello. Usted no hizo nada malo. Alexandra cerr los ojos, apoyndose en su hombro.

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Empuj a lord Welkins por la escalera. Sus dedos dejaron de moverse. Por qu? Fue un accidente dijo con voz temblorosa. Un accidente, en su mayor parte. Tena varias amantes, segn recuerdo musit Lucien con voz queda, y desplaz los dedos a su mueca, donde comenz a desabrocharle el guante. Ella mantuvo los ojos cerrados, sin apenas atreverse a respirar por miedo a interrumpir la extraa sensacin elctrica en su interior. S, lo s. Quera otra ms. Usted se neg. Le dije que sa no era la razn por la que acept el empleo en su casa. Me parece que ya he odo ese discurso. Tir suavemente del guante de la mano izquierda y traz lnguidamente crculos en la palma con la yema del dedo. A diferencia de usted, l no estaba dispuesto a esperar a que cambiara de opinin. El dedo ces su movimiento para retomar la tarea de nuevo. Ha cambiado de opinin? Alexandra abri los ojos. Milord, yo... Cierra los ojos le orden con la misma voz suave. Reljate. No pretenda cambiar de tema. Ella no se senta relajada en lo ms mnimo, pero s extraamente segura... y completamente aturdida, lo que sin duda era su intencin. Estaba subiendo otra vez la escalera a la alcoba de lady Welkins con un libro para ella. l me estaba esperando en lo alto y baj a mi encuentro al descansillo. l... me empuj contra la barandilla. Los cierres de su guante derecho se abrieron uno a uno. Te hizo dao? No. Me bes. Yo me... me sorprend bastante. Despus me agarr la falda y trat de subrmela bruscamente hasta la cabeza. Sus manos... Alexandra se detuvo. Lucien sabra aquello que ella era incapaz de decir. Yo le empuj con tanta fuerza como pude. Lucien le quit delicadamente el guante. Entonces por qu dices que fue un accidente en su mayor parte? Saba que estbamos en el borde del rellano. Pero no sabas que caera medio tramo de escalera y sufrira una apopleja. No. Esperaba que cayera medio tramo de escaleras. Naturalmente. De otro modo no habras podido escapar de l. Alexandra cerr las manos, atrapando los dedos de l entre las palmas. No ests sorprendido. Me habra sorprendido si no hubieras hecho nada. Pero no te detuvieron. Por qu te preocupan los rumores?

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Liberando sus dedos cautivos, se llev las manos de ella a los labios. Los suaves besos en la parte interna de sus muecas le hicieron contener la respiracin y que se le acelerara el pulso. Corr escaleras abajo para... atenderle, pero muri mientras yo estaba all arrodillada. Bien. La voz de Lucien son fra e imperturbable, y ella tuvo la clara sensacin de que nunca deseara estar en el bando equivocado cuando estuviera realmente enfadado. Alexandra deseaba besarle, tocarle, refugiarse en l hasta sentirse a salvo. Regres corriendo a la biblioteca y fing leer hasta que uno de los sirvientes lo encontr y dio la voz de alarma. Lady Welkins estaba muy celosa y al corriente de que lord Welkins... me haba estado persiguiendo, y quera hacer que me arrestaran. Los detectives de Bow Street me habran llevado encadenada a prisin sin vacilar de no ser porque les dije que mi to era el duque de Monmouth, y que le disgustara profundamente el alboroto.

Y luego estuviste seis meses sin trabajo. Ella asinti con la cabeza. l guard silencio un momento. Tengo una pregunta ms, Alexandra. Slo una? Por el momento. Te desagradan mis atenciones? l le alz la barbilla con la punta de los dedos. Debera ser as. Pero sus razones para aceptar el puesto estaban ms relacionadas con Lucien Balfour que con Rose, aunque no haba sido capaz de expresar cmo o por qu. Hasta ahora. Sus atenciones me gustan mucho dijo, mirndole a los ojos, aunque no estoy muy segura de a qu se deben. Lucien sonri. Ya te dije el porqu. Deseo cubrir tu piel desnuda de besos lentos y ardientes. La levant y la pos sobre su regazo. Quiero hacerte el amor. Sigui suavemente con los dedos el contorno de sus pmulos mientras se inclinaba para rozar los labios de ella con los suyos. Alexandra olvid cmo respirar, y record cmo hacerlo otra vez con laboriosa dificultad cuando sinti soltarse el lazo alrededor de su cintura. Lucien logr articular, y ya no pudo decir ms cuando la boca de l encontr la suya. Incapaz de resistirse, le rode el cuello con los brazos y se apret contra l. El calor que desprenda su piel se convirti en fuego, tan ardiente que a duras penas poda pensar en nada que no fuera la sensacin de acariciar y ser acariciada. l era suave y duro al mismo tiempo. No quiero que vuelvas a bailar con otro que no sea yo, jams declar con voz trmula. Desabroch uno a uno los botones de la espalda del vestido. La posesividad de su voz la emocion.

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Fuiste t quien le dijo a lord Belton que bailase conmigo. Fue para que as yo pudiera el vestido se desliz de sus hombros intentar comportarme con decoro. Ponte en pie. No estoy segura de poder dijo, estremecida, an aferrada a su cuello. Con un profundo y grave rugido en lo profundo de su pecho, volvi a besarla, la provoc con la lengua y los labios hasta que ella abri la boca. Alexandra poda sentirle, sentir su creciente excitacin contra su muslo. Jade cuando las manos de l se deslizaron por su torso, curvndose para apresar su pecho. Sus dedos tocaron y acariciaron e incitaron hasta que ella tuvo que apoyarse en l, ansiando ms de aquel calor que se concentraba dondequiera que l la tocaba, y en el anhelante lugar secreto entre sus muslos. Ella protest cuando l, riendo entre dientes, la hizo ponerse en pie. Con un susurro de seda, Lucien le subi el vestido poco a poco; primero, hasta la rodillas; despus, hasta los muslos, la cintura y finalmente se lo sac por la cabeza y lo dej caer al suelo. Alexandra se qued inmvil, slo cubierta con la camisa, observando su rostro mientras l recorra su cuerpo de arriba abajo con la mirada, detenindose en sus caderas y pechos y regresando despus a su rostro. Qutate la camisa dijo l. Con la respiracin entrecortada, Alexandra vio cmo su vida mirada descenda nuevamente a su pecho. Ella baj la vista para ver sus pezones erectos y duros contra la fina tela de su camisa. Su primer impulso fue cubrirse, hasta que comprendi el efecto que su casi desnudez tena sobre Lucien. Qutate la chaqueta replic ella, levantando las manos para desabrocharle los botones del chaleco. Cuando l accedi en silencio, le asombr darse cuenta de cunto poder tena sobre l... al menos esa noche. Lucien se despoj de su chaqueta negra y dej que ella le quitara el chaleco. Mientras ella lo haca, l acarici sus brazos y la apret contra s. Ella se puso de puntillas, al tiempo que emita un gemido impregnado de deseo, para recibir su beso. Podras haberte ido a casa con cualquiera de las damas del baile dijo, liberando la camisa de los pantalones. Necesitaba sentir su piel caliente contra la suya. Por qu yo? Por qu una institutriz arruinada pasada de aos? Te deseo. La ayud a sacar la camisa por la cabeza. Todos esos idiotas con los que bailaste... ellos tambin te deseaban. Por qu yo, Alexandra? Ella acarici su suave pecho desnudo con las manos, fascinada por los duros msculos bajo los dedos, lleno de la vida de la que carecan las fras y silenciosas estatuas del museo. No los amo, estuvo a punto de decir, y logr contenerse a tiempo. No confo en ellos fue lo que dijo en su lugar. Confas en m? repiti con voz ronca, interrumpiendo la exploracin de sus hombros y su cuello. Alexandra entrecerr los ojos cuando el contacto perfor sus sentidos. No quiero, pero confo.

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Eso es. La seorita Gallant se abre camino sola en el mundo, verdad? Ella trat de leer su expresin, pero slo pudo ver intensa curiosidad, y calor y deseo. La seorita Gallant ha descubierto que se es el modo ms prudente de proceder. Muy lentamente, Lucien le desliz los finos tirantes de la camisa por los brazos. Pero esta noche no murmur l. Ella sacudi la cabeza. Esta noche no. La camisa se precipit al suelo, dejndola desnuda salvo por las medias y los zapatos. Esper que l volviera a abrazarla, pero en cambio se arrodill frente a ella. Le quit los zapatos, uno a uno. Luego desliz las palmas por su pierna derecha hasta alcanzar el principio de sus medias. Era evidente que estaba acostumbrado a desnudar a una mujer, puesto que se le daba realmente bien. Cada suave tirn de sus medias se convirti en una nueva caricia. Senta las rodillas dbiles, y hundi los dedos en su hombro desnudo para sostenerse mientras l le quitaba la otra media. Fcilmente poda haberse desvanecido en sus brazos, pero si lo haca, podra perderse algo... y no tena ninguna intencin de perderse nada esa noche. Qu quiso decir lady Victoria cuando dijo que no deberas huir de nuevo por culpa de Virgil Retting? Alexandra frunci el ceo. No quiero hablar declar. l ri entre dientes. ste es el nico momento en que puedo estar seguro de obtener una respuesta tuya. Lucien volvi a ponerse en pie y la bes. Dmelo. Ella se senta dispuesta a gruir de frustracin por la demora. Hace cosa de dos aos, antes de trabajar para lady Welkins, me cruc con l en Bath. Estaba tan furiosa de verlo vivo y lleno de salud y riqueza, que me desped y me march para no tener que volver a verle. Es bastante repulsivo estuvo de acuerdo Lucien. Dio lentamente una vuelta alrededor de ella, recorriendo con las manos sus hombros, su espalda, sus nalgas y su abdomen. Alexandra debera haberse sentido avergonzada, o escandalizada, pero all donde l la tocaba pareca cobrar vida, hacindola ansiar ms. Y haba ms; lo saba. Su cuerpo lo saba. Bsame otra vez le exigi. l sonri e inclin la cabeza para obedecer. Dedos delicados descendieron por sus hombros para acariciar y atormentar sus pechos; un delicioso tormento que jams habra podido imaginar antes de esa noche. Lucien dobl an ms la cabeza y sus labios y lengua en sus pezones la hicieron gemir de excitacin. Lucien se estremeci, enredando los dedos en su pelo. Aquella splica hizo que la tomara en sus brazos y la tendiera suavemente sobre el silln. Se arrodill a su lado para lamer primero un pecho y despus el otro hasta que ella tan solo poda respirar en cortos y sofocados jadeos.

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Dime cmo te sientes susurr l, moviendo la boca con agnica lentitud hasta su vientre, ascendiendo de nuevo hasta sus pechos, a lo largo de la clavcula y al cuello antes de capturar su boca una vez ms. Ardiendo. Por favor, Lucien. Por favor qu? La nica expresin que conoca para ello era aquella que l haba empleado. Hazme el amor. l sonri. Como desees. l se dio la vuelta para sentarse en el suelo y librarse de las botas. Alexandra le bes los omplatos y desliz las palmas alrededor de su cintura y su abdomen plano y musculoso. Se apoy sobre el codo y le bes y mordisque la oreja. l volvi a gemir y ella, alentada por aquello, desliz las manos para ayudarle a desabrochar sus pantalones, aprovechando la oportunidad para explorar el duro y palpitante bulto que all se ocultaba, Lasciva le dijo con voz ronca, apartndole las manos mientras se bajaba los pantalones por los muslos y luego se deshaca de ellos de una patada. Es culpa tuya replic ella, fascinada, excitada y aterrorizada al ver su ereccin completa y rgida. l dej que le contemplase mientras luca una leve sonrisa, y despus se tendi a su lado en el silln. Ella volvi a tender la mano y esta vez l soport unos momentos la ardiente y torpe exploracin, apretando la mandbula, antes de apartrselas otra vez. Dios santo gimi, y se coloc sobre ella. De nuevo su cuerpo pareci saber qu hacer, aunque su mente haba perdido la capacidad de producir cualquier tipo de pensamiento racional. Ella dobl las rodillas, acogiendo la dureza que pujaba en sus muslos. Ahora dijo Alexandra, agarrando sus caderas. l la bes otra vez, profunda y violentamente, y neg con la cabeza. Ahora iremos despacio contest, con todos sus msculos en tensin. Ella supo instintivamente cunto se estaba conteniendo, lo difcil que sera aquello para alguien tan acostumbrado como l a acostarse con mujeres. Ahora repiti y levant las caderas. El dolor la atraves de inmediato cuando su longitud la llen. Habra retrocedido de no ser porque l la tena fuertemente agarrada por las caderas. Espera orden con un spero susurro. l la mantuvo as durante un largo momento mientras el dolor remita poco a poco. Poda sentirle por entero en su interior, como si la tocara y abrazara por todas partes al mismo tiempo. Lucien susurr de nuevo. Volvi a besarla profundamente una vez ms y comenz a mover despacio las caderas, y luego con ms fuerza y rapidez cuando ella se adapt y sigui su ritmo. Su cuerpo se tens y se contrajo, y estallo por dentro y grit de puro xtasis. Un momento despus l enterr la cara en su pelo y gimi, aferrndose fuertemente a

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ella antes de derrumbarse. Intentando recuperar el aliento y el juicio, Alexandra le acarici la espalda con las manos, acogiendo su calor y su peso con agrado. As que de esto es de lo que escriba Byron dijo ella, ms satisfecha de lo que poda recordar haberse sentido nunca en su vida. l se ech a rer, el sonido reson en su propio pecho, y se apoy en un codo para besarla otra vez. Ahora comprendes por qu las jvenes virginales no deben leerle. Tengo casi veinticuatro repuso, devolvindole el beso, y no creo que sea ya virginal. Yo dira que no, gracias a Dios. Que comparasen sus habilidades sexuales con la posea de Byron no era un mal modo de concluir la noche, decidi Lucien... aunque no tena intencin de darla an por terminada. Alexandra Gallant tena una extraordinaria inteligencia, belleza, coraje y pasin. Le haba desconcertado desde el mismo instante en que la haba visto por primera vez en su estudio, y no haba dejado de hacerlo desde entonces. Lucien se incorpor una vez que se normaliz su respiracin. Alexandra pareca medio dormida, de lo cual no poda culparla. Dado que esa noche haba tenido su primera experiencia de intimidad sexual, haba estado espectacular. Crees que lord Belton le propondr matrimonio a Rose? pregunt, incorporndose a su lado para ponerse la camisa. Nada de lgrimas fruto de la histeria o arrepentimiento para su Alexandra. Ella aceptaba lo que el mundo le ofreca y se conformaba con ello. Lucien sonri. Su Alexandra. Vaya, qu pensara ella de eso? Robert tiene demasiado sentido comn para eso. Slo intenta sacarme de quicio. Es ese caso, decididamente tienes que celebrar el cumpleaos de tu prima. La seora Delacroix tena razn. Lucien se recost en el silln y la mir, advirtiendo que pareca conservar la fascinacin por sus partes bajas. Volvemos a los negocios como siempre? Fiestas, cenas y qu llevar para almorzar el jueves? Ella le hizo una mueca y se arrodill en el suelo para buscar las medias. Disculpe, milord. T eres el experto en... lo que sucede despus de hacer el amor. De qu debemos hablar? Lucien tom una rpida bocanada de aire, preguntndose cundo debera contarle lo que haba decidido esa noche, y de su tarda certeza de que ya haba encontrado y entrevistado a la mujer con la que deseaba casarse. Qu hay de tu futuro? Alexandra se detuvo a la vez que recoga el vestido del suelo. Me ests diciendo que me marche? l se puso en pie apresuradamente. Por el amor de Dios, no! Qu te ha hecho pensar eso?

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Ella levant la mirada hacia l; sus mejillas y labios an enrojecidos y su cabello en un enmaraado halo dorado. Ya te lo he dicho, no estoy acostumbrada a... Yo tampoco la interrumpi. Por lo general, no parece haber mucho que decir despus. O, en cualquier caso, nada que l deseara decir. Ah. Pero me refiero a tu futuro aqu continu. Conmigo. Ella se enderez, sosteniendo su arrugado vestido delante suyo a modo de escudo. No soy tu amante. Lucien arque una ceja. Llmalo como quieras, pero yo tengo cierto sentimiento de responsabilidad hacia ti. Bueno, pues no lo tengas. No hiciste nada que yo no quisiera. Mi motivo para estar aqu no ha cambiado, verdad? An quieres que ayude a Rose a conseguir esposo. No es cierto? l la mir. Sera imbcil si dijera que no. De modo que s, claro que quiero. Lucien agarr sus pantalones y se los puso. Era mucho ms sencillo tratar con ella cuando estaba desnuda. Puedo acompaarte ahora a tu habitacin? Por lo visto ella no quera discutir ms esta noche de lo que l lo deseaba, puesto que asinti. De acuerdo. Cualquier decisin puede ser tomada por la maana. Lucien recogi el resto de sus cosas y abri la puerta de la biblioteca, mordindose la lengua para no comentar nada de su maldito y sensato sentido prctico. Subieron la escalera y recorrieron el oscuro pasillo en silencio, y l se pregunt por un fugaz instante qu clase de ataque le dara a ta Fiona si les viera deambular desnudos en mitad de la noche. Casi merecera la pena tomarse la molestia de hacer que ella los descubriera. Alexandra se detuvo en su puerta. Buenas noches susurr, quitndole las zapatillas de las manos. Alexandra, yo... Ella coloc la mano libre en sus labios. Buenas noches repiti. Si te dejo entrar, no... estoy segura de ser capaz de dejarte marchar. l se inclin y la bes, emocionado por su vida y ardiente respuesta. No querra marcharme murmur contra su boca. Y no creo que esto se haya acabado, seorita Gallant. Ella, para alivio de Lucien, sonri y volvi a besarle. Empiezo a creer que podra disfrutar con algunas lecciones ms, Lucien. l retrocedi y dej que entrara en la alcoba. Lucien se qued all varios minutos despus de que ella cerrase la puerta, escuchando y esperando que cambiara

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de idea y le invitase a pasar. Finalmente, se dirigi a sus habitaciones. No tena intencin de dejarla marchar, a pesar de todas las ideas que tuviera Alexandra acerca de su independencia. No hasta que no la hubiera comprendido a ella, y no hasta que comprendiera lo que le haba hecho a l... y por qu comenzaba a disfrutarlo tanto.

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Captulo 13
Con slo cuatro horas de sueo, Alexandra no intent siquiera animarse a dar su paseo matutino diario. Estar acurrucada bajo el calor de las mantas era demasiado agradable, y sus sueos haban sido an mejores. Sonri y se desperez, entumecida y dolorida en lugares en los que ni siquiera saba que tena msculos. Los sueos no haban sido la mejor parte de la noche. Se qued tumbada algunos minutos ms hasta que oy bajar a Rose. Tras gruir de mala gana y despertar as a Shakespeare, sali de la cama y se visti. La educacin de Rose no iba a progresar si se quedaba durmiendo todo el da, y tena que convencer a Lucien de dar la fiesta de cumpleaos. Su apoyo hara ms por las oportunidades de su prima de conseguir un buen matrimonio que toda la destreza que la joven adquiriera en francs. Hizo una pausa y se recogi el cabello. Aqul era el modo de proceder: negocios, como siempre, como si nada hubiera ocurrido y no fuera a volver a ocurrir de nuevo. Y si tanto ella como Lucien tuvieran algo de sentido comn, aqulla era la realidad. No se arrepenta de nada de lo ocurrido la noche anterior. Ser el centro de sus atenciones y su pasin haba sido tan embriagador, placentero y satisfactorio como haba imaginado. Esta maana, no obstante, no estaba segura de si se senta con fuerzas para enfrentarse con l. Como l haba dicho, amante era tan slo una palabra, pero no le gustaba lo que implicaba... que le perteneca a l, y que exista nicamente con relacin a lo bien que le satisficiese. Haba trabajado demasiado duro para permitir eso. Y si Kilcairn no estaba de acuerdo, no dudara un instante en aclarar las cosas. Ah, qu fastidio mascull, y baj la mirada hacia Shakespeare . Puede que l desee simplemente olvidar la noche entera, sabes? El terrier mene la cola y ara la puerta. Est bien, est bien. Ninguno de los criados la mir de modo extrao cuando Shakes y ella se dirigieron abajo, as que, al menos, nadie les haba visto. Pareca que an le quedaba un poquito de suerte. Wimbole, vindolos acercarse, dej su puesto junto al vestbulo para hacerse cargo de Shakespeare. Hay alguna indicacin especial para Vincent esta maana, seorita Gallant? Ella le entreg el extremo de la correa al mayordomo. Le agradecera que Vincent le diera un buen paseo. Puede que llueva esta tarde, y no quiero que nadie se empape por nuestra culpa. Wimbole incluso sonri. De acuerdo, entonces. Tir de la correa. Vamos, Shakespeare.
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Lo prximo que hara el mayordomo sera esconder delicias para perro en los bolsillos. Alexandra entr en la sala del desayuno, riendo entre dientes... y se par en seco, boquiabierta. Rose estaba sentada a la mesa con una revista de moda abierta delante de ella y el plato con el desayuno apartado a un lado. Kilcairn se encontraba inclinado sobre su hombro y sealando un dibujo en una de las pginas. Buenos das, seorita Gallant le dijo, enderezndose. Alexandra se pregunt si su rostro evidenciaba la repentina aceleracin de sangre en sus venas. No haba esperado el repentino deseo que la azot cuando sus ojos se cruzaron. Menos mal que eran negocios, como siempre. Buenos das dijo casi sin aliento. Ah, Lex, ven a ver lo que ha encontrado primo Lucien! Enderezando los hombros, se reuni con ella a la mesa. Lucien observ cada uno de sus pasos a medida que se aproximaba, y de no ser por la presencia de Rose y de dos lacayos, Alexandra pens que se habra abalanzado sobre ella. Que habis encontrado? Un vestido para la pera de la semana que viene! A que es exquisito? Crees que madame Charbonne podra tenerlo acabado a tiempo?' No cabe duda de que se la puede persuadir dijo secamente el conde. Desayune algo, seorita Gallant. Debe de estar hambrienta despus de sus esfuerzos de la noche pasada. De no ser porque ya estaba sonrojada, lo estara ahora. Rose asinti alegremente y cerr la revista, regresando a su jamn y a sus galletas. Estoy famlica. Creo que me pas ms de cinco horas sin sentarme. Lucien retir una silla de la mesa y, con una rpida mirada hacia l, Alexandra se sent. Gracias, milord. De nada. Sus dedos rozaron la mejilla de ella al tiempo que se enderezaba y regresaba a su asiento. Esto era una autntica tortura. A duras penas podra apartar la mirada de l lo suficiente para untar de mantequilla la tostada. La expresin satisfecha del propio Lucien, la del gato que se ha comido al canario, no serva de mucha ayuda. Alexandra no estaba segura de si quera golpearlo o besarlo. Respir profundamente. Fantasear con el conde de Kilcairn Abbey no estaba en su orden del da. Milord, ha considerado la fiesta de cumpleaos de la seorita Delacroix? Lo he hecho. Y? le urgi tras un momento de silencio. Y estoy a la espera de la respuesta a una nota que mand esta maana dijo sosegadamente. La planificacin de la velada tendr que esperar hasta entonces. Una nota para quin? insisti ella, mirndole con el ceo fruncido. Lucien la mir bajo sus largas pestaas con una sonrisa en la boca, y seguidamente fij la atencin en el peridico de la maana.

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Prima Rose, qu tienes planeado para hoy? Lex y yo vamos a comprar sombreros y luego tenemos que trabajar un poco ms en mi francs prctico. Asombrada por la vista de la pantera negra jugando con el ratn y manteniendo las garras ocultas, Alexandra pase la mirada entre Lucien y Rose. Ni un slo comentario mordaz. Ni siquiera una expresin de sospecha o fastidio por ninguna de las dos partes. Algo suceda. Quera preguntrtelo con anterioridad dijo el conde, qu es exactamente el francs prctico? Rose termin el bocado de tostada. Es mucho mejor que el francs de verdad. Cuando un caballero dice algo que no requiere una respuesta, si no slo un reconocimiento, respondes en francs, dando de ese modo la impresin de que hablas el idioma. Alexandra aadi buena memoria a la lista de talentos naturales de Rose. La explicacin que haba dado coincida casi palabra por palabra a la que ella le haba ofrecido a su pupila la semana anterior. Esper que Kilcairn saltara, escondindose tras la taza de caf. La paz matutina haba sido agradable mientras dur. Comprendo ronrone la pantera. Qu tipo de expresiones utilizas? Por primera vez, hasta Rose pareci sorprendida, pero cuando no sobrevino nada custico, volvi a sonrer. Mais oui, mais non, d'accord, bien sur, y... Ech una mirada a la institutriz. Y absolument concluy Alexandra. Lord Kilcairn se recost en su silla. Asombroso. Cuando pienso en el tiempo que malgast con mi tutor de francs cuando era joven... Ah, quel dommage! Ooh, sa tambin me gusta. Quel dommage. Por fin un poco de sarcasmo. Alexandra s reconoci a ese Lucien Balfour, aunque an se comportaba de un modo extremadamente apacible. Tal vez la noche pasada le haba dejado saciado, aunque saba que antes de su llegada a Balfour House de ninguna manera haba sido clibe. Contempl la taza de caf durante un momento. Aunque no poda estar del todo segura, crea que se haba mantenido clibe desde su llegada... salvo la noche pasada. Salvo por ella. Wimbole entr en la habitacin con una carta sobre la bandeja de plata. Milord, la respuesta que me orden que esperara ha llega... Esplndido. Lucien se limpi los dedos en la servilleta y tom la misiva. Le ech un vistazo despus de abrirla apresuradamente, a continuacin mir a Rose con una sonrisa. Por vez primera, Alexandra fue consciente de la marcada sensacin de celos que se extendi por su columna. Respir profundamente. Lo prximo que hara sera ensearle las uas a la pobre Rose. Por el amor de Dios, Kilcairn guardaba una lista de posibles novias... una lista en la cual no aparecan ni ella ni Rose. Unas pocas semanas atrs haba pensado que aquellas damas merecan su compasin. Ahora no estaba segura de creer que lo merecieran.

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Bueno, querida dijo lord Kilcairn, qu te parece dar tu fiesta en una semana a partir del viernes? Oh, Lucien, de verdad? Creo que s. Rose se levant de un salto y corri a darle un beso en la mejilla. A continuacin rode la mesa y abraz a Alexandra. Tengo que decrselo a mam! Se dirigi a la puerta dando saltitos. Alexandra le habra hecho volver, pero no estaba nada disgustada de verla marchar. Adems, los dos lacayos seguan all. Con suerte, su presencia bastara para animar a Kilcairn a seguir manteniendo la compostura. Alguien te dio permiso para dar la fiesta? le pregunt, sealando la carta. Qu original. No. Pero antes de que las arpas vuelen a extender las noticias, tenemos una cita. Una cita con quin, si se puede saber? Con el prncipe George. Rose va a ser presentada esta tarde. Ella le mir fijamente durante un largo momento. Me tomas el pelo. Lucien arque una ceja. La riqueza tiene sus privilegios. Eso parece. Pero no tiene Rose una invitacin para comer esta tarde? Un picnic en Hyde Park con lord Belton? l se termin el caf. Ya he mandado una nota para cancelarlo. Robert puede darme las gracias por salvarle ms tarde. Su amabilidad, al parecer, se haba esfumado junto con Rose, lo cual no haba mermado la sospecha de Alexandra acerca de su comportamiento lo ms mnimo. Puede que a lord Belton le guste de verdad, sabes? T no le obligaste a extender la invitacin tal como hiciste conmigo, no es as? Lucien arrug su hermosa frente. Te dijo l eso? No carezco de habilidades deductivas, milord. l la mir fijamente por un momento y, seguidamente, ech un vistazo a los lacayos. Thompkinson, Harold, disculpadnos un momento. Luc... comenz Alexandra, despus ces la protesta cuando los criados desaparecieron. Y qu deduces ahora mismo? pregunt, levantndose a cerrar la puerta tras de s. Ella suspir para ocultar el delicioso temblor repentino. Que de nuevo cometes otro error de juicio. Ven aqu. De ninguna manera. Abre la puerta antes de que los criados confirmen las

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habladuras de la sociedad sobre m... sobre nosotros. Mis criados no cotillean. Ven aqu, Alexandra. No es decente, tanto si alguien cotillea como si no. Lucien se apart de la puerta para rodear la mesa y detenerse detrs de su silla. Accedo al extravagante festejo del cumpleaos de Rosedijo l. Qu ms comportamiento ejemplar esperas que muestre? Ella deseaba apoyarse contra l, como una abeja incapaz de resistirse a una flor. Mostrar un comportamiento ejemplar nunca es excesivo. Lucien inclin la silla hacia atrs y baj sus centelleantes ojos grises hacia ella. Lamento no estar de acuerdo murmur y se inclin para besarla. La reaccin de su cuerpo fue ms elctrica ahora que la noche pasada, si cabe. Deseaba amoldarse a l, envolverle con su cuerpo y no soltarle jams. Alzando las manos a ambos lados de su rostro, enred los dedos en su oscuro cabello. Lucien se situ frente a ella y se inclin an ms para profundizar el beso. Alexandra se pregunt fugazmente si l haba cerrado la puerta con llave, porque si su cuerpo estaba reaccionando de un modo similar al de ella, no iban a moverse a ningn lado durante un buen rato. Lucien, muchacho maravilloso! Maldicin refunfu, devolviendo bruscamente la silla a su posicin, y dejndose caer en el asiento al lado de ella en el momento justo en que se abri la puerta y la seora Delacroix entr como una exhalacin en la habitacin, con Rose a sus talones. Cmo dices, ta? Alexandra tuvo serios apuros para no mirarle. l pareca tan fro y sereno que le resultaba imposible creer que haba estado enredado con ella haca menos de un segundo. Ella tom un sorbito de caf, con el deseo de que fuera otra bebida ms fuerte. He dicho que eres maravilloso! repiti Fiona. Por qu no nos lo contaste anoche? Podras haberme ahorrado un motn de ansiedad! Me quedan algunos preparativos que hacer primero. La seorita Gallant y yo estbamos discutiendo uno de ellos. Alexandra no pudo resistirse a echar un vistazo en su direccin, y comprendi de pronto por qu l se haba sentado ante la llegada de las damas. Sofoc una inapropiada risita. No haba duda de que no se haba mantenido impasible por el beso, despus de todo. S, eso hacamos secund ella alegremente. Si ta Fiona supiera . Podra comunicarles las noticias, milord? Cmo no. Bien, seorita Delacroix, parece que podr bailar el vals en su fiesta de cumpleaos. Rose abri los ojos como platos. Qu? Alexandra se reafirm con un gesto de asentimiento.

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Tu primo ha dispuesto que seas presentada al prncipe George esta tarde. Con el baile de Almack's esta noche y el consiguiente permiso para bailar el vals asegurado, podr... Rose peg un chillido y rode velozmente la mesa para abrazar a Lucien. Oh, gracias, gracias, gracias! l tuvo la cortesa de parecer incmodo. nicamente sigo las recomendaciones de tu institutriz farfull. Gracias a ti tambin, Lex! Oh, Dios mo! exclam Fiona, hundindose en la silla. Qu se pone una para conocer al prncipe George? Algo muy sobrio sugiri Lucien antes de que pudiera hacerlo Alexandra. l, adems, detesta la chchara, as que a menos que quieras que Rose sea desterrada de la alta sociedad, te abstendrs de hablar, ta. Queda claro? Alexandra esper el estallido de Fiona, pero sta nicamente arque una de sus cejas pintadas. Por supuesto. Vamos, Rose, debemos empezar a vestirnos de inmediato. Gracias a Dios que tuve la previsin de hacer que madame Charbonne confeccionara un vestido para tu presentacin! S, mam. No obstante, Rose se detuvo en la entrada con una expresin consternada en sus bonitos rasgos. Y que pasa con lord Belton? Ya acept acompaarle a almorzar. Se sentir tan decepcionado. Alexandra se levant, dndose cuenta de que sera mejor escapar antes de perder la oportunidad o el deseo de hacerlo. Lord Kilcairn ya le ha informado. Volvern a concertarlo en cuanto sea posible. Seorita Gallant llam Lucien, tratando de agarrar subrepticiamente el borde de su falda, an tenemos algo que discutir. Ella apart la muselina de su alcance, sintindose ms frvola de lo que se haba sentido nunca cuando era una colegiala. Creo que su prima y yo deberamos repasar el protocolo en la corte de nuevo antes de su presentacin, milord. l retir la silla junto a la suya, atrapndola. En un segundo tuvo el borde de su vestido enroscado entre sus largos dedos. Despus de que terminemos nuestra discusin le advirti, retndola con la mirada a volver a intentar huir. Decente o no, ya se senta caliente por la excitacin y la anticipacin. Seorita Delacroix, creo que su madre tiene razn dijo ella, volvindose a su pupila. Sus lecciones sern ms efectivas una vez que lleve la ropa adecuada. Rose asinti y sali por la puerta, con aire majestuoso, junto con su madre. Oh, apenas puedo contenerme. Rose ri tontamente mientras madre e hija desaparecan por el vestbulo. Yo tampoco puedo dijo Lucien lacnicamente, tirando de la falda de Alexandra para acercarla ms.

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Ella se ech hacia atrs. La puerta est abierta, milord susurr entre dientes. Deba de estar loca, pero no era estpida. A juzgar por la expresin de su rostro, a l pareca no importarle si se encontraban en medio de Pall Mall. Lucien se levant, soltando la falda para agarrarla de la mano. Pues cerrmosla. Esto no es nada prudente, yo... Arrastrndola con l al otro lado de la mesa, cerr la puerta de golpe, ech la llave, la apoy contra ella y captur sus labios en un beso ardiente y apasionado que no dej ninguna duda acerca de sus intenciones. La noche anterior haba sido delicado y cuidadoso en su seduccin; esta maana no le preocupaba su virginidad ni su deseo. Alexandra jade cuando l la levant en brazos y la deposit sobre el borde de la mesa. Lucien, alguien se dar cuenta de lo que hacemos protest con la voz y la respiracin agitadas. l sonri, el calor y el deseo en sus ojos hicieron que se alegrase de estar sentado. Pues tendremos que hacerlo deprisa le dijo con su voz grave y lnguida. Pero... Oh, Dios mo susurr, mientras las manos de l ascendieron por sus tobillos, sus rodillas y luego ms all de sus muslos, arrastrando el vestido hacia arriba a su paso. De acuerdo, pero date prisa. Lucien ri entre dientes. Como quieras. l se baj apresuradamente los pantalones para liberarse y la acerc para volverla a besar. Y entr en ella al mismo tiempo. Alexandra le rode el cuello con los brazos para sujetarse, deleitndose al sentirle movindose profundamente en su interior. An estaba un poco dolorida, pero no quedaba nada de aquel agudo dolor de la noche anterior. Le sonri. Te gusta esto, no es as? pregunt l, observando su rostro con su habitual intensidad. S dijo entre jadeos. No me haba... dado cuenta de que podamos... estar juntos de este modo. Erguidos, quiero decir. Tu segunda leccin repuso. Con otras muchas por llegar. Ms? pregunt, y ya tan slo pudo lanzar la cabeza hacia atrs y jadear al tiempo que se tensaba y estallaba por dentro. Lucien la apret contra s y gimi desde lo ms profundo de su pecho. Ms, sin duda.

Lucien se detuvo fuera de la puerta abierta de la sala. En el interior, Rose aporreaba alegremente su antiguo pianoforte. El instrumento jams se recuperara, pero al menos su prima no estaba lloriqueando por una u otra cosa. De hecho, no la

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haba odo gimotear en tres das, desde que haba accedido a dar la fiesta. La concesin haba sido un trato justo por el relativo silencio. Con una sonrisa torcida, Lucien comenz a bajar en direccin a su despacho. Lex, quin crees que me propondr matrimonio primero? Lucien se detuvo, esforzndose por escuchar la conversacin por encima de la maltratada msica de Beethoven. De quin esperas propuestas? Alexandra se las haba arreglado para mantenerse alejada de l o, al menos, de tener compaa presente, durante tres das. Aunque su xito solidificaba su posicin como la institutriz de etiqueta ms hbil de todos los tiempos, haba llegado a ser condenadamente frustrante. l saba que ella le deseaba otra vez; poda verlo en sus ojos. Y no haba duda de que disfrutaba dndole lecciones a Alexandra. Ah, qu se yo. Lord Belton es muy simptico, pero no creo que mam se decante por l. Rose, s que tienes una obligacin con tu familia, pero no piensas que tu propia decisin es, como mnimo, tan importante como la de tu madre? La msica ces y Lucien se apoy contra la pared cercana, tena la clara sensacin de que sa era una conversacin que no quera perderse. Creo que mam est demasiado ocupada quejndose del primo Lucien como para reparar en si tomo una decisin. Aun as, al menos te has fijado en alguien en todo este caos de Londres. Y lord Belton es simptico. ste es un punto de partida importante. No querras casarte con alguien ruin. Lucien frunci el ceo. Era condenadamente insultante que una mujer de la inteligencia y el conocimiento de Alexandra tuviera que recurrir a utilizar palabras de no ms de dos slabas para sealar algo. Aparte de eso, tena la fuerte sospecha de que l entraba en la categora de caballero ruin de la que hablaba. Primo Lucien se ha mostrado ms amable los ltimos das dijo pensativamente Rose. Hasta mam lo ha comentado. Lucien aplaudi silenciosamente la sorprendente perspicacia de la muchacha. Tal vez su prima no era tan cabeza huera como l pensaba. S, lo ha hecho. Ha mencionado si lord Belton ha vuelto a reorganizar el picnic? Maldicin. Se haba olvidado completamente de eso. Estaba desesperado por deshacerse de Rose y Fiona; no obstante, mientras ellas permanecieran en Balfour House, tambin lo hara Alexandra. Aquella certeza le haba mantenido ocupado los ltimos tres das, y haba mermado gravemente su gusto por la irona. Ah, Lucien, ests aqu. Te he buscado por todas partes. Ta Fiona alcanz la parte superior de la escalera a su espalda y l maldijo su falta de atencin. Estaba inspeccionado el saln de baile improvis. Bien. Me alegra que te tomes tal inters en la fiesta de Rose. S, bueno...

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Pero me temo que el servicio no comparte tu entusiasmo. Wimbole me acaba de informar de que no enviar a nadie a la imprenta a por muestras de invitaciones, a pesar de que slo falta una semana para los festejos. Es cierto. La rode para dirigirse a la escalera. Y tambin dice que no has aprobado mi compra de los adornos. Wimbole se estaba volviendo muy charlatn. Soy yo quien compra los adornos, y no voy a aprobar ciento ochenta metros de bombas rosa. Rose apareci en la puerta. Mam, dijiste que lo decoraras en amarillo. Tal vez una mezcla de dos colores sera ms del gusto de todos dijo Alexandra, que apareci detrs de su pupila. Lucien la mir fijamente. No tena eleccin; ella atraa todo su ser. Era demasiado esperar que una noche y una maana demasiado breve juntos bastaran para curar su obsesin por ella. Aquel tormento previo haba sido el paraso comparado con esta tortura. Ahora saba lo que se estaba perdiendo. Lucien debe decidir declar Fiona. l se agit. Decidir el qu? Rosa o amarillo? Pensis que me importa un bledo...? Entonces por qu no compras el bombas...? Porque no consentir que ninguna habitacin de mi casa parezca el tocador de una puta a menos que tengas la intencin de poner t la puta espet. Lucien! dijo Fiona con un jadeo. Alexandra emiti un sonido que podra haber sido un cacareo de desaprobacin o una carcajada reprimida. Por favor, milord. Su lenguaje. Rose llorique. Ahora nunca tendr una fiesta. l ya haba abierto la boca para decirle a su prima el alivio que eso supondra, cuando la expresin herida de Alexandra le detuvo. l no pensaba permitir que usara su mezquindad como excusa para seguir esquivndole, por muy voluble que ella fuera. Por supuesto que tendrs una fiesta refunfu l. La seorita Gallant est a cargo de tu presentacin en sociedad, por lo que ser ella quien decida la combinacin de color y los adornos. Ech una ojeada a su ta. Y aprobar tu lista de invitados. La cara de Fiona enrojeci. No tolerar que una institutriz ordene quin asistir a mis fiestas! l se acerc un paso. S, lo hars, a menos que desees que sea yo quin lo ordene. Yo estoy aqu nicamente para aconsejar se apresur a decir Alexandra.

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Todos queremos que el cumpleaos de Rose sea espectacular. Mir a Lucien. Debo ganarme mi sustento. l saba exactamente a qu vena aquello, e hizo caso omiso de la institutriz, amante o querida, o como quisiera llamarla. Excelente. Entonces, estamos todos de acuerdo. Ah, muy bien. Fiona despej el ceo de su cara redonda. Pero, Lucien, de todos modos debo insistir en que repases la lista de invitados con nosotras. Estar encantado de arrojar a los pies de Rose a cuanto soltero se rena en la casa. Aparte de eso, slo mi dinero se ver involucrado en todo esto. Para su sorpresa, Rose pos la mano sobre la manga de l. Has estado en muchas ms veladas elegantes que yo le dijo. Quiero que mi fiesta sea la ms grandiosa que haya habido jams. Me gustara que nos ayudaras a planificarla. Cielo santo, ahora queran que perdiera el tiempo. Si no fuera por la diosa de ojos color turquesa de pie junto a la puerta, a estas alturas ya se habra asegurado de que su prima supiera lo que pensaba sobre los planes para su fiesta, y luego se habra largado a uno de sus clubes. Aquello, sin embargo, le habra supuesto dos graves problemas: primero, sin duda Robert le encontrara si sala y tendra que volver a concertar el picnic de Rose; y segundo, Robert le propondra matrimonio a Rose slo para fastidiarle. Rose se casara, y Alexandra se marchara. El segundo problema sera casi igual de desagradable, puesto que implicara disculparse con Alexandra por ser mezquino de nuevo, momento en el cual ella insistira en que se arreglara con Rose... y l lo hara, porque la maldita institutriz lo tena comiendo de su pequea mano y su sonrisa iba camino de convertirse en la luz del sol para l. l se aclar la garganta. Si insistes, prima, me... encantar ayudar. Eso hizo que ta Fiona se sintiera extasiada, lo cual le irrit infinitamente. Estaba dispuesto a pasarlo por alto, no obstante, puesto que Alexandra se sent a su lado en el silln y, por primera vez en tres das, podra pasar ms de una hora en su compaa. Cay tardamente en la cuenta de que si deseaba prolongar su tiempo con ella, todo lo que deba hacer era pasar ms tiempo con Rose... y, en menor grado, gracias a Dios, con Fiona. Aunque fuera extremo, era mejor que ver cmo Alexandra le esquivaba hasta el final de los tiempos. Despus de una hora en presencia de sus parientes comenzaba a desear que el fin de los tiempos estuviera ms bien prximo. No. Qutalo de la lista dijo l. Pero lord Hannenfeld lleva dos aos buscando esposa replic Alexandra, sin dejar de escribir. Hannenfeld apoya las negociaciones de paz con Bonaparte, y no lo quiero en mi casa. Oh, ese horrible Bonaparte! exclam Fiona, aceptando otra galleta de un criado. Si hubiramos hecho las paces con l, quizs tu primo James an podra

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estar vivo. La leve irritacin de la pasada hora se ton en hirviente ira. Qu demonios crees que...? Milord interrumpi Alexandra. Lucien sigui mirando a Fiona con odio. No tienes ningn derecho a... La seorita Gallant desliz su mano clida por sus dedos apretados. Lord Hannenfeld no asistir asever, y tach con una negra y gruesa lnea de lpiz el nombre de la lista. Si lord Kilcairn dice que no es bienvenido aqu, pues no lo es. Ella lo estaba consolando, aliviando su ira. Nadie que l pudiera recordar haba hecho ni siquiera el esfuerzo. Gir la mano para agarrar la de ella y la liber antes de que pudiera soltarse haciendo que ella anhelase un contacto ms prolongado entre ellos, lo mismo que l. Bien dijo, volviendo a poner su temperamento bajo control. De cualquier modo, no podemos tener a Hannenfeld y Wellington en la misma velada. Rose jade. Wellington? Crees que asistir? Imagino que s. Es especialmente aficionado a mi reserva privada de oporto. Le enviar una botella junto con la invitacin. Alexandra lo mir de soslayo, una ligera sonrisa se asom a sus labios. Eso es un poco retorcido, no cree? Queremos que la fiesta de Rose sea inolvidable, verdad? Oh, apunta su nombre, Lex la apremi Rose, riendo alegremente. Eres un buen muchacho, Lucien. l arque una ceja. Lamento no estar de acuerdo, ta. Alexandra carraspe. Si ella consideraba su deber distraerle, no tena intencin alguna de disuadirla. De hecho, conoca varios modos en los no le importara ser distrado. Dudo en mencionarte esto dijo ella, con la voz teida de diversin, pero he notado escasez de invitadas femeninas. Milord, no tiene una lista de damas a las que le gustara invitar? Fiona lanz una mirada furibunda a la institutriz. Es la fiesta de Rose. Lucien estuvo a punto de responder en la misma lnea, pero no tena intencin de posicionarse al lado de su ta. Imagino que puedo nombrar algunas de la edad de Rosedijo de mala gana. Alexandra le mir. Pens que las prefera ms maduras. Y as es. Sonri, observando el bonito rubor que trep a sus mejillas en respuesta. Le gustaba saber que l le afectaba tanto como ella a l. Eso me recuerda el librointerpuso Fiona, enderezando la manga de Rose,

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has terminado ya Paraso perdido, querida? S cunto lo ests disfrutando. Rose neg con la cabeza. No, mam. Es muy difcil lee... Difcil hacer tiempo para ello, s, lo s, cario. Por eso s que te gusta tanto. Fiona se inclin hacia delante para dar una palmadita en la rodilla de su sobrino . No tiene tiempo para tales frivolidades. Siempre se lo estoy diciendo: Rose, no tienes tiempo para leer, pero ella insiste de todos modos. Te gusta Milton? pregunt Lucien, incapaz de ocultar el profundo escepticismo de su voz. Ah, s... Es muy... potico. S, tendra que serlo convino secamente. Vamos, tranquilos, podis hablar de literatura ms tarde. Yo no tengo paciencia para ello. Rose no se haba convertido en aficionada a la literatura de la noche a la maana. Lucien ya haba perdido la paciencia para aguantar cualquier estupidez que estuvieran tramando sus parientes. Sac su reloj de bolsillo y lo abri. Aun con todo lo agradable que ha sido, tengo una citadijo y se levant. Ah, lord Kilcairn, casi lo olvido se apresur a decir Alexandra, ponindose rpidamente en pie. Hay algo que tengo que preguntarle. Y bien? Ella seal hacia la salida, sonrojndose. Es un asunto personal. Lucien se puso duro. Cmo no. Despus de usted. l la sigui fuera de la habitacin, por el pasillo, al saloncito del rincn. De qu se trata? Alexandra se detuvo junto a la ventana. Cierra la puerta, por favor. Lucien condescendi, curioso, excitado y un tanto preocupado por su extrao comportamiento. Alexandra? dijo, de nuevo cara a cara con ella. Ella se retorci las manos por un instante, claramente agitada y muy lejos de ser la mujer serena y calmada de haca dos minutos. A continuacin, con una sonora mezcla de gruido y maldicin, cruz nuevamente la habitacin, le agarr por la solapas, se puso de puntillas y le bes. El efecto que tuvo sobre l fue asombroso. En sus encuentros anteriores ella se haba mostrado curiosa y ansiosa, pero nunca haba tomado la iniciativa. l rode su cintura con los brazos y permiti que ella le arrastrase hacia la puerta. Alexandra sigui empujando y apretndose contra l, amoldndose a su cuerpo como si quisiera formar parte de l. Lucien deseaba tumbarla en el suelo y quitarle la ropa, pero haba sido ella quien empez, de modo que dej que dictara los trminos... por esta vez. Finalmente Alexandra retrocedi un poco sin apartarse de sus brazos y lo mir,

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tena los labios enrojecidos por el beso. A qu vino eso? pregunt l. Es que hoy casi me gustas le dijo, y volvi a besarlo otra vez. Ser amable tena sus beneficios... al menos supuso que sa era la razn por la que ella estaba siendo tan amable. Espera a verme maana murmur contra su boca. Ella retrocedi otra vez, jadeando. No te estars portando bien por m, verdad? l no podra haber respondido a aquello aunque hubiera querido. Importara? Alexandra le acarici los labios con los dedos. No s. Creo que s. Cualesquiera que sean tus motivos dijo, desplazando las palmas por su caderas hasta su firme y redondeado trasero, me gustan los resultados. Comienzo a pensar que debera casarme contigo y dar esta tontera... Ella se deshizo bruscamente de su abrazo. Qu? por terminada. A pesar de la expresin consternada de Alexandra, l estaba ms interesado en su propia reaccin. Era un maldito genio! Slo tena que convencerla de que su unin resultara interesante. No puedo creer que no se me haya ocurrido antes. T necesitas proteccin de tu familia, y yo necesito una esposa. Sera una solucin perfec... T necesitas una madre para tu heredero, no una esposa. Se apart an ms de l, poniendo el silln entre ellos como si temiera que se hubiera vuelto loco . T mismo lo dijiste, Lucien. Qu importa eso? T y yo nos llevamos bien, y eres de buena familia. Alexandra esgrimi un dedo en su direccin. Basta! Te he dicho que hoy casi me gustas. No necesito tu proteccin; puedo cuidarme sola. Yo puedo hacerlo mejor. Como t dijiste, Alexandra, las perspectivas de un prximo empleo no son nada halageas. Esto nos beneficia a ambos. No seas obtusa. No soy obtusa, y la razn por la que me es tan difcil encontrar empleo eres t! Enton los ojos y se acerc de nuevo a l para obligarlo a apartarse de la puerta Aparta! le exigi cuando l no se movi ni siquiera un poco. Una lgrima rod por su mejilla, seguida de otra. Por qu debera? Porque he cambiado de opinin; ya no me gustas! Y aqu tienes otra leccin: No puedes tener todo lo que quieres, sobre todo si no es recproco! Lucien apret la mandbula y se hizo a un lado. Alexandra cruz la puerta a toda prisa y la cerr de golpe tras de s. Maldita sea! farfull. Haba sido una idea perfecta. Eran perfectos el uno para el otro. Y, adems, la amaba.

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Lucien se qued inmvil, dejando que aquella nica y significativa palabra se instalara en su cabeza. Nada all se quebr, e hizo que rodara por su pecho un poco ms. La amaba... Lo cual no facilitaba nada las cosas. Maldita sea! dijo de nuevo. Jams hubiera esperado que su futura novia fuera ms reacia a casarse que l. Ni tampoco haba esperado preocuparse, amar, a la mujer que eligiera para casarse. Uno de los dos estaba loco... y no pensaba que fuera Alexandra.

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Captulo 14
Que dijo qu? Victoria dej la taza de t tan repentinamente que se derram la mitad, rebosando el platito. Alexandra se pase otra vez hacia la chimenea. Dijo que deberamos casarnos porque le sera conveniente. De verdad utiliz la palabra conveniente? Bueno, baste decir que lo dio a entender muy, muy claramente. Lex, vaya noticias! Me gustara que te sentaras, me ests mareando. Alexandra sigui pasendose de un lado para otro despus de lanzarle una mirada irritada a su amiga. No quiero sentarme. Adems, tus padres pueden volver en cualquier momento. No les har pasar la vergenza de pedirme que me marche. Vixen se recost en medio de una pila de almohadas. Vale. Pues pasate. Pero has considerado que casarte con Kilcairn podra ser igual de conveniente para ti? Es uno de los hombres ms ricos de Inglaterra y nadie se atreve a ofenderle. Pero deberas or el modo en que habla de las mujeres, y del amor y del matrimonio. Es abominable. Algunas veces me gustara golpearle. La otra mitad del tiempo quera besarlo, y sentirse rodeada por sus fuertes brazos protectores, pero no pensaba desprenderse de esa informacin. No me pareci que fuera un hombre estpido, Lex. Algo debe de haberle dado la impresin de que t estaras de acuerdo con el enlace. Su absoluta arrogancia le proporciona la impresin que desea profiri un confuso improperio. Por favor, no quiero hablar ms de ello. Mis padres se casaron por amor, y yo no me conformar con menos, o no me casar. Por Dios bendito, si solamos hablar de eso a todas horas. Y ahora ests empeada en convertirte en una solterona, sin ni siquiera divertirte un poco primero. Puaj! Vixen, es imposible que quiera cargar conmigo y con mis problemas adems de los suyos. Cunto tiempo crees que le resultara conveniente que lord Virgil se le acercase y le felicitara por casarse con la hija de un pobre artista arruinado? Y cuando cambiase su opinin sobre m, estara en un agujero ms profundo del que ya me encuentro. Victoria la mir durante un momento. Pues qu vas a hacer? Alexandra cerr los ojos. Decirle a Lucien cmo se senta exactamente sobre lo de amoldarse a su conveniencia. Alejarse fsica y emocionalmente de su presencia, el siguiente paso lgico, sera mucho ms difcil. Ojal no lo hubiera dicho de aquella
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forma, como si simplemente quisiera encajar una pieza de un puzzle en lugar de proponerle algo tan importante y permanente como el matrimonio. Ojal hubiera dicho que se preocupaba por ella y quera ayudarla con sus problemas, en vez de ofrecerse a cargar con ellos sobre sus hombros como pago por su consentimiento. Ojal no hubiera dicho que no crea en el amor, ni siquiera en la santidad del matrimonio. Est claro que tengo que irme dijo con voz temblorosa. He ahorrado la mayor parte de mi salario; me alcanzar fcilmente para ir a Yorkshire o a cualquier parte igual de alejada de las estpidas habladuras de Londres. Te ha pedido que te marches? Ella se par en seco. No. Pero cmo puedo quedarm...? Mira, Lex, l mencion algo inoportuno y t le desairaste. Debera ser l quien se sintiera culpable y te compensara por ello. Si Kilcairn es un caballero, no te despedir. Al menos no hasta que le hayas ayudado a casar a su prima y encuentres otro empleo. Pero no es un caballero. Alexandra se sent cansinamente en una de las sillas de la salita de da. Si l crea, aunque slo fuera durante un minuto, que ella estaba dispuesta a casarse con alguien tan cnico y sarcstico... y clido, y divertido e inteligente como l, es que, por lo visto, ninguna de sus lecciones le haban entrado en su terca cabeza. Pero no poda, ni lo hara. No dependera de nadie que no fuera ella misma. No poda confiar en que no la fallaran. Vixen sigui mirndola fijamente. Te gusta, no es verdad? dijo finalmente. De pronto, Alexandra necesitaba volver a pasearse de un lado a otro. Lo que sienta por l no importa si l no siente nada por m. Y por qu demonios deseara yo aadir su mala reputacin a la ma? Sacudi la cabeza, la sola idea de verlo de nuevo la llevaba casi al borde del pnico. No. Tengo que marcharme. Tan pronto como sea posible. Muy bien. Con un suspiro, Victoria se levant y se acerc a su escritorio. Cogi una carta y se la dio a Alexandra. Esto lleg ayer. Parecas tan empeada en hacer una actuacin tan buena aqu que no iba a mencionarte la mayora de sus detalles. Pero si ya te has decidido a huir... bueno, aqu tienes. No es una huida replic Alexandra, abriendo la carta. Es un traslado por el bien de todos los afectados. Ley las primeras lneas y tuvo que sentarse otra vez. No ibas a decirme que la seorita Grenville haba muerto? Le tembl la voz y los ojos se le llenaron de lgrimas. Victoria se levant rpidamente y se sent a su lado. Tena planeado contarte esa parte en cuanto tuviera la oportunidad. Emma no saba adnde escribir para contarte lo de su ta, pero saba que la tenas en gran estima. Patricia fue como una segunda madre para m... y para Emma. Se sec las mejillas. Cmo est Em?

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Est afligida, pero se mantiene ocupada. La seorita Grenville le dej la academia. Ella quiere que contine en funcionamiento. Bien por Emma. Ser una directora maravillosa. Y la academia puede mantener el nombre y su legado. Ha preguntado si estaras interesada en un empleo de profesora. Alexandra dej caer la carta al suelo. Eso era lo que pensabas decirme. No hasta que estuvieras preparada para buscar otro empleo. Pero lo ests, y Emma Grenville tiene uno a tu disposicin. El mayordomo llam a la puerta entreabierta. S, Timms? l apareci en la entrada. Le ruego me disculpe, milady, pero lord Kilcairn est en la biblioteca. El corazn de Alexandra dej de latir. Lord Kilcairn? repiti Vixen, mirando de soslayo a su compaera. Ir a verle. En realidad, milady, pidi hablar con la seorita Gallant. Dijo que era un asunto de suma urgencia. Lex, deseas...? Entonces ser mejor que vaya dijo Alexandra con voz trmula, levantndose para darle un beso a Victoria en la mejilla. Gracias, y por favor no digas nada. Quieres que vaya contigo? No. Puedo arreglrmelas con lord Kilcairn yo sola. Su desdichado intento de parecer valiente no le convenci ni siquiera a ella misma, pero Vixen asinti con la cabeza. Estar cerca. La imagen de la menuda Victoria defendindola contra el alto y poderoso Kilcairn casi le hizo sonrer, y se aferr con firmeza a esa ridcula imagen mientras segua al mayordomo por el pasillo. Lucien estaba en el centro de la biblioteca, mirando hacia la puerta. Ella le mir a la cara y mand retirarse a Timms. Lucien dijo ella, agarrndose las manos a la espalda. El conde ni se inmut cuando el mayordomo de los Fontaine cerr suavemente la puerta; sus sensuales labios estaban apretados en una fina lnea severa y su bronceado rostro, lvido y tenso. Los ojos grises la estudiaron durante un largo momento. Quera disculparme declar l, su voz grave e indiferente. Disdisculparte? Lucien se aclar la garganta. S. Como dijiste, eres mi empleada, contratada para ensear a mi prima. Perdimos temporalmente el... control, pero no tena derecho a involucrarte en mis problemas personales. No volver a suceder. Viendo su postura recta y orgullosa, Alexandra dudaba de que l se hubiera disculpado con alguien nunca antes en toda su vida. As y todo, sta era una faceta de Lucien Balfour con la que se senta casi

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familiarizada. ste era su lado honorable, la parte de s mismo sobre la que l sola bromear... la parte que se haba interpuesto entre ella y Virgil Retting y le haba dejado escapar prcticamente indemne simplemente porque ella se lo haba pedido. Cmo sabas que estara aqu? le pregunt, en gran parte para darse tiempo a averiguar a qu jugaba ahora... si es que estaba jugando. Lady Victoria es la nica conocida en Londres que has mencionado. Volvers? Eso era, comprendi. l pensaba que se haba marchado para siempre o que estaba a punto de hacerlo. Y haba venido a buscarla, a detenerla, a pedirle que volviera. Ella, una institutriz arruinada, haba logrado que Lucien Balfour se doblegara. Alexandra asinti, tratando de mantener el aliento y el latido de su corazn regular. Dije que ayudara a Rose con la fiesta, y lo har. l volvi a vacilar. Y despus de eso? Me han ofrecido un empleo como profesora en la academia de la seorita Grenville. Lo aceptar. Un msculo de la mandbula se contrajo, pero, por lo dems, permaneci tan inmvil como una estatua griega. Como desees. Mi prima estaba angustiada por tu... repentina marcha. Te pido que vuelvas a verla tan pronto como te sea posible. Lo har. Esper que se ofreciera a acompaarla de vuelta a Balfour House, pero pas por delante de ella y abri la puerta sin decir una sola palabra ms. Un momento ms tarde la puerta principal se cerr. Alexandra se qued all varios minutos. Finalmente le haba concedido lo que llevaba exigiendo desde su llegada: distanciamiento, respeto y comedimiento. Debera sentirse aliviada. Conservaba su empleo, no habra ms tentaciones de intimidad fsica o marital. Sin embargo, lo nico en lo que poda pensar era que l ya no querra volverla a besar otra vez, y mucho menos hacer el amor con ella. En lugar de alivio, senta unas ganas tremendas de llorar. Lucien se propuso no regresar a casa hasta casi la medianoche. Haba cenado en White's con algunos amigos, y pasado luego las siguientes horas perdiendo al faro con algunos jugadores menos hbiles. Deseaba volver a casa para cerciorarse de que ella estaba all, y de que no hubiera empaquetado sus cosas y a su pequeo perro y se hubiera marchado. Pero si se apresuraba a volver, o peor an, si iba a casa a esperarla, entonces ella sabra que cada frase que haba pronunciado en Fontaine House haba sido una mentira. Su plan original de casarse con Alexandra Gallant pareca absolutamente brillante. Su ejecucin de dicho plan, no obstante, haba sido torpe, estpida y completamente censurable. De lo que no tena duda era de que necesitaba que se quedara. Dada su naturaleza prctica, comprendera finalmente que l tena razn. Hasta entonces, se considerara en territorio hostil, con un posible desastre acechando tras cada metedura de pata o palabra inoportuna. Despus de todo, incluso el despreciable ser que fue su padre haba logrado

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casarse con la novia que haba elegido. Tal vez Alexandra estuviera en lo cierto y l no poda tener todo lo que deseaba. Pero la tendra a ella... o, al menos, lo intentara con toda su alma. Para su sorpresa, su primer obstculo no era Alexandra, sino Robert Ellis, lord Belton. Con un saludo de buenos das slo lo bastante prolongado para confirmar en persona que Alexandra haba vuelto, fue a la sala del desayuno y se march al establo para examinar un nuevo par de caballos de tiro que haba comprado. No tienes ningn animal que no sea negro? pregunt Robert desde la amplia entrada del establo. Maldicin. Es una manifestacin de estilo respondi. Cmo sabas que estaba aqu? No lo saba. Wimbole me dijo que habas salido, pero me tropec con la seorita Gallant en el jardn. Ella me dijo dnde estabas. Alexandra segua pendiente de l... eso era prometedor. Qu suerte. Eso pienso yo. Tambin mencion que me has estado buscando para volver a fijar el picnic con la seorita Delacroix. No, no te he buscado. Lucien le entreg el cepillo de almohazar a uno de los mozos de cuadra y se dirigi afuera... por el paso de carruajes, a fin de poder esquivar el jardn y sus tentaciones. Robert le alcanz y le sigui el paso. Por qu no? Puedes dejar tu charlatanera, Belton. S que slo intentas arrastrar mi miserable existencia por el barro un poco ms. El vizconde arrug la frente. Cmo dices? Lucien se detuvo. Venga, Robert. Rose Delacroix? Djalo estar para que el resto de la multitud pueda intentarlo con ella. Mmm. No te llevar la contraria, Lucien, porque no me escucharas, pero le promet un picnic a tu prima. Sera grosero y deshonesto negrselo. Vaya, vaya, pero qu fino ests esta maana dijo Lucien secamente. Pues lo tendrs, muchacho. Incluso pondr el almuerzo yo mismo. Robert esboz una amplia sonrisa. Y tu faetn y el nuevo tiro, si eres tan amable. Quieres decir para hoy? La seorita Gallant ya me inform que Rose no tiene ningn compromiso esta tarde. Ha ido a buscarla. El comportamiento de la seorita Gallant era an ms irritante que ser derrotado por un jovencito como Robert. Alexandra pareca tener de pronto mucha prisa por casar a Rose, y no era muy difcil determinar por qu. Cuando Rose encontrara un esposo, su institutriz sera libre de buscar un nuevo empleo, ya sin ningn tipo de ataduras.

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Entonces, ve le dijo, ocultando su frustracin con la calma fruto de treinta y dos aos de prctica. Solamente me cabe esperar que pasar ms tiempo con la prima Rose curar tu deseo de repetir la experiencia. Tienes un corazn negro, Kilcairn. Aj! ... el pequeo Robert lo perciba. Desde la maana anterior, l se haba convertido en el caballero ideal de la seorita Gallant. Lucien saba lo que a ella le gustaba, lo que quera y lo que haba esperado conseguir al impartirle sus espaciadas lecciones de decoro. Lo que ella no saba era que haba triunfado ms all de sus ms increbles expectativas. Envi a su lacayo como alma que lleva el diablo con instrucciones y condujo a Robert adentro. Cuando llegaron al vestbulo, Rose y Alexandra bajaban por la escalera y se detuvo a esperarlas. Ests segura de que quieres salir con este granuja, prima? pregunt l, tomando el chal que ofreca Wimbole y colocndoselo a Rose sobre los hombros. La muchacha se ruboriz. Estoy convencida de que lord Belton no es ningn granuja solt una risita. Y aunque lo sea, ser divertido. Soy todo un caballero. Robert la tom del brazo. Y has de saber que tu primo nos facilita tanto la comida como el transporte...y su nuevo tiro. De veras? Rose le mir con sorpresa. Gracias, Lucien. De nada. Alexandra pareca menos sorprendida, pero no dijo nada cuando Wimbole abri la puerta principal. El faetn esperaba a fuera con una cesta colocada en la parte trasera y Vincent para atender los caballos y hacer las veces de carabina. Lucien los sigui afuera y ayud a Rose a subir al elevado asiento del faetn. Cerciorndose de que Alexandra estaba lo bastante cerca para ver y or, bes a su prima en los nudillos antes de soltar su mano. Casi haces que desee ir de picnic, Rose. Te ver en unas horas. Se qued a ver desaparecer el carruaje por Grosvenor Street y se dio la vuelta para volver adentro. Alexandra se encontraba all de pie, observndole con la sospecha reflejada en cada contorno de su adorable rostro. Despus de ti dijo l, gesticulando. As que eres una vela le respondi, imperturbable. Acaso quieres decir que ilumino el espacio con mi presencia? No. O ests completamente encendido o fro como, un tmpano. Eso se asemeja ms a tu temperamento que al mo. Solamente estaba siendo amable. Ella entorn los ojos. S, pero por qu? Alguien me dijo una vez que era lo correcto. l volvi a sealar hacia la puerta. Si eres tan amable. Maana habr sesin en el Parlamento y tengo algunos papeles que revisar. Alexandra titube antes de subir los bajos escalones. Detrs de ella, dej que su

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mirada recorriera con deseo las curvas de su esbelto cuerpo. Sera mejor que este plan funcionase, pues mantener manos, boca, mente y cuerpo lejos de ella casi le estaba matando.

Rose gir en crculo al tiempo que Shakespeare intentaba atrapar el dobladillo de su vestido con los dientes. Cuando la muchacha se dej caer en el silln, Alexandra cogi al perro y le dio un viejo calcetn hecho nudos con que jugar en su lugar. As que te has divertido dijo con una sonrisa, soportando el buen humor de su pupila con una pequea punzada de celos. Ella no haba sentido ganas de dar vueltas desde que Lucien la haba besado por ltima vez. Salimos en barca y les dimos pan a los patos. Para cuando nos fuimos del lago ya deba de haber unos cincuenta patos graznando detrs de nosotros. Robert dijo que parecan la flota del almirante Nelson. Ah, con que ahora es Robert dijo Fiona desde su nido al lado de los pasteles. Te dio l permiso para llamarle as? Insisti. Y yo le dije que debera llamarme Rose comenz a rer tontamente, cubrindose la boca con ambas manos. Dijo que bien podra llamarme rayo de sol, pero que con Rose bastara. Eso es maravilloso, querida. La seorita Gallant dijo que Lucien presenci vuestra salida de esta maana. S, lo hizo. Fue muy amable, mam. Algunas migas de pastel cayeron sobre el generoso busto de Fiona. Amable en qu sentido? Me dijo que el verme casi le haca desear ir de picnic. La madre de Rose sonri. Saba que tener a su familia a su lado le hara bien. No cree, seorita Gallant? Alexandra se oblig a salir de su ensueo en el cual Lucien le deca cosas bonitas. De verdad haba sido ayer? S. Debo decir que he visto un evidente cambio en l. Por qu no va a buscarle y le pide que se una a nosotras, seorita Gallant? Unirse a nosotras? repiti titubeante. S. Rose tocar para l. Dijo que tena que revisar unos papeles. Seorita Gallant, sea tan amable insisti Fiona, se apreciaba cierta irritacin en su estridente voz. Naturalmente. Alexandra sali de la habitacin despus de lanzar el calcetn de Shakespeare al rincn para mantenerlo ocupado. Desde el principio todo haba resultado demasiado complicado. Ahora que se haba enamorado de un hombre que muy probablemente sera el peor esposo del mundo, despus de Enrique VIII, era imposible. Saba que l tena un lado compasivo porque lo haba visto. Sin embargo, con el horrible ejemplo de sus padres y su propio estilo de vida, no pareca tener idea de lo

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que significaba el matrimonio. Y si lo saba, no pareca ser algo que deseara. Ella no poda darse el lujo de ser la conveniencia de alguien, independientemente de lo que sintiera por l en su corazn. La puerta de su estudio estaba cerrada, y dud antes de llamar. Milord? Entre. Lucien estaba sentado a su escritorio con lo que tena el aspecto de ser varios contratos y acuerdos abiertos delante de l. Alz una mano para indicarle que esperase un momento y termin de garabatear algo en el margen de una de las pginas. S? Lucien levant la cabeza y la mir. A juzgar por la expresin de su rara, el la bien podra no ser ms que un criado para l. La seora Delacroix me enva a preguntar si le gustara unirse a nosotras en la salita. La seorita Delacroix desea tocar para usted. Le dije que estaba ocupado, pero insisti. As que tambin t has apagado la vela? Ella quera responder a su cinismo, pero se contuvo severamente. Por favor, milord. No quiero discutir. Lucien asinti y se puso en pie. Me alegra que hayas decidido quedarte hasta despus de la fiesta de Rose. Te agradezco que no me echaras ayer. Algo que no pudo descifrar cruz el rostro de Lucien durante un breve instante para desaparecer de nuevo. Queras quedarte. No era una pregunta. Alexandra reprimi un juramento y se volvi para llevar la delantera de regreso con las seoras Delacroix. Hubiera preferido que no supiera aquello. Los prximos das habran sido mucho ms fciles si l hubiera credo que ella estaba simplemente cumpliendo con su obligacin hacia Rose. Me desagrada la idea de dejar un trabajo sin acabar. A m tambin. Ella pas el resto del da imaginando significados subyacentes a su respuesta para acabar tan slo con un agudo dolor de cabeza. Por primera vez, Rose toc bastante bien e incluso Lucien fue generoso con sus cumplidos. Despus de eso, cada vez que Alexandra trataba de enfocar la conversacin en lord Belton, sta volva una y otra vez a Kilcairn. Cuando lleg la hora de retirarse a descansar, ya saba que su color preferido era el azul, su compositor predilecto Mozart y su postre favorito era, cosa sorprendente, los bombones de chocolate. An despus de que el conde se retirase, aquel disparate continu. Si no le hubiera parecido inverosmil, habra pensado que Rose y Fiona estaban interesadas en Lucien en lugar de lord Belton. Alexandra dej de hacer cosquillas a Shakespeare. No poda ser. l las detestaba. O, hasta el momento, as haba sido. Ay, Dios mo medi en plena chchara. No me haba dado cuenta de la

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hora. Ser mejor que nos retiremos a dormir. S, todos necesitamos nuestro sueo reparador estuvo de acuerdo Fiona. Alexandra se excus y fue a por la correa de Shakespeare. Gracias a Dios, Lucien ahora Kilcairn, pues ya no tena derecho a usar su nombre de pila se haba ablandado un poco en lo tocante a la regla de no rondar por el jardn, y condujo al terrier por la escalera hacia fuera. Imagin que acabaras aqu. Ella emiti un grito ahogado. Lucien estaba sentado en un banco de piedra en las sombras bajo la ventana de la biblioteca Fumndose un cigarro. Dios bendito, qu susto me has dado! susurr, maravillndose de cunto haba cambiado desde su ltimo encuentro a medianoche junto a las rosas. El extremo del cigarro desprendi un resplandor color naranja que desapareci mientras l inhalaba. Ayer olvid algo dijo con esa lnguida voz grave que le haca flaquear las rodillas. El qu? Vas a seguir caminando hasta all? Ella mir los oscuros capullos de rosas que le rodeaban. Me parece que s. De acuerdo. Gritar si es lo que deseas. Vale! Despus de resoplar con irritacin, Alexandra se llev a Shakespeare fuera de los arbustos y se acerc unos pasos al conde. l la mir durante un prolongado momento y despus baj la vista. Cuando t... me rechazaste ayer, yo... No quiero hablar de eso le interrumpi, con ms brusquedad de la que pretenda. Si dejaba de aferrarse a su ira, no obstante, comenzara a llorar. Puedes estar embarazada, Alexandra murmur. Ella se qued paralizada, la sangre huy de su rostro. No lo estoy! Shh. An no puedes saberlo. Quiero asegurarte que si lo ests, cuidar de ti. Esconderme en una de tus fincas en el campo, es eso lo, que quieres decir? espet ella mientras los ojos se le llenaban de lgrimas. Parece que los hombres de la familia Balfour sobresalen en eso. l se puso rpidamente en pie. Qu preferiras que te dijera? gru. Que te dar la espalda y te dejar seguir tu destino? Ya te he pedido que te cases conmigo y te has negado. As que dime, Alexandra. Qu es lo que quieres? Alexandra reprimi con esfuerzo el miedo, la ira y el pnico. No estoy embarazada contest con tanta calma como le fue posible. Y me marcho dentro de una semana. No tienes que preocuparte en absoluto. l apag el cigarro en el banco. Es un poco tarde para eso. Ella fingi no escuchar mientras regresaban a la casa y a su habitacin junto con

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Shakespeare. Lo que l haba dicho era cierto y noble y, en cierto modo, exactamente lo que deseaba escuchar de l. Y parte de ella una parte muy pequea deseaba estar embarazada. La decisin de si se quedaba o no se disipara y nunca tendra que admitir, ni siquiera ante s misma, que haba sucumbido. Alexandra suspir. Por eso saba que no estaba embarazada. Aquello lo habra hecho todo demasiado fcil.

Fiona Delacroix se apart de la ventana y dej el libro de moda francesa que haba pensado llevarse. Guardando silencio en la oscura biblioteca, escuch hasta que dos series de pasos desaparecieron escaleras arriba. Con que as estaban las cosas. Saba que algo suceda. La institutriz iba tras su sobrino, y pareca que haba llegado lejos para cazarlo. Bajo el mismo techo prcticamente bajo su nariz Alexandra Gallant estaba a un paso de atrapar a uno de los hombres ms ricos de Inglaterra. Encendi la vela y se dirigi al escritorio. Esa pequea furcia ya lo haba intentado antes. Se haba abierto de piernas para lord Welkins y no le caba la menor duda de que se lo haba cargado cuando l se cans de ella. Puesto que lord Welkins haba sido un hombre casado, slo haba ido tras su dinero. Era evidente, no obstante, que con lord Kilcairn lo quera todo... su dinero, su tierra y su ttulo. Bueno, pues esta vez no. Lucien Balfour iba a casarse con Rose, y punto. Llevaba aos planendolo; no iba a escaprsele esta oportunidad porque su sobrino se haba encaprichado temporalmente de una mujer que era prcticamente una criada. En cuanto a la seorita Gallant, saba muy bien el sitio que le corresponda a esa mujercita.

Fiona se sent y escribi una nota, la dobl y la dej en la mesa del vestbulo debajo del resto ile la correspondencia que iba a ser enviada a primera hora de la maana. Sin duda lady Welkins haba estado muy sola esta temporada. Lady Halverston ya haba comentado conocer a la desafortunada viuda; a Fiona tambin le gustara conocerla. Segn pareca, ambas tenan algo en comn. Que otra viuda consolase a lady Welkins sera justamente lo que la baronesa necesitaba. Y entonces, Alexandra Gallant se marchara.

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Captulo 15
Ah, tonteras. Alexandra le indic a Rose que entrara primero en la sombrerera. Estoy segura de que no est prendado de ti. Pero es verdad! insisti la muchacha. Me ha enviado una carta todos los das durante la semana pasada y s que ha visitado a Lucien al menos dos veces. Ya sabes que son amigos. Lex, no eres nada romntica. Alexandra ri entre dientes. Tal vez Rose haba dado con el problema. No obstante, si ella hubiera sido romntica, probablemente a estas alturas se habra ahogado en el estanque ms cercano. De acuerdo. Reconozco que muy bien podras tener razn, y que lord Belton en realidad s est prendado de ti, pero no quiero que te decepciones si no es as. Rose alz un bonito sombrero azul de su pie para examinarlo. Supongo que tienes razn. En casa, Freddie Danvers, el hijo del terrateniente, sola decir a todas horas que quera casarse conmigo, pero nunca le cre. Y mam dijo que se necesitara una dote an mayor que Dorsetshire para pagar sus deudas de juego, y que no era probable que fuera a encontrarlo en nosotras. Alexandra detuvo su concienzudo examen de un prctico sombrero marrn de profesora. A pesar de su falta de don de gentes, haba asumido que las Delacroix eran ricas. Parecan ms preocupadas por atrapar un ttulo que una pila de dinero, aunque puede que tuvieran la impresin de que ambas cosas iban de la mano, como en el caso de lord Kilcairn. Si tu dote no hubiera sido un factor importante, te habra gustado casarte con el tal Freddie Danvers? Su alumna puso cara de estar chupando un limn. Dios santo, no. Tan slo tena una casa de seis habitaciones, y ningn ttulo. Incluso Blything Hall es ms grande, y no querra mudarme a un sitio ms pequeo. Volvi a dejar el sombrero azul y se movi hacia un pintoresco bonete verde. Por supuesto que no. Qu tonta soy. Ahora te ests burlando. Claro que no. Por favor, contina. Hace unos tres aos, cuando Lucien estaba en Londres, mam, pap y yo fuimos a Westchester y convencimos al ama de llaves de que nos enseara Kilcairn Abbey. Deberas haberlo visto, Lex. Tiene ms de doscientas habitaciones, seis salones y dos salones de baile. Mam dijo que poda imaginarse siendo el centro de atencin all, mientras que Lucien y yo dbamos bailes para toda la nobleza de los alrededores. Lucien y t? pregunt pausadamente Alexandra, el corazn le dio un
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vuelco. Esto era ridculo No tena motivo para volverse tan... irracional cada vez que una mujer mencionaba su nombre. La mitad del tiempo ni siquiera poda decidir si le amaba o le odiaba. Rose palideci y con un nervioso parloteo se puso el bonete. Oh, no es mi estilo, verdad? dijo, riendo tontamente, y quitndoselo apresuradamente otra vez. Vamos a otra parte, Lex. No me gusta nada de lo que hay aqu. Tras eso, se fue revoloteando hacia la puerta. Alexandra la mir durante un momento. Como quieras, querida. Aquello s que era extrao. Pero que muy extrao, a menos que sus recientes sospechas fueran ciertas y Rose tratase de atrapar a Lucien. Aunque pareca muy complacida por las atenciones de lord Belton. Alexandra se pregunt si Lucien estara al tanto de que su prima haba desarrollado cierto aprecio por l. A juzgar por el modo en que haba estado conduciendo su escandalosa bsqueda de novia, era probable que no lo hubiera notado. Lex? Vamos. Enseguida. Se apresur hacia la puerta en pos de Rose. Lo primero que tena que hacer era averiguar si Rose prefera a Robert o a su Lucien. Alexandra frunci el ceo. El no era nada suyo, del mismo modo que ella no le perteneca Ella lo haba dejado muy claro. Y no estaba celosa de una muchacha de diecisiete aos, cualquiera que fueran las circunstancias. No lo estaba. Al medioda, la multitud frente a la esquina de la panadera oblig finalmente a Rose a aminorar la marcha y Alexandra la alcanz y enlaz el brazo al suyo. Por favor, ms despacio, querida. Me siento como un caballo de carreras en el Derby. La muchacha an luca una expresin tensa, y Alexandra se record que su principal tarea era ocuparse del bienestar de su pupila. Compramos un pastel de miga? A mam no le gustara. No se lo diremos. Rose sonri de mala gana. De acuerdo. La muchacha se puso a la cola. Alexandra se coloc detrs de ella... y se qued petrificada al ver a la mujer que caminaba por la calle en direccin a ellas. Baja y de aspecto frgil a pesar de su espalda erguida y barbilla alzada, su pelo canoso comprimido bajo una cofia negra de viuda; no miraba ni a derecha ni izquierda, sino que prosigui directamente hacia la panadera, como si supiera que Alexandra se encontraba all. Oh, no susurr, palideciendo, y agarr de nuevo Rose. Qu...? Shh. Alexandra tir hacia atrs de su sorprendida alumna, doblaron la esquina y se adentraron en un callejn. Se detuvo cuando estuvieron bien ocultas, llevndose la

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mano al pecho y tratando de recobrar el aliento. Qu sucede? Qu ocurre? pregunt Rose con expresin preocupada. Alexandra se volvi a echar un vistazo al lugar por el que haban venido. Sera mejor que preservara la poca educacin que pudiera quedarle. Lo siento, Rose dijo en voz queda. Ha sido imperdonablemente grosero por mi parte. No tiene importancia. Te encuentras bien? Su respiracin se fue normalizando lentamente, aunque esta ra probablemente inquieta durante la prxima semana. S, estoy bien. Lo que sucede es que... bueno... vi a mi antigua patrona hace un momento. Eso... me pill por sorpresa. La muchacha abri desmesuradamente sus ojos azules. Te refieres a lady Welkins? Ella asinti con la cabeza. As que hasta su pupila haba odo los rumores. Es que no pens que se encontraba en Londres. Debera haberlo sabido. Qu vas a hacer? Nada. Alexandra cuadr los hombros. De todos modos me marchar pronto. Simplemente me mantendr tan apartada de su camino como me lo permitan mis deberes. Bueno, te aseguro que no te har hablar con ella dijo Rose. Alexandra sonri. Gracias, Rose

Fiona beba t mientras escuchaba sin prestar demasiada atencin el parloteo a su alrededor. La seora Fox se lamentaba acerca del ataque de gota que mantena a su esposo en casa durante el da, pero que no impeda que por la noche se fuera a sus clubes. Lady Howard haba odo que la debutante Charlotte Tanner no se haba retirado tan pronto de la temporada en Londres porque estuviera enferma, sino porque estaba embarazada... de un caballero desconocido. Y tal como estaba previsto, lady Vixen Fontaine haba roto el corazn de otro pobre muchacho. Todo era muy interesante, s, pero no era lo que ella esperaba. El mayordomo abri otra vez la puerta del saln de lady Halverston y Fiona levant la vista igual que haba hecho cada vez que alguien se una al t durante la ltima hora. Esta vez no reconoci a la mujer a la que hacan pasar a la habitacin, y se enderez, dejando a un lado la taza. Ah, Margaret dijo lady Halverston, que se levant a coger a la mujer de las manos. Me alegra mucho que hayas venido. Gracias, lady Halverston. Me encant recibir su invitacin. Qu disparate. Nos alegra tenerte aqu. Lady Halverston la inst a adentrarse en la habitacin. Queridas, demos la bienvenida a lady Welkins. Fiona se puso en pie antes que nadie. Ah, lady Welkins, le acompao en el sentimiento.

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Margaret, te presento a la seora Delacroix. Lady Halverston hizo las veces y, con una ligera inclinacin de cabeza, regres a su asiento. Debe llamarme Fiona, por favor. Me parece que tenemos mucho en comn, y estaba deseando conocerla. Sera tan amable de sentarse conmigo, milady? Gracias, Fiona. La delgada mujer de cabello parcialmente canoso bajo la cofia de viuda se sent en el silln y acept una taza de t que le ofreci un solcito sirviente. Yo misma acabo de dejar el luto declar Fiona. Mi querido Oscar cay fulminado sin ms una tarde, dejndonos a mi pobre hija y a m solas en el mundo. Mi esposo me fue cruelmente arrebatado respondi la otra mujer, tomando un sorbo de t. Dios mo! Lady Welkins asinti con la cabeza. No s si ha escuchado los rumores, pero creo firmemente que fue asesinado. Fiona se llev una mano al pecho. Oh, cmo es posible! La otra mujer volvi a asentir. Por mi propia dama de compaa, aunque, desde luego, nunca pude demostrarlo. De lo contrario habra hecho que la llevaran a prisin, que es donde debe estar. La reunin iba a ser an ms provechosa de lo que Fiona haba esperado. Pobrecita. Entonces ocurri en su propia casa? Casi bajo mis propias narices. Fiona puso una expresin consternada y dese que lady Welkins se apresurara a mencionar el nombre de la maldita institutriz. Ya tena suficientes tristezas sin necesidad de escuchar esa bobada. Es intolerable. Y dijo usted que nunca fue arrestada? No. La desped inmediatamente, por supuesto, pero se me pareci un castigo demasiado benigno. Desde luego que s. Tan slo pregunto porque, bueno, mi sobrino ha contratado una nueva dama de compaa para mi hija, y sera realmente horrible que tuviramos que despedir a la querida muchacha. Estoy segura de que no tiene nada de qu preocuparse. Aquella prfida de la seorita Gallant solamente elegira una casa con un hombre rico al que seducir. Por fin! Dijo... dijo usted seorita Gallant? S. Alexandra Gallant, esa... Oh, no. La institutriz de mi hija se llama seorita Gallant. Lady Welkins pareci verdaderamente sorprendida. No puede ser! Es cierto! Lleva viviendo en Balfour House desde el mes pasado. Y... Oh, no! Fiona se cubri la boca con las manos como si tratara de contener un grito.

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Su nueva amiga del alma le tir del brazo. Qu? De qu se trata? Se me pas por la cabeza que la seorita Gallant pudiera tener alguna intencin con respecto a mi sobrino. No lo tom en serio, pero ahora... Ay, Dios mo! Cree que podra hacerle dao a mi querido Lucien? Es rico su sobrino? Fiona asinti. Es el conde de Kilcairn Abbey. El conde... Sin duda debe de haber odo hablar de la reputacin de la seorita Gallant. Mi sobrino es muy terco. Si lo supiera, podra haber pensado en reformarla, o incluso que los rumores son injustificados. Lady Welkins se puso en pie. Estn ms que justificados, se lo aseguro. Persigui a Lord Welkins sin tregua, y cuando l la rechaz clara e inequvocamente, s que le empuj por la escalera... y creo que luego pudo haberlo estrangulado. El mdico dijo que fue su corazn, pero William era grande como un toro y slo tena cincuenta aos. Es que nadie lo vio? La viuda se sent otra vez en el silln. No. Ya ve lo ladina que es. Debo ir a informar a Lucien de inmediato! Lady Welkins la agarr del brazo y la oblig a permanecer sentada. Si hace eso, escapar otra vez. Debe vigilarla. O mejor an, dejar que me vea. Eso podra hacer que confesara. Me ayudara en esto? Sera un placer para m. Fiona sonri slo un poco. El festejo por el cumpleaos de mi hija es dentro de unos das. Me ocupar de que reciba una invitacin. Lady Welkins le devolvi la sonrisa. Eso sera maravilloso.

Alexandra estaba sentada en la sala de msica tocando en el pianoforte la meloda preferida de su padre. Mad Robin inundaba jovialmente la habitacin iluminada, ahuyentando el casi completo silencio de la enorme casa. Rose y Fiona, afortunadamente, se haban retirado temprano, y Kilcairn se haba marchado a su despacho haca horas. Incluso los libertinos tenan papeleo, supuso ella. Despus de dejar de trabajar para lady Welkins, haba credo, y tenido la esperanza, de no volverla a ver. Margaret Thewles, lady Welkins, tena todo el derecho de llorar la muerte de su esposo; Alexandra ya se senta suficientemente mal por aquello. Pero convertir en un santo a un hombre de cuyas actividades lujuriosas se haba quejado diariamente su esposa era ridculo. Y convertir a Alexandra en una furcia asesina slo por mantenerse firme y evitar la ms mnima vergenza... aquello

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era imperdonable. Si lady Welkins no hubiera comenzado su diatriba sobre Alexandra, nadie en Londres habra vuelto a acordarse de ella, o de su esposo. Quizs fuera por eso que haba armado tanto alboroto. Al menos ahora la gente saba quin era lady Welkins. Alexandra trat de calmarse. Aun cuando lady Welkins estuviera en Londres, no haba razn alguna para que se encontraran. No poda bailar, debido a que haca poco ms de seis meses de la muerte de su diablico esposo, de modo que no tena motivo para aceptar invitaciones a ninguna de las veladas a las que Rose asista. Aquello le supuso cierto consuelo. Y con el cumpleaos de Rose a unos das vista, las probabilidades de que lady Welkins causara problemas antes de que Alexandra partiera para la academia de la seorita Grenville eran bastante remotas. O eso esperaba ella. Tocas maravillosamente. La suave voz de Lucien le lleg desde la entrada. Tambin debo darle las gracias a la seorita Grenville por ello? Su repentina aparicin hizo que los dedos de Alexandra fallaran algunas notas, pero sigui tocando. Me ense mi padre. Tu padre saba tocar? Pintar no era su nica habilidad. El silencioso acercamiento de Lucien agit el aire a su alrededor. Conservas algunos de sus cuadros? Tuve que venderlos para pagar el entierro de mis padres y ocuparme de sus cuentas pendientes. l se sent en el otro extremo del banco, de cara a ella. Te queda an familia por el lado paterno? Creo que tengo algunos primos en el norte, pero aunque estuviera dispuesta a ello, no sabra por dnde empezar a buscar. As que aqu estamos, dos hurfanos, solos en el mundo musit. Alexandra contempl su perfil en la penumbra, callado y sensual como el pecado. Parece que eres capaz de tolerar a Rose. l se encogi de hombros. No es alguien en quien pueda confiar. Pues es una suerte que no necesites un confidente. l se mantuvo en silencio durante un momento, mientras la msica reverberaba en los oscuros rincones de la habitacin S, supongo que es una suerte que ninguno de nosotros necesite a nadie. Ella fingi no escuchar ese comentario dicho en voz baja, con lady Welkins en Londres, la compaa de Lucien resulta bastante reconfortante. Esa noche agradeca no discutir con l, la msica lleg a su fin, pero ella comenz de nuevo sin apenas pausa. Rose y yo hemos tenido una pequea charla esta tarde dijo l sin alzar la voz.

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Me alegra ver que os llevis de manera un poco ms civilizada. Al mismo tiempo, una gran y solitaria parte de su corazn dese que l y su prima no hubieran comenzado a llevarse tan bien. Coment que hoy viste a lady Welkins. Sus dedos titubearon. Sigue tocando esa pieza murmur Lucien. Es Mad Robin, verdad? Haca mucho tiempo que no la escuchaba. Y nunca tan bien interpretada. Solamente trataba de halagarla, pero aquello no le import en absoluto. Era la preferida de la familia. No pretenda apenarte, Alexandra. Slo quera asegurarme de que te encontrabas bien. Supongo que lady Welkins no te vio? No, no me vio. Ests bien? Alexandra cerr los ojos, dejando que la msica fluyera a travs de sus dedos. Me las arreglar. Despus de todo, solamente estar en Londres unos das ms. Ella esper que protestara, pero l permaneci callado durante un minuto. No era necesario que aadieras eso en la conversacindijo finalmente. Pues no hablaremos de ello. Alexandra, si no te hubiera pedido que te casases conmigo, te habras quedado ms tiempo? No lo s susurr. Sea como fuere, Virgil y lady Welkins seguiran en Londres, pero... Lucien, no es slo por ti. Esque no debera estar aqu. Yo creo que es justo aqu donde deberas estar. Ella no supo qu responder a eso y, despus de unos minutos de silencio, l se levant y fue hasta la puerta. Buenas noches, Alexandra. Buenas noches, Lucien. La tarde del fastuoso cumpleaos de Rose, Lucien se senta como si estuviera a punto de estallar. Seguirle la pista a lady Welkins y asegurarse de que hubiera al menos ms de metro y medio de distancia entre la condenada mujer y Alexandra ya era suficiente prueba para l. Tampoco quera que Alexandra sospechara que l pudiera hacer que todos vigilasen sus excursiones diarias, que era justo lo que le faltaba para terminar de complicarse las cosas en los ltimos das. Adems, haba logrado esquivar a Robert Ellis las tres veces que el vizconde haba ido de visita. Y si bien no poda imaginar que Robert pretendiera en serio proponer matrimonio a Rose, tampoco se le ocurra un motivo mejor para la insistencia del muchacho. Que Rose siguiera soltera y lady Welkins alejada, haban hecho que Alexandra siguiera all, pero despus de esa noche no tendra ningn control sobre ella. Wimbole, a peticin suya, haba comenzado a controlar las actividades de la terca muchacha dentro de la casa, y esta maana el mayordomo le inform que haba comenzado a hacer las maletas. Con esas noticias, el da pareca an ms sombro.

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Y, entonces, intercept la carta. Casi se le haba pasado por alto, y si no hubiera salido a tomar un poco de aire fresco, le habra pasado completamente inadvertida. Gracias a Dios que el estrambtico caos de los adornos le haba hecho salir huyendo. Vincent, adnde vas? pregunt desde su refugio en la escalinata principal, mientras el constante flujo de decoradores, proveedores, carretillas de hielo y panaderos doblaban la esquina en direccin a la parte trasera de la casa. El mozo de cuadra titube al pie de las escaleras. A entregar algunos mensajes, milord. No es Thompkinson quien se ocupa de eso? S, milord, pero se le ha encomendado dar una ltima capa de cera de abejas al piso del saln de baile. No sera un fiesta de verdad si no hay alguien que se resbale y se rompa la cabeza. Escuch dbilmente la voz de Fiona llamarle desde las profundidades de la casa. Si tienes otras tareas, la carta para lord Daubner puede esperar hasta maana. Eso es muy considerado de su parte, milord. Pero me queda una invitacin de ltima hora de parte de la seora Delacroix en Henrietta Street, as que Jeffries House me queda de camino. Henrietta Street se encontraba en los mrgenes de Mayfair, donde habitaban los nuevos y menos ilustres de la alta sociedad. Teniendo en cuenta que ta Fiona slo quera que asistieran a la fiesta de su hija los miembros ms reconocidos de nobleza, la curiosidad de Lucien qued inmediatamente comprometida. Para quin es? Vincent le tendi la carta. Slo memoric la direccin, milord. No s leer. Lucien s saba leer, pero aun as tuvo que estudiar la carta durante varios momentos para creer lo que sta deca. Levant la vista hacia el mozo. Haz el resto de las entregas, Vincent. Yo me ocupar de sta. El muchacho se alz el sombrero y se apresur a ensillar una montura. La ira trep por su columna, y cuanto ms intentaba adivinar los porqus y los motivos de la existencia de la carta, ms furioso se pona. Rompi deliberadamente el sello de cera lacrada que llevaba las iniciales de su casa y la ley, meti esa maldita cosa en su bolsillo y entr en la casa. Ta Fiona, Rose y Alexandra estaban en medio del saln de baile observando la frentica actividad a su alrededor. Lucien se detuvo en la entrada. Todo el mundo fuera! bram l. Alexandra levant la vista hacia l, sorprendida; su mirada turquesa intent leer su expresin furiosa. Qu sucede, milord? Wimbole haba aparecido por la otra entrada e inmediatamente comenz a apremiar a los criados y trabajadores a que salieran de la habitacin. Cinco minutos, Wimbole espet el conde, y el mayordomo asinti. Como era de esperar, los ojos de su prima se llenaron de lgrimas por el

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disgusto, y l la fulmin con la mirada. Rose, disclpanos un momento. Una lgrima rod por la mejilla de la muchacha. Pero... Ahora! Ella peg un brinco y sali corriendo. Un momento despus slo quedaban Fiona y Alexandra. Tena una buena idea de cmo reaccionara Alexandra a lo que estaba a punto de decir y, despus de dudar un instante, le indic que se marchara. Usted tambin, seorita Gallant. Como desee, milord. Ella se march, no sin antes lanzarle otra mirada preocupada y de curiosidad, y cerr la puerta tras de s. Qu demonios pasa, Lucien? trin su ta. Solamente nos quedan unas horas hasta que comiencen a llegar los invitados. Cunto hace que conoces a lady Welkins? le pregunt, cerrando de golpe las puertas dobles. Ella palideci, pero mantuvo la barbilla alzada. Mis amistades slo me incumben a m. l permaneci en silencio y furioso, esperando la respuesta a su pregunta. Haba hecho algo peor que actuar a sus espaldas; haba tratado de herir a Alexandra... y por su respuesta, lo haba hecho a propsito. Su ta se movi nerviosamente. De cualquier modo, no s por qu te enfadas tanto. Solamente somos dos viudas que compartimos nuestras desdichadas historias. Si no respondes mi pregunta, vas a tener ms desdichas de la que puedas digerir. Sac la invitacin del bolsillo y la lanz a sus pies. No volvers a ver a esa mujer, y nunca, jams, se le permitir la entrada en esta casa. Los ojos verdes de Fiona le miraron con odio. Le niegas la amistad a una solitaria viuda y, sin embargo, permites que esa asesina viva bajo tu techo mientras tu propia prima trata de hacer un debut adecuado en sociedad? Esto es... es mi techo, Fiona. Si puedo soportar tenerte a ti viviendo bajo l, puedo soportar cualquier cosa. Y la seorita Gallant no pone a prueba mi paciencia tanto como t. Y qu hay de su horrible reputacin? Y qu hay de la ma? Fiona apunt un dedo en su direccin. Bah! No creas que puedes engaarme. Ella va tras tu fortuna, igual que iba tras la de lord Welkins. S que comparte tu cama. Y de ningn modo puedes hacer que me quede callada sobre esto. El primer pensamiento de Lucien fue que Fiona era ms inteligente de lo que haba pensado. El segundo fue lo mucho que le gustara estrangularla. Por el momento, sin embargo, teniendo en cuenta cunta gente saba que estaban solos en el saln de baile, aquello podra suscitar algunas preguntas embarazosas.

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Si no puedo hacer que guardes silencio aqu, no te quepa duda de que te enviar de regreso a Blything Hall, en donde a nadie le importa lo que parlotees. No me amenaces! Lucien evit con gran esfuerzo seguir gruendo. No intentes jugar a esto conmigo. Soy mucho mejor que t. T... Qu es lo que quieres? le interrumpi. Quiero a esa mujer fuera de esta casa. De todos modos se marcha. No quiero que vuelva... jams. Lady Welkins y yo sabemos lo suficiente de Alexandra Gallant para ocuparnos de que no vuelva a encontrar trabajo. En ninguna parte. Quiero que se marche. El deseo de estrangularla se volvi an ms fuerte. Y despus de que te hayas deshecho de la seorita Gallant? Imagino que tienes alguna otra cosa en mente. S, as es. Quiero que te cases con Rose. Durante un momento l slo pudo mirarla. Qu? dijo finalmente casi atragantndose. Csate con Rose y dejar en paz a la seorita Gallant. S que te preocupas por esa furcia... Te o decirle que cuidaras de vuestro bastardo. Pues Rose va a ser lady Kilcairn, y mis nietos heredarn tus ttulos, tus tierra y tu riqueza. Por Dios, s que eres ambiciosa. Cunto tiempo lo llevas planeando? le pregunt, casi admirando su audacia. Tan slo desde que vi lo que t heredabas, y lo que Oscar no. Rose tendr su fiesta esta noche, Lucien, y todos vern lo buena pareja que hacis. Y entonces anunciars el compromiso. Fiona gir sobre sus tobillos y se march. Lucien se qued all, en medio del saln de baile, durante varios minutos. Lo que su ta propona no era chantaje, precisamente, ya que no sera l quien pagara las consecuencias si ella haca pblicas sus suposiciones y alegaciones. Aunque s lo hara Alexandra. Maldijo a su ta. Haba sido descuidado y dejado a Alexandra en una posicin vulnerable. Haba incluso permitido que su maldita ta tuviera la ltima palabra, y hasta ahora eso slo lo haba logrado la seorita Gallant. Lucien entorn los ojos. Fiona no le haba derrotado. Y haba cometido un tremendo error: le haba dado tiempo para idear un plan.

Alexandra dobl su chal nuevo y lo coloc en el bal con el resto de las cosas. El encaje color marfil era demasiado encantador y delicado para el viaje. La mayora de sus cosas nuevas eran demasiado lujosas para cualquier lugar que no fuera Londres. Como profesora no le serviran de mucho, pero no poda soportar separarse de ellas. An no. Seorita Gallant? Lucien llam a la puerta.

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El pareca menos furioso que en el saln de baile, pero en su voz an se apreciaba algo letalmente serio. Fuera lo que fuese, el da de hoy ya era lo bastante duro sin la agona de pasar tiempo a solas con l. Seorita Gallant repiti el conde, volviendo a llamar. Alexandra, s que ests ah. Shakespeare emergi de debajo de la cama y se lanz a la carrera para ponerse a menear el rabo ante la puerta. Por supuesto que al terrier le gustaba Lucien; en casa del conde se le permita hacer exactamente lo que quera. A Alexandra tambin, pero por desgracia esa libertad finalizaba en la puerta de la calle. El pestillo vibr cuando algo pesado golpe la puerta y el marco se astill. Lucien termin de abrir la puerta con el hombro y entr en la habitacin. Podras haberme contestado seal sosegadamente l, sacudindose astillas de la chaqueta. Mi silencio fue mi respuesta respondi, y regres a la tarea de hacer la maleta. Lucien se agach y cogi delicadamente a Shakespeare en brazos. Tenemos un problema. Dej aparte su viejo sombrero azul de viaje para la maana siguiente. Ya imaginaba que no habas empezado a rugir a todo el mundo sin un buen motivo. Mi ta sabe que somos amantes. Alexandra se estremeci. ramos amantes. Ya no lo somos. Y yo me marcho maana, as que me da igual que lo sepa. l se puso a acariciar distradamente la cabeza de Shakespeare. Ha entablado amistad con lady Welkins. Ella... La habitacin comenz a dar vueltas, y se sent de golpe en el suelo. Alexandra dijo Lucien con aspereza, y se arrodill junto a ella. No eres de las que te desmayas, recuerdas? No me estoy desmayando repuso con irritacin, llevndose la mano a la frente. Me voy a poner enferma. Una cosa es... que lady Welkins est en Londres. Pero que la seora Delacroix la conozca... Ay, Dios mo. Todo ir bien. Tengo una solucin. De pronto l se convirti de nuevo en su caballero blanco, corriendo a su rescate. Haba algo, sin embargo, que no tena sentido. Le quit a Shakespeare de los brazos y trat de ignorar la agitacin de su sangre cuando sus dedos se rozaron. Por qu echaste la puerta abajo? l entrecerr los ojos. Qu? He dicho que por qu echaste la puerta abajo. Porque no me respondas. Y... Y por qu dijiste que tenemos un problema? Me parece que lady Welkins es mi problema.

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Por el amor de Dios, Alexandra. Lucien tom aire, sus ojos grises sombros. Fiona amenaz con causarte problemas, a menos que... La pieza final del puzzle encaj inmediatamente en su lugar. A menos que accedas a casarte con Rose. l parpade. Cmo sabas eso? Tengo ojos y odos. Y he pasado ms tiempo con tus parientes que t. Tendi el brazo y agarr sus dedos con calidez y firmeza. Alexandra, mi nombre puede protegerte. Aun en el caso de que lady Welkins y Fiona comiencen a vomitar disparates, si... si fueras mi esposa nadie se atrevera a acercarse a ti. Csate conmigo, Alexandra. Por favor. l estaba mejorando mucho su forma de declararse, y esa parte de ella que lo aoraba deseaba fundirse en sus brazos y dejar que cuidara de ella. Pero la otra parte, la parte fra y lgica que saba que no poda confiar en nadie ms que en s misma, no poda ignorar el obvio punto flaco en su peticin... ni a una muchacha de diecisiete aos que consideraba a su primo con algo de afecto. Y si te casas conmigo, no tendras que casarte con Rose. En cualquier caso, no tengo que casarme con Rose. Alexandra... No. Se levant apresuradamente. Fiona tan slo quiere que me marche porque me ve como a una rival para Rose. Gracias a Emma Grenville, tengo otro lugar a donde ir. l levant la mirada hacia ella. Y la prxima vez que Fiona se enfade conmigo podr soltar los suficientes disparates para que ni siquiera la academia de la seorita Grenville te d trabajo. nicamente para fastidiarte? Porque sabe que me importas. Ella dej a Shakespeare sobre la cama y volvi a seguir empacando. No. No pienso ser un pen de ajedrez para que todos traten de manipularme a su antojo. Me marcho por la maana, y t puedes volcar tus obsoletas ideas de galantera en ayudar a Rose, que debe de tener la errnea impresin de que le gustas. Lucien se puso en pie de un salto y le arrebat la camisa de las manos. No vas a marcharte. No vas a abandonarme. Kilcairn era mucho ms grande y ms fuerte que ella, pero Alexandra nunca haba tenido miedo de l, y tampoco se lo tena ahora. Hace una semana que sabas que hoy era mi ltimo da aqu. No finjas ahora estar preocupado por m, cuando ambos sabemos que lo que te preocupa eres t y la concepcin de los descendientes de Kilcairn Abbey. No es... Y no me grites. Tu tono no va a hacer que cambie de opinin. Lanz la camisa al bal sin preocuparse por las arrugas. Ahora, si me disculpas, me despedir en este momento para que as la fiesta le levante el nimo a Rose. Su voz no fue del todo firme, pero l estaba tan disgustado porque su brillante plan se hubiera frustrado que, probablemente, ni siquiera lo advirti. Y despus de

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que saliera lleno de furia de la habitacin y la dejara sentada llorando en la cama, Lucien no pudo ni imaginar cunto deseaba Alexandra que le dijera que la amaba, en lugar de aparecer con una nueva razn por la que deba quedarse. Se le haban agotado los motivos que no acabaran rompindole el corazn. Y fueran cuales fuesen los planes de Rose, menuda institutriz y profesora sera si se interpona en las oportunidades de otra. No caba duda alguna de que Rose tena ms derecho a Lucien que ella. Al menos Fiona se daba cuenta de eso, aunque nadie ms lo hiciera. Las despedidas fueron segn lo previsto. Rose llor y amenaz con encerrarse en su cuarto hasta que Alexandra le record que las lgrimas haran que se le hincharan las mejillas y que toda la gala de esa noche era en su honor. La seora Delacroix, ya sin la presencia de su hija, ni siquiera fingi estar mnimamente descontenta, aunque al menos le dese suerte en la academia de la seorita Grenville. En lo que respectaba a Lucien, ste la rehuy durante toda la noche mientras se dedicaba a mostrarse encantador y amable con sus invitados. La mir framente alguna que otra vez y despus se las arregl para desaparecer antes de que ella pudiera exigirle una explicacin de por qu l pensaba que todo esto era culpa de ella. Vale! Aquello hara que dejarle a la maana siguiente le resultara mucho ms fcil. Justo cuando estaba a punto de excusarse para llorar por tercera vez esa noche, sin embargo, l se materializ junto a ella. Milord dijo, y termin de darle indicaciones a un lacayo para que abriera una de las ventanas del saln de baile antes de que la gente comenzara a desmayarse por el calor y la mala ventilacin. Cuando el criado se march, Lucien se dio la vuelta para quedar de frente a ella. Solamente deseaba sugerirte que despus de que termines de hacer las maletas esta noche, podras dormir en la habitacin amarilla. He hecho que te la preparen, ya que tu alcoba parece haber sufrido un pequeo percance. Gracias, milord. l tendi la mano en un gesto abrupto y completamente carente de su habitual gracia. Yo tambin me despido ahora. Mi carruaje te estar esperando por la maana para llevarte adonde quieras ir. Te sugiero que te marches antes de que Rose se levante, ya que preferira que lloriquease lo menos posible. Alexandra asinti con la cabeza y le estrech la mano. Por un momento esper que l la arrastrara a sus brazos y se la llevase, pero pareca que haba aprendido las lecciones sobre modales que le haba impartido. l la solt, se inclin cortsmente y se march. Alexandra contempl su marcha y dese haber sido una profesora menos competente.

Fiona observ con regocijo el tenso apretn de manos y la expresin rgida y sombra de Lucien y la seorita Gallant. Habra preferido que lady Welkins estuviera

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presente para darle ms nfasis, pero todo pareca ir bien sin su presencia. En cualquier caso, el afecto de Lucien por la muchacha representaba un incentivo mucho ms efectivo para casarse con Rose que nada que se le hubiera podido ocurrir a ella. Fiona centr de nuevo la atencin en la pista del saln de baile cuando concluy el ltimo vals de la noche. Lord Belton se las haba arreglado para asegurrselo, sin duda alguna con la considerable ayuda de su hija. El vizconde acompa a Rose de regreso al extremo de la sala donde su madre se haba quedado rodeada de su crculo de nuevos amigos, y ella sonri al joven. Cmo deseara que mis viejos pies estuvieran en condiciones para bailar. Lord Belton, hace que envidie a esas jovencitas. l se ech a rer. Me encantara acompaarla siempre que lo desee. Es usted todo un caballero, milord. Si el luto no me impidiera dedicarme a semejante frivolidad podra incluso bailar una cuadrilla con usted. Fiona alis un mechn del cabello de Rose. La muchacha pareca no poder remediar despeinarse continuamente. Querida, me traes un vaso de ponche? Yo se lo traer encantado, seora Delacroix interrumpi el vizconde, y comenz a darse la vuelta. Fiona lo agarr de la manga. Oh, no lo permitira jams, milord. Rose es perfectamente capaz. Rose le lanz una mirada agria a su madre. Enseguida vuelvo. Ha preparado una fiesta encantadora, seora Delacroix. Rose ha comentado varias veces lo emocionada que est. S, cualquier cosa por mi querida hija. El vizconde mir la multitud a su espalda. Ah, all est Kilcairn. Si me disculpa, tengo que hablar con su sobrino un momento. Ella haba estado en lo cierto y, al parecer, le haba atrapado justo a tiempo. Milord, tiene intencin de pedirle a Lucien la mano de Rose en matrimonio? Lord Belton pareci sorprendido, pero sonri y asinti. Me ha descubierto. S, as es. Y llevo toda la semana para localizarle. Fiona lanz una mirada de preocupacin en direccin a Lucien, pero l estaba lo bastante lejos para no or nada. En tal caso... milord, l me pidi que no dijera nada, pero mi sincera preocupacin por usted me obliga a romper mi silencio. El vizconde arrug el ceo. Acerca de qu? Ya sabe cunto le gusta a Lucien... bueno, burlarse de la gente. Ahora ya haba conseguido la completa atencin de l. S, lo s. Bueno... Oh, vaya, tal vez no debera decirlo. Por favor, hgalo, madame.

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S, s, tiene razn. Milord, me temo que l le ha estado tomando el pelo con lo de Rose. l siempre tuvo la intencin de casarse con ella. l hermoso rostro del vizconde palideci. Bromea, madame. Ella se llev la mano al corazn. Jams podra ser tan cruel. Fue el mayor anhelo de mi difunto esposo, y despus de pasar este tiempo con ella en Londres, Lucien me inform hace varios das de su decisin. Iba a anunciar el compromiso esta noche, con usted presente, pero decidi que prefera que esta noche fuera slo para Rose. Podra haber continuado, pero, a juzgar por la expresin furiosa y distante del vizconde, ste ya haba dejado de escuchar. Un momento despus, l parpade y volvi a mirarla. Ha sido usted sumamente considerada, madame le dijo tensamente. Debo marcharme. Le ruego le presente mis excusas a su hija. Cmo no, lord Belton. Le pido una vez ms que no le cuente a Lucien que he arruinado su broma. Se pondr furioso conmigo. Su secreto est a salvo conmigo. Y ahora, buenas noches. Ella le observ atravesar la muchedumbre, evitando deliberadamente a Lucien y a Rose. Fiona sonri cuando l sali de la habitacin.

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Captulo 16
Alexandra se coloc su bonete azul, sujet la correa de Shakespeare y sigui escaleras abajo a los lacayos que cargaban con el equipaje. El sol era poco ms que una fina lnea por encima de los tejados cuando estrech la mano de Wimbole y sali a la fresca maana de verano. La echaremos de menos le dijo el mayordomo, y se inclin para darle a Shakespeare una ltima golosina para perros. Que tenga buena suerte, seorita Gallant. Gracias, Wimbole titube tan slo por un instante en el prtico principal, sonrojndose porque saba que el mayordomo deba imaginar el porqu. No se ha levantado an lord Kilcairn? pregunt de todos modos. Me inform que no la vera esta maana. Por supuesto. Bueno, aquello lo aclaraba todo. Ella se haba negado a aceptar sus ridculos juegos y ahora l se encontraba arriba enfurruado, o peor an, durmiendo. Si realmente se hubiera preocupado por ella en lugar de por s mismo, habra pensado en algo hecho algo para que ella pudiera quedarse. Parpadeando para contener otro torrente de lgrimas, meti al terrier dentro del carruaje y luego subi detrs. Slo llveme a la parada ms prxima del coche de postas, si es tan amable, Vincent. No es necesario que conduzca todo el camino hasta Hampshire. El joven mozo se quit el sombrero. Como quiera, seorita Lex, aunque la llevara encantado todo el camino. l cerr la puerta y ech el cierre, y el carruaje se balance cuando subi de un salto al pescante del conductor. Un momento ms tarde el vehculo se puso en marcha con un ruido sordo y partieron. Alexandra se recost en el mullido asiento negro y dej que las lgrimas rodaran por su rostro. Una vez que se embarcara en el coche de postas no podra darse el lujo de llorar. Haba pasado casi toda la noche llorando y compadecindose, pero lo nico que logr con ello fue una jaqueca. Desanimarse, desde luego, no iba a cambiar nada. Se haba enamorado de un hombre orgulloso e irritante que no crea en tales tonteras, y no quera ni poda casarse con alguien que tan slo ofreca casarse con ella por conveniencia propia y a costa de sus parientes. El carruaje dobl otra esquina y, un momento despus, otra ms. Esperaba que Vincent no se hubiera perdido, ya que pareca estar dando un autntico rodeo hasta la posada. No es que tuviera prisa, pero cuanto antes pudiera empezar a impartir clases en la academia, antes podra comenzar a sacarse de la cabeza al apuesto, terco
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e insufrible Lucien Balfour. El carruaje se detuvo cinco minutos ms tarde. Ya hemos llegado, seorita voce Vincent, y abri la puerta un momento despus. Shakespeare mene la cola y salt al suelo. Alexandra se qued dentro y mir por la puerta... para ver la familiar parte trasera de Balfour House. Qu...? Un oscuro pao ondulante flot por encima de su cabeza y la cubri. Alguien la agarr de la cintura, le sujet con fuerza los brazos y la arrastr fuera del carruaje. Antes de que pudiera gritar, una mano le tap la boca, casi asfixindola bajo la gruesa tela. Shakespeare se puso a ladrar, y alguien le pareci Vincent le hizo callar. Un momento despus escuch el crujir de madera y sinti que era levantada por la fuerza sobre el hombro de alguien y bajada por un tramo de escalera. sta era angosta, porque sus pies golpearon dos veces y su cabeza una vez contra la pared. Aquello suscit una exclamacin de dolor por parte de ella, y una grave maldicin apenas audible de quien la llevaba. Finalmente l la dej caer sobre algo blando y cmodo y la solt. Ella permaneci inmvil durante un momento, escuchando, y despus Shakespeare cruz la oscuridad y subi para lamer su cara cubierta. Alexandra, furiosa y respirando con dificultad, se incorpor y se quit de un tirn la envoltura. Parpade varias veces y se retir de un manotazo el pelo desaliado de la cara... y vio a su secuestrador. Lucien! grit. Qu demonios ests...? Te estoy secuestrando dijo l con calma. Y a tu perrito, tambin. Ella logr ponerse en pie, y Lucien dio un paso atrs. No iba a arriesgarse a ponerse delante de ella para que le propinara una patada en sus partes sensibles. Y aquello no sucedera nunca, porque ambos tenan an que engendrar el heredero de Kilcairn. No vas a secuestrarme! vocifer, fulminando con la mirada a Vincent y Thompkinson y fijndola despus otra vez en l. S, lo estoy haciendo. Y chillar no te servir de nada. Esto es ridculo! Cruz la habitacin de un lado a otro hacia la entrada ms cercana, pero l se hizo a un lado para bloquearle el camino. Tal vez un poco chocante concedi, deseando que su prctica seorita se calmara un poco para que pudiera explicarse y explicar su brillante plan. Yo, sin embargo, hablo muy en serio. En cualquier caso, dnde estamos? En mi bodega. De hecho, en mi bodega suplementaria. Tu bodega suplementaria. Naturalmente. Dio una vuelta completa y volvi a ponerse de cara a l; en sus ojos se unan la sorpresa y la furia . Una cama de cuatro postes? Es... Es la que tenas en la habitacin dorada. Saba que te gustara. De acuerdo. Cruz los brazos sobre su adorable pecho. Imagino que

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debera preguntar por qu me has trado a la bodega secundaria. Por fin una pregunta razonable. Lucien hizo una seal al mozo y al lacayo. Thompkinson, arriba. Vincent, da algunas vueltas ms con el coche. Y asegrate de que al salir cierras las puertas con llave. El mozo se quit el sombrero y sali por la escalera que llevaba al jardn, mientras que el lacayo se internaba en la bodega principal. Dada la lengua afilada de Alexandra, no caba duda de que ambos estaran aliviados de haber escapado ilesos. Lucien se arm de valor para la discusin que estaba por llegar. Qu interesante dijo Alexandra con la voz rebosante de sarcasmo. Ahora que has hecho que tus criados te ayuden a secuestrarme, les alejas para que no escuchen la explicacin. O ya la conocen? Saben que estoy preocupado por tu seguridad, y que debido a tu fuerte actitud independiente, retenerte aqu contra tu voluntad es la nica forma de garantizarla. Y por qu, si puede saberse, ests preocupado por mi seguridad? Ah, no es porque lady Welkins se ha puesto a parlotear otra vez, verdad? Estar perfectamente a salvo en Hampshire. Volvi a echar un vistazo a la oscura bodega. Ms segura que aqu, al parecer. Nadie antes me ha secuestrado. Me alegra ser el primero... otra vez. Alexandra volvi a sonrojarse. Ests borracho, no es cierto? Slo un poco. He estado despierto casi toda la noche moviendo muebles, arreglando cerraduras y eliminando herramientas de escape. Perdneme por no sentirme halagada, milord, pero... Hace un momento me llamabas Lucien. Me habas dado un susto de muerte. Ahora, deja ya esta tontera y sultame. No hasta que accedas a entrar en razn. Ella se plant las manos en las caderas. Sobre qu? Sobre casarte conmigo. Alexandra se ech a rer, aunque nada en ese sonido se asimilaba al humor. Me has secuestrado para convencerme de que eres alguien en quien puedo confiar y de quien puedo depender? Es que te han dado un golpe en la cabeza, lord Kilcairn? Ya es suficiente. Sigues dicindome cules son mis motivos para querer casarme contigo. Primero que estoy harto de buscar una esposa, luego que trato de protegerte, y ms tarde que trato de contrariar a mi familia. Me he dejado algo? Ahora quieres que me case contigo para evitar que testifique contra ti por secuestro. Maldicin, era lista. Se acerc ms a ella, pero ella retrocedi. Por lo visto no iba a convencerla hacindole el amor... hoy no, en cualquier caso. Puede que todo eso me haya dado la idea, pero no son las razones por las que deseo que seas mi esposa. Por favor, entonces ilstrame. Gracias a Dios que no se le haba pasado la borrachera de la noche pasada. De

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lo contrario, nunca habra sido capaz de pronunciar las palabras. Quiero que te cases conmigo por que te amo, Alexandra. Ella le mir fijamente durante un prolongado momento, la sospecha, la sorpresa y la ira lucharon entre s en sus ojos turquesa. Sigues diciendo palabras que son slo eso: palabras, usadas para manipular a la gente y conseguir que hagan lo que t quieres. Viniendo de ti, amor es slo otra palabra, Lucien. T no crees en el amor. T me lo dijiste. Fui un imbcil. Sigues siendo un imbcil. Abre esa puerta y djame ir. No. Aqu ests a salvo, y voy a convencerte de que soy sincero. Fiona y Rose creen que ests en la academia de la seorita Grenville, lo mismo que tu amiga lady Victoria. Ella se sent lentamente en el borde de la cama. Y cmo vas a convencerme? Voy eliminar cada maldito obstculo que usas como excusa para no creer en m. Alexandra se encogi de hombros. Parece bastante simple, supongo. Pero podras considerar que no necesito ningn motivo para detestar la idea de casarme con una bestia arrogante y cnica como t que no tiene ningn reparo en destruir la vida de quien sea para demostrar algo que slo a l le importa. Su mordaz lengua estaba en plena forma. Yo creo que a ti s que te importa, Alexandra. De hecho, s que es as. Lo s desde el primer momento en que entraste en mi casa. Te lo demostrar. No te molestes. Lucien cruz la puerta que llevaba a la bodega principal y a la escalera de la cocina. Te asombrars le dijo, y cerr la puerta tras de s. Ech la llave justo cuando ella la alcanz y comenz a girar el pomo y dar golpes en el slido roble. Lucien! Lucien, demonio, djame salir de aqu! No! le grit en respuesta. Y no te hagas dao. l subi la escalera que llevaba a la cocina y cerr tambin aquella puerta con llave, a continuacin dej a Thompkinson para que se quedara en la cocina y disimulara que estaba haciendo guardia. Haba albergado la esperanza de que se sintiera tan sumamente halagada por el esfuerzo que l haba hecho que cediera y le ahorrara la molestia de resolver antes todo lo dems. Ahora, no obstante, tendra que cumplir su palabra y esperar que tanto el agudo sentido de lo absurdo como de lo prctico de ella le redimieran ante sus ojos. Lucien se detuvo de camino a sus habitaciones. Tena que comenzar a hacer penitencia para ser redimido. Antes de conocer a la seorita Gallant ni siquiera haba considerado las implicaciones de algunas de las cosas que haba hecho. El retrato de James Balfour colgaba delante de l. Se acerc y tir del lazo negro de la esquina. Hoy era el primer da de un Lucien Balfour nuevo, mejor: protector del

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dbil, defensor del inocente, obrador de milagros y, con un poco de suerte, casado con Alexandra Gallant... lo cual sera el mayor milagro de todos. Bueno, Jamie dijo, enderezando el marco, desame suerte. Esto es absurdo farfull Alexandra, echndose en la cama de nuevo. Pasarse toda una hora dando golpes, quejndose y gritando no haba servido ms que para dejarla agotada, y ahora las velas se haba derretido casi por completo. El Lucien Balfour que ella haba conocido hasta el da anterior no la habra dejado sola en una oscura bodega, pero la versin del conde de esa maana haba perdido obviamente la cordura. Incluso haba retirado todo el vino del botellero de la pared, as que no haba duda de que tena pensado matarla de sed o de hambre. Alguien ara la pesada puerta y ella se puso en pie de un salto para correr a golpear de nuevo. S? Estoy aqu! Socorro! Lo siento, seorita Gallant; soy yo, Thompkinson. El conde dijo que debera preguntar y ver si necesita alguna cosa. Necesito salir de aqu! Hum, exceptuando eso, madame. Ella dej escapar un suspiro de exasperacin. Vale. Necesito ms velas, y algo que hacer, por el amor de Dios. Y un espejo para poder arreglarme el pelo. Y algo de comer y beber. Me ocupar de ello ahora mismo, seorita. Cuando la puerta se abri un rato ms tarde entraron dos lacayos llevando su mesa de tocador y el espejo, mientras que otro entr un desayuno de aspecto muy apetitoso. Solamente necesito un espejo de mano dijo ella, observando la procesin con incredulidad. Por lo visto, la mitad del servicio estaba involucrado en esta locura. El conde pens que le gustara ms esto, madame. Alexandra asinti, cogiendo a Shakespeare en brazos. Saba que no le iban a facilitar la huida, pero ella sin duda no era contraria a aprovecharse de su descuido. Podran acercarlo ms a la escalera de all? pidi. Los criados, de manera solcita, levantaron otra vez la mesa. Al mismo tiempo, Alexandra corri como alma que lleva el diablo hacia la puerta abierta. Atraves la entrada al oscuro stano de la bodega principal. Seorita Gallant, espere! Thompkinson, se escapa! Sofocando una risita exultante, rode el ltimo botellero delante de la escalera... y se estrell contra un pecho ancho y duro. Maldicin! refunfu y sali despedida hacia atrs. Lucien la agarr del brazo y tir de ella para devolverle el equilibrio. No tan rpido, mi pequea delincuente. Ella levant la mirada hacia l. No soy yo la delincuente. Djame ir. Espero que no hayas aplastado a Shakespeare. Su voz y su expresin eran

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severas, pero ella crey ver un jactancioso brillo de diversin en sus ojos grises. Aquello no mejor su disposicin en lo ms mnimo. Si lo he aplastado ser culpa tuya. Hum. Vuelve adentro. No. l se agach y los cogi en brazos a ella y a Shakespeare. Sin ningn esfuerzo aparente, los llev de regreso al calabozo provisional. Cuando la dej en el suelo, ella se dio cuenta de que debera haber peleado, pero la sensacin de estar en sus brazos casi la haba dejado sin aliento. Mantendr a alguien apostado al otro lado de la puerta de ahora en adelante. Cualquiera que sean tus necesidades, sern atendidas de inmediato. Exijo mi libertad. l incluso sonri. se es mi ltimo objetivo, querida, pero llevar algo ms de tiempo. Con un gesto de su mano, le indic a los criados que salieran y los sigui hasta la entrada, dnde se detuvo. Casi lo olvido dijo, y sac un libro de algn lugar a su espalda. Para que te entretengas. Ella no se movi a cogerlo y, despus de un momento, l lo dej en el botellero vaco. Tras hacer una exagerada reverencia, Lucien sali de la habitacin y cerr la puerta. Algunos segundos despus el cerrojo se ech, dejndola encerrada otra vez. Slo cuando ya no pudo or movimiento al otro lado de la puerta, Alexandra dej a Shakespeare de nuevo sobre la cama y recogi el libro. Un pequeo escalofro de placer se extendi por su espalda. l le haba llevado a Byron. Primo Lucien dijo Rose, interceptndolo justo cuando dejaba el pasillo de la cocina. Ya se ha marchado Lex? l asinti con la cabeza y sigui hacia la puerta principal. Antes de que yo bajara. Eso es horrible susurr la muchacha con voz trmula. Esperaba que al menos pudiramos haber desayunado juntas y luego tal vez podra haberla convencido para que se quedara. l la mir por encima del hombro. Y cmo, si puede saberse, lo habras conseguido? Le habra dicho lo mucho que mam y yo la queremos, y lo entretenidas que hace las cosas. Lucien se detuvo. Djalo, prima. Casi me haces llorar. Una lgrima rod por la mejilla de Rose. Eres t quien debera dejarlo. Estoy convencida de que Lex se march porque fuiste malo con ella. Aquello era interesante. Su prima realmente pareca no tener idea de lo que su madre se traa entre manos. Aunque no deseaba especialmente discutir de quin era la culpa de la marcha de Alexandra, y a pesar del aparente desconocimiento por parte de Rose de algunos sucesos deshonestos, su prima estaba demasiado

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involucrada en aquel lo. Tenerla a ella de su parte podra resultar beneficioso. Al notar que se haba quedado mirndola fijamente y que la expresin de ella se haba vuelto an ms suspicaz, Lucien sali de sus reflexiones. Le haba dicho a Alexandra que hara lo correcto. Rose era parte de aquello... y, muy posiblemente, parte inocente en todo aquel desastre. Podra hablar contigo? le pregunt. Ella palideci. S... s. Supongo que s. l la hizo entrar en la sala de la maana. Cuando ella entr como si se tratara de un conejo a punto de ser asado para la cena, l la sigui adentro y cerr la puerta. Toma asiento, si eres tan amable. Estoy metida en un lo? le pregunt tmidamente, sentndose en la silla tapizada bajo la ventana. Pensaba que anoche todo haba salido muy bien, y quiero darte las gracias por permitir que tuviera mi fiesta. Lucien se dej caer en el asiento frente a ella. De nada. Y no, no eres t quien se encuentra en un lo. Soy yo. Ella tendi inmediatamente la mano para tocar su rodilla y la retir como si se hubiera escaldado. Oh, Dios mo. Qu sucede? Conversar con Alexandra era mucho ms sencillo... porque poda decir lo que pensaba y porque no tena que preocuparse constantemente por las expresiones ms simples antes de pronunciar una frase. Primero creo que necesitamos imponer algunas reglas. Reglas? Ella arrug la frente. S. En esta habitacin, y con la puerta cerrada, t y yo seremos absolutamente honestos el uno con el otro. Ests de acuerdo? Rose titube antes de asentir. Qu ms? Nunca revelaremos nada de lo que digamos en esta habitacin... a menos que lo discutamos primero. S. Estoy de acuerdo. Todo iba bien, por el momento. De hecho, no haba esperado que ella fuera capaz de tomar una decisin. Tal vez Alexandra tuviera razn y, con el debido apoyo, Rose poda ser algo ms que un bonito pavo real. Estaba a punto de descubrirlo. Rose, viniste a Londres con la idea de casarte con algn noble en particular? Ella se ruboriz. Un noble en particul... Viniste a Londres con la idea de casarte conmigo? Te lo ha contado mam? Lo mencion. De quin fue la idea? Tanto mam como pap dijeron que debera casarme contigo. Desde que

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puedo recordar, yo iba a casarme contigo. Cuando por fin nos visitaste, mam incluso me prohibi montar a Daisy, mi pony, porque mi vestido podra ensuciarse y t podras pensar que no yo no era una verdadera dama. Creo que me acuerdo de algo de eso dijo secamente. T quieres casarte conmigo? Ella cruz pulcramente las manos en su regazo, un delicado gesto que claramente haba aprendido de su institutriz. Has dicho que debera ser completamente honesta. Eso es. Bueno, s que has sido ms amable conmigo las ltimas semanas, y que muy bien podras estar enamorndote de m, pero te dir la verdad, Lucien. Por favor, no te enfades, pero en realidad no deseo casarme contigo. Gracias a Dios. Por qu no? Hum, bueno, eres demasiado... retorcido. l sonri. Lo soy? No me malinterpretes se apresur a apuntar al tiempo que se inclinaba hacia delante. Si mam y t lo queris, me casar contigo. Sus hombros se hundieron un poco. De hecho, no veo modo de evitarlo. Mam est demasiado empeada. Qu sientes por Robert Ellis? Ah, me gusta mucho. Pero slo es vizconde. T eres un conde, y mucho ms rico. Eso es cierto. Y si te digo, sin embargo, que yo...? Alguien golpe la puerta. Esperaba que su prisionera no se hubiera escapado. Qu ocurre? vocifer l. Thompkinson asom la cabeza. Le pido disculpas, milord, pero... podra coger pluma, tinta y algo de papel para... para Wimbole, milord? S, cmo no. En mi estudio. Menos mal que no haba pedido plvora... todava. Muy bien, milord. Cuando la puerta se cerr de nuevo, Lucien volvi a fijar la atencin en Rose. Y si te dijera que estoy enamorado de otra? Los ojos azules de la muchacha se abrieron por la sorpresa. Lo ests? De quin? De quin. De Alexandra Gallant. Ella le mir fijamente; la expresin de su bonita cara fue de incredulidad, horror, sorpresa y lo que deca mucho en su favor diversin. Ests enamorado de mi institutriz? logr decir al fin. S, lo estoy. Rose comenz a rer.

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Y yo que pens que estaba en un lo. l frunci el ceo. No es por eso que estoy en un lo. En su cabeza poda escuchar con claridad a Alexandra recordndole que haba prometido ser honesto con Rose. Santo Dios, ahora la seorita Gallant era su conciencia. Lucien hizo una pausa y consider aquello durante un momento. Tal vez lo fuera. Tal vez aquello era la razn por la que tanto la necesitaba. No del todo se corrigi. Qu, entonces? Yo... quiero casarme con ella, pero ella no acepta. Ella... Te ha rechazado? Las risitas de Rose se convirtieron en autnticas carcajadas. Ay, Dios mo. Esto no era un maldito chiste. Me rechaz porque saba que se supona que t ibas a casarte conmigo. Ella recuper lentamente la calma y pas largo rato estudindolo mientras que l se impacientaba bajo su escrutinio. Me necesitas dijo al fin. Rose era definitivamente ms brillante de lo que l haba reconocido. S, te necesito. Necesitas que diga que est bien que te cases con Lex. Lucien asinti, conteniendo firmemente su impaciencia. Bueno, pues no est bien. No si yo me quedo sin nadie con quien casarme. Comprendo. No ests enfadado, verdad? S. Pero no contigo. Lucien se mir las manos. Saba cul era el siguiente paso, pero si ella se negaba, se quedaba sin nadie ms a quien acudir. En cualquier caso, nadie que contara con la aprobacin de Alexandra. Y aquello era el elemento ms fundamental del condenado plan. Alexandra deba sentirse satisfecha con los resultados. Y si tuvieras otro con quin casarte? Tendra que ser un noble. Te refieres a Robert, no es as? Con una ligera sonrisa, Lucien dej que ella tomara el control de la conversacin. Has dicho que te gustaba. Me gusta. mucho. Es... amable y se re cuando digo algo tonto, en lugar de mirarme con el ceo fruncido. De acuerdo, pues ser Robert. Pero, Lucien, l se march anoche temprano de mi fiesta. Mam dijo que pareca molesto por algo. Poda imaginar por qu Fiona haba sido la nica en advertir la marcha de Robert. Maldita sea, la bruja segua entrometindose. Tena que poner fin a eso. Djamelo a m. Pero quiero tu palabra: si Robert quiere casarse contigo, aceptars. Aunque Fiona prefiera que te cases conmigo. Me dars una buena dote?

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Una muy buena dote. Una excepcionalmente generosa. Muy bien, entonces. Estoy de acuerdo. Lucien solt el aliento que ni siquiera saba que estaba conteniendo. Yo tambin lo estoy. Pero recuerda que esto queda entre nosotros dos, por ahora. Por supuesto. Sera imbcil si se lo contara a mam. Gracias, Rose. Ella se levant y se alis la falda. No me des las gracias an, primo Lucien. Primero tienes que conseguir que Robert me pida que me case con l. Ah, lo har. Aunque aquello acabara con todos ellos.

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Captulo 17
Ah, y un reloj. Me gustara saber qu hora es aadi Alexandra. Thompkinson asinti, con expresin un tanto demacrada, fue cerrando poco a poco la puerta de su prisin. Enseguida, seorita Gallant. Ella no senta compasin alguna por l, a pesar de que Lucien le hubiera obligado a ser su vigilante. El conde, por lo visto, se haba desvanecido, pero ella poda seguir torturando sus criados. Gracias. Mi correspondencia debera estar lista para cuando regrese. S, seorita Gallant. l cerr la puerta del todo y ech el cerrojo. Alexandra, sonriente, se apoy contra el botellero vaco. Por mucho que odiara admitirlo, esto comenzaba a resultar divertido. Dios saba que nunca antes se le haban satisfecho cada uno de sus caprichos. Qu deberamos pedir a continuacin, Shakes? El terrier alz la cabeza y luego volvi a dormirse en su fortaleza bajo la mesa de tocador. Pareca perfectamente contento de seguir en la bodega ahora que Thompkinson le haba suministrado un rico y jugoso hueso tan grande que a duras penas poda arrastrarlo. Dondequiera que el hueso estuviera, ah se quedara l. Alexandra firm la carta, la dobl y escribi la direccin. Cuando termin, la puerta son y se abri de nuevo. Thompkinson mir al interior con recelo, temiendo sin duda una emboscada. Cuando la divis de pie junto a la mesa de tocador abri ms la puerta para dejar pasar a Bingham con el reloj del comedor. Servir ste, seorita Gallant? S, gracias. Cruz la habitacin y le entreg la carta. Por favor, encrguese de que salga de inmediato. El tic que por lo visto le haba aparecido al pobre hombre durante las ltimas horas haca que se le contrajera espasmdicamente la mejilla. Lord Kilcairn ha dicho que nada debe abandonar la casa sin que l lo vea primero. Ella se cruz de brazos, nada sorprendida. En cualquier caso la carta era ms para l que para Emma Grenville. Comprendo. Por favor, entonces infrmele que Shakespeare ha dejado algo en el rincn para que lo inspeccione seal Alexandra. l se inclin cortsmente y arrastr al atemorizado Bingham fuera de la habitacin. Yo lo har, seorita Gallant. Tras la marcha del criado deambul por los lmites de la bodega, buscando otro
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encargo que encomendar a los guardias. Seguro que finalmente se dejaran la puerta abierta por accidente. Su mirada hastiada se pos en la nica ventana de su prisin. sta se encontraba en la parte alta de un muro, muy pequea y oculta en el exterior por el jardn de parras, de modo que apenas entraba luz para iluminar la bodega. Despus de echar otro vistazo a la puerta, Alexandra arrastr la silla del tocador para situarla bajo la lbrega abertura. Subindose en el delicado asiento de filigrana y balancendose de puntillas, podra alcanzar justo la parte de abajo del marco. Los constructores no lo haban hecho demasiado amplio, pero el marco de madera cedi un poco cuando ella le dio un golpecito con el dedo. Baj otra vez y se puso a buscar algo con que dejar al descubierto la vieja madera. Un cuchillo de mesa habra sido perfecto, pero ya se haban llevado la bandeja del almuerzo. Lucien haba sido cuidadoso en su bsqueda por reunir y deshacerse de cualquier arma y potencial medio de escape. Con una mueca, concluy el recorrido y se sent en la silla. Podra rendirse y permitir que l hiciera lo que deseara con su vida, como haba hecho con todos aquellos a su alrededor. Los aos que haba trabajado para ser independiente y poder abrirse camino por su cuenta seran en vano, no obstante, si permita que l manejase su vida de acuerdo a sus caprichos. Alexandra se levant y se puso a revolver en su bal. Bajo las ropas y zapatos encontr lo que andaba buscando... un broche decorativo que haba pertenecido una vez a su madre. Ptalos de flores rodeaban la parte superior, pero la inferior consista en varios tallos bien afilados. Lucien Balfour deba aprender una ltima leccin: sorprenderla y encerrarla en una bodega era una cosa... mantenerla all adentro era otra. Lucien se despoj de la chaqueta y la dej en el banco, a lado de Francis Henning. Te importa? pregunt, confiscando el estoque de Henning. No, des... desde luego que no, Kilcairn. Toma tambin mi mscara. No es necesario. Lucien flexion la hoja, observando a Robert Ellis contender con monsieur Fancheau, dueo del establecimiento y entrenador ms experto. Son las reglas, Kilcairn insisti Henning. No quiero que te saquen un ojo, sabes? Soy yo el atacante repuso distradamente, esperando a que Robert reparase en l. No quien defiende. Ah. Es eso francs? Lo dudo. Lord Belton gan el encuentro y, respirando de manera entrecortada, se quit la mscara. Se puso tenso cuando su mirada se cruz con la de Lucien. Kilcairn. Te apetece un combate? le pregunt Lucien. No. Te dejar ganar.

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El vizconde mene con vivacidad su estoque arriba y abajo, el aire vibr con la velocidad del movimiento. Ni uno ms de tus malditos juegos. Murmullos comenzaron a recorrer la habitacin. A cuantas ms murmuraciones diera pie, ms cosas tendra que enderezar despus. Lucien mantuvo la sonrisa con resolucin. Nada de juegos. Tan slo necesito hablar contigo. Robert dej caer al suelo la mscara. No quiero hablar contigo en este momento. Pens que haba sido bastante claro a ese respecto. Ya estaba bien de ser correcto y corts. Lucien agit su estoque frente a Robert, lo cual le hizo detenerse. Habla conmigo de todos modos. Y si discutes, te dar una paliza que te dejar inconsciente y luego hablar contigo. Te ha quedado lo suficientemente claro? Por un momento no estuvo seguro de qu rumbo tomara el vizconde, pero con otra mirada furiosa, Robert baj el arma. Afuera. Lucien recogi la chaqueta y esper mientras Robert se desprenda del peto protector almohadillado y coga su chaqueta y chaleco. A continuacin sigui al joven afuera, a la escalera de la fachada. No estaba seguro de qu haba ocurrido la noche anterior, pero estaba claro que aquello preocupaba verdaderamente a su amigo. Aunque la ira de Robert no le afectaba tanto como la de Alexandra, le molestaba de todas formas. Frunci el ceo mientras bajaba los escalones. Por lo visto, una vez que uno comenzaba a desarrollar una conciencia, esa maldita cosa poda levantarse en cualquier momento, sin importar lo inoportuno que fuera. De acuerdo, te escucho. Qu es tan importante, Kilcairn? Rose estaba preocupada porque anoche te fuiste temprano de su fiesta, y porque parecas molesto. Acaso te destroz los dedos de los pies durante el vals? El rostro de Robert palideci. Te lo advert. Nada de juegos. No estoy de humor. No me amenaces, Robert. Ya tengo suficiente soga alrededor del cuello para colgar a todo un regimiento. l hizo una mueca al ver que la expresin agria del vizconde no cambiaba. Mira. No estoy acostumbrado a los sentimentalismos edulcorados, as que lo preguntar de un modo directo. Qu sucedi? Ja! Como si no lo supieras! Si lo supiera, est claro que no te lo preguntara. Lucien hizo una pausa para estudiar los rasgos tensos de Robert y las ojeras bajo los ojos. Al parecer no haba sido el nico que haba pasado la noche en vela. Tal vez fuera incluso por una razn similar. Rose te importa de verdad, no es cierto? Eso da igual. Y no pienso proporcionarte ms diversin declarando mis sentimientos en tu presencia. Me tomaste pelo; lo admito. Pero no me sentar en tu rodilla a esperar que me humilles como el resto de tus repulsivos amigotes. Ahora las cosas empezaban a cobrar sentido.

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Anoche hablaste con mi ta, no es verdad? No traicionar una confidencia. Lucien arque una ceja. Te minti, lo sabes. Robert se qued en silencio y le mir a los ojos. Qu? Quin minti? Mi ta. Se est convirtiendo en un pequeo Iago, difundiendo maliciosos embustes por todas partes. Embustes... Como cules? Eso no lo s. Tendrs que ofrecer algo de informacin primero. El vizconde dud. Y si no sabes qu fue lo que dijo, cmo sabes que minti? Las probabilidades estn a mi favor dijo secamente Lucien. Me siento como si me estuvieras tendiendo una nueva trampa para rerte de m. De ningn modo. Robert dej escapar un suspiro. De acuerdo. Me dijo que ibas a casarte con Rose... que sa haba sido siempre tu intencin y que solamente fingas contrario para intentar burlarte de m. Hum. Si algo de eso fuera cierto, ya habra conseguido dejarte en ridculo. Apart la mirada de la expresin sbitamente esperanza de su interlocutor. Dese que Alexandra fuera tan fcil de complacer, pero ella posea una naturaleza mucho ms suspicaz q el vizconde. No vas a casarte con Rose afirm pausadamente Robert. Lucien frunci el ceo. Por el amor de Dios, no! Por qu querra hacer eso? Porque es una delicia. Bueno, admito que no es tan horrible como pens en un Principio reconoci de mala gana, sorprendido de que ver a Robert salir de su estado de abatimiento realmente le hiciera sentir ... bien. Por todos los demonios... lo prximo que hara sera beber t y comer galletitas con las viejas cacatas en Almack's. As pues no... no tienes objecin alguna en que te pida su mano. Puedes llevarte tambin el resto. Lucien no pudo por menos que sonrer por la evidente euforia de Robert. No te alegra que antes no te convirtiera en una brocheta? Estuve tentado a probar suerte. El vizconde estrech vigorosamente la mano de Lucien y despus se tranquiliz un puro. A qu viene, entonces, un engao tan elaborado? Si Robert crea que los engaos de Fiona eran elaborados, es que an no haba visto nada. Acompame a almorzar a White's. Es una larga historia, y al final te deber otro favor. Cmo no, cuntame, entonces.

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Est vez fue Lucien quien dud. Tambin requiere tu discrecin. El vizconde extendi el brazo, detenindolos a ambos. Espera un momento. El conde de Kilcairn Abbey me est pidiendo discrecin? Y tu paciencia. Robert sonri, irritantemente contento de que sus problemas hubieran desaparecido. Tendrs ambas cosas. Pero, por Dios, que van a costarte un favor inmenso. Con un ltimo empujn, Alexandra desprendi la ventana del marco. sta peg contra la maraa de vides del exterior y luego cay con un ruido sordo a pocos centmetros del macizo de flores. Se tom varios segundos para admirar su talento para el latrocinio y trat de quitar las astillas que quedaban en el pie de la abertura. Tena las manos y los brazos cansados, pero aun tuvo que parar dos veces cuando Thompkinson entr en el calabozo para echarle un vistazo. l poda aparecer en cualquier momento, y era seguro que notara que la ventana no estaba. Cuando dej la madera tan lisa como pudo con el broche con forma de flor, se baj de la silla y volvi al bal. Por desgracia, nunca sera capaz de sacar esa maldita cosa por el pequeo hueco. No obstante, su principal objetivo era llegar a casa de Vixen y, una vez all, evaluara su situacin. Guardando el broche de nuevo, sac su vieja camisa y se apresur a cubrir con ella la ventana abierta. Shakespeare se enderez sobre la cama y se la qued mirando mientras meneaba la cola, y ella consider por un instante si llevarle o no consigo. Bien poda dejarle suelto en el jardn mientras ella trataba de salir por la ventana, ya que era un notorio explorador y se perdera al instante. Y, naturalmente, no podra tirar de l despus que ella hubiera salido sin estrangularlo. Shakespeare, qudate le dijo alzando la voz tanto como se atrevi a hacerlo. Aunque el terrier continu observndola con curiosidad, se volvi a tumbar sobre la almohada. Lucien tena cierto aprecio por l, al igual que Wimbole, y ninguno de ellos le buscaran hasta que ella pudiera rescatarlo. Alexandra volvi a subir a la silla despus de echar un ltimo vistazo a la puerta. Aferrndose con los dedos a la ventana cubierta por la camisa, se coloc sobre los brazos de la silla y se alz un poco ms. Agradeciendo a su familia paterna por su altura, Alexandra se agarr con ms firmeza y asom la cabeza por el hueco. Tuvo que girar la cabeza un lado para acomodar su ya maltrecho moo, pero, por el momento, su pelo era la menor de sus preocupaciones. Ella movi los pies y trep al redondeado respaldo de la silla. Est se tambale, resbal un poco y despus volvi a estabilizarse. Inspir con fuerza y, conteniendo el aliento, se puso de puntillas y se impuls hacia arriba con todas sus fuerzas. La silla cay debajo de ella. Con un grito ahogado trep pateando y logr introducirse en la cavidad. El codo izquierdo golpe en la esquina de la ventana.

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Sacudiendo las piernas a uno y otro lado, se hizo suficiente espacio para alcanzar el jardn con la mano. Ahora, sin embargo, haba perdido todo impulso y se encontraba all colgada, con medio cuerpo fuera de la ventana y con otro medio dentro, y completamente sin aliento. Maldicin dijo con irritacin, estirndose para alcanzar una de las vides firmemente arraigadas. Se retorci y patale tratando de avanzar, pero fue intil. La camisa bajo ella se desliz lo justo para hacer imposible que lograse afianzarse sobre el alfizar. Entonces, un par de piernas cubiertas de tela negra entraron en su campo de visin. Ella se qued inmvil, esperando que las vides la mantuvieran oculta. Maldita sea, debera haber esperado hasta la noche, pero la idea de atravesar cualquier parte de Londres sola en la oscuridad la pona nerviosa. Las piernas se detuvieron. Ah, seorita Gallant? Wimbole? dijo con voz ahogada, el alfizar bajo su abdomen comenzaba a cortarle la respiracin. S, madame. Wimbole, gracias a Dios. Scame de aqu, lo hars? Date prisa antes de que alguien me vea. Me temo que tendr que volver a la bodega, seorita Gallant. Ella estir el cuello para alzar la mirada hacia l, pero no pudo ver ms all de su torso. Quiere decir que estaba al tanto? l se puso en cuclillas. Me temo que as es. Un mayordomo de su impecable reputacin? Es imposible que est de acuerdo en retener a una mujer contra su voluntad. Por lo general, no. Desde luego que no. Pero... Por favor, vuelva adentro, seorita Gallant. Aunque no se hubiera atascado, no tena intencin alguna de retroceder. No lo har! Ahora, aydeme de una vez. l neg con la cabeza. Si usted escapa, lord Kilcairn se sentir muy triste. Y qu hay de m? Soy yo quin est colgando de la ventana! Guarde silencio, si es tan amble, seorita Gallant. La seora Delacroix podra orla y estaramos en un espantoso lo. No haba ms que decir. Absolutamente todos los moradores de la casa haban perdido la cabeza. Ya est en un espantoso lo, Wimbole. l frunci el ceo. Tal vez debera explicarme. Ah, hgalo. No tengo otra cosa mejor que hacer. Volvi a agitar las piernas

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que ya comenzaban a entumecrsele. Llevo nueve aos al servicio de lord Kilcairn. Durante ese tiempo, he sido testigo de varios incidentes escandalosos y he guardado silencio sobre ellos. Durante ese mismo perodo, tambin he observado cmo el conde se volva ms cnico e inflexible en sus costumbres. l se acerc un poco ms, echando una ojeada sobre su hombro y bajando la voz. Tanto si se da cuenta como si no, seorita Gallant, su presencia aqu ha tenido una profunda influencia en l... una influencia que ha sido muy beneficiosa para el servicio. Alexandra le mir fijamente. Qu? l emiti un suspiro. Para ser franco, el conde ha sido ms amable con nosotros y con todo el mundo desde su llegada. No es que antes fuera cruel, si no que simplemente... no se fijaba en ello. El mayordomo se enderez. Ahora vuelva dentro, por favor. Ella apoy la cabeza en los brazos. No puedo. Estoy atascada. Ah. Entonces, ir a buscar ayuda. N A medida que se alejaban los pasos del mayordomo, Alexandra razon que, a pesar de lo absurdo de la situacin, no podra remediar sentirse de algn modo halagada. Por muy ridculo y molesto que fuera estar prisionera en una bodega, nadie se haba esforzado tanto por mantenerla a salvo en ninguna otra parte. Algo la agarr de los tobillos. Alexandra dej escapar un grito. Silencio dijo Lucien a su espalda. Vale, cierra la puerta all abajo sise. No quiero que nadie ms me vea as. Ya est cerrada, aunque deberas haber pensado antes en eso. Sus clidas y fuertes manos titubearon y luego se deslizaron lentamente por sus piernas bajo la falda. Oh, Dios mo exclam con voz entrecortada. Para. Pues deja de menear tu adorable trasero de esa forma. Alexandra dese poder verle la cara, saber si l le estaba tomando el pelo o si verdaderamente ella le afectaba de ese modo. Lucien apret y tir de sus piernas. Ella comenz a deslizarse hacia atrs e, instintivamente, sacudi los brazos en busca de apoyo antes de que pudiera caerse. Ay. Maldita sea maldijo l, y le dio una palmada en el trasero. No le doli, pero ya se senta lo bastante vulnerable sin que l hiciera aquello. No hagas eso! Me has dado una patada en la mandbula, muchacha descarada. Oh, lo siento. Esta vez lo oy rer claramente. Intentmoslo de nuevo. No dejar que te caigas. l se estaba aprovechando de mala manera de su impotencia, ya que le estaba

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acariciando las piernas de un modo bastante ntimo... pero a ella le pareci que haba pasado toda una eternidad desde la ltima vez que la haba tocado. Furiosa o no con l, amaba su contacto... y el sonido de su voz, y sus encantadores ojos... Ella se desliz hacia atrs ms o menos otro centmetro y luego se qued encajada. Lucien volvi a tirar de las piernas y algo se desgarr. Lucien, estoy atrapada. Esta vez ella poda haber jurado que era su mejilla la que ascenda por su muslo. S, lo ests. Alexandra no pudo reprimir el temblor que la recorri, calentndola hasta los dedos de los pies. Se me ha enganchado el vestido corrigi ella. Las manos acariciaron los muslos otra vez, junto con un clido y lgero contacto hmedo que subi por la parte interna de sus muslos con agonizante lentitud. Me ests besando? Le pregunt con voz estrangulada. S. Bien, deja eso tambin. No puedo respirar. Vale. Espera un momento. Ir a por la silla. l se alej y regres de nuevo, esta vez para deslizar las manos por sus caderas y cintura. Alexandra estaba comenzando a sentirse muy acalorada, y volvi a retorcerse de modo experimental. Dios bendito mascullo l entre dientes; su voz son mucho ms cercana. Dnde ests enganchada? Un poco a la izquierda, creo. S, justo ah. Su mano logr meterse entre el cuerpo de ella y el marco de la ventana. l se detuvo de nuevo mientras apretaba su pecho izquierdo con firmeza. Aqu? pregunt, y la acarici a travs de la fina tela del vestido . O aqu? Ella jade, contoneando otra vez el trasero contra el pecho de l. Lucien! No... Oh, Dios mo. La respiracin de ella pareca en cierto modo forzada, y tanto si era debido a l o a su apuro, Lucien decidi que sera mejor que concluyeran aquello en el suelo. Tir hacia un lado de la tela enganchada y, un momento ms tarde, ella se desliz en sus brazos. Alexandra le rode el cuello con los brazos y el repentino peso le desequilibr y casi se cayeron de la silla. Luego, su boca hall la de ella. Se golpearon contra la pared, pero apenas lo notaron. l estaba duro y preparado desde que entr en la bodega y vio su atractivo trasero contonendose en la ventana. Y voluble como era ella, y dada la desesperacin con que l la deseaba, no tena la menor intencin de darle oportunidad de recobrar el juicio. Lucien susurr, besndole y enroscando los dedos en su pelo para acercarlo ms hacia ella. Al menos volva a usar su nombre de pila. Se sent en el suelo con ella an

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acunada en sus brazos. Y luego un pequeo y peludo perro salt al regazo de ella y les lami ambas barbillas con la lengua. Dios santo rugi Lucien, retrocediendo cuando el pequeo monstruo se empin contra su pecho. Alexandra, con lo brazos an alrededor de su cuello, comenz a rer. Shakespeare, no! La puerta de la bodega vibr y se abri. Milord dijo Thompkinson, indeciso, s que dijo que no... Largo! bram Lucien. La puerta se cerr de nuevo. Gracias a Dios que no estbamos medio desnudos logr articular Alexandra, cogiendo a Shakespeare en brazos y riendo an sin poder contenerse. Lo estaremos enseguida. No lo estaremos. Maldicin. Saba que darle tiempo para pensar era una mala idea. Lucien la movi sobre su regazo. Sientes eso? murmur, recorriendo su garganta con los labios. Me sientes? Ella trag saliva. S. Me deseas, no es cierto? S. Esta vez ella le bes con pasin, y ardor y deseo. Aquello fue suficiente para l. Se puso en pie, la llev a la cama y la dej en el suelo. Su expresin aturdida y lujuriosa le provoc un ansia casi insoportable, pero antes que nada tena que deshacerse de cierto incordio canino. Lucien levant suavemente a Shakespeare y se dirigi a la puerta de la bodega, la abri y lo dej afuera. Viglelo le orden a un sobresaltado Thompkinson, y cerr la puerta otra vez. l esperaba otra protesta, pero ella se puso de rodillas para recibirlo cuando l regres a la cama. Le despoj de la chaqueta y la tir a un lado mientras que l terminaba el trabajo que haba empezado en la ventana, con su cabello dorado, y le quitaba las horquillas. Esto no significa que te haya perdonado le susurr ella, sacndole la camisa por la cabeza y lamiendo un de sus duros pezones. Lo hars replic l, rasgando el resto de los broches de su vestido roto y arrancndoselo. Le sigui la camisa y baj la cabeza a sus pechos suaves y plenos. Ella jade de placer. No lo har. Ella, con dedos temblorosos, vidos, le desabroch el cinturn y los calzones y se los baj. Podemos discutir eso ms tarde. Lucien la empuj suavemente hacia atrs, se coloc encima de su cuerpo y, con un rugido posesivo, la penetr. Se extasi con la intensa y apasionada respuesta de ella al hacerle el amor.

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Alexandra le clav los dedos en la espalda mientras l se mova en su interior y acompa instintivamente con sus caderas el ritmo de las de l. Alcanzaron el orgasmo a la vez, y l sofoc el gemido jubiloso de ella con un beso. Tan pronto como recobr el aliento, Lucien rod sobre la espalda. En el alfizar an yaca un harapiento trozo de tela que ondeaba con la ligera brisa. Ella casi se le haba escapado, y no tena intencin de dejar que sucediera de nuevo. No cuando estaba tan cerca de despejar el embrollado camino lleno de escollos entre los dos. Alexandra se puso de lado y se apoy en un codo. Debo admitirlo, me alegra que fueras t quien me rescatara, ms que Thompkinson o Wimbole. A m tambin. No vuelvas a hacerlo. Ella arque una ceja, hermosa y completamente excitante en su insolente desnudez. Y si no, qu..., volvers a hacerme el amor? No es un castigo muy efectivo que digamos, Kilcairn. Sonri, convertida de pronto en una sensual gatita satisfecha. Me gusta demasiado. l frunci el ceo, halagado y molesto a la vez. Eso no es... No funcionar, lo sabes le interrumpi, sacudiendo la cabeza. No me has convencido de nada que no sea el hecho de que eres un granuja encantador. Y eso ya lo saba. Mmm. Alarg la mano lentamente y enrosc los dedos en el largo cabello de Alexandra. Encantador, eh? Creo que lo estoy consiguiendo. Nunca antes me habas dicho encantador. Me has pillado en un momento de generosidad. Obviamente. Y hablando de generosidad dijo l, inclinndose por encima del borde de la cama para recoger la chaqueta, Thompkinson, conforme a mis rdenes, me entreg esto. Sac una carta del bolsillo y dej otra vez la chaqueta. As que ahora retienes mi correspondencia? Ella no pareci sorprendida en lo ms mnimo, pero, dado el contenido de la misiva, no haba esperado que abandonara la casa de todos modos. l la desdobl mientras la miraba de reojo. Queridsima Emma ley en alto. Me temo que mi llegada a la academia se ver retrasada. He sido secuestrada por el arrogante, cabezota, entrometido y chiflado de mi antiguo patrn, el conde de Kilcairn Abbey. Creo que me dej algunos adjetivos. Incluiste ms que suficientes, gracias. Necesito avisar a Emma insisti Alexandra, su expresin se volvi ms seria. Ya tiene bastante de qu preocuparse sin que t, o yo, nos aadamos a sus problemas. Lucien guard la carta en la arrugada chaqueta. Yo me ocupar de ello. Un poco ms sucintamente, creo. La tom nuevamente en sus brazos y volvi a besarla.

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Lucien, djame marchar dijo ella cuando l finalmente le concedi un momento para respirar. Va a suceder igualmente. No lo hagas ms difcil de lo que ya es. An no. No hasta que no quede nada que te empuje en cualquier direccin, salvo tu propio deseo. No hasta que seas t quien decida adnde quieres ir, Alexandra, y no est dictaminado por las circunstancias o el deber. Ella le sostuvo la mirada durante un largo momento. O la conveniencia? O la conveniencia. l se incorpor y mir en torno a la improvisada habitacin. Necesitas una alfombra. Enviar a Thompkinson a que baje una. Y yo me ocupar de la ventana, si puedes abstenerte de intentar escapar otra vez durante cinco minutos. Alexandra se desperez, tomndole claramente el pelo. De pronto me siento un poco cansada. Creo que ests a salvo durante cinco minutos. T tambin. Pero slo durante cinco minutos, muchacha descarada. l se inclin y la bes. De verdad espero que comprendas que no me tomara la molestia de secuestrar a cualquiera. Y yo espero que t comprendas que no creo, ni por un segundo, que ests siendo altruista. Por supuesto que no. No del todo, en cualquier caso. Te quiero en mi vida, Alexandra. Sus ojos turquesa le estudiaron. Hay veces en que casi te creo. l sonri. Te das cuenta? Ya te estoy convenciendo. Alexandra dese que l intentara convencerla ms a menudo. Como bonificacin, tuvo que verle clavar la ventana de nuevo en su sitio desde dentro de la bodega. Thompkinson haba cometido el error de sugerir que simplemente la cubrieran con tableros, pero Lucien insisti en que no se le negara la limitada luz del sol que le proporcionaba a ella la ventana. Tambin insisti en que tuviera una butaca ms cmoda en la que sentarse a leer y algunas almohadas ms para la cama. De acuerdo con Thompkinson, las seoras Delacroix haban salido a almorzar, lo que era una suerte, considerando la cantidad de muebles que estaban siendo trasladados a la bodega. A pesar del ajetreo de actividad, Alexandra not algo distinto en el modo en que le trataban los criados. En tanto que antes haban buscado la confirmacin de Kilcairn ante cualquiera de sus rdenes, ahora hacan exactamente lo que ella deca sin rechistar en ningn tema... con la salvedad, naturalmente, de liberarla. No saba qu podra haberles contado Lucien, si es que les haba dicho algo, pero, de pronto, ya no se senta una empleada. Y a pesar de que nadie le comentaba nada acerca de los posibles motivos por los que se haba cambiado de vestido en presencia de Lucien, saba que aquello no les

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haba pasado desapercibido. El continuo respeto por parte del servicio, no obstante, deba de significar algo. Ella sigui observando a Lucien, contenta de sentarse en su cmoda butaca nueva para leer y se qued mirando sus anchos y fuertes hombros mientras reparaba la ventana de la bodega. Los condes no hacan tales cosas; los condes no hacan la gran mayora de las cosas que l haca. Alexandra se sonroj. Era muy probable que tampoco las hicieran igual de bien. A las dos y media, Bingham entr apresuradamente por la puerta de la bodega. Milord, Wimbole dice que las seoras han regresado. Lucien puso el ltimo clavo en el marco reparado de la ventana y baj de un salto de la silla. Esplndido dijo, entregando el martillo a Thompkinson y ponindose otra vez la chaqueta. As que ahora te alegras de tenerlas cerca? pregunt Alexandra, dejando a un lado el libro de Byron, intacto. Siempre me alegra ver a mis parientes repuso l con brusquedad, y con un gesto orden a la pequea tropa de criados que salieran de la habitacin . Volver pronto murmur, sus ojos grises brillaban, y se inclin para besarla. Ella no pudo evitar responder con avidez. Puede que est aqu. Ser mejor que ests, Alexandra. La bes de nuevo y, seguidamente, sali, y ech el cerrojo. Comprtate le dijo a travs de la puerta, y desapareci. Alexandra hizo una mueca al tiempo que tomaba de nuevo el libro de poesa. El muy granuja le deca ahora cmo comportarse. Una sonrisa curv sus labios mientras recorra con la mirada la bodega amueblada con ms lujo de Inglaterra. l mismo estaba aprendiendo algunas lecciones.

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Captulo 18
El siguiente paso era sencillo. Lucien intercept a las dos Delacroix en el pasillo. Ta Fiona, podra hablar con mi prima? pregunt cortsmente a pesar del casi irrefrenable impulso de escupirle a su ta a la cara cada vez que la tena ante sus ojos. Iba a tener que ocuparse de ella, pero tena que planearlo bien, o podra echar a perder el resto de su bien trazado plan al menor descuido. Claro que s, sobrino. Pero no tardes mucho, Rose. No olvides que... esta noche vamos todos a la opera y primero tendrs que descansar. S, mam. A un gesto suyo, Rose le precedi a la salita de maana. l cerr la puerta y se fue hacia la ventana y volvi de nuevo a la puerta. El impulso de saltarse pasos y poner fin al maldito juego para poder pasar todo el tiempo con Alexandra era abrumador, y lo combati con firmeza. Precipitarse podra hacerle perder a la seorita Gallant. Qu ocurre, Lucien? l se sent junto a la ventana. He hablado con Robert. Ella se abalanz prcticamente sobre l, sus rubios rizos se balancearon cuando se arrodill a su lado. Y qu pas? Est enfadado conmigo? Cmo...? Quiere casarse contigo. Rose le rode con los brazos y hasta le dio un beso en la mejilla. Oh, gracias, Lucien! Soy tan feliz. Ya no tengo que casarme contigo! Lucien arque una ceja. Bueno, muchsimas gracias. T tampoco quieres casarte conmigo. Me lo dijiste. Ella retrocedi, su expresin se volvi de pronto suspicaz. Le diste tu consentimiento, no es as? S, lo hice. Con mucho gusto. Se puso en pie cuando ella volvi a echrsele encima. Por el amor de Dios, no me asfixies.' An sonriendo felizmente, ella cruz las manos frente a s. Y ahora qu? Cmo se lo dirs a Lex? Volver a Londres? Lucien dud. Haba detestado a sus parientes durante tanto tiempo que la idea de confiar en Rose aunque fuera por un momento, mucho menos incluirla en sus planes, le preocupaba. Pero necesitaba un aliado. Ms concretamente, la necesitaba a ella. De hecho dijo pausadamente, Alexandra an se encuentra en Londres. Lo est? Dnde se aloja? Ah, tengo que ir a contarle lo de Robert! Recuerda que ste no es un tema para el London Times. La agarr de la
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mano antes de que ella pudiera ponerse otra vez a bailar frenticamente por la habitacin. Esto es importante, Rose. Tenemos que ayudarnos mutuamente. La sonrisa de ella desapareci y asinti con la cabeza. Entonces, qu hacemos? Primero tenemos que decirle a tu madre que estamos comprometidos y que lo anunciaremos el prximo mircoles en la fiesta. Pero... Y luego, en la fiesta, anunciaremos que sois Robert y t quienes estis comprometidos. Rose se llev ambas manos a la boca. Mam se pondr furiosa. S, lo s. Aquello, no obstante, sera lo que pondra en prctica la segunda parte de su plan. Yo me encargar de ella. Sabe Robert todo esto? Lo sabe. Ests de acuerdo? S... s. Es muy extrao, pero creo que es romntico. Pero que hay de Lex? Alexandra sta... Tom aire. Ella est en la bodega. Qu? La bodeg... Tal vez podras hacerle una visita. Siempre que no le digas nada a Fiona. Ah, no lo har. Pero por qu...? Tengo mis razones. Se conocern muy pronto. Tan slo asegrate de no dejarla salir. Es muy terca. Rose se ech a rer. Lo s. Porque no se casar contigo. De momento seal l firmemente. Robert ya conoca sus razones y sus planes, pero no se atreva a contarle nada ms a Rose. Alexandra le sonsacara la informacin sin que la pobrecita lo supiera. A la institutriz se le daba tan bien embrollarle el cerebro, que hasta l deba tener cuidado cuando estaba con ella. Puedo verla ahora? Primero deberamos ver a tu madre. Sospechar si nos entretenemos antes de hacer nuestra entrada con la noticia de que me he declarado. S. Dijo que deba contrselo inmediatamente. Fiona estaba condenadamente segura de s misma. Pues no la decepcionemos. Puedo contarle a Lex que no voy a casarme contigo? Por supuesto que s. Cuntale lo felices que vais a ser t y Robert. Despus de que le contemos a tu madre lo felices que vamos a ser t y yo. Rose entorn los ojos, su expresin reflejaba cierta sospecha. Ests seguro de que no me engaas? Vivir careciendo del aprecio que tanto l como Alexandra parecan tener por las paradojas de la vida deba de ser condenadamente aburrido. Por supuesto que no te estoy engaando para que te cases conmigo, Rose.

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Bien. Porque ya sabes que en realidad no quiero casarme contigo. S, eso ya lo haba supuesto. Ambos acordaron de mutuo acuerdo que Lucien debera ser quien le comunicara las noticias a Fiona. l llev la delantera escaleras arriba a la sala que ocupaba ella cuando no sala a recoger y esparcir habladuras, llam y abri la puerta sin esperar respuesta. Fiona, Rose y yo tenemos noticias que darte. S, queridos? La expresin de serena superioridad de ella le irrit sobremanera, y estaba deseoso de que llegara la oportunidad de borrarla permanentemente de su cara redonda. Rose y yo hemos decidido que sera mutuamente beneficioso casarnos. Pero no el uno con el otro, aadi para s mismo, slo para darse suerte. Esplndido! Ah, son unas noticias de lo ms maravillosas! Ven a darle un bes a mam, Rose. Rose as lo hizo, con una sonrisa decidida y nerviosa. Lucien se dio perfecta cuenta de que ella no tena experiencia alguna con el engao. Gracias a Dios que la maniobra iba a revelarse pronto... ella no aguantara mucho sin soltarle todo el maldito embrollo a Fiona. Y t, Lucien, dame la mano. l reprimi su expresin de absoluto asco y le ofreci la mano. Esto es por Alexandra, se record. Poda guiarle el ojo a la medusa para salvar a su diosa. Soy muy feliz dijo, jubilosa. Se lo contar a todos! Tengo una idea mejor propuso l. Saba a qu se deba aquella amenaza; quera asegurarse de que l no pudiera echarse atrs. No caba duda de que ella no tena ni la ms remota idea de lo poco que le importaba a l la opinin pblica. Una cena el mircoles. Oh, haremos que el motivo de la velada sea una sorpresa! Aplaudi Rose. Imagina! Invitaremos a todo el mundo! Crees que asistira el prncipe George? El prncipe George? repiti Fiona, con los ojos como platos. Lo har si se lo pido. Lucien mejor la opinin que tena sobre su prima una vez ms. Con el entrenamiento adecuado, sera una buena farsante. Sigo queriendo contrselo a algunos de mis amigos repuso Fiona con terquedad, aunque se haba atenuado la sospecha en sus ojos. l se encogi de hombros. Sugiero no arruinar la sorpresa, pero informa a quien te plazca. La mujer a quien ms dao podra causar con su pequeo cuento se encontraba confinada a buen recaudo en su bodega. En cuanto a la reputacin de Fiona: le importaba un bledo. Me gustara que fuese un secreto insisti Rose. T siempre tratas de estropearlo todo. De ningn modo. Quin crees que arregl todo para que te convirtieras en

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lady Kilcairn? No fue esa condenada de la seorita Gallant. Puedes estar segura de eso. Pero, mam... Bah. Tu vizconde acabar por descubrirlo. l no importa, Rose. Cuanto antes lo comprendas, mejor. Bueno, en cuanto a eso dijo Lucien, aproximndose a la puerta, os dejar para que charlis. Tengo algunos preparativos que hacer. Como era de esperar, Fiona no puso ninguna objecin, y l fue abajo a por su sombrero y a pedir que le trajeran un caballo. Puede que tarde le inform a Wimbole. El mayordomo le abri la puerta. Alguna indicacin especial en su ausencia, milord? l asinti. S, nicamente si Fiona se marcha a hacer alguna visita, puede mostrarle a Rose mi seleccin especial de vinos. S, milord. Por supuesto, me asegurar de que los vinos se mantengan en su envoltorio protector. Gracias, Wimbole. Cuando Vincent apareci por la esquina llevando su caballo negro castrado, Fausto, Lucien se subi a la silla y se dirigi a Hanover Square. No deseaba que nadie mucho menos cualquiera de los criados que pudieran tener contacto con Alexandra conociera su destino. Cuando lleg a una larga hilera de elegantes casas y desmont, le sorprendi comprobar que estaba nervioso; no por l, sino por Alexandra. Y porque si ahora daba un paso en falso, ella no se lo perdonara jams. Golpe la aldaba de bronce contra la slida puerta de roble. Cuando sta se abri, capt la expresin asustada del anciano mayordomo antes de que se disolviera en una de altiva indiferencia. Buenas tardes, milord. Lucien le entreg su tarjeta de visita. Necesito hablar con su gracia. Si es tan amable de esperar en la sala, ir a preguntar. Le sugiero que insista. S... s, milord. Tan slo haba pasado una hora desde la ltima vez que haba visto a Alexandra, y ya estaba impaciente por volver a estar de nuevo con ella. Aquello era nuevo para l, esa necesidad de tener a alguien en su vida, ese anhelo de escuchar su voz y sentir su contacto. El amor haba parecido algo empalagoso y agobiante... no una emocin sincera similar a una acuciante necesidad. Pero esto no se pareca a eso. No se pareca a nada de lo que haba esperado, y le diverta, complaca y horrorizaba al mismo tiempo. l levant la mirada cuando la puerta de la sala se abri. El duque de Monmouth posea los restos de lo que debera haber sido una conducta imponente: alto y de constitucin corpulenta, haba perdido la carne que lo hara capaz de intimidar con su sola presencia fsica. Por lo visto, nadie le haba informado de que

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sin el armazn que sustentara su clebre hostilidad, pareca solamente un viejo grun. Lucien se pregunt cunto tiempo haca que Alexandra no le haba visto. No pienso acoger en mi casa ni a ella ni al maldito bastardo que usted le haya hecho. Buenas tardes, su gracia. Su mirada volvi a la figura ms baja que segua a la sombra del duque. No he especificado que quera una audiencia privada con usted? Tiene suerte de que se le permita la entrada en esta casa, Kilcairn espet lord Virgil, envalentonado como si fuera un len ahora que estaba ante la formidable presencia de su padre. Le ruego me disculpe. Debera dirigirme a lord Virgil? Lucien apenas reprimi una sonrisa. Esta educacin de Alexandra s que tena su utilidad... era condenadamente difcil defenderse contra ella, y l lo haba descubierto de primera mano. Qu quiere, Kilcairn? No permitir que me chantajee. Sabe que estoy dispuesto a repudiarla. A desentenderme completamente de ella. Lucien tom asiento. No recuerdo haberle amenazado ni haberle pedido nada, salvo unos momentos de su tiempo. Le conocemos, Kilcairn gru el joven Retting. Parece que no. Lucien mantuvo la mirada en Monmouth. Ni tengo la menor intencin de ilustrarle hasta que podamos hablar en privado. Unos huraos ojos oscuros se cruzaron con los fros ojos grises de Lucien. En primer lugar, Monmouth jams debera haber permitido la entrada de Virgil en la habitacin. Aquello pona al duque en posicin de tener que ceder, antes de que la conversacin hubiera comenzado. Tiene la cabeza sobre los hombros, Kilcairn reconoci el duque a regaadientes. Virgil, sal. Pero, padre... No hagas que me repita. Con otra mirada hostil, el joven Retting sali de la habitacin con paso airado y cerr la puerta de golpe. Monmouth se sent en la butaca frente a Lucien. Bien podra haber dejado que se quedara. No va a obtener nada de m. Lo har. Est muy seguro de s mismo, no es cierto? Naturalmente. Lucien se acomod, evaluando a su oponente, y abri su reloj. Alexandra tena una curiosidad insaciable, y estaba dispuesto a apostar que era un rasgo de familia. Comprob la hora. Las tres y media. Tena que regresar pronto para ver qu tal haba ido la conversacin entre Alexandra y Rose. Y bien, qu cree que va a obtener de m? Lucien cerr de nuevo el reloj. Desde el desafortunado incidente de los Welkins su sobrina se ha sentido un

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tanto insegura de su lugar en la sociedad. Y bien que debera, la muy zorra. Tard semanas en acallar aquello. Imagin que usted estaba involucrado de algn modo. Aunque fue un tanto chapucero. Se arm un escndalo. El duque entorn los ojos. No en lo que respecta a mi familia. Usted ha reavivado el escndalo otra vez al tenerla aqu en Londres. El caso es que el problema existe. El caso es que todo lo que tengo que hacer es chasquear los dedos y ella ya no estar ligada a mi familia. Se acab el problema. Para siempre. Alexandra afirmaba haber visto a Monmouth reflejado en el propio comportamiento de Lucien, en el modo en que trataba a su familia. De pronto, aquello no le agrad en absoluto. Su problema s. No el de Alexandra. Ella le matara si supiera lo que estaba a punto de contarle a su to. Su nica esperanza era que el resultado final fuera ms satisfactorio que la furia de ella por los mtodos de Lucien. De cualquier forma, ella no le haba dejado eleccin. Haba convertido a Monmouth en una barrera entre los dos; l tena que deshacerla. Y esto me concierne porque...? Porque Alexandra teme que sin su apoyo simblico lady Welkins podra intentar hacer que la arrestasen, a pesar de su inocencia en todo el incidente. El duque carraspe mientras Lucien luchaba con su impaciencia y le conceda a Monmouth un momento para asimilar la informacin. Lucien saba cul sera su propia respuesta, pero l estaba enamorado de la vctima en cuestin. Si el dilema hubiera afectado a Rose, la respuesta habra sido ms complicada... aunque menos que haca algunas semanas. Se debe a que ella se encuentra en Londres refunfu al fin el duque. Tiene la maldita atencin de todo el mundo pendiente de ella, sobre todo porque vive bajo su techo. El viejo duque se inclin hacia delante. O debera decir bajo sus sbanas? No debera decir nada que le complicara ms la situacin a ella de lo que ya lo est. Ja! Mire quin va a hablar de decoro. Yo estaba all la noche en que el rey George encontr a su padre y a lady Heffington dndose un revolcn en la sala del trono... una semana despus de que se casara con su madre. En el mismsimo trono le corrigi framente Lucien, sacudindose una mota de polvo de la manga. O eso me han contado. El duque se puso en pie y fue hacia las licoreras en la mesa auxiliar. Estaba convencido de que la estupidez de mi hermana me conducira al hospicio. Casarse con un maldito pintor. Santo Dios! Se sirvi un brandy sin molestarse en ofrecerle uno a Lucien. Solamente puedo imaginar el escndalo si se llevan a la muchacha encadenada, tanto si lo merece como si no. Dgale que le dar mil libras para que se marche al campo. All tiene amigas en esa escuela donde ya se

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aloj antes. No obtendr nada ms de m. Lucien se dio cuenta de que haba roto la cadena de su reloj y se guard el maldito artefacto en el bolsillo. Yo puedo darle mil libras para que escape repuso l con dureza. O diez veces ms. Se lo dije, no conseguir nada ms de m... Haga una oferta que no implique su marcha de Londresle interrumpi Lucien al tiempo que se levantaba. Pero yo no deseo que ella est en Londres. Pens que lo haba dejado claro. Lucien se acerc rpidamente para arrancar la copa de brandy de los dedos del sorprendido duque y la lanz contra la pared. El fino cristal se hizo aicos, esparciendo sobre la alfombra persa manchas del color de los rayos del sol al refractarse. Permtame que le aclare algo, asno pomposo rugi l. Usted es la nica familia que tiene Alexandra Gallant. Por muy infeliz que a ella le haga, usted volver a acogerla con los brazos abiertos y dejar bien claro que se encuentra bajo su proteccin. La puerta se abri. Padre, he odo romperse algo. Ests...? Fuera! bram Monmouth. Cuando la puerta volvi a cerrarse de un golpe, clav el dedo en el pecho de Lucien. Cmo se atreve a amenazarme! Lucien se mantuvo firme. No le estoy amenazando. Le estoy insultando del mismo modo que usted insult a Alexandra. Bastard... Usted tiene un sin fin de abogados e incalculables cantidades de dinero prestas a acudir en su defensa. Ella no tiene nada. Eso le convierte a usted en un matn. Por lo visto le tiene a usted. As es. El duque se qued mirndole un largo momento. Y qu saca usted de todo esto, Kilcairn? Casarme con ella. El duque pareci aturdido. Casarse con ella repiti. Por qu? Tengo mis razones. Pero si se casa con ella, no necesitar que yo la defienda contra las acusaciones de lady Welkins. Su nombre le proporciona tanta proteccin como el mo. Csese con ella, por el amor de Dios, y deje al margen el apellido Retting. Lucien sacudi la cabeza. Comenzaba a entender de dnde haba sacado Alexandra su terquedad. No. Tiene que ser su nombre. Y no me pida que me explique porque no lo har. De todos modos nadie le creera.

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Dnde se supone que tendr lugar este lacrimgeno encuentro? El mircoles doy una cena. Ahora vena la parte ms difcil, cuando deba formularle la pregunta a Monmouth y darle la oportunidad de negarse. Ir? l duque dej escapar un suspiro de resignacin. No estoy seguro de quererle como enemigo, Kilcairn. All estar. Sin Virgil. Sin el maldito Virgil. Cuando al atardecer Lucien se desliz dentro de la bodega, la primera idea de Alexandra fue que pareca necesitar una copa de algo fuerte. Has estado ocupado le dijo, deshaciendo una puntada del bordado. Vino Rose? S, Thompkinson se la llev a rastras har una hora. Por lo visto vieron llegar a tu ta por la calle. l cerr suavemente la puerta y el corazn de Alexandra comenz a palpitar. No iba a sucumbir de nuevo a sus encantos, se dijo. Era demasiado difcil besarle y estar enfadada con l al mismo tiempo, y estaba decidida a seguir enojada con l. Aqul es el escabel de mi recmara dijo l un momento despus, observando a Shakespeare acurrucarse en la felpa color burdeos al lado de ella. S, los otros no eran lo bastante blandos. l fij su expresin escptica en ella. Los otros? S. Shakespeare puede ser muy exigente. Ya veo. Sobre todo cuando su ama se siente exigente, no me cabe la menor duda. l vacil y luego tir de la silla de tocador para sentarse frente a ella . De qu habis hablado Rose y t? No estaba acostumbrada a verlo dudar en nada, y aquello la hizo olvidarse del discurso que haba preparado acerca de manipular a muchachitas de dieciocho aos con sus infames encantos. Casi haba funcionado con ella; Rose no tena la menor oportunidad. Si an se mostraba cauteloso deba de ser por ella... o porque segua tramando algo. Hemos hablado de lo maravilloso que es Robert, y de lo maravilloso que fue su cumpleaos, y de lo bonita que estaba yo con mi nuevo vestido verde de muselina, y... Y cundo llegasteis a la parte donde hablasteis de lo maravilloso que soy yo? Rose es fcilmente impresionable. Hum. Alexandra no pudo evitar rer ante la expresin herida de l. En realidad trato de recordar si hablamos o no de ti. Lucien arque una ceja y le brind una de sus sensuales sonrisas. Me resulta difcil creer que mi nombre no saliera en la conversacin. Ay, Dios, podra sentarse a mirarle todo el da. Alexandra se oblig a concentrarse. Si se quedaba babeando delante de Lucien Balfour, slo conseguira acabar otra vez de espaldas. Te ests sonrojando murmur, sus ojos grises acariciaron los de ella.

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No es necesario que lo seales dijo, sintiendo que sus mejillas se acaloraban an ms. Soy perfectamente consciente de ello. Volvi a coger el bordado. Al menos yo slo me ruborizo. Y uno podra ruborizarse por un sinfn de razones. Cmo controlas t... ponindose de color escarlata, seal hacia su cintura, en general eso? l ri entre dientes. Se hace ms fcil con la edad, aunque es ms complicado en algunas situaciones que en otras. As que quieres discutir los grados de excitacin? Puedo imaginar cmo acabar esta conversacin. La aguja err la puntada en su pauelo. Eres muy irritante. Y t ests muy excitada. l sonri de oreja a oreja, obviamente satisfecho consigo mismo. Cuntame de qu habis hablado Rose y t o haz el amor conmigo. Alexandra saba sobradamente que su poder de persuasin superaba el de ella, sobre todo cuando estaba argumentando contra algo que s deseaba... desesperadamente. Te est muy agradecida. Qu esperabas? No intentes convertirme en un villano. Rose me dijo, al menos una docena de veces, que no quera casarse conmigo. Reconciliarla con Robert fue por su bien. Es una suerte que yo tambin resulte beneficiado. l haba expuesto un buen argumento. Y cul es tu siguiente paso? Est claro que Fiona no est al corriente de lo que est pasando. No, no lo est. Me encargar de ella cuando llegue el momento. Y cundo ser eso? Lucien se encogi de hombros. Pronto. Te lo promet, recuerdas? No puedes arreglarlo todo por m, Lucien. No espero que lo hagas. l torci el gesto. Otra vez estoy siendo galante, no es cierto? Si no contamos que me has secuestrado y has mentido a tu ta, y el otro plan del que no me has hablado. Renunciara a todo ello si aceptaras casarte conmigo. Por un momento dese que l tuviera las respuestas a todos sus argumentos para poder decir que s y lanzarse a sus brazos y no tener que preocuparse nunca ms por nada. Casi pareca una estupidez rechazarle; estaba destinado a entrar en razn tarde o temprano y dejar de pedrselo. Eso, sin embargo, era lo que la detena. Si aquel momento cuando se diera cuenta de que convencerla era nicamente un juego de inteligencia que trataba de descifrar llegaba despus de que ella dijera que s y admitiera ante l lo mucho que le amaba, la matara. Lucien se puso en pie. Entonces, el plan contina. l se inclin y roz con sus labios la frente de ella. Tengo que acompaar a las arpas esta noche. Wimbole sabe jugar al whist, si

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deseas compaa. Jugar al whist con tu mayordomo. Un sueo hecho realidad. El primero de muchos. Shakespeare recibi una caricia en la cabeza, la cual agradeci moviendo la cola. Slo asegrate de estar aqu cuando vuelva. Y se dirigi a la puerta. Puedes retenerme aqu todo un ao, milord, y eso seguira sin hacerte cambiar. Y a m tampoco. Lucien se volvi a mirarla de frente. Crees en la redencin, Alexandra? Crees que la gente puede cambiar? Ella busc en sus ojos, sabiendo que le estaba preguntando algo especfico, y que su respuesta deba ser la correcta. No creo que una persona pueda cambiar para adaptarse a otra dijo finalmente. Eso nicamente sera una farsa. S... pero crees que una persona puede hacer que otra desee cambiar? Por su propio bien? Para ser un hombre tan cnico, hastiado y seguro de s mismo, aqulla pareca casi una pregunta pueril. Estoy dispuesta a creerlo susurr ella. l sonri, y se le iluminaron los ojos. Bien. Eso es todo cuanto pido... por ahora.

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Captulo 19
Redencin. Qu extrao que semejante palabra hubiera salido de su boca. Lucien pas los tres das siguientes corriendo como un loco de un lado a otro, enviando invitaciones para la segunda velada de los Balfour en un mes, consultando con Robert la planificacin de los eventos de la noche y visitando a Alexandra cada vez que tena un momento libre. Si Fiona encontraba extrao sus escapadas a la bodega cada diez minutos, lo ms probable era que sospechase que tena un problema con la bebida. El tiempo que pasaba planeando el encuentro de Alexandra con su to y fingiendo haber aceptado la derrota frente a Fiona, se preguntaba sobre aquello de la redencin. La historia del duque de Monmouth acerca de Lionel Balfour le enfureca y asqueaba. Como tambin el recuerdo de la mayor parte de su propio comportamiento en los ltimos aos. Aquello le desconcertaba. Dos meses atrs no le habra concedido la menor importancia. Ahora estaba obsesionado con averiguar la similitud de sus propios actos con los de su padre y cmo poda haber hecho algunas de las estupideces con las que se haba complacido, y si Alexandra tena razn al dudar de su capacidad de amar cuando no haba un motivo oculto o un juego de por medio. Pronto lo averiguaran. La tarea que haba pensado que sera la ms complicada result ser la ms sencilla. Entre el seor Mullins y l haban seguido la pista y comprado media docena de cuadros de Christopher Gallant. Saba que Alexandra tena una buena opinin del trabajo de su padre. Despus de haberlo visto, l estaba dispuesto a compartirla. Al parecer tambin lo hacan varios de los crticos de paisajes britnicos de ms renombre, y dispuso tina serie de exposiciones oficiales durante los siguientes meses. Los precios de las obras eran considerables, y estaba encantado de pagarlos. A Alexandra tambin le alegrara enterarse del incremento de su valor. Como era natural, no tena intencin de mencionar una sola palabra de ninguna de sus compras hasta que la tuviera bien segura entre sus brazos... de lo contrario ella le acusara de querer sobornarla. No, mantendra las pinturas sanas y salvas en Kilcairn Abbey hasta que ella llega ni all como su esposa para verlas adornando la gran galera con el resto de las obras de arte de la familia. Lucien, si ests reconsiderando lo de la gran fiesta, hazme el favor de decrmelo para que pueda huir a China. Lord Belton se apoy contra la repisa de la chimenea. Apenas puedo pensar refunfu Lucien. Pero te confieso que estoy muy molesto por tener que venir a tu casa para poder redactar mi correspondencia
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privada. Se recost y ley la carta antes de espolvorearla con arena y doblarla . No te estars arrepintiendo, verdad, muchacho? De casarme con Rose? No, de cruzar el canal a nado. Muy gracioso. Robert se acerc para dejarse caer en la silla detrs de la de Lucien. Rose ser una vizcondesa encantadora, y estoy feliz de haberla encontrado. Pero? insisti Lucien. Pero el modo en que estamos, ests, tratando a tu ta me preocupa. Se va a poner furiosa, y encima va a ser mi suegra. No te preocupes por las joyas de la familia repuso Lucien, mientras rea entre dientes. Quiere nietos, as que entre todos podis criarlos para que me desprecien. Slo espero que sea a ti a quien siga despreciando. Ya sabes que vivir bajo mi techo en Belton Court. Aunque conserve las joyas de la familia, podra perder una oreja o un dedo del pie. An riendo, Lucien verti unas gotas de cera en el reverso de su correspondencia para sellarla y estamp el sello de su anillo en la pequea gota de lquido que se enfriaba. Aun cuando se me ocurriese otro modo de resolver este embrollo, no creo que lo hiciera. Qu clase de madre obligara a su nica hija su nico retoo a casarse conmigo? Sobre todo cuando t eres la alternativa. Dios santo. Ha sido eso un cumplido? l se dio la vuelta, sentndose a horcajadas en la silla del escritorio. Por qu no? Eres un buen hombre, Robert. Mejor de lo que soy yo.. Hum. Soy menos complicado que t. Disfrut de ciertos beneficios familiares que t nunca tuviste. All estaba de nuevo. Estaba maldito tanto por la naturaleza como por herencia. Una familia desgraciada no es excusa. Lo que sucede es que mi disipado estilo de vida resulta ms sencillo. Lucien apoy la barbilla en el respaldo de la silla. Me alegra que encontrases a Rose, y que ella te encontrase a ti. Espero ser algn da igual de afortunado. Bobadas. Eres igual de afortunado. Resulta que el amor de tu vida est encerrado en tu bodega. Eso es por su propio bien. Entonces, todo esto no tiene nada que ver con que ests locamente enamorado de ella? Crees que soy un autntico mentecato? Si prcticamente desfalleces cada vez que menciono su nombre. Lucien se enderez. Yo no desfallezco. Robert sonri abiertamente. Hablaba metafricamente. Bien, pues yo estoy casi a punto de romperte metafricamente la nariz replic Lucien, y se puso en pie. No llegues tarde maana.

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No lo har. Cundo tendr lugar el gran encuentro? Justo antes de que anuncie tu compromiso, y antes de que ta Fiona pueda encontrar una pistola con la que dispararme. Y an ms importante, antes de que ella pudiera empezar a vomitar ms rumores sobre Alexandra y lord Welkins, o sobre l mismo. Buena suerte. Lucien abri la puerta y le entreg la carta al mayordomo de Robert para que la despachara. Es un plan trazado con brillantez. No necesito suerte. Acept su chaqueta y su sombrero mientras Robert se una a l en el vestbulo . Pero gracias de todas formas. De regreso a Balfour House hizo que el carruaje se detuviera en Madame Charbonne's, donde se interes por el progreso de un ltimo artculo que necesitaba para los festejos de la noche siguiente. Y, despus, fue a emborracharse. Iba a tener que estar sobrio para la fiesta de maana. Alexandra se puso en cuclillas justo en la entrada de la bodega que daba al jardn y sacudi el candado. Ni siquiera Atlas, el titn, podra haber abierto ese maldito chisme. La otra puerta de la bodega se abri. Alexandra, tengo... La voz de Lucien se apag y, a continuacin, se oy una maldicin. Alexandra! Llam con brusquedad. Maldicin! Recogindose las faldas, ella se apresur a bajar la escalera y entrar en la parte principal de la habitacin. Buenas tardes le dijo a su trasero, que era todo cuanto poda ver de l cuando ste se agach a mirar bajo la cama. ste le result sumamente atractivo. l se enderez apresuradamente y se volvi rpidamente para mirarla de frente. Dnde estabas? exigi, cerrando la distancia entre los dos. El alivio en su cara la sorprendi. De verdad le preocupaba tanto perderla? Explorando. Lucien le levant la barbilla con las puntas de los dedos y la bes. Me gusta explorar. Ella no pudo responder, ya que estaba demasiado ocupada devolvindole el beso. La asombr que el simple contacto de sus labios y su boca pudieran afectar tanto a todo su ser. Y dnde estabas t? le pregunt finalmente. No te he visto desde ayer. Celosa? No. Te he trado una cosa murmur l, levantando la cabeza. Hum. No ser una llave o una sierra, verdad? No parece que te hagan mucha falta dijo secamente. Echa un vistazo. Lucien seal a un bulto envuelto en tela colocado sobre la cama. Shakespeare se

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acerc a olisquearlo, obviamente molesto por que hubieran invadido su territorio. Mirndole de reojo, Alexandra retir el envoltorio. Su mirada se top con seda de un vvido color burdeos y plata salpicada de cuentas y encaje. Es un vestido dijo pausadamente, contemplndolo. Te gusta? Alexandra lo sostuvo en alto a la luz de la vela. Claro que me gusta. Sabas que me gustara. Es precioso. Te lo pondrs? Es un vestido de noche. Vas a trasladar la fiesta de Rose a la bodega, o vas a mandarme a la pera? La mirada exasperada que le lanz casi la hizo sonrer. Qu fuera l quien se enojara por una vez. Haba pasado la ltima semana en la bodega, por el amor de Dios. A Rose le gustara que estuvieras presente en el anuncio. l extendi lentamente la mano para apartarle un mechn de cabello de la frente. Al igual que a m. Ella se estremeci. Y cmo le explicars mi reaparicin a la seora Delacroix? Lucien se encogi de hombros, acariciando an su mejilla con la punta de los dedos, como si no tuviera una fiesta, unos invitados, sus parientes, una cena y otro centenar de cosas de qu preocuparse. Pensar en algo. Sabes que una vez que me liberes, no dejar que me vuelvas a encerrar susurr, tratando de leer los secretos que escondan sus ojos. Lo s. Espero no tener que hacerlo. Lucien agach la cabeza y la bes con tanta intensidad que ella tuvo que apoyarse contra su pecho para mantener el equilibrio. l no pareca insinuar que se estuviera dando por vencido, pero tampoco ella lograba imaginar que l hubiera dado con algo que pudiera convencerla de que se quedase. Quera quedarse... para siempre con l, pero no estaba dispuesta a residir en Londres. Demasiada gente all no la quera. Si nicamente poda quedarse gracias a que el conde de Kilcairn Abbey se dignaba a prestarle la proteccin de su nombre, entonces, le resultara imposible. No sera correcto; no sera justo... ni para ella, ni para sus orgullosos e independientes parientes. Una libra por tus pensamientos le dijo Lucien en voz queda. Ella sonri. No valen tanto. No tienes que organizar una fiesta? l la solt, frunciendo ligeramente el ceo. S, la tengo. Y voy a duplicar, triplicar la guardia, mi amor. No quiero sorpresas, con la salvedad de las que estoy planeando. Pareca tan preocupado que no pudo evitar rer. Supongo que aqu estar para disfrutar de mi libertad condicional. Y, Lucien, pase lo que pase, esta noche ests haciendo algo bueno. Rose es muy feliz.

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Lo ha dejado muy claro. Con una ltima mirada, se volvi hacia la puerta. Dice que soy su hroe. Imagnatelo. La pregunta es, te gusta ser un hroe? Lucien se detuvo. No se lo digas a nadie, porque destruira por completo mi arruinada reputacin... pero s. Sonri, casi con timidez, pareciendo un colegial que acababa de hacer una travesura. Creo que me gusta. Volver en unas horas. Ella se tir sobre la cama. Aqu estar. Aunque no estaba al tanto de la hora a la que haba previsto Kilcairn la llegada de los invitados, Shakespeare comenz a ladrar minutos antes de las siete. Ella lo hizo callar, dispuesta a seguir siendo prisionera al menos durante una hora ms, y se ocup de ponerse su esplndido vestido nuevo y recogerse el cabello. Los nervios hacan temblar sus dedos. Algo, adems de lo que Lucien haba revelado, estaba ocurriendo esta noche, y le disgustaba no estar al corriente de los planes. La seorita Delacroix era la razn ms plausible de tanto secretismo, pero, aparte de darles a Fiona y a lady Welkins su calabozo en la bodega, no se le ocurra cmo Lucien pensaba que podra solucionar algo. Despus de esa noche, en cualquier caso, ya no importara. Lucien no tendra que preocuparse por que le obligaran a casarse con Rose, ni por, perder prematuramente la ayuda de Alexandra para tratar con sus parientes. Una vez que l se diera cuenta de eso, su estpida insistencia de mantenerla cautiva y de casarse con ella desaparecera. Y tambin lo hara ella. El hambre haba hecho que su estmago comenzara a gruir cuando alguien desech por fin el cerrojo y abri la puerta del calabozo. Thompkinson entr apresuradamente y levant a Shakespeare con la facilidad que le daba la constante prctica de toda una semana, y luego se detuvo y la mir fijamente. Se encuentra bien? le pregunt despus de un momento, dividida entre la diversin y el desconcierto. Yo... s... s, seorita... ah... Gallant. Usted... es slo que est... muy hermosa, seorita. Alexandra le hizo una reverencia. Gracias, Thompkinson. Es muy amable de su parte. Un instante despus, se le eriz el vello de la nuca, y mir hacia la entrada. Lucien estaba all de pie, devorndola con los ojos. Se sonroj al leer el hambre y el deseo en su expresin. Te dije que el burdeos era tu color murmur l. Me parece que ste no es el atuendo ms acertado para hacer una entrada discreta dijo, preguntndose por qu, sencillamente, no se funda en un charco en el suelo. Gracias a Dios que estaba Thompkinson. Djame a m las preocupaciones. Lucien se adelant y le ofreci el brazo. Por cierto, recurdame cules son tus reservas para casarte conmigo? Lucien, no...

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Ah, s. La felicidad de Rose. Hizo que ella le precediera por la angosta escalera a la cocina. sa era slo la primera. Naturalmente. No podemos olvidar mi miserable holgazanera para encontrar una novia ms adecuada, ni mis galantes intenciones de protegerte de los rumores de la sociedad. Le molest un poco que de pronto l pareciera lo bastante cmodo con sus reservas como para bromear sobre ellas. Y que no creas en el amor le record cuando entraron en la cocina. Para su sorpresa, l sonri. Al menos mis malos modales y mi naturaleza cruel son solamente desagradables fantasmas del pasado. Lucien la tom otra vez del brazo mientras se dirigan al saln. A juzgar por el volumen de la algaraba del interior, l haba reunido un grupo bastante considerable. Veamos que otros muros podemos derrumbar esta noche. Wimbole abri velozmente las puertas dobles y entraron en la bulliciosa y calurosa habitacin. La primera persona que vio Alexandra fue Fiona Delacroix, literalmente resplandeciente envuelta en un tafetn amarillo; sus ojos ardan con jactanciosa satisfaccin. Y, entonces, la mujer divis a Alexandra. Se puso plida, profiriendo un extrao y furioso alarido audible por toda la habitacin. Alexandra comenz a forcejear para zafarse de Lucien, resuelta a atenuar la escena que, sin duda alguna, pretenda causar, cuando otra figura surgi del medio de la habitacin y fue hacia ella con los brazos abiertos. Alexandra, mi querida sobrina! Tena la esperanza de que aparecieras esta noche! Ella se qued de piedra cuando el duque de Monmouth la abraz y le plant un beso en cada mejilla. ste, comprendi, era el muro al que Lucien se haba referido antes. Rose y lord Belton eran una mera distraccin... una razn para reunir una multitud que atestiguara este encuentro. Y la multitud estaba, definitivamente, observando. Otro escndalo destruira cualquier posibilidad de conseguir un futuro empleo en cualquier parte de Inglaterra y, probablemente, Europa, de modo que Alexandra le devolvi el beso en la angulosa mejilla del duque. To Monmouth salud con voz estrangulada. No me haba dado cuenta de que estabas en Londres. Lucien se situ a su lado, y ella advirti tardamente la fuerza con que sus uas se clavaban en su brazo. Cuando sus miradas se cruzaron, ella vio marchitarse la calma y la altiva superioridad de sus ojos grises. La vacilante preocupacin que ocup su lugar no la tranquiliz en lo ms mnimo. T organizaste esto, no es cierto? mascull, con una deslumbrante sonrisa y la mandbula apretada. Alexandra... comenz l, y su voz se apag cuando ella le solt el brazo y tom el de su to en su lugar. Permite que te presente a Rose Delacroix, to dijo, deseando poder salir a

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gritar. Cmo se atreva Lucien? Cmo se atrevan ninguno de los dos? Si pensaban que esta bonita exhibicin borrara los pasados veinticuatro aos, y sobre todo los cinco ltimos, les aguardaba una enorme sorpresa. Alexandra pareca radiante mientras presentaba primero a Rose, y luego a Fiona, al duque de Monmouth. Sonri y ri, y barri de un plumazo la furia de Fiona. Y Lucien comenz a preocuparse. Todo marcha mejor de lo que pensabas coment Robert, observando a Alexandra charlar con Rose y su to. S, eso parece. Tal vez debera haberle contado algo a ella, darle al menos un momento para serenarse. Parece que tu ta estuviera a punto de estallar. Cundo vas a hacer el siguiente anuncio? Lucien sacudi la cabeza despus de apartar la mirada de Alexandra. Hum? Ah. Enseguida. No te alejes. Alexandra estaba furiosa. Poda verlo, aun cuando nadie ms pareca notarlo. Si hubiera tenido que hablarle de la presencia de Monmouth, no obstante, nunca habra logrado que subiera la escalera, mucho menos lanzarla a los brazos de su to. Pero Alexandra era la persona con ms sentido comn que jams hubiera conocido. Ella se dara cuenta de que este encuentro era por su bien, aunque no se alegrara ahora de ello. Le concedera la noche para dejar que su sosegada inteligencia se impusiera al desconcierto, y luego le volvera a pedir que se casara con l. Lucien le indic a Wimbole que le trajera una copa de champn, y observ mientras los criados repartan copas a todos los invitados. Antes de retirarnos a cenar dijo en un tono de voz lo suficientemente elevado para ser escuchado, tengo un anuncio que hacer. Rose, si eres tan amable. Cuando Rose se abri paso entre los invitados, Lucien pase la mirada de Fiona a Alexandra. La expresin de su ta era de autntico desconcierto, como si, sencillamente, no pudiera conciliar la reaparicin de Alexandra con el inminente anuncio de matrimonio. l estaba deseando explicarle las cosas. Rose lleg hasta l, y Lucien la tom de la mano y le dio un beso. Amigos, muchos de vosotros sabis que mi prima lleg a Londres en circunstancias no demasiado felices. Esta noche, sin embargo, todos nos hallaremos gozosos. Fiona se adelant, aceptando ya felicitaciones de las viejas cacatas que tena como amigas. l le haba advertido acerca de divulgar las noticias antes de que hubieran sido anunciadas, y ella no le haba hecho caso. Robert, Lucien y ahora Monmouth, podan protegerse a s mismos y a las damas... Fiona estaba sola. Si Robert optaba por ayudarla a recuperar un mnimo de dignidad, sa era su prerrogativa. Personalmente, Lucien habra estado perfectamente satisfecho de dejrsela a los cuervos. Tengo la gran dicha de anunciar prosigui que mi prima, Rose Delacroix, va a contraer matrimonio. Y estoy igualmente complacido de informaros a todos que su futuro esposo es mi buen amigo Robert Ellis, lord Belton. Robert, Rose, mis

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felicitaciones. Robert se uni a ellos en el frente de la habitacin. En medio del fuerte aplauso y las felicitaciones, Lucien crey detectar un grito furioso, pero no estaba seguro de si en realidad lo haba odo, o si slo lo esperaba con tanta certeza que lo haba imaginado. Cuando Fiona surgi de entre la multitud, cargando contra l como si fuera un toro loco, puso la mano de Rose en la de Robert y condujo al airado vacuno al saln adyacente. Esto no es suficiente! grit Fiona, con la cara roja. l cerr la puerta. Yo creo que es ms que suficiente. No te saldrs con la tuya! La gente sabe la verdad acerca de mi hija y de ti. Por lo visto, algunas personas estn confundidas repuso sosegadamente, comenzando a divertirse. No lo consentir! Maana lady Welkins y yo nos encargaremos de arruinar a esa... furcia tuya si no vuelves a salir all ahora mismo y les dices a todos que estabas bromeando... que eres t quien va a casarse con Rose. l puso fin a la distancia que los separaba. Robert va a casarse con Rose porque ambos as lo desean. A ti te da igual lo que ellos quieran, Lucien. S que me importa. Y si dices algo en contra d cualquiera de ellos, me vers muy enfadado. Fiona retrocedi medio paso. No me amenaces. l entorn los ojos. Te he amenazado? Segn recuerdo fuiste t quien lanz las amenazas. Y eso se acabar ahora... sobre todo con Alexandra. Ella no te ha hecho nada. De hecho, le debes tu gratitud. Mi gratitud? Eso... Basta! espet l. De ningn modo me habra casado con Rose. La seorita Gallant la ha convertido en una dama para que ocupe su lugar en la sociedad. Va ser condesa! Va a ser vizcondesa replic. La mujer era como una cancin de un slo acorde y, para colmo de males, desafinado . Con una dote muy generosa. Lucien se acerc otro paso. Y entiende esto, ta: Alexandra Gallant se ha reconciliado con el duque de Monmouth. Lady Welkins y t os guardaris vuestras ridculas especulaciones, o su gracia y yo nos encargaremos de que acabis en Australia. Est claro? Le mir, colrica, durante largo rato. Eres perverso! le grit finalmente. Eres exactamente igual que el miserable de tu padre. l le hizo una reverencia. Eso, ta Fiona, est por ver. No necesito ver nada ms. Lo s. Con eso, sali airadamente del saln.

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Lucien dej que tuviera la ltima palabra. Prefera verla furiosa con l que con Alexandra o Rose. Cuando volvi con sus invitados, se permiti un momento de autocomplacencia. Se haba ocupado de que Rose se comprometiera con el caballero con ttulo de su eleccin, haba frustrado los chapuceros intentos de chantaje de su ta y se haba encargado de que Alexandra estuviera protegida de todo rumor e insinuacin. Menuda noche de trabajo, se dijo para s. Trat de captar la atencin de Alexandra varias veces durante la cena, pero ella pareca estar totalmente absorta en entretener a Rose y Robert y a los invitados que tena a ambos lados. Incluso Monmouth recibi una sonrisa y una broma benigna. Lucien frunci el ceo... Alexandra pareca demasiado tranquila y contenta. Estaba representando una farsa. Lo haba visto con anterioridad, en la primera salida pblica de Rose, cuando ella haba estado enfadada y afligida. Era demasiado diestra para dejar que aflorara, pero l lo saba. Por supuesto, era completamente posible que estuviera exagerando. A pesar de su conspiracin, no haba esperado que todo se desarrollada sin problemas. Cuando empezaba a convencerse de que se haba adaptado a la reunin, no obstante, ella le mir desde el otro lado de la mesa. Haba visto carmbanos ms clidos que la expresin de sus ojos. La cena progres de un modo impecable, pero a l dej de importarle. Fiona, sin duda alguna, segua echando humo, pero cuando las mujeres mayores a las que ella haba invitado se deshicieron en alabanzas y felicitaciones hacia el partido que haba conseguido su hija, se seren un poco. Lucien qued encantado cuando todas decidieron que l era el mismsimo Lucifer, y que Rose y ella eran afortunadas de haber escapado, por poco, de sus garras. Cuando los invitados comenzaron por fin a marcharse, mantuvo la mayor parte de su atencin en Alexandra, para cerciorarse de que no intentaba escabullirse mientras l no miraba. Cuando ella se volvi finalmente para subir las escaleras, l estaba preparado. Seorita Gallant dijo con brusquedad. Ella titube y, despus, se detuvo y le mir. S, milord? En mi despacho, si es tan amable. Ella apret los labios; se alis la falda y regres abajo. Cruz el vestbulo, y un momento despus la puerta de su despacho se cerr de golpe. Mantngala alejada de los problemas le dijo el duque, y se fue a por su sombrero y su abrigo. No volver a hacer ningn esfuerzo por ella nunca ms. Lucien le mir. De modo que han resuelto sus diferencias? Qu diferencias? Estoy aqu para mantener los malditos rumores a raya hasta que se case con ella y se la lleve de Londres.' Ah. De sus invitados, slo quedaba Robert, charlando tranquilamente en el saloncito de maana con Rose. Creo que necesito otro momento de su tiempo. Concierte una cita con mi abogado. Tengo una reunin con el primer ministro

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a las nueve de la maana. Lucien dio un paso, bloqueando el camino del duque, mientras que Wimbole cerraba la puerta principal. Slo un momento repiti con calma, y seal en direccin a su despacho. No tengo tiempo para semejante tontera. Pues bsquelo replic Lucien, Rufin impertinente! vocifer el duque, pero atraves el vestbulo. Lucien le abri la puerta y le sigui adentro. Alexandra estaba detrs de su escritorio, sus puos apretados descansaban contra la lisa superficie de caoba. Qu sucede? le pregunt sin prembulos a ella, cerrando la puerta tras de s. Debo admitir dijo ella con voz queda, trmula que los acontecimientos de esta noche me han tomado completamente por sorpresa. Bah resopl Monmouth. No me lo agradezcas, porque nunca podrs recompensarme. Slo agradece que me preocupe tanto por la reputacin de la familia, muchacha, porque de no ser as estara feliz de verte en Aus... No iba a darte las gracias espet Alexandra. Cmo te atreves a suponer que alguna vez le pedira algo a una pobre excusa de caballer... Alexandra interrumpi Lucien, yo le ped a tu to que viniera esta noche. Ella rode el escritorio en direccin a l. Pens... comenz, y luego se detuvo. Pensaste, qu? Pens que habas cambiado! Rose pareca tan feliz, y pens que habas cambiado! Lucien entorn los ojos. He cambiado... creo. Ciertamente paso ms tiempo preocupndome por ello de lo que jams lo hice. Entonces, por qu est l aqu? Apunt un dedo en direccin a Monmouth. Por qu, en efecto, ingrata...? Basta! bram Lucien. Monmouth, mrchese. Ser un placer. El duque sali del despacho como una exhalacin, cerrando la puerta de golpe tras de s. Ha venido esta noche porque le estabas utilizando como una excusa prosigui Lucien, observndola pasearse de la chimenea hacia l. Una excusa para qu, si puede saberse? Una excusa para exigir tu maldita independencia de todo. De m. Ahora ya no puedes usarle. No me hace falta usar nada, excepto a ti replic, una lgrima rod por su mejilla. T eres la mejor razn que podra encontrar para no casarme contigo. Aguarda un maldito minuto la cort, sorprendido por su veneno. Tmate todo el tiempo que quieras. No cambiar nada. Me diste una lista, una lista, de razones por las que no te casabas conmigo.

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Las he resuelto todas, una por una. No tienes motivos para enfadarte conmigo por algo que t instigaste. Qu yo instigu? Cmo te atreves a traer aqu al duque de Monmouth por tu propia conveniencia y a echarme la culpa a m? Eso no tiene ningn sentido, Alexandra. Nosotros... No tenas derecho a intentar forzar una reconciliacin slo porque te convenga! Queda suficientemente claro? Furioso, Lucien se movi de forma amenazadora en torno a ella. Todo lo he hecho por ti gru. Te preocupaba la felicidad de Rose. Me he asegurado de que sea feliz. Temas que tu reputacin creara problemas a quienes te rodean si seguas aqu. Tu reputacin est ahora reparada. Mi reputacin ha sido convenientemente barrida debajo de una alfombra para que puedas salirte con la tuya. Todava necesitas un heredero para evitar que los hijos de Rose no hereden, y todava eres el mismo estpido Lucien Balfour que dijo que el amor era solamente un sinnimo socialmente aceptable de fornicacin! Soy estpido repiti l. Soy el idiota que trataba de hacerte feliz. Por el amor de Dios, desde que te conozco ya ni siquiera me reconozco en el espejo! Ahora voy por ah alegremente tratando de solucionar los problemas de la gente... Y me gusta! Yo no... No he terminado refunfu. Incluso he dejado de fumar porque saba que no lo aprobabas. Me has cambiado. Me has convertido en un hombre diferente, un hombre que prefiero al que sola ser. Y yo te pregunto, Alexandra, dnde dice que t tienes que conseguir exactamente todo lo que quieres? Yo no te he pedido nada. No esperes que me comprometa por algo que nunca he deseado. S que lo deseabas. An lo deseas. Lo que pasa es que eres demasiado terca para admitirlo. Lucien inhal con fuerza y la fulmin con la mirada mientras ella haca lo mismo. Te toca ceder a ti espet. Estar arriba si quieres encontrarme.

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Captulo 20
Yo estaba equivocada! Alexandra se paseaba de ac para all con paso airado. No estaba equivocada! l no tena derecho a hacer lo que hizo! Lex, no he dicho nada. Ests discutiendo contigo misma. Lo que puede serte til a ti, pero a m me est entrando jaqueca. Alexandra se detuvo frente al deteriorado escritorio de roble y mir a la joven sentada detrs de l. Lo siento, Emma murmur, y luego estamp el pie con fuerza contra el suelo. Es que me pone tan furiosa! Ya lo veo dijo secamente Emma Grenville. Apartando un mechn de su siempre desaliado pelo caoba detrs de la oreja, se puso en pie y rode el escritorio. Sintate orden. Traer t. La directora se agach y acarici a Shakespeare en las orejas. Y Shakes necesita una galleta. Alexandra sonri de mala gana. He gritado tanto que probablemente se ha quedado sordo. Sintate. S, seora. Menuda y esbelta, con un irresistible par de hoyuelos que aparecan cuando rea, Emma pareca ms un duendecillo del bosque que la propietaria de una escuela para seoritas. Al mismo tiempo, su aire de sereno sosiego y bondad le hacan parecer mayor de los veinticuatro aos que en realidad tena. Alexandra dej escapar un suspiro y tom asiento al lado de la ventana cuando Emma sali de la pequea cocina. Al otro lado de la puerta escuch risas, rpidamente acalladas, cuando un grupo de alumnas de la academia se dirigan al saln principal a cenar. El antiguo monasterio siempre haba parecido un lugar perfecto para un colegio, aunque el tener ahora hijas de la alta sociedad entre el alumnado haba forzado a realizar algunas modificaciones en el viejo edificio. Las ventanas aadidas a las aulas, el estudio y las oficinas representaban solamente una pequea parte de los cambios. Entonces dijo Emma cuando entr de nuevo en la habitacin , supongo que lord Kilcairn y t os habis peleado. Dej la bandeja del t sobre el escritorio y volvi a sentarse. S, nos hemos peleado. Pero fue culpa suya. Alexandra se desliz al borde de la silla y sirvi una taza de t para ambas. Shakespeare recibi vidamente su galleta, y se refugi debajo del escritorio a roerla. Desde cundo te peleas con tus patrones? Desde que estn equivocados. Con un pequeo suspiro, volvi a ponerse cmoda y tom un sorbo de t. No poda recordar cuntas veces se haba sentado en
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esta misma silla elegante a contarle sus problemas a la ta de Emma. Se senta... a gusto por haber vuelto, con la salvedad de que a estas alturas haba abrigado la esperanza de no tener ms problemas. Sin embargo, aqu estaba con los mismos de siempre, a lo que haba que aadir los nuevos que le haba causado Lucien. Me encerr en su bodega, sabes? Lo hizo? Qu barbaridad! Ni siquiera era su bodega principal. Slo la secundaria. Emma apret los labios. As que ests enfadada porque lord Kilcairn no te encerr en su bodega principal? Desde luego que no. No te burles. No se me ocurrira, Lex. Por qu te encerr? Precisamente aquella pregunta segua rondndole, an despus de llevar tres das pensando en ello en un traqueteante y angosto coche de postas. Volvi a levantarse y se aproxim a la ventana. Te aseguro que no tengo ni idea. Media docena de reses pacan en la lejana orilla del estanque de patos de la academia, tan slo visible a travs del pequeo jardn y los desperdigados olmos. Pero eso no es lo peor de todo. Su amiga apoy la barbilla en una mano. Eso pensaba. S. Dio una magnfica fiesta e invit al to Monmouth. Sin decrmelo. Dios mo. Es un hombre horrible y perverso, y nunca debera haber aceptado el empleo en su casa. Es amigo de tu to? Me consta que no lo es. Tan slo trataba de forzar una reconciliacin por propia conveniencia. Conveniencia? Alexandra golpe el alfizar con tanta fuerza que le doli la mano. Ni preguntes. No puedo explicarlo. Lex dijo Emma, me alegra que ests aqu. Tu ayuda me viene de perlas. Pero? La incertidumbre alcanz a Alexandra hacindola estremecerse. ltimamente siempre pareca haber una pega en todo. Pero ahora tengo que pensar en la academia. Somos... Lo lamento, entonces interrumpi Alexandra, las lgrimas comenzaron a correr por sus mejillas. No tena ningn otro lugar dnde ir. Djame terminar, boba. Somos una institucin formativa, no un refugio para fugitivos enfermos de amor. Tengo que estar segura de que vas a quedarte. No estoy enferma de amor! declar Alexandra, secndose los ojos. Le dije que me marchaba. l dijo que le pareca bien, y aqu estoy. Emma la mir largo rato. Ests segura de eso? Reprimiendo el impulso de volver a golpear con el pie, Alexandra se decidi

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por cruzarse de brazos. Por supuesto que s. Sus oscuros ojos verdes an sostenan la mirada a su amiga, Emma abri el cajn de arriba del escritorio. Puede que te preguntes por qu no me sorprendi el retraso en tu llegada de Londres. Sac un papel doblado del cajn y lo desliz por encima del escritorio. Recib una carta el da anterior. Alexandra, recelosa de pronto, cruz la habitacin y le arrebat la misiva. Reconoci el sello de cera partido an antes de cogerla. l te mand una carta? Lucien haba dicho que se ocupara de informar a Emma, pero no crey que tuviera intencin de hacerlo. Haban estado un tanto distrados durante aquella conversacin.' Tuve que leerla dos veces antes de creer que era del conde de Kilcairn Abbey. No... da la sensacin de ser alguien de su reputacin. Otro temblor de excitacin y nervios la atraves y Alexandra desdobl la carta. Seorita Grenville ley en alto, escuchando la profunda voz de Lucien en la cabeza, como sabe, Alexandra Gallant form parte de mi casa hasta hace muy poco. Soy consciente de que ha aceptado un empleo para ensear en su academia y, aunque en modo alguno puedo cuestionar su eleccin de profesora, estoy en desacuerdo con su partida. Es un hombre muy culto, verdad? coment Emma cuando Alexandra hizo una pausa para tomar aire. Extremadamente. Es el individuo con la curiosidad ms voraz que jams he conocido. Se dio cuenta que su comentario se pareca mucho a un cumplido, y se aclar la garganta para continuar leyendo. Como probablemente habr advertido, he logrado convencer a Alexandra para que se quede algunos das ms en Londres. Ella arque una ceja. Ja. Tiene una extraa definicin de convencer. Es mi ms ferviente esperanza que ella elija quedarse aqu permanentemente. O bien ella... No creo que quisiera decir a perpetuidad en la bodega apunt Emma. Alexandra le lanz una mirada furibunda a su amiga. O bien ella, o yo mismo, le informaremos con detalle. No parece alguien que planee hacerte dao dijo en voz queda la directora. Quizs, pero, gracias a esto, puedes ver lo arrogante que es. Hum. Lee la ltima parte sugiri Emma. Alexandra hizo una mueca, pero accedi. Seorita Grenville, Alexandra se ha referido a usted en varias ocasiones como su amiga ms querida. Tan slo puedo expresarle mi mxima envidia por ese hecho, y la esperanza de que usted y yo nos conozcamos un da no muy lejano. He encontrado que los amigos de Alexandra son excepcionales, al igual que he encontrado a sus detractores carentes de inteligencia, humor, compasin y cualquier otra virtud que tanto he llegado a admirar en su amiga. Suyo, a la espera de conocernos, Lucien Balfour, lord Kilcairn. Alexandra tom asiento lentamente.

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Oh, Dios mo susurr. Debe habrtela mandado hace das. Parece que has capturado el corazn de un granuja, querida. Ella sacudi la cabeza, releyendo las ltimas lneas de la carta. No, no es as. Lo que sucede es que es realmente encantador. Y por qu tratara de embaucarme el conde de Kilcairn Abbey? Yo... bueno, puede que as lo sintiera o tal vez crey que lo senta antes de su estpida fiesta. S que ya no siente lo mismo. Ests segura de que... Adems, admirar a alguien y estar enamorado son dos cosas completamente distintas, Emma. Yo, por ejemplo, admiro a lord Liverpool, pero no considero que est enamorada de l. T... Y solamente quiere que nos casemos porque se siente a gusto conmigo y puede engendrar su heredero sin el menor trastorno por su parte. Emma se puso en pie bruscamente y le arrebat la carta. Quiere casarse contigo? Lex, nunca me dijiste... No! la interrumpi. Me he esforzado demasiado para rendirme ahora y vivir segn las condiciones de otro. Ni siquiera las suyas. Sobre todo las suyas. Cuidar sola de m misma y de mis propios problemas. Otra vez ests discutiendo contigo misma. Emma le devolvi la carta. T conoces a lord Kilcairn mucho mejor de lo que yo lo har nunca, Lex. Aceptar tu palabra de que es retorcido y arrogante, y de que no le importa nadie salvo l mismo. Gracias. Emma le seal la puerta Alexandra. Y, a partir de maana, impartirs clases de conversacin para la cena y cmo hablar de literatura sin parecer una erudita. Alexandra hizo un gesto de asentimiento y ella y Shakespeare siguieron a Emma al comedor. Lo nico que necesitaba era algo en qu ocuparse. Con su primera clase al da siguiente, comenzara la tarea de olvidar a Lucien Balfour. Olvdala, entonces dijo Robert, guiando su castrado por entre los rboles de Hyde Park. Hiciste un esfuerzo, titnico por aadidura, y no sirvi de nada. Punto final. Lucien espole a Fausto al trote sin molestarse en comprobar si Robert le segua. Pareca que la cabeza le fuera a estallar, recordndole que haba bebido demasiado whisky en Boodle's la noche pasada. Al menos, no obstante, su palpitante crneo le daba una excusa ms para alimentar su malhumor sin tener que admitir lo condenadamente perdido que se senta sin Alexandra Beatrice Gallant. Lucien, hay cientos de damas en Londres que estaran encantadas de casarse contigo. No encantadas replic, tomando otra amplia curva del desierto camino para carruajes. S, encantadas. Eres rico, guapo y con ttulo. No muchos solteros pueden afirmar esas tres cosas.

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No trates de apaciguarme. No estoy de humor. Lucien, frunci el ceo e hizo detenerse a Fausto. Quin era tu segunda opcin? pregunt cuando el vizconde le alcanz. Mi segunda opcin para qu? Para esposa. Si yo hubiera tenido intencin de casarme con Rose, o si ella te hubiera rechazado, a quin perseguiras ahora? Robert se encogi de hombros. Qu se yo. Lucy Halford, o puede que Charlotte Templeton musit. Pero encontr a Rose y ambos somos inmensamente felices. Lucien baj la mirada a sus manos enguantadas mientras enrollaba las riendas una y otra vez alrededor de sus dedos. Para m dijo sin alzar la voz no hay nadie ms. Ella es... aquella a quien buscaba desde siempre. Incluso antes de eso. Pero te rechaz dijo Robert con voz solemne. As que ahora debes buscar en otro lugar. Vacil y ech una ojeada al parque casi desierto. Tal vez ella es demasiado... intratable, de todos modos. Una esposa no puede apoyarte si siempre est en descuerdo con todo lo que dices. Lucien se sacudi e hizo reanudar suavemente la marcha al bayo. Lo has entendido todo al revs, pero supongo que no importa. No confa en m, ni en mis motivos, y no hay nada que pueda hacer, a menos que me deshaga de mi ttulo, y todo lo que conlleva, y me convierta en deshollinador. Y no tengo la menor intencin de hacer eso. As pues, la olvidars y seguirs adelante. Supongo que lo har. Tan pronto olvide cmo respirar. Entonces no me queda ms que esperar que vayas por ah vagando como alma en pena durante el resto de la eternidad. Con una mirada furibunda, Lucien puso a Fausto al galope. No estoy vagando como alma en pena. Estoy esperando. Le dije que ahora le tocaba ceder a ella. Es una mujer sensata; se dar cuenta de que tengo razn y de que es una tonta por entregarme a la multitud de adorables damas que tan encantadas estaran de casarse conmigo. Y si no se da cuenta? Robert podra haber sido su propia conciencia; Lucien haba mantenido esa misma conversacin consigo mismo desde que ella se haba marchado, hecha una fiera, de Balfour House haca una semana. Lo har. Bueno, esperar a que entre en razn, ceda y regrese me parecen un montn de tonteras replic Robert. Creo que ambos vais a tener que daros cuenta de ello. Tal vez. Sin embargo, aunque Lucien acuda a citas, cenas y reuniones sociales, no poda dejar de darle una y mil vueltas a qu haba hecho mal. S, la haba encerrado para evitar perderla, y nunca debera haberla dejado salir. Y s, la haba engaado para

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que se reuniera con un pariente a quien despreciaba. Pero ella le haba ayudado a ver las cadenas y muros que l mismo se pona y, prcticamente, le haba obligado a reconciliarse con Rose. Por qu, entonces, haba funcionado con l y no con ella? La respuesta, o lo que esperaba fuera la respuesta correcta, por fin le vino a la mente mientras hablaba con Rose acerca de su dote, junto con el estipendio que tena pensado asignarle para que siempre tuviera sus propios ingresos, sin tener que contar con Robert o con l. Lucien, eso es demasiado protest su prima, ruborizndose atractivamente. Me has dado mucho ms de lo que esperaba. l hizo caso omiso del gesto de asentimiento de Mullins y continu garabateando cifras en el borrador del acuerdo. No discutas. Me siento generoso. Rose dej escapar una risilla. No creo que mam est de acuerdo. Siempre y cuando cumpla su juramento de no volver a hablarme de nuevo, puede estar en desacuerdo con todo lo que le plazca. En todo caso, no es para ella. Es para ti. Gracias. Ella se inclin y le dio un beso en la mejilla. Lucien se qued all sentado, como si fuera una piedra, por un instante. Haba disfrutado de la maana pasada en compaa de su prima; ella era agradable, a pesar de que no representara un desafo para su intelecto. Y haba sonredo, prorrumpido en carcajadas y besado en la mejilla. Dos meses atrs jams lo habra tolerado; dos meses atrs no podra haber soportado estar en la misma habitacin con ninguna de las Delacroix. Rose, obviamente, haba cambiado. Se haba vuelto ms segura y menos egosta; una plida imitacin de su tutora, pero una definitiva mejora de la muchacha que haba llegado a Londres por primera vez, toda envuelta en tafetn rosa. Y tambin l haba cambiado... ms de lo que se daba cuenta. se era el problema, y la solucin. l haba cambiado. Alexandra no. Ella an pensaba en s misma en los mismos trminos en que lo haba hecho los ltimos cinco aos: que deba luchar sola contra todo y todos los que amenazaran con arrebatarle su independencia, y que el suelo podra abrirse bajo sus pies de nuevo en cualquier momento si se atreva a bajar la guardia. Lucien asinti con la cabeza. Tena que abrirle los ojos, tal como ella lo haba hecho con l. No al amor, porque saba, senta, que ella s lo amaba a l... pero no a s misma. Primo Lucien? pregunt Rose al tiempo que alzaba la mirada hacia l con el ceo fruncido por la preocupacin. Haga los arreglos pertinentes, seor Mullins dijo l. Y cuando haya terminado, venga a verme al despacho. Tenemos otro asunto que tratar.

Alexandra se sent en el borde del escritorio y mir a los ingenuos nuevos

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rostros de sus alumnas. Ella misma haba sido una de ellas no haca demasiado tiempo, aunque haba veces, como esta tarde, en que no consegua recordar haber sido tan joven. Bien musit, cuando alguien exprese un punto de vista sobre una obra de ficcin, el comentario es, por lo general, la opinin de la persona en cuestin. Pero eso es lo que he dicho, seorita Gallant protest Alison, una joven de rosadas mejillas. En mi opinin, Julieta debera haber hecho caso a sus padres. Lo que dice la seorita Gallant es que ests siendo redundante, Alison dijo a voz alzada otra de la muchachas. Cllate, Penlope Walter replic Alison. Sofocando un suspiro de exasperacin y, agradecida de que Emma slo le hubiera encomendado una docena de jvenes para empezar, Alexandra se adelant para restablecer el orden. Vamos, tranquilas, Romeo y Julieta ya padecieron suficiente derramamiento de sangre. No debemos aadir ms. La puerta del aula se abri de golpe y Jane Hantfeld, una de las alumnas veteranas de la academia, dej atrs los pupitres en su carrera hacia las ventanas del fondo de la habitacin. Tena el rostro arrebolado por la emocin y apenas les dedic una sola mirada al resto de las muchachas. Oh, Dios mo, mirad! Tenis que ver esto! Seorita Hantfeld le reprendi Alexandra, demasiado tarde para detener la estampida hacia las ventanas, la clase an no ha terminado. Quin es l? pregunt Alison soltando una risilla tonta. Es muy guapo. Me gusta su caballo intervino una de las muchachas ms jvenes. Y a quin le importa su caballo? Con tanta indiferencia como pudo, Alexandra se desplaz furtivamente hacia la ventana... y se qued sin aliento. Lucien Balfour, alto y con un aspecto imponente con su chaqueta gris oscura de montar, se encontraba a lomos de Fausto tras la verja de entrada a la academia. Mientras Alexandra lo observaba, Emma lleg hasta l y dispers el grupo de embobadas muchachas all reunidas. l toc con los dedos el ala de su sombrero mientras, obviamente, se presentaba y Emma le dijo alguna cosa en respuesta. Tan pronto ella habl, l desmont y se adelant a estrecharle la mano. Alexandra tom aire de forma brusca. En su carta deca que esperaba conocer pronto a la seorita Grenville; a juzgar por su reaccin, haba sido sincero. Estaban, maldicin, demasiado alejados para poder escuchar o interpretar nada de lo que pudieran estar hablando, aunque las estudiantes sacaban sus propias conclusiones. El consenso pareca ser que el acaudalado noble haba venido a la academia de la seorita Grenville en busca de una novia. Alexandra se aferr al alfizar de la ventana para evitar que le temblaran los dedos. Sabe quin es, seorita Gallant? pregunt una de las muchachas. Alison dice que es un duque.

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Es conde corrigi ella, y se aclar la garganta cuando todas se volvieron a mirarla. Tenemos una leccin que terminar. Oh, lo conoce? Quin es? Cuntenos, seorita Gallant! Alexandra hizo una mueca de dolor provocada por la cacofona de preguntas y peticiones. Es el conde de Kilcairn Abbey, y no cabe duda de que se ha perdido. Proseguimos? Ah, se marcha se quej Jane. Maldicin. Quiero que venga a visitarnos. Para que puedas desmayarte en sus brazos? Alexandra se senta a punto de desfallecer. Observ, incapaz de moverse o apartar la mirada, mientras volva a montar, tocaba de nuevo el ala del sombrero con las puntas de los dedos y volva al camino al trote. Haba recorrido todo el camino, al parecer para verla a ella, y luego se marchaba sin ms? Adems de ser sumamente decepcionante, no poda creerlo de l. Lucien Balfour no se tomara tanta molestia por nada. Seorita Gallant, le conoce de Londres? Ella parpade y regres a su escritorio. S. Ahora, volvamos a la inofensiva expresin de opiniones y puntos de vista. Las jvenes retomaron la leccin de mala gana, pero Alexandra pareca haber perdido completamente la capacidad de pensar de modo coherente. Qu demonios haca Lucien Balfour en Hampshire, especialmente en la academia Grenville para seoritas? Momentos despus, la puerta del aula se abri de nuevo. Emma Grenville se asom por la entrada y le hizo seas. Puedo hablar un momento con usted, seorita Gallant? Alexandra se puso en pie con presteza e hizo una mueca por el consiguiente comentario en voz queda proveniente de las alumnas. Cmo no. Jane, por favor, lee el siguiente soneto. Enseguida vuelvo. Sigui a Emma una corta distancia por el pasillo. Cuando sta se volvi para mirarla de frente, Alexandra trat de descifrar la expresin de la directora, pero Emma pareca tan imperturbable como siempre. Imagino que viste a nuestro visitante? le pregunt Alexandra movi la cabeza de modo afirmativo. No tengo la ms remota idea de por qu vendra aqu. Le dej mis sentimientos muy claros... Te est buscando, Lex. l... Qu le has dicho? Le dije que estabas aqu y que te encontrabas bien, y que no era libre para dejarle traspasar las puertas de la academia. La estaba buscando. Significaba aquello que an pretenda convencerla de que se casase con l? O que haba venido a Hampshire simplemente para asegurarse la ltima palabra? O...? Lex interrumpi Emma sus pensamientos haciendo que se sobresaltara.

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Volver maana a medioda. No tienes por qu hablar con l. Un revoloteo de puro terror se extendi por su columna. Pero no s qu... no tengo ni idea de qu... Imparto clases de decoro a jvenes damas la interrumpi la directora una vez ms. No puedo consentir que el famoso conde de Kilcairn Abbey ande merodeando por aqu. Se inclin an ms, con la mirada llena de humor. No causa buena impresin. Y perdera a la mayora de las alumnas. Alexandra cerr los ojos. Lo s, lo s. Nunca pens que me seguira hasta aqu. Ni siquiera logro imaginar por qu ha venido. Pero ha venido. Emma la tom del brazo y Alexandra abri los ojos de nuevo. Tienes que solucionarlo. Ella dej escapar un suspiro. Obviamente, Emma, nunca has estado enamorada. La directora sonri. Y obviamente, Lex, t s ests enamorada.

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Captulo 21
Lucien lleg a la academia de la seorita Grenville unos minutos antes de la hora. Se senta como un maldito idiota esperando fuera de la verja, un pecador desterrado del cielo, pero la seorita Emma Grenville haba dejado bien claro que no deba poner un pie dentro de sus tierras. El antiguo Lucien habra echado abajo las puertas, pero hoy no le agradaba la idea de tener una veintena de jovencitas gritando y fugndose y desmayndose a sus pies. Sin embargo, a medida que se acercaba la hora de la cita comenzaba a considerar seriamente una incursin estratgica. Y entonces, apareci su diosa, recorriendo el largo y serpenteante camino. Pareca haber pasado ms de quince das desde que la haba visto por ltima vez, y tuvo que sofocar el repentino impulso de derribar las puertas, echar a Alexandra sobre la silla de montar y huir con ella. Lucien dijo ella cuando lleg a las puertas cerradas. Al menos no pretenda fingir que jams se haban conocido. Alexandra desmont en ese momento. Quera estar tan cerca de ella como fuera posible. Qu tal est Shakespeare? Ella inclin levemente la cabeza. Mi perro est bien, gracias. Bien. Y cmo te encuentras t? Estoy bien. Lucien resopl. Esto era completamente intil. Prefera un enfoque directo... y saba que ella tambin. Has puesto mi ordenada vida patas arriba dijo. Nunca pens que alguien pudiera lograrlo. Es eso lo que has venido a decirme... que te he arruinado la vida? Qu crees que has...? No he dicho que hayas arruinado nada la interrumpi con el ceo fruncido. Por lo visto no haba sido suficientemente directo. Lo has cambiado todo... el modo en que miro a la gente, y a m mismo. Y, considerando la magnitud de la tarea, te mereces mi enhorabuena. Y mi agradecimiento. . Ella se puso a juguetear con un botn de su pelisse, esquivando su mirada cuando l busc una grieta en su reluciente armadura. Entonces, no hay de qu. Aunque para eso me pagaste. l neg con la cabeza. Te pagu para que no te marcharas. Lucien alarg la mano por entre los barrotes de hierro de la verja para tocar su mejilla. Te echo de menos. Alexandra tom aire con dificultad y se apart de su caricia.
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Claro que s. Ahora tienes que molestarte en buscar a otra con cuya vida puedas jugar. Ella segua a la defensiva, como siempre, pero ahora lo comprenda. Nadie me dejar jugar le dijo sin alzar la voz, y sonri. Ella se sonroj. Djalo. Qu haces aqu? An me deseas. Es una reaccin puramente fsica. En cualquier caso, ests mejor sin m. Cre que iba a ser yo quien se disculpara replic l.Sal aqu y pasea conmigo. No. Mrchate, Lucien. Me siento como si tratara de secuestrar a una monja de un convento refunfu mientras observaba su rostro en busca de una chispa de su habitual humor. Ella apret los labios. Esto era antes un monasterio. l se apoy contra la verja, sus dedos se aferraron a las dos barras verticales de hierro. Es ms grande que la bodega, querida, pero parece que todava ests atrapada dentro. Mene las barras hacindolas sonar. Al menos acrcate y bsame. Ella se cruz de brazos. Permite que te recuerde que fuiste t quien me encerr en la bodega. Yo estoy aqu por eleccin propia. Lucien asinti con la cabeza. Ests aqu porque no se te ocurre ningn otro lugar al que huir. Segn mi querido to y t ya no tengo que seguir huyendo. Ahora cuento con su supuesto apoyo. Me disculpo por haberte empujado a los brazos de Monmouth. Pero era algo necesario. Por qu? Porque no ibas a casarte conmigo si tenas que depender de mi apoyo. Ahora ya no tienes que hacerlo. Ella se le qued mirando un instante mientras la curiosidad trataba de ganarle la batalla a su maldita tozudez. Me has dejado otras razones para rechazarte. S, lo he hecho. En cuanto a eso dijo y, esperando que no advirtiese que estaba hecho un manojo de nervios, se llev la mano al bolsillo del pecho y sac un trozo de papel doblado. Espero que esto te ayude a disiparlas. Introdujo el papel por entre los barrotes. Ella dud antes de cogerlo. Qu es? No lo leas an. Espera hasta la noche. Preferiblemente, cuando ests sola.

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De acuerdo. Alexandra lo mir y luego fijo la atencin una vez ms en l . Es que pretendes esperar aqu toda la noche? No. Tengo que regresar a Londres. Robert quiere casarse con Rose antes de que termine la temporada, mientras todos sigan en la ciudad. Entonces, esto es otra despedida. Espero que no murmur, deseando poder simplemente tomarla en brazos y que olvidase todo aquello que le haca aferrarse tercamente a su independencia . Quiero que te cases conmigo, Alexandra. Pero no te lo pedir de nuevo. Lee la carta. Si te sientes dispuesta a viajar, estar en Balfour House hasta el diez de agosto. Alarg la mano por entre la verja otra vez, pero ella le esquiv . La prxima vez, Alexandra, tendrs que ser t quien me lo pida. Sonri. Pero dir que s. Una lgrima se desliz por su suave y tersa mejilla. No te lo pedir. Espero que s. Solt la verja y retrocedi hasta llegar a donde se encontraba Fausto. Te ver pronto. Darse la vuelta y alejarse fue lo ms duro que jams haba hecho. La quera la necesitaba en su vida. Si ella elega no seguirle, al menos sabra que haba hecho todo lo que estaba en su mano. Si eso no era suficiente, si los sentimientos no eran recprocos... bueno, tendra toda una vida para torturarse con aquellas preguntas. Cuando lleg a la primera curva del camino, ech una mirada sobre su hombro hacia las puertas de la academia. Ella ya no estaba all. Alexandra se meti la carta en el bolsillo de la pelisse y se apresur a volver al edificio principal. De nada servira que Lucien la viera junto a la verja, lloriqueando y balbuceando como un beb, mientras l se marchaba a lomos de su caballo. Lloraba con tal intensidad que se tropez con Emma an antes de reparar en que su amiga estaba escondida cerca de la entrada principal. Oh! Lo siento dijo, entre sollozos, con voz spera. Emma le pas un pauelo sin mediar una sola palabra. Gracias. Se son la nariz. Es un hombre imposible. No debera haber salido a verle. Se ha acabado? Se acab en Londres. Lo que sucede es que no quera escucharme. Un grupo de jvenes de camino a su paseo diario pas por delante de ellas. De todos modos, ya no quedaba nada dijo con ms calma cuando se hubieron marchado. Nadie que os viera os creera. Por qu no puedes admitir de una vez que l te importa? Secndose los ojos, Alexandra comenz a subir la escalera hacia su diminuta habitacin privada con Emma siguindole los talones. Qu se yo. Porque l espera que lo haga, supongo. Decide que me enamore de l, y yo lo hago. Es que no es as como debe ser? Ah, est condenadamente seguro de s mismo. Un coro de risillas les lleg desde el rellano de la escalera de arriba. Estupendo.

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Ahora enseaba a sus alumnas a blasfemar. Emma hizo una mueca. S que est alterada, seorita Gallant le dijo alzando ligeramente la voz, pero no quera usted decir completamente? S, as es, seorita Grenville. Le pido disculpas. La directora enrosc el brazo en el de Alexandra mientras seguan subiendo la escalera. Al menos ha terminado declar. Y nos quedan los recitales de esta tarde para que te distraigas de tus problemas. S, gracias a Dios murmur Alexandra, aunque estaba completamente segura de que nada haba acabado, y saba que los recitales no haran que dejara de pensar en Lucien ni un maldito segundo.

Se pas toda la tarde movindose nerviosamente. Por lo general, disfrutaba de los recitales semanales, ya que algunas estudiantes de la academia eran excepcionalmente buenas. Hoy, sin embargo, slo poda pensar en el pedazo de papel que tena en el bolsillo, y en Lucien dicindole que ya no seguira persiguindola. Eso era precisamente lo que deseaba, por supuesto... que nadie tratase de utilizarla para sus propios fines, o que la juzgasen por las acciones de otro. Si tan slo pudiera dejar de pensar en l en lo mucho que le gustaba conversar con l, y en cunto anhelaba sus besos y su contacto se dara cuenta de lo inmensamente feliz que era. Claro que, si era tan feliz, no tena ningn motivo para seguir metiendo la mano en el bolsillo y tocar la carta; y sin duda no tena razn alguna para esperar y abrir esa estpida cosa cundo y cmo l le haba indicado. Durante el recital no haba podido resistirse a sacarla y comenzar a desdoblarla en una par de ocasiones. Ambas veces la haba vuelto a guardar sin abrir. Alexandra se puso en pie tan pronto como Jane Hantfeld termin su interpretacin de Haydn. El sol ya se haba puesto casi por completo tras el grupo de rboles del oeste; de modo que, tcnicamente, ya era de noche. Seorita Gallant dijo Elizabeth Banks, una de las otras profesoras, al pasar. Espero que durante la cena de esta noche nos hable sobre su misterioso conde. Parece que todas las jvenes estn locas por l. Alexandra se detuvo. Tengo jaqueca. Creo que renunciar a la cena. Por favor, presntele mis excusas a la seorita Grenville. Nadie creera que le dola la cabeza, desde luego, y probablemente pensaran que estaba en su cuarto suspirando por su amor perdido. Bueno, sa era una descripcin bastante acertada de lo que haba planeado hacer durante la noche. Uno de los empleados ya le haba llevado la cena a Shakespeare, y ste se subi a la cama, a su lado, cuando encendi la lmpara y sac la carta. El terrier la olisque, luego mene la cola y se puso a ladrar. Reconoces a Lucien, verdad? le pregunt mientras le rascaba detrs de las

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orejas. Despleg la gruesa hoja de papel de pergamino. Para su sorpresa, no se trataba de una carta personal, si no ms bien de algn tipo de documento legal. Un pequeo trozo de papel, envuelto dentro del ms grande, cay en su regazo. Alexandra fij la atencin en l. Alexandra deca, con la misma letra irregular que caracterizaba la carta que el conde le haba enviado a Emma. Creo que hasta t tienes que admitir que slo te quedan dos razones para no querer casarte conmigo. Ella tom aire. Por qu segua molestndose? Ella ya haba cesado de intentarlo haca algn tiempo. El resto de la misiva la impulsaba a seguir, por lo tanto continu leyendo. La primera razn, segn recuerdo, es que eres un recipiente conveniente en el que podra engendrar un heredero e impedir que Rose y Fiona reciban la herencia. Deseo que aqu conste que no eres en absoluto conveniente. Alexandra reprimi una inesperada sonrisa. La otra parte del razonamiento espero que sea resuelta a tu entera satisfaccin por medio del anexo que acompaa a mi testamento. En resumidas cuentas, estipula que tanto si tengo descendencia como si no, sern los hijos de Rose quienes heredarn mi ttulo y mis tierras. Alexandra se detuvo. Es una broma dijo en voz alta. Tiene que ser una broma. Agarr el pedazo de papel mayor y lo ley una vez, y luego otra vez ms. Expresado en trminos legales y clusulas, aquello, sin embargo, explicaba con cristalina claridad que Lucien Balfour, despus de su muerte, y a pesar de que hubiera herederos de sangre, transfera todos los derechos sobre sus ttulos y tierras a Rose Delacroix y sus herederos. Un estipendio de cinco mil libras al ao para todos y cada uno de sus propios hijos, y su viuda, era todo lo que se guardaba para s y no le entregaba a la rama Delacroix de la familia. Dios mo susurr, y volvi a la primera carta con dedos temblorosos. Tu segunda y ltima objecin, segn creo, era mi creencia en el amor... y ms especficamente, mi falta de capacidad para amarte. Creo que ya conoces la respuesta a eso, Alexandra. No nos rebajar a ninguno de los dos declarando al Sol, a la Luna y a las estrellas lo mucho que he llegado a amarte, desearte y necesitarte en mi vida. Tengo, pues, una nica pregunta para ti, ya que no me viene a la cabeza nada ms que se interponga entre nosotros. Alexandra, me amas? Cerr los ojos largo rato y luego ley la breve firma. Tuyo, Lucien. Una lgrima cay sobre la pgina antes incluso de darse cuenta de que estaba llorando de nuevo. El lord Kilcairn que haba conocido cuando, por primera vez, haba ido a Londres, jams habra renunciado para entregar su herencia a nadie, mucho menos a Rose Delacroix. No obstante, lo haba hecho. Le costaba creer que lo hubiera hecho por ella. Alexandra se levant y se pase entre la ventana y la cama mientras Shakespeare

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correteaba detrs de ella siguiendo su paso. La modificacin del testamento estaba firmada por Lucien y atestiguada por el seor Mullins, lord Belton y otro abogado. Era autntica; inequvoca e indiscutiblemente autntica. Dio una vuelta ms por la habitacin, con la carta apretada en el puo. Haba vuelto a hacerlo: haba actuado de un modo tan elegante que se haba asegurado de que a ella no le quedara ms remedio que notarlo, reflexionar y explicrselo a s misma. Y, como era natural, lo haba hecho por carta, para no darle la oportunidad de discutirlo con l. Con un gruido estrangulado, tir la carta al suelo y la pisote. Luego la recogi y la alis contra su pecho, porque en toda su vida haba recibido nada tan hermoso. Maldijo entre dientes, feliz de que no hubiera ninguna alumna a su alrededor para escucharla. Mrame, Shakes. Me ha convertido en una loca. Shakespeare se limit a menear la cola. Suspirando, se lanz pesadamente sobre la cama. Loca o no, ahora saba con exactitud lo que quera. Deseaba volver a Londres a toda prisa y darle un puetazo, y luego lanzarse a sus brazos y no soltarlo nunca ms. Lo haba hecho por ella, y lo haba hecho porque la amaba. No caba otra explicacin. Dios mo dijo en un susurro, aferrando la carta contra su pecho. Ya tan slo las motivaciones de una persona en concreto seguan siendo un misterio, igual que lo haban sido durante los ltimos cinco aos. Y l era el motivo por el que casi haba perdido a Lucien. Lex? Emma llam a su puerta. Alexandra se sobresalt. Entra. La directora se apoy en la entrada. Vine a preguntarte si estabas bien. No s si lo estoy o no. Y dej escapar una risilla y se pregunt si pareca tan histrica como se senta. Comprendo. Emma cerr la puerta. Qu ha pasado? Por fin he aprendido una leccin, creo. Alexandra se puso en pie y arrastr su bal de debajo de la cama. Lo siento, Emma, tengo que... Dejar el empleo. Despus de veros esta maana a los dos juntos no puedo decir que me sorprenda. Aunque, despus de todo lo que le he hecho pasar, no estoy segura de que me quiera cerca. Soy una completa estpida, sabes? No, no lo eres. Eres muy afortunada. Emma sonri. As que vuelves a Londres. Una clida chispa de excitacin nerviosa ardi, rebosante de vida, en su corazn. S. Pero tengo que hacer una visita antes de vede de nuevo. Quera necesitaba una explicacin ms. Y gracias a Lucien, por fin tena el

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coraje de exigirla. Alexandra tom aire con fuerza, agarr con ms firmeza la correa de Shakespeare y golpe la puerta doble de roble macizo. El sonido retumb y se perdi en las entraas de la casa, y su corazn palpit con el mismo ritmo frentico. La puerta se abri un momento despus. S, seorita? Alexandra mir al mayordomo de nariz aquilina. Haga el favor de informar a su gracia que la seorita Gallant ha venido a verlo. La mansin era enorme, tal vez ms incluso que Balfour House. El mayordomo la condujo al saloncito de maana y cerr la puerta al salir. De la pared colgaban retratos del duque y sus dos hijos, junto a un estudio en perspectiva de su difunta esposa y unos cuantos parientes ms lejanos. Qu quieres? Alexandra mantuvo la atencin en los cuadros mientras la voz del duque retumbaba por la habitacin. Por qu no hay aqu un retrato de mi madre? le pregunt. Ella abandon la familia. Cre que te habas fugado a Hampshire. Fuiste t quien la expuls de la familia. Es por eso que te comportas de un modo tan atroz en mi presencia? Tu madre te ense a odiarme, no es verdad? Ella se dio la vuelta. Es eso lo que piensas? El duque de Monmouth puso los ojos en blanco. Soy un hombre ocupado. Ser mejor que vayas de una vez al grano. Ni tengo ni me tomar el tiempo de dar explicaciones ms detalladas a una insignificante pariente. Su respuesta contest rotundamente una pregunta. Lucien no se pareca en nada a su to. Aquella era otra disculpa que le deba al conde. No quiero una explicacin dijo, apretando la mandbula. Quiero una disculpa. Por preferir no mostrar un retrato de tu madre? Qu ridiculez! Alexandra le mir. No tienes ni la ms remota idea de por qu estoy furiosa contigo, no es cierto, to Monmouth? l se dirigi a su escritorio y comenz a revolver en los cajones. Me importa un bledo por qu ests furiosa replic. Ya te lo he dicho, estoy ocupado. Lejos de sentirse intimidada, a Alexandra le entraron unas repentinas ganas de echarse a rer. Pareces un actor que slo ha aprendido una frase de una obra... no me molestes, estoy ocupado. El duque contraatac. No consentir que me conviertas en una figura a la que ridiculizar. As es

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cmo demuestras tu gratitud? Hice un gran esfuerzo para perdonar pblicamente tus indiscreciones, y a cambio me llamas actor? Un mal actor, adems? Si ests tan ocupado, por qu te tomaste la molestia de perdonar mis indiscreciones? Bah. Kilcairn me pill en un momento de debilidad. Comprendo. No, no comprendes. Y ya has hecho que me arrepienta de volver a aceptarte en el seno de la familia. Sac un libro de contabilidad y cerr la puerta del escritorio de golpe. Supongo que lo que ahora quieres es dinero? Santo Dios barbot. No quiero tu dinero. Lo nico que siempre quise de ti fue una disculpa, como acabo de decirte. Una disculpa? Ya te lo dije, no pondr un retrato de tu madre... Por eso no lo interrumpi bruscamente. Cuando mis padres murieron te ped dinero... tan slo lo suficiente para poder hacerme cargo de algunas deudas. T te negaste. Tuve que vender casi todas las joyas de mam y todos los cuadros de pap para lograr que tuvieran un entierro digno. Y cmo...? No he terminado! Me encontr completamente sola cuando murieron. Y no hiciste nada, nada!, para demostrar que te importaba lo ms mnimo si viva o mora. Bueno, ests viva. Y ahora pareces empeada en acosarme a la menor oportunidad. Ella se mantuvo en silencio durante un largo momento. Su to, con la cara roja y vociferando, segua sin dar seales de comprender qu haba hecho mal. Puede que fuera sa la diferencia ms significativa entre Lucien y l: el conde se responsabilizaba de sus fechoras. Y, ltimamente, se haba esforzado por enmendarlas. Adems, hasta el ltimo de los desaires, manipulaciones y obstculos contra los que haba luchado todos erigidos por el odio extremo del duque hacia su familia al parecer haban sido fruto de su imaginacin. Monmouth no la odiaba: lo que suceda era, sencillamente, que no le importaba. Tan slo quera un pedacito de tu corazn dijo pausadamente. Ja! Mi corazn y mi dinero, querrs decir. No. No vas a disculparte, verdad? Ni siquiera por la memoria de mi madre, tu propia hermana. Se cas con aquel maldito pintor contra mis deseos. No le debo una disculpa ni a ella ni a nadie. De pronto, la ardiente ira que senta desde haca tanto tiempo por l por toda su familia materna chispe y muri. Haba encontrado la familia que quera. De acuerdo, entonces, to, lo lamento dijo. Y te perdono, porque obviamente no puedes evitar ser el hombre desalmado que eres. Si pudieras evitarlo, no seras tan estpido. Alexandra se dio la vuelta y fue hacia la puerta.

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No permitir que me insultes! rugi a sus espaldas. Has venido a pedir dinero, prima? Alexandra se detuvo. Virgil Retting se encontraba en el rellano, apoyado en el pasamanos para burlarse de ella. Buenos das, Virgil dijo, y sigui por el vestbulo. Sabes que nunca conseguirs nada de nosotros, zorra. Ya era ms que suficiente. Cuadrndose de hombros, Alexandra se volvi lentamente para encarase con l. Virgil, dudo mucho que tengas la inteligencia para comprenderme, pero probar de todos modos. Cmo...! No me gustas lo interrumpi. Eres un imbcil y un estpido e insignificante engredo. Si fueras ms pobre, no tendras ni un solo amigo. Si fueras una rata, no alimentara contigo a una serpiente por miedo a provocarle un atroz dolor de estmago. Y adis muy buenas! Cmo te atreves! Recorri el vestbulo y sali por la puerta principal, con Shakespeare a su lado. El coche de alquiler que haba tomado le aguardaba an en la calle, y le dio la siguiente direccin antes de subir. Puede que su to hubiera sido completamente incapaz de reconocer su propia estupidez y disculparse por ella, pero, por suerte, ella no lo era. Milord, debe... rectificar esta reforma dijo el seor Mullins, agitando hojas de pergamino en el aire. Parte de ellas se le escaparon y se desperdigaron por el jardn como una flota en miniatura de veleros. Lucien neg con la cabeza y volvi a la planificacin del nuevo marco para la ventana de la bodega. No. Una palabra ms y se ver buscando otro empleo. El abogado se puso a gatear para recuperar sus papeles. Pero... No tiene sentido! Seor Mullins, no haga que me repita. S, milord. Por supuesto. Pero qu... qu hay de esta construccin que est haciendo? El abogado seal la ventana a medio reparar. Tiene los fondos suficientes para contratar una veintena de trabajadores para Balfour House. Yo la romp, yo la arreglar. Mirando al seor Mullins, volvi a su tarea, desafiando al abogado a que contradijera su mentira. Muy bien podra explicarle que si no se mantena ocupado, se volvera loco, o que reparando la ventana de la bodega senta una absurda conexin con Alexandra. Haban pasado cinco das desde que se march de la academia de la seorita Grenville. Si hubiera partido inmediatamente despus de leer su carta, podra haber llegado el da anterior a Londres. Claro que, por lo que saba, podra seguir en la academia, dando clases de cmo utilizar los cubiertos. Sin embargo, estara preparado, por si acaso decida regresar. Los muebles de la habitacin dorada haban vuelto adonde pertenecan, al igual que el resto de objetos que haba logrado adquirir para su calabozo en la bodega... aunque si l tena algo

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que decir en el asunto, Alexandra ocupara la alcoba principal con l. Haba alquilado una casa y contratado criados para Rose y Fiona, para que su condenada ta estuviera tan lejos como pudiera de Alexandra y pudiera seguir cumpliendo la promesa que le haba hecho a Rose de ayudarla con la boda. Adems, haba adquirido una licencia especial de matrimonio del arzobispo de Canterbury. Si Alexandra en verdad regresaba, no estaba dispuesto a darle otra oportunidad de escapar. Aquel persistente si era el mismo motivo por el que apenas abandonaba la casa desde su vuelta a Londres. No tena la menor intencin de arriesgarse a perderla. Muy bien, milord suspir el abogado. Espero que comprenda que, en el fondo, siempre busco lo que es mejor para usted. Lucien le mir de soslayo. Es por eso que an sigue aqu. En este momento, sin embargo, me empieza a parecer un fastidio. Vaya a buscar a Vincent, si es tan amable. El seor Mullins hizo una reverencia. Enseguida, milord. Una vez que el abogado hubo desaparecido en direccin al establo, Lucien apoy el marco de la ventana contra la mesa provisional de trabajo y se sent en el banco de piedra. Nunca se haba tomado realmente el tiempo para contemplar el encantador jardn que cuidaban sus jardineros. Haba estado viendo unas cuantas cosas en las que antes no reparaba, y crey saber por qu: la cnica ira hastiada que haba parecido formar parte de l se haba marchitado y ablandado. Como mnimo, estaba en deuda con Alexandra por eso. Se te ha escapado alguien ms del calabozo? Lucien se puso en pie como un rayo, con la respiracin contenida. Alexandra se intern en el jardn, con Shakespeare a su lado. Llevaba el vestido verde estampado que tanto le gustaba, y de no haber sido por la expresin indecisa de sus ojos, casi poda haber credo que acababa de volver de su paseo matutino. No dijo tan framente como pudo. Estoy trabajando para prevenir futuras catstrofes. Ah. Es una sabia decisin. Ella continu acercndose a l, y Lucien se oblig a permanecer donde estaba. Quera tomarla en sus brazos, pero le haba dicho que el prximo movimiento en esta pequea partida de ajedrez era de ella, y lo haba dicho en serio. Es cuestin de supervivencia. Si mi prximo prisionero se escapa, podra verme arrestado. Alexandra se detuvo a escasos pasos de l. Yo... le tu carta. Bien. No puedes hacerlo. Es una locura. l arque una ceja. Qu es una locura? Desheredar a tus propios hijos!

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Ah, eso. Ella se acerc un poco ms. S, eso. Ya lo has dejado claro, Lucien. No quiero que futuras generaciones sufran slo porque soy una estpida cabezota. Deseaba preguntarle si se refera a sus futuras generaciones, pero dejara que le contara las noticias del modo que prefiriera. Es eso todo lo que has venido a decirme? Alexandra se sonroj y se entretuvo enroscndose la correa de Shakespeare alrededor de la mano. No. Quiero... quiero que sepas que he seguido tu consejo. Por lo que Lucien poda recordar, ltimamente haba dado algunos consejos bastante malos. Mi consejo? Una lgrima baj rodando por una de sus mejillas. Lucien se puso tenso, el corazn le lata con fuerza. Ira tras ella si se daba la vuelta y echaba a correr, pero si en ltima instancia deseaba marcharse, tendra que dejarla ir. S susurr con voz trmula. Ced un poco. Fui a ver a mi to. Aquello era ms de lo que haba esperado, pero Alexandra haba sido siempre impredecible. Incapaz de resistirse a tocarla, Lucien tendi la mano y le sec la lgrima con un ligero roce. Y? Para mayor sorpresa an, ella solt una breve carcajada entrecortada. Es un hombre horrible. Alexandra tom su mano y le apret los dedos. Y no se parece en nada a ti. Jams debera haberte dicho una cosa tan abominable. Lucien se encogi de hombros. Las he odo peores. No, no es verdad. En todo caso, es el peor insulto que se me ocurre. Cerr los ojos por un instante. Esto es tan difcil de decir. Aquello pareca prometedor. Lucien sonri. No soy la maldita Inquisicin espaola. Sigui mirndola fijamente, advirtiendo el calor de su manos y el modo en que la suave brisa acariciaba su cabello dorado por el sol. Cuando el silencio se prolong, l ri entre dientes. Tienes que decir algo tarde o temprano. Dentro de pocas horas habr oscurecido. Alexandra asinti. Apretando an sus dedos, le condujo al banco de piedra. l la sigui, su corazn lata a un ritmo frentico que esperaba ella no pudiera detectar. Sintate le orden. No soy una de tus alumnas, sabes? Sintate. l accedi mientras se preguntaba qu demonios se traa entre manos cuando ella le volvi la espalda. No obstante, se limit a atar la correa del perro alrededor de la pata de la mesa de trabajo, y se volvi a mirarle de frente. Sigui all de pie durante un largo momento, mirndole fijamente, antes de

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volver a donde l se encontraba sentado. Lucien se hizo a un lado para hacerle sitio y, entonces, se qued de piedra cuando ella se arrodill a sus pies. No hagas eso le dijo con voz spera, inclinndose para levantarla de nuevo. No pasa nada. T calla y escucha por una vez, lo hars? Lucien volvi a enderezarse. Muy bien. Gracias. Alexandra respir hondo, su encantador pecho se agit arriba y abajo. Quiero disculparme contigo. Has dicho y hecho cosas muy, muy, buenas por m, y yo... Otra lgrima rod por su mejilla. Santo Dios, esto era demasiado. Tan slo deseaba que entrara en razn, no que le suplicara su perdn por cualquier desaire real e imaginario. Se desliz del banco y se arrodill frente a ella. Djalo murmur. Pero dijiste... Olvida lo que dije. Tan slo cuntame tus pensamientos. Siempre me han fascinado infinitamente. No bromees. Tom en sus manos las de ella. No bromeo. Eres la mujer ms cautivadora, fascinante, irresistible y deseable que he conocido en mi vida. Te amo. Las palabras salieron al fin de su boca, y seguidamente le rode el cuello con los brazos y le bes. Lucien le devolvi el beso, sentndola sobre sus piernas para poder sentir su calor. Te amo repiti sus mismas palabras, embargado por la emocin Entonces, tengo una pregunta que hacerte. Alexandra continu, la voz le temblaba y las lgrimas rodaban por su rostro. S? Te casars conmigo, Lucien? l la bes otra vez, bruscamente. Te dije que lo hara, Alexandra. Gracias a Dios que has entrado del todo en razn. Por fin lo he hecho. Gracias a ti. Recorri su mandbula con los dedos. Imagino que no poda creer que me quisieras. Lucien ri entre dientes. Te encerr en la maldita bodega, Alexandra. Empezabas a poner a prueba mi paciencia. T pones a prueba la ma en todo momento. Y espero seguir hacindolo. Ella se separ un poco de l, aunque mantuvo las manos firmemente dentro de su camisa. Tienes que cambiar tu testamento. Ests segura? Te quiero, Alexandra. Nada ms importa.

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Lo comprendo. Le zarande suavemente. Eres muy cabezota. Vuelve a dejarlo como estaba, pero asegrate, tambin, de que Rose y Fiona gocen de cierta seguridad. Ya me he ocupado de eso. Lucien la bes otra vez, deseando encontrarse en cualquier otro lugar que no fuera el jardn, y no haber enviado a buscar a Vincent . Har un trato contigo. Qu clase de trato? Volver a incluir a nuestros herederos en mi testamento si te casas conmigo esta misma tarde. La sorpresa surc su rostro. Qu? Cmo...? Est todo arreglado. Por si acaso regresabas, naturalmente. Tienes un pastor en la bodega? Lo tendra si se me hubiera ocurrido. Aceptas? Alexandra se ech a rer, sus ojos turquesa resplandecan de puro gozo. S. Por el amor de Dios, s, s, s! Csate conmigo ahora mismo. Lucien hizo que ambos se pusieran en pie y luego la levant en sus brazos. Como desees. Alz la mirada cuando Vincent apareci. Vincent, trae el carruaje. S, milord El mozo gir sobre sus talones. Espera! Qu sucede? inquiri Lucien, preguntndose si, despus de todo, tendra que volver a secuestrarla para llevarla a la iglesia. Vincent, haga el favor de ocuparse de que cuiden de Shakespeare. Volveremos dentro de poco. S, seorita Gallant. S, lady Kilcairn le corrigi Lucien con severidad. El mozo sonri de oreja a oreja e hizo una reverencia. S, lady Kilcairn. Alexandra observ a Lucien mientras ste la llevaba hacia la escalinata de la parte delantera. An no, Lucien. No lo gafes. No vas a volver a escapar de m, Alexandra. Ella le rode el cuello con los brazos. Ya no quiero escapar susurr y luego le bes. Ahora estoy en casa. l le devolvi el beso. Yo tambin lo estoy.

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RESEA BIBLIOGRFICA
Suzanne Enoch
Suzanne naci y creci en el Sur de California. Despus de licenciarse en la Universidad, estuvo escribiendo un par de aos dentro del gnero romntico-fantstico sin obtener mucho xito. Pero un buen da, y gracias a su adoracin por el romance ambientado en la Regencia, se decidi a escribir, slo por divertimento, una novela que tratara sobre ese tema. La condujo a la publicacin de su primer libro: The Black Duke's Prize para Avon Books en la primavera de 1995. Lo ms caracterstico de sus novelas son sus personajes cargados de humor y sus dilogos chispeantes. Actualmente vive cerca de Disneylandia, con su coleccin de figuras de accin de La Guerra de las Galaxias y un terrier, Katie (que lleva el nombre de la herona de su primera novela de Regencia). Suzanne busca todava a su propio hroe, y espera que sea guapo, con ttulo y un poco bribn. Mientras tanto, sigue imaginndose a su hroe y describindolo en sus novelas.

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Lucien Balfour, el sexto conde de Kilcairn Abbey, se ve obligado a encargarse de la presentacin en sociedad de su prima. Soltero y de un cinismo refinado, Lucien, que apenas soporta a su prima ni a su odiosa madre, se ha propuesto casarla cuanto antes para librarse de ella, y para ello contrata los servicios de una institutriz. Alexandra Gallant es una mujer de alta alcurnia que se ha visto forzada a ganarse su sustento como institutriz. Sin embargo, cuando descubre que el apuesto hombre que la ha entrevistado es un conde libertino duda de aceptar el trabajo para evitar nuevos escndalos. Poco a poco se da cuenta de que el conde no slo espera que ella instruya a su prima en el arte de la conducta social, sino que adems est interesado en instruirla a ella en el arte de la seduccin. Aun as, Alexandra es una mujer de fuerte personalidad que no sucumbir tan fcilmente a los ardides del conde y pondr a prueba sus propios lmites.

Serie Con este anillo


1. Reforming a Rake - Enmendar a un granuja 2. Meet me at Midnight - Encuentro a medianoche 3. A Matter of Scandal - Una historia de escndalo

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Suzanne Enoch, 2000 Ttulo original: Reforming a Rake Traducido por Nieves Calvino Gutirrez Editor original: Avon, 03/2000 Editorial Terciopelo, 06/2006 ISBN: 84-96575-13-6

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