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Deborah Tannen

Yo no quise decir eso!


Cmo 13. manera de hablar
facilita o dificulta
nuestra relacin con los dems
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~ 1
e ltona
PAIDOS
Mxico - Buenos AiTel5 - Barcelona
Titulo original: Thol'snot whot 1 meont! How conversotionol Slyle Makes
or Breaks Relalionships
Publicado en ingls por Ballantine Books, Nueva York
Traduccin de Isabel M. Valle
Cubierta de Alfred Astor!
Mxico, 1991
quedan prohibidas, sin la aUlorizaci6n escrita de los propietarios del Copyright, bajo las san-
cIOnes en las leyes, la reproduccin total o parcial de esta obra por cualquier medio o pr!Xedimicn.
IO',comprendldos la y el tratamiento informtico, y 111 dimibucibn de ejemplares de ella mediante al-
qUIler o prstamo publlcos.
1980 by Deborah Tannen
de todas las ediciones en castellano,
Ediciones Paids Ibrica, S.A.,
Mariano Cub, 92 - 08021 Barcelona'
Editorial Paids, SAICF, '
Defensa, 599 - Buenos Ai{e;
de esta edicin
Editorial Paids Mexicana, S.A.
Rubn Daro 118
Col. Moderna 03510
Mxico, D.F.
Tels.: 579-5922.579-5113
Fax: 590-4361
ISBN: 968-853-200-2
Impreso en Mxico
Pnted in Mexico
Indice
Prlogo ..................................................................... ........ .. ................. .
Agradecimientos .................................................................................. ..
l. Ling[stica y estilo de la conversacin.
1. El problema es el proceso ................................................................ ..
2. Los funcionamientos del estilo de la conversacin .......................... .
3. S,eales y esquemas de la conversacin ........................................... .
11. Estrategias de-la conversaci6n
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4. Por qu no decimos lo que queremos decir ...................................... 63
Parte 1. Por qu no decimos lo que queremos decir ......................... 64
Parte n. Por qu no podemos decir lo que
queremos decir ................. .............. ................. ........... ....................... 69
5. Construyendo y reconstruyendo.. .............. ........................ ............... 79
6. Poder y solidaridad ........................................................................... 97
Ill. Hablando en el hogar: estilo de conversacin entre los ntimos
7. Por qu las cosas empeoran .............................................................. 117
8. Charla en la relacin ntima: de l y de ella ................. ............ ........ 129
9. El ntimo como crtico ........................................................................ 148
IV. Lo que usted puede y no puede hacer con el estilo de conversacin
10. Hablando sobre modos de hablar .................................................... 171
Notas ...................................................................................................... 195
Bibliografa............................................................................................. 201
Indice analtico... ......... ................. ................................... .......... ............. 203
7
A mis profesores de lingUstica:
A. L. Becker
Wallace L. Chafe
John J. Gumperz
Robin Tolmach Lakoff
que en forma desinteresada me brindaron la observacin de
su trabajo para formar la base del mo, as como tambin me
animaron a realizar mi propio trabajo y a escribir y hablar
sobre l con voz propia, tanto dentro como fuera del mbito
universitario.
Prlogo
Una estudiante que sigui el curso sobre comunicacin in-
tercultural que imparto en el Departamento de Lingstica de
la Universidad de Georgetown, coment que el curso haba
salvado su matrimonio. En las reuniones de profesores, mis
colegas lingistas me detienen en la sala para decirme que han
mostrado uno de mis artculos a amigos o parientes, y que eso
ha ayudado a salvar sus matrimonios.
Qu tienen que ver los lingistas con el salvataje de matri-
monios? La lingstica es la disciplina acadmica que se dedica
a comprender cmo trabaja el lenguaje. A travs de la conver-
sacin, se hacen, se mantienen y se rompen relaciones; la
lingstica brinda un mtodo concreto para comprender estos
procesos. Algunas ramas de la lingstica se interesan princi-
palmente por la historia, la gramtica o la representacin
simblica del lenguaje. Pero tambin otras ramas -la socio-
lingstica, el anlisis del discurso y la lingstica antropolgi-
ca-. tratan de comprender cmo utiliza la gente el lenguaje en
su vida diaria, y cmo la gente proveniente de distintas cultu-
ras emplea el lenguaje de modos diferentes. Este libro nace en
estas ramas de la lingstica.
Pero la estudiante que dijo que mi curso salv su matrimonio
es norteamericana, y su esposo tambin. Qu relacin tiene la
comunicacin intercultural con ellos? Por cierto que est rela-
cionada con todos, porque toda comunicacin es ms o menos
intercultural. Aprendemos a utilizar el lenguaje mientras
crecemos; y crecer en diferentes partes del pas, tener una
formacin tnica o religiosa diferente, pertenecer a diferentes
clases sociales, incluso ser hombre o mujer, todo produce
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distintas maneras de hablar, que denomino estilos de,ponver"
sacin. Y las diferimcias sutiles en el estilo de conversacin
producen malentendidos y decepciones, que individualmente
no tienen importancia pero sumados s la tienen, y mucha.
Como expres el novelista E. M. Forster en Pasaje a la India,
"una pausa en el lugar equivocado, una entonacin mal enten-
dida y ha fracasado toda una conversacin". Cuando las conver-
saciones fracasan, buscamos causas, y por lo general las encon-
tramos culpando a otros o a nosotros mismos. Los que tenemos
una actitud ms generosa, culpamos a la relacin. Este libro
muestra cun inmerecidas son esas atribuciones de culpa. Con
frecuencia los malos sentimientos son el resultado de malen-
tendidos que surgen de las diferencias en el estilo de conversa-
cin.
Cierta vez, durante una charla, el anfitrin me present
diciendo que en su larga carrera haba ledo muchos libros
sobre el arte de hablar, pero que todos eran sobre el arte de
hablar en pblico. Sin embargo, la mayora de lasconversacio-
nes,en las que tomamos parte durante nuestra vida no tienen
ese carcter sino que son privadas: se desarrollan entre dos
personas o pocas ms. Este libro trata sobre el,habla a nivel
privado: cmo trabaja, porqu a veces se desarrolla bien yotras
veces mal. Explica los procesos invisibles del estilo de conver-
sacin que influyen en las relaciones. Eritender estos procesos
restablece un sentido de control sobre nuestras vidas, haciendo
posible que se mejoren la comunicacin y las relaciones en
todas las situaciones en que las personas converSan: en el
trabajo, en las ent"revistas, en asuntos pblicos, y la ms
importante de toda)!, en el hogar.
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Agradecimientos
Quiero agradecer a los que creyeron en m y me apoyaron: mi
agente, Rhoda Weyr; mi editora, Maria Guarnaschelli; Amy
Gross, de la revista Vogue; mis padres, Dorothy y Eli Tannen;
mis hermanas Naomi y Mimi Tannen; mis amigos Karl Gold-
stein, June McKay, Lucy Ray y David Wise. En especial estoy
agradecida a los que leyeron borradores previos y brindaron
sus comentarios crticos: A. L. Becker, Naomi Tannen y David
Wise.
Casi todas las personas con las que me encuentro se trans-
forman en una fuente potencial de ejemplos. Mi familia, ami-
gos, estudiantes y colegas, y tambin miembros del pblico
presente en charlas en las que particip; todos, de forma
generosa, ofrecieron sus propias experiencias, que me ayuda-
ron a entender la conversacin y a ilustrar esa comprensin
para otros. Muchos de ellos deben figurar sin nombre, pero
agradezco su ayuda igualmente. Algunos, cuyos nombres co-
nozco, son Tom Anselmo, Tom Brazaitis, Mark Clarke, Sysse
Engberg, Ralph Fasold, Crawford Feagin, Thaisa Frank, Jo
Ann Goldberg, Karl Goldstein, Paul Goldstein, Walter Gor-
man, Donald Wei Hsiung, Imelda Idar, Deborah Lange, Bill
Layher, Joice Muis-Lowery, Susie Napper, Carol Newman,
Mathilde Paterakis, Marcia Perlstein, Eileen Price, David
Rabin, Laurel Hadassah Rabin, Lucy Ray, Dan Read, Chuck
Richardson, Cynthia Roy, Debby Schiffrin, Ron Scollon, N aomi
Tannen, Jackie Tanner, Anne Walker y David Wye. Mi agrade-
cimiento a ellos y a los que me proporcionaron ejemplos, no a
travs de un acto de la voluntad, sino simplemente por haber
conversado conmigo.
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I
LINGUISTICA Y ESTILO
DE LA CONVERSACION
1
El problema es el proceso
Usted conoce la sensacin: usted se encuentra con alguien
por primera vez, y es como si se hubieran conocido de toda la
vida. Todo va sobre ruedas. Usted sabe con exactitud qu quiere
decir ella; ella sabe con exactitud qu quiere decir usted. Se ren
al mismo tiempo. Sus oraciones y las de ella tienen un ritmo
perfecto. Se siente estupendamente; lo est haciendo todo de
forma correcta. Y usted piensa que ella tambin es estupenda.
Pero usted tambin conoce la otra sensacin: se encuentra
con alguien, trata de ser amigable, causar una buena impre-
sin, pero todo va mal. Hay incmodos silencios. Usted busca
temas. Chocan uno con el otro mientras comienzan a hablar al
mismo tiempo y luego ambos se detienen. Usted comienza a
decir algo interesante pero el otro lo. corta. El comienza a decir
algo y parece que nunca tenga que acabar. Usted trata de
aligerar el modo y l se siente como si usted lo hubiera golpeado
en el estmago. El dice un chiste, pero es ms grosero que
gracioso. Cualquier cosa que usted haga para mejorar la
situacin, la empeora.
Si la conversacin siempre siguiera el primer patrn, no
tendra que escribir este libro. Si siguiera siempre el segundo,
nadie hablara jams con nadie y no se hara nada. La charla
se halla principalmente en un punto intermedio. Hacemos
cosas; charlamos con la familia, amigos, colegas y vecinos. A
veces lo que la gente dice parece pleno de sentido; a veces suena
un poco extrao. Si alguien no capta con exactitud' nuestro
punto de vista, lo pasamos por alto, la charla contina y nadie
se preocupa demasiado.
Pero si algo importante depende de la conversacin -si se
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trata de una entrevista por un empleo; una reunin de negocios
o una cita con el mdico- las consecmencias pueden ser muy
serias. Si se trata de una negociacin pblica o una conferencia
cumbre internacional, las consecuencias pueden ser calamito-
sas. y si la conversacin tiene lugar con la persona ms
importante de su vida, las pequeas dificultades pueden llegar
a ser enormes, y usted puede terminar en una conversacin del
segundo tipo, sin saber cmo lleg all. Si esto sucede con
frecuencia --en el hogar, en el trabajo o en los encuentros de
rutina cotidianos, de manera tal que usted siente que lo
inalinterpretan siempre y no comprende con exactitud qu
quieren decir los otros- usted comienza a dudar de su propia
habilidad, o hasta de su sano juicio. Por lo tanto no puede
prestar atencin.
Por ejemplo, Judy Scott solicita un empleo como gerente en
la oficina central de un distribuidor de helados, cargo para el
cual rene todos los requisitos. En su empleo anterior como
"asistente administrativa", en realidad haba manejado toda la
oficina y realizado una buena tarea. Pero en la entrevista, en
ningn momento tuvo oportunidad para explicarlo. El entre-
vistador llev toda la charla, Judy se sinti frustrada y no
consigui el trabajo.
O en el hogar, Sandy y Matt forman un buen matrimonio. Se
aman y son muy felices. Pero una constante fuente de tensin
es que Sandy siente a menudo que Matt en realidad no la
escucha. El le formula una pregunta, pero antes de que ella
pueda contestar, formula otra o comienza a contestarla l
mismo. Cuando se encuentran con los amigos de Matt, la
conversacin es tan "vt:lloz que Sandy no puede decir una
palabra. Luego, Matt se "quElja de su silencio a pesar de que no
es callada, por cierto, cuando se encuentra con sus amigos. Matt
piensa que es porque a ella no le gustan los amigos de l, pero
la nica razn por la cual no le gustan es que ella siente que la
ignoran, y no puede encontrar la forma de introducirse en su
conversacin.
A veces, las tensiones en una conversacin reflejan diferen-
cias reales entre las personas: estn enojadas una con la otra,
en realidad no se comprenden. Se han escrito libros sobre esta
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l
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J
,
situacin: cmo pelear limpio, cmo hacerse valer. Pero a veces
aparecen tensiones y peculiaridades cuando en realidad no
existen diferencias bsicas de opinin, cuando todos, sincera-
mente, tratan de congeniar. Este es el tipo de mala comunica-
que la enloquezca. y por lo general se debe
a diferenCias en el esblo de conversacin.
U na conversacin bien llevada es una visin de cordura una
ratificacin de nuestro propio modo de ser humano y de
lugar en el mundo. Y no hay nada ms profundamente
mqmetante que una conversacin que fracasa. Decir algo y ver
se entiende de otra manera; tratar de ser atentos y que se
piense que somos insistentes; intentar ser considerados y que
nos llamen fros; tratar de establecer un ritmo de manera tal
que l!'l deslice en el ambiente sin esfuerzo, slo para
termmar smtlndonos como un interlocutor pesado que no
puede coger el ritmo. Ese fracaso en la charla socava nuestra
sensacin de que somos una capaz y buena persona. Si sucede
con frecuencia, tambin puede hacer tambalear nuestra sensa-
cin de bienestar psicolgico.
Este libro presenta el punto de vista de un lingista sobre
cul es el elemento que hace que la conversacin sea estimulan-
te o frustrante. A travs de la lente del anlisis lingstico del
estilo de conversacin, muestra cmo sta va sobre ruedas, o no
avanza. Su meta es hacerle saber que usted no est solo ni loco,
y ofrecerle ms posibilidades de continuar, finalizar o mejorar
la comunicacin en su vida pblica y privada.
Este libro tambin le dar una idea de cmo puede ayudarle
un anlisis lingstico del estilo de conversacin. Comenzar
por describir cmo aprend a amar la lingstica y a prestar
atencin al estilo. "
La lingstica me atrap el ao en que se disolvi mi
Tratando de convertir un fracaso en xito, aprove-
ch mi hbertad recin descubierta y asist al Instituto de
Lingstica de la Universidad de Michigan durante el verano,
en 1973, para descubrir sobre qu trataba.
Siete aos de convivencia con el del cual me acababa
de separar, me haban dejado aturdida con preguntas sobre la
comunicacin. Qu es lo que andaba mal cuando tratbamos
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de hablarnos? Por qu ese hombre maravilloso, adorable, se
converta en un demente cruel cuando tratbamos de analizar
las cosas y haca que yo tambin me sintiera as?
Recuerdo una discusin casi al final de nuestro matrimonio.
Me qued grabada no porque fuese original, sino porque era
dolorosamente tpica y porque .sI nivel de mi frustracin alcan-
z una nueva altura. Sent que estaba perdiendo el juicio. Era
una de nuestras frecuentes conversaciones sobre planes,
pIes, sin mayor consecuencia, pero que involucraban a ambos
y, por lo tanto, tenan que hacerse de comn acuerdo. En este
caso se trataba de aceptar o no una invitacin para visitar a mi
hermana.
Pregunt, cmoda en el marco de nuestro hogar y segura de
mi consideracin por estar dispuesta a hacer lo que mi esposo
deseara, "Quieres ir a lo de mi hermana?". Respondi, "De
acuerdo". Supongo que "de acuerdo" no me son como respuesta
aceptable; ms bien me pareci que indicaba otra cosa. As que
prosegu. "En realidad quieres ir?". El explot: "Me ests
volviendo loco! Por qu no decides qu deseas?".
Su explosin me lanz en picada. En primer lugar, haba
aprendido de. mi padre que aun los impulsos ms groseros
deberan expresarse en tono bajo, por lo tanto el volumen e
intensidad de la voz de mi esposo siempre me infundieron
temor y me parecieron mal desde el punto de vista moral. Pero
la razn por la cual me sent ms incrdula y ultrajada que
enojada, fue por la aparente irracionalidad de su comentario.
(Como Bruno Bettelheim ha sealado,' las personas pueden
soportar casi cualqUier cosa si ven una razn para ello.)
"Decidir? Ni he dicho que lo desee. Estoy dispuesta a
hacer lo que t quieras, y recibo esto?". Me sent atrapada en
un teatro del absurdo cuando deseaba de manera desesperada
vivir en una obra de teatro bien hecha.
. Leerlo puede dar la impresin (a algunos) de que mi esposo
estaba loco. As lo pens. Y pens que yo tambin estaba loca
por haberme casado con l. Siempre se enfadaba conmigo por
decir cosas que yo nunca antes haba dicho, o por no prestar
atencin a algo que yo estaba segura de que haba
dicho.
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En la tranquilidad de la reflexin a solas y al recordar sus
buenas cualidades, podra decidir que, puesto que ambos ra-
mos personas decentes que por lo general agradbamos y, por
otra parte, no mostrbamos signos de perturbacin mental, y
puesto que nos ambamos, no haba razn para que pelera-
mos amargamente por nada. Podra decidir que no volviera a
suceder. Pero luego comenzaramos a hablarnos y antes o
despus algn comentario insignificante podra provocar una
respuesta acalorada y as quedar enredados en una batalla
irracional.
LA LINGISTICA AL RESCATE
Haba renunciado a tratar de resolver estas dificultades
insuperables de la conversacin, pero cuando asist al Instituto
de Lingstica todava estaba tratando de comprender cmo se
haban producido. All escuch al profesor Robin Lakoff en una
conferencia sobre los rodeos que se hacen al hablar. Las
personas prefieren no expresar con franqueza lo que quieren
decir porque no slo se interesan por las ideas que quieren
expresar. Tambin -ms an- se interesan por el efecto de
sus palabras sobre aquellos a quienes estn hablando. Quieren
asegurarse de mantener la camaradera, evitar imponerse y
ofrecer (o al menos parecerlo) a la otra persona la posibilidad de
eleccin en el tema que tratan. Y las personas tienen diferentes
modos de cumplir estos objetivos potencialmente conflictivos.
Entonces, la luz de un reflector ilumin el escenario de mi
matrimonio. Di por sentado que podra salir a la escena y decir
lo que quisiera, que podra preguntar a mi esposo qu deseaba
hacer y l me lo dira. Cuando le pregunt si quera visitar a mi
hermana, me propuse dar a la pregunta un sentido literal. Es-
taba pidiendo informacin sobre sus preferencias para compla-
cerlo. El tambin quera complacerme. Pero supuso que las
personas -aun las casadas- no siempre revelan lo que de-
sean. Segn l, eso sera coercitivo porque le resultaba dificil
negarse a un pedido directo. Por lo tanto, supuso que las
personas insinan lo que desean y captan las insinuaciones.
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Una buena formadeinsinuar es formular una pregunta. Mi
esposo crey or, tan claro como es posible, que le est.aba
haciendo saber que yo quera ir. Si no, yo no lo
mencionado. Como l acord darme lo que yo deseaba,
que haberlo aceptado de manera elegante -y
. Cuando prosegu con la segunda. pregunta. En realldad
quieres ir?", oy -otra vez fuerte y claro- que yo n? lo deseaba
y que le volva a preguntar para que l me hberara del
compromiso.
Desde el punto de vista de mi esposo, en ese yo era
irracional. En primer lugar, le insinu lr,? luego,
cuando obtuve lo que deseaba, cambi de oplmn y le hlce saber
que no quera ir. El trataba de ser per? yo me
mostraba caprichosa. Esa era lmpresln, pero
con nuestros roles intercambiado;;. La mtensldad d.e su explo-
sin (y de mi reaccin) provino del efecto acumulativo de esas
repetidas frustraciones. .
Esto nos sucede tan a menudo que UIio de nuestros pr?plOS
chistes era la protesta "Slo lo hice por ti". Pudimos apreClar el
humor de todo esto en retrospectiva, pero en el momento en que
sucedi fue cualquier cosa menos gracioso:
Continuamente tenamos conversaciones como sta:
"No fuimos a la fiesta porque t no quisiste."
"Yo quise ir. T no quisiste."
Resulta que l haba tomado algo que yo haba dicho como
una insinuacin sobre lo que yo deseaba, y yo haba tomado por
un deseo de conformidad con mi supuesto deseo. El
continuaba guindose por insinuaciones que yo no haba hech?,
y yo segua pasando por alto que l s
hecho. Colmados ambos de buenas mtenClones, segmamos
haciendo lo que ninguno de los dos :: en lugar de
agradecimientos, ambos recibamos recnmmaClones. Uno vol-
va loco al otro.
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"PORQUE?"
Uno de los elementos perturbadores ms importantes en
nuestro matrimonio fue la preguntita aparentemente inocente
"Por qu?". Habiendo crecido dentro de una familia en la cual
las explicaciones se ofrecan como cosa corriente, siempre
estaba preguntando a mi esposo "Por qu?". Por el contrario,
en la familia de l no se ofrecan ni se requeran explicaciones,
por lo tanto, cuando yo preguntaba "por qu?", l buscaba un
sentido oculto a la pregunta y conclua que yo cuestionaba su
decisin y hasta su derecho de tomarla. El hecho de que le
preguntara constantemente "por qu", le pareca un esfuerzo
de mi parte para destacar su incompetencia. Ms an, al no
estar acostumbrlldo a escuchar a las personas dar explicacio-
nes de sus actos y al no haber tenido en el pasado la obligacin
de explicar sus razones, tenda a actuar por instinto. Por lo
tanto, no hubiera podido explicar sus razones aunque hubiese
querido.
Como resultado, solamos tener conversaciones como sta:
''Vamos a casa de Toliver esta noche."
"Por qu?"
"De acuerdo. No debemos ir."
Luego se enojaba conmigo por no estar dispuesta a hacer
esta pequea cosa por l, y yo me enojaba con l porque
cambiaba de parecer en el momento, se negaba a explicar por
qu deseaba ir o por qu no, y se pona de mal humor sin razn.
Lo que hace que sea dificil desenmaraar malentendidos de
este tipo es el hecho de que nuestras maneras de comunicarnos
nos parecen naturales a nosotros mismos. El sinti no que
estaba insinuando, sino que se estaba comunicando. No crey
que estaba captando insinuaciones de mi parte, sino que me
escuchaba comunicarme.
Por eso el consejo "sea franco", que se oye con frecuencia, no
ayuda demasiado. Eramos francos. Pero nuestras formas de
serlo eran distintas y mutuamente ininteligibles. Cuando yo
pasaba por alto su insinuacin, l presuma que yo saba qu
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quera decir y me negaba a respetarlo. Cuando negaba haber
querido decir lo que l me haba escuchado decir (o insinuar, la
misma cosa), pensaba que yo me mostraba frvola o falaz.
Cuando yo no haba querido decir lo que l me haba escuchado
decir, y yo no haba escuchado lo que l saba que haba querido
decir, nuestros intentos por resolver el problema fracasaban.
La nica forma que conocamos de tratar la enfermedad era
precisamente lo que la causaba: hablar.
DIFUNDIENDO LA PALABRA
Cuando al Instituto de Lingstica en Ann Arbor, con
la confusin y frustracin de aos de enredos frescos en mi
memoria (y con la pena de la ruptura fresca en mi corazn),
comenc mi estudio de la lingstica analizando mis propias
fallas de comunicacin que recordaba. Prosegu para obtener
un doctorado en lingstica y luego para ensear, dar conferen-
cias y para continuar investigando cmo el uso normal del
lenguaje lleva a malentendidos aparentemente anormales, en
pblico y en privado. j
Al escuchar estos relatos y otros ejemplos, amigos y extraos
que hablaban conmigo, asistan a mis conferencias o lean mis
artculos, insistan en que ellos tambin tenan los mismos
tipos de malentendidos. Una y otra vez escuchaba: "Usted pudo
haber hablando sobre mi esposo y yo" o "mi novio y yo"
o "mi jefe y yd' o "mis parientes polticos y yo".
Por ejemplo, 'la suegra de Stephanie acostumbraba a visitar-
la con su perro, una pequea criatura astuta pero nerviosa, que
ladraba al perro de Stephanie y causaba un alboroto general.
Stephanie trat, en forma amable, de hacerle saber a su suegra
que no deseaba que llevara el perro cuando la visitaba, y le dijo:
"N o debera traer su perro porque no es justo para l. Se altera
y ladra a nuestro perro y luego tiene que encerrarlo y est a
gusto". La suegra agradeci Stephanie su preocupacln pero
le asegur qu el perro estaba muy bien durante las visitas.
Entonces Stephanie tuvo que ser ms directa y decirle que a
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ella no le gustaba tener el perro all. La suegra no se ofendi
pero Stephanie se enfad porque pens que su suegra la
forzado a ser descorts. Se quej a su esposo: "Por qu siempre
tengo que explicarle las cosas en detalle?".
Despus de haber escuchado mi explicacin sobre los rodeos
que se hacen al hablar se le ocurri que el problema se deba a
los diferentes estilos de conv!rsacin ms que al carcter
de su suegra. Vio por primera vez que lo que ella
conslderaba ser amable era en realidad una comunicacin
indirecta y tal vez no clara. Por su parte, Robert a menudo
ofenda y molestaba a la madre de Stephanie al ser muy directo
diciendo, por ejemplo, "No quiero hacer eso" en lugar
"Bueno, ver qu puedo hacer", negndose slo despus de dar
la impresin de haberlo tratado.
Lo que algunos llamaran franqueza, para Stephanie era
Por ejemplo, una amiga de Stephanie la llam para
declrle que cancelaba su invitacin a cenar porque estaba muy
cansada. Stephanie se ofendi. Estar slo cansada no le pareci
razn suficiente para dejar de cumplir lo convenido, as que
darlo como razn pareca demostrar cierta insensibilidad ante
la invitacin. U na excusa aprowada poda haber sido que no se
senta bien o que haba surgido algo inesperado, fuese o no
verdad. Stephanie nunca reiter la invitacin y ella s invent
las excusas apropiadas cuandoLinda la invit a su vez. Y se
fue el fin de una amistad en cierne.
EL HABLA HACE NUESTROS MUNDOS
De este modo, las conversaciones dan forma a nuestros
mundos personales, no slo con la familia, los amigos y com-
paeros de trabajo, sino tambin en pblico. Que el mundo sea
un lugar placentero u hostil depende en gran parte del resulta-
do global dela impresin acumulativa de encuentros diarios en
apariencia insignificantes: tratos con vendedores, empleados
bancarios, carteros, funcionarios burocrticos, cajeros y telefo-
nistas. Cuando estos intercambios de relativa trascendencia
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"
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I
I
1\
l
i.l
1
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son fluidosy agradables, sentimos (sin pensar en ello) que
. hacemos las cosas de manera correcta Pero cuando son tensos,
confusos o aparentemente groseros, podemos perder el humor
y agotar nuestra energa. Nos preguntamos qu sucede con
ellos o con nosotros.
El hablar con rodeos, los modos de emplear preguntas o
rehusarse en forma.corts, son aspectos del estilo de la conver-
sacin. Tambin enviamos seales por lo rpido o alto que
hablamos, por nuestra entonacin y eleccin de palabras,. as
como tambin por lo que en realidad decimos y cundo lo
decimos. Estos cambios lingsticos estn en constante trans-
formacin, guan nuestras conversaciones pero no los adverti-
mos porque pensamos en trminos de intenciones (grosero,
amable, interesado) y carcter (ella es agradable, l no).
A pesar de las buenas intenciones y del buen carcter que
todos tenemos-de nuestra parte (quedamos por sentado) y de
otros (de los cuales dudamos con facilidad)- nos
atrapados en la mala comunicacin, porque los mismos mto-
dos -y los nicos- que tenemos para comunicarnos no son,
CIImo parecen, axiomticos y "lgicos". En cambio, varan segn
las personas, en especial en una sociedad como la norteameri-
cana, donde los individuos provienen de culturas tan diversas.
Muchos comportamientos en apariencia inexplicables -
indicios de acercamiento o distanciamiento- tienen lugar
porque otros reaccionan a nuestro estilo de hablar de manera
que los lleva a conclusiones que nunca imaginamos. Las perso-
nas con las que hablamos nunca perciben muchos de nuestros
motivos, tan obviqs'para nosotros. Muchos casos de descorte-
sa, obstinacin, falta de consideracin o negativas de coopera-
cin tienen como causa las diferencias en el estilo de conversa-
cin.
QUE PEBE HACERSE?
Qu podemos hacer para evitar esos malentendidos en
conversaciones breves o ntimas? En algunos casos, podemos
24

I
1
alterar nuestros estilos con determinadas personas. y podemos
tratar de clarificar nuestras intenciones explicndolas, aunque
sea dificil. Rara vez advertimos que haya habido un malenten-
dido. Y aunque lo supiramos, pocas personas estaran dis-
puestas a retroceder y seleccionar lo que acabaran de decir o
escuchar. El slo hecho de permitir que otros se den cuenta que
prestamos atencin a su modo de hablar puede ponerlos muy
nerviosos. En la escena de apertura de la obra de teatro de
Bernard Shaw, Pygmalion, cuando los espectadores ven a
Henry Higgins tomando notas sobre el acento de Eliza, asumen
que es un polica a punto de empujarla a la crcel.
Tratar de ser franco con alguien que no est acostumbrado
a esa manera de hablar, slo empeora las cosas, como Stepha-
nie, que'se enoj con su suegra porque la forz a ser descorts
al "explicarle las cosas en detalle". Las personas empeadas en
hallar significados ocultos buscan, de manera ms y ms
desesperada, las intenciones no expresadas, implcitas en
nuestra comunicacin "directa" intencional.
A menudo, la reparacin ms efectiva consiste en cambiar la
estructura -la claridad o el tono acerca de lo que est sucedien-
do- no hablar sobre ello en forma directa, sino diferente,
presentar diversas hiptesis y, por lo tanto, provocar distintas
respuestas en la persona con quien hablamos,
Pero lo ms importante es tomar conciencia de que pueden
surgir malentendidos y, con ellos, enojos, cuando nadie est
loco, nadie tiene mal genio ni nadie es falaz de manera inten-
cionada. Hemos de aprender a detenernos y recordar que los
dems tal vez no quisieran decir lo que les escuchamos,
No s si mi matrimonio hubiese perdurado si hubiera descu-
bierto la lingstica antes de la ruptura y no precisamente
despus, pues habra comprendido mejor lo que suceda, al
margen de querer o no que continuara. Y no hubiera pensado,
como lo hice en malos momentos, que mi esposo era un Mr.
Hyde, o que l o yo, o ambos nos estbamos volviendo locos, de
manera intermitente pero indudable.
La vida consiste en tratar con otras personas cuestiones
intrascendentes o catastrficas, yeso significa un dilogo
constante. Este libro intenta asegurarle que usted no est
25 , ,
)
, I
,
perdiendo el juicio cuando las conversaciones parecen tender
ms a causar problemas que a resolverlos. Y no perder (si no
lo desea) a su amigo, su socio o su dinero en las mandbulas
eternamente abiertas de los diferentes estilos de conversacin.
y ahora veamos cules son estos estilos y cmo fun,cionan.
26
2
Los funcionamientos del estilo
de la conversacin
EL SIGNIFICADO ES EL METAMENSAJE
Usted est sentado en un bar -{) en un caf o en una
reunin-y de repente se siente solo. Se pregunta: "Sobre qu
consideran tan importante hablar todas estas personas?". Por
lo general, la respuesta es "Sobre nada". No hay nada que sea
tan importante. Pero para hablar, las personas no esperan
hasta tener algo importante que decir.
Muy poco de lo que se dice es importante para la informacin
que se expresa en palabras. Pero eso no quiere decir que la
conversacin no sea importante. Tiene importancia crucial,
como modo de demostrar que uno se interesa por el otro y cmo
nos sentimos al respecto. Nuestra charla est diciendo algo
sobre nuestra relacin.
La informacin que se da a entender a travs de los signifi-
cados de las palabras es el mensaje. Lo que se comunica entre
las amistades -las actitudes de uno con respecto al otro, la
ocasin y lo que estamos diciendo-es el metamensaje. Y son
losmetamensajes los que provocan mayor reaccin. Si alguien
dice "No estoy enojado" y su mandbula est tensa y aprieta las
palabras en un siseo, usted no creer el mensaje, sino el
metamensaje que dio a entender, por la forma como lo dijo, que
est enfadado. Comentarios como "No es lo que t dijiste, sino
la forma en que lo dijiste" o "Por qu lo dijiste as?" o "Es obvio
que noes 'nada', algo anda mal", son respuestas a los metamen-
sajes de la conversacin.
Muchos de nosotros descartamos por intil la conversacin
que no transmite informacin importante: una pequea charla
27
sin sentido si se trata de un ambiente social o "retrica vaca"
que se desarrolla en un marco pblico. Advertencias como
"Omita la charla trivial", "Vaya al tema" o "Por qu no dice lo
que quiere decir?" pueden parecer razonables. Pero lo son slo
si lo nico que cuenta es la informacin. Esta actitud con
respecto a la conversacin ignora el hecho de que las personas
se involucran emocionalmente unas con otras, y que la conver-
sacin es el principal medio por el que establecemos, mantene-
mos, controlamos y nos adaptamos a nuestras amistades.
Mientras las palabras transmiten informacin, el modo
como decimos esas palabras -en voz alta, en forma rpida,la
entonacin y el nfasis- comunica lo que pensamos cuando
hablamos: tomamos el pelo, flirteamos, explicamos o castiga-
mos; si nos sentimos joviales, enojados o inquisitivos; si quere-
mos acercarnos o distanciarnos. En otras palabras,la manera
como decimos lo que decimos, comunica significados sociales.
A pesar de que con frecuencia respondemos al significado
social durante la conversacin, nos es dificil hablar solre l,
porque ese significado no se. encuentra en las definiciones de
palabras que nos da el diccionario, aunque la mayora de
nosotros le profesa una fe inquebrantable como si fuera el
Evangelio. Siempre es muy difcil hablar -aun ver o pensar-
sobre fuerzas y procesos cuyos nombres desconocemos, aunque
sintamos su impacto. La lingstica brinda trminos que des-
criben los procesos de comunicacin y, por lo tanto, posibilita
reconocerlos, pensar y hablar sobre ellos.
Este captulo intr,oduce algunos de los trminos lingsticos
que asignan nombres a conceptos cruciales para entender la
comunicacin y, en 'consecuencia, las relaciones. Adems del
concepto de los metamensajes, en cierto sentido subyacen a
necesidades humanas universales que motivan la comunica-
cin: la necesidad de vincularse con otros y la de estar solos.
Tratar de satisfacer estas necesidades conflictivas nos enfren-
ta a un doble vnculo. El concepto lingstico de la cortesa
responde a la forma como cubrimos estas necesidades y reaccio-
namos a, ese doble vnculo por medio de los metamensajes
durante nuestra conversacin!
28
PARTICIPACION E INDEPENDENCIA
El Schopenhauer dio un ejemplo que se cita con
los que tratan de pasar un crudo
mVIerno. Se apnetan unos contra otros para darse calor pero
con sus afiladas pas se pinchan mutuamente y, por lo tanto,
se separan. Pero luego vuelven a sentir fro. Tienen que regular
la .cercana y la dist:mcia con, los otros puerco espines para
eVitar y pmcharse: este es el origen del bienestar y
del sufnmIento.
3
Necesitamos acercarnos para tener un sentido de comuni-
d.ad, para sentir que no estamos solos en el mundo. Pero pre-
nuestra distancia para preservar nuestra
mdependencIa, para que otros no abusen de nosotros o no nos
.. realidad refleja la condicin humana. Somos
cnaturas y sociales. Necesitamos de otras perso-
nas para sobreViVir, pero deseamos sobrevivir como individuos
. Otra forma de considerar esta dualidad es que somos
Iguales y todos distintos. Sentimos bienestar cuando nos com-
prenden, y sufrimiento ante la imposibilidad de que nos com-
prendan por completo. Pero tambin experimentamos bienes-
el hecho de ser diferentes -especiales y nicos- y su-
fnmIento por hecho de ser iguales a los dems, slo un diente
ms de una pIeza del engranaje.
VALORANDO LA PARTICIPACION y LA INDEPENDENCIA
Todos m?ntemos el entre la necesidad de partici-
par y la de mdependencIa, pero tanto los individuos como las
culturas asignan distintos valores relativos a estas necesida-.
des, y tienen diversos modos de expresarlos. Estados Unidos
como nacin, ha glorificado el individualismo, en especial
respecto a los hombres. Esto muestra un marcado contraste
con respecto a las personas que residen en otros pases fuera
Occidental, a menudo glorifican la participa-
cIndentro de la famIlIa y del clan, tanto en las mujeres como
en los hombres.
29
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i
, ,
Los pioneros independientes -y luego la imagen que tene-
mos de ellos- nos han prestado un gran servicio. La glorifica-
cin de la independencia sirvi al progreso general de la nacin;
ya que los individuos (tradicionalmente los varones) estuvie-
ron dispuestos a dejar su ciudad natal -el bienestar de la
familia y de lo conocido-- para hallar oportunidades, acceder a
la mejor educacin posible, viajar, trabajar dondequiera que
encontrasen los mejores empleos o dondequiera que tuvieran
que ir por sus trabajos. El anhelo de participacin atrajo a otros
individuos (tradicionalmente mujeres) que se unieron a ellos.
Los valores del grupo se reflejan en valores personales.
Muchos norteamericanos, en especial (pero no slo) varones,
ponen mayor nfasis en su necesidad de independencia y
menos en su necesidad de participacin social. Por lo general,
ello implica prestar menos atencin al nivel del metamensaje
de la conversacin -el nivel que se da entre las amistades- y
fijarla, en cambio, en el nivel informativo. Esta actitud puede
llegar hasta la conviccin de que slo el nivel informativo es
que en realidad cuenta, o el que realmente se encuentra ahl.
Entonces se puede concluir lgicamente que se prescinda de la
charla que no sea rica en informacin. As, muchos hijos e hijas
de todas las edades que llaman por telfono a sus padres,
descubren que el pap desea intercambiar cualquier tipo de
informacin necesaria y luego cuelga, pero su mam desea
charlar, "mantenerse en contacto".
Lo-shombresnorteamericanos tienden a concentrar la char-
la en la informacin, este enfoque ha determinado el modo
norteamericano de hacer negocios. La mayora de los nortea-
mericanos pe:p.samos que es mejor ''ir al grano" lo antes posible
y no "perder'tempo" en conversaciones intrascendentes (con-
versacin social) o ''irse podas ramas". Pero este tipo de enca-
rar los negocios no funciona muy bien en las transacciones
comerciales con griegos, japoneses o rabes, para quienes "la
conversacin intrascendente"es necesaria a fines de establecer
la relaciri social que debe proporcionar la base para manejar
los negocios.
. Otra expresin de esta diferencia -que cuesta enormes
sumas de dinero a los turistas norteamericanos- es nuestra
30
.incapacidad de comprender la lgica que existe detrs de la
negociacin. Si el vendedor africano, indio, rabe sudamerica-
no o mediterrneo ofrece un producto y el turista desea com-
prarlo, por qu no fijar un precio justo y dejar que la venta se
lleve a cabo? Porquela venta es slo una parte de la interaccin.
Tan importante, si no ms, es eljuego que tiene lugar durante
la negociacin: un astuto mtodo del cual se valen el cliente y
el vendedor para reafirmar su aceptacin del hecho de que
estn tratando con seres humanos -y que ellos tambin lo
son- y no mquinas.
Creer que slo el nivel informativo de la comunicacin es
importante y real tambin desilusiona a los hombres cuando se
trata de mantener relaciones personales. N o suele haber infor-
macin trascendente para comentar todos los das. Se encasilla
a las mujeres de manera negativa al considerar que sostienen
conversaciones largas y frvolas que no transmiten informa:
cin significativa. Sin embargo, su habilidad para mantener
una charla con otras mujeres posibilita entablar amistades
ntimas. El columnista Richard Cohen, del Washington Post,
.coment que l y otros hombres que conoce, no tienen realmen-
te amigos, como las mujeres;en parte porque no hablan entre
ellos si piensan que el tema a tratar no es esencial. Por con-
siguiente, muchos hombres se encuentran sin relaciones perso-
nales cuando se jubilan.
EL DOBLE VINCULO
No interesa el valor relativo que asignemos a la participa-
cin y a la independencia, y nuestra manera de expresarlo: las
personas, como los puerco espines, estn siempre tratando de
mantener el equilibrio entre estas dos necesidades conflictivas.
Pero la metfora del puerco espn es un poco engaosa porque
sugiere la secuencia del acercamiento y del alejamiento alter-
nados. Nuestras necesidades de participacin e independencia
-estar unidos o aislados- no son sucesivas sino simultneas.
En'f'orma inmediata debemos cubrir ambas necesidadesen
todo lo que decimos.
31
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y sa es la razn por la cual nos encontramos en un doble
vnculo. Todo lo que digamos para indicar que estamos relacio-
nados con otros amenaza nuestra individualidad (y la de ellos).
y todo lo que digamos para, indicar que mantenemos la distan-
cia con respecto a otros amenaza nuestra necesidad (y la de
ellos) de relacionarnos. No es slo un conflicto (sentirse desga-
rrado entre dos alternativas), o una ambivalencia (sentir de dos
modos distintos con respecto a una misma cosa). Es un doble
vnculo porque todo lo que hagamos para satisfacer una necesi-
dad, viola la otra. Y no podemos salir del crculo. Si tratamos de
alejarnos sin comunicarnos, golpeamos el campo de fuerza de
nuestra necesidad de relacionarnos y rebotamos dentro del
crculo.
Debido al doble vnculo, la comuniCacin nunca est plena-
mente lograda: no podemos alcanzar el punto de equilibrio per-
fecto. No nos queda ms eleccin que continuar tratando de
equilibrar la independencia y la la libertad y la
seguridad, lo familiar y lo extrao: hacer ajustes constantes al
inclinarnos por una opcin o por la otra.
4
El modo de hacer estos
ajustes en nuestra conversacin se entiende como fenmenos
de cortesa.
INFORMACION y CORTESIA EN LA CONVERSACION
Un filsofo de la lengua, H. P. Grice," codific las reglas con
las cuales podra construirse la conversacin si la informacin
fuese su nica. finalidad:
Diga todo lo necesario y nada ms.
Diga la verdad.
Sea relevante.
Sea claro.
Estas reglas tienen sentido hasta que escuchamos, y pensa-
mos sobre, conversaciones reales. En primer lugar, todos los
aparentes absolutos que sustentan estos preceptos son en
realidad relativo!!. Cunto es necesario? Qu verdad? Qu es
ser relevante? Qu es ser claro?
32
Pero aunque pudiramos ponernos de acuerdo sobre estos
valores, no desearamos simplemente decir en forma abrupta lo
que pensamos, porque tendramos que hacer malabarismos
con las necesidades de participacin e independencia. Si lo que
queremos decir revela participacin, deseamos mitigarla para
indicar que no estamos abusando. Si lo que queremos decir
revela distancia, deseamos mitigarla con participacin para
indicar que no estamos rechazando. Si planteamos lo que
deseamos o creemos, otros pueden estar en desacuerdo o no
desear la misma cosa, por lo tanto nuestro planteamiento
podra generar discordia. En consecuencia, preferimos tener
una idea de lo que otros desean o piensan, o cmo, se sienten
sobre lo que deseamos o pensamos, antes de comprometernos
-tal vez, incluso, antes de decidirnos-- con lo que queremos
decir.
. Los lingistas y antroplogos denominan "cortesa" a este
amplio concepto de los fines sociales que cumplimos cuando
conversamos: no la idea de la cortesa relacionada con la
afectacin, sino en un sentido ms profundo al tratar de tener
en cuenta cmo afecta lo que decimos a las otras personas.
El lingista Robin Lakoff ide otra serie de reglas que
describen las motivaciones que subyacen a la cortesa, es decir,
cmo modificamos lo que decimos para considerar sus efectos
sobre los dems, Lakoff las seala":
1. No abuse; mantenga su distancia.
. 2. Ofrezca opciones; permita participar a la otra persona.
3. Sea amigable; mantenga la camaradera.
Si seguimos la regla 3 (sea amigable) haremos que los dems
se sientan a gusto al satisfacer su necesidad de participacin.
, Si, aplicamos la regla 1 (no abuse) haremos que los dems
]',' tambin se sientan a gusto al satisfacer su necesidad de.
, "independencia. La regla 2 (ofrezca opciones) se encuentra entre
la 1 y la 3. Las personas se diferencian segn las reglas que
tienden a aplicar, y cundo y cmo las emplean.
Consideremos una conversacin bastante trivial pero
, "comn. Si usted me ofrece algo para beber, puedo responderle
33
"No, gracias", aunque tenga sed. En algunas sociedades esta
respuesta es la correcta y esperable; usted insiste y yo cedo
despus del tercer ofrecimiento, lo que correspondera a la
regla 1 (no abuse). Si usted espera esta forma de cortesay yo
acepto al primer ofrecimiento, usted pensar que soy atrevido
o que estoy sediento. Si no la espera y yo la empleo, usted
tomar mi negativa en el sentido literal, y yo podra muy bien
morir de sed mientras espero que usted me haga otra vez la
pregunta.
Yo tambin podra decir, como respuesta a su ofrecimiento,
"Tomar cualquier cosa que usted tome". Esto es corts en el
sentido de la regla 2: le permito decidir qu ofrecerme. Si lo
hago, pero usted espera que yo rechace el primer ofrecimiento,
seguir pensando que soy un descarado.,Pero si espera la
regla 3 (sea amigable), puede considerarme desabrido. No s
lo que quiero? '
Practiquemos la regla 3 (estilos de cortesa, sea amigable).
Podra responder a su ofrecimiento para beber algo dicien-
do "S, gracias, un poco de jugo de manzana, por favor". En
realidad, si ste es mi estilo de cortesa, podra no esperar
que usted me ofrezca algo, sino preguntar en forma directa,
"Tiene algo para beber?" o incluso dirigirme a su cocina, abrir
la puerta del refrigerador y gritarle desde all, "Tiene algn
jugo?"
Si tanto usted como yo creemos que esta actitud es la
apropiada"al yo manifestarla refuerza nuestra mutua confor-
midad, porque ambos aprobamos la regla de romper.reglas; no
seguir las reglas ms formales enva un metamensaJe: "Somos
tan buenos amigs.que no hay necesidad de ceremonias". Pero
si usted no aprueba este tipo de cortesa o no desea ser tan
amistoso conmigo, se ofender por mi manera de ser tan
amigable. Si, nos acabramos de conocer se sera el fin de
nuestra amistad.
Por supuesto, stas en realidad no son reglas, sino sentidos
que tenemos sobre el modo "natural" de hablar. No pensamos
en seguir reglas o incluso (excepto en situaciones formales) en
ser amables. Simplemente hablamos de maneras que parecen
obviamente apropiadas en el momento que las palabras salen
34
de 'nuestra boca: aparentemente maneras obvias de ser buena
persona.
Sin embargp, el uso que hacemos de estas no es
inconsciente. Si nos preguntan por qu dijimos algo en esta o en
otra forma, es probable que expliquemos que hablamos as
porque intentamos "ser amables" o "amistosos" o "considera-
dos". Estos son trminos lgicos a los que, la lingstica se
refiere en modo global, como cortesa: mtodos para tener en
cuenta el efecto que tiene lo que decimos sobre otras personas.
Las reglas o sentidos de la cortesa no se excluyen mutua-
mente. No elegimos una e ignoramos las otras. Ms bien
equilibramos a todas para lograr ser apropiadamente amisto-
sos sin, abusar, para mantener la distancia adecuada sin
parecer demasiado reservados.
Negociar el ofrecimiento de una bebida es un asunto bastan-
te trivial, aunque no debera subestimarse la importancia de
una conversacin tan efimera. La manera de hablar en los
innumerables encuentros de este tipo que se producen a diario,
es parte de lo que constituye la imagen que tenemos de nosotros
mismos, y es sobre la base de esos encuentros que formamos
" nuestras propias impresiones de cada uno'de nosotros y de los
, dems. Estos encuentros, tienen un poderoso efecto acumula-
tivo en nuestras vidas personales y de interrelacin.
Ms an, el proceso de equilibrar estos sentidos conflictivos
de la cortesa -que estn al servicio de la participacin y la
independencia- es el fundamento de las interacciones ms
trascendentales y que son, a su vez, las ms triviales. Conside-
remos los recursos lingsticos de que disponemos para satis-
, facer estas necesidades y su indeterminacin inherente, que
,significa que nos pueden defraudar con facilidad.
,LA ESPADA DE DOBLE FILO DE LA CORTESlA
Sue se propona visitar a Amy que viva en una ciudad
distante, pero poco antes del da de su arribo, la llam para
cancelar su visita. A pesar de que Amy se sinti decepcionada,
',;j;rat de comprender, y as se lo manifest a Sue, creyendo ser
35
amable al no abusar, y respetar la necesidad de independencia que haba ido al campo de concentracin en Dachau, ella
de su amiga. Sue pasaba entonces por una mala poca y se exclam con repugnancia que se era un lugar horrendo por
deprimi ms. Interpret la Amy como qu haba hecho una cosa tan estpida? El marido cort su
indiferencia,desinters total, falta de participaCIn. Amy, al exclamacin sUBurrndole algo mientras miraba a su cuada
enterarse de la depresin de Sue se sinti en parte responsable norteamericana. Entonces la mujer inclin la cabeza en seal
por no haber insistido para que Sue la visitara. Es fcil caer en de entendimiento, y dirigi tambin miradas a la norteameri-
esta confusin y difcil superarla, ya que las formas de mostrar cana, que no se senta agradecida por la discrecin de su cuado
inters e indiferencia son intrnsecamente ambiguas. y su mujer. Por el contrario, estaba ofendida porque presuma
Usted puede ser amable con alguien, ya sea demostrndole que su condicin de juda era la causa de los susurros y de las
su inters o no abusando. Y puede ser mezquino negndose a miradas furtivas.
demostrar inters, ignorarlo o abusar, es decir, siendo "descon- Todo intento por suavizar el impacto de lo que se dice puede
siderado". Puede demostrara alguien que est enojado y tener el efecto opuesto. Por ejemplo, una escritora record que
gritarle,abusando; o negarse terminantemente a hablar con l: la crtica de un colega sobre el manucristo de su libro le haba
la actividad silenciosa denominada rechazo. impresionado como extremada. Preparndose para revisarlo,
Usted puede ser gentil al decir algo o al callarse. Por ej empl?, volvi a leer esos comentarios y se sorprendi al descubrir que
si alguien ha sufrido un revs -no aprob un examen, perdi, eran bastante benignos. La palabra culpable de su primera
un empleo contrajo una enfermedad-, puede demostrar su impresin fue la que preceda el comentario, no el comentario
solidaridad expresando su palabras o, d.e en s. Al comenzar la oracin con ''Francamente'', su colega
forma deliberada, no mencionndolo para eVltar causar sufn- transmiti este mensaje: "Tenga fortaleza. Esto va a doler
miento al hacrselo recordar. Si todos siguen este camino, el,' mucho". Estos estratos de significado funcionan siempre en la
silencio se convierte en una cmara en la cual el enfermo, el ,conversacin; todo lo que usted diga o calle enva metamensa-
afligido y,el desempleado quedarn aislados. . . jes que forman parte del significado de la conversacin.
Si usted opta por evitar mencionar el contratiempo sufndo,
METAMENSAJES MIXTOS EN EL HOGAR
corre el riesgo de parecer que lo ha olvidado o que no le importa.
Puede tratar de evitarlo mirando con expresin de reconoci-
miento haciendo una referencia indirecta o suavizando el ,
hecho don eufemismos ("su situacin"), evasivas y vacilaciones ,El amor parental pone nfasis en la participacin, pero
("su ... ejem ... bueno .... eh ... usted sabe") o disculpas ("Espero cuando los hijos crecen, la mayora de los progenitores mani-
que no le moleste que lo mencione"). Pero las miradas signifi- ,fiestan ms y ms signos de amor al respetar la independencia
cativas y las evasivas"verbales pueden por s solas ofender al '; de su prole que, por lo general, llega muy tarde para el gusto de
enviar el metamensaje "Esto es demasiado terrible para men- los hijos. El adolescente que toma a mal que le digan que se
cionarlo" o "Su condicin es lamentable". Una persona protegi"ponga un suter o tome el desayuno, interpreta el signo de
da de esta manera puede tener deseos de gritar "Por qu no ';inters del padre como una imposicin. A pesar de que no est
lo dice de una buena vez?!". ,en.el mensaje, el adolescente descifra un metamensaje que le
Un matrimonio norteamericano fue a Alemania a visitar alc;lice: "Todava eres un nio que necesita que le digan cmo debe.
hermano del esposo, que viva con su mujer alemana. Una; 'cuidarse".
noche, durante la cena, la mujer le pregunt dnde haba' Las parejas en relacin ntima a menudo difieren sobre el
llevado a sus huspedes norteamericanos ese da. Al escuchar ,modo de equilibrar la participacin y la independencia. Algu-
36
37
,
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1I
1
noS demuestran amor asegurndose de que el otro coma bien,
se vista con ropa abrigada o no vaya solo por la noche. Otros
piensan que todo eso es abusivo y corresponde al trato con
"S lo dijo! Yo lo escuch!"
"No me diga lo que yo dije."
nios. Otros hay que creen que sus parejas no se preocupan por En realidad, ambas partes pueden ser sinceras y estar en lo
ellos porque no se interesan por lo que comen, visten o hacen. correcto. El recuerda lo que quiso decir y ella recuerda lo que
Lo que se puede interpretar como una muestra de respeto por escuch. Pero lo que Lquiso decir no fue lo que ella entendi:
su independencia, lo toman por falta de participacin, que que fue lo que ella hubiese querido decir si hubiese dicho lo que
tambin podra darse. l dijo de la forma como lo dijo.
Maxwell desea estar solo y Samantha desea atencin. En- Estos metamensajes paradjicos son constantes y fuentes
tonces ella le presta atencin y l la deja sola. El proverbio "Haz potenciales de confusin en todas las conversaciones. En una
por los otros lo que desees que los dems hagan por ti" puede ser serie de charlas entre las mismas personas, cada encuentro
el origen de mucha angustia y muchos malentendidos si el que guarda las cargas, as como tambin los frutos, de conversacio-
hace y el que recibe tienen diferentes estilos. nes anteriores. Los frutos de las relaciones actuales constitu-
Samantha y Maxwell podran sentirse de otra manera si yen el sentido de comprensin basado en cada vez menos
cada uno actuara de forma diferente. El puede desear estar solo ,charla. Este es uno de los gozos ms grandes de las conversa-
precisamente porque ella le presta tanta atencin, y ella puede ciones ntimas. Pero las cargas incluyen tambin confusin y
desear atencin precisamente porque l la deja sola. Cori un decepcin en aumento por malentendidos anteriores, y la con-
cnyuge excesivamente afectuoso, ella podra encontrarse , ' viccin slida acerca de la irracionalidad y la mala voluntad del
suplicando que la dejara sola, y con una cnyuge independiente interlocutor.
l podra encontrarse suplicando atencin. Con respecto a otras Los beneficios de la comunicacin reiterada no necesitan
personas, es importante recordar que la forma como le hablan ',explicacin; toda nuestra sabidura convencional sobre "cono-
es, en parte, una reaccin a su estilo de relacionarse, as como cerse uno al otro", "resolverlo" y "hablar la misma lengua" nos
este estilo es en parte su reaccin frente al estilo que los dems brinda modos de comprender y hablar sobre esa situacin feliz.
tienen con usted. Pero necesitamos un poco de ayuda -y algunos trminos y
La manera que tenemos de demostrar participacin y consi- conceptos- para comprender por qu comunicarse a lo largo
deracin mientras conversamos nos parecen obviamente aproe 'del tiempo no siempre resulta en un mejor entendimiento
piadas. Y al interpretar lo que otros nos dicen, creemos que ,,:mutuo,yporquavecescomienzaaparecerqueunouotroest
quieren decir lo qu diramos si dijramos lo mismo de idntica ;':hablandoen otro idioma.
forma. Si no coD.:;ideramos las diferencias en el estilo de
conversacin, no vemos razn para cuestionarlo. Tampoco lo ;',,,,
hacemos si lo que percibimos como considerado Q desconsidera- , i,METAMENSAJES MIXTOS A TRA VES DE LAS CULTURAS
do, carioso o no, tena esa intencin. : ,',>
Al tratar de llegar a un entendimiento con alguien que ha , ;. El peligro de la tergiversacin es mayor, por supuesto, entre
malinterpretado nuestras intenciones, a menudo llegamos a : hablantes que hablan diferentes idiomas o provienen de distin-
un punto muerto, que se reduce a una insistencia infantil: tos medios culturales, porque la diferencia cultural necesaria-
"Usted lo dijo."
"Yo no dije tal cosa!"
38
. mente implica distintas presunciones sobre modos naturales y
',obvios de ser amable.
o',. El antroplogo Thomas Kochman da el ejemplo de una
- ~
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empleada de oficina blanca que un da lleg al trabajo con un que no haya nadie. La omisin de esa charlaJe pareci a la
brazo vendado y se sinti rechazada porque su compaera, una l' norteamericana una terrible groseria. Ella no advirti que all
joven negra, no le hizo ningn comentario. La empleada (doble- j operaba otro sistema de cortesa. (No poda ver nada excepto su
mente) herida presumi que el silencio de su colega se debi a enojo.) Al ignorar su presencia, el matrimonio ingls la liberaba
que no not o no se interes por su brazo lesionado. Pero, en de la obligacin de advertir la de ellos. La norteamericana
realidad su compaera no haba querido llamar'la atencin de esperaba una muestra de participacin; los ingleses eran
los dems empleados sobre algo que su colega tal vez no queria amables al no abusar.
comentar y, al no mencionarlo, le permiti decidir que lo hiciera Un norteamericano que haba vivido durante aos en Japn
o no: fue considerada no abusando. Basndose en su investiga- explic una modalidad de cortesa similar. Viva, como muchos
cin, Kochman dce que estas diferencias reflejan los estilos otros japoneses, en un cuarto muy prximo al de todos los
reconocibles de blancos y negros.' dems: un pequeo cuarto separado de los vecinos por finas
Una mujer norteamericana se sinti ofendida repetidas paredes de pape!. (En este caso, las paredes estaban literal-
veces -incluso, en los peores das, la enfurecieron- por los mente hechas de papel.) Para preservar la privacidad, en es-
ingleses en situaciones en que la ignoraron cuando ella pens ta situacin carente de ella, sus vecinos japoneses simplemen-
que deberan haberle prestado atencin. Por ejemplo, un da te actuaban como si nadie ms viviese all. Nunca mostra-
estaba sentada a la mesa de una cafetera en una estacin ban signos de haber escuchado conversaciones, y si mien-
ferroviaria. Ante su sorpresa vio que un matrimonio se acomo- tras caminaban por el pasillo sorprendan a un vecino con
daba en el asiento opuesto de su mesa. pejaron su equipaje; la puerta abierta, en forma resuelta miraban hacia adelan-
apoyaron sus sacos en el asiento vaco; lle pregunt alaesposa te como si estuviesen solos en un desierto. El norteamerica-
qu le gustara comer y fue a buscarlo. La mujer se desliz en no confes sentirse ofendido, como creo que la mayora de los
el asiento, de frente a la norteamericana. Y durante todo este norteamericanos se sentira si un vecino pasara a pocos pa-
proceso, no mostraron seal de haber notado que haba alguien sos de distancia sin reconocer su presencia. Pero ms tarde se'
sentado a la mesa. dio cuenta de que la intencin de los japoneses no era ser
Cuando la inglesa prendi un cigarrillo, la norteamericana groseros al no demostrar participacin, sino ser amables al no
tuvo algo concreto para demostrar su enfado. De forma osten- . abusar.
tosa, comenz a mirar a su alrededor para mudarse a otra '.: El destino del mundo depende de la comunicacin intercul-
mesa. Por supuesto, no haba ninguna desocupada; sa era la :Jura!' Las naciones deben llegar a acuerdos y stos se hacen a
razn por la que el matrimonio ingls se haba sentado a su;travs de los representantes de las naciones que se sientan a
mesa. De inmediato la fumadora apag su cigarrillo y se '.: hablar: anlogos pblicos de las conversaciones privadas. Los
disculp, lo qu demostr que haba notado la presencia de procesos y los escollos son los mismos. Slo las posibles conse-
alguien ms sentado a la mesa y que no era su intencin 1.' cuencias son ms extremas. .
molestarlo. Luego continu ignorando a la norteamericana,
actitud tambin asumida por el esposo cuando volvi con la,
comida y la consumieron.
Para un norteamericano, ser amable requiere una charla
. J:lECESITAMOS LOS HUEVOS
entre extraos, forzados a compartir una mesa en una cafete- A pesar del hecho de que hablar a menudo. no produce la
ra, aunque no sea ms que un breve "Le molesta si me.siento?" .comprensin que buscamos, perseveramos en ello, as como las
o un convencional "Hay alguien sentado aqu?", as sea obvio ":naciones continan tratando de negociar y llegar a acuerdos.
40 41
Woody Allen sabe el porqu y su pelcula Annie Hall termina
con este chiste."
Este individuo va a un psiquiatra y dice:
"Doctor, mi hermano est loco. Cree que es un pollo." Y el
psiquiatra dice: "Bueno, por qu no lo trae?". Y el individuo
dice: "Lo hara, pero preciso los huevos". Bueno, supongo que
eso es bastante similar a lo que siento con respecto a las
relaciones.
3
Seales y esquemas de la conversacin
Cuando abrimos' la boca para decir algo, por lo general
A pesar de que tanto las conversaciones ltimas como las' sentimos que slo estamos hablando, pero lo que decimos y
breves no producen la comunicacin perfecta que anhelamos-cmo lo decimos lo elegimos de una amplia gama de posibilida-
y podemos ver por la experiencia pasada y por el anlisis des. Y otros reaccionan a nuestras elecciones de la misma
realizado que no pueden- no dejamos de desear y tratar lIlanera que a las ropas que vestimos, cuyo doble propsito es
porque necesitamos los huevos de la participacin yla indepen- . y mantenernos abrigados, pero tambin revelan el
dencia. El pollo de la comunicacin no puede darnOS estos de persona que somos y nuestras actitudes con respecto a
huevos de oro debido al doble vnculo: la proximidad amenaza situaciqn. Vestir un traje de tres piezas puede sealar un
nuestras vidas como individuos, y nuestras diferencias formal (chapado a la antigua) o respeto por la ocasin;
como individuos amenazan nuestra necesidad de relacionar- jeans puede sealar un estilo informal (o zaparrastroso)
nos con los dems. tomar la ocasin con seriedad. Las personalidades (formal
Pero debido a que no podemos librarnos de la situacin chapada a la antigua y zaparrastrosa) y las actitu-
situacin humana-, insistimos en equilibrar estas necesida- (respetuosa o irreverente) tambin se sealan por los
des, y para lograrlo no decimos con exactitud lo que queremos de hablar.
decir en nuestros mensajes, mientras al mismo tiempo negocia- .. Todo lo que se dice debe decirse de forma determinada: en
mos lo que queremos decir en los metamensajes. El significado. . . tono de voz, a cierta velocidad, con cierta entonacin y
de los metamensajes depende de seales sutiles y Podemos considerar o no a nivel consciente qu decir
lingsticos, cuyo funcionamiento explicamos en el de expresarlo en palabras, pero rara vez consideramos a
captulo.' consciente cmo decirlo, salvo que la situacin tenga un
42
f\II,I;Olpsito determinado, por ejemplo, una entrevista por traba-
.. un discurso pblico, despedir a alguien o romper una
;.\'!;1J."CJ.UJl personal. Y casi nunca tomamos decisiones delibera-
. sobre subir o bajar el tono de nuestra voz, si apurarnos o ir
despacio. Pero stas son seales por las cuales interpreta-
, el sentido de quienes hablan y decidimos qu pensamos de
i f ~ c l s y de sus comentarios.
de conversacin no es un mero adorno como el glac
una torta. Es el principal ingrediente con el cual est hecha
43
'J' ,
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'!l,
!: ti
,
i" ; i
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la torta de la comunicacin. Los distintos estilos de conversa- Pero cmo sabe usted cundo termino? Pues bien, cuando
cin son herramientas bsicas para la charla: el modo como detengo. Pero cmo sabe usted cundo me detengo? Cuan-
demostramos lo que queremos significar cuando decimos (o '. do mi voz se suaviza, cuando comienzo a repetir o cuando hablo
callamos) algo. Las seales principales son ritmo y pausa, ms lentamente y hago una pausa al final.
volumen y tono, todos los cuales forman lo que comnmente se Pero, hasta qu grado tiene que suavizarse mi voz para
considera como entonacin. llegar a significar"Esto es todo" en contraposicin con "Todava
Estas seales se utilizan en esquemas lingsticos que no llegu al punto principal" o "Estoy mascullando?" Repetir
hacen el complejo trabajo de la conversacin: incluyen siempre, significa "No tengo nada nuevo que decir" o "Estoy enfatizan-
yen forma simultnea, crear conversacin tomando turnos al do"? Y qu extensin de pausa a continuacin de una palabra
hablar; demostrar cmo se relacionan las ideas entre s; demos- significa "Me estoy deteniendo" en contraposicin con "Estoy
trar lo que pensamos que hacemos cuando hablamos (por . haciendo una pausa dentro de mi turno", haciendo una pausa
ejemplo, escuchar, sentirnos interesados, agradecidos, amisto- respirar, para encontrar las palabras adecuadas, para dar
sos, en busca o en ofrecimiento de ayuda) y revelar cmo nos efecto dramtico o, como con cualquier seal de la conversa
sentimos en el momento de hablar. slo por hbito?
En primer lugar, describir las seales de la conversacin En la bruma de una conversacin, usted no se toma tiempo
sus funciones y cmo pueden causar estragos cuando los t< ,"_," descifrarlo. Basndose en sus aos de experiencia en
blantes tienen diferentes hbitos y tiempos de emplearlas. Las con la gente, usted percibe cundo he terminado o estoy
seales son ritmo y pausa, volumen y tono, y entonacin. En introducir un tema o charlo sin un propsito en especial.
segundo lugar, presentar algunos ejemplos de la manera como nuestros hbitos son similares, no hay problemas. Lo
se combinan estas seales para formar los esquemas de la usted percibe y lo que yo siento es similar. Pero si nuestros
conversacin: reaccin expresiva, formulacin de preguntas, son distintos, usted puede comenzar a hablar antes que
quejas y disculpas; y cmo pueden emplearse con xito (cuando haya terminado -en otras palabras, interrumpir- o no
se comparten estilos) o sin l (cuando los estilos difieren). su turno cuando yo he realmente terminado, lo que me
WCH"a a pensar que usted no presta atencin a la charla o no
nada que decir.
9
PARTEl: SEALES DE LA CONVERSACION
"No hay l!risa!" / "Qu est esperando?": Ritmo y pausa
Sara de ofrecer su amistad a la nueva esposa de su viejo
amigo Steve; pero Betty pareca no tener nunca algo que decir.
Mientras Sara senta que Betty no detena su charla, esta
ltima se quejaba con Steve porque Sara nunca le daba una
oportunidad de hablar. El problema tena que ver con las
expectativas sobre ritmo y pausa.
La conversacin es imjuego por turnos. Usted habla, luego
hablo yo, luego habla usted nuevamente. Una persona comien-
za a hablar cuando otra ha terminado. Eso parece bastante
simple.
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Eso es lo que pasaba conlBetty y Sara. La breve pausa que
se quedaba esperando nunca se produca cuando Sara
gtabacerca, ya que antes que tuviese lugar, Sara perciba un
y con amabilidad le pona fin llenndolo con
charla, la propia. Pero cuando Betty comenzaba a decir
tenda a hacer lo que a Sara le parecan largas pausas en
hablar, dndole la impresin de que Betty haba terminado,
apenas comenzaba a hablar.
diferencias no se relacionan con personas que esperan
largas y otras que esperan pausas breves. Largo y breve
relativos; slo tienen significado en comparacin
lo que se espera o la pausa de otra persona. El que
una pausa ms breve de la persona con la que est
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hablando; a menudo comenzar a hablar antes que la otra
tenga la oportunidad de finalizar o de comenzar. Quien espera
existan distintas expectativas sobre el volumen normal de
una pausa ms larga de su interlocutor para comenzar a hablar. Todo lo que se diga debe decirse con un determinado nivel de
no lograr decir una palabra. . o suavidad, y mientras se habla, ese nivel puede
Cuando Bob, que proviene de Detroit, conversa con sus 1:SCeJIdllI o descender. Hablar con voz ms alta puede demos-
colegas de la ciudad de Nueva York, lo interrumpen constante- relacin entre ideas ("Este punto es importante"), o servir
mente porque l espera entre los turnos para hablar ms seal de cambio ("Espere, deseo decir algo"; "Espere,
tiempo que ellos. Pero en las conversaciones con los indios ' no he terminado") o expresar emocin ("Estoy enojado";
athahaskan en Alaska, donde l trabaja"l hace toda la charla, excitado"). Hablar con mayor suavidad puede reflejar
ya que los athabaskan esperan pausas ms largas entre los paralelos: "Este punto es de paso" (un paralelo
turnos que las que l espera. Con los neoyorquinos, Bob es un . de los parntesis) o "Me he quedado sin fuerzas; siga
conversador lento; con los athabaskan, es un conversador. o "Me siento muy malo incmodo con respecto al tema
veloz. para decirlo con voz ms alta". Tambin puede ser un
Una mujer de Texas se traslad a Washingtonporunempleo de respeto; por ejemplo, en un funeral o cuando se habla
de administradora de un hotel. En las reuniones de personal, de edad ms avanzada o de mayor rango.
ella se quedaba esperando el momento apropiado para interve- Debido a que el volumen de la voz puede sealar todas estas
nir en la conversacin y nunca lo encontraba. A pesar de que en intenciones, suele generar confusin sobre el signi-
su hogar la consideraban extravertida y segura de s misma, en de lo que !le dice. Por ejemplo, Alice baja su voz cuando
Washington la perciban como tmida y retrada. Al evaluarla a Carolyn algo sobre su marido. Carolyn pregunta por
en su trabajo le recomendaron que siguiera un curso para Alice se siente tan mal al respecto, y Alice le contesta que
imponerse, por su falta de aptitud para hablar en voz alta. se siente mal; mantiene bajo el tono de voz porque l se
Esa es la razn por la cual sutiles diferencias en el estilo de en la habitacin contigua. Pero todo puede volverse
conversacin -eomo microsegundos de pausa- pueden confuso cuando conversan individuos que tienen distintas
un efecto enorme en la vida de las personas. Estas pequeas sobre cmo y cundo utilizar la energa y la suavidad, y
seales constituyen la mecnica de la conversacin y, aun qu se considera fuerte.
cuando estn apenas desconectadas, sta se desva o, incluso neoyorquina nunca haba advertido que tena una leve
se corta. El resultado en este ejemplo fue considerar hasta que se mud al Medio Oeste (EE. UU.). A menudo
cia de problemas psicolgicos, generando la duda enla or lo que decan las personas que se encontraban en
sobre su para relacionarse, lo que la decidi a lugar. En Nueva York rara vez tena dificultad para
un curso.
"Quin grita?" / "Por qu murmura?": Volumen
Otro problema entre Sara y Betty consista en que, segn
punto de vista de Sara, Betty siempre murmuraba. Y sta
horrorizaba cuando Steve se reuna con Sara y sus amigos
familiares, porque siempre parecan enojados: se UrlT.H,nHm
unos a otros de la forma ms espantosa. Aqu el problema
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usted oye a otros hablar ms alto de lo que espera,
que estn gritando o que se muestran enojados o
Si escucha a otros hablar con ms suavidad de la
'espera, cree que estn murmurando y que se muestran
e""rv,,,lr\. o tmidos. Si emplean mayor energa en algunos
inesperados de la conversacin, usted puede confundir
es importante o incluso cul es el tema en cuestin. Si
,te'1eHn,em energa extra para expresar emocin -por ejem-
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plo, enoj o-y no lo advierte puede que no advierta cundo estn
enojados los que tienen diferentes estilos de conversacin. Si
usted descubre que lo estn, puede pensar que les sucede algo
porque no lo expresan de la forma que usted considera normaL
Por ejemplo, Joe, que trabajaba en una oficina, se sorprendi
al comprender que su gerente, Murray, estaba enojado con L
Murray nunca levantaba la voz ni tampoco manifestaba emo-
cin a travs de ella. Result que Murray haba expresado su
enojo dejando de hablar a Joe. Este,no capt el mensaje; pens
que el gerente slo estaba muy ocupado. (Por su parte, Murray
nunca se negaba a pararse Y charlar, no importaba lo ocupado
que estuviera, y el hbito que tiene Joe de hablar precipitada-
mente cuando l est ocupado hiere los sentimientos de Murray
y le hace sospechar que Joe est enojado con l, cuando no es
as.) ,
Cuando Joe se enter de que Murray estaba enojado con l, ,
concluy que no se poda confiar en que Murray hiciese saber
a las personas lo que pasaba por su mente, Esa es la tragedia
de las seales de conversacin cruzadas, Joe piensa que algo le
sucede a Murray: toda persona normal manifiesta emocin a
travs de su voz cuando est enojada. Y Murray piensa que algo
le sucede a Joe: "Cmo se atreve a gritarme?". Ninguno puede
ver la lgica en el sistema del otro ni tampoco la relatividad en
el propio,
Negocios como siempre / Expresin de emocin:
Tono y entonacin
Un griego' fo\cusa,ba a su esposa norteamericana de na,Dlar
con una irritante monotona, en especial cuando estaban
humorados. Se senta terrible con respecto a este defecto re<;ill1'
descubierto en ella, y se preguntaba por qu nunca nadie se
haba mencionado antes. Jams se les haba ocurrido a
de los dos que l encontraba montono el tono de voz de su m111p.r,
porque esperaba escuchar los cambios extremos del tono
de los hablantes griegos, en especial las mujeres. y el
norteamericano de la esposa de amortiguar la expresin de
emocin cuando estaba molesta, a l le pareca antinaturaL
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msica de la conversacin, o entonacin, surge de la
:olltlbiinaLciin de ritmo, pausa, volumen y, quizprincipalmen-
de cambios de tono. Nuestras voces tienen diferentes tonos
la estructura fsica lo determina. Y las mujeres
:tfindlen a tener voces de tono ms agudo que los hombres. Pero
respecto al volumen y al ritmo, lo significativo no reside en
valores absolutos sino en los comparativos: lo que hacemos
los tonos que tenemos.
Cambiar el tono en una palabra puede modificar el meta-
ne:nsliJ'e de lo que se emite. Como la energa y la suavidad, el
puede sealar significado relativo, cambio de turno para
rAhl"r o emociones.
cambios detono son una herramienta bsica para
significado de lo que se dice. Por ejemplo, el tono que
al final de una oracin puede transformarla en una
?re'gunt:a. Pero tambin puede indicar inseguridad o bsqueda
aprobacin. Y ambos significados pueden confundirse.
Lakoffobserv que muchas mujeres utilizan la entona-
ascendente para ser agradables. Cuando se pregunta
le gustara beber?", una mujer que responde "Vino
!,anca?" querer decir ''Vino blanco, si es apropiado", pero
interpretar como "Creo que deseo vino blanco pero no
segura".
A1gunalS personas, al comentar sus experiencias, emplean la
nu:ma,cin ascendente al final de cada frase. Esto anima a sus
yelrltEisa decir "aj" o "hum" con ms frecuencia, pero tambin
dar la impresin de que estn buscando aprobacin o
f 'i,.rt"Q personas (la mayora procedente de distintas cultu-
,'" suben y bajan el tono de su voz. Estos cambios indi-
" , son sus actitudes con respecto al tema tratado as
(Ilc,tslm'bi;n que se interesan y se involucran emocionalmen-
una conversacin que grab durante una cena, Louis le
teWlmt:a Peter qu libro estaba leyendo. Este dio el ttulo, que
I1A:dr'"o En tono alto, Louis pregunt "Qu es eso?". Su
pareci implicar (con una irona bien intencionada tpica
,estilo), "Ese es un libro raro para leer". Peter demostr
49

,
que haba entendido y 'apreciaba la irona, de Louis igualando:
su cambio, extremo de tono y respondi:
Es
una novela.
Su tono era bastante alto en "Es" y baj mucho en
novela", implicando que no tomaba muy en serio lo que es1;aba
leyendo. Luego, para manifestar que en realidad s tiene
gusto para elegir sus lecturas, habl sobre libros de
Fowles, del cuaL expres, "Es un gran escritor. Yo pienso que
uno de los mejores escritores". Su ,tono era muy alto al co:mienzo,
de cada oracin y descendi mucho en los finales:
Es

gran escritor
Yo mejores
pienso:que es uno de los
escritores.
El efecto fue de gran sinceridad y seriedad.
Si usted espera cambios extremos de tono y no los de'tec:tH.
lo que escucha le suena montono. Le da la impresin de que
hablante es un tipo de persona imperturbable o que no
interesa demasiado en la conversacin" o incluso que
emocionalmente perturbado, que sufre de "afecto inspido".
50
nO espera cambios de tono tanextremol'; y'los escucha,
concluir que la persona es muy exagerada o muy sensi-
"'Debido a que seales tales como cambios de tono (as como
e"voh1m,eny ritmo)tambin son signos de emocin, probable-
no es coincidencia qlle las mujeres tiendan a utilizar
cambios detono que los hombres, y que con frecuencia
e"cIDmid,ere que las mujeres son muy sensibles. Lo mismo se
para los miembros de ciertos grupos culturales, inclu-
a los griegos. Al respecto, los psiquiatras, psiclogos y
ralJajad,orElS sociales, cuyo trabajo implica establecer los nive-
de expresin emocional, deben esforzarse para
.UllUU sus propios estilos de conversacin como normas
Jl,rer,sales. Expresar muy poca emocin es un sntoma de
o, en su forma ms extrema, de catatona. Expresar
evidencia hostilidad o histeria. Una mujer
l.p<)ll!sa que no slo no llora sino que re cuando habla de la
luerte de su esposo, puede confundir al profesional occidental
ignora que la risa entre los japoneses, es el modo habitual
eSjJeI'adlo de enmascarar las emociones. Los mdicos, tienen
dificil tarea para determinar el alcance de la pena que
,l'll,""H los pacientes de diferentes culturas. Los de origen
i"'llit,eTl'M",,) pueden demostrar reacciones extremas mien-
experimentan mucha menos pena de la que siente una
norteamericana que es rgida y callada.
diferencias culturales en el uso habitual de la entona-
y otros medios de expresividad (volumen, expresin facial,
responden, en parte, a estereotipos intercultura-
son simplemente la extensin a todo un grupo de los
de impresiones que se suelen formar sobre los individuos.
impresiones de rudeza y cortesa a menudo se
en sutiles variaciones de tono. Toda conversacin,
de otras cosas, revela y reclama reconocimiento de
capacidad. Los pequeos cambios de tono pueden
sentir que los otros cuestionan nuestras habilidades.
si usted llama a la operadora porque tiene dificul-
comunicarse con un nmero, probablemente le diga
como "Cul es el nmero, por favor". Pero si su tono
51
'sube sobre "nmero", suena impaciente; parece implicar
usted ya le tendra que haber dicho elnmero, La impresin
que la operadora est (sin justificacin) enfadada con.
probablemente haga que usted se enfade con ella.
Por ltimo, los diferentes usos del tono para sella1.arcamr)IC
de turno en la charla fueron en parte los responsables de
Sara cortara la palabra a Betty antes de que dijera lo que
en mente. El tono de Betty tenda a caer al final de cada
una seal que, para Sara, significaba "Heterminado, .
t". Al ignorar que Sara reaccionaba a su propia seal, Betty
senta interrumpida.
De este modo pueden confundirse las seales de la mr'Vp.l
sacin cuando hablantes bien intencionados tienen dlstm.tc
hbitos y expectativas sobre el uso del ritmo y la pausa, el
lumen y el tono para indicar sus intenciones a travs de la
versacin: en otras palabras, diferentes estilos de rm1w,rR:acir
PARTE 11. MECANISMOS DE LA CONVERSACION
EN FUNCIONAMIENTO
Las seales se utilizan en esquemas que realizan el tr:ab:aj
diario de la conversacin indicar que usted
atencin, est interesado, es solidario-- o no. Por lo ';'''.''''''
estos esquemas sOn eficaces, pero debido a que no son
tos, pueden ser mal interpretados. Consideremos cuatro
mas de conversacin: reaccin expresiva, formulacin de
guntas, queja.ydisculpas.
1. "Lo / "Usted est loco":
Reaccin expresiva
En la conversacin durante una cena entre Chad y DaVId
Jonathan y Nora, conv:ersacinque grab y estudi, ,.,,'.au,
David no dejaban de vacilar y andar con rodeos. Durante
estudio descubr que una delas razones era la serie de rellPt1e
tas en voz alta que reciban de Jonathan y Nora,
que, irnicamente, tenan el propsito de animarlos.
52
. ejemplo, Chad estableca un punto y Nora gritaba
iPt<:larnerlte, "GUAU!" y Jonathan exclamaba, "OH,. DIOS
.,. Empleaban el volumen alto y la velocidad para indicar
en realidad, escuchaban, que comprendan el punto ex-
y que vala la pena comprenderlo. Pero en lugar de
LU.lllC1.I" a Chad, estas respuestas expresivas lo inhiban. El
?lumen alto y la velocidad lo atemorizaban y lo hacan detener
descubrir la causa que desencadenaba esa explosin de
'''''"'''''lU por su parte, tambin tenda a desconcertarse por
expresadas en voz tan alta. En realidad, se
herido por el modo como Jonathan reaccionaba a lo que
f;.teue';1a. Por ejemplo, si David se quejaba sobre algo que otra
dicho, Jonathan poda exclamar, con voz colma-
menosprecio, "Eso es ridculo!". A David esto le sonaba
si Jonathan cuestionase su veracidad: si era tan ridculo,
(illUl)ief,e sucedido como David dijo que sucedi. Entonces
se preguntaba si en realidad recordaba bien el hecho,
saba que haba sido as: la reaccin "Estoy loco o
comn cuando lo estilos de conversacin difieren. Y as
echaba la culpa a Jonathan por hacer que dudara de s
y por inquietarlo.
Jonathan no cuestionaba la historia de David. Todo lo
l.:tran.o. Su respuesta tena la finalidad de indicarle su so-
y aprecio por la historia que relataba. La increduli-
iba dirigida a lo que David contaba, sino a la persona de
se estaba quejando; por lo tanto, elmetamensaje preten-
"Estoy de acuerdo con que este individuo es ridculo;
g""U.'UG'U vale la pena contar esta historia y estoy de tu
diferencias en las expectativas sobre la proporcin de
que es apropiada, pueden surgir incluso dentro de una
Una mujer, que haba crecido en Nueva York, haba
a sus propios hijos en Vermont. Cuando su hija le
lo que haba sucedido en la escuela, a menudo la
reaccionaba con lo que a ella le pareca una apreciacin
pero la hija se sobresaltaba y miraba a su alrededor
!1J,<les,cubrir qu haba provocado una reaccin tan fuerte en
53
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su madre. Cuando adverta que su madre simplemente reac()io
naba asu historia, la hija se quejaba "Ay, mami!", ",,,"m',,
(como suelen estarlo los adolescentes) de que su madre lll,,,"11,1-
festaba una exagerada ,reaccin idiosincrsica.
La hija, en este ejemplo, como David en el anterior, ne:rcibl.
una reaccin mayor de la que esperaba. La contraparte de
diferencias es percibir una reaccin menor de la que se
y, por lo tanto, tener la impresin de que el oyente no eS1c\l()ha
cuando su interlocutor habla o que no sigue el hilo de la
o no se muestra interesado. Cuando esto sucede en una COIlvelr
sacin telefnica, usted puede preguntar incluso: "l.'fOlda'l"a
est usted ah?".
2. Cundo el inters es interrogatorio?
Formulacin de preguntas
Otro modo de manifestar inters y apreciacin esformlllal
preguntas. Pero stas tambin pueden parecer
abrumadoras o alusivas a otro tema. Las preguntas, como
lo que decimos, trabajan en dos niveles simultneos:
y elmetamensaje.
El mensaje de una pregunta es un pedido de informacin.
algunos contextos, sa es la parte ms importante. Por "J"lllJ.l'"
cuando usted detiene a un extrao en la calle para solicitar
lo oriente, o cuando un polica o un abogado interroga a
testigo. (Aunque en realidad los policas y los abogados eSl,aUle
cenjuicios sobre los testigos y los sospechosos basndose en
manera como re,sponden y prestando atencin a los
sajes.)
Somos muy conscientes del mensaje implcito en las prlegtlll
tas: conseguir informacin. Pero en las conversaciones
males, las pregtllltas cumplen otros tipos de f)lncin en UTll"'"
mayor medida: por ejemplo, sustituir formas menos
del habla, como criticar o dar rdenes. En lugar de decir
haga eso!", se pregunta "Qu est haciendo?'; o "Por nn".,,,t,,
haciendo eso?". O, como en el ejemplo del captulo 1, en vez
decir "No deseo ir contigo", se podra preguntar "Por
deseas ir?".
54
como todo esquema de conversacin puede ser til a la
. . o a la participaci.n y violar cualquiera de ellas,
mIsma manera puede consIderarse que las preguntas se
, para demostrar inters o abuso, y para comprenderlos.
A Richard no le agrada visitar a la familia de Lucy porque le
demasiadas preguntas: le parece que lo interrogan. Algo
II,lI.ttl,cnara podra hacer para cortar el interrogatorio, y nunca
hacer, es formular a su vez muchas preguntas a ellos.
lo har porque para l sera un recurso grosero.
A Lucy no le agrada visitar a la familia de Richard porque
le hacen preguntas; por lo tanto, piensa que ella no les
ml)OI'ta, Sin embargo, en cierta ocasin Lucy decidi, casi por
!es])ecno, comentar lo que suceda en su trabajo, slo para
nt".,t"'n"r,,,, y qued asombrada porque todos le prestaban
1;enciin y parecan alegrarse de escucharla.
familia de Lucy tiende a formular preguntas para demos-
inters, pero muchas personas siguen el esquema de la
i!ill'Llla de Richard. Por ejemplo, Carol, la hermana de Lucy, fue
con un joven que haba conocido recientemente. El
bastante callado, pero Carol hizo todo lo posible para
anterler la conversacin y manifestar inters en l. Al final de
f;velada, l le dijo: "Fue agradable cenar con el FBI".
no slo pregunt para manifestar inters, sino que lo
de forma que a su nuevo (y pronto antiguo) amigo le son
fuego de artillera. Utiliz seales como volumen, ritmo
y palabras ligadas para lanzar sus preguntas con
(por ejemplo: "Aqute dedicas? Eresartista?"). Se
,,' as enviar un metamensaje de amistad sin formalida-
" 'Pero en lugar de hacer que su interlocutor se sintiera
sus preguntas "ametrallantes" le parecieron que esta-
, , La extrema reticenci,a de l, que era una
a las preguntas, haca que ella preguntara ms, ya que
ro:tUUlf' preguntas era su modo instintivo de mantener una
personas hacen preguntas para demostrar inters
. esperan que los dems digan voluntariamente lo que
Algunas personas hablan constantemente para ani-
,ot,ras a hacerlo. Otras esperan que se les pregunte. Si
55
Mary espera que le pregunten y John espera que ella hable,
jams lo har, y ambos se echarn la culpa por el np.!,p.lllUillibl:-:io
resultante.
3. El arte de la queja ritual
Otro esquema de conversacin es la queja, y sta tambin
puede emplearse en diversas formas.
Jane y Sharon hablaban sobre las visitas de sus
madres durante las vacaciones. Jane coment que la de su'
madre haba sido un poco difcil porque sta se quejaba m""ho
y haca comentarios crticos sobre Jane. Sharon coment
en su caso, la visita haba sido sensacional; su madre
siempre optimista, y aunque dijera cosas que podran inl;erprEl-
tarse como ofensivas, Sharon no se ofenda porque saba que
madre tena buenas intenciones. Jane comenz a
incmoda. Lament haber hablado en contra de su madre
dese retractarse. SU madre tambin tena buenas
nes y adems era cariosa, juvenil y generosa!
La incomodidad de Jane surgi porque Sharon no reSipo:nrn,
a su queja como haba esperado: con otra quej a afn,
el metamensaje "No ests sola, tu madre es slo una llHiUL'.,
tpica; estoy en el mismo barco". En su lugar, el metamensaj
que J ane escuch fue "Ell realidad tienes una, madre desplrecia"
ble, pobrecita. La ma es mucho mejor". Eso hizo que
deseara replicar "No lo es. La ma es mejor!".
Jane (sin analizarlo) trataba de jugar a compartir 4u1eJ"",
Pero la respuesta de .8haron le pareci un juego en el que
contrincante trata de superar al otro. Para Sharon, 4u,eJ'ir>ie
sobre la propia madre no slo est mal visto sino que tarnbiin
es descorts. Irnicamente, y no por coincidencia, tanto ",,,,,,,,v,,
como Jane estaban hablando en la misma forma que atzibllan
a, sus propias madres. Sharon pona, nfasis enlopositivo,
J ane tra,taba de desperta,r solidaridad al quejarse.
Rick y Lenny son periodistas del mismo diario. Un da J'''''1JJY
le tom el pelo a Rick dicindole a otro colega, que Rick semIlre
se quejaba de estar sobrecarga,do de trabajo, pero luego
negaba a rechazar tareas o evitar hablar a los imlUltIleralbles
56
g'E1fladlos que llaman para solicitar informacin. En vez de
m,rp'lr, Rick se ofendi y dijo con seriedad: "Jams volver a
arme contigo". Entonces fue Lenny quien a su turno se
. ofendido y respondi: "Espero que no quieras decir eso".
Lenny y Rick tenan nociones distintas sobre el ritual de la
Lenny, al comentar que Rick se quejaba con l, destaca-
hecho como signo de la amistad que los una, y quejarse de
delante de otro (una manera de tomarle el pelo) era una
de la solidaridad que exista entre ambos. Pero para Rick,
'queja de Lenny a un tercero constitua una violacin de la
, que ambos se profesaban, cada uno tena diferentes
f,en.tlCLOS de cundo y cmo utilizar el mecanismo de la queja.
,"Primero yo, lugo usted";
'iJMdo un buen ejemplo
confidencias, la formulacin de preguntas y la queja
ieden emplearse de acuerdo con el principio de conversacin
que yo haga". La expectativa de que otros harn lo
explica lo que, de otra forma, parece un comportamiento
e,conversllcn irracional o incluso hipcrita.
mujer estaba almorzando con un hombre que haba
pnlDCl,uo recientemente, quien intentaba entretenerla contn-
episodios de su vida. Finalmente, ya exasperada, ella
ltPtesit: "Por qu me cuenta todo esto?". Elle explic: "Deseo
a conocerte". Para ella, esto era evidentemente absurdo.
llegara a conocerla hablando sobre s mismo? Simple:
nr,eRllmlia que sus confidencias la animaran a ha,cer lo
Al advertir que no era as, l se esforz ms todava,
;!,,.I''''''UV ms y ms historias personales para demostrar lo
era. Si ella se neg a hacer su parte, no fue porque
,,n\l,llUUleo,e trata,do de hacer la suya.
M._,n y Lillian estaban tratando de aclarar un malenten-
'1-'U.,,,,lU"'" haba invitado a Myrna a que pasara a visitarla y
,,,,,,,V""" a un amigo mutuo; Myrna haba aceptado la
V1t,!lCICm y lo haba llevado. Pero result que Lillian no haba
dar un sentido literal a la invitacin; haba esperado
le.,M'vrlla. basndose en conversaciones anteriores as como
57
tambin en la manera en que se le haba ofre:ido la invitacin,
se diera cuenta de que'haba sido.por.merafor,malidad yola
rechazara. Despus de una charla un poco tensa, en la cual
ambas explicaron cmo haban actuado y:mose sentan,
Myrna se disculp: "Bueno, lamento no haber captado tu
indirecta. Tal vez tienda a tomar demasiado literalmente 10'que
la gente dice". Lillian acept la disculpa de Myrna dicindole:
"S, a menudo he notado que haces eso". En vez de poner fin al .
desacuerdo, esto hizo que Myrna se enfadara nuevamente.
En realidad Myrna no consideraba que haba estado mal.
Entonces por qu se disculpaba? Era un gesto de buena
voluntad, un modo convencional de manifestar que estaba'
dispuesta a poner fin a la discusin -y al desacuerdo-- como
un simblico apretn de manos. Esperaba que Lillian hiciera lo
mismo, diciendo algo como ''Yo tambin lo lamento. Supongo
que tiendo a ser demasiado indirecta" o ''Doy demasiado por
sentado" o cualquiera otra formulacin sobre su conducta que
alegara parte de la responsabilidad. Myrna consideraba que los
desacuerdos terminaban con ambas partes alegando culpabili-
dad parcial, pero slo parcial. El hecho de que Lillian aceptara
su disculpa, en lugar de igualarla, pareca que la interpretaba'
como literal ms que simblica, planteando otra vez as la .
cuestin sobre quin tena la culpa en realidad.
LOS CAMBIOS DE LA CONVERSACION
Estos son algunos modos tpicos de usar las seales de ritmo,
pausa, volumen y para tomar turnos en la conversacin; .
relacionar las ideas entre s y demostrar cul es el punto;
demostrar cmo nos sentimos sobre lo que estamos diciendo y
acerca de nuestro interlocutor. Son 'sealesque se combinan
con lo que se dice para dar forma a los esquemas'que empleamos.
para indicar que escuchamos, nos interesamos, comprende-
mos, tomamos el pelo y somos buenas personas.
Estas seales yesquemas de conversacin son normalmente.
invisibles, los silenciosos y escondidos giros. que conducen la
conversacin. No les prestamos atencin a menos que parezca.
58
funcionan mal. Luego preguntamos "Qu quiere decir
con eso?". Incluso no pensamos en trminos de seales:
qu ha subido el tono?", sino en trminos de intenciones:
qu est usted enojado?".
Gran parte de estas seales y esquemas pueden cambiarse
los advertimos, ya sea todos en general o combinados con
y los pequeos giros pueden tener importantes resulta-
Por ejemplo, cuando parece que la conversacin no marcha
podemos tratar de hacer pequeos ajustes en nuestro
'Oh)ffi.en de voz, ritmo o tono -acelerand o disminuyendo la
haciendo pausas ms largas o ms cortas- en un
p.t.ent;o por acercarnos al ritmo del otro. Y al darnos cuenta de .
la queja ritual y la disculpa no tienen el mismo significado
todos, podemos estar alerta a las reacciones que producen
los dems. Cuando estos esquemas no provocan la reaccin
esperamos, podemos abstenernos de emplearlos con esas
el futuro, en lugar de sacar conclusiones negativas
sus personalidades: por ejemplo, que son presumidas y
de s mismas o que se colocan en una posicin de
ajustes de este tipo pueden corregir, despus del hecho,
no prevenir, los desacuerdos provocados por diferencias en
de conversacin. En una sociedad heterognea, las
y esquemas que se describen en este captulo, en
Pall'lenC:l'a fenmenos sin importancia, es probable que causen
!Plificllti1ras interrupciones y malentendidos en charlas pro-
gIIOIIS o breves, ntimas o pblicas, ocasionales o cotidianas.
dejar de usarlos, porque son las herramientas
con las cuales construimos estrategias para equilibrar
y la independencia cuando dialogamos. Si los
hbitos de uso de estas herramientas conducen a
. la gente, sintindose frustrada, se encuentra que
. desafiando a otros: "Por qu no dice usted lo que quiere
El siguiente captulo explica por qu, aun cuando
SllamClS ser francos, a menudo no decimos lo que queremos
59
qu no decimos lo que queremos decir
seales de la conversaClOn que se describen en el
3 forman el cmo de la conversacin. El qu decimos
;t:IUL,bin un indicio importante de lo que queremos decir,
no siempre decimos lo que queremos con tantas palabras.
quilillram,)S las necesidades conflictivas de participacin e
insinuando y captando insinuaciones, abste-
de decir algunas cosas y conjeturando lo que quieren
gIlilfic:arotJras personas segn lo que omiten decir. Los lingis-
,"u .. ".uel trmino rodeos para a la forma con que
I'UerfOnlaS dan a entender lo que no dicen directamente. 10
gente, en especial los norteamericanos, tienden a
los rodeos con la falacidad y la franqueza con la
una cualidad evidentemente deseable. Al explicar
la prensa se mostr tan insistente en el asunto
-funcionarios de la campaa de Reagan que obte-
.. co)::,ias de los documentos de los debates del grupo de
.l'te.r- el productor ejecutivo del programa televisivo CES
'''nl'.n" News dijo textualmente: "Si el presidente hubiese
la conferencia de prensa en forma ms franca, no
retomado el asunto".
'0 en forma franca" implica aqu no contar toda la
es decir, no decir toda la verdad.
la mayora de las situaciones diarias, considerar los
como algo falaz no es justo ni realista. Al dialogar sobre
importantes o intrascendentes, siempre explora-
relaciones mutuas, y la informacin sobre stas se
en los metamensajes, que por definicin no se
tfean con palabras sino que se sealan por el modo de
63
decirlas. Por lo tanto, los rodeos, en el sentido de los metamen-
sajes, son ,elementos bsicos en la comunicac:iqn. Todo
decirse de algn modo; el inodo como se dice enva metamensa-
jes, indirectamente.
El hecho de que nos comprendan sin decir de manera .
explcita lo que queremos significar tiene dos beneficios: la .
afinidad y la defensa propia. Y existe un placer esttico en el
hecho de comunicarse de un modo misterioso. Estos beneficios
de los rodeos son el tema de la primera parte de este captulo.
La segunda parte explica por qu no podramos ser directos
aunque quisiramos.
PARTE I. POR QUE NO DECIMOS LO QUE QUEREMOS DECIR
El metamensaje de la afinidad
Cynthia dijo a Gregque estaba ofendida porque l se haba
preparado un bocadillo sin ofrecerle otro a ella. Greg le ofreci
entonces el que se acababa de preparar. Ella lo rechaz. Elle
pregunt por qu. Porque no lo haba preparado para ella.
estaba exasperado, Cynthia tena apetito o no?'
Para Cynthia, tener apetito o no tenerlo nO vena al caso;
importante erasi Greghaba pensado en ellacllando se
el bocadillo, lo que demostraba si se preocupaba por ella t..",tn
como ell a se preocu pab a por l. Ella nunca com'a sin nr." mm r-
le a l "Quieres unpoco?". En realidad, ni siquiera tomara
bocadillo si l no deseara otro.
Ser directo y fra,nco en esta situacin no servira. '-'yflCIL1"
dira sin vacilar que tiene -o no- apetito, pero 'que no tiene
nada que ver. Podra decir que desea saber si Greg se .
por ella. Pero slo'puede saber que se preocupa si l piensa
ella por s mismo. Qu sentido tiene que usted le ordene
alguien decir "Te amo" y l lo repita como un 10ro?No
sentido decirle a la gente 'lo que usted desea, si lo que nO';a,1
desea es que ellos lo sepan sin necesidadde que usted se lo
Ese es el beneficio de afinidad de los rodeos.
Este drama se representa en la rutina del regalo de
64
Cualquiera podra comprarle lo que usted desea para
si se lo dijera. De hecho, usted mismo lo
si fues el regalo (el mensaje) lo que realmente
que importa en realidad es el metamensaje: la prueba de
la otra persona le conoce lo suficientemente bien como para
illagulaI lo que le gustara, y tanto se interesa que le dedica
para adquirirlo.
haba mencionado su intencin de comprar un par de
de trabajo, que se vendan en la tienda de la ciudad. Se
estafada cuando, para su cumpleaos, Thomas le obse-
esos mismos guantes: haba pedido a sus vecinos que los
t'im"",-an por l cuando fueran en coche a la ciudad. Nancy
pti. que ThLolIlas se debera haber tomado el trabajo de pensar
que a ella le gustara y tendra que haberlo elegido y-
iUp'ra'(lO-- l mismo.
cumpleaos, como las Navidades, son situaciones propi-
para la desilusin, a causa de la importancia que asigna-
los metamensajes implcitos en los obsequios que recibi
nuestros allegados. Pero los rodeos funcionan muy bien
fHm"LVUna de las situaciones, si la gente se pone de acuerdo
cmo usarlos.
mujer griega explic cmo se comunicaban ella y su
(y luego su esposo). Si ella deseaba hacer algo, como ir a
tena que pedir permiso a su padre. Este nunca deca
Pero ella poda distinguir, por su manera de decir que
realmente eso lo que quera significar. Si deca algo as
"S, por supuesto, ve", entonces ella saba que l pensaba
una buena idea. Si deca algo as como "Si lo deseas,
ir", entonces ella comprenda que l no pensaba que
una buena idea y no iba. Su tono de voz, expresin facial
los elementos del estilo de conversacin le dabah
sobre cmo se senta su padre con respecto a la salida
qu no le deca simplemente que pensaba que no
ir? Por qu no era franco? Pues bien, l se lo deca,
modo que era claro para ambos. En la medida en
siquiera hablarse de franqueza en los hbitos de
65
,
comunicacin, cualquier sistema que logre transmitir el
ficado es franco.
Es fcil ver que el padre griego prefera no parecer Hllt,nritH,
rio. Es ms quiz no se sintiera as, quiz creyera
te que no deca que no, que su hija decida no ir por su pr'oplla
voluntad. Cunto mejor es tener una hija que elige oOlrtarse
bien, que una que simplemente obedece. Y quizs incluso
prefera que pareciese que era ella quien haba decidido no
De hecho, quiz sintiera que estaba eligiendo, ya que
realidad su padre nunca le deca que no poda ir. Cunto
es decir actuar bien que ser forzado a obedecer. Por lo
los rodeos en la comunicacin entre ambos contribuan a
apariencia, y probablemente tambin a la sensacin de
dad.
LA CORAZA PROTECTORA DE LOS RODEOS
Otro beneficio para el padre y la hija en este ejemplo es
defensa propia: evitar la confrontacin. Ella no declara .
tamente que desea ir a la fiesta; slo pregunta. Y l no
francamente que le niega permiso. Si no coinciden, la Uliscr'e,
pancia no ha sido planteada, y ambos pueden salvar
apariencias, no importa lo que suceda. Sin embargo, si la
decide salir, no precisa desafiar a su padre abiertamente. Si
queda en casa, puede consolarse con uvas verdes: "De
modos, en realidad no quera ir",
El beneficio de la defensa propia de los rodeos explica
lgica por la cual formulamos prepreguntas tales como"
ocupado esta noche?", Ello nos protege del rechazo al ue","'ll
una vez que nos hemos comprometido con una invitacin.,
EL PELIGRO DE LOS RODEOS
En el caso del padre y la hija griegos, el sistema IUIIGl<JIHiU"
Pero cuando una persona expresa intenciones sin U"'"1<'tcU
abiertamente, y la otra espera or la informacin expresada
66
franca, o espera seales y esquemas indirectos, diferen-
situacin se presta a malentendidos.
','"wtlg:tne que una prima greco-norteamericana que habla
llega a visitar a la familia. Le pregunta a su to si puede
un baile y l dice s de la forma como su hija siempre
m:prEmdle que quiere decir que no le agrada mucho la idea. La
entiende su respuesta ambigua en su significado literal
al baile. Es como hablar distinws idiomas mientras se cree
estn hablando el mismo. El griego encuentra que su
norteamericana (y quiz todas las jvenes norteameri-
son obstinadas y desobedientes e incluso de moral
La sobrina al enfrentarse con la subsiguiente desa-
obaCJln del to, encuentra que l (y tal vez todos los hombres
son incoherentes e irascibles.
BROMEABA
mucllas maneras de decir algo y significar otra cosa.
sarcasmo y figuras retricas son los esquemas que
\U'aLUU'" maravillosos cuando funcionan. Bromear es una
de irona que tiene los beneficios de la afinidad y la
El beneficio de la afinidad radica en el placer sensual
risa compartida, as como tambin en la evidencia de la
al tener el mismo sentido del humor. El beneficio
se halla en la habilid'ad para retractarse, "Slo
j!odem()s ver los complejos metamensajes de la broma y su
,uraH'''a indirecta en el siguiente fragmento de la novela
sl?hc)ld Words, de Joan Silber. En esta escena, Moe reaccio-
humor irnico cuando Rhoda comienza el juego amoroso
pero "sin llegar al final del camino":
se levantaba y saltaba en un pie, pateando hacia abajo
de sus pantalones y gimiendo: "Slo duele
camino, por ejl;lmplo. Quin precisa caminar?". Se
l mismo burlndose de su propio malestar. Lleg a
especie de broma familiar entre ellos,
67
H
"
,,1
il
:1
'
!I
'I
;
!
,
Si usted se fija en sus palabras, podra concluir que Moe
est diciendo lo que quiere decir. Sin embargo, en realidad
dice realmente, que es mucho ms que la informacin que se
a entender. Aunque no lo diga, es evidente que ese juego
sin llegar al coito le hace sentir fsicamente incmodo. Que
malestar fsico no es intolerable se demuestra por sus l:Jrlom.as
al respecto y por el hecho obvio de que --contrariamente a
que dice- es capaz de caminar.
Por otra parte, hay un metamensaje de buena voluntad
el buen humor de Moe. Que pase por la rutina de la llH".w.a
broma con regularidad, de forma tal que se convierte en
especie de broma familiar, crea una sensacin de
continua e ntima entre ambos protagonistas. Este es el
meno de "nuestra cancin": la existencia de una historia
asociaciones compartidas testimonian la intimidad y la
zan. Es por eso que es penoso or las palabras o la CaI1Cl()n
despus de que la persona se ha ido o la relacin se ha roto:
hace recordar que hemos perdido la intimidad, como un sortidc
suspendido en el aire sin nadie para orlo. En cierto sentido
idioma ha muerto: se que dos personas crearon y utilizaron
algn momento de sus vidas.
EL PLACER ESTETICO DE LOS RODEOS
La broma y otras formas de irona son comunes y sat:isfacto
rias porque la proeza de enviar y recibir significado que no
ha enunciado es en s misma placentera: una especie de
Ma, no hay cuidado" en una conversacin. Existe en el
humano un extrao y compulsivo. Cuando
buenos para algo deseamos hacerlo con modos cada vez
complicados e ingeniosos: realizar ms saltos desde el '."=!-'U
ln, tejer diseos ms intrincados, construir computadoras
sofisticadas, tomar fotografias ms elaboradas. Qu HUUrI'Hll
decir simplemente lo que est en nuestra mente con h.r.t.'"
palabras. Es mucho ms interesante decirlo de un modo que
gracioso, misterioso, sutil o estilizado. Y si alguien ms
prende el humor, el estilo, las implicaciones -rompe el
68
es grato para ambos y enva un metamensaje de afirtidad.
,nlUl'llu:e se. siente hbil por haber lanzado una pelota en
el oyente tambin se siente as por haberla atajado. Pero
se ataja la pelota -si golpea a alguien en la cabeza o vuela
de la cancha- nadie est contento. El juego de pelota de
se suspende temporalmente.
n. POR QUE NO PODEMOS DECIR
QUEREMOS DECIR
nuestros intentos por comunicarnos por medio de rodeos
. hacen tropezar y rodar por el suelo, por qu seguimos
Por qu no decimos slo lo que queremos decir
sabemos que es ms placentero comunicarse de forma
sera aburrido decir slo lo que queremos significar
perderamos el metamensaje de afinidad. Es til cu-
no diciendo abiertamente lo que pensamos. Pero aun-
quisiramos ser francos, no podramos por las razones que
paso a explicar.
primer lugar, decidir decir la verdad deja abierta la
sobre a cul de sus infinitos aspectos nos referiremos.
lugar, ser directo no es suficiente porque innume-
presunciones sirven de base a todo lo que <lecimos u
N o consideramos decirlo de manera franca, precisamen-
pOl:qu,eson presunciones. En tercer lugar, manifestar slo lo
.',llnelrennOR decir a menudo puede ser ofensivo para otros. Y
diferentes estilos de conversacin opacan la fran-
Decir lo que queremos significar en nuestro estilo
da a entender algo diferente a aquellos cuyos estilos
del nuestro. Los intentos por lograr que los dems se
p.unc[uen del modo que a nosotros nos resulta habitual, para
resultarn manipulativos y no funcionarn. Veamos
de por qu no podemos decir lo que queremos decir.
69
QUE VERDAD?
Ellen retorn a su ciudad natal para el casamiento de su
. hermana. En la recepcin, habl con muchos parientes y com-
paeras de escuela secundaria. No dijo mentiras ni tenainten-
cin de decir ninguna; sin embargo, dio a distintas personas
versiones muy diferentes sobre su vida como estudiante gra- .
duada. Y se alejaba de algunas personas con la impresin de :
que, al conversar con ellas, no se haba representado fielmente
a s misma.
En unas charlas, Ellen enfatizaba lo bien que le iba todo. Le
gustaba la ciudad donde viva, los cursos que segua, las llllLHV'as
amistades que haba hecho. Expresaba satisfaccin por su vida
y por s misma, y pintaba un cuadro color derosa sobre ellas.
Pero conversando con otras personas, Ellen pintaba un cuadro
diferente. Enfatizaba los aspectos negativos de su vida: el
peligro y las inquietudes de vivir en una gran ciudad y en un.
departamento oscuro y estrecho, las largas horas de estudio,
la falta de tiempo libre y de dinero.
Ambos cuadros eran verdaderos. Es decir, ambos eran
compuestos ensamblados con piezas de verdad. Sin errlbElrgo,'"
ambos eran falsos, por cuanto omitan las piezas incluidas en
la otra versin, as como tambin innumerables piezas en
baso Es imposible que Ellen, o cualquiera, pueda descubrir
aspecto de la verdad. Al construir una historia para una OCllSlon"
determinada, instintivamente identificamos un punto u
tivo principal e incluimos los detalles que en l intervienen.
A pesar de que no decidi hacerlo as a nivel C01ls<:ie1rlte,,;
Ellen pint un cuqro positivo de su vida cuando convers
parientes y con amigos de sus padres. No quera que se
ocuparan por ella o repitieran a sus padres nada que les
sara inquietud. Construy la perspectiva negativa de su
para sus viejas compaeras de la escuela secundaria: m1ujE:reS\
de su edad que estaban casadas, aburridas y un po<co 43'1lVl.dJ.(JS8lS'
de su vida independiente y de estmulo intelectual. Ella del3eEl-'
ba, de forma instintiva, evitar antes que incitar su envidia.
No hay espacio ni tiempo suficiente para establecer
detalle, cada aspecto de la verdad, aunque pudisemos
70
todos en nuestras mentes. Seleccionar palabras para
e informacin para dar siempre supone elegir entre vas-
PUI,Wl1l<IaUles. La acumulacin de los detalles que se eligen
algunos aspectos de la verdad, que inevitablemente
+,W"\O"'H u omiten otros. Es imposible decir toda la verdad.
,;FftAJ\IQl.JEZA NO ES SUFICIENTE
parte de la verdad que necesariamente se deja sin decir
nUlestro conjunto de presunciones: aspectos de la verdad que
decir y sobre los cuales, la mayora de las veces,
no piensan preguntar.
n hombre arrib a un aeropuerto internacional sin equipa-
con un portafolio lleno de hojas de papel cubiertas con
llbo!<JS extraos y oraciones imposibles de interpretar. Las
de la aduana comenzaron a interrogarlo: dnde se
''No lo saba". Qu tena en su portafolio? "Notas".
. autoridades lo retuvieron por un tiempo considerable alltes
(c(Jmpr,)b!lr que no estaba involucrado en algn negocio
a las autoridades la verdad y nada ms que la verdad
de problemas a este vi'ajero; por el contrario, se los cre.
OCUle\"'ll'J, sin que le preguntarall, que era un profesor de una
invitado a dar una conferencia en
. universidad local, por lo tanto se quedara slo una noche
no traa equipaje). No explic que las hojas de papel,
estar cubiertas con cdigos, contenan ejemplos
y smbolos lingsticos que no tenan sentido
o para el profano, pero que serviran como ejemplos en
cOllfere1lcia. Cuando dijo, con veracidad, que no saba dnde
ara, no agreg que sera husped de la universidad local
las reservas se haban hecho a su nombre. Tampoco
que en ese momento un miembro del cuerpo docente lo
esperalldo a la salida de la aduana.
en forma directa a las preguntas que se le
ID'Ul<lrUIIl no fue suficiente, ya que las autoridades no saban
pa:SL>ml.e sobre la situacin como para orientar sus pregun-
71
taso Al no ofrecer informacin pertinente por s mismo, e
profesor daba la impresin de estar ocultando algo. Y sin em-
bargo, no estaba siendo falaz; simplemente omiti establecer
algunas cosas que eran obvias para l, pero no para los otros.
Por eso, una razn por la cual no podemos resolver el
problema de los rodeos en la conversacin siendo francos, es :
que existen siempre presunciones no declaradas -tanto por'
parte del hablante como del oyente- que pueden no arlnolrl-
zar. No las manifestamos con precisin, porque son presuncio- .
nes: por definicin, ideas que no se manifiestan porque se dan
por sentado. No somos conscientes de las presunciones 0"''''',,
que se presenta evidencia indiscutible de que no se cOlrllf,artell"
Un ejemplo muy sencillo al respecto surgi cuando
llam a Claire y la invit a cena!;.
Ross:
Claire:
Ross:
Claire:
Ross:
Claire:
Ross:
Claire:
Ross:
Claire:
Ross:
Claire:
Ross:
Claire:
Por qu no vienes aqu para cenar?
De acuerdo. Pero no puedo llevar nada.
puedo llevar lo que puedo pagar con cheque.
Esa es una excusa trivial!
Puedo comprar algo en la cooperativa.
Pero queda a trasmano.
No. Me refiero a la que est cerca de donde
ests.
No importa. Slo ven.
Slo me llevar diez minutos caminar hasta
estacionamiento; luego saldr.
All, tienes el coche? Pens que yenas anda:nd'J.'
S, lo tengo.
Es Regent Street veintids veintids.
Qu 'es Regent Street veintids veintids?
La casa de John. Es donde estoy.,
All, pens que estabas en tu casa.
Mientras se desarrollaba la conversacin, cada uno R",mR
oyendo decir al otro cosas que eran sorprendentes y """L".""IO
porque Claire presumi que Ross estaba llamando desde
propia casa y l crey que ella saba que estaba llamando deE;de!
la de John. El olvid manifestar dnde estaba y a ella no se
72
""llrri preguntar porque supuso que lo saba. Ninguno se
rebel y dijo "DE QUE ESTA HABLANDO?" Continuaron ignorando el
''''''o""to extrao y las interpretaciones que idearon para expli-
hasta que Claire oy algo que no pudo interpretaren
Regent Street veintids veintids.
Como todos caminamos a lo largo de la vida por un sendero
W(lividtlal, muchas veces la informacin que supone uno, no la
Ullit1gJJla el otro. Si resulta que no se comparten las presuncio-
ms tarde nos pueden culpar-{) podemos culparnos- por
haberlas manifestado. El derecho a permanecer callado es
en la conversacin. Pero no es habitual ni posible exponer
las presunciones que son la base de todo lo que decimos.
cuando surgen problemas, a menudo no podemos averiguar
fue la conversacin especfica que los origin, sin tomar en
las presunciones sobre las que se basan, que nos
,1l"v",rol1 por mal camino.
LA FRANQUEZA ES DESPIADADA
La "franqueza" puede producir o encubrir insensibilidad
la susceptibilidad de los dems. Esto es obvio en casos de
voluntaria o reiterativa u otro tipo de informacin
perjmlicial:' una prctica que se trata en detalle en el captulo
Pero tambin es un peligro en conversaciones diarias fre-
!:u(ml;es e inevitables sobre deseos y planes.
Por ejemplo, Ruth va en viaje de negocios a Houston, donde
su amiga Emma. Conviene en pasar con ella una tarde
en la ciudad. Pero tanto Emma como Ruth terminan sin-
frustradas porque en lugar de disfrutar de su vieja
!,l"JlillJlu"lude dos, se encuentran en una cena grupal que incluye
esposo de Emma y a otro amigo.
Sucedi que el esposo de Emma estaba redactando un
lnf()rIlle y lo interrumpi para reunirse con ellas para la cena.
piensa usted. Emma tendra que haber sido franca.
l'e:ndra que haberle dicho que ella deseaba estar a solas con
y l hubiese quedado satisfecho al poder seguir redactan-
su informe.
73
Pero no es tan simple. A pesar de que tena trabajo para
hacer, se hubiera ofendido si su mujer le hubiese dicho que no
quera que fuese. A usted le alegrara que sus mejores amigos
no le invitaran a una fiesta, slo porque justo esa noche usted
tiene otros planes? Que tenga o no otros planes es una cosa: cosa
propia, una cuestin del mensaje. Que lo inviten o no es otra
cosa: un metamensaje sobre los sentimientos de ellos hacia
usted.
Y si Emma tratara de colocar el metamensaje dentro del
mensaje diciendo "Te amo y amo tu compaa, pero deseo
conversar con Ruth a solas"? Esto funcionara en algunos casos,
pero slo en aquellos en que ambas personas aprueban un
nuevo sistema y esperan que se articulen tales metamensajes.
Este sistema funciona no porque sea directo sino porque es
compartido. Hay un metamensaje de afinidad al utilizar un
sistema especial que los dos aprueban: "Hablamos el mismo
idioma". En este caso, tambin cuent.a el placer de aplicar o
romper reglas, que enva el metamensaje "Estamos tan unidos
que no precisamos hacer cumplidos. Podemos decirnos cosas
que la mayora de la gente no se dira".
Pero tal mtodo no funcionar en absoluto con alguien que
no ha adoptado este nuevo estilo, porque las personas creen
ms en los metamensajes que en los mensajes. Si el esposo de
Emma considera que es ofensivo que le digan que su seora no
desea que las acompae, no le consolar la protesta de ella
"Pero te amo". Incluso puedo or toda clase de implicaciones:
por ejemplo, que ella desea hablar sobre l o que no confa en sus
habilidades sociales. "
ESTILOS DIFERENTES PUEDEN OPACAR LA FRANQUEZA
Parte de la razn por la cual fue difcil para Emma y Ruth
hacer arreglos para pasar unas horas a solas fue que era un fin
de semana: la noche de un viernes. Ruth habra querido pasar
la noche deljueves con Emma, pero termin siendo la noche del
viernes, como resultado de diferencias de estilo de hablar.
Ruth haba recibido una llamada de Albert; que tambin
74
en Houston, y le mencion que el jueves estara all por
ie,go(:io:s. Albert dijo: "Fantstico! Cenemos juntos el jueves
la noche. Lo dejar libre!". Ruth sinti una presin en su
-un signo de que las cosas estaban tomando un rumbo
no deseaba- pero comenz instintivamente a cambiar sus
para acomodar este cambio. Podra ver a Emma el
nelrllflS por la noche.
Por qu Ruth no dijo sencillamente "no" a Albert? No estaba
rir,mFIr:,d" para desviar su ofrecimiento porque su manera de
Ila<:erllola tom desprevenida. Ruth esperaba que l hiciera un
ofrecimiento como "Piensas que tendrs tiempo para
Luego ella hubiese respondido: "Espero que s, tal vez
almorzar el jueves o el viernes. Te har saber cmo
nlirC.nan las cosas".
"tu,,,,,,, ES MANIPULATIVO?
Ruth sinti que Albert la manipulaba para cenar con l el
por la noche. Sin embargo, l no tena intencin de
or,,,,r-la. simplemente estaba demostrando su entusiasmo.
supuso que sus compromisos de trabajo la tendrian
slo durante el da y estara libre, si no buscaba un
,rp't,p.,:to. para la cena. El se hubiera sentido ofendido y perplejo
",.,,,,,0<" que ella, en realidad, no deseaba pasar la velada con
.. Y no entendera por qu ella sencillamente no se lo deca. Sus
lfe,re:ntllsestilos de conversacin le hicieron difcil a ella decir
quera decir en respuesta a cmo l dijo lo que quera
sensacin de ser manipulado es un resultado comn de
diferencias de estilo. Por ejemplo, se supona que Ruth
ec()gera las entradas para ella y Pam para ir al teatro. Pero las
butacas libres eran las de la ltima fila, y Ruth tiene mal
,..v."'"'''. as que quera asientos en filas ms cerca del escenario.
a Pam y le expuso el problema. Pam, al tanto de la mala
'D 1,.. ULtiRuth, dijo algo obvio: que Ruth no debera comprar esas
!ntralas. Pero se sinti manipulada. Por qu Ruth hizo que
sacara la conclusin -suponer el rol de la "pesada"- en
75
lugar de decirle con franqueza .qlle.,nQ.jl)"'/a',;<;9:Qlprar las
entradas porque no podra ver bien desdecl;ill,atrS? Eso es lo
que Pam hubiese hecho.
Sin embargo, cuando Pam expres,sllept'adQ, }:tllth, a su vez,
se sinti manipulada. Por qU .. Pamtrataba,de forzarle a
parecer egosta y negativa cuando obviamente. era mejor para
ambas que Ruth dejara salir a Pam por Su cuenta, en vez de
plantearle un hecho consumado?
Aquellos que no esperan o no estn amvpr dela franqueza
no son tan reacioS como incapaces de empleada Por ejemplo,
despus de haber sido rechazadodQs veces, Brt no saba si
volver a invitar a Minerva a almorzar por tercera vez. Trat de
aclarar las cosas preguntando "En.realidac:l.quieres decir que
no puedes, o tratas de decirme que no deseas.almorzar conmigo
para que no te invite otra vez?". A pesar de.que era cierto,
Minerva no se anim a decirle "No deseo. almorzar contigo,
nunca!". Por lo tanto dijo: "Oh, bien, seguro,:sab!ls, en realidad
estoy muy ocupada ahora", ri con nerviosidad, y se sinti ms
segura de su determinacin de no salir con Brt, ya que l la
haca sentir incmoda. Lo rechazaba de forma indirecta por-
que, segn ella, era el nico modo decente de hacerlo; no se
animaba a decrselo de otro modo.
Mientras, Burt perciba que Minerva esperaba que diera
marcha atrs sin que se lo dijera de manera explcita, se senta
manipulado. Cuando l le pregunt directamente si ella desea-
ba o no almorzar con l, trataba de burlar la.manipulacin de
ella. Pero esto hizo que ella se sintiera manipulada, porque l
estaba tratando de qUe'"ella hablara de un modo que a ella le
pareca descorts e incQrrecto. Cada uno se sinti manipulado,
pero ambos slotratalan de sentirse cmodos yde hacer las
cosas bien.
Esto es anlogo a lo que lucede cuando dos personas que se
detienen a hablar tienen diferentes ideas sobre cun cerca
pararse una de la otra mientras conversan. Ambas tratan de
forma instintiva de adaptar el espacio entre ellas a lo que es
habitual y cmodo, lo que da por resultado que una retroceda
y la otra avance. Entonces terminan por llegar al otro extremo
del saln. Cada una se siente manejada por la otra, y as es.
76
Pero ninguna, a nivel consciente, trata de forzara la otra a
nada. Ambas intentan hacer que la situacin parezca normal.
El peligro -y la inexactitud- de un trmino como "manipula:
tivo" es que.culpa a otros por la manera cmo nos sentimos al
responder a ellos.
LOS USOS DE LOS RODEOS
Por qu no podemos decir simplemente lo que queremos
decir? Por qu una proporcin tan grande de la comunicacin
es indirecta, damos indicios de ella en los metamensajes, la
detectamos en tonos de voz y la vislumbramos en expresiones
faciales, en lugar de encararla frente a frente y expresarla con
palabras?
En primer lugar, hay un beneficio en la afinidad. Es mucho
mejor conseguir lo que deseamos, que nos entiendan, sin decir
lo que queremos decir. Nos hace sentir el exquisito placer de
estar en la misma longitud de onda. Este es el placer de esas
mgicas conversaciones en las que slo decimos unas pocas
palabras -----o ninguna en absolut(}- y sentimos que nos com-
prenden por completo. Es el premio gordo de la comunicacin,
cuya bsqueda nos hace jugar al regalo de cumpleaos y a otro
juego afn: me amas?
En segundo lugar, hay un beneficio en la defensa propia. Si
lo que deseamos o pensamos no encuentra una respuesta
positiva, podemos retractarnos o alegar --quiz con sinceri-
dad- que eso no era lo que queramos decir.
Los beneficios de los rodeos en la afinidad y la defensa propia
corresponden a las dos dinmicas bsicas que motivan la
comunicacin: las coexistentes y conflictivas necesidades
humanas de participacin e independencia. Como toda mues-
tra de participacin constituye una amenaza a la independen-
cia, y toda muestra de independencia constituye una amenaza
a la participacin, los rodeos son la balsa salvavidas de la
comunicacin, un modo de flotar sobre una situacin en lugar
de zambullirse apretando la nariz y salir parpadeando.
Mediante los rodeos damos a los dems una idea de lo que
77
tenernos en mente, probando las aguas internacionales antes
. . .
de comprometernos demasiado: una forma normal.de equili-
brar nuestras necesidades con las de otros. En vez de soltar
nuestras ideas abruptamente y dejar que caigan!'Jn pualquier
parte, hacernos sondeos, percibimos las ideas de los dems y sus
potenciales reacciones a las nuestras, y darnos .forma a nues-
tros pensamientos mientras seguirnos hablando.
La belleza y las trampas del lenguaje son dos caras de la
misma moneda. Una palabra que se dice, un pequeo gesto,
pueden tener significado ms all de su sentido literal. Pero
pueden pasarse por alto seales sutiles y recogerse.un signifi-
cado distinto del que se pretenda transmitir, yeso puede ser
vlido o no. Nuestro poder de comunicar tanto con tan pocas
palabras inevitablemente acarrea el peligro de la mala comu-
nicacin.
Si los dems responden de manera extraa a lo que decirnos,
quiz queramos tratar de exponer nuestras intenciones de
forma ms directa en ciertas situaciones. Y al saber que otros
a menudo no son francos, o por razones de estilo de conversa-
cin pueden no querer decir lo que les ornos decir, podernos, en
algunas situaciones y con determinadas personas, solicitar
una aclaracin. Pero debernos advertir que ciertas personas se
sentirn desafiadas si se cuestiona lo que quisieron expresar,
y todo intento de hablar sobre modos de conversacin har que
otras se sientan incmodas. Por lo tanto, lo ms importante es
simplemente tener en cuenta que los malentendidos son natu-
rales y normales, que no son signos de que suceda algo malo al
interlocutor, o que la relacin est en peligro.
Otra forma de enviar metamensajes, las seales y los enfo-
ques lingsticos, que' comunican indirectamente, es cuando
suministran un marco para lo que decirnos. Este es el terna del
captulo siguiente.
78
5
Construyendo y reconstruyendo
Las voces que suben de tono en la mesa de alIado le hacen
creer que se est gestando una pelea. Le sorprende or, segun-
dos ms tarde, una explosin de risa. Lo que usted torn por una
pelea era en realidad una conversacin en voz muy alta.
Usted da a su amigo una palmada en la espalda o un
empujn, y de alguna manera l sabe que usted es amistoso,
que no est enojado. Pero cuando to Charlie pellizca con cario
al pequeo Butch en la mejilla, le duele, y el nio concibe una
decidida antipata por to Charlie.
Mara hace un comentario sobre el mal gusto que tiene
Gordon para elegir sus corbatas; l se ofende y objeta que
muchas veces lo felicitaron especialmente por la corbata que
usaba. Mara re, le da un empujn afectuoso y dice "No puedes
aceptar una broma?".
Estos acuerdos y desacuerdos pasajeros son una cuestin de
construccin: otro trmino y concepto que desarroll Gregory
Bateson.
ll
La construccin es un modo de demostrar cmo
significarnos lo que decimos o hacernos, y de deducir cmo
significan los dems lo que dicen o hacen. Es otro aspecto de los
rodeos en la conversacin. Las seales y esquemas como los que
se presentaron en el captulo 3 sirven para construir nuestras
expresiones a travs de metamensajes sobre lo que pensamos
acerca de lo que sucede, lo que estamos haciendo cuando
decirnos algo y nuestras actitudes hacia lo que decirnos y hacia
las personas a quienes se lo decirnos.
Este captulo ilustra el proceso de construccin en los diver-
sos niveles de conversacin. Seales sutiles corno tono, tono de
voz, entonacin y expresin facial trabajan, junto con las
79
palabras que decimos, para construir cada
seria, graciosa, fastidiosa, colrica, amable, ofensiva, y
as sucesivamente. Estas pequeas estructurastransItonas
reflejan y crean estructuras ms grandes que identifican
actividades que se desarrollan. Por ejemplo, las manifestacIO-
nes que se construyen para dar infonnacin contribuyen a la
construccin de una actividad ms amplia: la "enseanza".
Fastidiar y decir piropos puede ser parte de un marco mayor:
"cortejar". Y dar consejos puede fonnar parte ser protec.tor.
Todo lo que est relacionado con el modo de decIr algo contnbu-
ye a establecer la base que da fonna a nuestras
La construccin slo puede hacerse de forma mdIrecta, a
travs de metamensajes. Si usted trata de designar una estruc-
tura, indirectamente invoca otra distinta. A veces nos sentimos
humillados por la aparente consideracin de los otros, p'0rque
su inters origina una sutil y poco grata reconstruccIn de
nuestros mundos. Cuando las estructuras que se manifestaron
y se percibieron estn en conflicto, nos sentimos paralizados,
atrapados en lo que Bateson denomin el doble vinculo. Para
ocuparnos de la reconstruccin que nos pone pode-
mos abordar el problema de forma franca, metacomumcndo-
nos, o indirectamente, contrarreconstruyendo. Muchos de nos-
otros, por instinto, nos quedamos en las estructuras que
armaron; algunos, tambin por instinto, les ofrecemos
tencia. La mejor propuesta es reconocer cundo nos
reconstruidos y aceptarlo o resistirnos de acuerdo con la SItua-
cin.
Veamos ms de cerca'estos aspectos de la construccin.
QUE ES UNA ESTRUCTURA?
El siguiente ejemplo de diferentes estilos de rodeos
ahora sonar muy familiar- tambin ilustra la construCCIn.
"D d dr . r?"
Mnica le pregunta a Jay, n e po amos Ir a cena ...
El nombra un restaurante; van; la comida es malsima. MnIca,
disgustada, refunfua: ''Tambin era malsima cuando almor-
c aqu con Sondra". Jay se siente engaado: "Por qu no lo has
80
dicho?". Ella es hipcrita: "No me lo has preguntado". Y conti-
na para acusarlo: "No te importa lo.que yo deseo. Siempre
hacemos lo que t deseas de todos modos".
SegnJ ay, Mnica nunca dice lo que quiere hacer y luego se
enoja cuando no lo consigue. Qu se supone que sea l, un
adivino? No puede imaginarse que, en realidad, ella s sabe lo
que desea, perono quiere imponrselo sin antes percibir lo que
l quiere. Cuando ella pregunta dnde podran ir a cenar,
espera que l responda en forma vaga (por ejemplo, "Qu te
apetece?") y le pase la pregunta a ella. As ella podra contar con
algo un poco menos vago, ''Nada que sea muy pesado" o
"Almorc tarde". Preguntar dnde le gustara ir a cenar a l es
un modo de comenzar una negociacin en la cual ambos
indicaran lo que apeteceran y hasta qu punto, de manera que
podran ponerse de acuerdo sobre algo que satisficiera a ambos.
Pero en lugar de una negociacin, ella oye una exigencia de J ay
sobre lo que l desea.
Mnica, por su parte, no puede imaginar que cuando Jay
nombra un restaurante, slo est aportando una idea: es su
modo de comenzar una negociacin. Al mencionar un restau-
rante,Jaysugiere, no exige. Como ella espera que una negocia-
cin comience en fonna vaga y luego se entre de lleno en ella,
y l espera que comience en fonna especfica y se concluya, ella
nunca tiene oportunidad de decir lo que desea y lo culpa a l por
no interesarse; l piensa que ella no sabe o no dir lo que desea,
y que siempre lo est forzando a decidir.
Cuando Mnica pregunta, "Dnde te gustara ir a cenar?"
no agita una bandera que dice PREGUNTA: PRIMER PASO EN UNA
NEGOCIACIN Cuando Jay aporta el nombre de un restaurante, no
sostiene un estandarte que dice SUGERENCIA: PRIMER PASO EN UNA NE-
Gas/ACIN. Sin embargo, sa es la manera en que manifiestan
lo que dicen: cmo estn construyendo su conversacin. Nues-
tras palabras no vienen con INSTRUCCIONES DE uso. No ponemos a
nuestras expresiones una etiqueta con el nombre de la estruc-
tura a que pertenecen. Si lo hiciramos, tendramos un prrafo
de estructuras para cada palabra en la conversacin, y precisa-
ramos construir la estructura como tal, en retroceso infinito.
81
LAS ESTRUCTURAS NO TIENENNOMBRE
Como por su propia naturaleza la construccin se seala
indirectamente, nombrar la estructura invoca a su vez otra
diferente. Si un padre dice a su hijo adolescente ''Me gustara
tener una pequea charla contigo", ste puede responder,
"Qu he hecho ahora?". Espera algo mucho ms importante
que "una pequea charla", que slo puede surgir de paso,
cuando no est rotulada. Cuando usted se ve obligado a expre-
sar "Le estoy hablando a usted" o "Estoy tratando de explicar-
le", probablemente ya no est slo hablando o explicando, sino
que ha alcanzado un estado de exasperacin. Cuando todo est
bien, las estructuras realizan su trabajo sin ser notadas ni
nombradas.
Si usted intenta lograr que otros designen sus estructuras
preguntndoles cmo han querido decir lo que han dicho, o qu
piensan que estn haciendo dicindolo, probablemente oigan
su pregunta como un desafo o una crtica. Pueden ofrecer un
contradesafo: "Qu quiere usted decir con que qu quiero
decir?!". Como esperamos que la comunicacin se desarrolle
por sus propios medios, poner las intenciones en tela de juicio
es, de por s, un metamensaje perturbador de falta de afinidad.
La mayora de los interlocutores estn ms o menos de
acuerdo sobre cmo construir su conversacin. Por ejemplo,
durante una conversacin telefnica con Shirley de repente
Eric exclama, "Basta!". Shirley no se ofende; advierte que Eric
no se dirige a ella sino a su perro, a pesar deque no ve hacia
dnde est mirando Eric. Puede deducir hacia dnde dirige su
voz por el modo de hblar. No hay tiempo o no es necesario que
Eric diga, "Espera un ninuto. Voy a interrumpir mi conversa-
cin contigo para dirigirme a mi perro, que ha comenzado a
transformar la alfombra en cena".
A diferencia de los seres humanos, los perros pueden iden-
tificar las estructuras slo por el tono de voz y otras seales no
verbales, y no por el significado de las palabras que se dicen, lo
eual determin que el perro de Eric confundiera las estructu-
ras. Habiendo supuesto correctamente que Erie estaba hablan-
do a su perro, Shirley coment que le sorprenda or que l se
82
dirigiera al animal con un acento sureo. Eric dijo que siempre
empleaba ese acento cuando hablaba al perro y adems lo
demostr, "Como cuando le digo: 'Ve y busca esa pelota!": El
perro, que todava se encontraba cerca de l, no comprendi las
palabras "Le digo" y, por lo tanto, no percibi esta estructura
como una cita: "Ilustro lo que digo al perro cuando deseo jugar
con l". En su lugar, interpret lo que oy como una invitacin
ajugar y comenz a correr alrededor de la habitacin buscando
algo para llevarle. (Escogi un sapo muerto.)
Hay situaciones en las cuales los seres humanos tambin
tienen dificultades para identificar las estructuras. Tal situa-
cin se presenta en la escritura. En sta, no podemos utilizar
seales de la conversacin, entonces debemos rotular, o de
alguna manera hacer seales con una bandera, sobre nuestros
cambios de estructuras: con encabezados de seccin, frases de
transicin y palabras introductorias como "En resumen" o
"Para comenzar". Al hablar, no necesitamos esas
para las estructuras, porque identificamos los cambios orales
de estructura por la calidad de nuestra voz. Esa es la razn por
la cual, al leer la transcripcin de una conversacin, es difcil
determinar cmo se quiso decir algo. (Esto tiene implicaciones
significativas para los procedimientos legales que dependen
del registro de testimonios o transcripciones de grabaciones
palabra por palabra, de una conversacin, como evidencia.)12
Si componemos las oraciones en la cabeza y luego escribimos
las palabras que podamos haber dicho, todos los elementos de
la calidad de la voz (tono, ritmo, entonacin) se pierden, como
quiz tambin la estructura que permite a otros saber cmo
queremos decir lo que decimos. Ese es el motivo por el cual a
menudo se malinterpretan las cartas. El significado de las
palabras es claro, pero un lector suele perderse la actitud del
escri tor con respecto a ese significado y hacia la persona a quien
se dirige, es una actitud excntrica, afectuosa, fastidiosa,
burlona?
Una profesora estaba calificando un trabajo escrito por una
alumna particularmente buena, con la cual tena una relacin
amistosa. En clase, la profesora haba destacado la importan-
cia de la necesidad de limitar los trabajos al nmero de pginas
83
;",
permitido. La estudiante se hab aterudcaHnlitedepginas,
pero el nmero de palabras era muchsimo ms alto pues haba
impreso su trabajo en una procesadotadpaIapras que tena
tipos muy pequeos. En sus comentarios 'escritos; la profesora
escribi una broma: "El uso de la procesadora es una forma de
hacer trampas". La estudiante perdi una noche de sueo, sin-
tindose acusada seriamente de haber querido engaar a la
profesora. Si sta hubiese hecho su comentario en persona, la
estudiante hubiera advertido, por la sonrisa y la actitud amis-
tosa de la profesora, que la acusacin era una broma.
Cuando algo significativo est en juego, la mayora de las
personas prefieren tratar sus asuntos por telfono a escribirlos
y hablarlos personalmente a hacerlo por telfono. Intuyen que
cuando es importante enterarse del significado de lo que usted
dice, tiene una mejor oportunidad de hacerlo con una determi-
nada calidad de voz, y an mejor si adems usted emite seales
no verbales con su expresin facial, sus gestos y su postura para
formalizar el significado.
Cuando una estacin de radio prueba su sistema de alarmas,
debe articular el sonido en forma muy explcita: "Esto es una
prueba. Esto es slo una prueba". El peligro de que la audiencia
pierda la estructura, se comprob cuando Orson Welles ley por
radio La guerra de los mundos, de H. G. Wells. Muchos oyentes
que haban sintonizado esa onda de radio luego de haber
comenzado el programa, creyeron que estaban oyendo la noti-
cia autntica del fin del mundo. Si hubiesen comenzado a leer
la obrapor la mitad, no se hubieran asustado, porque el libro,
fisicamente, estructura sus palabras como ficcin. Para estruc-
turar, la radio slo depende del habla.
A veces, los lectores pierden una estructuracin explcita,
incluso impresa. As, un hombre que no estaba habituado a leer
The New York Times cuando ley un ejemplar en casa de un
amigo, levant la vista de su lectura con pnico y dijo "Este
diario es desconcertante". Haba ledo una prediccin sobre el
inminente fin del mundo, sin advertir el recuadro de la pgina
ni las palabras PROPAGANDA PAGA en un ngulo.
84
SACANDO PROVECHO DE J"AS ESTRUCTURAS:
ANUNCIOS y CHISTES . .
Con frecuencia la publicidad utiliza nuestros hbitos de
construccin. Los anuncios televisivos de patenta-
das solan recurrir a hombres con guardapolvos blancos que
presentaban los productos y brindaban informacin elogiosa
ellos. El guardapolvo blanco, el porte serio y el tono de voz
sobno construan a ese hombre como mdico, y la informacin
como cientficamente exacta, sin que el anuncio lo
explicItara. Los anuncios modernos son ms sofisticados; ya no
son comunes los actores posando como mdicos con guardapol-
vos blancos, pero se logran efectos similares de construccin
mediante voz que transmite autoridad, o con actores que se
muestran mformales, clidos y amistosos al hablaren tonos de
voz que implican que la audiencia debe confiar en ellos.
. Para que tengan efecto, muchos chistes dependen de nues-
t:os hbitos de construccin al sugerir una lnea de interpreta-
CIn y luego, de repente, cambiar las estructuras al final." Por
ejemplo, el sobre el hombre que, con un ltigo en la mano,
llevar VIajerOS hasta la ciudad prxima por la mitad del
bIllete usual. Un grupo lo rodea; pagan su billete y lo siguen
suponiendo que ha dejado su caballo ysu coche a la vuelta
la esquina .. Cuando doblan la esquina -y la siguiente- sin ver
el coche, se figuran que lo ha dejado en las afueras de la ciudad.
Al dejar la ciudad, concluyen que su coche debe estar en la
primera estacin. Pues bien, mientras van a la prxima ciudad
-a pie- protestan, y le preguntan dnde estn el caballo y su
coche? "Quin mencion.un coche?", pregunta l. ''Yo dije que
los llevara a laprxima ciudad, y los. estoy llevando." No tuvo
nada que decir sobre un caballo y un coche. El ltigo sirvi para
constrUIrlos. Los oyentes tienen que cambiar estructuras al
final, revisando su interpretacin del significado de "llevar".
Realizar ese cambio de estructura es lo que se considera "cap-
tar" un chiste. .
Los chistes, los anuncios y las bromas, utilizan nuestros
hbitos de construccin en forma intencionada. Pero como el
proceso de construccin es ms indirecto que explcito, puede
85
malinterpretarse nuestra la
intencin de hacer que los dems lleguen aconclusiones err-
neas. Como otras formas de rodeos, la construccin constituye
tanto la coraza como la parte ms vulnerable de la comunica-
cin.
LAS ESTRUCTURAS EN PUBLICO:
ESTOY TRABAJANDO, ESTOY LIBRE
Las diferencias en los modos convencionales de construir
pueden originar confusiones y malenterididos en pblico. Por
ejemplo, segn la tendencia de las costumbres norteamerica-
nas, los trabajadores deben aparentar que estn ocupados
aunque no sea as, pero algunOS estilos culturales exigen que
las personas se vean "frescas", es decir, no ocupadas aunque s
lo estn. U na seora entra en una oficina de correos y se alegra
al ver que no hay clientes antes que ella y que el empleado
parece no e$tar ocupado. Canta, bailotea y pierde el tiempo con
algunos papeles, movindose lenta y despreocupadamente, sin
mostrar signos de concentracin en su tarea. En consecuencia,
la clienta se fastidia cuando el empleado no da muestras de
haberla visto ni de querer atenderla. ,
Pero, en realidad, el empleado haca algo importante. Cuan-
do termin, se volvi hacia ella yla atendi CQn alegra. Si
hubiese manifestado gran atencin y preocupacin por su
trabajo, con movimientos localizados, ella hubira captado el
mensaje "Estoy ocupado" al aproximarse, y no hubiera espera-
do atenCin inmediata. (De hecho, con la misma facilidad, l
podra haber utilizado' estas seales para dar la impresin de
estar ocupado cuando no lo estaba.)
POSICION
Aune estaba esperando una cantidad importante de corres-
pondencia por expreso el da en que una fuerte tormenta de
nieve paraliz la ciudad. Al da siguiente llam a la oficina de
86
correos y pregunt si tena alguna posibilidad de recibir su
correspondencia. El hombre que atendi, el telfono dijo "No
seora!". Ella pregunt: "No habr ninguna entrega de corres-
pondencia expresa?" El dijo, de modo autoritario y con. una
sonrisa irnica: "No, seora! Todo lo -que est aqu permane-
cer aqu y lo que no esta, no est. Nada entra ni sale". Su tono
indicaba que esto era obvio. Ella se estaba irritando. "Pues
bien, no podra ir y recogerla?" "No!" dijo l con brusquedad,
llegando su enojo al punto ms alto. "La oficina de correo est
cerrada. La nica razn por la que estoy aqu es porque no pude
volver a casa ayer por la noche." Ante eso, la frustracin de
Anne se desvaneci. Dijo: "Oh, lo lamento. Es amable de su
parte contestar el telfono".
Cuando Anne oy que alguien atenda el telfono se estable-
ci la estructura "abierto para trabajar". Pero para el empleado
postal varado en su oficina, la estructura obvia era "cerrado".
El hecho de haberle dicho que no haba podido regresar a su
hogar la noche anterior, no slo dio a Anne la informacin
necesaria sobre la estructura del empleado, sino que tambin
cambi la posicin desde la cual ste se diriga a ella: desde
"empleado no servicial" a "de persona a persona".
La posicin es un trmino empleado por el socilogo Erving
Goffman para referirse a un tipo de estructura que identifica la
relacin entre los hablantes. La misma informacin puede
comunicarse con diferentes posiciones y efectos radicalmente
distintos. Imagine a un hombre que insiste en que no puede
permitir que usted utlice la piscina si no tiene su camet,
dicindole "Cmo s que usted no est tratando de pasar
furtivamente?". Imagine la diferencia de efecto si l le dijera
"Deseara poder dejarlo pasar. Yo tampoco pienso que esa regla
tiene sentido, pero no puedo ir en contra de las normas". En la
ltima instancia, la posicin entre el supervisor de camets y el
cliente es "usted y yo contra el sistema". En la primera, es ''yo
y el sistema contra usted".
Los cambios de estructura como ste pueden mejorar o
empeorar las coSas. Una profesora universitaria lleg al pol1de-
portivo de la universidad donde ensea y descubri que no
tena su carnet de identificacin. El estudiante que estaba de
87
turno ala entrada insisti en pasar .sin l. La
profesora explic que pertenecaaLcuerpo docente, que nadaba
con regularidad y que su colega; otro miembro del cuerpo
docente que estaba con ella, podriaidentificarla .. El estudiante
sostuvo que debera buscar su carnet nuevamente porque sin
l no le permitira entrar.
La profesora busc en su cartera en vano. Finalmente, le
record que una vez que se haba olvidado el carnet, el estu-
diante de turno simplemente haba introducido su nmero en
la computadora. Entonces el joven dijo que l tambin iba a ha-
cerlo, pero siJa obligaba a buscarsucarnet primero, lo pensara
dos veces antes de olvidarlo nuevamente. Esto cambi la es-
tructura de "cumpliendo <::on mi deber" a "dndole una leccin".
Dadas'las diferencias de rol, esta estructura pone al estudiante
en una posicin insolente con respecto a la profesora. .
EL PODER Y EL PELIGRO DE LAS ESTRUCTURAS
La profesora hizo llegar su queja al director del polideporti-
vo, quien respondi que estaba seguro de que ella haba
malinterpretado las intenciones del estudiante, pues slo esta-
ba cumpliendo con su tarea.
El poder de las estructuras reside en que hacen su trabajo de
forma reservada. Al permitirnos significar lo que decimos sin
decir lo que significamos en tantas palabras, nos brindan la
posibilidad de retrocedl\r, quiz con sinceridad, diciendo, "No
. quise decirlo en ese sentido", o acusando, " Qule sucede? Est
imaginando cosas". Este beneficio defensivo para nosotros, en
cuanto constructores, es una desventaja cuando estamos inc-
modos con las estructuras armadas por otros; Es mucho ms
dificil desafiar el modo en que se construy algo, que desafiar
una afirmacin directa.
La mayora de nosotros siente un fuerte impulso por nave-
gar con viento a favor. Cambiar de curso e ir viento en contra,
exige un gran esfuerzo y se corre el riesgo de que se vaya a pique
el bote de la conversacin.
Pero existen dos maneras de operar las estructuras de la
88
en lugar de.que ellas nos dominen. i
nen cambIar de estructura, abandonndola. Una recurrei;;t,lac,
metacomunicacin; laotra al cambio de estructura
narlp. . .
ROMPIENDO LA ESTRUCTURA
El mejor ejemplo de que dispongo para ilustrar el mecanis-
mo de permanecer en la estructura, y las dos maneras de
abandonarla, es una experiencia personal.J'or lo tanto, dejar
la estructura de exposicin impersonal que he estable.cido en
este libro -cambiar la posicin desde la cual me dirijo al
lector- y proceder a describir una experiencia personal en
este punto. (He sealado este cambio de posicin de modo
explcito ya que, por escrito, no puedo sealarlo por la suavidad
de mi tono de voz, por una postura corporal ms relajada, con
una sonrisa, etctera.)
Mientras daba una conferencia a un numeroso auditorio,
dos personas sentadas en la primera fila -una pareja- me
ocasionaban problemas. Hacan comentarios irnicos, lanza-
. ban preguntas extensas que desafiaban mis afirmaciones y me
desviaban del tema de mi conferencia. El metamensaje de sus
comentarios y preguntas sealaba que todo lo que yo. deca era
estpido e incorrecto.
Esto nunca me haba sucedido antes. Entonces lo encar em-
pleando las herramientas que haban sido tiles en el pasado
para reconstruir las preguntas crticas de forma tal que no
fueran destructivas: mantuve mi aplomo; agradec a los inte-
rrogadores por mencionar puntos interesantes, y al responder
a sus preguntas habl sobre temas que de todas maneras
quera tratar. Pero estas herramientas no eran lo suficiente-
mente fuertes para este trabajo de reconstruccin, ya que la
pw:eja no pona nada de su parte para apoyarla. No hacan un
alto despus de una, dos o tres preguntas; las formulaban en
voz alta en vez de levantar la mano para solicitar intervenir;
respondan en detalle a mis respuestas, en consecuencia cada
pregunta llevaba a un extenso intercambio; y no dejaban de
89
{
li
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;
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.!l
,
comentar con tenacidad mis intentos por acortar sus largas res-
puestas.
Al acobardarme cada vez ms por las largas interrupciones
y desafos a mi credibilidad, comenc a hacer chistes a costa de
ellos. Finalmente, respond a un comentario particularmente
. destructivo -la observacin desdeosa del hombre al afirmar
que las personas que malinterpretan lo que se diceno son muy
inteligentes- con una explicacin apasionada, magnficamen-
te articulada y razonada. Destaqu el error de comparar los
modos d hablar con atributos tan cargados de valor e infunda-
dos, como la intelgencia. Slo mis amigos ms ntimos hubie-
ran reconocido mi mayor fluidez y elocuencia como un signo de
enojo. Al finalizar la conferencia, me sent como un vencedor
despus de la batalla: exhausta y agotada emocionalmente,
pero aliviada por haberme impuesto.
A pesar de todo, a la maana siguiente tom conciencia de
que no haba manejado bien la situacin porque haba perma-
necido en la estructura que ellos haban armado: una batalla
que me involucraba con ellos como el centro de atencin y los
catapultaba desde un numeroso auditorio al escenario central.
Cada vez que responda en detalle a sus ataques, reforzaba esa
estructura y los animaba a disparar otra. Lo que tendra que.
haber hecho era quebrar SU!lstructura, ya sea metacomunicn-
dome -hablando en forma directa sobre lo que estaba suce
diendo- o cambiarla indirectamente.
METACOMUNICACION
.'
Metacomunicacin es trmino que Gregory Bateson utili-
z para referirse a la conversacin sobre la comunicacin, la
designacin de la estructura. Yo podra haber planteado abier-
tamente que las extensas interrupciones me impedan llegar a
los puntos que haba preparado o incluso que me senta ataca-
da. Tambin podra haber analizado la interaccin inmediata
en los trminos de mi conferencia. Por ejemplo, la mujer haba
objetado con vigor mi conclusin sobre el hecho de que las
personas a veces causan impresiones que difieren de SUB
90
intenciones. Inclinndose hacia adelante desde su asiento de
primera fila, haba protestado: "Seguramente, si usted es una
persona sensible, ve la impresin que est haciendo, y si no
coincide con lo que se propone, entonces cambia lo que est
haciendo!". Podra haber preguntado entonces si ella tena
buenas intenciones al desbaratar mi conferencia mostrarse
. ,
descorts y alterarme. Haba notado ella que estaba causando
esa impresin? Se consideraba ella una persona sensible?
Pero llamar la atencin sobre el aspecto destructivo del
comportamiento de ambos, hubiese reforzado la estructura de
batalla nombrndola y abriendo la confrontacin. Hablar sobre
mi reaccin personal la hubiera agravado y me hubiera presen-
tado en una postura ms vulnerable de la que era congruente
con mi rol de conferencante. En otras palabras, el hecho de
metacomunicar cambia la estructura, pero tambin la sustan-
cia, hacindola protagonista de la nueva metacomunicacin. El
hecho de metacomunicar enva por s mismo un metamensaje
de participacin: como llamar a alguien para decirle que no se
desea hablar con l nunca ms.
Otra forma de abandonar la estructura hubiese sido: "Hay
setenta y cinco personas en este saln. Ustedes ya han formu-
lado muchas preguntas; demos a algunos de los otros una
oportunidad". Esto cambia la estructura sin nombrarla. De
este modo, podra haber restablecido el control sin poner
nfasis en el problema especfico ("Estoy manejando este es-
pectculo y usted me est fastidiando") pero ejerciendo un
control desvinculado (al dar a todos la oportunidad de formular
preguntas). Esta reconstruccin podra bloquear nuevas inte-
rrupciones e impedir que la pareja siguiera acaparando el
centro de atenCn, como un derivado en lugar del foco de la
reconstruccin.
RECONSTRUCCION EN LA ESTRUCTURA DE APROBACION
La suerte me obsequi con la continuacin perfecta de este
ejemplo. Al da siguiente haba cambiado mis estructuras de un
modo muy diferente: bajo el disfraz de aprobacin y apoyo.
91
Ofrec una charla aun pequeogrupo depsicoterapeutas. Lejos
de atacar mis afirmaciones, se adhirier,ol} a ellas con entusias-
mo. Tomaron mis ideas y las reconstruyeron en trminos
psicolgicos: por ejemplo, "Ya veo lo que usted quiere decir; l
fue hostil". Desgraciadamente, laque, se ofre;acomo un es-
pectculo de comprensin era en realidad la prueba de su
ausencia. Mi punto consista precisamente en que la conducta
que errneamente se vea como hostil era, en realidad, un acto
bien intencionado en un estilo diferente.
En ese contexto se desarroll un tipo de reconstruccin an
ms poderoso. Decid utilizar mi experiencia ,de la noche ante-
rior para demostrar el.concepto, de estructuras, como acabo de
hacer aqu. Cuando termin,de explicar laque haba sucedido
y antes de proceder a analizarlo, la psicoterapeuta sentada,a mi
lado, toc mi hombro y dijo: "Representemos eso". Es,te gesto
reconstruy la interaccin, ponindome en el pll-pel de paciente
y a ella en, el de mi terapeuta! '"
Metacomunicarseen este caso sera decir: "Eh" no soy su,
paciente!". Resistir la nomprar
sera decir: "Espere, no he terminado 4e,hi1;1Iar'sobre estos
ejemplos". ,.,.'
Es tan frustrante serelogiac],o,c,o,Wo sentimos
que el elogio est basado"en no nos perte-
nece, como la queja en laCa,ri..n.J{illiftg:,nesoftly: "contando
.. - , '" __ .... ___.-- ' .. - ... _'. _"_o _o,
toda mi vida con .Ile.seIIIlm, ,contar nuestras
propias vidas con T(uestrspropicJ,S lial>i
s
. Yes frustrante ser
ayudado (como yo fui "ayudada" pa:aiepresent.r una interac-
cin que me haba resultado difcil) siesl;i ayuda establece una
posicin con la cual no nos sentimol'j, es divertido
que nos abracen si el brazo nos co.ctia'res,pU:acin.
- '- ','"
RECONSTRUCCiON COMO HUMILLACION
A veces usted se siente humillado por lo que otros dicen, y no
est seguro de la Causa de ese sentimiento, en especial si parece
que dicen algo favorable.
Poco despus de su divorcio, Marjorie hizo un viaje a Lon-
92
dres vacaciones de Navidad. Cuando se despidi de
sus amIgos JulIan y Barb, Barb le dio una palmadita afectuosa
en el brazo y le dijo con una sonrisa: "No tienes que ir hasta
Londres para no estar sola en Navidad. El ao prximo puedes
pasar la Navidad con nosotros".
Mmjorie le agradeci el gentil ofrecimiento, Pero se senta
Reconstruy su excitante viaje a Londres como un
mtento pattico por evitar estar sola en esa fecha, Sin embargo
como la reconstruccin se hizo por un gesto
generoso, no pens objetarlo. Aunque hubiese pensado en ello,
hubIera callado, porque cualquier objecin podra introducir
tono contencioso en el hasta entonces armonioso intercam-
bIO.
Tal comunica,cin es confusa porque constituye un doble
entre el mensaje y el metamensaje. El
dice Nosotros somos tus amigos; deseamos que seas
felIz", El metamensaje dice "Pobrecita", yeso hace que uno se
SIenta as de desdichado.
En otra oportunidad, Mmjorie estaba esperando la visita de
su amiga Caroline que era, como Marjorie, una prspera
corredora bolsa. Cuando le mencion a Sophia que Caroline
se quedana en su casa, Sophia dijo: "Oh, bueno, tendrs
oportunidad de averiguar lo que piensa". Estas palabras re-
construyeron la visita amistosa de una igual como una situa-
en la cual Marjorie era la agraciada beneficiaria de la
VIsIta de un lo cual era insultante porque, reduca el
rango de MarJone. Pero el insulto no est en la proposicin est
en la suposicin sobre la que se basa: en otras palabras la
construccin. , '
Un de amigos cena en un restaurante. Suelen probar
la comIda entre ellos, en especial si es algo delicioso, Karen
ofrece a Laura un pequeo trozo de su pato asado y Laura lo
acepta. Luego ella ofrece a Karen un pequeo trozo de sus
y Karen lo rechaza diciendo en tono conciliador: "T
no tIenes muchos, Son para ti". '
De repente, Laura se siente como un cerdo porque est
acaparando su propia comida. Karen rechaz el ofrecimiento de
Laura de un modo que construy su negativa como magnni-
93
ma, y el hecho de que le acabaran de ofrecer pato asado
resaltaba esta cualidad. Karen pareca implicar que deseaba
probar los escalopes pero se abstena de hacerlo para no
quitarle comida a Laura. -(Quizs Karen en realidad estaba
esperando que Laura insistiera en su ofrecimiento.) La autn-
tica magnanimidad hubiese consistido en pretender no desear
nada, as Laura podra comer todos sus escalope!> sin sentir que
privaba a Karen de-probarlos.
La magnanimidad de Karen, construida con el modo como
rechaz el ofrecimiento, es la base de la clsica postura de "la
madre martirizada" ("No te preocupes por m; slo me sentar
quieta en la oscuridad"). Es un ardid irnico por el cual usted
desea ser magnnimo, pero tambin el mrito de serlo: y
atribuirse el mrito por ser magnnimo reconstruye la conduc-
ta del otro, segn la cual lo priva a usted. No es necesario
interpretarlo como intencionalmente destructivo por parte de
los que inspiran culpabilidad. Es suficiente que quieran dejar
constancia de su magnanimidad. La reconstruCcin de la con-
ducta del otro es un derivado de esa estructqra.
CONSERVADORES Y QUEBRADORES DE ESTRU.CTURA
Un hombre y una mujer caminan por la calle. Un coche se
acerca a la bocacalle al mismo tiempo que ellos. El conductor se
detiene en la esquina yles hace seas .para que crucen delante
de l. Esa -aparente amabilidad revela, en un sentido, una
inapropiada autoe,xaltacin. En un cruce peatonal, es la ley, no
la magnanimidad del conductor, la que Obliga a dar paso a los
peatones. Al hacerles seas para que crucen, el conductor se
atribuye el mrito por una situacin definida externamente, al
igual que Karen, que conVierte los escalopes de Laura en un
regalo de su parte.
Cmo responde a esta reconstruccin la pareja de la esqui-
na? La mujer acelera el paso y atraViesa apurada la calle. El
hombre retrocede y hace seas al conductor para que prosiga
mientras l espera.
El instinto de la mujer la hace aceptar la estructura estable-
94
cida por el conductor: "Yo le p . t
su ritmo para devolver g t'l
ermI
o pasar a usted". Ella acelera
en 1 eza por gent"! l'
conductor espere ms de lo neces' . 1 a eVItar que el
hace resistir la estructura d 1 anda' El Instmto del hombre 10
"N e con uctor y s tt 1
o, yo soy quien le perm' to . us 1 ulr a propia:
En tanto que podr' 1 proseguIr a usted".
d
a parecer como s 1 d
lera ventaja a uno eso oc ,le erecho a proseguir
del del mensaje. En el
quin prosigue. Es{a es l:clde yene la ventaja, sin
mUjeres no se sienten a t . d razon por la cual muchas
u onza as por "1 .
mantener las puertas abiert pnVl eglOS tales como
primero es menos destacabl as para ellas. La ventaja de pasar
que les sea otorgado el d e tara ellas que la desventaja de
construido por su magn o a pasar por alguien que est
cho de anuno gesto, como el rbitro del dere-
La mayora de nosotros tiend '.
estructuras. Aquellos que en forme a o a ceder a las
estructuras armadas por t a mstmtIva se resisten a las
o ros, tIenden a d te b
mente cuando se sienten . d e nerse rusca-
t
preSIOna os Los q ti .
se acomodan dentro de ellas .'- ue en arma mstin-
SIenten presionados E ' ' tIenden a ceder cuando se
. s mas probable
acuerdo con nuestros hb'to que respondamos de
la situacin. 1 s, que con los datos especficos de
Deberamos aprender a responder de
Con la estructura o resI' t un modo ode otro -ir
s Irnos- segn 1 . t . ,
paso hacia este ejercicio de c tIa SI uacIOn. El primer
sentimos incmodos dentr d t ro es reconocer cundo nos
caron y comprender los e d as estructuras donde nos colo-
construccin El segund os e conversar que determinan la
. o es practIcar mt d . .
a esa construccin o para cambo 1 o os para reSIStIrse
estilo de conversacio'n E 1 lar -as estructuras cambiando el
. n a gunos casos 1 -
metacomunicarse' hablar b 1 ' mc uso puede ser til
el trmino. . so re a estructura, empleando o no
95
LAS ESTRUCTURAS SON DINAMICAS
Las estructuras liO son estticas como 10$ marcos de los
cuadros, sino que ~ t n continuamente produciendo lneas de
interpretacin, negociando posiciones. La construccin que se
desarrolla en todo momento es parte de lo que establece la
estructura para lo que se desarrollar luego, y su creacin se
debe en parte a la construccin anterior. La posicin que
establecemos tiene su origen en la que se estableci el momento
anterior y el ao anterior.
En cualquier punto, cada persona reacciona a una 'reaccin
de los dems y causa, a su vez, una reaccin en ellos. La mayora
de nosotros tiende a verse a s.mismo al responder a lo que otros
dicen, sin advertir que lo que ellos dicen puede ser una reaccin
hacia nosotros. Tenemos una aguda nocin de que dijimos lo
que dijimos por lo que ella dijo, pero puede ser que no se nos
ocurra que ella dijo lo que dijo por lo que nosotros dijimos justo
antes, ayer o el ao anterior. La comunicacin constituye un
flujo continuo!4 en el cual todo es, simultneamente, una
reaccin y una instigacin y viceversa. No dejamos de mover-
nos en una compleja danza que es siempre diferente pero con
pasos familiares. El ritmo y la secuencia, que estn en constan-
te cambio, se ajustan por sutiles metamensajes que construyen
lo que sucede de un momento a otro.
Algunos de estos ejemplos de construccin y reconstruccin
tienen que ver cona humillacin o la firmeza de sentimientos,
con la manipulacin o el control de ambos. Este aspecto de la
construccin puede comprenderse en funcin de una ltima
dimensin de la comunicacin humana: poder y solidaridad. Y
ste es el tema del prximo captulo.
96
t
6
Poder y solidaridad
Jack va a visitar a su abuela, internada en una clnica
geritrica. Ella se jacta de que, en realidad, tiene mucha
confianza con las enfermeras porque la llaman Millie. Jack no
est conforme; considera que no tratan a su abuela con el
debido respeto. Jack siente que las enfermeras han establecido
una posicin que refuerza su actitud de poder sobre la paciente;
interpreta el uso del nombre de pila como una expresin de
solidaridad.
Los trminos poder y solidaridad!' captan el modo como
hacemos malabarismos con las necesidades de participacin e
independenCia en el mundo real. El poder est relacionado con
el hecho de controlar a otros (una extensin de la participacin)
y de resistirse a ser controlado (una extensin de la indepen-
dencia); el deseo de que no haya abuso. Pero tambin tiene
relacin con el rango.social de las personas, ya que uno superior
supone el qerecho a controlar y a resistirse a ser controlado. La
solidaridad es el impulso aser amistoso, similar a lo que hemos
llamado "afinidad", pero el poder tambin establece una posi-
cin de igualdad entre las prsonas, por lo tanto ninguna puede
decirle a la otra lo que debe hacer.
Es fcil observar cmo los rangos superiores nos permiten
decir a otros lo que deben hacer. Los jefes dan rdenes a los
empleados; los padres, a los hijos; los maestros, a los alumnos;
los doctores, a las enfermeras y a los pacientes. Pero aun en
situaciones en las que las personas se encuentran en aparente
igualdad de posiciones -amigos, o compaeros en el amor o en
el trabajo- las necesidades de participacin e independencia
invocan cuestioneS de control de forma constante.
97
Los rodeos hacen posible controlar a otros sin que sea
!lvidente. El padre que hace saber, sin decrselo, a su hija lo que
l considera que ella debera hacer, en realidad 'desea imponer
su voluntad. Pero preferira sentir que est haciendo lo que
quiere porque su hija desea lo mismo (solidaridad) y no porque
l la est obligando (poder). De este modo, el poder puede dis-
frazarse de solidaridad. Pero sabindolo, podemos confundir
expresiones sinceras de solidaridad con juegos de poder y hu-
millacin. Al estrechar mi mano, me da usted un apretn extra
para hacerme saber que le agrado o que es ms fuerte? Puedo
recibir cualquiera de los dos mensajes, sin tener en cuenta el
que usted quiso transmitirme.
El poder y la solidaridad estn paradjicamente relaciona-
dos entre s; ambos se excluyen y se vinculan mutuamente. El
amor implica el deseo de agradar a quienes amamos; por lo
tanto, hacer que otros nos amen es una manera de lograr
satisfacer nuestro deseo. As, la solidaridad supone poder. El
temor nos motiva a hacer lo que desean las personas a quienes
tememos; en consecuencia, hacer que otros nos teman es
tambin una manera de lograr nuestro deseo, y de recibir amor.
As, el poder supone solidaridad.
EstS dimensiones estn an ms entrelazadas porque
amaf siempre supone temer que el amor se pierda. Por lo tanto,
el amor y el temor pueden hacer que nos sintamos (o estemos)
controlados y que controlemos (o tratemos de controlar) a otros.
Esta situacin constituye una paradoja, como el dibujo del
cliz y las dos caras. Ambas imgenes existen en la figura de
modo simultneo y las podemos ver, pero slo una a la vez. De
igual manera, slo'podemos ver un'tado ala vez de la dimensin
poder/solidaridad. si usted trata de lograr que yo haga lo que
desea -'manipulndome--, entonces no me ama; me est
usando. Es dificil ver-'por contradictorio-que usted me ama
y me est usando. Quiere que yo haga lo que usted desea y quiere
que yo sea libre. Tales paradojas mantienen la comunicacin (y
las relaciones) en un estado de desequilibro y ajuste continuos.
98
QUE HAY EN EL NOMBRE DE PILA?
El ejemplo de la mujer en la clnica geritrica es un buen
motivo para comenzar a explorar la dimensin poder/solidari-
dad, ya que la forma como nos dirigimos a las personas
corresponde a los modos ms comunes de demostrar rango y
afecto. La solidaridad predomina cuando dos personas se
llaman por su nombre de pila; el poder se impone cuando una
sola llama a la otra por el nombre de pila sin reciprocidad. Si un
hombre le dice a su criado: "Cuando los invitados lleguen,
hgalos pasar al saln, Steven", puede Steven responder:
"Ser un placer, Roland"? Si la maestra designa a Johnny para
que lea la leccin en voz alta, puede Johnny preguntar "Qu
pgina, Margaret"? Si el doctor, el dentista o el psicoterapeuta
llaman a la secretaria o al paciente "Mary", puede Mary
responder en la misma forma?
Edad, sexo y rango desempean un papel en estosejemplos,
En cierto sentido, la relacin de edades es un modelo para el
poder y la solidaridad. Todo adulto puede llamar a un nio por
su nombre, pero los nios deben llamar, por lo menos a algunos
adultos, por su rango y apellido (seor, seorita, seora, doc-
tor). Las maneras de hablar a los nios -llamndolos por el
nombre, dndoles palmaditasy acaricindolos, formulndoles
preguntas personales- manifiestan afecto. Pero tambin re-
flejan una diferencia de rango, porque el derecho a manifestar
afecto en esa forma no es recproco.
Por extensin, cuando un hombre de negocios, el seor
Warren, dice al ascensorista "Buenos das, Jimmy", quiere ser
amistoso, pero quiz le recuerde a Jimmy la diferencia de sus
posiciones sociales. Y si Jimmy est parado en el vestbulo
hablando con el conserje, el seor Warren puede tocar su brazo
para que se corra a un costado. Pero 'el seor Warren esperara
que Jimmy se acercara y le dijera "Disculpe", si quisiera que el
seor Warren se apartase.
El seor Warren tambin puede sentirse libre de apartar a
toda mujer que le bloquee el paso tocndola de modo amistoso,
mientras que se evitara todo contacto fsico y dira "Disculpe"
(en otras palabras, seria ms formal que amistoso) si su paso
99
estuviese bloqueado por otro hombre con un traje de tres
piezas. Quien de forma consciente intenta ser amistoso, puede
ser visto como alguien que pretende destacar su rango, si no
tiene reciprocidad o no coincide con la manera de. ser amistoso
de una persona de igual rango social.
Las mujeres, con frecuencia, quedan atrapadas en las ga-
rras de esta paradoja. Se las llama por el nombre de pila y se las
toca mucho ms a menudo que a los hombres. Los conductores
de debates, los moderadores de paneles, los estudiantes y otras
personas se dirigen a los hombres que tienen el doctorado en
filosofa, dicindoles "doctor" muchas ms veces de lo que lo
hacen con las mujeres con el mismo ttulo. Es habitual para los
extros -agentes de viajes, vendedores, empleados de pedi-
dos telefnicos- llamar por el nombre de pila a todas sus
clientas. En cierto sentido, esto expresa condescendencia, es
decir, falta de respeto. As como las personas se sienten libres
de tocar, dar una palmadi ta y llamar a los nios por su nombre,
tambin se sienten ms libres de usar estos signos amistosos
con las mujeres.
Pero no es menos' cierto que las personas que tratan a las
mujeres de esta forma, lo hacen para ser amistosas; emplear
"seorita" o "seora" sonara extrao, como todo lo que va
contra las costumbres. Muchas mujeres prefieren que las
llamen por su nombre, porque el hecho de utilizar el rango y el
apellido pone distancias. Ya las mujeres les molesta esto. ms
que a los hombres.
"GRACIAS, CARIO"
Una joven y prometedora ejecutiva estaba entrevistando a
un probable empleado para su empresa durante un almuerzo
informal. El restaurante tena un sistema de autoservicio para
el caf. La ejecutiva se estaba sirviendo caf cuando un hombre
se le acerc y le pidi que lEl sirviera un poco. Ella lo complaci
con gusto, y l le dijo: "Gracias, cario. Alguna vez har lo
mismo por ti".
A pesar de que ella no haba tomado a mal el pedido (otras
10.0
r
l
I
i
mujeres quiz s), sinti que la colocaban en un rango inferior
porla forma ntima de dirigirse a ella. Dijo al extrao: "Gracias,
pero no me llame cario".
Esta rplica enfad al hombre, que comenz a balbucear y
finalmente la acus: "Seguro que su esposo la llama 'cario' y
eso a usted le encanta!". Este era, precisamente, el caso. El no
era su esposo, entonces no debera dirigirse a ella como podra
hacerlo su cnyuge. Pero el gesto del hombre s haba sido
amistoso, as que el hecho de que ella se ofendiera le haba
parec.ido injusto. El daba el metamensaje de solidaridad al
llamarla "cario". ,. Ella reaccionaba al metamensaje de con-
descendencia.
Lamentablemente, no existe un trmino para que el hombre
demostrara sus sentimientos amistosos sin ser condescendien-
te. "Compaero", "amigo" o "chico" no seran apropiados para
una mujer. Todos los trminos tradicionales que expresan
afecto hacia las mujeres tienen una connotacin condescen-
diente precisamente porque se utilizan slo para las mujeres.
Esta es la razn por la cual es frustrante tratar con mujeres (u
otros que sean diferentes) en ambientes en los cuales se est
acostumbrado a tratar slo con hombres. Las formas que
tradicionalmente se emplean para hablar con los hombres
parecen descorteses, pero las que se emplean con las mujeres
implican no acordarles el mismo respeto que un hombre recibi-
ra. El doctor que da una palmadita en el brazo a su paciente o
enfermera diciendo "Cmo est usted hoy, Sally?" puede tener
sinceras intenciones de ser afectuoso y amistoso. Pero puesto
que el paciente o la enfermera no pueden darle una palmadita
en el brazo y preguntarle "Cmo est usted hoy, Richie?", hay
un (posiblemente no intencionado) metamensajede superiori-
dad en el gesto del doctor. Las formas de demostrar inters o de
acercarse -usar el nombre de pila, tocar y preguntar sobre la
salud- son tambin, pradjicamente, expresiones de supe-
rioridad, lo cual es condescendiente.
Muchos de nosotros, al enfrentar metamensajes tan varia-
dos, rechazamos la condescendencia e ignoramos el inters o
agradecemos el inters e ignoramos la condescendencia, lo
mismo que cuando miramos un dibujo paradjico: no podemos
101
retener ambas imgenes al mismo tiempo. Pero ambas estn
all. Sentir enojo por la condescedencia.o agradecimiento por el
inters equivale a ignorar la mitad de la comunicacin.
NEGANDO EL PODER
Vemos nuevamente que la comunicacin es un doble vincu-
lo. Qu debe hacer un doctor bienintencionado? Muchos pa-
cientes no aceptan la invitacin de su doctor a que lo llamen por
el nombre de pila porque sienten que, en realidad, exist una
diferencia de rango: diferencia que quieren tener en cuenta, ya
que conffan sus vidas a su doctor.
Aun los pacientes ms jvenes responden a los metamensa-
jes por la manera de hablar que tienen los doctores con ellos. El
mdico de cabecera de Ben Clarke, de cuatro aos, era muy
natural. Se lo conoca por su nombre de pila, Ralph, y entrete-
na a sus pequeos pacientes con parloteos antes de examinar-
los. En una ocasin, Ben tuvo que consultar a un especialista
cuyo modo de tratar a los nios era ms tradicional y formal.
Despus de la visita, Ben coment a su padre con aprobacin:
"Ese s es un doctor!" cuando le preguntaron por qu lo deca,
Ben explic: "Habla. como un doctor".
Si un doctor anima a sus pacientes y enfermeras a que lo
llamen por su nombre de pila y le pregunten sobre su vida
privada, puede ser que lo interpreten como que est fingiendo
~ n falsa igualdad. Pero si lo hace una doctora,. puede sacrificar
muchos ms signps' de respeto que los que confiere el rango
mdico. Tratar de ser llano cuando usted no lo es puede parecer
hipcrita y provocar resentimiento cuando intenta imponer su
autoridad: por ejemplo, cuando un doctor insiste en que un
paciente o una enfermera sigan sus instrucciones sobre proce-
dimientos mdicos. Y los maestros que estimulan las manifes-
taciones de solidaridad de sus alumnos se encuentran solos
frente a frente en el campo del poder cuando deben calificar o
tomar decisiones sobre pruebas de nivel.
Por lo general, los' mdicos, jefes, profesores y gente mayor
son los que autorizan a otros a dirigirse a ells por su nombre
102
de pila o a utilizar otros signos defamiliaridad. (Como se acaba
de explicar, las mujeres que ocupan estos cargos a veces sienten
que esta prerrogativa les fue usurpada.) El mismo acto de
otorgar permiso para representar un papel de igualdad coloca
en una situacin de superioridad. Y aquellos que lo conceden
para usar algunos signos de rangos equivalentes, con seguri-
dad tienen fuerte conviccin sobre las libertades que no debe-
ran tomarse. Una profesora a quien no le importaba que sus
estudiantes la llamaran por su nombre de pila y empleaba una
conducta amistosa ms que profesional, se molest, sin embar-
go, cuando un estudiante la felicit por la distincin acadmica
que acababa de recibir y remat su alabanza con una palmadita .
en la espalda mientras se rea entre dientes, y cuando otro
estudiante, al pedirle ella que le alcanzara algo, le respondi
con una broma: "Di por favor, ricura!".
La solidaridad rebaja el poder. No podemos tenerlo de
ambas formas. El trabajador social que busca que una pandilla
lo acepte renuncia a su autoridad. Mientras preserve su auto-
ridad o el derecho a invocarla en circunstancias extremas, la
pandilla no puede aceptarlo como un igual.
Las muestras de solidaridad por parte de quien se percibe
como con rango superior pueden desencadenar una explosin y
parecer condescendientes. Ser informal para demostrar solida-
ridad hacia quien parece tener un rango menor, tambin puede
desatar una explosin y parecer insolente. Y el primer caso
puede invitar al segundo. Las diferencias de rango se expresan
y mantienen por las formas de hablar, pero tambin se las
puede invocar sin intencin, porque stas envan metamensa-
jes sobre el rango de los interlocutores.
RECONSTRUIR EN LA DIMENSION PODER/SOLIDARIDAD: RECLA
MAR IGUALDAD INAPROPIADA
En el captulo 5 se presentaron ejemplos de comentarios que
causan incomodidad, porque el hablante asume una posicin
que el oyente juzga inapropiada. A veces, lo inapropiado tiene.
relacin con un rango relativo; entonces la dimensin poder/
103
'i
1,
I
I
\

I
I
interaccin social con quienes no conoce bienes muy difcil para
l. Al no saber cmo acercarse a los dems, se para a un lado y
desva su mirada, dando la impresin de ser inaccesible. Luego
se siente ofendido cuando nadie le habla. Lo que se percibe
como una muestra de poder es en verdad una falta de solidari-
dad. Lejos de sentirse demasiado bueno para todos, en verdad
no se siente lo suficiente.
AMBIClON
La presuncin de que existan motivos relacionados con el
poder cuando puede estar en juego la solidaridad es adecuada
para comprender la ambicin, una cualidad sobre la cual
nuestra sociedad es ambivalente. La ambicin es la expresin
del deseo de poder y solidaridad. Pero solemos considerar que
la ambicin est basada slo en el poder.
Uno de los fines de la ambicin es ejercer control sobre otros:
hacer las cosas a nuestro modo, saber que nuestra palabra se
mantendr. Pero otro fin es que nos amen: saber que no nos
ignorarn, que oirn nuestra palabra. Los efectos de estos dos
fines pueden coincidir, pero las motivaciones son distintas.
Ser un poltico -ya sea dentro o'fuera del campo poltico en
s- supone un estilo que muchos de nosotros sentimos, por
definicin, como no sincero. Pero la poltica, como otras esferas
del xito y de la influencia, es una cuestin que involucra los dos
aspectos de la ambicin. La gente busca la influencia poltica
para sentirse poderosa, pero tambin para sentirse amada por
el mayor nmeroposible de personas.
Las habilidades polticas, como recordar los nombres de las
personas y detalles personales sobre ellas, son simplemente el
desarrollo de las habilidades sociales para construir la afini-
dad. Un comentarista describi como mejor poltico a quien pue-
de "trabajar el ambiente", y nombr a Hubert Humphrey como
ejemplo representativo de esta habilidad. Humprey sola en-
trar majestuosamente en el saln donde cenaban muchas per-
sonas, se paraba en cada mesa y saludaba a todos los invitados
por su nombre, haciendo referencia a algo personal sobre ellos.
108

Un modo cnico de considerar esta conducta es que el poltico
finge inters para lograr respaldo y, fundamentalmente, votos.
Las pelculas y la TV fundamentan este punto de vista: un
poltico habla por telfono mientras su asistente rpidamente
le entrega una tarjeta. Tomndola, el poltico vocifera en el
telfono: "Fue un placer hablar con usted! Carios a Mary y a
la pequea Jennifer! Encantado! Encantado!"
Pero esta euforia bien podra ser sincera. El modelo para tal
manipulacin es la persona que en forma espontnea complace
a los dems recordando sus nombres y detalles sobre ellos, y en
realidad disfruta tomando contacto personal, aunque efmero,
con un vasto nmero de personas. Toda conducta que pueda
, fingirse es efectiva porque algunas personas la manifiestan con
naturalidad. La gente ambiciosa puede motivarse por diferen-
tes combinaciones del deseo de poder y solidaridad.
PODER Y SOLIDARIDAD EN EL HOGAR
Las estructuras paradjicas del poder y la solidaridad expli-
can muchas de nuestras peleas interpersonales. Como ejemplo,
consideremos una divertida pero inusual conversacin que se
grab sin ningn propsito y que analiz uno de los primeros
analistas profesionales de la conversacin, el socilogo Harvey
Sacks. A continuacin, se transcribe la conversacin, desarro-
llada en casa de Bill. Ethel y Ben son los padres de Bill, y Max
es el padrastro poltico de ellos. Ethel y Ben estn tratando de
lograr que Max coma un poco de arenque y l se niega.
Ben:
Ethel:
Ben:
Max:
Ben:
Ethel:
Debe ... uh ... uh ... Eh, ste es el mejor arenque
que usted haya probado. Se lo digo ahora mismo.
Saca un poco para que Max pueda comer tam-
bin.
Oh, muchacho.
No quiero arenque.
No tienen esto en Mayfair, pero este arenque es
delicioso.
Cmo se llama?
109
Ben:
Bill:
Ben:
Max:
Ethel:
Ben:
Ethel:
Ben:
Ethel:
Bill:
Ben:
Ethel:
Max:
Ethel:
Max:
Ben:
Max:
Ben
Max:
Ben:
Max:
Ben:
Max:
Ben:
Max:
Ben:
Ethel:
Ben:
Max:
Ben:
Lasko, pero tiene pequeas porciones de aren-
que y hay una razn: una vez el hombre me dijo
que era el mejor. Es arenque de Nueva Escocia.
Por qu es el mejor?
Porque proviene de aguas fras. Porque el pesca-
do de aguas fras es siempre ...
[?] cuando ellos ... uh ... cllate.
Mmmm.
El pescado de aguas fras es ...
0000, Max, coma un trozo.
Este es el mejor que jams haya probado.
Geschmacht. Mmm. Oh, es delicioso. Ben, alcn-
zame una servilleta, por favor.
Dj ame cortar un poco de pan.
No est bueno?
Delicioso. Geschmacht, Max.
Cmo?
Geschmacht. Max, un trozo.
No quiero.
Sentir apetito ... Mejor coma algo porque sen-
tir apetito antes de que lleguemos all.
Y?
Vamos. Coma. No quiero que enferme.
Cuando llegue all comer algo.
Eh?
Cuando llegue all comer.
S, pero es mejpr que coma algo antes. Se echar
un ratito y tomar una siesta?
No.
Vamos, No se echar y tomar una siesta?
Porque yo s lo har.
[?]
... en un minuto. Est bueno. En realidad est
bueno.
Mmm.
Honestamente. Vamos.
Yo no [?]
[?] Por favor, no quiero que enferme.
110
r
Max:
Ben:
Ethel:
Ben;
Ethel:
Ben:
Bill:
Ethel:
Bill:
Ethel:
Bill:
Ethel:
Ben:
Ethel:
Ben:
Bill:
Ben:
Yo no me enfermo.
Ooh, eso es tan ...
Es una especie de .. .
Una caracterstica ... Una caracterstica ...
... hace picar la lengua, no?
Mmm. Tal vez deberamos llevar uno ... llevar
uno a casa.
Dnde lo compraste!
Alpha Beta [por aqu]
Justo aqu?
Mmm.
Hm.
Hm... ser mejor que pongas ms en el plato,
Ben. S bueno y vaca este plato all y luego te lo
llenar otra vez.
S, ya s.
Gracias.
Max no sabe lo que se est perdiendo.
El sabe.
No quiero que enferme. Quiero que coma.
En su anlisis, Sacks
17
explica que la esposa de Max. haba
fallecido recientemente. Por lo tanto, Ethel y Ben se SIenten
responsables por l, y consideran que es parte de s,u responsa-
bilidad asegurar que Max coma lo suf:ciente. SI su esposa
estuviese viva y presente, sera su trabajO hace.rlo comer o .no.
Como Max rechaza los ofrecimientos de comIda, se conVler:
te, a los ojos de ellos, en un anciano testarudo. ?Ol;no lo expreso
Sacks: Usted puede imaginarse que est envejecIendo
le insisten para que coma y dicen: "Oh, I?ios mo, ese
que est sentado all sin comer con va a enfermar .
Pero desde el punto de vista de Max, ste pIensa: Durante 35
aos las personas me han estado diciendo qu y comer,
y ahora que no tengo una esposa para decrmelo, voy
a comer lo que yo quiera. Pero en cuanto asumo
alguien imagina: "Dios mo, se encuentra solo, alguIen tIene
que ocuparse de l"". Mientras ellos ven est com?or-
tando en forma obstinada sin una raznvhda , l ve que tIene
111
que "hacerlos reconocer que no pueden forzarlo a hacer cosas,
o l convertirn en su hijito".
Lo que para Ethel y Ben se estructura como solidaridad
(cuidar a Max), para l es una muestra de poder (tratarlo como
a un nio pequeo). Lo que para l es un ejercicio de indepen-
dencia ("Puedo comer lo que quiera"), es para ellos una falta de
participacin (no tiene a nadie que lo cuide). Todos permanecen
dentro de sus propias estructuras, por lo tanto quedan todos
atrapados en una estructura en forma de espiral, en medio de
una batalla de voluntades.
UN ACTO DE MALABARISMO
En esta conversacin, como en toda comunicacin humana,
dejando de lado otras consideraciones, se hallan presentes las
necesidades coexistentes y conflictivas de independencia y par-
ticipacin, que se expresan, en parte, en el equilibrio del poder
y la solidaridad. Entre Ethel, Ben y Max el punto en cuestin
no es el arenque, sino el cuidado y la independencia, el amor y
la libertad.
En toda comunicacin, luchamos por mantener nuestra in-
dependencia, para resistirnos a que otros nos controlen, sin
arriesgar nuestra participacin o sin perder el amor que ellos
sienten por nosotros. Y nos esforzamos por demostrar amor-
respetando las necesidades que estn enjuego y las que hacen
que logremos que los dems deseen lo que nosotros deseamos,
o por lo menos lo aprueben- sin hundirlos o sin que nos
hundan, en otras palabras isin que la solidaridad se transforme
en poder.
Los mismos modos de hablar pueden implicar solidaridad o
un poder diferencial. Una muestra de solidaridad para respe-
tar la participacin puede parecer imposicin (una violacin de
la independencia), condescendencia (falsa solidaridad) o inso-
lencia (exigencia de igualdad inapropiada). Por otro lado, los
mismos modos de hablar que expresan cortesa por respeto
(delicadeza) pueden parecer ineficaces (falta de poder), 'snobs
(pretensin de superioridad) o interesados.
112
Las dimensiones y los procesos de la conversacin que se han
descrito hasta ahora operan en toda comunicacin: las seales
y los esquemas de la conversacin envan metamensajes sobre
la participacin y la independencia que trabajan indirectamen-
te para construir nuestra conversacin, y expresar y negociar
nuestras relaciones con el otro, incluso haciendo juegos mala-
bares con el poder y la solidaridad relativos que suponen esas
relaciones. Estos procesos operan en todas las conversaciones,
pero se ven con mayor claridad, y sus efectos son mucho ms
fiustrantes, en la.s conversaciones que tienen lugar a lo largo
del tiempo, en el hogar. En la Tercera Parte se muestra cmo
se agotan estos procesos del estilo de conversacin en las
relaciones con los ntimos: miembros de la familia y parejas.
113
,
r
i,
r
111
HABLANDO EN EL HOGAR:
, ESTILO DE CONVERSACION
) ENTRE LOS INTIMOS
I
I
I
I

I
I
i
,
I
l
7
Porqu las cosas empeoran
Era el momento de preguntas despus de una de mis confe-
rencias sobre el estilo de conversacin, los rodeos, la mala inter-
pretacin de las intenciones, las peleas por cuestiones triviales
como dnde ir a cenar, o ir o no a una fiesta. Una mujer que
estaba sentada en la ltima fila del auditorio dijo: "Cuando mi
novio y yo salamos al principio, nunca tenamos esos proble-
mas. Ahora que llevamos dos aos viviendo juntos, los tenemos
todo el tiempo. Cmo sucede eso?!". Este es uno de los grandes
acertijos de las relaciones entre los ntimos: POR QUE LAS C O S S ~
MENUDO EMPEORAN EN LUGAR DE MEJORAR?
Puede parecer que empeoran cuando se trata de relaciones
cercanas perdurables porque no advertimos que la comunica-
cin es inherentemente ambigua y que los estilos de conversa-
cin difieren; en consecuencia, esperamos que nos comprendan
si hay amor. Cuando en forma inevitable surgen malentendi-
dos, atribuimos las dificultades al fracaso: el nuestro, el del otro
o el del amor.
Cuanto ms ntimamente relacionadas estn dos personas,
ms oportunidades tendrn ambas de hacer las cosas a su
manera y de que el otro las malinterprete. El nico modo que
conocen de resolver los problemas es hablando sobre ellos, pero
si el problema se origina por los diferentes estilos de conversa-
cin, hablar no lo resolver. En cambio, esforzarse por lo
general significa hacer ms, es decir, intensificar el estilo que
provoca la reaccin del otro. Entonces cada uno, sin intencin,
lleva al otro a persistir ms y ms en la conducta opuesta, en
una espiral que los vuelve locos.
Parte de la razn por la cual es tan perturbadora esta
117
I
i
provocacin mutua de las diferencias de estilo es que deseamos
con gran intensidad que la comunicacin. en el o ~ t r sea
perfecta. Las relaciones primarias han reemplazado ala reli-
gin, al clan y a la mera supervivencia como los cimientos de
nuestras vidas, y muchos de nosotros (en especial, pero no slo,
las mujeres) hemos llegado a considerar la comunicacin como
la piedra angular de esos cimientos.
Para colmo de males, el agravamiento de la comunicacin es
lo contrario de lo que esperamos. Pensamos de la persona con
la que hemos estado mucho tiempo: "Debera entenderme si
todos los dems lo hacen". Sentir que esta persona no nos
comprende es desconcertante, no por las pequeas frustracio-
nes(comer en el restaurante equivocado o perderse la fiesta),
sino por el metamensaje inherente a la relacin: "Si despus de
todo este tiempo seguimos sin entendernos algo funciona mal
en nuestra relacin". Yan ms doloroso: "Si a ti, a quien he
mostrado mi ser ms autntico, note gusta lo que ves, entonces
debe ser horrible".
Todo esto quiere decir que el lugar comn "Si se aman,
pueden resolverlo", no es necesariamente cierto. En cambio,
cuanto ms se amen, ms irrealistas sern sus expectativas de
perfecta comprensin y ms penoso el metamensaje de su falta.
y sa es la razn por la cual, a su vez, tantas personas, al
descubrir que no pueden resolverlo, concluyen que no se aman
. quiz con menos lgica- que nunca se amaron.
Otro modo de la realidad de las relaciones que a veces no
satisface nuestras expectativas es que esperamos, por medio
del matrimonio, prolongar los placeres del noviazgo. Pero en
es ta etapa, usted comienza desde una posicin de distancia y
busca signos de que la otra persona desea acercarse. Bajo tal
aumento, los pequeos signos toman un enorme -y maravillo-
so-- significado. En las relaciones a largo plazo, usted comien-
za desde una posicin de cercana y est a la expectativa de
signos de que la citra persona desea alejarse. Por el mismo
proceso de aumento, es probable que usted encuentre lo que
busca.
En el libreto de Scenes from a Marriage, de Ingmar Berg-
man, Johan y Marianne se encuentran aos. despus de su
118
divorcio.c'Marianne pregunta: "Por qu estamosdicien
laverdad ahora?' Yo s. Porque no hay exigencias" . .No es q
alguno de los dos haya mejorado o madurado, sinosimpleme
te que su situacin ha cambiado. Al no estar casados J
necesitan menos el uno del otro y del metamensaje deafinid,
perfecta.
Despus de haber estado saliendo juntos aproximadamen
un ao, Dennis le seal a Jean: "Al principio sent que pod
decirte cualquier cosa. Ahora ya no creo que pueda". Luego,
imagin por qu: "Supongo que al principio poda decrtelo toe
porque no tenamos nada que perder. Ahora tengo temor (
causar problemas dicindote cosas que no te agraden". Esta (
una de las razones bsicas por la que las cosas em peoraJ
Cuanto ms cerca se encuentre de alguien, y cuanto m
tiempo lo haya estado, ms tendr que perder cuando comienc
a hablar.
APRENDIENDO A CONOCERSE: EL MITO
La sabidura popular y el sentido comn nos dicen qw
. cuanto ms tiempo pasen juntas dos personas, mejor se enten
dern. Y la manera de llegar a tal entendimiento es la conver
s acin honesta. Como elesposo, Jake, dice a su esposa, Louise
en la obra te.atral Grown ups, de Jules Feiffer:"Dir lo qUE
quiero. Sin interrupcin. T dices lo que quieras cuando yo
termine. Y acabaremos esto de una vez." Esto suena razonable
en forma irrebatible, para nosotros y para Louise, quien aprue
ba: "De acuerdo. Si lo dices de esa forma, de acuerdo. Contina."
Despus de dos lneas, Jake y Louise estn gritndose y la obra
finaliza con el trmite de su divorcio.
La creencia de que sentarse a conversar asegurar la mutua
comprensin y resolver los problemas, se basa en la presun-
cin de que podemos decir lo que queremos y que lo que decimos
se comprender. No es probable que esto suceda si los estilos de
conversacin difieren. Ms an, al decir lo que queremos decir,
a menudo slo pensamos en el mensaje. Pero los oyentes
(nosotros incluidos, cuando escuchamos a otros) responden con
119
i i
. '_c
ms energa. a los metamensajes. Por lo tanto, nuestras expec-
tativas sobre los beneficios de la honestidad dificilmentearmo-
nizan con la realidad de la comunicacin.
Estas expectativas y realidades se aplican a las relaciones
internacionales as como tambin a las personales. El concepto
de conferenciacumbre entre jefes de Estado se basa en el su-
puesto de que una exposicin extensa lleva a un mejor enten-
dimiento. Por ejemplo, en un artculo.del Newsweek se seal:
"Los defensores del procEtso cumbre sostienen que, aunque no
produzca resultados sustanciales, las sesiones mejoran la com-
prensin entre los lderes".
Pero en los asuntos internacionales, como tambin en los
privados, la realidad se opone de forma abierta a nuestras
expectativas (que permanecen alegremente inalteradas por la
realidad). As, el artculo continuaba: "Pero Jimmy Carter y
Helmut Schmidt se vieron en cuatro cumbres sucesivas, y su
mutuo desagrado slo se hizo ms profundo".
Aun si los miembros de diferentes culturas no se desagra-
dan, no hay razn para esperar que coincidan en las interpre-
taciones de lo que se ha dicho. Otro artculo de Newsweek 18
agregaba:
En la cumbre de Versa11es del ao pasado todos los grupos se esforzaron
por llegar a un compromiso de entendimiento para salvar las apariencias.
Estaban tratando los asuntos explo$ivos sobre la intervencin del comercio y
la moneda del Pero habiendo an finalizado la reunin, los
portavoces americanos y dieron versiones diametralmente opuestas
sobre lo que se haba acordado.
"
Probablemente cada parte consider que la otra, de forma
deliberada, falsific o alter sus informes sobre lo que se haba
acordado. Pero es factible que tuviesen distintas interpretacio-
nes de lo que decan, incluso mientras coincidan.
APRENDIENDO A CONOCERSE: LA REALIDAD
Cuando Ronnie y Bruce se encontraron por primera vez,
120
I
caqauno tr.at, de respetar lo que el otr.o. deseaba, y no 1,
iI!lportaba si' no satisfacan sus propios deseos porque
sentan felices por haberse conocido y deseosos de agradarse
. uno al otro. Si terminaban haciendo lo que queran, el otro 1
se enteraba, y ambos se sentan satisfechos por darle el gus
al compaero. Si se descubra la verdad, se rean del asunto
lo atribuan al proceso de conocerse uno al otro.
En las primeras etapas de su relacin, Ronnie y Brw
sentan que los malentendidos eran de esperarse. Poder habh
sobre ellos pareca una muestra de buena voluntad y afinid;
paulatina, que con seguridad evitara los malentendidos en
futuro. Pero el futuro se transform en un presente lleno (
m,alentendidos, y el hecho en s de que continuaran lleg a SI
motivo de consternacin.
Al mismo tiempo, al vivir en pareja, Ronnie y Bruce tuviera
que tomar ms y ms decisiones teniendo en cuenta los dese<
del otro, hasta que la vida pareci una serie infinita de pi
queas negociaciones. Cuando stas se tornaban complicad;
y,confusas, cada uno tenda a culpar al otro, no a la situacin
al proceso de comunicacin.
En las relaciones perdurables, las pequeas frustraciones E
apilan de manera acumulativa cuyo efecto es una gran frustr:
cin. El amor (en contra de la sabidura y la opinin populare
no excluye sentirse frustrado con respecto al otro. Todo I
contrario, . cuanto ms tiempo de sus vidas compartan de
personas, mayor oportunidad tienen para observar el compol
. tamiento del otro y desaprobarlo, en especial cuando todo lo qu
uno haga afecta la vida del otro.
. SiJas diferencias de estilo causan malentendidos, cada un
proporciona pruebas para llegar a conclusiones neg
tivas sobre el otro: ella no es razonable,.l no colabora; ella e
descolSiderada, l es egosta; ella es agresiva, l es insociabl!
"('toda nueva prueba puede engrosar rpidamente la bolsa y
COJ.n:adadelas,pequeas quejas de los dos.
,C9!llUnicarse a lo largo del tiempo origina la expectativa d
comportar de determinadas formas. El hecho d
usted lo vea antes de que suceda real
. I.tI:epte: Querer, prevenir ataques previsibles en el camino, :
121
menudo lo deja a usted solo en el sendero prximo al camino
blandiendo una espada en el aire.
UNA MONTAA DE NADA
Uno de los aspectos enloquecedores de las relaciones entre
los ntimos es verse envuelto a menudo en peleas por asuntos
insignificantes. Estos adquieren gran significado por que el
mismo contexto hace que todo lo que se diga tambalee bajo el
peso enorme de una estructura subyacente: "Me amas lo sufi-
ciente?" Cuando los interlocutores tienen distintas suposicio-
nes sobre cmo estructurar su conversacin y demostrar su a-
mor, los malentendidos resultantes tienen un efecto de espiral.
Esta es una conversacin que tuvo lugar entre dos personas
que vivanjuntas y se amaban. Mike estaba preparando la cena
para ambos:
Mike:
Ken:
. Mike:
Ken:
Mike:
Ken:
Mike:
Ken:
Qu clase de condimento para ensalada debera
preparar?
Aceite y vinagre, qu otro?
Qu quieres decir con "qu otro"?
Pues bien, yo siempre preparo aceite y vinagre,
pero silo deseas, podramos probar otra cosa.
Eso quiere decir que no te gusta cuando yo
preparo otros condimentos?
No, me gusta. Contina. Prepara otro.
No si deseas aceite y vinagre.
~ o Prepara un condimento con yogur.
Mike lo hace, lo prueba y hace muecas.
Ken:
Mike:
Ken: .
Mike:
Ken:
No est bueno?
No s cmo se hace el condimento con yogur.
Bueno, si no te gusta, Uralo.
No importa.
Qu es lo que no importa? Es slo un poco de
yogur.
122
Mke: 'Ests haciendo una montaa de nada.
Ken: . T. la ests haciendo!
Cmo pudieron Mike y Ken terminar en una pelea -y
sintindose realmente mal- sobre condimentos para ensala-
das? Interpretaron malla estructura de cada uno; cada uno se
qued dentro de la propia; y ambos interpretaron las intencio-
nes en trminos de la estructura primordial: "Te preocupas
por m?"
El problema comenz cuando Ken respondi a la pregunta
de Mike diciendo: "Aceite y vinagre, qu otro?". Mike lo oy y
muchos otros lo oyen- como una exigencia sobre el tipo de
condimento que a l le agradaba: aceite y vinagre. Y la pregunta
"qu otro?" pareca tener un metamensaje: "Eres tonto por
haber preguntado. Deberas haberlo sabido."
Mike haba esperado que le dieran la opcin "Prepara
cualquier cosa que te guste" () a lo sumo una vaga preferencia
como "Qu te parece algo cremoso?". En realidad, Ken le
estaba dando la opcin a Mike. Pero lo haca hablando con
irona, pues implicaba: "Oh, t me conoces. No tengo mucha
imaginacin. Siempre cocino lo mismo. Entonces no te gues
por m; prepara lo que t desees". .
La entonacin y e1.tono de voz de Ken construyeron "qu
otro?" como uRa burla irnica. Pero Mike pas por alto esas
seales porque a l no le pareca natural utilizar as la irona
en ese momento. En cambio, Mike pens que haba reconocido
la estructura "ser exigente y mandn". Esto no lo sorprendi en
lo'ms mnimo porque con frecuencia senta que Ken le daba
rdenes. 10 que en realidad le doli fue la im plicacinde que
algo le suceda por haber preguntado, introduciendo la estruc-
tura ''humillacin'' cuando Mike estaba siendo considerado.
Mike comenz a sentir lstima de s mismo por tener un
amante tan egosta y mandn.
Mike y Ken trataron de aclarar el malentendido, pero todo
lo que hicieron para mejorar las cosas las empeoraron. Cuando
Mike pas por alto su irona original, Ken sugiri "preparar un
condimento con yogur" como prueba de buena fe. "Condimento
con yogur" significaba "otra cosa". Pero Mike oy "condimento
123
con yogur" con ese mismo significado. Por lo tanto, oy' a,
Ken primero exigindole aceite y vinagre, luego exigindo-
le condimento con yogur, y por ltimo ordenndole que lo ti-
rara. Vea a Ken ponindose ms autoritario minuto a minu-
to.
Por su parte, Ken no poda comprender por qu Mike, se
negaba en forma obstinada a preparar el condimento pa-
ra ensalada que deseara, preparaba uno que no quera, se
negaba a tirarlo cuando no le gustaba cmo haba quedado y se
pona de malhumor"en tanto Ken se esforzaba por ser agrada-
ble.
Como Mike y Ken solan hablar a su manera, seguan
surgiendo diferencias de estilo. Mike hallaba ms y ms prue-
bas de que Ken era exigente, egosta y lo humillaba; Ken
hallaba ms y ms pruebas de que Mike era temperamental e
hipersensible. Ken hera los sentimientos de Mike veinte veces
al day Kensentaque no poda abrir la boca sin decir algo fuera
de lugar sin intencin. Todos estos malentendidos -que ellos
no los consideraban tales, sino como defectos de la
personalidad o falta de inters del otro- socavaron ,su sincero
amor e hicieron de la vida cotidiana juntos, una serie de
desilusiones y ofensas. Finalmente, se separaron.
Mike y Kennunca supieron en realidad cmo terminaron
discutiendo sobre ,el condimento con yogur. La sensacin de no
saber qu hizo estallar las cosas es mUy comn yalienante. El
escritor Georges Simenon escribi en su diario: ''No s lo que
dije que desat una crisis. Las palabras son como gotas de cido
sobre una quemadUl'a". Con frecuencia, concentrarse en las
palabras que se dijeron impide comprender ,qu hizo desatar
una crisis, ya que la ,ulpa nc;> la tienen las palbras sino el tono
de voz, la entonacin e implicaciones y suposiciones que no se
manifestaron.
CISMOGENESIS COMPLEMENTARlA
Cuando Mike y Ken discutan sobre el condimento con
yogur, en realidad lo hacan sobre el amor: Consideras mis
124
cuando yo soy gentil contigo?
voluntadperdi-
fOIm:aS'Jffilis y ms exageradas de la propia conduc-
reaccin negativa en el otro. Ken se mostr
ms temperamental, como respuesta a las
otro; al carcter autoritario y a la hipersensibi-
denomin a este proceso "cismognesis
; . un proceso por el cual dos personas manifies-
nnlaS'de'conductams y ms extremas, que desencade-
iwm',eil"el otro manifestaciones de conducta incongruente, en
" empeorando la situacin eternamente.
{aij'mrtheriine Bateson brinda esta explicacin de la no-
complementaria, de Gregory Bateson:
19

llstedinvierte los
el vrilner int;en'to de regulacin que realice cualquiera de las dos
un ciclo de ajustes defectuosos que irn empeorando:
temperatura operando el control que est a mi lado, usted
"n:lUcho'calor y baja la temperatura, entonces yo me enfro y as
ios,ejliv,amente.-El intento por corregir en realidad aumenta el error ... Una
, elctrica est en el lugar equivocado, los esfuerzos por
'CAinhiarla son paliativos o.peores.
';-;:<'.'- --.'
en el estilo de la conversacin son anlogas
elctrica en el lugar equivocado. Como un
.'snnpie ejemplo de cismognesis complementaria en la conver-
imag}!le que una persona est hablando I,m poco ms
,!MtH,q4e,la,otra. Si los estilos son similares, una o la otra, o
podran ajustar su volumen de manera que terminaran
o menos en el mismo tono. Pero si no coinciden
e,!1Al4s.id,e,s con respecto al volumen normal, el de cada inter,
incmodo al otro. Para'que hable ms al to o ms
estimular al otro con el ejemplo: hablando ms
Cuanto ms se esfuerza cada uno por remediar
uno habla cada vez ms alto mientras el otro lo
yezms bajo, hasta que uno se encuentra gritando y
Cada uno, sin intencin, provoca al otro
la conducta ofensiva. Como resultado, en
:--._h"_','_ _____ '- ,
125
lugar de asemejarse, se vuelven cada vez .msdiferentes. Eso
es cismognesiscomplementaria: crear una ruptura en un
modo de agravamiento mutuo.
Al observar esta conduta.desde afuera o al evocarla, pode-
mosconsiderar que es irracional o porfiado continuar haciendo
'10 mismo. en vez de cambiar de tctica. Pero, en el momento, no
pensamos en ello, ya que las formas de hablar parecen obvia-
mente apropiadas. Buscamos las. causas del problema en otra
parte y continuamos conversando de la nica manera que
sabemos encarar una conversacin.
Miriam trataba de liberarse de su amistad con Liz porque
haba advertido que cuanto ms se acercaban, ms miedo le
daba decir algo que provocara las burlas o la c.onfrontacin de
Liz. Un da, Liz le pregunt directamente por qu se alejaba.
Miriam quera ser honesta; pero tambin tena una profunda
yhabitual inclinacin a no decir algo que pudiese herir a la otra
persona. Por lo tanto, dijo a Liz que haba estado muy ocupada
y en realidad no estaba viendo muho a nadie, lo cual era
verdad, hasta cierto punto. "No es eso!", dijo Liz con brusque-
dad y precisin, "Puedes hacerte tiempo si lo deseas". Sintin-
dose atacada y acusada por la rudeza de Liz. Miriam no supo
qu contestar y finalmente admiti: "Supongo que tal vez,
en cierto modo, quise apartarme un tanto, como si quiz nos.
estuvisemos involucrando de una forma, t sabes, tal
vez negativa". "Eso se acerca ms a la realidad", dijo Liz
satisfecha.
Sin embargo, sta fue una de sus ltimas conversaciones o
un ejemplo de la razn por la cual Miriam estaba tratando de
cortar su relacin: ,:on Liz. El modo direto, brusco, acusador,
con que Liz dijo "No es eso!", si bien estaba en lo cierto, hizo que
Miriam 'se sintiera vencida, acorralada y criticada, que se
sintiera mal. En una situacin similar, hubiera dicho algo
como: "En parte puede ser eso, pero tengo la sensacin de que
tambin hay algo ms, porque s que aun cuando estoy ocupada
puedo hacerme tiempo para ver a las personas si en realidad
deseo hacerlo". Con una respuesta de este tipo, Miriam hubiese
podido abrirse paso hacia la verdad. En cambio, saber que era
probable que Liz la atacara con crueldad y la sacudiera para
126
gradualmente,tuvo el
se mostrara ms vacilante,indirec-
Liz. Ese fue precisamente el tipo de
que sac de quicio a Liz e hizo que deseara
por el cuello y sacudirla para que fuese al
. QUIEN ESTA REACCIONANDO?
.L comunicacin es un sistema. Todo lo que se dice es,
'cC :Iill,nultneamente, una instigacin y una reaccin, y viceversa.
.I;a:mayora de nosotros tiende a concentrarse en la primera
<p!!rte de ese proceso, mientras ignoramos o subestimamos la
.importancia de la segunda; Nos vemos a nosotros mismos
'reaccionando a lo que otros dicen y hacen, sin darnos cuenta de
'que .. sus acciones o palabras son en parte reacciones a las
nuestras, y de que nuestras reacciones a las de ellos no consti-
tuirn el fin del proceso sino ms bien provocarn ms reaccio-
nes, en un fluir continuo. Cuando surgen los problemas, since-
ramente tratamos de resolverlos, pero pensamos en las inten-
ciones, no en el estilo. En consecuencia, cuando los estilos
difieren, esforzarse por mejorar las cosas por lo general signi-
<fica continuar haciendo lo mismo y empeorarlas.
LA PARADOJA DEL AMOR Y EL MATRIMONIO
Por qu es tan comn hallar diferencias de estilo entre
compaeros ntimos? Sospecho que es una paradoja que se
construy dentro de nuestro sistema de matrimonio autoarre-
. : glado. Con frecuencia elegimos a nuestros compaeros sobre la
base de la atraccin romntica que provoca la diferencia cultu-
ral. Pero cuando nos establecemos en el hogar para recorrer
juntos el largo camino, esperamos compaerismo. Y ste se
hallaa.menudo en la similtud cultural. Entonces las semillas
de las decepciones se plantan en el mismo campo que las del
amor.
127
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',', i!
'1
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Sin embargo, las persistentes peleas como las del tipo que se
ha descrito son comunes entre compaeros que provienen del
mismo pas, de la misma ciudad e incluso del mismo edificio de
apartamentos. Esto se debe a que muchas de nuestras relacio-
nes ms cercanas y preciadas se establecen entre hombres y
mujeres, y ambos tienen con seguridad diferencias de estilo. La
conversacin entre ellos es siempre intercultural. El prximo
captulo muestra por qu y cmo.
128
relacin ntima:
,de ella
L: --'
, ',' La'conversacin'entre hombre y mujer es una comunicacin
i.p.tercultura1.
2o
La cultura es simplemente una red de hbitos
y pautas que se va tejiendo con experiencias vividas, las de
mujeres y hombres son muy distintas. Desde el momento en
que nacen, se los-trata y se les habla de modo diferente y, como
, resultado, hablan de manera diferente. Los nios y las nias
crecen en mundos distintos, aun en la misma casa. Y como
adultos,' viajan por mundos distintos, y refuerzan las pautas
establecidas en la niez. Estas diferencias culturales incluyen
distintas expectativas sobre el rol de la conversacin en las
relaciones y cmo lo cumplen.
i/'EI,captulo 7 mostr cmo la cismognesis complementaria
"""Wia espiral de agravamiento mutuo-- puede intensificar las
,diferencias de estilo en las relaciones perdurables. Con el fin de
,Yer,dequ manera las, diferencias en el estilo de conversacin
:del hombre yde la mujer pueden causar malentendidos que
, ,llevan':a la cismognesis complementaria en las relaciones
'entre los ntimos, comencemos por ver cules son algunas de
alls. '
.ELDIJeJ/ELLA DIJO:
, JiOSESTlLOS DE CONVERSACION DE EL Y DE ELLA

,)I:',Todos saben que cuando una relacin se transforma en
. dir:idera, 'sus trminos cambian. Pero las mujeres y los hom-
bres"por lo general difieren en cmo esperan que cambien.
Muchas, mujeres piensan "Despus de todo este tiempo, debe-
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ras saber lo que deseo sin que te lo diga". Muchos hombres
esperan "Despus de todo este tiempp, deJ:>eramos ser capaces
de decirnos lo que deseamos".
Estas expectativas incongruentes captan una de las.diferen-
cias fundamentales entre hombres y mujeres. Como se explic
en el captulo 2, la comunicacin es siempre una cuestin de
equilibrar las necesidades conflictivas de participacin e inde-
pendencia. A pesar de que todos tienen estas necesidades, la de
participacin de las mujeres suele ser relativamente mayor, al
igual que los hombres con respecto a la necesidad de indepen-
dencia. Que lo entiendan sin que usted diga lo que quiere decir
dael beneficio de participacin, y sa es la causa por la cual las
mujeres 10 valoran tanto.
Si desea que lo comprendan sin decirlo que quiere decir de
forma explcita con palabras, debe dar a entender el significado
de otro modo: cmo dice las palabras o por medio de metamen-
sajes. As, es lgico que las mujeres a menudo capten los
metamensajes de la conversacin mejor que los hombres.
Cuando las mujeres conjeturan el significado de esta manera,
a los hombres les parece misterioso y lo llaman "intuicin
femenina" (si les parece que el significado es correcto) o "ver
cosas que no existen" (si piensan que 'es equivocado). Por
supuesto, puede serlo, ya que los metamensajes. no dejan
constancia. Y aunque fuese correcto, todava queda pendiente
la cuestin de escalas: hasta qu punto sop significativos los
metamensajes correspondientes a los significados?
En el captulo .2 tambin se explic que los metamensajes
son una forma de rodeo. Las mujeres tienden a ser indirectas
ya tratar de llegar a un acuerdo por mediode la negociacin.
Otro modo de comprender esta preferencia es tener en cuenta
que la negociacin permite demostrar solidaridad, y que las
mujeres la prefieren antes que demostrar poder (a pesar de
que, como se seala en el captulo 6, la finalidad puede ser la
misma: obtener lo que se desea). Lamentablemente, el poder y
la solidaridad se compran con la misma moneda: los modos de
hablar que tienen por objetivo crear solidaridad tienen el efecto
simultneo de construir diferencias de poder. Cuando las
mujeres piensan que son amables, por lo general terminan
130
parecierido-respetuosase inseguras de s mismas ode lo que
desean.
. . Cuando los estilos difieren, los malentendidos abundan.
Como susdiferentes estilos crean malentendidos, mujeres y
hombres tratan de aclararlos hablando sobre las cosas. Estos
escollos se agravan porque unOsy otras tienen distintas mane-
ras de encarar la conversacin y distintas hiptesis sobre la
importancia de cmo encararla.
El resto de este captulo ilustra estas diferencias, explica sus
orgenes en las pautas de juego de los nios y muestra los
efectos cuando mujeres y hombres conversan en el contexto de
las relaciones ntimas, en nuestra cultura.
LAS MUJERES ESTAN ATENTAS A LOS METAMENSAJES
Bylvia y Harry celebraron su quincuagsimo aniversario de
casm:iento durante sus vacaciones en la montaa. Algunos de
los invitados permanecieron all durante todo el fin de semana,
otros llegaron slo la noche de la celebracin: cctel seguido de
una cena. El encargado del comedor se acerc a Sylvia durante
lcOmida. "Ya que la comida ha sido tan abundante", dijo "y el
hotel ha preparado un postre sorpresa, y de todos modos todos
" .168 invitados ya han comido algo durante el cctel, qu le
parece si cortamos y servimos la torta .de aniversario en el
almuerzo de maana?". Sylvia solicit el consejo ge los comen-
sales. Todos los hombres estuvieron de acuerdo: "Claro, eso
tiene sentido. Guarden la torta para maana". Pero ninguna de
las mujeres comparti esa opinin: "No, la fiesta es esta noche.
Sil"Van la torta esta noche". Los hombres se concentraban en el
mensaje: la torta como alimento. Las mujeres tenan en cuenta
el'metamensaje: una torta especial da forma y sentido auna
celebracin.
Por qu las mujeres captan mejor los metamensajes? Por-
que prestan ms atencin a la participacin, es decir, a las
relaciones' entre las personas, yes a travs de los metamensajes
que se establecen y mantienen esas relaciones. Si usted desea
tomar la temperatura y controlar los signos vitales de una
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relacin, elbarmetro que debe utilizar O,n los metamensajes:
qu y cmo se dice.
Todos. podemos advertir estas seales, .pero que les preste-
mos o no atencin es otra cuestin: la de estar sensibilizado
para captarlas. Una vez que ustedestsensibjlizado, no puede
desconectar sus antenas;' permimecern !llertas,
Al interpretar el significado, es posible c!lptarseales que no
se enviaron de form!l intencionad!l, como una inocente banda-
da de pjaros en una pantalla de radar. Los pjaros estn all
-y las seales que captan las mujeres estn all- pero pueden
no significarlo que el intrprete cree. Por ejemplo, Maryellen
mira a Harry y le pregunta "Qu sucede?", porqu l haba
fruncido el ceo. Como Harry slo estaba pensando en el
almuerzo, la pregunta preocupada de ella hace que l piense
que lo est inspeccionando.
La diferencia de enfoque con respecto a los mensajes y los
metarnensajes puede brindar a hombres y mujeres distintos
puntos de vista sobre prcticamente todo comentario. Harriet
se queja a Morton: "por qu no me preguntas cmo me ha ido
hoy?". El responde: "Si tienes algo que decirme, dmelo. Por
qu hay que invitarte a hacerlo?". La razn es que ella desea el
metamensaje del inters: la prueba de que l se interesa por c-
mo le fue a ella, sin que importe si ella tiene, o no algo,que decir.
Es sorprendente que los pronombres causen muchos proble-
mas entre hombres y mujeres. Estas ltimas con frecuencia se
ofen,den cl.lando suscompae;ros utilizan "yo" o "a m" en una
situacin en la que ellas utilizaran "nosotros" o "a ,nosotros".,
Cuando MortoTh anuncia: "Yo pienso dar un paseo". Harriet
siente que no:la invitan. especficamente, a pesar de que ms
t.rde Morton alega que hubiese sido bienvenida si lo hubiera
acompaado. Ella se ha sentido excluida por el uso del "yo" y la
omisin de la invitacin "Te gustara venir?". Pueden percibir-
se los metamensajes en lo que no se dice as como tambin en
lo que se dice.
Es dificil aclarar estos malentendidos, porque cada uno est
convencido de la lgica de su propia posicin y de la falta de
lgica --,-() irresponsabilidad-,- de la del otro. Harriet siempre le
pregunta a Morton cmo le fue y ellajamsanunciara "Yo voy
132
a,caminar", sin invitarlo para que la acompae. Si l le habla
de manera diferente, debe ser que se siente diferente, Pero
,Morton no pensara que Harriet no lo ama si no le preguntara
sobre cmo le ha ido, y se sentira libre de preguntar "Puedo ir
yo tambin?" si ella dijera que'salaa dar un paseo. Entonces
l no piensa que ella tiene razn para percibir respuestas que
l sabe que no dara.
MENSAJES Y METAMENSAJES EN LA CONVERSACION
ENTRE ... ADULTOS?
Estos procesos se dramatizan con una autenticidad que,
aunque absurdamente divertida, da escalofros, en la obra de
teatro de Jules Feiffer, Grown ups. Para observar ms ~ c e r c
lo que sucede cuando hombres y mujeres prestan atencin a
diferentes niveles de conversacin al discutir sobre algo, vea-
mos lo que sucede en esta obra.
J ake critica a Louise por no responder a s u hija Edie, cuando
la llama. Sus comentarios originan una ,pelea a pesar de que
ambos son conscientes de que ese preciso incidente carece de
importancia.
Jake:
Louise:
Jake:
Louise:
Jake:
Mira, no me interesa si es importante o no;
cuando un nio llama a su madre, la madre
debera responder.
Ahora soy una mala madre.
Yo no dije eso.
Est en tu mirada.
Esa es otra cosa que t conoces? Mi mirada?
Louise ignora el mensaje de Jake -la cuestin de haber
respondido o no cuando Edie la llam-- y busca el metamensa-
je: Jake implica que es una mala madre, lo cual l niega con
insistencia. Cuando Louise explica las seales a las cuales ha
reaccionado, Jake no slo les otorga poca importancia, sino que
se enfada porque lo consideran responsable no de lo que dijo
sino de su mirada.
133
Mientras la obra prosigue, Jake y Louise intensifican estos
patrones:
Louise:
Jake:
Si soy tan mala madre, quieres el divorcio?
Yo no considero que seas una mala madre y no,
gracias, no deseo el divorcio. Por qu cada vez
que surge alguna discusin me preguntas si
deseo el divorcio?
Cuanto ms niega l todo significado ms all del mensaje,
tanto ms lo resalta ella, con mayor obstinacin lo niega l, y as
sucesivamente:
Jake:
Louise:
Jake:
Louise:
Jake:
He mencionado una actitud tuya hacia Edie que
creo que no notas que la he advertido hace algn
tiempo, pero que de forma deliberada no he
mencionado antes, porque tena la esperanza de
que lo notaras t misma y dejaras de hacerlo y
tambin "'--{!on franqueza, mi amor, tengo que
decir saba que si lo mencionaba llegara-
mos a esta especie de disputa circular en la que
estamos ahora. Y quise evitarla. Pero no lo he
hecho y estamos en ella, por lo tanto ahora, con
tu permiso, me gustara hablar sobre ello.
No ves cmo me humilla todo esto?
Qu?
Si piensas que soy tan tonta, per qu continas
viViendo conmigo?
Maldicin! Por qu nada puede ser simple
aqu alguna vez?!
No puede ser simple porque Louise y Jake responden a di-
ferentes niveles de comunicacin. Como en el ejemplo de Ba-
teson sobre la manta elctrica de doble control con cables cru-
zados, cada uno intensifica la energa que va hacia un aspecto
distinto del problema. Jake trata de clarificar su punto agre-
gando demasiados detalles, lo cual da a Louise ms pruebas
de que l se muestra condescendiente con ella, haciendo
134
que ella se concentre en el punto que l
que preste atencin a su condescenden-
H/Lo,que empuja a Jake y Louise del enfado a la furia es su
diferente perspectiva sobre los metamensajes. La negativa de
l a admitir q\le sus palabras tienen implicaciones y alusiones
niega la autoridad de ella sobre sus propios sentimientos. Los
intentos de ella por interpretar lo que l no dijo y poner el
metamensaje dentro del mensaje, hacen que l piense que ella
quiere poner palabras en su boca: negando la autoridad de l
. sobre su propio significado.
Sucede lo mismo cuando Louise dice a J ake que Edie lo est
manipulando:
... , Louise:
" .;Jake:
:. Louise:
;,Jake:
.:. Louise:
',:;.Jake:
Por qu no haces alguna vez que ella se acerque
a ti? Por qu siempre vas hacia ella?
Quieres que yo juegue,ajuegos de poder con una
nia de nueve aos? Quiero que ella sepa que me
intereso por ella. Alguien aqu tiene que mostrar
inters por ella. '
T la amas ms que yo.
Yo no he dicho eso.
S, lo has dicho.
No sabes escuchar. Nunca has aprendido a escu-
char. Es como si escucharte fuese una lengua
extranjera.
Nuevamente, Louise responde a la implicacin de l: esta
vez, iJ.ue l ama ms a Edie porque corre cuando ella llama. Y
nuevamente, sin embargo, Jake grita el significado literal,
negando que quiso significar ms de lo que dijo.
En el transcurso de su disputa, para Louise el punto se basa
,',en sus sentimientos (Jake la hace sentir humillada), pero para
Jake el punto. se basa en las acciones de ella (no siempre
responde cuando Edie llama):
: Louise: Hablas sobre lo que yo le hago a Edie, qu
piensas que me haces t a m?
135
Jake:
Este no es eL momento para.entrar en lo que nos
hacemos uno al otro.
Como ella slo hablar sobre el metamensaje y l slo sobre
el mensaje, ninguno obtendr satisfaccin de la conversacin y
terminarn donde comenzaron, slo que ms enfadados:
Jake:
Louise:
Jake:
Louise:
Ese no es el caso!
Es mi caso!
Es.intil!
Entonces solicita el divorcio.
La sabidura norteamericana convencional (y de muchos de
nuestros padres y maestros de ingls) nos dice que el significa-
do se expresa a travs de las palabras. Entonces, la sabidura
convencional apoya a los hombres que tienden a ser literales
con respecto a las palabras. Pueden no slo negar sino en
realidad pasar por alto las indicaciones que se envan por la
forma de decir las palabras. Si perciben algo al respecto
pueden, no obstante, descartarlo. Despus de todo, no ha sido
dicho. A veces eso es un truco: una defensa creble ms que una
sensacin autntica. Pero otras veces es una conviccin since-
ra. Las mujeres tambin tienden a dudar de la realidad de lo
que perciben. Si no dudan en su fuero ntimo, no obstante
pueden faltarles los argumentos que apoyen su posicin y as se
limitan a repetir "T lo dijiste. Lo dijiste". Saber que los
metamensajes son una parte real y fUl1damental de la comuni-
cacin facilita comprender y justificar lo que sienten.
,
"HABLAME"
Un artculo en un diario de gran circulacin informa que
entre las cinco quejas ms comunes de las sposas sobre sus
esposos se encuentra ''Ya no me escucha". Otra es "Ya no me
habla". El cientfico poltico Andrew Hacker destac que la
falta de comunicacin abunda en las listas que redactan
las mujeres sobre causales de divorcio;2l sin embargo, los
136
esa causa con mucha menos frecuencia.
'matrimonios son parte en la misma conversacin,'
porqu ms mujeres que hombres demuestran mayor insatis-
. faccin con ella? Porque lo que esperan es diferente, as como
tambin la importancia que asignan a la conversacin en s
misma.
Primero, consideremos la queja "No me habla".
J:L,TIPO DE HOMBRE FUERTE CALLADO
,'Uno de los estereotipos ms comunes de los hombres norte-
. americanos es el ti po fuerte callado. J acle Kroll, al escribir sobre
Henry Fonda con motivo de su muerte, emple las frases "poder
. reposado", "silencios desconcertantes", "catatona combusti-
" .ble'? y "sentido del poder que se mantiene enjaque". Explic que
" el de Fonda era no permitir que alguien viera "girar las
evitar mostrar "la maquinaria". Segn Kroll, el silen-
'ci,or,eslIlt:m1;e era efectivo en el escenario, pero devastador para
imagen del padre callado es comn, y a menudo es el
'ulod.elo del amante o el marido. Pero lo que nos atrae puede
(f(?trmEifolrmaflle en papel matamoscas al cual estamos adheridos
,,,n,n Muchas mujeres 'consideran que el tipo de hombre
,fuerte callado es atractivo como amante, pero tonto. como
'lIl',rido; Nancy Schoenberger comienza un poema con los ver-
tu silencio el queme atrap/tan propio de mi padre".
Rich se refiere en un poema al "esposo que es
mudo". A pesar de la atraccin inicial
l1e'SElmejm1;e silencio masculino tan depurado, en la relacin
;i.:a"),ar:l!oplazo una mujer puede comenzar a percibirlo como
',c pared de ladrillos contra la cual se est golpeando la
,;\dems de estas imgenes de conducta masculina y femeni-
el resultado como la causa de ellas- existen
iQifel:enLCS en cmo ven hombres y mujeres el rol de la conver-
en las relaciones, as como tambin en cmo la conver-
',saCllon cumple su propsito. Estas diferencias tienen sus races
137
en el contexto'en el cual hombres y mujeres aprenden ,a
conversar: entre sus 'compaeros, creclendo.
NIOS Y NIAS QUE CRECEN"
Los nios cuyos padres hablan con acento extranjero no se
contagian. Aprenden a hablar como sus compaeros. Tanto las
nenas como los nenes pequeos aprenden a conversar de la
misma manera que a pronunciar las palabras: imitando a sus
compaeros de juego. Entre los cinco y los quince aos, cuando
los nios estn aprendiendo a conversar juegan, principalmen-
te, coI). compaeros del mismo sexo. Por lo tanto, no sorprende
que aprendan distintas formas de tener y utilizar la conversa-
cin.
Los antroplogos Daniel Maltz y Ruth Borker sealan que
nios y nias' se socializan de diferente modo. Las nias
pequeas tienden a jugaren grupos limitados o, lo que es ms
comn, en parejas. Su,vida social, por lo general, gira alrededor
de una mejor amiga, y las amistades se hacen, mantienen y
rompen a travs de la conversacin: en especial a travs de los
"secretos". Si una niita dice el secreto de su amiga a otra
niita,puede encontrarse con una nueva mejor amiga. Los
secretos de por s pueden o no ser importantes, pero el hecho de
decirlos es de suma importancia. Ea difcil para las recin
llegadas ser admitidas en estos grupos cerrados, pero si se las
acepta se las trata como a una iguaL Las nias tienden ajugar
, ,
en forma cooperativa; si no pueden cooperar, el grupo se
disuelve.
Los nios pequeos tienden a jugar en grupos grandes, por
lo general al aire libre, y pasan ms tiempo haciendo cosas que
charlando. Es fcil para los varones entrar en estos grupos,
pero no a todos se los acepta como a un igual. Una vez en el
grupo, los varones deben maniobrar con destreza lograr
convertirse en miembros de l. Uno de los modos ms Importan-
tes de hacerlo es conversando: el despliegue verbal, por ejem-
para contar historias o chistes, desafiar y esquivar los
despliegues verbales de otros nios, y soportar desafos con el
138
fJ,nde JIlantenef su propia historia y su posicin en el grupo. Su
charla suele ser competitiva porque trata habitualmente sobre
quin es el mejor en qu.
DE NIOS A ADULTOS
La obra de teatro de Feiffer se denomina irnicamente
Grownups porque los hombres y mujeres adultos que luchan
por comunicarse a menudo parecen nios "T lo dijiste!" "No
IQ dije!" La razn es que cuando los nios crecen y se convierten
en hombres y mujeres, mantienen las actitudes y los hbitos
divergentes que aprendieron cuando eran pequeos: pero no
los reconocen como actitudes y hbitos, sino que simplemente
los toman como modos de hablar.
Las mujeres quieren que sus compaeros sean una versin
nueva y mejorada de una "mejor amiga", de ah su debilidad por
los,hombres que les cuentan secretos. Tal como aconsejJack
Nicholson a un sujeto en ,una pelcula: "Cuntale tu infancia
turbulenta: eso siempre las atrae". Los hombres esperan
, cosas juntos y tienen la impresin de que nada se pierde si no
tienen charlas ntimas constantemente.
El significado de las charlas ntimas puede ser opuesto para
lJOmbres y mujeres. Para muchas mujeres, la relacin funciona
JIlientras puedan hablar de las cosas. Para muchos hombres, la
rellCin no va bien si tienen que insistir en rehacerla. Si ella
insiste en tratar de mantener conversaciones para salvar la
relacin y l insiste en tratar de evitarlas porque se da cUenta
d,eque ms bien la debilitan, entonces los esfuerzos de cada uno
por preservar la relacin le parecen al otro un riesgo peligroso.
COMO HABLAR DE LAS COSAS
Si se entablan conversaciones (de cualquier tipo), las ideas
hombres y mujeres sobre cmo llevarlas a cabo pueden
j;dliferir. Por ejemplo, Dora se siente a gusto y prxima a Tom .
.'peS]JUis de la cena se instala en un sof y comienza a contarle
139
el problema que tuvo en su trabajo. Ella espera que l le haga
preguritas para demostrarle' su inters, que 'Ie asegure que
comprende y que lo que ella siente es normal; y devuelva la
intimidad contndole a su vez sus .problemas. En cambio, Tom
se aparta del tema principal, bromea sobre el problema, cues-
tiona la interpretacin de ella y le da consejos sobre cmo solu-
cionarlo y evitarlo en el futuro.
Todas estas respuestas, normales para los hombres, son
inesperadas para las mujeres, que las interpretan en trminos
de sus propios hbitos: de forma negativa. Cuando Tom comen-
ta aspectos secundarios o bromea, Dora piensa que l no se
interesa por lo que ella dice y que en realidad no la escucha. Si
desaa su interpretacin de lo que sucedi, ella piensa que la
critica y le dice que est loca, cuando lo que ella desea es que le
aseguren que no lo est. Si Tom le dice cmo solucionar el
problema, la hace sentir cmo si ella fuese el paciente y l el
doctor: un metamensaje de condescendencia, haciendo eco de la
actitud de superioridad, propia de los hombres,encomparacin
con la ceremonia de igualdad, propia de las mujeres. Como l no
habla sobre sus propios problemas, ella siente que l implica
que no tiene ninguno.
Puede sobrevenir la cismognesiscomplementaria: el modo
en que l responde al pedido de intimidad por parte de ella, la
hace sentir distante de l. Ella se esfuerza por recuperar la
intimidad en la nica manera que conoce: revelando ms y ms
sobre ella misma. El se esfuerza ms dando consejos con mayor
insistencia. Cuantos ms problemas expone ella, ms incompe-
tente se si'nte, hasta que ambos advierten que ella est
emocionalmente extenuada y agobiada por los problemas.
Cuando ella no aprecia los esfuerzos de l por ayudar, l se
pregunta por qu ella pide consejos si no quiere seguirlos.
"NO ME ESTAS ESCUCHANDO"
La otra queja que formulan las esposas con respecto a sus
cnyuges es "Ya no me escucha". Ellas pueden tener razn en
que no' las escuchan, si no valoran el contar problemas y
140
s?cretospara establecer afinidad. Pero a veces los hombres
sIenten que los acusan injustamente: "Estaba escuchando"; Y
a veces pueden tener razn. Lo hacan.
Si alguien e.st o no, slo esa persona puede
saberlo en realIdad. Pero Juzgamos si otros estn escuchando
por que podemos ver: no slo sus respuestas verba-
les smo tambIn su contacto visual y pequeos sonidos que
demuestran c?mo "mhm" y "s". Estos sonidos dan pie
!lara conversaclOn; SI se los ubica mal a lo largo de la va, de
mmediato pueden descarrilar una conversacin explosiva.
. y.Borker tambin informan que hombres y mujeres
. tIenen dlsbntos modos de demostrar que estn escuchando. En
el de oyentes, las mujeres hacen -y esperan- ms de estos
sorudos. Entonces, CUando los hombres escuchan a las mujeres,
probable que hagan muy pocos con el fin de que las mujeres
que ellos en realidad estn escuchando. Y cuando las
". mUjeres escuchan alas hombres, hacer ms de esos sonidos que
" qU? esperan de ellos puede dar la impresin dequeestn
'llllpa,clentes o exagerando sus manifestaciones de inters .
...... Aun lo que mujeres y hombres significan a travs de
sorudos puede ser diferente. "Uh-huh" o "mhm" quieren
usted est de acuerdo con lo que oy o slo que 0y y
sIgul?ndo lo que dice? Maltz y BorkersostienenqueIas
mUjeres tIenden a ubhzar estos sonidos slo para demostrar
que escuchan y comprenden. Los hombres tienden a utilizarlos
para demostrar estn de acuerdo. Por lo tanto, una razn
por la cual las mUjeres hacen ms de estos sonidos puede ser
'que ellas escuchan ms que.lo que ellos concuerdan con lo que
oyen.
Adems de los problemas causados por las diferencias en
:.(:oITLO se dan las seales, es seguro que surgirn dificultades
resultado del distinto modo de utilizarlas. Si una mujer
'allllna' a un hombre en su conversacin diciendo "mhm" "s" y
wl.-llun" todo el tiempo, y despus resulta que no de
,"Blcuen!o (:0, n lo que dijo, l puede creer que ella ha perdido el hilo
CU',"" charla (reforzando de este modo el estereotipo que l tiene
como personas no confiables). A la inversa si un
1!ho!I1br'eparticipa en la conversacin de una mujer de
141
a fin y "sigue todo"lo que dice pero no.estde acuerdo, no.la
abrumar con "uh-huhs", y, ella pensar que l no le presta
atencin.
"Obsrvese que la diferencia existente en la manera de
utilizar mujeres. y hombres esos sonidos est en mantener el
centro de atraccin en la comunicacin. Emplear los sonidos
para indicar "Estoy escuchando, contina" es til en el nivel de
relacin de la conversacin. Emplearlos.para demostrar lo que
se piensa sobre lo que se est diciendo es una respuesta al
contenidodela conversacin. Por lo tanto, desde el punto de
vista estUstico,. hombres y mujeres son coherentes en su
recproca incoherencia.
"POR QUE NO HABLAS SOBRE ALGO INTERESANTE?"
Aveces, cuando los hombres y las mujeres piensan que el
otro no les presta"atencin, estn en lo cierto. Y esto puede
suceder porque difieren sus suposiciones .sobre lo que es inte-
resante. Muriel se aburre cuanq.o Daniel no para de hablar
sobre la bolsa de valores o el campeonato.mundial de ftbol. El
seaburr.e cuando ella no para de hablar sobre los detalles de su
vida cotidiana o de las vidas de personas a quienes l ni siquiera
conoce.
A las mujeres les parece natural or y charlar sobre lo que ha
pasado durante el da, a quin ha encontrado en la parada del
autobs, ,quin ha . llamado y qu ha dicho, no porque esos
detalles sean importantes en s mismos, sino porque el hecho de
relatarlos es una prueba de participacin: que usted se preocu-
pa por el' otro, a que. tiene un mejor amigo. Saber que usted
podr contar estas cosas ms tarde, lo hace sentir menos solo
mientras transcurre el da en soledad. El hecho de que no
cuenten, enva un metamensaje sobre.la relacin: la cercena,
cortando sus alas.
Como para los hombres no es natural emplear la conversa-
cin de este modo, se concentran en la insignificancia inherente
a los detalles; Lo que ellos .consideran que vale la pena comen-
tar' son hechos sobre temas relacionados con el deporte, la
142
poltica. la historia o el funcionamiento de las cosas. Las
mujeres "a menudo perciben eL relato de los hechos como una
(para ellas) no slo no tiene un metainensaje de
afimdad, smo de condescendencia.: yo soy el maestro, t eres el
alumno. Yo soy erudito, t eres ignora.nte.
.. Una tirac6mica del New Yorker muestra esta escena-
proba.blemente el origen de un millar. de tiras cmicas (y de un
. milln de conversa.ciones)-. durante un desayuno: el marido
lee el dia.rio mientras la esposa trata. de conversar con l. El
marido dice: "Quieres conversar? Compra. un dia.rio. Conver-
saremos sobre la.s noticias que traiga". Es divertido porque
todos sa.ben que el contenido del diario no es justamente sobre
lo que la esposa desea ha.blar.
C,ONVERSACIONES SOBRE LAS CONVERSACIONES
." ,<?uando l?-s mujeres conversan sobre "10 que les. parece
obVIamente mteresa.nte, sus cha.rlas suelen incluir informa-
." las conversaciones. Tono de voz, ritmo, entonacin y
se recrean en el relato con el fin de explicar _
drama.tIzar, en rea.lida.d- la. experiencia. sobre la cual estn
informando. Si los hombres comentan un incidente y dan un
". QlOllveresumen envez de recrear lo que se dijo y cmo se dijo con
. ... frecuencia. las. mujeres piensan que ellos estn omitiendo la
.. esencia de la experiencia Si la mujer Pregunta "Qu dijo l
... e,xactamente?" y "Cmo lo dijo?", el hombre probablemente no
:.. ..' recuerde. Si ella insiste, l puede sentir que lo estn presio-
'.
.".,>" Todas estas diferencias de hbitos tienen repercusiones
.... ".. el hombre y la mujer conversan sobre su relacin. El se
fuera de su elemento, incluso en desventaja. Ella sostie-
recuerda con exactitud lo que l dijo, lo que ella dijo y en
secuencIa, y desea que l explique lo que dijo. Difcilmente
hacerlo, ya que ha olvdado precisamente lo que dijo,
;,';!'LU'J."WUl" la conversacin. Algo hace que ella sospeche que l
finge no recordar, y que l sospeche que ella. inventa. los
j,qet:alles.
143
Una mujer inform sobre un problema de estandole,
a una cuestin de mala Illemoria.de su novio. Es improbable, sm
embargo, que su problema fuese la mala memoria en .general.
El asunto es qu tipo de informacin recuerda u olVlda cada
persona. ....
Frances estaba sentada a la mesa de lacocma charlando cQn
Edward cuando el tostador hizo algo gracioso. Edward comenz
aexplicar porqu haba sucedido esto. ,trat de prestar
atencin, pero apenas comenzaba la se dio
de que estaba completamente perdida. Se smtl muyestuplda.
y haba indicaciones de que l tambin lo pensaba.
Ms tarde ese Illismo da salieron a caminar. Elle estaba
comentando situacin difcil en su oficina, que involucraba
una compleja red de interrelaciones un gran nmero de
. personas. De repente, hizo un alto y dIJo:" seguro de que
no puedes acordarte de toda esta gente. Por
puedo", dijo ella y traz nuevamente el relato ubICandO. bIen a
los personajes Y dando los detalles correctos. El estaba smcera-
mente impresionado. Ella se senta muy sa.gaz: .
. Cmo poda ser que Franees fuese al mlSIllO tiempo sagaz
y Tena buena o mala memoria? Las habilidades de
Frances y Edward paraoseguir; recordar nuevamente
dependan del 'tema Y eran anlogas a las habllld.ades de los
padres de ella para seguir el hilo y recordar. que
Frances relataba a sus padres algo'sobre personas con qmenes
estaba relacionada, su madre poda seguirla sin probleIllas,
pero su perda'apenas introduca un segundo persona:
je; ". Ahora quin es sa?", sola preguntar. "Tujefe?''''No, mI
jefe Susano Esta era mi amiga." A menudo sola quedarse en
el relato anterior. Pero siempre que les hablaba. sobre su
trabajO o era su madre la que se perda apenas menclOnaba un
, . b t '1 '?''''N
segundo paso: "Aqul era tu informe so re ecno ogm. . o;,
se lo entregu el mes pasado. Este era un proyecto especIal.
La madre y elpadre de Frances, como muchos otros hombres
y mujeres haban afilado sus habilidades para escuchar y
recordar Su experiencia con
otros hombres y mujeres les dio prctica en seguIr distmtas
clases de conversacin.
144
Sabe.r si es'y cmo es probable que relatemos los hechos, ms
.,.:.; .t.! trd.e ejerce mfluencia sobre si y cmo prestamos atencin
. .,c)lando Cuando las mujeres escuchan y participan en
las conversaClOnes, saber. que pueden comentarlas ms tarde
h?-ce que tiendan a prestar atencin a lo.quese dice ya cmo se
. dice exactamente. Como los hombres no estn acostumbrados
.. a llacer comentarios, es menos probable que presten
:mucha atenclOn en el momento. Por otro lado, muchas mujeres
suelen prestar atencin a las explicaciones y hechos cient-
AICl'S porque no esperan tener que exponerlos en pblico, as co-
:.;' ..... V.1V" que no estn acostumbrados a divertir a otros contando
' .. Clhl . t""n" d" d o pue en recor al' aquellos que han odo, a pesar de
escucharon con suficiente atencin como para divertirse.
Entonces las conversaciones de las mujeres con sus amigas
mantiene en forma para hablar sobre sus relaciones con los
'- __ L ...
... pero muchos hombres llegan a tales conversaciones
entrenamiento alguno y con una desagradable sensacin de
en realidad no se destacan en el tratamiento de esos temas.
QUIERES DECIR, QUERID07"
. 1I'1.u,chos de nosotros ponemos un enorme nfasis en la
de una relacin preliminar. Consideramos la
para mantener tales relaciones como un signo de
. nuestra metfora contempornea .por ser una
persona.
embargo, nuestras expectativas sobre esas relaciones
'''''''il-LaL vez, en imposibles. Cuando las relacio-
se establecen entre hombres y muje.res, las
ellos contribuyen a esa imposibilidad. Espe-
nuestros compaeros sean tanto intereses romnti-
mejores amigos. A pesar de que mujeres y hombres
... expectativas bastante similares con respecto a
qUlre:ses romnticos, escondiendo sus diferencias cuando
relaciones, tienen ideas muy diferentes sobre
amigos, y stas son las diferencias que aumentan a lo
,tiempo.
145
En las conversaciones entre amigos que no son amantes, los
pequeos malentendidos pueden pasarse por alto o diluirse en
los intervalos del trato. Pero en el contexto de una relacin
preliminar, las diferencias no pueden ignorarse y la olla de
presin del trato continuo mantiene a ambos cocindose a fuego
lento en el aceite hirviendo de pequeos malentendidos acumu-
lados. Y con seguridad las diferencas de estilo causarn
lentendidos, no, irnicamente, en los asuntos relacionados con
el hecho de. compartir valores e intereses o comprender la
filosofa de vida del otro. Se puede hablar y concordar en estos
temas amplios y significativos, y sin embargo, palpables. Es
mucho ms difcil lograr congruencia -y mucho ms sorpren-
dente y angustiante que difcil- en l!!os simples cuestiones
diarias del ritmo y los matices automticos de la conversacin.
Nada en nuestra experiencia o en los medios publicitarios (la
contraparte actual de la religin o de las enseanzas de los
abuelos) nos prepara para este fracaso. Si dos personas com-
parten tanto en trminos de puntos de vista y valores bsicos,
cmo es que a menudo se enredan en peleas sobre asuntos
insignificantes?
Si usted se encuentra en esa situacin y desconoce que
existen diferencias en el estilo de conversacin, supondr que
algo malo le pasa por haber elegido a ese compaero. En el
mejor de los casos, si usted.no es rencoroso y tiene una menta-
lidad generosa, puede absolver a los individuos implicados y
culpara la relacin. Pero si usted sabe que hay diferencias en
el estilo de con.versacin, puede aceptar que- tambin habr
diferencias elllos hbitos y suposiciones sobre cmo mantener
una conversacin, expresar inters, ser considerado y otros
puntos. No siempre puede usted interpretar de forma correcta
las intenciones de su compaero, pero sabr que si tiene una
impresin negativa, puede no ser lo que se ha pretendido, y
tampoco sus respuestas son infundadas. Si l dice que en
realidad est interesado aunque en verdad no lo parezca, quiz
deba usted creer lo que l dice y no lo que usted percibe.
En ocasiones, explicar las suposiciones puede ser de ayuda.
Si un hombre comienza a decir a una mujer qu hacer para
resolver su problema, ella puede decir: "Gracias por el consejo,
146
en realidad no deseo me digan lo que tengo que hacer.
deseo que escuches y digas que comprendes". Un homb .
ppdria explicar: "Si te desafo, no es para demostrar
slo mi modo de prestar atencin a lo que
ests diCIendo . Ambos pueden tratar de modificar sus
. de hablar o de aceptar lo que hace el otro, o ambas cosas
Importante es saber que pueden ser en realidad buenas
parecen intenciones, expresadas en un estilo de
distmto. Debemos dejar de lado nuestra convic-
de que, lo manifest Robin Lakoff: "El amor significa
tener que deCIr nunca: 'Qu quieres decir?' ".
147
9
El ntimo como crtico
Los encuentros sociales ms comunes estn cargados de un
millar de fallas posibles, entre las cuales la menos importante
no es precisamente la de los nervios. Esa es una de las
por la cual muchas personas prefieren .en pubhco
como compaeros: tener un aliado en el CQnfhcto SOCIal,
tar al mundo el flanco slido que en ocasiones ofende a qUlenes
aparecen como personas solas, como trapecistas que
sin red. Como miembros de una pareja, muchos creen que, SI se
equivocan, el hecho porque sus a-
liados piensan que son maravIllosos, no lo que, suceda ..
Pero aqu interviene la mano del destmo: la mayona de las
veces su aliado se Convierte en un crtico, que no slo no lo ve
a pesar de sus lapsus sociales, sino que ve lapsus
cuando nadie ms los advierte o, lo que es peor, aunque no haya
cometido ninguno, como cuando ha hecho o dicho algo de un
modo que es peculiar y fcilmente reconocible como el suyo
propio..- . . .
Por una "extraa alqUImia, los capnchos y modales que
fastidian a la"persona ntima que critica son los
elementos del estilo personal que parecan Irresistiblemente
encantadores al principio. Pequeas fal-
sas sin importancia, que habran podido pasar madvertldas u
olvidarse si usted hubiese estado solo en la fiesta, se subrayan,
se destacan, se adormill en la memoria a travs de. extensos
anlisis en el coche camino a casa, y se abultan al aSOCiarlas con
fallas pasadas. .
En cada encuentro social abundan los desaCIertos, las nece-
dades y la ridiculez. Muy poco de lo que se dice es realmente
148
aunque no tan importante, no tan elocuente. Pero las
aceptan, responden, hacen eco, ren y, en general,
;""r",,,,m los intentos desatinados que otros hacen durante la
iil;4ln'vel:s3lci<n, porque reconocen la demostracin de inters, el
!.dleStlO de participar. Slo somos hipercrticos de nosotros mis-
("por qu dije eso? Qu tonto de mi parte") y de las
j'p,er,sOIlas ms prximas a nosotros.
No nos autocriticamos abiertamente, o si lo hacemos, el
i!il1tect(: es encantador: otra muestra del deseo de agradar. Pero
;tliliicliticam(Js a otro, el efecto es cualquier cosa menos encanta-
El hecho de sealara alguien como incompetente social,
sentir incmodos. tanto a los espectadores como a la
'perscma criticada.
RECURSOS DE LA CRITICA: AYUDA DE LA CUAL PODEMOS
La crtica del ntimo es epidmica: en el mbito familiar,
"en.tre amantes, entre compaeros de viaje. Marilyn y Gerald
;iplS!lbm unos das en Francia. Una tarde, mientras conversa-
con amigos franceses, Marilyn cuidadosamente pens una
imlcn en el precario francs que poda recordar de la escuela
y cuando hubo una pausa en la conversacin,
"Alors .. . ". Un francs sentado a su lado se volvi
ella y le pregunt: "Alors, quoi?". Encantada por haber
'ln.:rr"rln llegar tan lejos, estaba a punto de continuar cuando
iV10.nUU la interrumpi, explicando a los dems (en su francs,
"I.D.ejc,r que el de ella, pero de todas maneras titubeante) el
'-M,lJll;o de Marilyn de llenar pausas en la conversacin. Pens
ella misma se haba puesto en un aprieto lingstico: que
'!lama utilizado mal "Alors" y no tena nada ms que decir. Ella
enfadada no porque l la haba interrumpido, sino
la haba hecho quedar como incompetente. Gerald, al
familiarizado con el estilo de ella, vio debilidad donde
M!mllyn haba sentido firmeza, y su intento por ayudarla
)iV.WU.lll\'V su visin de la debilidad de ella a los dems. Por lo
la mejor ayuda que uno puede dar a quienes uno
149
piensa que han hecho. o dicho algo equivocado, es. pretenderque
nada'hasucedido.
Tratar de ayudar es una manera (sutil) de convertirse en
crtico. Existen muchas otras.
SARCASMO
Un recurso comn de la crtica -en pblico o en privado-
es el sarcasmo. Por ejemplo, Timothy encontr a su ex
en el colegio al que asistan sus nios durante una fena
internacional en donde se ofreca comida tpica de varios
pases. Se acerc a ella con un saludo cordial. Ella le pregunt
si haba comprado algo para comer; l respondi que una
medialuna. Ella dijo con una sonrisa afectada: "Audaz, eh?"
Zas! Al describir el comportamiento de l de una fonna que
obviamente no corresponda, le estaba haciendo saber que ella
pensaba que debera ser ms audaz, rebajabasu media-
luna'francesa a un insulso pedazo de pan. .
La historia de ambos intensific la reaccin de Timothy. A
menudo ella lo haba hecho sentir mal por ser demasiado
cauteloso y conversador. En una relacin estable, la ltima
crtica carga los puos de todas las que le precedieron.
parte de la razn por la que los compaeros de mucho tlempo
y los miembros de la familia suelen explotar ante ofensas
menores.
El sarcasmo de la ex esposa introdujo un cambio de estruc-
tura que agrav61a consternacin de Timothy. Como l haba
estado operando en una estructura amistosa, la pualada de la
crtica fue ms profunda por lo inesperada. Sus defensas
estaban bajas, y le doli ver que su buena voluntad no era
corres pondida. .
Tambin est en juego un cambio de estructura en la pena
de ser criticado por algo que previamente haba sido motiv? de
Ted es del tipo de los que animan una reumn.
Pero cuando estaba complacido y orgulloso por haber animado
una fiesta con sus historias y bromas, su esposa le coment que
se haba puesto en ridculo y la haba dejado a un lado. Zas! Lo
150
l haba sentido como xito, ella lo reestructur como
LA CRITICA EN EL ELOGIO
Uno de los modos ms sutiles de criticar a la persona con la
cual se est conversando es elogiar a otra. En turco hay una
expresin para corregirlo si no se lo ha querido emplear con ese
Un turco que alaba a una persona mientras est
hablando con otra, puede decir "Sizden iyi olmasin", que
. "Ella (l) puede no ser mejor que t", en otras
. '. palabras: "No creas (como podras) que el hecho de que yo elogie
significa que piense que t no eres digno de un elogio
similar".
Algunos padres emplean la tctica de alabar a otro nio con
objeto de sealar la senda' correcta a los propios hijos:
BilIy. Ves qu ordenada mantiene Tommy su habi-
i'tlicin'?" El resultado frecuente, lamentablemente, no es lograr
Billy sea ms ordenado, sino (en especial si estas lecciones
a menudo) hacerlo sentir crticado, incapaz y no
y que odie a Tommy.
compaeros de, trabajo tambin experimentan esas
punz:ads dolorosas, algunas veces justificadas. El organizador
una conferencia, al principio corts, finalmente se ofendi
un colega coment con excesivo entusiasmo lo bien que
persona haba programado la conferencia del ao anterior.
que empez pareciendo una serie de sugerencias construc-
comenz a revelar el metamensaje "T nunca lo hars tan
como el organizador del ao pasado". Este metamensaje
"puede haber sido intencionado o no, aun en el caso de haberlo
;in'eCIllO a nivel consciente, la persona que habl puede haber
'cred!o (o no) que el organizador actual no poda igualar al del
pasado. Todo mecanismo que se emplee con un propsito
!d,eulrrnilla(io, puede no ser el adecuado, aun sin mala intencin.
';J.'.LU(;mS personas se sienten celosas si sus compaeros elogian
""ot," persona. Vlido o no, creen que el elogio significa que su
f'c()mpae:ro tambin est comparando. No slo oyen "Pienso que
151
ella o l es atractivo o sagaz o encantador", sino tambin
"Pienso que t no lo eres tanto".
LA ACTITUD CRITICA
Cuando Angela y Conrad salieron de la sala de conciertos.
Conrad comenz a hacer trizas la funcin. Angela sinti en el
pecho una sensacin de .desastre inminente. Oy el metamen-
saje: "Estoy pasando una velada espantosa", y por end:: "No me
gusta estar contigo". Cuanto ms criticaba l a los ms
segura estaba ella de que esa hostilidad era, en realIdad, una
expresin de lo que senta por ella.
En efecto, a veces es verdad que patear al perro es un modo
de expresar el enojo que inspira una persona a la cual no se
podra patear honorablemente. Sin embargo, muchas personas
utilizan la crtica apuntando hacia afuera -a otras personas
ausentes, a objetos inanimados- como un recurso esta-
blecer un puente de solidaridad con las personas con se
encuentran. Este recurso es una variacin del esquema solida-
ridad por medio de la queja, que se describe el 3.
Lamentablemente, quienes no esperan esta actitud critica, se
ofenden; estn seguros de que cualquiera que critica tanto a
todos y a todo, tambin lo criticar a l.
Cuando Emily y Bennet visitaron a los padres de l, el padre
invit a todos a cenar afuera, La comida ha era muy buena, y
Emily no vio r.zn para pretender que lo fuera. Dada a la
hiprbole, coment: "Esta es la peor comida que jams haya
probado". El pdre de Bennet se ofendi a muerte. Como ll,os
haba invitado, sinti que la crtica era ofensiva. Pero segun
Emily, sentirse "en familia"con ellos no era
ces ario mencionar su actitud positiva, y que criticar la comIda
era una manera de aliarse con ellos.
Gregory Bateson destac que a menudo las personas no
pueden distinguir entre el mapa y el territorio: la cosa :eal y su
representacin simblica. Si nos identificamos demasIado con
nuestro hogar, nuestra ropa, nuestros compaeros o el restau-
rante que elegimos, entonces la crtica que se haga a todo ello,
152
Ipercilbim()s(;orno dirigida a nosotros. En algunas ocasiones es
Es importante recordar que el mapa no es el territorio:
personas, con toda libertad, lanzan flechas a objetos
. externos con los cuales las personas se identifican sin inten-
cin de daarlas. Todo lo contraro, apuntar la critica hacia
. afuera puede ser una expresin de solidaridad con quienes
definimos "T y yo contra el mundo".
"DILO BIEN!"
A pesar de que a veces omos crtica cuando no la hay, a
las relaciones la incluyen de manera suficiente e
In(lU<lal)le como para mantener el inters. Tanto las mujeres
como los hombres son susceptibles a la enfermedad, y portado-
de ella. Pero existen variedades particularmente comunes
por cierto no limitadas) a mujeres o varones.
El artculo que se menciona en el captulo 8 sobre quejas
"cplmlllnlas de los cnyuges, seala que los esposos piensan que
esposas les regaan por algo que no hicieron o que s
. Quiz las mujeres critiquen con frer.uencia a sus
empleando el regao porque sus expectativas
lo que suponen una relacin son mayores (asimismo,
'pllecle darse el caso de que los hombres dejen de satisfacer
aX1Je<:tati'lv2lS ms a menudo). Muchos hombres, por su parte,
n . a las mujeres por no hacer las cosas del modo que ellos
Jm;idlaram apropiado y lgico.
. Despus de jubilarse Jim, Bea comenz a quejarse de que
mucho tiempD en su escritorio, no se preocupaba ID
por la salud de ella, no se interesaba mucho por los
lIltos, miraba las noticias por televisin durante la cena y se
a aCDmpaarla cuando iba de compras. Pero Jim s
,fneca su compaa cuando Bea prefera arreglrselas sola:
nemI>re encontraba fallas en su manera de cocinar. Corta las
:eOODlllS en sentido longitudinal (no quiere hacerlD en sentido
pero a veces se le resbalan), no usa lDS utensiliDs
(por ejemplo, la punta de un cuchillo para abrir una
as lo desafila), deja que caiga papel en la pileta (lo saca
pero Jim se preocupa por el estado de la instalacin
153
"'<;"_ w
evacuadora de desperdicios, que tiene una alergia mortal al
papel). Mientras ella tira con fuerza de la cuerda para levantar
las persianas, lle ruega repetidas veces y en vano que tire slo
una vez para trabarla. Tanto Jim como Bea estn convencidos
de que hay un modo correcto y otro incorrecto de proceder, pero
Bea concentra su crtica en el modo de Jim de tratar a la gente
(a ella, en particular) y l se concentra en cmo trata ella log
objetos de la casa.
El lenguaje es un sistema de conducta formado por la firme
creencia sobre lo que est bien y lo que est mal. La crtica que
muchas mujeres (y algunos hombres) hacen a sus compaeros
es por emplear una gramtica incorrecta, y por no utilizar las
palabras precisas, a pesar de que en ambos casos se emplean
las expresiones tal como se hace en el lenguaje coloquial. Por
ejemplo, Stella critica a Chuckpor usar dobles negativos y la
contraccinain't, y Saul"-eritica a Rose por llamar horno a la
estufa, o decir: "Me siento molesta" cuando l piensa que
debera decir "irritada" (agravando as la irritacin de ella).
Corregir el uso del idioma es una .manera de desviarse del
tema, un mecanismo de atencin que ya se ha mencionado con
anterioridad. En un cuento de Charles Dickinson," una mujer
ha esperado todo el da a que regresara su marido para
comentar su cita con el maestro de su hijo, que l se perdi
porque tuvo que trabajar hasta tarde:
- El seor Frobel me habl sobre un trabajo que haba
" asignado a la clase -dijo Fran-: Tienen que dibu-
, jar un mapa de Rusia.
..:... Querrs decir de la Unin Sovitica. Ya nadie dice
Rusia.
- Eso es importante? puedo terminar?
El comentario del esposo no slo desva el tema y se detiene
en algo sin relacin con l, sino que critica a Fran por utilizar
una palabra que la mayora de la gen te emplea en las conver-
saciones cotidianas.
Feiffer tambin capt esta situacin en su obra teatral
Grown ups. Ignorando lo que quiere decir, Jake ataca a Louise
154
(]llorqu.e l escucha expresiones que son un tanto incorrectas:
. . como un guante" en lugar de "Miente COIDO' una
'. alfombra"; "sopl" para decir "rob", que l considera que
debera ser "arrebatar"; "pon tus diez centavos" enjugar de "dos
centavos"; "echarse firmes", sobre lo cual l dice "simplemente
n? es castellano". El resultado es que Louise cree que Jake
pIensa (su sospecha es correcta) que ella no es suficientemente
brillante para l. Puede ser verdad que .10 piense. Muchas
personas consideran que el correcto manejo del idioma es un
. signo de inteligencia, actitud que en verdad no tiene fundamen-
to. Pero es un hecho corriente la pequea alteracin en las
, expresiones comunes, que no traba la comprensin.
I:a tragedia de todas estas formas de crtica es que hacen que
se que a no lo escuchan o no lo quieren, y la sensacin
demcompetenCla que engendran puede durar ms tiempo que
los arglllm.entos y las discusiones que la produjeron.
}U!.L.L.U A MI MANERA
En muchos de los ejemplos precedentes, los modos de hacer
cosas o de hablar pueden juzgarse incorrectos segn,algu-
externas. Pero muchas veces los crticos -varones
Y'Inu;ier.es-- desean que sus ntimos se adhieran a pautas que
son absolutas, sino que reflejan simplemente sus propias
!XlIlVEiUcioIles culturales, o incluso sus hbitos y estilos indivi-
y l? que parece ''ilgico'' suele ser una expresin de una
distmta antes que equivocada.
finalizar su viaje de luna de miel, Barbara y Glen
'l"'.ral,aIl en la fila el chrter que los llevara de regreso a
.".,iUCIS Unidos. Barbara entabl conversacin con la mujer
lile es!tatla delante de ella y mencion que les haban cambiado
en el servicio de chrter para el que tenan billetes, por
una aerolnea comercial. En respuesta a la pregunta de
Barbara explic: "Nuestro agen te de viajes nos llam,
Ulles:tra luna de mie!".". La seora interpuso un rpido
''Felicitaciones''; Barbara sonri tambin y dijo
,y estaba a punto de continuar cuando Glen se acerc,
155
le toc con suavidad el. brazo y la corrigi: "El hecho de que
estemos en nuestra luna de miel no tiene nada que ver conla
forma en que cambiaron nuestro vuelo". "Lo s", dijo Barbara,
mirando hacia abajo. Sinti que la haban descubierto haciendo
algo malo.
Pero su mencin de la luna de miel no era incorrecta, Le
produca alegra al decirlo; y la seora tambin se alegraba de
orlo, todo lo cual contribua a la relacin que estaban entablan-
do. Glen.no hubiese dado esa informacin, pero tampoco hubie-
se comenzado una conversacin con unextrafio. La base de su
critica significaba ''Nolo ests haciendo a mi manera".
Como muchos matrimonios pasan gran parte de su tiempo
juntos en un marco social, es probable que se escuchen unos a
otros contar historias e intervenir en otros tipos de charla so-
cial. Lamentablemente, la conversacin con fines sociales es un
rea en la que hombres y mujeres suelen diferir. En consecuen-
cia, se producen muchsimas oportunidades para censurarse'
mutuamente. Y las diferencias entre varones y mujeres se vim
agravadas por todas las otras diferencias de estilo en el uso de
las seales y los esquemas que se han triltado en el captulo 3.
Despus de escuchar el comentario de Dorothy acerca de la
magnfica cena a que han asistido, Don revela su furia, acusn-
dola de haber querido sobresalir. Dice que ella habl en voz muy
alta, no prest atencin a lo que decan los dems y no les dio
-en particular a l- la oportunidad de conversar. "Eres un
nio grande", le dice ella, "puedes decir algo si tienes algo que
decir". El replica: ''Necesitas una palanca para entrar en esas
conversaciones::'. Otras veces, cuando ella demuestra inters
con un invitado al formularle muchas preguntas, ms tarde
Don se queja d que ella lo ha interrogado,al margen de haber
manifestado ste fastidio.o no.
Segn Don, hacer preguntas personales es obviamente
descorts; segn Dorothy,es obviamente amistoso. Para l,
una buena conversacin tiene ritmo lento; para ella, el ritmo
debe ser rpido. Segn ella, las superposiciones en voz muy alta
que se producen en la conversacin significan entusiasmo.
Segn l, son un signo de que nadie est escuchando. Sabiendo
lo que ahora sabemos sobre los estilos de conversacin, vemos
156
que ni uno ni otra tienen o dej an de tener razn. Pero ambos 10
ignoran. Y sabe que sus intenciones son buenas; cmo
puede su esposo mterpretarlas tan mal? Se siente traicionada
porque la est atacando la persona que se supone es su mejor
aliado. .
Irnicamente, los compaeros se creen con derecho, e inclu-
so llamados, a corregirse precisamente por ser aliados, Mucha
de la crtica de los ntimos surge del deseo de mejorar al
compafiero por su propio bien y porque consideramos que ellos
nos representan ante el mundo. Como todos tenemos nuestros
propios modos de hacer las cosas, las oportunidades de corre-
girnos son ubicuas.
LOS ORIGENES DE LA CRITICA
Pero la tensin generada por la crtica de ntimos es particu-
larmente virulenta cuando se trata de adolescentes. Los padres
son (tal vez, por necesidad) crticos de sus hijos pequeos, pero
la los jvenes observan a sus padres con
mIrada tan cntlCa que puede llegar a ser devastadora. No to-
lerailla forma como sus padres caminan, visten o sostienen el
tenedor. Sus expresiones les resultan anticuadas sin remedio
o incmodas y excesivamente vulgares. El simple hecho de apa-
recer en pblico con sus padres se transforma en un tormento.
El caso de los adolescentes da un indicio sobre los fundamen-
tos y los usos de la crtica. Para ellos (como para todos nosotros)
la crtica es un medio de protegerse contra el peligro de
p arlicip acin que amenaza la independencia. Los adolescentes
deben, sobre todo, separarse de sus padres. Si los ven perfectos,
desean apegarse a ellos y se sienten inadecuados por compara-
cin. Al considerarlos inadecuados les es ms fcil soltarse al
. . '
mIsmo tIempo que los hace sentirse ms capaces.
Lo mismo sucede con las parejas. Ver faltas en el otro
permite a cada uno sentirse ms competente. Y volverse inso-
portable es una forma de proteccin contra la aproximacin.
Pero ser constantemente criticado es de por s uno de los
peligros de la aproximacin.
157
En el final de la'novela ,de Anne Tyler, Dinner at the
Homesick Restaurant, un hombre anciano, B,!)ck Tull, explica a
su hijo adulto por qu abandon a su esposa (y nios) aos
atrs:
"Ella me cans" ... "Oh, al principio", dijo Beck, "pensa-
ba que yo era maravilloso. Deberias haber visto su ros-
tro cuando yo entraba en la habitacin ... Cuando tu
madre y yo nos casamos, todo era perfecto. Pareca que
yo nocometeria errores. Luego, poco a poco supongo
que vio mis defectos. Vio que estaba demasiado tiempo
fuera de casa y no era suficiente apoyo para ella, no
prosperaba en mi trabajo, engordaba, beba demasia-
do, hablaba mal, coma mal, vesta mal, manejaba mal
el coche".
Este prrafo da un sentido del efecto acumulativo de la
critica que va en aumento, tanto por las ofensas serias (no ser
suficiente apoyo y estar demasiado tiempo fuera de la casa),
como por las superficiales (vestirse y comer mal). BeckTull se
cas con su esposa porque la admiracin de ella lo haca
sentirse de maravilla: la alegria de laproximidad. Pero una vez
que ella estuvo cerca, pudo ver su,debilidad, yentonces verse
, a s mismo con los ojos de ella, lo haca sentirse muy mal.
Una forma de analizar esta situacin es tener en cuenta que
el amor obsesivo nos vuelve ciegos con respecto a los defectos
del otro, y la proximidad nos permite verlo con claridad. Pero
la proximidad tambin nos enceguece de distinta forma. La
intimidad nos puede hacer ver ms defectos de los que hay en
realidad, y a veces verlos ms grandes de lo que son.
UN DISPARO EN LA NOCHE
Cuanto ms indirectos sean los modos de criticar, ms difcil
ser entenderse con ellos. El padre de Stan lo interroga sobre
sus inversiones'de una manera que revela que las considera im-
prudentes. Y la madre de Kate permanece a su lado haciendo
un comentario de corrido que parece implicar que su hija est
haciendo todo mal en la casa.
158
Mientras la observa cocinar, comenta: "Oh, ponestanta,sal
a la sopa?". Kate entiende que esto significa que le est
poniendo demasiada sal a la sopa, un comentario ms en la
larga cadena de crticas durante la visita. Pero si Kate protesta,
la defensa razonable de su madre es: "Slo estaba preguntando.
Por qu eres tan susceptible?". Las preguntas, al igual que el
sarcasmo, son formas favoritas de critica precisamente porque
son indirectas, como los disparos de un arma con silenciador. El
herido siente el efecto, rpido y seguro, pero la procedencia del
ataque es dificil de localizar.
No es fcil formular objeciones a los criticas, ya que el critico
.yel criticado se interesan en distintos niveles de interaccin. La
atencin del critico se concentra en una accin a continuacin
de la otra, noen una evaluacin global de la persona. Los padres
saben que aman a sus nios a pesar de sus esfuerzos para lograr
que hagan mejor esto o aquello, o esto y aquello. Pero el cri-
ticado reacciona al metamensaje "Eres una persona incompe-
tente".
Cuando se formulan objeciones a los criticas, es probable que
'nieguen (tal vez con sinceridad) la intencin de criticar: "Slo
,estaba preguntando" o "slo bromeaba", o si no "no quise decir
>nada". Si admiten que un comentario implicaba una critica,
entonces es factible que defiendan su validez: "Lo estabas ha-
.ciendo mal" o "Lo dije porque era verdad". Y esto puede ser v-
1ido desde el punto de vista del critico. Pero no tiene en cuenta
el efecto sobre 'el criticado: en especial el efecto acumulativo.
ESO DUELE!"
Mientras el crtico se interesa en la validez de la queja -el
"'oID:ensaje--, el criticado responde al metamensaje de desapro-
.bacin. Cualquier critica implica: "Pienso que no eres una
,',b'uena persona", que parece significar "No me agradas mucho".
. cuando la critica viene en un flujo ininterrumpido, como a
\,"Ine.nu.do sucede en las relaciones estables, se socava por com-
."Ulleto la sensacin de ser una buena y agradable persona, sin
:"tme,r en cuenta si la critica fue vlida.
159
Uno de los aspectos ms destructivos de la crtica de los
ntimos es que el efecto puede ser perdurable. Josie pas aos
de su vida alegremente, sin tener en cuenta tanto sus innume-
rables y pequeos defectos como sus hbitos: un tic nervioso
que a veces inserta en las pausas; gritar automticamente
"Huy!" cuando apenas la tocan; un vello suave sobre el labio
superior; una tendencia a tragar su bebida cuando otros la
beben lentamente. Pero despus de vivir con Andy, que cons-
mtemente le informaba que estos y otros hbitos le resulta-
ban ofensivos estuvo condenada a verlos de por vida bajo ese
, .
desagradable punto de vista. Despus de divorciarse de Andy,
mantuvo esa visin negativa de sus peculiaridades grabada en
su opinin de s misma' y ensombrecida por una sensacin
general de que era desagradable para los dems.
CRITICA DE SEGUNDA MANO
Una de las formas de crtica ms sutiles, pero tambin ms
comunes y problemticas, viene enmascarada como un informe
imparcial.
Una tctica de ataque y fuga muy comn es plantear como
un mensajero inocente: "Jerry dijo que piensa que no deberas
haber mostrado la carta a Molly". As, el mensajero comunica
la crtica desviando el enojo resultante hacia Jerry. La mayora
de las personas responden como es de esperarse a esta crtica
de segunda mano, sintindose enojadas o heridas por el crtico
que se ha citado. Pero no deberan as.
preguntar: "P9r qu me ests diciendo esto? . La transmISlon
de la crtica puede ser. uno de los casos en que es apropiado
desahogar el enojo en el mensajero, el que eligi dar el golpe.
La crtica de segunda mano es, des4e varios aspectos, ms
destructiva que escuchar la misma crtica de su propia fuente.
La crtica que se manifiesta directamente contiene un meta-
mensaje de participacin: llevar suficiente para decir. Invita a
una explicacin o autojustificacin, y la confrontacin subsi-
guiente es probable que termine con una muestra de solidari-
dad renovada y buena voluntad. Por el contrario, toda crtica de
160
sel;u;nda mano suena peor de lo que sonara cara a cara .. Las
pa1al)ralS que se dicen sin que estemos presentes, al igual que
que conocemos slo por su reputacin, parecen
graves de lo que son en realidad. Es como si el hecho de
haiber sido odo garantizara la veracidad del mensaje: lo que
sienten en realidad pero que no nos diran.
.. Esta impresin es engaosa. La verdad, tal como emerge en
situacin, no es la real sino uno de sus aspectos que se
:relfleia en esa situacin. Al trasladarla a otra situacin, se
4iEitolrsi,on:a. Lo que se dice a una audiencia determinada, casi
sie,mjJre est ideado especialmente para su consumo. Incluso,
haber sido deducido por los mismos participantes. Sin
lp,lterlci,n, con nuestros propios comentarios, guiamos las con-
por este camino o el otro, lo cual fuerza las respues-
'que obtenemos .
. Cuando al hablar con una persona criticamos a otra, la
u,l,enClCln puede ser desahogarse sin daar a nadie. Pero si el
se entera de la crtica, sta aumenta su aspecto
d"tr"r:th", en lugar de disminuirlo. Como la crtica no se
directamente, persisten la queja y el rencor en la
teptlesta, sin abordarlos, confrontarlos, desenmascararlos o
por medio de la discusin.
:. Por ejemplo, un prometedor y joven erudito dio una diserta-
en una reunin de su colegio profesional. Se alegr de ver
unu de los lderes en ese campo -una mujer cuyos trabajos
tjIIaI)la ledo y admirado- estaba en la audiencia. Y comenz
cuando su viejo profesor le dijo que esta autoridad
venido para escuchar su disertacin, porque ella haba
comentarios sobre sus trabajos. Pero su placer pronto se
en mortificacin cuando el profesor prosigui di-
esa persona se haba decepcionado por lo que haba
Esta mortificacin pudo haberse petrificado en una sensa-
. permanente de malestar asociado a la colega de categora
I!uj)erior, si el joven profesor no hubiese encontrado y aprove-
la oportunidad para preguntarle directamente. Ella dijo:
no le mencion que tambin dije que no se puede
que se exponga todo en una disertacin de doce
161
minutos?". Esta modificacin de la crtica pudo haberse expre-
sado en el comentario original, o bien ideado en el momento
para suavizar el golpe, pero en cualquiera de ambos casos
esfumar,la crtica y dej abierto el camino para una relaclOn
profesional constructiva. Cuando un.o no tiene o produce
la oportunidad de confrontar el ongen de la cntlca, puede
persistir para siempre una sensacin d? odio colega,
amigo o relacin,agriando el vnculo eXIstente o ImpIdiendo el
nacimiento de uno nuevo.
Si la crtica reiterada puede ser un elemento irritante en las
relaciones entre los profesionales y amigos, entre familiares
puede ser un verdadero veneno.
Vicki haba recibido una carta de su madre en la que se
quejaba por la decisin de Vicki de no pasar la Navidad c?n la
familia. Vicki le respondi explicando sus razones y conSIder
que el asunto estaba terminado. Poco tiempo .despus
una llamada de su hermana Jill, que tena el smcero proposlto
de apoyar a Vicki. Mientras le demostraba Jill le
inform que su madre la haba llamado para dlscutlr el proble-
ma. Jill tambin le dijo cmo haba defendido a su
Haba dicho: "Pero, mam, yo tampoco vine a casa durante mIS
vacaciones pasadas". Despus cit la respuesta de su madre:
"Pero eso es diferente. T ests en la universidad".
Al repetirJill el mensaje de su madre asu hermana,
intencin era: "Mam te hajuzgado mal, pero yo te he defendi-
do". Pero unaserie de penosos metamensajes eclipsaron
mensaje bienintencionado. En primer lugar, Vicki c<;>mprendl
que lo que haha didopor solucionado, en no lo estaba;
en cambio, su madre an se senta tan acongojada que tuvo que
comentarlo con otro. (Sabiendo que era probable que JiU
llamara a su hermana, mam incluso pudo haber usado a Jill
para hacer llegar este metamensaje a Vicki). En s.e.gundo
Vickise senta herida y enojada por la comparaclOn negatlva e
ilgica con su hermana: si Jill an est en la unive.rsidad,
debera estar ms, no menos, obllgada a pasar la NaVIdad en
casa. Por otra parte, la imagen de su madre llamando a su
hermana para hablar ella le sugera esta
miembros de la famIlIa tratando el problema famlllar. ,tu.
162
Vicki tom los comentarios de su madre relatados porJill
como la verdad real, al igual que Jill. Y cuando su hermana los
repiti, despus de todo repeta con exactitud lo que haba
escuchado: Sin embargo, fue ella quien, sin advertirlo, hiri a
Vicki al repetir una versin de la verdad que haba sido
esculpida especialmente para otra situacin: la conversacin
con Jill.
El enigma de la falta de lgica de la madre puede resolverse
si colocamos el comentario en el lugar de donde provino. Jill
provoc la comparacin cuando ella misma se invoc como
ejemplo. Esto forz a su madre a decir ''T eres mala como ena"
o' a proponer una razn -aunque carente de lgica- para
excluir a JiU de su crtica.
Ls hermanos, al igual que los miembros de CUalquier grupo
muy unido, son propensos a esta crtica
porque su relacin mutua constituye un paradigma de compe-
tencia por la aprobacin, que se remonta a rAbel. y 1<1
intimid<ld de los lazos familiares hace proba-
ble que se repita la informacin, ya que el interdambio de
informacin personal es un mtodo para mantener.laintimi-
dad.
Se dio un caso similar entre otro par de hermanas: Lynn y
Alexandra. En determinado momento de sus vidas, Lynn
estaba saliendo con un hombre diez aos, mayor que ella, y
Alexandra con un hombre diez aos ms joven. Mucho despus
de haber dejado de salir con' l, Lynn toda'Ia albergaba un
sentimiento de dolor y resentimiento hacia su madre, porque
Alexandra le haba dicho que su madre desaprobaba ms la
situacin de Lynn que la de ella,
EX<lminando la conversacin de Alexandra con sumadre, es
fcil observar como esta ltima lleg a hacer esa comparacin.
Al or que su madre expresaba preocupacin por Lynn, Alexan-
dra protegi a su hermana ponindose ella en la lnea de fuego:
"Pero mami, Tony es diez aos ms joven que yo! Qu
diferenci<lestablece la edad?" De repente, al tener qU incluir
o exonerar a la hija con la cual est hablando, mami elige
exonerarla: "Pero eso es diferente, T no tienes que preocupar-
te porque l muera primero y te deje sola". Hay razn, en este
163
contexto, para que mami mencione sus inquietudes sobre
el hecho de casarse con un hombre diez aos ms joven. No es
que mami haya mentido a Alexandrao que Alexandra haya
mentido a Lynn, sino que arrancar un aspecto de la verdad de
un contexto y transportarlo a otro altera su efecto y es probable
que tergiverse las intenciones del hablante original.
ESCONDERSE DETRAS DE LA CORTINA
Or a alguien repetir algo que se dijo sobre usted en su
ausencia lo coloca en la posicin, por un breve instante, de un
oyente intruso en una conversacin que se supona que no
oyera, situacin complicada porque usted oye algo neces.aria-
mente incompleto, fuera de contexto y sujeto a las alteracIOnes
inevitables, cuando la informacin se filtra a travs de la
imaginacin humana. . .
Parte de una conversacin escuchada por casualIdad dIO
origen a los episodios trgicos de la novela Cumbres borrasca
sas. Heathcliff abandon Wuthering Heights -destruyendo
as tanto su vida como la de Cathy- despus de haber odo a
Cathy decir a su doncella: "Me degradara casarme con Heath-
cliff ahora". No se qued para orla decir: "Entonces nunca
sabr cunto lo amo" , "El es ms yo que yo misma" y "Todos los
Linton sobre la faz de la Tierra podran desvanecerse en lanada
antes de que yo consintiera en dejar a Heatchcliff'. Eloy slo
una parte de la conversacin y al orlo por .casualidad hizo que
se pareciera tanto a la autntica verdad, que no esper para or
nada ms.
En Pasaje aCla India, de E. M. Forster, el hecho de repetir
una conversacin que se haba odo por casualidad provoc es-
tragos. Aziz no tena intencin de cumplir con su invitacin,
hecha por mera formalidad, a dos damas inglesas para conocer
las Cuevas de Marabar. Pero un sirviente hindoypor casua-
l i ~ a una de las damas decir a la otra que los hindes parecan
bastante olvidadizos. Esta observacin se repiti y oy, se oy
y repiti, pas de odo a odo como una oracin que se murmura
en una fiesta durante el juego del telfono descom puesto, hasta
164
que cuando lleg a los odos de Azis deca que las dos mujeres
estaban mortalmente ofendidas por su omisin. As se vio
obligado a organizar un viaje a las cuevas que nadie que-
ra hacer, y que termin en el desastroso desenlace deja nove-
la.
La imagen de otros hablando sobre nosotros es siempre
inquietante: un vistazo de un mundo en el que no somos" los
actores principales sino meros temas de conversacin. Por un
momento es como si no existiramos, o como si existiramos en
una forma drsticamente reducida.
El repentino placer de or que nos han alabado a nuestras
espaldas constituye en parte, un sbito alivio: la liberacin de
la tensin que causa el shock de saber que otros han estado
hablando sobre nosotros.
DOMINIOS ASEGURADOS
Comprender los modos y mtodos de la crtica de los ntimos,
tratados en este captulo, puede aprovecharse como gua futu-
ra: consejos tanto para los crticos como para los criticados.
Los crticos incurables (que pueden ser las mismas personas
que los criticados, apenas un momento ms tarde) pueden
tener presente que algunas formas de crtica son ms destruc-
tivas que otras. Todos tenemos el poder de herir a otras
personas repitindoles lo que se dijo sobre ellas en nuestra
presencia, no en la suya. Probablemente no haya uno solo de
nuestros conocidos que nunca haya hablado sobre nosotros de
una manera que no nos gustara si lo oyramos por casualidad.
Es noble guardar tal poder en jaque, y no repetir nada, sino el
elogio obvio, salvo que una consideracin cuidadosa indique
que se trata de informacin que la otra persona necesita, a
pesar de que pueda doler orla. Esto incluye la crtica que
ridiculizamos o con la cual no estamos de acuerdo, como: ''No
me importa lo que digan los dems: yo no creo que seas
estpido".
Repetir la opinin crtica de otro para reforzar la nuestra es
efectivo, pero tambin el equivalente verbal de los nudillos de
165
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1
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I
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1:
hierro: un instrumento desleal para intensificar el poder de
herir. Los crticos que juegan limpio evitarn los golpes dobles:
"Considero que estuviste mal y Morris tambin piensa asf'.
Particularmente desleal es repetir -la crtica y esconder su
origen -"Alguien dijo esto pero no puedo decirte quin" -
porque hace que el destinatario sospeche de todas las fuentes
probables y de muchas otras improbables. Quiz la herida ms
cruel de todas seata afirmacin "Todos piensan as", pues evoca
la imagen de una multitud que se rene para conferenciar
sobre nuestras faltas.
Aquellos a quienes les resulta dificil evitar repetir lo que
oyen, pueden mostrarse prudentes en negarse a or lo que
presienten que los pondr en la dificil posicin de decidir si lo
repiten o no.
Tambin hay mejores y peores modos de comunicar crtica
de primera mano. Un tipo de crtica injusta es afirmar: "Siem-
pre haces esto" en lugar de enfocar un ejemplo especfico de una
accin. Algo que uno "siempre" hace no puede explicarse o
incluso preverse. Adems,los crticos pueden tratar derestrin-
girse a la crtica instantnea (en privado) o a la de breve
demora. Alguien que pierde la oportunidad de criticar en el
momento o poco despus, puede descansar seguro de que la
conducta se repetir. Si as no sucediere,entonces la crtica no
sera necesaria. Y hacerle recordar a alguien que hizo algo mal
agrava la herida, puesto que implica que se ha abrigado el
resentimiento a lo largo del tiempo. -
CONSEJOS AL CRITICADO
-Para el criticado, recordar que la crtica es un derivado de la
proximidad, constituye una gran ayuda. En realidad es prueba
de la presencia, no de la ausencia, de intimidad.
Ms all de esto, uno debera aumentar la autodefensa de
acuerdo con el nivel de la pena --el efecto de ser criticado- en
vez de recurrir a escaramuzas sobre la validez de la crtica.
Cuando alguien nos arroja una pelota, nuestro reflejo es atajar-
la. Pero con la crtica, es mejor dejarla caer. Defender el modo
166
como usted hizo algo, invita a una explicacin ms elaboradade
por qu el crtico piensa que usted lo hizo mal, y esto es probable
que provoque un ataque de cismognesis complementaria.
Pero si usted dice "Que siempre me digan que hago las cosas
mal, me hace sentir como un error andante", es ms probable
que reciba una disculpa o por lo menos una negativa del deseo
de herirlo. Al menos, no invita a un aumento de la crtica.
Si los hablantes deberan evitar repetir crticas, los oyentes -
deberan protegerse, cortando las repeticiones de lo que otros
dijeron sobre ellos antes de que se pronuncien. Si las oyen,
deben tener presente que lo odo no es la verdad real, sino una
de sus versiones: una versin distorsionada.
Finalmente, el criticado puede tratar de no reaccionar de-
masiado. Era claro que Jake, en Grownups, de Feiffer, tena
una predileccin perjudicial por criticar a Louise, pero asimis-
mo estableca un aspecto interesante cuando se quejaba: "Para
ti, cualquier crtica es un golpe mortal". Hay ocasiones en 'las
que un compaero necesita airear quejas legtimas. Temer
decir algo con el menor atisbo de crtica es como sentirse atado
y amordazado. Fomenta el crecimiento de la bolsa donde van a
parar las quejas no expresadas.
La crtica de los ntimos responde adems a una tcnica que
los cientficos sociales han aplicado durante aos. En una visita
reciente, la madre de Jennifer se dirigi al armario, sac una
escoba y comenz a barrer el piso de la cocina. Jennifer sinti
el familiar arranque de enojo por ser criticada de forma impl-
cita. La indirecta de la calumnia sobre su manejo de la casa
pareca no mitigarlo, sino agravarlo. Pero luego Jennifer recor-
d su conversacin conmigo y pens: "Oh, lo est haciendo otra
vez". Sorpresa! El enojo de Jennifer se esfum. Haba dismi-
nuido cuando J ennifer retrocedi para transformarse en obser-
vadora, en lugar de participar en el juego.
PREVENCION y CURA
La crtica continua es una falla trgica de la intimidad. A
raz del ansia de estar junto a alguien y sentirse acompaado
167
a lo largo de la vida se crea no slo un aliado, sino un crtico de
priIner plano, alguien ennuestro propio equipo listo para gritar
"Falta!" cuando una pelota pudo haber pasado fcilmente
como si hubiese estado dentro de las lneas; alguien que tiene
los informes confidenciales sobre nuestras debilidades pasadas
para aplicar en nuestro presente; alguien que nos observa tan
de cerca que nuestra menor imperfeccin aparece, por efecto de
una lente de aumento, de tamao monstruoso.
Las pautas sugeridas para el tratamiento de los casos evi-
dentes de crtica de los ntimos son tiles, pero la prevencin
proverbial vale ms que la cura. Quiz no seamos capaces de
eliminar el sentimiento crtico, pero deberamos -en realidad
debemos- ser capaces de eliminar el acto crtico. Recurriendo
a la posicin de observador, podemos registrar en nuestra
mente que Pat lo est haciendo otra vez, y mantener nuestra
boca cerrada.
168
IV
LO QUE USTED PUEDE Y NO
PUEDE HACER CON EL ESTILO
DE CONVERSACION
cin. De ser as, puede tratarse en el hogar. Si el sufrimiento
persiste, se ve al mdico. Pero puede suceder que usted necesite
menos visitas al mdico.
Este libro no es un manual de autoayuda que le ensea
trucos para arreglar desajustes. Su propsito principal es
esclarecer la conducta humana para comprenderla. La segun-
da parte de este captulo muestra cmo la comprensin por s
. sola puede recorrer un largo camino hacia la solucin de los
problemas. Pero, como lo indica la experiencia de Rachel, el co-
nocimiento del estilo de conversacin puede traducirse en
diversos pasos para mejorar la comunicacin y, en consecuen-
cia, las relaciones. Muchos se'han mencionado en captulos an-
teriores, en ste se hace un breve resumen de ellos.
QUEHACER
El primer paso es comprender el estilo propio: Qu hace
usted cuando se comunica? Qu efecto tiene sobre la manera
de hablarle los otros a usted? En qu forma su estilo es una
respuesta al modo en que le hablan ellos? Una forma de
favorecer la observacin es grabar la charla. Con la autoriza-
cin de sus interlocutores, por supuesto, usted puede grabar
sus conversaciones y luego escuchar la cinta para comprender
mejor cmo han hablado usted y los otros, y el efecto que ha
tenido en la interaccin. Si no se siente cmodo grabando, o si
a las personas con las que conversa no les agrada la idea, slo
le resta observar.
Cuando usted adquiere conocimiento acerca de su propio
estilo de conversacin, ya es hora de aprender los modos de
ajustarlo. He aqu algunos. Sin duda, usted mismo pensar en
otros.
Si espera que las personas continen hablando durante el
turno para escuchar que le corresponde a usted, pero ve que
alguien se detiene cuando usted responde de manera que
parece que usted est interrumpiendo, puede ceder y escuchar
en silencio. Si descubre que usted est acaparando la conversa-
cin, puede intentar contar hasta seis despus de considerar
172
n",nlla otra persona ha terminado o dejado pasar su turno, J
; ...... raesltar seguro de que no est slo preparndose para de
algo.
.Si piensa que lo interrumpen constantemente, puede tral
de acelerar, dejando intervalos ms breves entre su turno}
de otro, y durante el propio. Y puede obligarse a no detenel
cuando otros comienzan a decir algo, sino hablar sobre lo q
ellos dicen. Si este recurso no funciona puede intentar emplE
un signo no verbal para indicar que tiene algo que decir, COl
agitar su mano o inclinarse hacia adelante.
. Si usted tiene conciencia del peligro de la cismogne:
complementaria -el efecto de espiral al esforzarse emplean
ms del mismo estilo- podr resistir el impulso de continu
con el mismo ritmo, y tratar de modificarlo. Si se sieI:
desconcertado porque alguien le est formulando demasiad
preguntas en lugar de evadirlas, puede usted tambin form
larlas o elegir un tema que le interese y hablar sobre l. Pero
es usted el que est preguntando para lograr que otro hable
ste le responde con monoslabos o sonidos guturales, en vez
seguir preguntando puede ofrecer informacin o bien respet
. el silencio de su interlocutor. No interesa cul es el efecto;
hecho de variar su estilo de conversacin por lo menos cambia
la interaccin y frenar la espiral en donde quedan atrapad
los estilos incompatibles.
HACIENDO MAS AMIGOS
Para ilustrar d qu manera el cambio de conducta puel
producir la modificacin de la conducta del otro, reproducir
relato en su totalidad -una historia verdica-o escrita por
hombre joven que asisti a mis clases sobre comunicaci(
intercultural.
Un sbado por la maana estaba desayunando con George, un amigo m
sentados a la mesa de una cafetera. Cuando estbamos por terminar, Sha\\
una amiga de Paul, se acerc y pregunt si poda acompaarnos. George d
"Por supuesto" y nos present.
Apenas tom asiento, Shawn me pregunt de donde era. "China", di;
173
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Cul?", continu preguntando. "Taiwn o China ContinentalT"China Con-
tinental", respond.
"Ah, sf Yohe estado en Taiwny en China Continental!"Luegoprocedi
acontarme todas experiencias en ambas Chinas. Yo estaba muy intere-
sado en escucharla. Desde ese momento el1a continu hablando todo el tiempo
sin pausa-alguna, ofrecindonos vvidas narraciones de todaelase de historias
interesantes. Como George y yo ya habamos .tenninado de desayunar, l se
disculp'y se fue. Yo, sin embargo, me qued. .
Despus de un rato, a pesar de mi inters en su charla, record mi montn
de ejercicios por hacer, as que le dije que yo tambin deba irme. El1a
respondi que haba terminado, entonces salimos juntos de la cafetera.
Hablaba todoel tiempo. All1egar al lugar donde debamos separarnos, perma-
necimos al1 parados y el1a continu hablando. Finalmente, cuando me di
cuenta de que no tema intencin de detenerse, me disc"lp otra vez y dije que
en realidad deba inne. Intercambiamos nuestros nmeros telefnicos y pro-
metimos vernos en otra oportunidad.
POC? despus, estaba yo solo nuevamente en la cafetera, cuando Shawn
aparecIderepente y tom asiento ami mesa. Comenz su charla directamen-
te. HBbaagotado los temas sobre China y los que ahora trataba eran muy va-
riados. Ya no recuerdo todo el contenido de su conversacin.
Mientras comamos juntos,ella hablaba todo el tiempo. Cuando quise ir
al mostradora servirme algo ms para comer, esper que hiciera una pausa
de un segundo, para tener oportunidad de dedrle: "Disclpame slo un
minuto". nunca la hizo, ni siquiera po.r un segundo.
Entonces tuve Una idea. Cog mi plato y lo sostuve, para demostrarle que en
verdad estaba listo para ir a buscar.ms comida, con la de que ella
misma dijera: "Oh, deseas ms comida, ve", El mismo resultado. No hubo
feed,back y su charla continu. Finalmente, dije: "Ya vengo" y'me alej, inte-
rrumpIndola de forma descorts. Sin embargo, estuvo muy amable y no se
ofendi.
Estuvo demasiado amable. Mientras estaba parado en la fila para servir-
me, se ubic detrs d ..m y sigui hablando... .
Despus, nos encontramos un par de veces ms. Ella quera charlar, pero
yo no se lo permit, dioindole: "Perdn, voy a ... Estoy apurado ... ". Ella insis-
ta: "Llmame, llmame .. Deberamos vernos en otra ocasin!", y yo insista
"S, 10 har! S,lo har!"Shawnquerllque nos encontrramos para mostrar-
me algo en lo que yo haba manif-estado gran inters cuando conversamos por
primera vez. Por fin acordamos que haramos planes pra vernos al comenzar
las vacaciones de verano.
Una tarde de dos semanas de vacaciones, George me
telefone para y l deseaban invitarme a tomar un helado.
Lament qti . nQ'we, hablar con Shawn
(aunque era verdad que a esa altura nome senta a gUsto escuchndola), sino
porque ya habia hecho otros planes para esa tarde.
Despus, estuve fuera de la ciudad durante el Verano. Regresjusto antes
174
del comienzo de este semestre. A pesar de que.George
en contacto de vez en.cuando, no. volv a or otra vez sobre
me molest en preguntar a Geoqie por ella. . . -
El mes pasado, octubre, me sorprendi encontrar a Shawn y George juntos
en la universidad nuevamente (ambos se haban graduado en mayo). Por esa
poca, yo asista al curso sobre comunicacin intercultural dictado porla
doctora Tannen, y ya haba advertido, en cierto modo, el problema que exista
entre Shawn y yo. Entonces aprovech la oportunidad de experimentar un
estilo de conversacin diferente, que la doctora Tannen haba tratado. Des-
pus de hablar sobre el tiempo inestable, inici la conversacin contndole to-
das mis experiencias en Europa el verano pasado. Ella me escuchaba muy in-
teresada y las relacion con las que tambin haba tenido en Europa. Siempre
que meinterrurnfa, yo, ami vez, la interrumpa; cada vez que levantaba la voz,
yo la levantaba an ms. Trat, por todos los medios posibles, de dominar la
charla. Cuando habla con alguien, ella tiende a ignorar a la tercera persona
presente. Por lo tanto, cort muchas veces su charla para hacer participar a
George, con el propsito de demostrarle que yo tena el control de la con Ver-
.sacin.
Como resultado, nos llevamos extraordinariamente bien en esa oportuni-
dad. Tambin esa vez tena mucha tarea por hacer y dije al principio que deba
retiranne pronto. Pero result que nos quedamos conversando frente ala
biblioteca durante s tres (1) horas. Disfrutamos tanto de la charla que perdi-
mos la nocin de todo lo que nos rodeaba. Hablbamos en voz tan alta y mi
acento extranjero era tan gracioso, que la gente que pasaba frente a la biblio-
teca tena curiosidad por saber s nOs encontrbamos bien. Un amigo de
George le pregunt: "Eh; Qu est sucediendo aqu?".
La sem.ana siguiente George y Shawn me. llevaron a un caf. Ahora Shawn
y yo somos buenos amigos, ya que disfrutamos de nuestra conversacin. EUa
tiene un empleo en lazona y charlamos por telfono con bastante frecuencia,
adems de "vernos" de vez en cuando!
De acuerdo con la primera parte de esta historia, la impre-
sin del lector es que Shawn es una persona intolerable: una
hablante compulsiva. Pero cuando el estudiante cambi su
propio modo de .hablar, ella tambin cambi el suyo. Como
resultado, le fue posible no slo tolerarla sino disfrutar de su
conipaa, e hizo amistad con alguien que, de otra manra,
hubiese evi tado. Como l mismo coment, adquirir conocimien-
tos sobre l estilo de conversacin le permiti hacer ms
amigos.
Tendemos a ver nuestra conducta como una reaccin hacia
los dems; si somos descorteses con alguien que nos ofendi o
175
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hizo irritar, no consideramos que esta descortesa define mies-
tra personalidad; pensamos que fuimos descorteses en ese caso
concreto. Pero consideramos la personalidad de los dems como
un todo. Si otros son descorteses con nosotros, es probable que
lleguemos a la conclusin de que se trata de gente. descorts, y
no de gente amable que estuvo descorts en ese instante, quizs
como respuesta a algo que dijimos o hicimos. Si tomamos
conciencia de que la personalidad y las conductas de los dems
no constituyen un todo absoluto, podremos ver la posibilidad de
cambiarlas, modificando nuestra propia actitud hacia ellas.
METACOMUNICACION y RECONSTRUCCION
Las tcnicas que se mencionaron hasta ahora suponen
pequeos ajustes a las seales de la conversacin. Esta debera
ser la primera lnea de ataque. Pero adems pueden tomarse
medidas ms drsticas.
Como se trat en el captulo 5, una herramienta poderosa es
la metacomunicacin: hablar sobre la comunicacin, utilizando
o no los trminos metamensaje, estructurI o estilo de conver-
sacin. Usted puede decir algo sobre lo qlle est ocurriendo,
preferiblemente nada que involucre unjuicio crtico como "Deja
de interrumpirme" o "Dame una oportunidad para hablar",
sino algo que apunte a sus intenciones cOmO "Deseo expresar
algo pero necesito ms tiempo para poder continuar" o "Cuando
yo intervengo, no se supone que tengas que dejar de hablar.
Contina". Otra forma de metacomunicacin es la mencin de
la estructura: "Sie.nto como si estuvisemos participando en un
match de gritos. Podemos bajar el volumen?"
Tambin puede preguntar a la otra persona lo que esperaba
como respuesta a un comentario o pregunta. Lo que oiga puede
sorprenderlo. En el ejemplo sobre el condimento con yogur,
presentado en el captulo 7, Ken se sorprendi al saber que
Mike esperaba que su pregunta "Qu clase de condimento
para ensalada debera preparar?" tuviese como respuesta
"Prepara cualquier cosa que te guste". Y Mike se sorprendi al
saber que Ken no esperaba que preparara condimento con
176
aceite y vinagre slo porque respondi "Aceite y vinagre, qu
otro?". Adems, poner en palabras lo que usted esperaba:cOlno
respuesta a lo que dijo, lo fuerza a considerar el punto de vista
de la otra persona.
El modo ms poderoso de alterar la interaccin es cambiar
la estructura sin explicitarlo: reconstruir al hablar o actuar de
otra manera. La reconstruccin es un trabajo de reparacin que
a menudo puede realizarse ms eficazmente entre bambalinas.
El depsito de un laboratorio qumico estaba a cargo del
seor Beto, un extranjero que hablaba ingls. El director de la
compaa reciba repetidas quejas por parte de los qumicos,
pues aducan que cuando deban retirar sustancias del depsi-
to nunca obtenan una respuesta directa del seor Beto. El
director no quera despedirlo porque, desde otros puntos de
vista, se trataba de un empleado capaz, trabajador y honrado.
Como se trataba de un problema de comunicacin, el direc-
tor supuso que se deba a que el seor Beto no dominaba el
ingls. Decidi apoyarlo con clases de ingls y se comunic con
la directoradel Departamento de Ingls como Segunda Lengua
de una universidad prxima, quien habl con el seor Beto por
telfono y lleg a la conclusin de que su ingls era muy
correcto. Ella estaba segura de que el problema estaba en la
interaccin, no en su habilidad idiomtica; por eso me recomen-
d al director.
Tuve dos entrevistas con el seor Beta. En la primera, me
expuso su opinin sobre su situacin laboral, y le suger que
grabara las conversaciones que mantena durante el trabajo.
En la segunda entrevista, escuchamos la grabacin. Pude ver
inmediatamente que no daba suficiente informacin al qumi-
co, quien, en consecuencia, deba interrogarlo (y lo haca con
una impaciencia que iba en aumento) en un intento por averi-
guar lo que necesitaba. El seor Beto tambin not que le
formulaban muchas preguntas, pero las interpret de otra
manera. Dijo que estaba en contra de eso precisamente: las
personas siempre lo interrogaban porque dudaban de que
hiciera bien su tarea.
Para m, era claro que estaba sobreviniendo la cismognesis
complementara. Cuanto ms pensaba el seor Beto que, a
177
<,',
travs del interrogatorio, desafiaban su <;apacidad y su autori-
dad, tanto ms evada las preguntas, y entonces, ms
tasle hacan, y as sucesivamente. Por su parte, los qmmlcos
consideraban sus preguntas simplemente' por el valor
mensaje (conseguir informacin), el seor Beto respondm
al metamensaje (cuestionar su capacIdad). .
No intent explicarle nada al seQr Beta. En cambIO, basada
en sus suposiciones, le suger que evitara los intentos de las
personas por socavar su posicin, ofrecindoles de :mtemano
toda la informacin sobre la cual l pensaba que podan formu-
larlepreguntas. El resultado de esta. conducta ser.a exacta-
mente lo que los qumicos deseaban, SIn respaldar, SIn
'go, su punto de vista o invalidar el del Beta. Poco tIempo
despus, el director de la compaa me Inform que el p.:oblema
estaba resuelto: "Los qumicos dicen que ahora el senor Beta
habla bien el ingls".
U na interpretacin de lo que ocurra en esta pudo
(acertadamente) haber. requerido anlisis psicolgICO. Pero
plantearle esa necesidad .al seor podra haber ?gravado
la situacin al enviar el metamensaje de que algo en el anQ.aba
mal. Y hubiese llevado mucho tiempo hacerle ver el mundo con
una nueva estructura. Las lecciones de ingls, adems de no
enfocar el problema, hubiesen sido y n.evado mucho
tiempo; adems hubiesen reforzado la de la defi-
ciencia laboral del seor Beto. Actuar en funcIn de la estruc-
tura del seor Beto fue ms eficiente y reforz, en lugar de
debilitar, su sentido de control.
PERMITA QUE EL ESTILO SE ADAPTE AL CONTEXTO
Las situaciones laborales a menudo requieren ser recons-
truidas porque las estrategias que se Y
efectivas en otros contextos -entre famIhares y amIgos-
pueden no funcionar bien, en parte porque es pro?able, que el
trabajo nos ponga en contacto con otros cuyos estIlos
yen parte porque las situaciones laborales eXIgIr
presentacin distinta de la que requieren las SItuaCIOnes socIa-
178
les. Por ejemplo, iniciar una polmicasobredndeir.aC(
comenzando por negociar la decisin puede ser'ficaz
algunas personas en un contexto social dado. Pero este ml
?uede desastroso si usted en calidad de gerente o diE
mteractua con un vendedor, porque lo hara aparecer inse!
y expuesto a las presiones.
Una gerente entrevist a un contador par emplearlo el
empresa. El contador manifest que pretenda un arro
permanente de diez horas semanales; lagerente seal qu<
presupuesto era limitado. Despus hablaron sobre el traJ
que deba realizarse. Cuando consider que la entrevista h
durado lo suficiente, la gerente comenz a ponerle fin dicieI
"Pues bien, qu piensa que podemos arreglar?" Esperab
slo sealar el comienzo del fin de la entrevista sino tamt
. una negociacin para que el contador pensase que hE
partIcIpado en el acuerdo. Esperaba que la negociacin
desarrollara ms o menos as:
Gerente:
Contador:
Gerente:
Pues bien, qu piensa que podemos arregla
Me agradara trabajar para ustedes. Cul e!
oferta?
Considero que puedo obtener la aprobacin p
unos honorarios de aproximadamente mil d(
res.
Contador: Ese sera un comienzo. Por esa suma, pUl
poner sus libros en orden y darle algunas indi
ciones sobre cmo llevarlos.
Gerente: Es razonable. Si resulta, podemos analizar c
proceder en adelante.
En cambio, el dilogo se desarroll de la siguiente mane
Gerente: Pues bien, qu piensa que podemos arreglal
Contador: Diez hOras semanales estara perfecto,
Zas! El contador interpret la propuesta de negociaci
como una invitacin para establecer sus propios trminos. :
consecuencia, la gerente se encontraba en posicin de tenerq
179
negar su pedido, mucho ms incmodo para ella que el manejo
unipersonal del arreglo desde el principio. A Pesar de que el
estilo de negociacin-de ella hubiese funcionado bien con otras
personas, su rol y el contexto en donde se desarrollaba la
entrevista hacian poco aconsejable utilizar un estilo que depen-
da, para llegar a buen trmino, de que el estilo del entrevistado
fuera congruente. Construir el dilogo como una negociacin no
result efectivo en este caso. El cambio de estilos en este
contexto poda reconstruir una conversacin similar a sta:
"ofrecindole un contrato":Al construir la interaccin en esta
forma, la gerente podra parecer tener el control.
UTILICESE CON PRECAUCION
Irnicamente, es ms fcil hacer estos cambios y mejorar la
comunicacin con quienes no conocemos bien, y con los cuales
no acostumbramos conversar, que con los compaeros y miem-
bros de la familia. En efecto, es necesario esforzarse mucho
para convertir procesos que normalmente son automticos, en
conscientes. Tener que realizar estos esfuerzos todo el tiempo,
todos los das, puede resultar agotador.
Ms importante an es el hecho de que su manera de hablar
es, en cierto sentido, su identidad. Hablar de modo diferente
hace que uno se sienta otra persona. En un trabajo grupal sobre
el estilo de conversacin que dirig, un matrimonio inform su
propia experiencia. Llevaban a cenar afuera a unas visitas que
no conocan la ciudad; el esposo conversaba mientras conduca
el coche. Cuando pasaron frente a un edificio que su esposa re-
conoci como el que estaba en la portada del telef-
nicolocal, ella hizo un comentario al respecto. El esposo dej de
hablar y rehus ,a continuar, castigndola as por haberlo
interrumpido. La esposa le dijo: "T oste lo que dijo la doctora
Tannen. Slo estoy manifestando entusiasmo. Por qu no me
interrumpes?". El respondi: "No deseo competir como hablan-
te". A pesar de que l haba comprendido el mecanismo de lo
que suceda en ese momento, no quera cambiar su modo de ha-
blarpornoversecomoel tipo de persona que hablara de ese modo.
180
A pesar de que no acept la conclusin d ....
esposo por lo menos com rendi ' eSll.muJer,este
porque l tambin haba d
Y
acePlt lo que ella d.eca,
al . lpa o en e trabaio gru al P
gUlen que no creyese en los met ." . . p " ,ero
Grown ups, de Jules Feifli a:::nsaJes, como Jakes, en
hablando o ale ara n er, no sa na sobre qu est usted
de la sabidura las fuerzas
l no ha dicho eso. Esto lo de' t d glca. espus de todo,
tiene un problema. a us e con la sensacin de que
Ademl.s, algunas personas in i t .
aspectos del habla de los 1 h s s en en concentrarse en los
cua es an estado sie .
-acento, vocabulario y re las de ,. mpre c0!'lscIentes
conviccin de que su mod! de h fIamatrca- y se atrenen a la
esta clase de persona en una cele
a
es el Encontr
debates. Me haban invitado aSIstrr a uno de sus
sobre el estilo de conversaci padra dNlscutrr uno de mis artculos
L d' on e ueva York
a coor lnadora de la mesa ab ' 1 d b .
es lo que hace que el acento de e ye :te qu
de responder pas al tema d . a, or sea umco. Despus
sacin de York E e mI artIculo: el estilo de conver- .
superposicin e t
n
t detalle los aspectos de
asegurim que no es corts habiar al ano o algunas personas
muchas -tamb' . mlsmotrempoqueotra hay
l n neoyorkinas p. ,
"corts" (es decir, socialmente;: r qUlenes esto mismo es
demostrar entusiasmo com p. ?Plado) una forma de
. cutor. Para ellos la sup' erp y con el interlo-
L
' OSICI n no SIgnifica . t .
a respuesta de 1 di m errupcln.
Sucede porque las :adora admi explicacin fue: "Eso
dije que mi investi . o apren en a escuchar". Cuando
hablar y escuchar que gente realmente
corts. As no se tienen en c a respondlO: 'Pero no es
respuesta ofrec una disert uen a modales, no?". Como
conceptos' de cortesa en aCI nt so re la relatividad de los
"U t d de ,cuyo ranscurso comenc a d .
s e pue opinar que es corts "EH ' eClr:
y dijo: "No. No es as", y
qu puede comentarse sobre el voc:b e preguntar: "Pero
. conversacin se
nmgun momento 1 s a !orma. En
. ogr convencerla de la relatividad cultural
181
!
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"
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dela cortesa. Al final del debate, me agradeci por haber sido
su invitada y dijo a los oyentes: "Si ustedes hablan as . -
cualquiera de ustedes- me voy a enojar!". Ysa fue la ltIma
palabra. .
Participar en debates -en especial con invitados-o es. un
modo excelente de mantener estas limitaciones en perspectIva.
En respuesta a mi exposicin sobre el estilo de la
la mayora de las personas me agradece con entusIasmo por
arrojar luz sobre cuestiones que les han causado problemas y
que ahora comprenden por primera vez; Pero siempre hay unos
pocos que, como esta coordinadora clebre, siguen convencidos
de que existe un sentido absoluto de cortesa y que es el ellos.
Una texana que utilizaba "aj!" como respuesta, enVI a su
madre una grabacin de un debate en el cual yo era u,no de los
invitados. Despus de escucharla, la madre respondi
mando, en lugar de reconsiderarlo, sus sentimientos negatIvos
hacia los norteos. Escribi a su hija: " ... ser del Norte hace que
uno tenga un punto de vista muy ... El Sur, y
Sudoeste tienen actitudes completamente diferentes. El umco
punto que nunca se trat fue el hecho de q4e hablar en:voz muy
alta o interrumpir no est tan relacionado con la cultura como
con los modales". Por supuesto, la razn por la cual ese aspecto
no se trat en mi entrevista fue precisamente porque se trata
del concepto errneo que yo trataba de disipar! que se
trat (pero que este oyente no capt) fue que los modales son
cultura.
Entonces es importante ser realista en cuanto a las
tivas sobre el mono como otros responden a la comprensIn
les ofrecemos.' Si bien la metacomunicacin -eonversacIn
sobre la comunicacin- ser efectiva en algunos casos, en
otros, no. No podemos suponer que slo necesitamos deCir
verdad para que otros la acepten. Como en el caso del proverbIO
sobre el caballo que se dirige hacia el agua, algunas
que son conducidas hacia la del elixir de nuestra
de la verdad mostrarn despreCio por ella. Conocer la relatIVI-
dad del estilo de conversacin'lleguramente ayudar; hablar
sobre ello a menudo ayuda, pero no siempre.
Otra por la cual la metacomunicacin debe utilizarse
182
c?n precaucin es que destaca los problemas de lcommrlCl
CIn y, como se explic en el captulo 7, esto lleva consigo n
metamensl\ienegativo que quizs deseemos evitar. Introduc
una nota de discordia en la interaccin,junto con la estructur
"resolucin". Si usted no se siente muy prximo a la otr
persona,. conversar sobre su relacin puede provocar un mayo
acercamIento del que esa persona desea. Si se trata de un,
relacin muy como se mostr en el captulo 7, el tem.
?e puede tener distinto significado para cad;
mterlocutor. MIentras que para uno puede serun signo positiv
relacin est funcionando porque an podemos solu
CIonar los problemas"), para el otro puede tener un significad,
negativo (''Nuestra relacin no est funcionando si tenemo;
que insistir en rehacerla").
Prestaratencin slo al modo como otros hablan en lugar di
tener en cuenta sus intenciones, puede molestarlos o enfure
cerlos. Concentrarse en un nivel de significado distinto del qUl
el hablante estima importante, es paralelo a la situacin. dI
doble vnculo que Gregory Bateson describi. Este autor dio e
ejemplo de un nio que sostiene una rana entre sus manm
ahuecadas. Mientras lo observaba, su madre le dijo: "Tm
manos estn sucias. Ve a lavrtelas". Esta orden es
porque ignora el punto importante para el nio: la rana
Tambin la orden podra confundirlo si el nio comenzara
preguntarse si tuvo o no una rana alguna vez, pues su madr,
no la ha visto, situacin equivalente al dicho "Eres tan atrae.
tivo cuando te enojas!", pues el comentario descarta el enoje
como un mensaje real.
Conversar sobre el modo de hablar de alguien es una forma
de anlisis, y algunas personas se resisten a ser analizadas. Tal
vez crean que se las coloca en posicin de pacientes del doctor
que usted consulta. Recuerde el desafio de J ake a Louise: "Esa
es otra cosa que t conoces? Mi mirada?" Por lo tanto, aunque
usted considere que ve lo que otros hacen y que conoce su causa,
no puede, de forma constructiva, hablarles sobre ello.
183
EL CONOCIMIENTO ES PODER
Debido a estas adverten .
al ajustar su y a pesar de los beneficio
trutr- el resultado ms o
conversacin es ese mismo gn de conocer los estilos de
loco ni es malo, y que que nadie est
en la comunicacin. malentendidos y ajustes son
. ara Ilustrar cmo pued .
mIsmo, transcribo una carla el conocimiento en s
que de saber que la raz
q
articula la sensacin de alivio
disparatada o tiene mal:
glca de otro sistema. nClOn, smo que obedece a la
Estimada Dra, Tannen'
Acabo de revi '
en Nu Y sar su artculo (sobre el esn d
21.30 y, a pesar del hecho de que'e
O
e de los judos
d y eseando lrme al' s caSl medianoche y d d 1
he estado ;:d de t y un, libro,
N e oenVlarlemlagradecimien-
, o soy de Nueva York (aun u '
tampoco soy muJ,: un tiempo), sino de Oregn, ni
que l y ayudar, espero, su artculo me
nidad de terro' eClrme que hablo demasiado y no do oso me comprenda, ya
ltimos h J,?ar lo que desean decir (Y hab' d
Y
a dems la oportu-
oc (} anos y supo h b' len o V1V1do en E
mi inclinacin
me ha l,os
na e ave alguna ' a cu pa, y su artcul . OClO
te, por lo menos a );ln tip? de
eSJJecto aCIertos mecan' l1eren-
. . lsmos que estn en juego.
Aun sin sugerencias ca b'
procesos del estilo de ID: 10, la comprensin de 1
e conversacin b . d . os
omo esta lectora y este libro expr a de por s, alivio
el de conversacin SI as personas deseono:
y sacan se fijan en los resultados de las
sobre la personalidad t
S
, 10sIDodos de hablar
aear conclusiones negativ!s :s l,ntenelOnes del interlocutor'
puede ser cua Jroneas, respecto de extraos'
, n o esto sucede con
184
.----
(conio en el caso de esta seora que vive en el exterior), puad!)
. tener un efecto acumulativo alternativo de ira haca
y cuestionamiento de uno mismo. y cuando esto sucede con el I
compaero con el cual se vive y al eual se ama, puede ser muy
dolors
o
y desconcertante, Comprender "algunos de los meca-
nismos que estn en juego" proporciona alivio.
En la interaccin es natural suponer que lo que usted siente
como reaccin a lo que dicen los dems es lo que ellos queran
que usted sintiera, Si usted se siente dominado, es porque
alguien lo est dominando. Si no encuentra la manera de
participar en una conversacin, entonces alguien, deliberada- ,
mente, se lo impide. El estilo de conversacin significa que esto .
puede no ser verdad, La leccin ms importante que debemos
aprender es no precipitarnos en sacar conclusiones sobre los
dems, basadas en evaluaciones tales como "dominante" y
"manipulador" .
LOS BENEFICIOS DE UN ENFOQUE LINGISTICO
Todos concuerdan en que uno de los grandes problemas
entre las personas y las naciones es la comunicacin. Tratamos
de mejorarla hablando sobre las cosas con "honestidad", Pero si
el problema se debe a diferencias en los modos de hablar,
insistir sobre lo mismo probablemente no solucione el proble-
ma; para ser honesto, no es suficiente Y rara vez posible.
Lamayori
a
de nosotros sinceramente tratamos de ser ho-
nestos y considerados, y de comunicarnos, pero de todas formas
a veces noS vemos en problemas, primero, porque la comunica-
cin es indirecta e indeterminada por naturaleza, y segundo,
por diferencias inevitables en el estilo de conversacin, Al ver
que las cosas empeoran, buscamos explicaciones en la persona-
lidad, las intenciones u otras motivaciones psicolgicas de
nuestros interlocutores.
Una psicoterapeuta, que me oy hablar durante una confe-
rencia un domingo por la tarde, me dijo que haba puesto en
prctica su nueva comprensin del estilo de conversacin a la
maana siguiente. Su paciente citado para el lunes a las lO,
185
lleg y comenz a: hablar. La terapeuta intercal sus interpre-
taciones Y las preguntas estratgicas oportunas. Cada vez, el
paciente consideraba y discuta los comentarios de ella, dlils-
pus volva a su relato. Era un buen paciente. Pero el siguiente,
el de las 11, era diferente. Cuando ella comenzaba sus comen-
tarios (en otras palabras, a hacer su trabajo), l le peda que no
lo interrumpiera. Si ella no hubiera escuchado mi conferencia,
dijo la terapeuta, hubiese concluido que el paciente de los lunes
a las once' se resista a sus interpretaciones. Sin embargo, al
recordar mi conferencia,se reserv su opinin. Seguramente,
despus de terminar lo que tena que decir, el paciente estara
ansioso por or y considerar los comentarios de ella. Lo que era
simplemente una diferencia de estilo, pudo haberla llevado a
una evaluacin psicolgica injustificada.
Por lo tanto, los terapeutas deben considerar la posibilidad
de que existan diferencias en el estilo de conversacin, antes de
hacer interpretaciones psicolgicas. y en el nivel personal, ms
que en el profesional, puede ser ms efectivo hablar en funcin
de estilo de conversacin aun cuando se observen correctamen-
te los mviles psicolgicos. Estos son internos y amorfos; la
conversacin es externa y concreta. Si usted le dice a otros que
han sido hostiles o inseguros, pueden sentirse acusados y no
saber a qu s,e debe su reaccin. Pero si usted dice que ha
reaccionado segn la forma en que ellos dijeron algo, y puede
indicar con precisin la forma como hablaron que provoc su
reaccin, ellos podrn verlo y encararlo. Si comienza por supo-
ner que lo que usted ha sentido y lo que ellos tenan intencin
de decir no coinciden necesariamente, es menos probable que
ellos se sientan acusados y que descarten su reaccin en
defensa propia.
Normalmente, el estilo de conversacin pasa, inadvertido
pero no es inconsciente. Las personas suelen decir con espon-
taneidad ''No es 10 que dijo, sino cmo lo dijo", aunque no
puedan precisar qu hubo en la manera de decirlo que provoc
su reaccin. Conocer acerca del estilo de conversacin pone
nombres a lo que antes se perciba como fuerza vaga. Una vez
que se pueden sealar, adquieren un matiz de familiaridad y
verdad.
186
MODO DE CONVERSAR Y DE VER
;' , en lingstica es la hiptesis dE
" denommada as en homenaje a los lingista,
.. " dLe;. Whorf y Edward S!ipir. Segn esta idea el
a pensamiento. Tendemos a pensar' dE
lo.s termmos y conceptos relacionados que nuestr<
I'lli':nols bnnda .. Es ms concebir algo si tenemos un8
defimrlo; .sentImos por instinto que algo para le
,un nombre, eXlste en realidad. Todo lo que carezca dE
, , parece que careciera de sustancia,
"estructura", y "estile
Il hace ms fcil no slo hablar, sino pensaI
(;00:1110 los hablar dan forma a la comunicacin,
qU? lmClan una psicoterapia o forman parte dE
rehglOs.oS o para el desarrollo del potencial
",p:rorlto a hablar de forma distinta, em
'nuevos termmos o, lo que es ms comn y,
para el iniciado, empleando viejas palabra:
$; . las personas que poseen un modo especial
es mevltable e importante desarrollar tambin un
ilSi>ecial de hablar. En efecto, se establece una sensacin
, comn, de afinidad, entre quienes comparten
de el fenmeno de la ''broma familiar".
ms lmportante, un nuevo vocabulario y un
de converSlj.r son equivalentes a una nueva forma
el mundo.
sobre metamensajes es tambin
.. 1 'lUa y, porlo tanto, una nueva visin del
no constrtuye,(espero) una conversin en el senti
ijs'o;"ilo se trata de adquirir un nuevo enfoque. Tanto
ilI!(:OIIIO el arte con esta funcin: ayudar a las
vean vleJas cosas desde un punto de vista
187
I----
i!
"
,

ii
\\
1I
:i
PODER AL METAMENSAJE
El hecho de tener palabras para los metamensajes, las
estructuras y el estilQ de conversacin les otorga credibilidad,
ms poder para las emociones que percibimos pero que, de otra
manera, seran difciles de defender. La gente siente instinti-
vamente que su forma de expresar las y de ser atentos o
groseros es "natural" y "lgica". Sin el vocabulario y los concep-
tos que se presentaron aqu, es difcil desafiar estas suposicio-
nes.
Recuerde la experiencia del esposo que dej de hablar por-
que su esposa interpuso un comentario inconexo. Cuando
discutimos por primera vez la transcripcin de esta conversa-
cin, los participantes de otro grupo de trabajo echaron la culpa
a la esposa. Una mujer dijo: "Ella es hostil!". Un hombre dijo:
"Su esposo est hablando y ella simplemente no lo tolera. Tiene
que interrumpirlo". Este tipo de interpretacin es especialmen-
te comn cuando la persona que se superpone en la conversa-
cin es de sexo femenino, porque en nuestra cultura la imagen
de una mujer dominante es estereotipada y particularmente
temible.
Una persona que necesita tiempo para terminar lo que est
diciendo justificar esta necesidad haciendo referencia a ia
lgica: no se trata de que sea su estilo evitar la superposicin,
sino de que obviamente no puede existir comunicacin alguna
si dos personas hablan al mismo tiempo. Mi investigacin y la
de otros demuestran que esto no es cierto. Es posible y comn
que en conversacin varias personas hablen al mismo
tiempo y que 'se transmitan finalmente las ideas de todos, si
todos comprenden el sistema y nadie da media vuelta y finge no
existir apenas alguien comienza a articular sbnidos. En cam-
bio, todos siguen tratando de decirlo que desean hasta que se
oye a todos. (En realidad, este enfoque de la conversacin
basado en la interaccin simultnea de todos, es ms comn en
el mundo que nuestro enfoque basado en la informacin de uno
por vez.)
Nos duele si somos acusados de ser descorteses u hostiles, en
especial si queramos dar a entender justo lo contrario: cordia-
188
A continuacin doy otro ejemplo de cmo puede suceder
de cmo puede ayudar el conocimiento sobre el estilo de
estaba pasando las vacaciones de Navidad con su
illia"]li:lida, de Navidad llam a Ed para decirle que pensaba
, Cuando Ed contest al telfono, ella dijo con efusividad:
lolaJ"i.G6Illlomarchan las cosas?". Ed pregunt con voz poco
" Quin habla?".
se sinti profundamente herida, pero trat de ser
me:ros:a,y supuso que Ed estaba de mal humor. Sin embargo,
.p:a'elsta,dode muy buen humor hasta contestar el llamado de
no era que Vera no le gustara. Slo que el hecho de que
l!l(:onlen,zalra a hablar sin identificarse lo haba cogido des-
eve:Dclo y parecido descorts.
'l'>n.'el estilo de Vera, identificarse dando su nombre por
es una formalidad reservada para las personas relati-
extraas. La omisin de la formalidad con los miem-
la familia y amigos ntimos enva un metamensaje de
segn la regla de romper las reglas. Si se coge a
\len tanto m!\ior. El cambio brusco de estruc-
: fuente de diversin y placer. Pero Ed supone que
ltificarse es un requisito y no experimenta placer alguno en
IIU;:UJ"11l por sorpresa.
de conocimientos sobre el estilo de conversa-
como Ed achacaran estas disparidades a la
9,llalidaddel otro: ella no es gentil, l es caprichoso; o a sus
l!:i(llles: l est tratando de librarse de m; ella no tendra
lll$:;psLra actuar de forma distinta en el futuro; es ms,
:de sacarlo de su mal humor siendo ms alegre, sa-
IUQw'Ul!a misma forma y -sorpresa!- tratara de"encon
malhumor otra vez. Por el proceso de cismognesif
!!illlIlent!ln:l, ambos podran obtener copiosas pruebas de
es descorts y caprichoso. Pero al conocer acerca de
conversacin, Ed y Vera pudieron aclarar que Ull/
IIlCJ,a(le estilo era la culpable de sus interpretaciones in
y Vera acept que cuando llamaba por telfono a E,
siempre su nombre. El cambio de estilo salv el da
189
RETROCEDER
La clave para resolver este problema fue la habilidad de
retroceder y observar la interaccin, en lugar de aceptar las
reacciones emocionales como inevitables, e' ineludibles. Esta
posicin de observador es la que posibilita que hallemos nues-
tras propias soluciones y recuperemos el control de nuestra
vida de relacin. Otro estudiante explic de qu manera desa-
rroll la posicin de observador como resultado de haber asis-
tido amis clases:
Lo ms extrao de todo fue hacer conscientes todo lo que
normalmente no son conductas conscientes... Cada vez que
haca algo as, me detena y me preguntaba: por qu lo hice?
Por qu lo estoy haciendo?
Es algo extrao, como si escudriramos nuestros motivos
,y,nuestra conducta supuestamente inconsciente, y tratramos
de hallar una explicacin ... La clave, me parece, est simple-
mente en ser ms consciente de lo que sucede y no dejarse
influir por las propias predisposiciones y expectativas cultura-
les ... Hasta el punto que [el curso] me revel, todos. estos
conocimientos ... [ha sido] invalorable al ayudarme a compren-
der lo que sucede a mi alrededor.
La posicin de observador es parlicularmentetil si usted se
encuentra en una situacin que no le agrada. Puede hallar la
solucin transformndose. en observador: tratar de imaginarse
qu fue lo que lo hizo reaccionaren esa situacin y posiblemente
pensar en cmo pre)[enirlo en el futuro. Un lema podra ser: Si
no puede combatirlo, estdielo.
Retirarse y analizar una interaccin constituye un buen
antdoto contra la participacin excesiva. Esto es lo que sucedi
cuando Kate (como se explic en el captulo 9) vio la crtica
aparente de su madre como parte de un patrn de conducta
reconocible ("Oh, lo est haciendo otra vez") y su enojo se
esfum. Nada haba cambiado, pero ella adquir distancia
emocional transformndose en observadora.
190
,\l\:MPLIAREL OBJETIVO
Los procesos del estilo de conversacin que intervienen en
las charlas privadas tambin juegan un importante papel en
las relaciones pblicas e internacionales. El estilo de conversa-
cin tiene algo que decir en todas las situaciones en las que se
conversa: durante las negociaciones, en los tribunales, en los
consultorios; tambin tiene algo que decir en las cuestiones de
justicia social.
U no de los grandes enigmas y tragedias de nuestra poca es
que la accin afirmativa no ha funcionado como se esperaba.
Los programas de acciones afirmativas se disearon para
asegurar el acceso de personas pertenecientes a grupos que no
haban tenido acceso. Pero las personas, que provienen de
ambientes diferentes tienden a comportarse y hablar deformas
diferentes; estas formas son incomprensibles, incompatibles o
sencillamente mal interpretadas por quienes ya ingresaron a
organizaciones influyentes. Esa es la razn por la cual tantos
norteamericanos se han sorprendido al descubrir en s mismos
prejuicios raciales, tnicos o basados en el sexo, y tambin por
la cual la discriminacin sigue siendo un problema candente en
nuestra (creo honestamente) bien intencionada sociedad.
Al igual que los amantes o los cnyuges que se culpan uno al
otro por falta de comunicacin, en el contacto intercultural10s
individuos tienden a culpar al otro grupo. Los que pertenecen
al grupo "influyente" o establishment culpan a los recin llega-
dos por no comportarse como corresponde, una vez que estn
dentro. Para los miembros de grupos menos privilegiados -
negros, judos, mujeres, etctera- es fcil y obvio atribuir su
trato a la legin de "ismos": racismo, antisemitismo, sexismo.
Sin duda, existen detestables "istas" que practican y creen en
estos diversos "ismos". Pero no basta para justificar la situa-
cin. La mayora de los norteamericanos creen honestamente
que a todos se les deben brindar las mismas oportunidades.
Pero se resisten, confundidos, desilusionados y consternados
cuando personas de distinto nivel cultural, que han sido admi-
tidas con optimismo, nose comportan de la manera esperada (y,
segn ellos, la evidentemente apropiada).
191
Si el problema de. la justicia social corroe nuestra nacin, el
problema de las relaciones internacionales corroe el mundo. A
menudoJa mala voluntad entre las naciones se ve exacerbada,
si no causada, por diferencias en la manera de expresar las
intenciones. Un egipcio que estaba viviendo en Estados Unidos
se sinti sorprendido y ofendido al saber que BU compaero de
cuarto, norteamericano, consideraba que el presidente egipcio
Anwar Sadat era "descorts y arrogante". Elnorleamericano
reaccionaba as a un comentario de Sadat en respuesta a la
pregunta de un periodista norteamericano: "Me inviten o no,
vendr", para tratar las negociaciones de paz con el presidente
Cartero El egipcio reconoci de inmediato la declaracin de su
presidente como una traduccin al ingls de una expresin
correcta, que a menudo utilizan los egipcios con el fin de
expresar sus mejores intenciones para aclarar un malentendi-
do y restaurar relaciones armoniosas."
En el campo de los asuntos internacionales, los malentendi-
dos pueden tener, literalmente, consecuencias fatales. Un
sociolingista
25
dio el ejemplo de un piloto egipcio que se
cOlnunic por radio con el aeropuerto de Chipre para solicitar
permiso de aterrizaje. Al no recibir respuesta, el piloto inter-
pret el silencio como consentimiento: permiso otorgado. Cuan-
do se preparaba para aterrizar, la fuerza area de Chipre abri
fuego contra el .avin. Para el control del trfico areo, el
silencio. obviamente significaba "permiso denegado".
Pero los malentendidos no se encubren con tanta facilidad.
Las relaciones internacionales dependen fundamentalmente
de individups que se sientan a conversar y, por lo tanto, estn
sujetas a malentendidos y rencores debidos a oportunidades
que se desaprovecharon, ritmos incongruentes, y a todas las
sutiles diferencias en el modo de expresarse que pueden llevar
a conclusiones negativas, y son an ms serias e inevitables en
la comunicacin entre personas que hablan diferentes idiomas
y provienen de pases diversos. Pero si no hallamos medios para
mejorar la comunicacin en ese contexto, la guerra nuclear
puede poner fin a nuestros problemas hogareos.
Las tragedias de la discordia y de la injusticia social, y la
imposibilidad de llegar a un acuerdo internacional son mani-
192
en gran escala de la imposibilidad de la comunica
en el hogar. Las personas se sienten sinceramente sor
pnmclid:a y decepcionadas cuando su buena voluntad no ase
el mutuo entendimiento. Es la intencin de este libro qu<
!lacolm;,re:nslin del estilo de conversacin mej ore, si no asegure
entendimiento mutuo.
193
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'1.
Captulo uno
L Bettelheim escribe en The InformedHeart que las personas
pueden soportar casi cualquier cosa si ven una razn para
ello.
Captulo dos
2. Los trminos metamensaje y doble vnculo fueron emplea-
dos por G. Bateson (1972). Para este autor, un.doblevnculo
supone rdenes contradictorias en diferentes niveles: el
conflicto del mensaje y el metamensaje. Utilizo este trmi-
no, al igual que otros lingistas (por ejemplo, Scollon,
1982), simplemente para describir el estado durante el cual
se reciben rdenes contradictorias sin poder salir de la
situacin.
3. Agradezco a Pamela Gerloffpor hacerme presente la refe-
rencia de Bettelheim (].979) a la metfora sobre el puerco
espn, de Schopenhauer,
4. M. C. Bateson (1984)trata el concepto ele G. Bateson, segn
el cual los sistemas vivientes (tanto los procesos biolgicos
como la interaccin humana) nunca logran. un estado
esttico de equilibrio, sino slo un equilibrio, como una
ser,ie de ajustes en la escala.
5. Para las mximas de conversacin, vase Grice (1975).
6. La enunciacin original de Lakoff sobre las reglas de
cortesa figura en su obra de 1973. Adems, presenta este
sistema en el contexto de las diferencias entre hombre y
mujer (Lakoff, 1975). Un artculo ms reciente describe el
195
sistema como un continuo (Lakoff, 1979). Brown y Levin-
son (1978) ofrecen un anlisis ms formal y extenso de los
fenmenos de la cortesa.
7. Kochman (1981) presenta un extenso anlisis de Black and
White Styles in Conflicto
8. La cita deAnnie Hall pertenece al guin cinematogrfico de
Woody Allen y Marshall Brickman en Four films ofWoody
Allen, Nueva York, Random House, 1982.
Captulo tres
9. La interpretacin de la conversacin como la sealizacin
de la forma en que decimos cosas por medio de las
seales de la conversacin, est basada en el trabajo de
Gumperz (1982), quien las denomina "pautas d contex-
tualizacin". La constelacin de seales que aqu se expone
y la nocin de su para crear los mecanismos de la
conversacin, me pe*necen. Mi investigacin sobre el
anlisis de la conversacin se presenta en forma ms
detallada y se ubica en un contexto terico en Tannen,
1984.
Captulo cuatro
10. Lakoff (1973, 1975, 1979) trata los usos del rodeo.
Captulo cinco
11. Bateson (1972) introduce la construccin y la metacomuni-
cacin. Mucho se ha escrito sobre llilS estructuras en lin-
gstica, anti:opologa, psicologa e inteligencia artificiaL
Para comenzar, vanse Tannen (1979), Goffman (1974) y
los ensayos recopilados por Raskin (1985). .
12. La cuestin de la imposibilidad de lograr una transcripcin
palabra por palabra, y la influencia de la puntuacin en la
impresin que produce una transcripcin de un procedi-
miento legal, son los temas de una disertacin doctoral de
Walker (1985).
196
Raskin (1984) analiza las bromascomocambios deestr
tura.
14. El concepto de la comunicacin como flujo continuo, (
puede interpretarse en distintas maneras de acuerdo COI
puntuacin, tambin fue desarrollado por Bateson
Captulo seis
15. La dimensin del poder y de la solidaridad es uno de
conceptos bsicos de la sociolingstica. Brown y Giln
(1960) introdujeron el concepto y utilizaron los pronomb
para ilustrarlo.
16. Erving Goffman me hizo ver el apuro en que se vic
hombre que llam "cario" a la ejecutiva. Yo habacont:
la historia durante una conversacin, slo consciente di
ofensa que implicaba. Goffman me seal que la lenguE
le ofreca al hombre medios para ser amistoso con 1
mujer en el modo en que lo hubiera sido con un hombre,
ofender.
17. El anlisis de la conversacin entre Ben, Ethel y 11
aparece en Sacks (1971). Agradezco a Jim Schenkeim, I
grab la conversacin, por darme permiso para reprodu
la aqu, y a Emanuel Schegloff por otorgarme autorizac
para resumir el anlisis de Sacks. En su conferencia, Sa
destaca que, en tanto l y otros analistas profesionale
la conversacin por lo general trabajaban sobre transe
ciones para representar cada pausa y pronunciacin
exactitud, la transcripcin de esta conversacin no
totalmente fiel. Por esa razn me he tomado la liberta(
hacer pequeos cambios en la puntuacin con el fin
facilitar la lectura.
Capftulo siete
18. El artculo sobre la conferencia cumbre apareci en Ne
week, 30 de mayo, 1983.
19. Bateson (1972) introduce el trmino cismognesis com
mentaria. M. C. Bateson (1984) lo trata y menciona
197
ms tarde su padre 10 incluy en la categora "feedback re-
generativo". (El extracto que se cita aqu pertenece a ese
libro, pg. 96.)
Captulo ocho
20. Siempre me siento incmoda cuando hablo sobre las dife-
rencias entre hombre y mujer. Para muchos, la mera
sugerencia de que existan esas disparidades, constituye
hereja ideolgica; otros afirman que, si bien existen tales
diferencias, es mejor no mencionarlas, ya que todo lo que
apoye la idea 'de que varones y mujeres son diferentes, ser
empleado para denigrar a las mujeres. (Lo mismo puede
decirse con respecto a las investigaciones sobre diferencias
raciales, tnicas y de clase.) Veo este peligrq y tambin el de
la generalizacin, en especial cuando no se ha realizado
suficiente investigacin para poner a prueba la intuicin y
la observacin. Siempre existen excepciones a las normas
generales, y pareciera que la descripcin de las normas
menospreciara a los individuos que constituyen excepcio-
nes (a quienes ofrezco mis sinceras disculpas). Pero decid
continuar y confrontar estos temas, porque descubr que
conversar en este modo sobre las diferencias entre varn y
mujer evoca un rotundo "aj" como respuesta: muchas
personas arguyen que esta descripcin se adecua a sus ex-
periencias; ver ro que antes perciban como su problema in-
dividual en trminos de una norma generalizada los libera
de una carga de patologa y aislamiento. Sin duda sbsis-
ten interrogantes sobre la generalizacin de mis observa-
ciones y sobre los orgenes culturales versus los orgenes
biolgicos de las diferencias. Si el resultado da pie a
preguntas y a la observacin por parte de los investigadores
e individuos, todo ser para bien.
21. Racker establece este punto en "Divorce a la mode", The
New York Review of Books, 3 de mayo, 1979, pg. 24.
22. La informacin en la seccin ''Nios y nias que crecen"
est basada en Maltz y Borker (1982).
198
Captulo nueve
23. La historia escrita por Charles Dickinson Sofa art se
public en The New Yorker, 6 de mayo, 1985. '
24. El ejemplo sobre la expresin que emplea Sadat aparece en
una propuesta para una disertacin a cargo de Rassan
Rassan, Departamento de Lingstica de la Universidad
de Georgetown.
25. El ejemplo sobre el piloto egipcio figura en Saville-Troike
(1985).
199
Bibliografa
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Walker, Anne: From Oral to Written: The "Verbatim" Transcription of Legal
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202
Indice analtico
Adolescencia, crtica ntima Y. 158
Afinidad, 77
beneficios de, 65-6, 71
Agravamiento de la comunicacin en, 118,
121-2 .
Allen, Woody, 41
Ambicin, 108-9
Anlisis del discurso, 12
Annie Hall (pelcula), 41
Antisemitismo, 193
Autocrtica, 149
Automenosprecio, 107-8
Bateson, Gregory, 79-80, 91,125, 153, 185
Batesan, Mary Catherine, 125--6, 135
Bergman, Ingmar, 119
Bettelheim, Bruno, 19
Borker, Ruth, 138, 140-1
Bromas
construccin y, 85--6
metamensaje de, 68-9
Camaradera, 33, 34-5
Cambio de estructura, 26
Carter, Jimmy, 63, 120, 193
CBS News, 63
Cismognesls complementaria; 125-7
diferencias en el estilo de la conversa-
cin, 173, 178-80
en conversaciones entre hombres y
mujeres, 130-7
Cohen, Richard, 31
Complacer, 20
Condescendencia, 113
Conducta, diferencias en el estilo de la con-
versacin y, 174-7
Conferencias cumbre, 120-1
Confrontacin, evitar,
rodeo y, 67
Conocimiento de las diferencias en el estilo
de conversacin, 186--9, 191-2
Consejos, uase Dar consejos
Conservadores de estructura, 95-6
Construccin, 79-96, 189-90
aprovechamiento de, 85-6
cAmbiar la estructura, 26
conservadores y quebradores de
tructura, 95--6
203
dinmica de, 95--6
en pblico, 86-7
metacomunicacin y, 89-92
poder y peligros de, 88-9
posicin y, 87-8
reconstruccin, 89-90, 92-3
reconstruccin como humillacin,
93-4
sarcasmo y 150-1
Contacto visual, 140
Contrarreconstruccin, 80
Conversacin entre hombre y mujer,
128-47
diferencias culturales y, 128--9
est.ilos de conversacin de l/de
ella, 130-1, 133-7
falta de comunicacin en, 137
hablar sobre las cosas, 139-40
intereses diferentes y, 142-5
metamensajes y, 130-3
relaciones preliminares y, 145-7
silencio masculino y, 137-8
sonidos que muestran que se est escu-
chando y, 140-1
Corregir el uso del ingls, 154-5
Corregir gramtica, 154
Cortejo, 80, 119
Cortesa
a travs de las culturas, 40-1
concepto lingstico de, 28-9
espada de doble filo de, 36--7
informacin y, 32-5 .
relatividad cultural de, 1.83--4
Crtica, vase Crtica ntima
Crtica de segunda mano, 161-6
Crtica injusta, 166--7
Crtica instantnea, 166-7
Crtica ntima, 74, 148--68
adolescencia y, 158
ayuda, 149-50
como derivado de la proximidad,
166-7
corregir el uso del ingls y, 154--5
critica apuntando hacia afuera,
152-3
crtica de segunda mano, 161--6
crtica en el elogio, 151'-2
diferencias entre varones y mujeres en
la charla social, 156-7
efectos de, 160-1
1?8r8 el uso de, 166-7
mtimldad y, 168-9
preguntas, 159-60
regao, 153-5
sarcasmo y, 150-1, 159
Cumbres borrascosas (Bronte), 165
Charlas ntimas, 138--9
Charla trivial, 28
hombres y. 31
Dar consejos, 80
Debategate, 63
Decir piropos, 80
Defensa propia, 67-78
Dickinson, Charles, 155
Diferencias culturales
conversacin entre hombre y mujer y,
128--9, 138-9
metamensajes y, 40-1
tono y entonacin y, 50-1
Diferencias de rango, dimensin poder Iso
lidaridad y, 102-4
Diferencias en el estilo de la conversacin
y, 173, 178--90
en la conversacin del hombre y de la
mujer, 129-37
Diferencias en el estilo de la conversacin,
17194
coxp.prender su propio estilo, 172-3
conocimiento 'de 186-9, 191-2
el de l! el d e!la, 130-1, 133-7
interpretaciones psicolgicas y,
188-9
metacomunicacin y, 178-9, 184-5
posicin de bservador en, 189-92
reconstruccin y, 178-82
relaciones pblIcas e internacionales y,
192-4
Dimensin poder I solidaridad, 97-113
diferencias de rango y, 102-4
estilos de conversacin de l/de
ella y, 130-1 '
formas de dirigirse a una persona
y,99-102 ,
participacin e independencia y,
97-8
reconstruccin y, 104-13
ambicin, 108-9
distancia inapropiada, 107-8
relaciones interpersonales,
109-13
venta, 105--7
relacin de edades y, 99-100
Dinner at the Homesick Restaurant
(Tyler), 158-9
Discriminacin, 193
Disculpas, 44, 53, 57-8
Doble obligacin, 185
204
de la participacin y_ de la
cia,31-2" -
Eleccin de palabras, 24
Elogio
crtica en, 151-2
dimensin poder / solidaridad y, 104-5
Enseanza, 80
Entonacin, 24, 80
tono y, 44, 48-52
Escritura, construccin y, 83-4
Estereotipos interculturales, seales de la
conversacin y, 50-1
Estilo de conversacin de Nueva York,
183-4
Expresin facial, 80
Fastidiar, 80
Feiffer, Jules, 120, 133, 138-9, 155, 167,
183
Fenmeno de "nuestra cancin", 69
Fonda, Henry, 137-8
Formulacin de preguntas, 44, 53, 55-6
Forster, E. M., 165
Franqueza, 63, 71-7
aspectos de la verdad y, 71-3
como manipulacin, 71, 76-7
diferentes estilos de, 71, 76-7
ofensa a travs de, 71, 74-6
presunciones de base y, 71, 73-5
Funcionamientos del-estilo de la conversa
cin,27,42,172--3
informaci6n y cortesa en la
sacin,
la espada de doble filo de lacortes(a, 24
5
metamenaajes Y, 27-9,42
a travs de las culturas, 40-1
en el hogar, 38-40
participacin e independencia,
29-31
doble obligacin de, 31-2
Goffman, Erving, 87
Grabaciones para comprender los estilos
de la conversacin, 172-3
Gramtica, corregir, 154
Grice, H. P., 32
Grown Ups (FeifTer), 120, 133-6, 138-9,
155, 167, 183
Hacker, Andrew, 137
Hermanos, clillca ntima entre, 163-5
Hiptesis de Sapir-Whorf, 188-90
Hombres
enfoque de la conversacin basada en la
informacjq., 30-1
tono y, 48,,50
Vase tambin Conversacin entre
hombre y mujer
Humphrey, Hubert, 109
Household Words (Silber), 68-9
Igualdad, inapropiada, reclamando, .!'
104-13 .
Importancia de la conversacin, 27
Imposicin, 113
'cortesa y, 33-5
Independencia, -vase Participacin e inde
pendencia
Informacin
cortesa y, 32-5
dar, 80
Insolencia, 113
Instituto de Lingstica, 18-9, 22
Interpretaciones psicolgicas, diferencias
en el estilo de conversacin y, 188-90
Interrupcin, 183
Intimidad, crtica ntima y, 158-9
Irona, 68-9
Kochman, Thomas, 40
Kro!l, Jack, 137-8
La guerm de los mundos (Wells), 84-5
LakofT, Rabin, 19, 33,49, 147
17-8, 22-3
Malentendidos sobre detalles insignifican
tes, 122-5
Maltz, Daniel, 138, 140-1
Manipulacin, diferentes estilos de fran
queza y, 71, 76-7
Mensajes ocultos, 26
Mecanismos de la conversacin, 44, 53-8
disculpas, 44, 53, 57-8
formulacin de preguntas, 44, 53
quejas, 44, 63, 55-{), 57-8, 68-9
reaccin expresiva, 44, 53-5
Metacomunicacin, 80
construccin y, 89-92
diferencias en el estilo de la conversa
cin y, 178-80, 184-5
Metfora del puercoespn sobre la partici
pacin y la independencia, 29
Metamensajes, 27-9, 42, 189, 190-1
critica en el elogio y, 151-2
critica ntima y, 159-61, 163-4
construccin y, 80
cortesa y, 34-5, 36-7
dimensin poder / solidaridad y,
101-2
estilos de la conversacin:
el de l! el de e!lay, 13<1-1, 133-7
formas de dirigirse a una persona y,
101
formulacin de preguntas y,
61Hl
mixtos
en el hogar, 38-40
interculturales, 40-1
mujeres y, 131-3
reconstruccin como humillacin y,
93-4
reaccin expresiva y, 54, -'64
queja y, 57-8
rodeo y, beneficios de la afinidad,
64,66-7,70,77
bromas, 68--9
defensa propia, 67, 77-8,
205
crtica ntima y, 159--61, 163-4
evitar la confrontacin, 67
peligro, 67-9
placer esttico, 69-70
tono y, 48
Metamensajes mixtos
en el hogar, 38-40
interculturales, 40-1
Minoras, 193 .
Motivaciones detrs de la cortesa, 33-4
Mujeres
contrapesar participacin e indepen
dencia y, 130
conversacin entre hombres y mujeres
y, 123-47
diferencias culturales, 128-9,
138--9
dimensin poder/ solidaridad y, 100-3,
108, 13<1-1
entonacin y, 48
estilos de conversacin de l/de ella,
130-1, 133-7
falta de comunicacin, 137
formas de dirigirse a ellas.y, 101-2
hablar sobre las cosas, 139-40
intereses diferentes, 142-5
metamensajes y. 130-3
relaciones prehminares, 145--7
silencio masculino, 137-8
sonidos que demuestran que se
est escuchando, 140-1
tono y, 48-50
Negociacin, 31
New Yorker, The, 142
New York Times, The, 85
Newsweek, 120-1
Nicholson, J ack, 138-9
Nivel informativo de la comunicacin, 30-1
Opciones, cortesa y, 33-4
Padres, vdase Relaciones interpersonales
Palabras
eleccin de, 24
significado oculto de, 26
significado social de, 28
Participacin e independencia, 29-31
cortesa y, 33-7
dimensin ,poder / solidaridad y, 97--8
doble obligacin de, 31-2
rodeo y, 77--9
valor de 30...;.1
Pasaje a la india A (Forster), 165
Pausa,44-7,68-9
como reaccin expresiva, 53
Placer esttico del rodeo, 69-70
Poltica, dimensin poder / solidaridad y,
108--9
Posicin, 87-8
Posicin de observador en las diferencias
en el estilo de la conversacin, 191:-2
Postura de "la madre martirizada", 94
Preguntas (cuestionar), 21-2
como crticos -ntimos" 159-60
formulacin. de preguntas, 44, 53, 55-6
rodeo y, 24
Presunciones, 71, 73-4
Programas de acciones ,de afirmacin, 192
Pronombres, conversacin del hombre y de
la mujer YI 132-3
Propaganda, construccin y, 85-6
Proximidad, crtica intima como derivado
de, 166-7
Pygmalion (Shaw), 25
Quebradores de estructura, 95-6
Queja ritual, 44, 53, 67-8,. 6&-9
Quejas, 44, 53, 57-8, 58-9
"Racismo, 193
Reaccin expresiva, 44, 53-5
Nesgan, Ronald, 63
RecoDstl1lcci6n, 80, 89-90, 92-3
ambicin, 108-9
como humillacin, 93-4
diferencias en el estilo de la conversa-
cin y, 178-82
dimensin poder I solidaridad
y,104-13
distancia inapropiada, 107-8
relaciones interpersonales, 105-109
venta, 105-7
Regano, 153-5
Relaciones familiares, vase Relaciones in-
terpersonales
Relaciones internacionales, diferencias de
estilo de-la conversacin y,
Relaciones interpersonales, 117-'-28
accin y reaccin en, 128
cismognesis complementaria
y, 125-7
conversacin honesta y
el mito, 119,21
la realidad, 121-'2
cort<\io y, 119
diferencias de estilo en la conversacin
y, 182-<>
dimensin poder/solidaridad y, 109-12
malentendidos sobre detalles insignifi
cantes. 122-5 JO
mixtos y, 3&-40
Relaciones pblicas, diferencias ep. el estilo
de la conversacin y, 192-3'
Relatividad cultural de la cortesla, 183-4
Relatividad de los estilos de conversacin,
182-6
Rich, Adrinne, '138
Rodeo,
beneficios de
afinidad, 65-7, 71, 77
bromas, 68-9
defensa propia, 67,
206
evitar la confront1cin, 67
placer esttico, 69-70
peligros de, 67-8
construccin y, 79-85
dimensin poder / solidaridad y,
99
usos de, 77-8
Vase Rodeo
Sacks, Harvey, 11()-13
Sadat, Anwar, 193
Sapir,Edward,189
Sarcasmo, 68-9 150-1, 159
Scenes from a Marriage (Bergman), 119
Schmidt, Helmllt, 120 .
Schoenberger, Nancy, 138
29
Seales de la conversacin, 45, 58-9
ritmo y pausa, 44, 45-7, 68-9
tono y entonacin, 44, 4B-<i2, 58-9, 80
volumen, 44, 46-8, 58-9
Sexismo, 193 ,
Shaw, George Bernard, 25
Significado social de las palabras, 28
Silber, Joan, 68-9
Silencio masculino, 137-8
Simenon, Georgcs, 126
Socioling(11stica, 11
Solidariilad, vase Dimensin poder /soli-
daridad
Sonidos que muestran que se est escu
chanclo; 140-1
Suavidad, 46-8
Superposicin, 183
Tono, 58-9, 80
. entonacin y, 44, 48-52
Tono de voz, 80
Transacciones comerciales
conversacin intrascendente Y.
3()-1
negociacin, 31
Tvler, Anne 158
Universidad de 18
Uso del ingls, correg'lr, 154-5
Valores personales, metamensajes y, 30
Venta, 105-7
Verdad
aspectos de .. 71-3
conversacin honesta, 119--22
crueldad de, 74-6
Volumen, 44, 46-8, 58-9
cismognesis complementaria Y. 126
como expresiva, 53-4
Washington Post, 31
Wellest.S'rson, -84
Wells, H. G., 84
Whorl', BeI\iamin Lee, 189
Sobre el autor
Deborah Tannen es profesora asociada de lingstica en la
Universidad de Georgetown, en Washington D.C. Obtuvo su
doctorado en. filosofa en la Universidad de California en
Berkeley. Adems de sus numerosos artculos y libros para
pblicos eruditos, ha escrito para las revistas Vague y New
York. Tambin ha sido columnista invitada en la columna de
William Safire "On language" en New York Times Magazine.
Vive en Washington, D.C.
' ~
Esta obra se termin de imprimir en el mes
de agosto de 1991 en los talleres de
Compaa Editorial Electro-Comp., S.A. de C. V.
Calzo de Tlalpan 1702
Col. Country Club.
Mxico, D.F.