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Leo von Caprivi

Leo Graf von Caprivi, 1880

Georg Leo von Caprivi de Caprera de Montecuccoli (ab 1891 Graf) (* 24. Februar 1831 in
Charlottenburg; 6. Februar 1899 auf Gut Skyren bei Messow, Landkreis Crossen (Oder),
Provinz Brandenburg) war ein preuischer Offizier und von 1890 bis 1894 als Nachfolger
Otto von Bismarcks Reichskanzler des Deutschen Kaiserreichs. Seine Amtszeit war
auenpolitisch von einer Annherung an Grobritannien sowie einer offensiven
Handelspolitik geprgt. Damit einher ging das Ende der bisherigen Schutzzollpolitik.
Innenpolitisch war Caprivi der wichtigste Exponent eines Neuen Kurses mit dem Ziel des
politischen Ausgleichs. Seine Auen- und Innenpolitik stieen auf heftige Ablehnung sowohl
seitens der extremen Nationalisten als auch der konservativen Agrarier.
Inhaltsverzeichnis

1 Familie

2 Militrische Karriere

2.1 Aufstieg

2.2 Chef der Marine

3 Politik des Neuen Kurses


o

3.1 Auenpolitik

3.1.1 Nichtverlngerung des Rckversicherungsvertrages

3.1.2 Kolonialpolitik

3.1.3 Handelspolitik

3.2 Innenpolitik

3.2.1 Politik des Ausgleichs

3.2.2 Sozialpolitik und Steuerreform

3.3 Widerstand gegen Caprivis Politik

3.3.1 Opposition von Rechts

3.3.2 Konflikt um das Schulgesetz

3.3.3 Streit um die Militrvorlage

3.4 Sturz

4 Zeitgenssische Beurteilung und Historiographie

5 Schriften

6 Literatur und Quellen

7 Weblinks

8 Einzelnachweise

Familie

Die namensgebenden Vorfahren Caprivis kamen aus der Krain. Erster nachweisbarer Ahnherr
war ein Andreas Kopriva ( um 1570). Im 17. Jahrhundert siedelte sich die Familie in
Schlesien an und wurde wegen ihrer Verdienste in den Trkenkriegen 1653 in den Ritterstand
des Heiligen Rmischen Reiches sowie der sterreichischen Erblande erhoben. Seit dem
spten 17. Jahrhundert nannte sie sich von Caprivi. Zu den Vorfahren zhlte der Historiker
und Dichter Julius Leopold von Caprivi (16951768).
Leo war der lteste Sohn des preuischen Obertribunalrats und Kronsyndikus Leopold von
Caprivi (17971865), Mitglied des Preuischen Herrenhauses, und der Emilie Kpke (1803
1871). Diese stammte aus einem bildungsbrgerlichen Haus. Ihr Vater war der
Theologieprofessor und Leiter des Gymnasiums Graues Kloster Gustav Kpke.
Der Bruder Caprivis war der Generalleutnant Raimund von Caprivi. Sein Neffe Leo von
Caprivi war Flgeladjutant Kaiser Wilhelms II. Er selbst blieb unverheiratet.[1] Seine Herkunft
unterschied sich von der brigen preuischen Oberschicht dadurch, dass sie ihren
Schwerpunkt nicht im Grogrundbesitz hatte. Caprivi selbst beschrieb sich spter daher als
ohne Ar und Halm.[2] Er war protestantischer Konfession.

Militrische Karriere
Aufstieg

Caprivi besuchte das Friedrichwerdersche Gymnasium in Berlin. Nach dem Abitur trat er
1849 in das Kaiser Franz Garde-Grenadier-Regiment Nr. 2 der preuischen Armee ein. Im
Range eines Secondeleutnants besuchte er die Kriegsakademie. Als Hauptmann diente Caprivi
seit 1860 in der topographischen Abteilung des Groen Generalstabes. Als Mitglied des
Stabes der 5. Division diente er whrend des Deutsch-Dnischen Krieges 1864, im Jahr 1865
wurde er Kompaniechef in einem Infanterieregiment. Whrend des Deutschen Krieges von
1866 wurde Caprivi als Major wieder Mitglied des Groen Generalstabes. Den Krieg machte
er im Stab der 1. Armee unter Friedrich Karl Nikolaus von Preuen mit. Danach war er im
Generalstab des Gardekorps, ehe er im Frhjahr 1870 zunchst bergangsweise zum Chef des
Generalstabes des X. Armee-Korps ernannt wurde.

Zeitgenssisches Pressebild von der Schlacht von Mars-la-Tour

Caprivi, der inzwischen als einer der begabtesten Schler Moltkes galt, wurde whrend des
deutsch-franzsischen Krieges von 1870/71 als Generalstabschef des X. Armee-Korps im
Range eines Oberstleutnant besttigt.
Diese Personalentscheidung zugunsten des vergleichsweise jungen Caprivi erregte
ffentliches Aufsehen. Whrend des Krieges erfllte er die Erwartungen seiner Vorgesetzten
und trug entscheidend zu Siegen bei, zum Beispiel in der Schlacht von Mars-la-Tour, bei der
Belagerung von Metz sowie insbesondere in der Schlacht bei Beaune-la-Rolande. Fr seine
Verdienste erhielt er den Orden Pour le Mrite.[3]
Chef der Marine

Nach dem Krieg ging Caprivi zunchst als Abteilungsleiter ins Kriegsministerium. Dort war
er unter anderem mit einem Entwurf eines Kasernierungsgesetzes und mit der Einfhrung des
Mausergewehres beschftigt. Seit 1878 befehligte er im raschen Wechsel unterschiedliche
Divisionen als Kommandeur.
Nach dem Rcktritt des Chefs der Kaiserlichen Marine Albrecht von Stosch wurde Caprivi
1883 im Range eines Vizeadmirals auf diesen Posten berufen. Laut einigen Biographen
geschah dies gegen den ausdrcklichen Wunsch Otto von Bismarcks, der dem Heer einen

seiner besten Offiziere nicht nehmen wollte. Thomas Nipperdey spricht dagegen von einer
Abschiebung Caprivis zur Marine.[4][5]
Caprivi war anfangs von der Aufgabe nicht begeistert. Dennoch zeigte er Verwaltungstalent,
reformierte die Marine und baute sie aus. Unter seiner gide wurde vor allem das
Torpedobootwesen vorangetrieben. Gegenber dem Reichstag vertrat er in zwei groen
Denkschriften die Interessen der Flotte. Nach der Thronbesteigung Wilhelms II., der meinte,
von der Flottenpolitik mehr zu verstehen als alle Fachleute, kam es 1888 rasch zu
Meinungsverschiedenheiten mit dem Kaiser. Wilhelm wollte Verwaltung und militrisches
Kommando, beides bislang in der Admiralitt vereint, trennen. Wichtiger noch war der
grundstzliche Kurswechsel. Caprivi war Verfechter einer traditionellen kontinental
ausgerichteten Militrdoktrin, die Aufgabe der Flotte war fr ihn rein defensiv. Dagegen
trumte Wilhelm von einer mit England konkurrierenden offensiven Hochseeflotte. Caprivi,
der diese und andere Manahmen nicht mittragen wollte, trat von seinem Posten zurck, ohne
letztlich den Weg zur Hochrstung der Flotte aufhalten zu knnen.[6]
Nach seinem Rcktritt als Marinechef wurde Caprivi 1888 Kommandierender General des X.
Armee-Korps.
Politik des Neuen Kurses

Johannes von Miquel hat die Politik in der ra Caprivi stark mitgeprgt

Vor diesem Hintergrund kam nach der Entlassung Bismarcks im Jahr 1890 die Berufung zum
Reichskanzler (bis 1894) und preuischen Ministerprsidenten (bis 1892) fr Caprivi
berraschend.[7][8] Der Grund fr die Ernennung war, dass Wilhelm II. in Caprivi zunchst
einen Mann sah, der in seinen Streitpunkten mit Bismarck (Sozialistengesetz, Kulturkampf,
Minderheitenfragen) seinen zunchst auf Vershnung bedachten Kurs vertrat, dazu ein
bewhrter General war, der bei einer Zuspitzung der innenpolitischen Lage energisch
durchgreifen wrde. Nach seinem Amtsantritt hatte Caprivi dem Berliner Tageblatt
geschrieben, Hauptaufgabe der Nachfolger Bismarcks sei, die Nation nach der
vorangegangenen Epoche groer Mnner und Taten in ein Alltagsdasein zurckzufhren.[9]
Caprivi schlug auch einen in zahlreichen Initiativen eigenstndigen politischen Weg ein.

Diese Politik wurde bekannt unter dem von Wilhelm II. 1890 geprgten Begriff Neuer
Kurs.[10] Seine Anfangserfolge schienen den jungen Kaiser zu besttigen.
Der US-amerikanische Historiker Robert K. Massie beschreibt ihn zum Zeitpunkt des
Regierungsantritts:
Caprivi, neunundfnfzig, war das Musterbeispiel eines preuischen Offiziers. Er fhrte ein
spartanisches Leben, hatte nie geheiratet, rauchte nicht, hatte wenig enge Freunde und wenige
Feinde. Er las Geschichte und sprach flieend Englisch und Franzsisch. Seine Bewegungen
waren ruhig, sein Benehmen offen und freundlich, seine Ausdrucksweise verstndig.[11]
Caprivi versprach zu Beginn seiner Regierung, das gute zu nehmen, von wo und durch wen
es auch kommt, wenn es mit dem Staatswohl vereinbar ist.[12] Damit stand er fr einen neuen
Kurs sowohl in der Auen- als auch in der Innenpolitik. Wesentliche wirtschaftliche Zge
seines Regierungsprogramm stammten allerdings dabei vom Fhrer der Nationalliberalen,
Johannes von Miquel. Darin wurden in verschiedenen Bereichen, etwa in der Sozialpolitik,
Reformen angekndigt. In den einzelnen Politikbereichen des preuischen Staatsministeriums
waren Handelsminister Hans Hermann von Berlepsch, Innenminister Ernst Ludwig Herrfurth
und Kriegsminister Hans Karl Georg von Kaltenborn-Stachau wichtige Mitgestalter. Auf
Reichsebene kamen die Staatssekretre Karl Heinrich von Boetticher und Adolf Marschall
von Bieberstein hinzu (vergl. auch Kabinett Caprivi). Allerdings hatte die Politik des
Ausgleichs klare Grenzen; die monarchische und staatliche Autoritt sollte nicht
eingeschrnkt werden. Staatliche Einfluss- und Kontrollmglichkeiten etwa im Rahmen des
Vereinsrechts wurden nicht beseitigt, das Disziplinarrecht gegenber Beamten wurde
teilweise verschrft und mit Blick auf politische Prozesse bewusst konservative Richter
ernannt. Thomas Nipperdey charakterisierte diese Politik als aufgeklrten BeamtenKonservatismus.[13]
Um seine politische Agenda durchsetzen zu knnen, war Caprivi wie schon Bismarck auf die
Zustimmung des Reichstags angewiesen. Neu war jedoch, dass der neue Kaiser direkt
politischen Einfluss nehmen wollte. Dessen wechselnde Positionen und seine absolutistisch
anmutenden Ansprche wurden seit der Zeit Caprivis zu einem zentralen politischen Faktor.
Nicht zu unterschtzen war auch die Opposition des enttuschten Bismarck. Ein weiteres
Problem Caprivis war das Verhltnis zwischen dem Reich und Preuen. Der Fhrungsstil
Caprivis war im Gegensatz zu jenem Bismarcks innerhalb des preuischen Staatsministeriums
kollegial geprgt. Bereits in seiner Antrittsrede im preuischen Abgeordnetenhaus kndigte er
diese Vernderung an.[14] Anders als sein Vorgnger verlangte er nie bei einem
Immediatsbericht eines Ministers beim Kaiser anwesend zu sein. Dies fhrte aber dazu, dass
sich politische Richtlinienansprche nur schwer umsetzen lieen. In Preuen konnte so
Finanzminister Miquel zu einer eigenen, ber sein Ressort hinausgreifenden Macht werden.[15]
Auenpolitik
Nichtverlngerung des Rckversicherungsvertrages

Obwohl Caprivi selbst Militr war, war Krieg fr ihn keine politische Option. Daher hat er die
Prventivkriegsforderungen in Form eines Bndnisses zwischen sterreich-Ungarn und
Deutschland gegen Russland, wie sie Alfred von Waldersee vertrat, abgelehnt.[16] Dennoch
fllt in seine Amtszeit mit der Nichtverlngerung des Rckversicherungsvertrags mit
Russland eine folgenreiche Verschlechterung des Verhltnisses zum Zarenreich. Dieser Schritt
wurde in bereinstimmung mit dem zustndigen Auenministerium vollzogen. Letztlich
konnte auch Wilhelm II. sich den vorgetragenen Argumenten nicht mehr verschlieen. Vor
allem die Entscheidung bezglich des Rckversicherungsvertrags fhrte sobald dieser
Geheimvertrag erst bekannt geworden war zu scharfer Kritik von Seiten berzeugter
Anhnger Bismarcks. In der Presse wurde Caprivi daraufhin als auenpolitischer Dilettant
angegriffen. Die weiter gehende These, Caprivi habe so die Einkreisung des Reiches
verursacht, die letztlich zum Zweifrontenkrieg im Ersten Weltkrieg gefhrt habe, wurde auch
von der Geschichtswissenschaft spter nicht selten geteilt. Allerdings waren schon in der
Endphase Bismarcks die Beziehungen zu Russland schlechter geworden und wurden
zustzlich durch einen regelrechten Handelskrieg um russische Getreideexporte verschrft.
Zugleich gab es starke Krfte innerhalb der russischen Politik, die bereits gegen Ende der
1880er Jahre auf eine Hinwendung zu Frankreich drngten. Auch eine Erneuerung des
Rckversicherungsvertrages htte dies wohl nicht unterbinden knnen. Insofern bedeutete die
Nichtverlngerung nicht den Anfang der Krise der deutsch-russischen Beziehung; die Folgen
waren allerdings erheblich. Tatschlich kam es 1893/94 zum Bndnis Russlands mit
Frankreich. Deutschland war damit noch enger an sterreich-Ungarn gebunden. Insgesamt
trug die Entscheidung zur Bildung konkurrierender Blcke in Europa bei.[17]
Kolonialpolitik

Parade zur Inbesitznahme vom Helgoland

Caprivi setzte statt des Rckversicherungsvertrages auf den Dreibund mit sterreich-Ungarn
und Italien. Diesen versuchte er durch gute Beziehungen mit Grobritannien zu ergnzen. Das
Deutsche Reich trat an England Witu und Sansibar in Ostafrika ab. Im noch von Bismarck
vorbereiteten Sansibar-Vertrag tauschte es die Insel Helgoland gegen Sansibar und Teile des
Betschuanalands ein. Auerdem erwarb Deutschland den nach dem Kanzler benannten
Caprivi-Zipfel im damaligen Deutsch-Sdwestafrika, heute Namibia. Mit dem Erwerb
Helgolands verband sich unter anderem das strategische Ziel, die deutschen Ksten zu
sichern. Ebenso wichtig war der Vertrag aber auch als Signal an Grobritannien, dass
Deutschland dessen Stellung als berragende Kolonialmacht nicht in Frage stellen werde.

Caprivi hoffte, dass der Vertrag der Beginn auf dem Weg zu einem Bndnis beider Staaten
werden wrde. Diese Hoffnungen erfllten sich freilich nicht. Dabei spielten Meinungs- und
Interessenunterschiede etwa in Hinblick auf das Osmanische Reich eine Rolle.[18]
Zugestndnisse in der Kolonialfrage fielen Caprivi auch deswegen leicht, weil er meinte, dass
die deutschen Krfte im Kriegsfall nicht ausreichen wrden, um ein ausgedehntes
Kolonialreich gegen Grobritannien militrisch zu verteidigen. Hinzu kam, dass er kein
Anhnger einer kolonialen Expansion war.[19]
Handelspolitik

Ein Kennzeichen der Politik Caprivis war seine offensive Handelspolitik: Entweder wir
exportieren Waren, oder wir exportieren Menschen. Ohne eine leistungsfhige Industrie war
fr ihn die Bewahrung des deutschen Gromachtanspruches nicht auf Dauer
aufrechtzuerhalten. In der Wirtschaft selbst kam dem das Ende der groen Depression in der
Mitte der 1890er Jahre entgegen. Diese fhrte dazu, dass die Bedeutung der Landwirtschaft
im Deutschen Reich zurckging, whrend ein System von Handelsvertrgen die industrielle
Entwicklung frderte. Gleichzeitig wurden auch Zollbarrieren abgebaut. Darunter waren auch
die fr Grogrundbesitzer wichtigen Schutzzlle auf Getreide.
Die Handelspolitik war fr Caprivi auch ein Mittel der allgemeinen Auenpolitik, er versuchte
andere Lnder durch Handelsvertrge politisch an das Deutsche Reich zu binden. Ein eng
verflochtenes Wirtschaftsgebiet mit 130 Millionen Menschen sollte eine Barriere gegen
mgliche Kriege bilden. Dabei hatte er auch den Aufstieg der Vereinigten Staaten und anderer
auereuropischer Staaten im Blick. Langfristige Handelsvertrge wurden auer mit
sterreich-Ungarn auch mit Italien, der Schweiz und Belgien abgeschlossen. Hinzu kamen
Vereinbarungen mit Serbien, Rumnien und Spanien.[20]
Insgesamt bedeutete dies ein Ende der Schutzzollpolitik der spten Bismarckzeit, allerdings
blieb das Reich weit von der frheren Freihandelspolitik entfernt. Damit hatte Caprivi die
Mehrheit des Reichstages hinter sich und der Kaiser verlieh ihm in diesem Zusammenhang
den Titel eines Grafen.[21] Die allgemeine Zustimmung legte sich aber rasch, als Caprivi auch
den Handelskrieg mit Russland beendete. Dadurch konnten nicht nur deutsche Industriegter
exportiert, sondern auch in begrenztem Umfang wieder Getreide nach Deutschland importiert
werden. Dies verbesserte die angeschlagenen Beziehungen zu Russland zwar deutlich,
Innenpolitisch brachte dies Caprivi aber den Widerstand der Agrarier ein.[22]
Innenpolitik
Politik des Ausgleichs

Die Februarerlasse. Idealisierte Darstellung Wilhelm II. und des Anspruchs auf
ein soziales Kaisertum (Neuruppiner Bilderbogen von 1890)

Fr Caprivi war der Staat ein monarchisch sozialer Obrigkeitsstaat basierend auf christlichen
Traditionen. Er versuchte, als Ausgleich der inneren Gegenstze alle Parteien einzubeziehen.
Die Regierung kann niederhalten, niederschlagen, damit ist die Sache aber nicht gemacht,
die Schden mssen von innen heraus geheilt werden. Dazu gehrt, dass man das
Wohlbefinden im Staat, das sich heimisch fhlen, die Teilnahme mit Kopf und Herz an den
Aufgaben des Staates in weitere Kreise getragen wird.[23]
Dies wurde im Reichstag und der ffentlichkeit begrt. Caprivi sah sich als eine Art
Vermittler zwischen Krone und Reichstag. Er konnte sich allerdings nicht auf eine starke
Partei im Reichstag sttzen und musste sich nicht selten wechselnde Mehrheiten suchen.
Dennoch gab es anfangs reelle Aussichten auf Erfolg seiner Ausgleichspolitik.
Er versuchte nicht nur, die brgerlichen liberalen und die konservativen Krfte fr sich zu
gewinnen, sondern suchte durch Zugestndnisse auch einen Ausgleich mit Vertretern der
Polen und des in der Einigungszeit annektierten Knigreichs Hannover im Reichstag. Die
Auflsung des Welfenfonds verringerte die Spannung mit den welfischen Loyalisten. In
Hinblick auf die polnische Bevlkerung glaubte Caprivi, im Falle eines Konflikts mit
Russland auf diese angewiesen zu sein, auerdem bentigte er die Stimmen ihrer
Reichstagsmitglieder. Es gab Lockerungen in der Schulsprachenfrage, die Arbeit der
polnischen Genossenschaftsbanken wurde erleichtert und ein polnischer Erzbischof fr Posen
und Gnesen ermglicht. Allerdings hatte dies insbesondere nach dem Rcktritt Caprivis keine
dauerhaften Folgen.[24][25]
Wichtiger noch war, dass er auch auf das Zentrum und die Sozialdemokraten zuging. Mit der
Entschdigung der katholischen Kirche fr whrend des Kulturkampfs eingefrorene staatliche
Gelder versuchte er das vom Zentrum vertretene katholische Lager fr sich zu gewinnen.
Durch den Verzicht auf eine Erneuerung des Sozialistengesetzes sowie der Ankndigung von
Reformen beim preuischen Dreiklassenwahlrecht kam er auch der SPD entgegen. Allerdings

hatte dies enge Grenzen: Verwaltung, Polizei und Justiz bekmpften auch ohne besonderes
Gesetz die Sozialdemokraten.[26][27]
Sozialpolitik und Steuerreform

Am Anfang der Reformen stand angesichts der Sozialen Frage die Sozialpolitik. Diese wurde
anfangs noch ganz von Wilhelm II. und dessen Idee eines sozialen Kaisertums mitgetragen.
Durch sozialpolitische Manahmen versuchte Caprivi zudem, die angenommene
revolutionre Bedrohung durch die Sozialdemokratie zu neutralisieren. Diese Politik hatte
anfangs die ausdrckliche Untersttzung durch Wilhelm II. Vor allem der preuische
Handelsminister Hans Hermann von Berlepsch trieb die Reformen voran. Unter anderem
wurde die Sonntagsarbeit verboten, die Arbeit von Kindern unter 14 Jahren in Fabriken wurde
abgeschafft, die Arbeitszeit von Jugendlichen und Frauen eingeschrnkt. Hinzu kam die
Einrichtung von Arbeitsordnungen und Gewerbegerichten zur Schlichtung arbeitsrechtlicher
Konflikte zwischen Arbeitern und Unternehmern. Dabei wurde ausdrcklich auch die
Beteiligung von Sozialdemokraten akzeptiert. Auch eine Novelle des preuischen
Berggesetzes wurde auf den Weg gebracht und der Arbeiterwohnungsbau gefrdert.
Allerdings kam die Sozialpolitik bereits in der Endphase der Regierung Caprivi wieder zum
Stillstand.
Mit der Miquelschen Steuerreform wurde eine progressive Einkommensteuer eingefhrt,
die vor allem den geringer Verdienenden entgegenkam. Allerdings profitierte auch der
Grundbesitz davon. Im Zusammenhang mit der Steuerreform wurde auch eine neue
Landgemeindeordnung vom Parlament beschlossen. Dadurch erhielten erstmals 200.000
bislang von der politischen Partizipation ausgeschlossene Personen das Wahlrecht. Dem
konservativen Lager gelang es erfolgreich, die Reform so zu verwssern, dass nur eine
Minderheit der Gutsbezirke davon betroffen wurde. Auch der Versuch, das preuische
Dreiklassenwahlrecht zu verndern, scheiterte an den traditionellen Machteliten. Sie
erzwangen auch den Rcktritt von Innenminister Ernst Ludwig Herrfurth. Dessen Nachfolger
wurde der konservative Botho zu Eulenburg.[28]
Widerstand gegen Caprivis Politik

Botho Wendt zu Eulenburg wurde Nachfolger Caprivis als preuischer


Ministerprsident und trug zu dessen Ende als Reichskanzler mageblich bei

Diese Politik des Ausgleichs, vor allem aber seine Auen- und Handelspolitik, fhrten zu
einem breiten Widerstand gegen Caprivi.
Opposition von Rechts

Eine wichtige Rolle spielte dabei Otto von Bismarck, der die positiven uerungen ber
Caprivi von Seiten der Umsturzparteien zum Anlass nahm, um ffentlich gegen die linke
Politik seines Nachfolgers zu Felde zu ziehen. Verstrkt wurde Bismarcks Haltung auch
durch ungeschicktes Agieren Caprivis, der ein geplantes Treffen des ehemaligen Kanzlers mit
Kaiser Franz Joseph verhindert hatte. Der am Ende seiner Regierungszeit unpopulre
Bismarck gewann erneut an Ansehen und wurde eines der Zentren einer rechten Opposition.
[29]

Nach dem Abschluss des Sansibar-Vertrages warfen die Kolonialbefrworter Caprivi den
Ausverkauf deutscher Interessen vor. Selbst Bismarck, der ebenfalls nur bedingt Anhnger der
berseeischen Expansion war, beteiligte sich daran mit scharfer Kritik.[30]
Nicht zuletzt gegen die zurckhaltende Kolonialpolitik formierte sich mit dem Alldeutschen
Verband eine rechte Massenorganisation. Mit seiner Handelspolitik machte sich Caprivi
insbesondere in den konservativen Landwirtschaftskreisen Gegner. Es kam zu massiven
Protesten, an denen sich vor allem die Grogrundbesitzer beteiligten.
Wir mssen schreien, dass es bis an die Stufen des Thrones vernommen wird! Ich schlage
nicht mehr oder weniger vor, als dass wir unter die Sozialdemokraten gehen und ernstlich
gegen die Regierung Front machen, ihr zeigen, dass wir nicht gewillt sind, uns weiter so
schlecht behandeln zu lassen, wie bisher, und sie unsere Macht spren lassen.
Dieser Aufruf von 1893 gehrt zur unmittelbaren Vorgeschichte der Grndung des Bundes der
Landwirte.[31]
Die konservative Kreuzzeitung sprach am 20. Dezember 1893 von einer unberbrckbaren
Kluft zwischen dem Kanzler und den Konservativen.[32] In der deutschkonservativen Partei
fhrte die Kritik insbesondere an der Landgemeindeordnung, dem sterreichischen
Handelsvertrag von 1891 und das Scheitern einer Schulreform auf konfessioneller Grundlage
zum Sturz der bisherigen regierungsfreundlichen Fhrung. Stattdessen setzten sich auf dem
Tivoliparteitag von 1892 Anhnger von Adolf Stoecker und damit die Antisemiten durch.[33]
Konflikt um das Schulgesetz

Aus ganz anderen Grnden rief Caprivi Kritik von Seiten der von ihm umworbenen
Nationalliberalen, Freisinnigen und Freikonservativen hervor. Grund war das von ihm
vorgelegte preuische Volksschulgesetz, das im Kern auf einer konfessionellen Grundlage

beruhte. Ziel war es, damit das Zentrum und die Konservativen einzubinden. Nach der
Vorlage des Gesetzentwurfs kam es im brgerlich-liberalen bis gemigt konservativen Lager
zu einem unerwartet starken Sturm der Entrstung. Wilhelm II. rckte von dem Gesetz ab.
Nachdem 1892 der Kultusminister Robert von Zedlitz-Trtzschler zurckgetreten war, bot
auch Caprivi seinen Rcktritt an. Tatschlich verlor er das Amt des preuischen
Ministerprsidenten an Botho zu Eulenburg. Er blieb aber Reichskanzler, dennoch hatte er
eine zentrale Machtbasis verloren. Seither gab es mit der Reichsleitung und dem preuischen
Staatsministerium zwei konkurrierende und einander teilweise blockierende Machtzentren.
Der Gegensatz zwischen Caprivi und Eulenburg fhrte ungewollt zur Strkung des
persnlichen Regiments des Kaisers, und Caprivi bte einen Teil seines Vertrauens bei
Wilhelm II. ein.[34]
Streit um die Militrvorlage

Teilweise berlagert wurde die Krise durch den Streit um eine neue Militrvorlage.
Tatschlich gelang es Caprivi, die neue Heeresvorlage durchzusetzen. Diese beinhaltete neben
einer Erhhung der Heeresstrke die Herabsetzung des Wehrdienstes von drei auf zwei Jahre.
Die Verkrzung der Wehrpflicht stie auf erhebliche Kritik von Seiten einiger traditionell
eingestellter Militrs in der Umgebung des Kaisers, whrend einige Modernisierer im Militr
diese Manahme begrten, weil sie die Zahl der Reservisten erhhte. Im Militr verlor
Caprivi insgesamt an Untersttzung. Wilhelm II. setzte dem anfnglich Widerstand entgegen,
lie sich aber schlielich vom Kanzler berzeugen. Im Reichstag scheiterte er damit zunchst.
Die Folge war die Auflsung und die vorgezogene Reichstagswahl von 1893. Der neue
Reichstag nahm eine im Wesentlichen den Intentionen Caprivis entsprechende neue Vorlage
an.[35] Nicht zuletzt an der Militrfrage zerbrach der Linksliberalismus. Whrend Eugen
Richter und seine Freisinnige Volkspartei den Plan strikt ablehnten, suchte die Freisinnige
Vereinigung eine Verstndigung mit Caprivi.[36] Das Zentrum, das sich anfangs bereit zeigte,
Caprivi zu untersttzen, ging wegen des Scheiterns der Schulplne und aus Kritik an der
Heeresvorlage auf Distanz.[37]
Sturz

Leo von Caprivi

Caprivis Stellung war 1893 aus verschiedenen Grnden geschwcht. Im Reichstag gab es
keine stabile Mehrheit, Preuen war zu einem eigenstndigen Machtzentrum geworden, in der
ffentlichkeit heizten vor allem die Kritiker von Rechts die Stimmung gegen den Kanzler
immer mehr an und auch der Kaiser rckte von seinem Kanzler ab.
Das unmittelbare Ende der Reichskanzlerschaft Caprivis lste die Haltung zur
Sozialdemokratie aus. Der Kaiser hatte sich unter dem Einfluss von Carl Ferdinand von
Stumm-Halberg lngst von seinem anfnglichen, sozialpolitischen Kurs entfernt und forderte
ein Gesetz gegen die Umsturzparteien.
Eulenburg kndigte daraufhin ein Reichsgesetz gegen revolutionre Tendenzen an. Es war
klar, dass der Reichstag dem Gesetz nicht zustimmen wrde. Die Folge wren dessen
Auflsung und Neuwahlen gewesen. Abzusehen war ferner, dass auch ein neuer Reichstag das
Gesetz ablehnen wrde. Danach sollte ein neues Wahlgesetz erlassen werden, das die
gewnschte Mehrheit sicherstellte. Dies war ein Staatsstreichplan von oben. Ganz nebenbei
wrde man so auch Caprivi loswerden, der ein Sondergesetz hnlich dem Sozialistengesetz
nicht mittragen wrde. Wilhelm II. machte sich die Forderung nach einem Kampf gegen die
Umsturzparteien zu Eigen. Caprivi stellte sich dem entgegen und bot seinen Rcktritt an. Der
Kaiser versuchte zunchst, ihn zu halten und wandte sich gegen Eulenburg. Dieser aber
schaffte es, Wilhelm II. zu berzeugen, dass Caprivi hinter bestimmten Verffentlichungen
ber Gesprche zwischen Kanzler und Kaiser stecke. Die Folge war, dass Wilhelm II. am
26. Oktober 1894 sowohl Caprivi als auch Eulenburg entlie.[38][39]
Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfrst wurde am 29. Oktober 1894 Reichskanzler und
preuischer Ministerprsident.
Caprivi verbrannte am Abend seines Rcktritts seine privaten Papiere, reiste am nchsten Tag
nach Montreux, wo er monatelang zurckgezogen blieb. Er zog sich nach dem Ende seiner
Kanzlerschaft gnzlich aus der Politik zurck, lebte bei seinem Neffen in der Nhe von
Frankfurt an der Oder und weigerte sich ber alle Fragen seiner Amtszeit zu reden oder zu
schreiben, denn das knne nur Schaden anrichten.[40]
Zeitgenssische Beurteilung und Historiographie

Leo von Caprivi

Otto von Bismarck hat das Bild Caprivis mageblich mitgeprgt

Die Zeitgenossen beurteilten Caprivi unterschiedlich. Der sozialdemokratische Historiker


Franz Mehring schrieb in der Neuen Zeit im Rckblick: Caprivi habe die rgsten Auswchse
der schmutzigen Korruption beseitigt, die unter Bismarck die deutschen Zustnde
durchdrungen hatte. So lange die Gesellschaft besteht, wird sie keinen besseren
Reichskanzler mehr liefern, als Caprivi war.[23] Auch Karl Bachem, der Experte fr die
Geschichte der Zentrumspartei, beurteilte Caprivi positiv.[41]
Otto von Bismarck hatte Caprivi anfangs ausdrcklich gelobt: Dieser habe einen klaren
Kopf, ein gutes Herz, eine gromtige Natur und eine groe Arbeitskraft. Alles in allem ein
Mann ersten Ranges.[41] Bald aber wurde der Altkanzler zu Caprivis schrfstem Kritiker. Ihm
und seinen Anhngern gelang es, Caprivi mit einer entsprechenden Propaganda zu einem
politischen Zwerg zu machen und ihm dauerhaft zu schaden. Der Vertraute Wilhelms II.,
Philipp zu Eulenburg, charakterisierte Caprivi spttisch als eine Mischung aus Unteroffizier
und Rechnungsrat.[42]
In Grobritannien genoss Caprivi, im Gegensatz zu allen seinen Nachfolgern als
Reichskanzler, ein hohes Ansehen.
An die bismarck'sche Beurteilung anknpfend wurde lange Zeit vor allem die
Nichtverlngerung des Rckversicherungsvertrages mit Russland negativ beurteilt. Die
Entscheidung gegen die Verlngerung des Vertrages erschien als eine katastrophale Abkehr
von den Prinzipien der bismarck'schen Politik. Caprivi wurde von den Historikern lange als
arbeitsamer, ehrlicher, aber etwas beschrnkter General beschrieben, der die Nachfolge des
genialen Reichsgrnders angetreten htte. Als Beleg fr die Unfhigkeit Caprivis in der
Auenpolitik wird in diesem Zusammenhang gerne die in den 1920er Jahren publizierte
Erinnerung von General von Schweidnitz, der in der Zeit Caprivis Botschafter in Russland
war, zitiert.

Bescheiden, ehrlich und ernst erklrte er mir, dass die grte Schwierigkeit, vor der er jetzt
stehe, die Frage wegen der Erneuerung des russischen Vertrages sei, denn er knne nicht wie
Frst Bismarck, nach dem bekannten Gleichnis Wilhelm I., als Jongleur mit fnf Glaskugeln
spielen, er knne nur zwei Glaskugeln gleichzeitig halten.[43]
Dieses Bild wurde in den letzten Jahrzehnten etwas differenzierter. Die Nichtverlngerung des
Rckversicherungsvertrages wird von der Forschung nicht mehr als katastrophale
Fehlentscheidung angesehen, zumal der Vertrag selbst nicht mehr als Meisterstck Bismarcks,
sondern als Notbehelf beurteilt wird.[44]
Erst allmhlich kam es auch zu einer differenzierten Darstellung Caprivis. Heinrich Otto
Meisner charakterisierte ihn als zwar der Rede mchtig, doch er sei kein Meister der
berredung bei aller Verhandlungsbereitschaft unhfisch bis zur Unhflichkeit im
Gesprch mit der Kaiserin. Er sei kein politischer General und auch als Kanzler im
Waffenrock nur ein Politiker von begrenztem Geschick und Instinkt gewesen. Caprivi war
danach eine gewissenhafte Persnlichkeit, die berzeugen und berzeugt sein wollte, die
durch zhen Flei und mhsames Studium sich aneignete, was anderen zuflog.[45] Gegenber
der Geringschtzung frherer Jahrzehnte zeichnete Golo Mann am Ende der 1950er Jahre ein
fast gegenteiliges Bild von Caprivi. Danach besa dieser einen klaren und eigensinnigen
Kopf. Er war unvoreingenommen und unbestechlich. In der Reihe der deutschen Kanzler
zwischen 1890 und 1918 war er der beste. Danach wollte er nur das Rechte tun aber er war
politisch unerfahren. Er rechnete auf die Untersttzung der Guten, ihm war aber nicht klar,
dass in der Politik die wenigsten Leute gut sind, noch gut sein knnen.[46] Die heutige
Forschung urteilt etwas nchterner, aber der Person Caprivis werden durchaus eigene
Leistungen zuerkannt. Klaus Rdiger Metze meint, dass es Caprivis Verdienst war, nicht nur
den Wandel Deutschlands vom Agrar- zum Industriestaat zu erkennen, sondern dies mit seiner
Sozial- und Handelsgesetzgebung mit gestaltet zu haben. Er habe die Fhigkeit zu
Kompromissen und zur Selbstkritik besessen. Hinzu kam eine groe Zhigkeit bei der
Umsetzung seiner Ziele. Dass seine liberal-konservative Reformpolitik letztlich gescheitert
sei, habe vor allem mit seinem diplomatischen Unvermgen im Umgang mit seinen
innenpolitischen Kontrahenten zu tun.[47]
Auch nach Heinrich August Winklers Urteil waren Caprivi und seine Mitarbeiter in den
Reichsmtern von einem ernsthaften Reformwillen durchdrungen. Aber Caprivi unterliefen
immer wieder grobe Fehler etwa in der Schulgesetzgebung und der Heeresvorlage.[48]
Nipperdey argumentierte, dass Caprivis neuer Kurs ein aussichtsreicher und hoffnungsvoller
Versuch fr eine systemimmanente, aber doch offene Neuorientierung der Reichspolitik
gewesen sei. Gescheitert sei er einmal an der Parteienkonstellation, dem Widerstand der
Interessengruppen wie dem Bund der Landwirte, den Spannungen zwischen Preuen und dem
Reich, der berlegenheit des feudalen agrarischen Konservatismus und der
halbabsolutistischen Militrmonarchie gegenber seinem brokratisch-rationalen
Reformkonservatismus. Letztlich gescheitert sei er aber am Kaiser und dessen
Sprunghaftigkeit und dem Anspruch auf ein persnliches Regiment.[49] Hans-Ulrich
Wehler urteilt, dass Caprivi mit seinem Maximalprogramm des Neuen Kurses zwar eine

scharfe Abkehr von der Politik Bismarcks vorgenommen habe, die Probleme aber ohne festen
politischen Rckhalt unlsbar gewesen seien.[50]

Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfrst

Chlodwig Frst zu Hohenlohe-Schillingsfrst (Portrt von Franz von Lenbach,


1896)

Unterschrift

Chlodwig Carl Viktor Frst zu Hohenlohe-Schillingsfrst, Prinz von Ratibor und von
Corvey (* 31. Mrz 1819 in Rotenburg an der Fulda; 6. Juli 1901 in Ragaz in der Schweiz)
war ein deutscher Staatsmann. Zwischen 1866 und 1870 war er bayerischer Ministerprsident
und von 1894 bis 1900 war er Reichskanzler des Deutschen Kaiserreiches und preuischer
Ministerprsident.
Inhaltsverzeichnis

1 Herkunft

2 Ausbildung

3 Politiker in Bayern und whrend der Revolution von 1848/49

4 Opposition und Regierungsverantwortung in Bayern

5 Reichstagsabgeordneter und Diplomat

6 Regierungsbernahme im Reich und in Preuen

7 Reformen im Rechtswesen

8 Resignation

9 Schattenkanzler

10 Ehrungen

11 Ehe und Nachkommen

12 Memoiren

13 Literatur

14 Weblinks

15 Einzelnachweise

Herkunft

Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfrst stammte aus der seit 1153 urkundlich bekannten


frnkischen Familie Hohenlohe ab, die bis 1806 reichsunmittelbar gewesen war.
Er war der zweite von fnf Shnen des Frsten Franz-Joseph zu Hohenlohe-Schillingsfrst
(17871841) und dessen Frau, Prinzessin Konstanze zu Hohenlohe-Langenburg (17921847).
Wie sein Vater war er katholisch, seine Mutter protestantisch getauft. Die Brder von
Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfrst im Verwandtenkreis wurden die vier berlebenden
Shne auch die vier Haimonskinder[1] genannt waren:

Viktor (18181893, der sptere Herzog von Ratibor),

Philipp Ernst (18201845),

Gustav Adolf (18231896, spter Kardinal),

Konstantin zu Hohenlohe-Schillingsfrst (18281896, der sptere


Obersthofmeister des sterreichischen Kaisers in Wien).

Der Schwager des Vaters, der kinderlose Landgraf Victor Amadeus von Hessen-Rotenburg
(17791834), hatte beschlossen, seinen Allodial-Besitz Ratibor in Schlesien, Corvey in
Westfalen und Treffurt im Regierungsbezirk Erfurt den beiden ltesten Shnen des Frsten
Franz-Joseph zu vererben. Bei ihm in Rotenburg an der Fulda und im Schloss Schillingsfrst
in der Nhe von Rothenburg o. d. Tauber in Mittelfranken brachte Hohenlohe die meiste Zeit
seiner Kindheit zu.
Ausbildung

Von 1832 an besuchte er das Gymnasium in Ansbach und das knigliche Gymnasium Erfurt.
Seit 1837 studierte er in Gttingen, Bonn, Lausanne, Heidelberg und dann wieder Bonn
Rechtswissenschaft. Einige Monate nach dem Tod seines Vaters bestand er in Koblenz (am 3.
April 1841) das Auskultator-Examen.

In einem Erbvertrag hatten die Brder den Nachlass des Vaters und des Oheims so aufgeteilt,
dass Chlodwig die Herrschaft Corvey, Viktor das Herzogtum Ratibor und Philipp Ernst die
Herrschaft Schillingsfrst bekam. Ab 1842 strebte Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfrst die
diplomatische Laufbahn an, und zwar zunchst in Preuen, wo er nun wohnte. Eine hierfr
erforderliche Ausbildungszeit in der Justiz und bei der Regierung hoffte er durch Einreichung
eines Bittgesuchs an Friedrich Wilhelm IV. berspringen zu knnen. Das Gesuch scheiterte
jedoch am Einspruch des Ministeriums der Auswrtigen Angelegenheiten.
Im April 1842 trat er als Auskultator beim Gericht in Koblenz an, im August 1843 bestand er
die zweite juristische Prfung. Anschlieend war er als Referendar bei der Regierung in
Potsdam ttig. Dieser Schritt in den nichtdiplomatischen Staatsdienst war fr einen
Standesherrn, die sich gegenber den regierenden Husern als gleichrangig verstanden, sehr
ungewhnlich.[2] Allerdings hielt es Hohenlohe-Schillingsfrst auch whrend seiner
Ausbildung fr selbstverstndlich, als Gleichgestellter jede Woche mit dem Knig (Friedrich
Wilhelm IV.) zu speisen.[3]
Politiker in Bayern und whrend der Revolution von 1848/49

Als Mitte Mai 1845 der dritte der Brder, Philipp Ernst, verstarb, trat er Corvey dem Herzog
von Ratibor ab und bernahm dafr das vterliche Stammhaus Schillingsfrst. Da er damit in
Bayern ansssig geworden war, schied er 1846 aus dem preuischen Staatsdienst aus. Durch
die bertragung der Herrschaft Schillingsfrst auf ihn wurde er erbliches Mitglied in der
bayerischen Kammer der Reichsrte (der Ersten Kammer des Landtags). Er vertrat dort eine
liberale, auf die Einigung Deutschlands abzielende Politik und bekmpfte die sterreichischultramontane Richtung. Innerhalb der Kammer blieb er aber ohne grere Resonanz fr seine
Ideen.[2]
Whrend der Revolution von 1848 untersttzte er die Frankfurter Nationalversammlung und
die provisorische Zentralgewalt. Zunchst berbrachte er den Regierungen in Athen, Rom und
Florenz die offizielle Nachricht ber den Antritt des Reichsverwesers Erzherzog Johann. Im
Jahr 1849 war er dann Reichsgesandter in London. In der Revolution sah HohenloheSchillingsfrst eine Chance fr das Erreichen der deutschen Einheit.[4]
Opposition und Regierungsverantwortung in Bayern

Hohenlohe-Schillingsfrst im Jahr 1867

Nach dem Scheitern der Revolution untersttzte Hohenlohe-Schillingsfrst offen den


preuischen Anspruch auf Hegemonie in der deutschen Politik. Er war Anhnger der
Unionspolitik. Seine preuenfreundliche Haltung vertrat Hohenlohe-Schillingsfrst trotz der
mehrheitlich ablehnenden Haltung des brigen bayerischen Adels. Insbesondere zwischen
1861 und 1866 befand er sich in offener Opposition gegenber dem Ministerprsidenten von
Ludwig von der Pfordten.[5]
Nach der Niederlage auch Bayerns im Deutschen Krieg war ein Wechsel in der Innenpolitik
unabdingbar. Daher wurde Hohenlohe-Schillingsfrst am 31. Dezember 1866 zum
bayerischen Ministerprsidenten und Auenminister ernannt. Er schloss ein Schutz- und
Trutzbndnis mit dem Norddeutschen Bund ab und trieb die Eingliederung Sddeutschlands
in das Zollparlament voran. Hohenlohe-Schillingsfrst wurde Vizeprsident des
Zollparlamentes. Sein Plan daneben einen weiteren Bund unter Einschluss der sddeutschen
Staaten, des norddeutschen Bundes und sterreich zu schaffen, scheiterte am Widerstand aus
Wien. In seiner Amtszeit wurde die bayerische Armee nach preuischem Muster umgebildet.
Er war ein Gegner der ultramontanen Katholiken und lehnte das ppstliche
Unfehlbarkeitsdogma ab. Hohenlohe-Schillingsfrst strebte eine strkere Trennung von Staat
und Kirche an. Er legte daher ein Schulgesetz vor, das auf die Herausdrngung des
kirchlichen Einflusses auf die Schule abzielte. Damit verstrkte er die Kritik von Seiten der
partikularistisch-katholischen Patriotenpartei. Gegen Hohenlohe-Schillingsfrst vereinten sich
die Gegner seiner Bildungs- und propreuischen Politik. Daraus resultierte das
Misstrauensvotum beider Kammern des bayerischen Parlaments, dies bedeutete das Ende des
Ministeriums von Hohenlohe-Schillingsfrst.[4]
Reichstagsabgeordneter und Diplomat

Hohenlohe-Schillingsfrst setzte sich fr die Eingliederung Bayerns in das Deutsche Reich


ein und gehrte von 1871 bis 1881 als Abgeordneter dem Reichstag an. Zunchst war er

Fraktionsvorsitzender der Liberalen Reichspartei, spter gehrte er den Freikonservativen an.


Zeitweise war er erster Vizeprsident des Parlaments.
Trotz seines katholischen Glaubens war er Gegner der Jesuiten und trug die
Kulturkampfpolitik mit. Dies trug Hohenlohe-Schillingsfrst die Feindschaft der
Zentrumspartei ein.[6]
Im Jahr 1874 ging er als deutscher Botschafter nach Paris. Dort bemhte er sich um eine
Entspannung des deutsch-franzsischen Verhltnisses. Er nahm 1878 am Berliner Kongress
teil und amtierte 1880 bergangsweise als Staatssekretr des Auswrtigen Amtes. Von 1885
bis 1894 bemhte sich Hohenlohe-Schillingsfrst als Reichsstatthalter in Elsa-Lothringen,
auch durch teilweise selbstverschuldetes ungeschicktes Verhalten, vergeblich, die
Bevlkerung der Reichslande fr die deutsche Sache zu gewinnen.[5]
Regierungsbernahme im Reich und in Preuen

Chlodwig Frst zu Hohenlohe-Schillingsfrst

Nach dem Sturz Caprivis wurde Hohenlohe-Schillingsfrst am 29. Oktober 1894 dessen
Nachfolger als Reichskanzler und preuischer Ministerprsident. Die Ernennung stie in der
ffentlichkeit auf Erstaunen, hatte man doch allgemein angenommen, dass Wilhelm II. eine
jngere und mehr rechts stehende Persnlichkeit ernennen wrde. Immerhin war HohenloheSchillingsfrst etwa gleichaltrig mit Otto von Bismarck. Spekuliert wurde etwa ber Botho zu
Eulenburg oder Alfred Graf von Waldersee. Starken Einfluss auf den Kaiser nahmen
Groherzog Friedrich I. von Baden und der Vertraute Wilhelms Philipp zu Eulenburg. Der
Groherzog sprach von Hohenlohe-Schillingsfrst als kenntnisreichem Staatsmann, der ber
den Parteien stehe. Letztlich war diesem aber nur die Rolle eines bergangskanzlers
zugedacht. Der Frst selber hatte massive Bedenken gegen die Annahme des Amtes.
Abgesehen von altersbedingter psychischer und physischer Schwche, fhrte er seine
fehlende Rednergabe, die nur lckenhafte Kenntnis der preuischen Gesetze und Verhltnisse

an. Er erwhnte auch, dass er ein Nichtmilitr sei. Auerdem befrchtete er, dass ihm die
ntigen finanziellen Mittel fehlen wrden. Hohenlohe-Schillingsfrst erhielt daher insgeheim
aus der kaiserlichen Privatschatulle ein zustzliches Gehalt von 120.000 Mark im Jahr.[7]
Ein Grund weshalb Hohenlohe-Schillingsfrst doch annahm, war das kaiserliche
Zugestndnis die Auswahl der engen Mitarbeiter in einem gewissen Rahmen dem zuknftigen
Kanzler zu berlassen. Hohenlohe-Schillingsfrst machte Staatssekretr des Auswrtigen
Adolf Marschall von Bieberstein zum preuischen Staatsminister. Dieser diente ihm als
Untersttzung im preuischen Staatsministerium und als Sprachrohr auch im Reichstag. Eine
Rolle spielte auch, dass nahe Verwandte von ihm wichtige und einflussreiche Funktionen
innehatten und es verwandtschaftliche Beziehungen zum Kaiserhaus gab: Die Mutter der
Kaiserin Auguste Victoria, Herzogin Adelheid von Schleswig-Holstein, war seine Cousine.
Der Kaiser duzte ihn daher und nannte ihn Onkel Chlodwig.[7]
Reformen im Rechtswesen

Hohenlohe-Schillingsfrst sah sich selbst, bei einem ausgeprgtem Stolz auf seinen ehemals
reichsfrstlichen Rang,[8] als einen gemigten Liberalen an. Knig Albert von Sachsen
charakterisierte ihn als Nationalliberalen.[9] Er stand dem persnlichen Regiment Kaiser
Wilhelms II. ablehnend gegenber. Nur vorsichtig wagte er doch eine zumindest interne
Opposition gegen die kaiserlichen Eingriffe in die Regierungsgeschfte.
Dennoch kam es schon bald intern zu heftigen Konflikten. Dabei stand zunchst die Reform
des preuischen Militrgesetzes im Mittelpunkt. Ziel war die Annherung an das zivile Recht
und insbesondere die Einfhrung des Prinzips der ffentlichkeit. Der Kaiser beeinflusst von
seiner unmittelbaren Umgebung lehnte den Vorsto kategorisch ab. HohenloheSchillingsfrst war zum einen wegen seiner eher liberalen Ansichten und zum anderen, weil
er selbst beim bayerischen Militr in seiner Amtszeit als Ministerprsident hnliche Reformen
durchgesetzt hatte, auf Seiten der Befrworter des Gesetzes. Der Konflikt zwischen Kanzler
und Kaiser spitzte sich immer strker zu und kulminierte schlielich in einer Minister- und
Kanzlerkrise. Die Krise um die Militrjustizreform war damit jedoch nicht ausgestanden. Als
Hohenlohe-Schillingsfrst eine Erklrung zu dem Thema fr den Herbst 1896 ankndigte,
versuchte der Kaiser, ihm den Text vorzuschreiben. Der Frst hielt sich nicht daran, sondern
verlas seine eigene Fassung. Er telegraphierte an Wilhelm: Ich bin nicht Kanzleirat, sondern
Reichskanzler und muss wissen, was ich zu sagen habe.[10] Die Auseinandersetzung endete
1898 mit der Unterzeichnung des Gesetzes durch den Kaiser. Allerdings hatte dieser sich in
verschiedenen Punkten durchgesetzt. Vor allem gab es auf den unteren Ebenen keine von der
Kommandogewalt unabhngige richterliche Gewalt. Nur das neue Reichsmilitrgericht als
hchste militrrechtliche Instanz war unabhngig.[11] Einige weitere Reformgesetze fielen in
seine Amtszeit. Dazu gehrt die Verabschiedung des Brgerlichen Gesetzbuches im Jahr
1896. Die Erarbeitung und Beratung lag freilich schon lange vor seiner Zeit. Die vom
Reichstag 1899 gebilligte Lex Hohenlohe erleichterte die Grndung von Vereinen.
Resignation

Aber neben der insgesamt gesehen doch Detailfrage der Militrreform hat HohenloheSchillingsfrst in den meisten brigen Politikbereichen keine so groe Festigkeit gegenber
dem kaiserlichen Anspruch auf ein absolutistisches Regiment gezeigt. Vielmehr begann der
ehemals liberale Frst zu resignieren. Im Gegensatz etwa zu seinem Vorgnger Caprivi sah
Hohenlohe-Schillingsfrst im Wandel Deutschlands zum Industriestaat keineswegs eine
positive Entwicklung. Im Oktober 1897 nahm er die Entlassung seines engsten Mitarbeiters
Marschall hin.[11]
Hohenlohe-Schillingsfrst war zwar anders als etwa Waldersee kein Befrworter eines
Staatsstreichsgedankens mit dem Ziel, etwa das demokratische Reichstagswahlrecht zu
ndern, aber er sah in den Sozialdemokraten und dem Zentrum Krfte, durch deren
Widerstand die konservativ-liberale Regierungspolitik immer wieder behindert wurde. Vor
allem aber fehlte es der Regierung an einer dauerhaften Mehrheit im Reichstag. Wenn er auch
gewaltsame nderungen im Staatsaufbau ausschloss, pldierte Hohenlohe-Schillingsfrst
intern dafr, das Zentrum auf die Seite der Regierung zu ziehen, um mit der dann
vorhandenen Mehrheit das Reichstagswahlrecht zu ndern. Diese Planspiele kamen jedoch
nicht zur Ausfhrung.[12]
Der Reichskanzler versuchte insgesamt, im Parlament keine Konfliktpolitik zu betreiben.
Daher stand er dem vom Kaiser geforderten Zuchthausgesetz auch ablehnend gegenber,
wenngleich er auch in diesem Fall keine offene Opposition betrieb.[13]
Schattenkanzler

Frst Chlodwig Hohenlohe begrt Kaiser Franz Joseph I. von sterreich, der ihn
1899 in Bad Aussee besucht

Hinter den Kulissen wurde relativ bald nach dem Beginn der Regierung von HohenloheSchillingsfrst Wilhelm II. Bernhard von Blow als kommender Kanzler empfohlen.
Insbesondere Philipp von Eulenburg spielte dabei eine wesentliche Rolle. Zum Schluss
glaubte Wilhelm, die Idee dafr sei von ihm selbst gekommen. Bereits 1895 war die
Entscheidung gefallen, Blow systematisch als Nachfolger von Hohenlohe-Schillingsfrst
aufzubauen. Der Kaiser selbst informierte den Kanzler von diesen Plnen. Nach der
Entlassung Marschalls wurde Bernhard von Blow im Oktober 1897 Staatssekretr des
Auswrtigen. Im selben Jahr nahm Wilhelm darber hinaus sowohl in der Reichsleitung wie
auch im Staatsministerium zahlreiche Umbesetzungen vor. Darunter war auch die Ernennung

Alfred von Tirpitz als Leiter des Reichsmarineamtes. In der Summe bedeutete die kaiserliche
Personalpolitik eine faktische Entmachtung von Hohenlohe-Schillingsfrst. Dieser war sich
dessen wohl bewusst, ohne daraus die Konsequenzen zu ziehen. Der Grund dafr war zum
einen, dass er sein Amt nicht in einer lcherlichen Form aufgeben wollte. Auerdem hoffte er,
allein durch seine Gegenwart die vom unsteten Kaiser durch sein Eingreifen in das
Regierungshandeln angerichteten Schden mildern und ausgleichen zu knnen.[14]
Aber Hohenlohe-Schillingsfrst war nicht mehr in der Lage und versuchte es gar nicht erst,
den seit 1897 einsetzenden bergang zur imperialistischen deutschen Weltpolitik oder die
Flottenrstung aufzuhalten. Die Wiederannherung an Russland und eine Verschlechterung
der Beziehungen zu Grobritannien (Krger-Depesche, Samoa-Konflikt) liefen ebenso an ihm
vorbei wie die Reaktion auf den Boxeraufstand.
Insgesamt hat Hohenlohe-Schillingsfrst von den sechs Jahren seiner Kanzlerschaft nur etwa
drei Jahre effektiv Politik machen knnen, danach wird er nur noch als Platzhalter fr seinen
Nachfolger Blow eingeschtzt.
Ehrungen

Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfrst war Ehrendoktor der Universitten Wrzburg und


Straburg, Ehrenmitglied der Preuischen Akademie der Wissenschaften, seit Dezember 1878
Ritter des Ordens des Schwarzen Adlers und seit 1890 Trger des Schwarzen Adlerordens in
Brillanten.
Ehe und Nachkommen

Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfrst heiratete 1847 Marie zu Sayn-Wittgenstein-Berleburg


(18291897), Enkelin des russischen Generalfeldmarschalls Ludwig Adolf Peter zu SaynWittgenstein, deren Cousine Marie 1859 Chlodwigs Bruder Konstantin zu HohenloheSchillingsfrst heiratete. Sie hatten vier Shne und zwei Tchter:

Elisabeth Prinzessin zu Hohenlohe-Schillingsfrst (18471915)

Stephanie Prinzessin zu Hohenlohe-Schillingsfrst (18511882)

Philipp Ernst Frst zu Hohenlohe-Schillingsfrst (18531915)

Albert Franz Dominicus Prinz zu Hohenlohe-Schillingsfrst (18571866)

Moritz Prinz (seit 1915 Frst) zu Hohenlohe-Schillingsfrst (18621940)

Alexander Prinz zu Hohenlohe-Schillingsfrst (18621924)

Die Shne wurden nach dem Vater katholisch, die Tchter nach der Mutter protestantisch
getauft.

Bernhard von Blow

Dieser Artikel behandelt Bernhard von Blow, deutscher Reichskanzler


19001909. Fr andere Personen dieses Namens siehe Blow.

Bernhard von Blow, 1895

Bernhard Heinrich Martin Karl von Blow (* 3. Mai 1849 in Klein Flottbek, heute Teil
Hamburgs; 28. Oktober 1929 in Rom), seit 1899 Graf, seit 1905 Frst, war ein deutscher
Politiker und Staatsmann. Seit 1897 war er Staatssekretr (Minister) des ueren und von
Oktober 1900 bis Juli 1909 Reichskanzler des Deutschen Kaiserreichs.
Sein Vater Bernhard Ernst von Blow war 18761879 ebenfalls Staatssekretr des ueren,
sein Neffe Bernhard Wilhelm von Blow (18851936) war von 1930 bis 1936 Staatssekretr
und Vertreter des Auenministers.
Inhaltsverzeichnis

1 Abstammung

2 Ausbildung

3 Staatssekretr des ueren

4 Reichskanzler

4.1 Ernennung

4.2 Kanzlerschaft

4.3 Rcktritt

5 Nach dem Rcktritt

6 Ehrungen

7 Schriften

8 Literatur

9 Weblinks

10 Einzelnachweise

Abstammung

Von Blow wurde geboren als Sohn von Bernhard Ernst von Blow (18151879) und dessen
Frau Luise Victorine, geb. Rcker, einer hanseatischen Brgerstochter. Sein Vater war
Staatssekretr im Auswrtigen Amt unter Otto von Bismarck. Der Bruder seiner Mutter war
der Hamburger Senator Alfred Rcker, sein Urgrovater der Hamburger Senator Martin
Johann Jenisch der ltere. Sein hamburgischer Vetter ersten Grades war Dr. jur. Wilhelm v.
Godeffroy, Bankhaus Jenisch & Godeffroy, in dessen Berliner Palais in der Wilhelmstrae 59
Blow lange gewohnt hat.[1] Godeffroy starb 1904 und ermglichte seinem Vetter Blow mit
einem Extra-Vermchtnis von fnf Millionen Goldmark die Annahme des ersehnten
Frstentitels. Aus den Ertrgnissen der Dr. jur. Wilhelm Martin v. Godeffroy FamilienFideikommiss-Stiftung hat das Ehepaar Blow dann lebenslang groe Zuwendungen erhalten,
zur Aufrechterhaltung eines standesgemen Lebensstils.[2]
Bei der Familie von Blow handelt es sich um ein altes mecklenburgisches Adelsgeschlecht
mit gleichnamigem Stammhaus im Dorf Blow bei Rehna. Der Name Blow wird erstmals
bei der Grundsteinlegung des Ratzeburger Doms (1154) urkundlich erwhnt. Die Stammreihe
beginnt mit Godofridus de Bulowe (1229).[3] Viele Mitglieder der Familie brachten es im
Staatswesen, beim Militr und in der Kirche zu hohen mtern oder machten sich um das
Kulturleben verdient.[4]
Ausbildung

Maria von Blow, geb. Beccadelli di Bologna, Principessa di Camporeale,


Jugendportrt gemalt von Franz von Lenbach, 1873.

Bernhard von Blow besuchte Gymnasien in Frankfurt am Main und Strelitz und wechselte
als Fnfzehnjhriger zum Pdagogium in Halle, wo er 1867 die Reifeprfung bestand. An der
Universitt Lausanne, in Berlin und an der Universitt Leipzig studierte er Jura, nahm als
Freiwilliger im Husaren-Regiment Knig Wilhelm I. Nr. 7 am Deutsch-Franzsischen
Krieg 1870/71 teil und wurde nach dem Krieg Offizier. Er kehrte jedoch zur Justiz zurck und
legte 1872 an der Universitt Greifswald das Referendarsexamen ab.
Am Landgericht und Bezirksprsidium in Metz bereitete er sich bis 1874 auf den Justiz- und
Verwaltungsdienst vor. Danach trat er in den Auswrtigen Dienst ein. Auf Blows
diplomatische Karriere hatte sich der Umstand begnstigend ausgewirkt, dass sein Vater seit
der gemeinsamen Ttigkeit im Bundestag in Frankfurt mit Otto von Bismarck befreundet war.
Als Legations- und Botschaftssekretr kam Bernhard von Blow nach St. Petersburg und
Wien, 1876 wurde er Attach an der deutschen Botschaft in Rom, 1877 Geschftstrger in
Athen. Danach war er ein Jahr lang dem Sekretariat des Berliner Kongresses zugeteilt. 1880
wurde er Sekretr an der deutschen Botschaft in Paris, 1883 Botschaftsrat in St. Petersburg,
1888 Gesandter in Bukarest, und 1893 ging er als deutscher Botschafter zum Quirinal in Rom.
1886 heiratete er Maria Beccadelli di Bologna, Prinzessin di Camporeale, eine italienische
Adlige, die in vorheriger Ehe mit einem Grafen von Dnhoff-Friedrichstein verheiratet
gewesen war. Die Ehe blieb kinderlos.
Staatssekretr des ueren

Reichskanzler Bernhard von Blow mit Ehefrau Maria im Jahre 1905 auf
Norderney.

1897 kehrte er nach Berlin zurck, wurde im Oktober 1897 unter Reichskanzler Chlodwig zu
Hohenlohe-Schillingsfrst zum Staatssekretr des ueren ernannt und arbeitete in dieser
Position drei Jahre lang im Auswrtigen Amt. Im ersten Amtsjahr leitete er die Verhandlungen
mit China ber die Pachtung von Kiautschou mit der spter schnell emporblhenden
Hafenstadt Tsingtau. In einer Reichstagsdebatte am 6. Dezember 1897 rechtfertigte er diese
Erweiterung der Kolonialinteressen mit den Worten: wir wollen niemand in den Schatten
stellen, aber wir verlangen auch unseren Platz an der Sonne. In Ostasien wie in Westindien
werden wir bestrebt sein [...], ohne unntige Schrfe, aber auch ohne Schwche unsere
Rechte und unsere Interessen zu wahren.. Mit dieser Aussage vor dem Parlament verkndete
er indirekt eine Abkehr von der Bismarckschen Ausgleichspolitik hin zu einem expansiven
Kolonialismus. [5]
In Berlin fhrte er die Verhandlungen mit Grobritannien und den Vereinigten Staaten, die
zum Samoa-Abkommen von 1899 fhrten, das vorsah, dass das Deutsche Reich Westsamoa
mit den beiden Hauptinseln Savaii und Upolu mit dem Hafen Apia als Schutzgebiet zugeteilt
erhielt. Auerdem leitete er 1899 die Verhandlungen, die zum Ankauf der seit 1565 zu
Spanien gehrenden Inselgruppe der Marianen (mit Ausnahme von Guam, das an die
Vereinigten Staaten von Amerika ging) und der ebenfalls spanischen Inselgruppe der
Karolinen fhrten. Er frderte die Erschlieung der Kolonien und den Handel mit
Kolonialerzeugnissen. In seine Amtszeit als Staatssekrett des ueren fllt auch der
Boxeraufstand (China) im Jahr 1900.
Er hielt persnlichen Kontakt zu Philipp zu Eulenburg, einem Freund des Kaisers, der
wesentlich dazu beitrug, Blow als Kanzlerkandidaten aufzubauen. Blow war ein
Menschenkenner und stand in dem Ruf, auch vor Schmeicheleien nicht zurckzuschrecken,
wenn dies Erfolg versprach. So schrieb er einmal an Eulenburg: Er (der Kaiser) ist so
bedeutend. Nach Friedrich dem Groen der bedeutendste Hohenzoller, offenbar in der
Erwartung, dass dieses Lob Kaiser Wilhelm II., dem Eitelkeit nicht fremd war, mitgeteilt
wrde.

Reichskanzler
Ernennung

Am 17. Oktober 1900, nach dem Rcktritt Hohenlohes aus Altersgrnden und weil Wilhelm
II. gerade mit der Durchsetzung der Zuchthausvorlage im Reichstag gescheitert war, wurde
Blow Reichskanzler und preuischer Ministerprsident. Kaiser Wilhelm II. setzte groe
Hoffnungen in ihn: Er soll mein Bismarck werden. Als Kanzler verhielt sich Blow
gegenber dem Kaiser loyal, kritisierte jedoch dessen persnliche Politik; allerdings ohne
Erfolg.
Blow war wie sein Berater Friedrich August von Holstein (18371909) berzeugt, dass das
Deutsche Reich sich eine seiner Wirtschaftskraft entsprechende Auenpolitik der freien
Hand erarbeiten sollte und untersttzte die von Alfred von Tirpitz vorgelegten
Flottengesetze. Das Deutsche Reich war gegen Ende des 19. Jahrhunderts hinter
Grobritannien und vor den Vereinigten Staaten die zweitgrte Exportnation geworden, doch
waren die deutschen Handelsschiffe, auf denen jhrlich Waren im Wert von mehreren Dutzend
Milliarden Mark transportiert wurden, im Gegensatz zu den britischen und amerikanischen
Handelsschiffen weitgehend ungeschtzt. Eine der politischen Hauptaufgaben Blows war es,
dafr Sorge zu tragen, dass der von Wilhelm II. forcierte Bau von Kriegsschiffen reibungslos
vorangetrieben werden konnte und nicht von den im Handel konkurrierenden
Imperialmchten behindert oder unterbunden wurde. Durch den Erwerb berseeischer
Besitzungen sollten der Flotte Sttzpunkte mit geschtzten Hfen an den Weltmeeren
gesichert werden. Ein wichtiges Ziel von Blows war der Bau von Eisenbahnen wie der
Bagdadbahn und die Realisierung von Eisenbahn-Projekten in den afrikanischen Kolonien
(siehe Liste der deutschen Kolonialbahnen).
Kanzlerschaft

Bernhard Frst von Blow (links) im Berliner Tiergarten.

Bernhard von Blow, Kaiser Wilhelm II. und Rudolf von Valentini (von links nach
rechts) an Bord der SMY Hohenzollern in Kiel, 1908

Die von Grobritannien eingeleiteten deutsch-britischen Bndnisgesprche fhrte er nur


zgerlich fort, bis sie 1901 scheiterten. Am 8. Januar 1902 hielt von Blow im Reichstag
seine sogenannte Granitbeierrede gegen den britischen Kolonialminister Joseph
Chamberlain, der das Vorgehen der Briten im Burenkrieg gerechtfertigt hatte, indem er es mit
dem Vorgehen der Deutschen im Deutsch-Franzsischen Krieg verglich. Von da an waren die
deutsch-britischen Beziehungen nachhaltig getrbt.
Im Jahr 1904 ereignete sich der Doggerbank-Zwischenfall, bei dem russische Kriegsschiffe
versehentlich ein britisches Fischerboot in der Nordsee versenkten. Im Zuge dieses Konfliktes
suchte von Blow die Annherung an Russland. Tatschlich erzielte er nur eine Verschrfung
des bereits bestehenden Konflikts mit Grobritannien.
Im selben Jahr kam es zur Bildung der Entente zwischen Frankreich und Grobritannien, und
1905/06 erwies sich das Deutsche Reich in der ersten Marokkokrise als isoliert. Obwohl von
Blow diese Entwicklung wesentlich durch seine unkooperative Politik mitverschuldet hatte,
bezichtigte er in seiner Reichstagsrede vom 14. November 1906 die Gegner Deutschlands der
Einkreisung. Dieser Begriff wurde fortan zum oft verwendeten Schlagwort.
In Blows Amtszeit fielen auch die Aufstnde in Deutsch-Ostafrika und DeutschSdwestafrika (Hereroaufstand 1904), die darauf folgende verwaltungsmige Neuordnung
der Schutzgebiete (Selbstverwaltung, Landgesellschaften), die Diamantenentdeckung, die
Einrichtung eines selbstndigen Reichsamts fr die Kolonialverwaltung und die damit
verbundenen politischen Kmpfe, die 1907 zur Auflsung und zur Neuwahl des Reichstags
fhrten.
Ab 1907 wurde Bernhard von Blow innenpolitisch in die Harden-Eulenburg-Affre
hineingezogen. So verdchtigte im September 1907 Adolf Brand den Reichskanzler intimer
Kontakte zum Privatsekretr Max Scheefer.[6] Diese Anschuldigungen wurden von Bernhard
von Blow, Philipp zu Eulenburg und Magnus Hirschfeld im Prozess gegen Brand bestritten
und vom Gericht zurckgewiesen.[7] Der Historiker Peter Winzen vertritt in einer 2010
erschienenen Studie die Auffassung, dass es von Blow selbst gewesen sei, der den
Journalisten Maximilian Harden mit belastendem Material gegen Eulenburg versorgt habe. Er

habe auf diese Weise seinen frheren Freund Eulenburg, einen Intimus des Kaisers, der bei
diesem inzwischen auf eine Ablsung von Blows hingewirkt habe, ausschalten wollen. [8]
Etwa ab Sommer 1907 regte Blow beim Kaiser an, den Flottenbau zu verlangsamen, um die
verstimmten Briten zu besnftigen. Jedoch vermochte er es nicht zu verhindern, dass Wilhelm
II. anlsslich einer Begegnung mit dem britischen Knig Eduard im August 1908 in
Friedrichshof ein kategorisches Nein aussprach.
Im Jahr 1908 gab von Blow hinsichtlich der Probleme auf dem Balkan unmissverstndlich
zu verstehen, dass fr die Haltung des Deutschen Reiches die Interessen sterreich-Ungarns
mageblich seien. Durch diese in seiner Reichstagsrede vom 29. Mrz 1909 zur bosnischen
Annexionskrise demonstrativ zur Schau gestellte und ausdrcklich so bezeichnete
Nibelungentreue wurde der deutsche Handlungsspielraum noch weiter eingeschrnkt.
Rcktritt

In Zusammenhang mit seinem Verhalten vor und whrend der so genannten DailyTelegraph-Affre verlor Bernhard von Blow schlielich das Vertrauen des Kaisers. Diese
Zeitung hatte einen den Kaiser kompromittierenden Artikel ber das deutsch-britische
Verhltnis verffentlicht, der Gesprche des Kaisers mit dem britischen Oberst James Stuart
Wortley wiedergab. In Grobritannien wurde das berhebliche Verhalten Wilhelms II. mit
Emprung aufgenommen, und das deutsch-britische Verhltnis erreichte einen Tiefstpunkt.
Auch innerhalb Deutschlands wurden als Reaktion immer mehr Tne laut, die eine klare
verfassungsmige Beschrnkung der kaiserlichen Befugnisse forderten, und es bahnte sich
eine ernste Staatskrise an. Die Parteien im Reichstag stellten sich geschlossen gegen den
Kaiser.
Reichskanzler Blow trug an dem Skandal eine erhebliche Mitschuld, da es seine Aufgabe
gewesen wre, den Text des Interviews vor dessen Verffentlichung zu berprfen. Im
Reichstag gab er Wilhelm II. jedoch keinerlei Rckendeckung und dieser musste dem groen
ffentlichen Druck schlielich nachgeben und versprechen, sich in seinen uerungen knftig
zu migen. Damit war dem Verhltnis zwischen Kaiser und Kanzler jede Vertrauensbasis
entzogen. Am 14. Juli 1909 reichte Blow seinen Rcktritt ein, nachdem es innerhalb des ihn
untersttzenden Parteienblocks (Deutschkonservative und Zentrum) auch noch zu
Meinungsverschiedenheiten ber den Haushalt und die Reform der Erbschaftsteuer
gekommen war.
Nach dem Rcktritt

Grab von Bernhard von Blow (rechts) und seiner Frau Maria (links) auf dem
Nienstedtener Friedhof

1914 wurde von Blow angesichts der sich dramatisch zuspitzenden auenpolitischen Lage
Sonderbotschafter in Rom (19141915), mit dem Auftrag, Italien zu einem Verbleib im
Dreibund zu bewegen. Mit diesem Auftrag wurde Blow wegen seiner besonderen familiren
Beziehungen und der engen Beziehungen zu fhrenden Staatsmnnern Italiens betraut.
Gleichwohl hatte er keinen Erfolg. Hierfr machte er spter die Unentschlossenheit und
fehlende Weitsicht seines von ihm verachteten Nachfolgers Theobald von Bethmann Hollweg
verantwortlich, der ihn nicht ausreichend untersttzt habe. 1917 kam Blow wiederum als
mglicher Nachfolger von Bethmann Hollweg ins Gesprch, wurde aber vom Kaiser nicht in
Betracht gezogen.
Nach Kriegsende lebte Blow in Rom von einer auf Lebenszeit ausgesetzten Rente in der
Villa Malta. Bezahlt wurde sie vom Ullstein Verlag als Honorar fr die berlassung seiner
Denkwrdigkeiten, die der Verlag aber erst nach dem Tode Blows verffentlichen durfte.[9]
Blow, der flieend vier Sprachen beherrschte, galt als Gesellschaftslwe mit groem Charme
und bestechender rednerischer Brillanz. Zugleich wurde ihm jedoch Opportunismus
nachgesagt, da er einerseits Kaiser Wilhelm II. nie energisch genug widersprochen, ihn
andererseits jedoch in Krisenzeiten weitgehend im Stich gelassen habe. 1930/31 erschienen
die vier Bnde umfassenden Denkwrdigkeiten, die insbesondere wegen der negativen
Charakterisierung Wilhelms II. Aufsehen erregten.
Whrend seiner Kanzlerschaft war es ihm zwar gelungen, einen Krieg zu vermeiden, ein
halbes Jahrzehnt nach seiner Amtsniederlegung begann jedoch der Erste Weltkrieg (1914
1918), eine Katastrophe, der er mit seiner ber die Politik Bismarcks weit hinausgreifenden
Weltmachtpolitik[10] Vorschub geleistet hatte.

Am 26. Januar 1929 starb seine Frau Maria Anna Zoe Rosalie Frstin von Blow in Rom und
am 28. Oktober 1929 starb er, Frst von Blow, ebenfalls in Rom. Beide wurden
nebeneinander auf dem Nienstedtener Friedhof in Hamburg-Nienstedten beigesetzt (ungefhre
Grablage: 53 33 13,1 N, 9 50 33 O).
Ehrungen

Ehrenmitglied der Preuischen Akademie der Wissenschaften

Ehrendoktor der Universitten Knigsberg und Mnster

Domherr des Domstifts Brandenburg

Ritter des Ordens des Schwarzen Adlers

Ritter des Ordens vom Goldenen Vlies

1900 wurde Bernhard von Blow das Grokreuz des Ordens der
Wrttembergischen Krone verliehen.[11]

Zwischen 1910 und 1933 hie der heutige Rosa-Luxemburg-Platz in BerlinMitte zu seinen Ehren Blowplatz.[12]

Schriften

Deutsche Politik, herausgegeben und eingeleitet von Peter Winzen, Bouvier


Verlag, Bonn 1992, ISBN 3-416-80662-X.

Weg zur politischen Reife, Berlin 1917.

Denkwrdigkeiten (hrsg. v. Franz von Stockhammern), Ullstein, Berlin


1930/31:
o

Band 1: Vom Staatssekretariat zur Marokko-Krise;

Band 2: Von der Marokko-Krise bis zum Abschied;

Band 3: Weltkrieg und Zusammenbruch;

Band 4: Jugend- und Diplomatenjahre.

Deutschland und die Mchte, Dresden 1929.

Frst von Blows Reden. Hrsg. von Wilhelm von Massow, 5 Bnde, Leipzig
1910.

Theobald von Bethmann Hollweg

Theobald Theodor Friedrich Alfred von Bethmann Hollweg (* 29. November 1856 in
Hohenfinow, Provinz Brandenburg; 2. Januar 1921 ebenda) war ein deutscher Politiker in
der Zeit des Kaiserreichs. Seine Karriere begann als Verwaltungsbeamter und gipfelte in der
Amtszeit als Reichskanzler von 1909 bis 1917.
Theobald von Bethmann Hollweg vertrat liberale Auffassungen und stand der
Fortschrittlichen Volkspartei nahe. Er bemhte sich als berparteilicher Kanzler um einen
Ausgleich zwischen Sozialdemokratie und Konservatismus (Politik der Diagonalen,
Burgfriedenspolitik). Dieses Ansinnen brachte ihm Lob, aber vor allem Kritik beider Seiten
ein. Seine Rolle beim Ausbruch des Ersten Weltkrieges ist umstritten. 1914/15 trat er dem
extremen Annexionismus rechtsgerichteter Kreise entgegen, verfolgte aber auch selbst
weitreichende Kriegsziele. 1916/17 bemhte er sich um einen Verstndigungsfrieden auf
der Basis einer gestrkten deutschen Machtposition. Ein Konflikt mit der 3. Obersten
Heeresleitung (Paul von Hindenburg und Erich Ludendorff) fhrte am 13. Juli 1917 zu seiner
Entlassung (Nachfolger wurde Georg Michaelis). Seine ethischen Werthaltungen und seine
fortschrittliche Grundhaltung als Leitlinie der Politik beeinflussten den SeSiSo-Club, den
Solf-Kreis und den Kreisauer Kreis. Dank seiner Kontakte zur SPD fand diese zeitweise eine
gewisse Akzeptanz im Brgertum.[1]

Theobald von Bethmann Hollweg


Inhaltsverzeichnis

1 Leben
o

1.1 Jugend

1.2 Studium

1.3 Verwaltungsbeamter

1.4 Preuischer Innenminister

1.5 Staatssekretr des Innern

1.6 Reichskanzler

1.6.1 Amtsantritt und Reaktionen

1.6.2 Innenpolitische Positionen

1.6.3 Auenpolitische Positionen

1.6.4 Innenpolitik whrend der Zabern-Affre

1.6.5 Aufrstung

1.6.6 Zeit der Hoffnung

1.6.7 Vom Blankoscheck zum Kriegsausbruch

1.6.8 Kriegsausbruch

1.6.9 1914: Sorgen und Siegestaumel

1.6.10 19151916: Erwachen

1.6.11 Die 3. OHL Hindenburg/Ludendorff

1.6.12 1916/17: Friedensinitiativen und U-Boot-Krieg

1.6.13 Die Frage der preuischen Wahlrechtsreform

1.6.14 Rcktritt und Ruhestand

2 Wirkung
o

2.1 Politisches Erbe und historische Beurteilung vor 1945

2.2 Historische Beurteilung nach 1945

2.3 Sonstige Wrdigungen

3 Werke (Auswahl)

4 Quellen

5 Literatur

6 Weblinks

7 Einzelnachweise

Leben
Jugend

Landesschule Pforta

Theobald von Bethmann Hollweg wuchs in Hohenfinow in der Provinz Brandenburg auf,
wohin seine Familie 1855 gezogen war. Theobalds erster Unterricht erfolgte durch

Erzieherinnen und Hauslehrer. Die Erziehungsziele des Vaters Felix von Bethmann Hollweg
waren Hrte gegen sich selbst, Willenskraft, Treue und Pflichterfllung. Dies spiegelte sich in
den allgemeinen Lebensumstnden Theobalds in Hohenfinow wider. Sein lterer Bruder Max
verlie 1884 im Streit mit dem Vater Brandenburg, um nach Amerika auszuwandern, wo er
noch vor der Jahrhundertwende in schlechten Verhltnissen verstarb.
Eine willkommene Abwechslung vom tristen, provinziellen Alltag war fr die Shne der
alljhrliche Besuch bei ihren Tanten, den Schwestern der weltgewandten Mutter, in Paris.
Dort konnte er frhzeitig die europische Umwelt kennenlernen und mgliche Vorurteile
bezglich des vermeintlichen Erbfeindes ablegen. Dazu kam ein besonders inniges
Verhltnis zum Grovater, Moritz August von Bethmann Hollweg, der bei seinen Besuchen
von Burg Rheineck in Hohenfinow mit seinem Enkel sprach, spielte und las. Moritz August
von Bethmann Hollweg hatte in der Zeit des Vormrz eine gemigt konservative Politik
betrieben und war im Gegensatz zu seinem Sohn Felix, dem Vater Theobalds liberalen
Gedanken nicht verschlossen (siehe auch: Bethmann (Familie)). Sein Enkelsohn zeichnete
sich durch eine berdurchschnittliche musische Begabung aus, die er im Klavierspiel unter
Beweis stellte.
1869 trat er als Untertertianer in die Knigliche Landesschule Pforta ein, wo er 1875 als
Klassenbester die Reifeprfung abschlo. Seine Abschlussarbeit behandelt Die Perser von
schylus vom Standpunkt der Poetik des Aristoteles betrachtet. Er verfasste sie, wie an
altsprachlichen Gymnasien blich, in lateinischer Sprache. Spter uerte sich Bethmann
Hollweg dahingehend, dass er nie so wie damals das Gefhl geistiger berlastung gehabt
habe. Aus diesen harten Schulerlebnissen erwuchs seine Kritik an der Lehrmeisterin
Geschichte und einer rckwrtsorientierten, weltfremden Einstellung. Gleichzeitig verdanke
er Schulpforta eine selbststndige Urteilsbildung.[2]
Bei seinen Klassenkameraden war er wegen eines gewissen Maes an geistigem Hochmut
eher geduldet als gemocht. Seine beiden einzigen Schulfreunde, Karl Lamprecht und
Wolfgang von Oettingen, behielt Bethmann Hollweg aber bis zum Tod. Fr die bestandene
Abschlussprfung schenkte sein Grovater ihm eine mehrmonatige Italien-Reise. ber diese
schrieb er an seinen Freund Oettingen:
Der kstlichste Gewinn, den eine Reise nach Rom bringt, ist der, dass man vor der
Groartigkeit der Geschichte und der Natur die Sentimentalitt etwas unterdrcken lernt.[3]
Studium

Universitt Straburg

Im Anschluss an die Reise begann er ein Studium der Rechtswissenschaften in Straburg, die
nchste Station seiner Ausbildung war 1876 die Universitt Leipzig. Nach seinem Dienst als
Einjhrig-Freiwilliger in Berlin fhlte er sich faul und apathisch, lebte in den Tag hinein
und fand seinen jugendlichen Idealismus verdammt fadenscheinig.
Nach dem gescheiterten zweiten Attentat auf Kaiser Wilhelm I. am 2. Juni 1878 schrieb er, er
sei von seinem utopischen Ideal der Auflsung des einzelnen Vaterlandes in einen
allgemeinen Weltbrei fr immer geheilt. Doch trotz seines Protests gegen die
niedertrchtigen sozialistischen Bestrebungen ordnete er sich nicht einer der bestehenden
politischen Richtungen zu. In gleichem Mae verurteilte er doktrinr liberale Bemhungen,
die unglaublich dummen Reaktionre und die selbsternannten Kreuzzeitungsritter. Die
sich herauszeichnende politische Linie war die der Mitte, des Kompromisses zwischen nichtrevolutionrer Sozialdemokratie und monarchistischem Konservatismus.
An der Friedrich-Wilhelms-Universitt Berlin legte Bethmann Hollweg seine
Abschlussprfung ab. Sein Lehrmeister dort war Rudolf von Gneist. Sein Studium in der
Hauptstadt erfolgte sicher nicht aus patriotischen Grnden: Bethmann Hollweg wollte schon
bald so schnell wie mglich zurck an den Rhein. Jedoch blieb er in Berlin und arbeitete als
Referendar am Amtsgericht Berlin I. Er las viel, vornehmlich auf Englisch und Franzsisch
und diskutierte mit seinen Studienfreunden. Doch er selbst beurteilte seinen gesellschaftlichen
Verkehr als Fehler meiner Schwerflligkeit als beschrnkt und bekannte, dass man wohl in
aller Ewigkeit ein langweiliger Kerl bleibt. Entgegen dem Trend der Zeit schloss er sich
keiner Studentenverbindung an.
Seiner Liebe zur Jagd folgend reiste er 1879 in die Karpaten, nachdem er sich zuvor doch
noch entschlossen hatte, das preuische Offizierspatent zu erwerben. Bethmann Hollweg
besuchte Wien und Budapest und schrieb an Oettingen: Fremdes Land und fremde Sitten,
wie kstlich ist das fr uns nordische Biber. Darin wird deutlich, dass Bethmann Hollweg
stets den Blick ber den Horizont des deutschen Nationalstaates hinaus gerichtet hat. Er
befasste sich mit anderen Vlkern, und seine Fremdsprachenkenntnisse waren fr einen
preuischen Referendar nicht der Normalfall. Im Oktober 1880 kam der Jurist ans
Amtsgericht Frankfurt (Oder).
Verwaltungsbeamter

Karte des Landkreises Oberbarnim

1882 trat Bethmann Hollweg zur Bezirksregierung Frankfurt (Oder) ber, bevor er zu seinem
Vater ans Landratsamt nach Freienwalde wechselte. 1884 legte er in Frankfurt die
Assessorprfung mit Auszeichnung ab. Seine Amtseinfhrung als kniglicher
Regierungsassessor erfolgte am 10. Dezember 1884. Im Jahr darauf ging Bethmann Hollweg
zur brandenburgischen Provinzialregierung nach Potsdam. Bereits Mitte 1885 wnschte Felix
von Bethmann Hollweg seinen Landratsposten im Landkreis Oberbarnim aufzugeben,
weshalb der Sohn zunchst interimistisch, am 20. Januar 1886 aber durch seine offizielle
Ernennung das Amt bernahm. Mit nur 29 Jahren war Bethmann Hollweg zum jngsten
Landrat der Provinz Brandenburg geworden.
Im Juli 1889 heiratete er Martha von Pfuel (* 21. April 1865; 11. Mai 1914), die Tochter des
Hauptritterschaftsdirektors Gustav von Pfuel auf Schloss Wilkendorf (bei Strausberg). Die
Heirat der Nichte des preuischen Ministerprsidenten Ernst von Pfuel stellt gleichzeitig ein
Symbol fr die Akklimatisierung Bethmann Hollwegs im schwerflligen Osten dar.
Schlielich hatte Bethmann Hollweg wegen seiner westdeutschen, brgerlichen Abstammung
lange Zeit als Frankfurter Bankiersspross gegolten, was in den Kreisen des konservativen
Adels als Makel gesehen wurde. Der Ehe entsprossen vier Kinder (eines starb frh). Laut
Gerhard von Mutius (Bethmann Hollwegs Vetter) war und blieb er in allen Phasen seines
Lebens ein einsamer Mensch. Er war weder pdagogisch, noch spielerisch genug, um sich
dem Familienleben hinzugeben.[4]
Das Amt des Landrates bte er mit grter Genauigkeit und beherztem Engagement aus. War
sein Vater noch im Stil des preuischen Junkertums verfahren, zog mit dem ausgebildeten
Juristen ein neues Amtsverstndnis ein: Er fuhr selbst auf die Drfer, sprach nicht nur mit
Gutsherren, sondern auch mit deren Arbeitern, berprfte die jhrlichen Investitionen. Als
Reprsentant des preuischen Knigs lie Bethmann Hollweg groe Gerechtigkeit walten.
Seine Arbeit beruhte auf dem Prinzip der freiwilligen Mitwirkung der Brger, weniger auf
autoritren Anweisungen. Das ausgeprgte Gefhl fr seine Schutzbefohlenen machte ihn
zu einem der fortschrittlichsten Landrte seiner Zeit.[5]
1890 stellten Konservative, Nationalliberale und Freikonservative Bethmann Hollweg als
gemeinsamen Kandidaten fr den Reichstag auf. Damit trat er politisch in die Fustapfen

seines Vaters Felix, der seinem zgernden Sohn zur Kandidatur geraten hatte. Mit einer
Mehrheit von nur einer Stimme war die Kandidatur zwar erfolgreich, doch Proteste der
gegnerischen Kandidaten wegen vermeintlicher Unregelmigkeiten sorgten fr eine
Neuwahl, bei der der freikonservative Landrat nicht mehr teilnahm. Damit war die kurze
Episode Bethmann Hollwegs als Parteipolitiker beendet. Zeit seines Lebens blieb ihm das
Parteiwesen unsympathisch.
Nach zehn Jahren Landratszeit erfolgte 1896 seine Befrderung zum Oberprsidialrat im
Oberregierungsprsidum Potsdam. In diesem Amt verblieb er drei Jahre, bevor er am 1. Juli
1899 zum Regierungsprsidenten in Bromberg ernannt wurde. Nur drei Monate spter war
Theobald von Bethmann Hollweg mit 43 Jahren als jngster Oberprsident Preuens an die
Spitze der Provinz Brandenburg aufgestiegen. Dieser schnelle berufliche Erfolg war durch
mehrere Faktoren ermglicht worden: Einerseits durch sein eigenes Talent in
staatsmnnischen Ttigkeiten, dann durch das Prestige des Grovaters und andererseits durch
die Frsprache des Reichskanzlers Chlodwig zu Hohenlohe-Schillingsfrst, der den Aufstieg
des jungen Oberprsidenten seit einiger Zeit beobachtet hatte.[6]
An der Spitze einer der bedeutendsten Provinzen des Knigreichs boten sich fr Bethmann
Hollweg nun ganz neue Mglichkeiten gesellschaftlicher Kontaktaufnahme. Die rasante
Entwicklung der Weltstadt Berlin warf fr ihn komplexe Fragen der neuen
Industriegesellschaft auf. Nannten ihn seine Zeitgenossen einen geborenen
Oberprsidenten[7], fhlte sich Bethmann Hollweg selbst deplaziert: Er fluchte in
goethe'scher Manier ber das geschftige Nichtstun der Narren, Philister und Schelme von
Beamten. Zudem nahm er den Briefverkehr mit seinem Freund Oettingen nach beinahe
fnfzehnjhriger Unterbrechung wieder auf. Ohne dass ein besonderer Grund vorlag, waren
sich Oettingen und Bethmann Hollweg einander fremd geworden. Letzterer hatte in dieser
Zeit unter der beruflichen Pflichterfllung seine sozialen Kontakte vernachlssigt. 1901
machte er jedoch einen Schritt zur Wiederaufnahme der Beziehung und schrieb an Oettingen:
Ich bin ein Mensch, der der Flle der ihm gestellten Aufgaben nie gewachsen war, der darin
zu einem oberflchlichen und darum unbefriedigten Dilettanten geworden ist, und dem
trotzdem Stellung ber Stellung restlos zugeflogen ist. [] Wann wird sich bei mir der Neid
der Gtter offenbaren, oder verbe ich meine Schuld dadurch, dass ich das unverdiente
Glck nicht voll und rein genieen kann? Dass ich das Verhltnis zwischen Kraft und Pflicht
tglich peinigend erlebe?[8]
Oberprsident Bethmann Hollweg orientierte sich an den Entwicklungen im europischen
Ausland: Als preuischer Kosmopolit[9] weilte er 1904 in Paris. Zuvor hatte er sich in
London als Gast Paul Metternichs fortgebildet: In Berlin stand die Eingemeindung von
Vororten auf der Tagesordnung und Bethmann Hollweg nahm sich fr diese Aufgabe den
Stadtverband Gro-London zum Vorbild.
Preuischer Innenminister

Preuischer Landtag

Am 21. Mrz 1905 erfolgte die Ernennung Bethmann Hollwegs zum preuischen Minister des
Innern und damit der endgltige Aufstieg in die Politik. Bethmann Hollweg nahm die
Aufgabe nur widerwillig an[10], da er Ansichten vertrete, die in den preuischen
Schematismus nicht hineinpassen. Die Ernennung war vor allem bei den Konservativen
umstritten. Ernst von Heydebrand schrieb: Als Minister des Innern brauchen wir einen Mann
mit fester Hand und Rckgrat. [] Statt eines Mannes geben Sie uns einen Philosophen.
Nach Zeugnis Bernhard von Blows ging Heydebrand sogar noch weiter: Der Mann ist mir
zu klug.[11] Fr Sozialdemokraten und Radikalliberale war er nur ein weiterer Vertreter des
verhassten Obrigkeitsstaates, weshalb ihm auch die linke Seite mit Reserviertheit betrachtete.
So machte sich bereits zu Anfang die parteipolitische Heimatlosigkeit Bethmann Hollwegs
bemerkbar.
Als bedeutende Aufgabe setzte er sich, der das langsame Auseinanderdriften der
wilhelminischen Gesellschaft in immer nationalistischer, militaristischer werdende Rechte
und immer radikaler, republikanischer werdende Linke frh feststellte, die Gegenstze der
politischen Interessen durch Kompromisse zu berwinden. An den damals neu ernannten Chef
der Reichskanzlei Friedrich Wilhelm von Loebell schrieb er:
Die zu vershnenden Elemente haben keinerlei innerliches Verhltnis fr die gegenseitigen
politischen Anschauungen mehr. Sie stehen einander gegenber wie die Glieder verschiedener
Welten. Hoffentlich glckt es Ihnen, ausgleichend zu wirken, denn ohne allmhliche
Assimilierung kommen wir zu ganz unhaltbaren Zustnden.
So richtete sich sein Blick als Politiker frh auf die Verpflichtung der SPD auf das bestehende
Staatsgefge. In seiner Antrittsrede im Preuischen Abgeordnetenhaus vom 6. April 1905
nahm er in diesem Sinne Stellung zum Antrag der Linken auf Schaffung eines
Volkswohlfahrtsamtes. Dabei bezeichnete er die Volkswohlfahrtspflege als wichtigste und
ernsteste Aufgabe der Gegenwart. Die Befrderung nationaler Volkskultur habe den Kern
jeder staatlichen Ttigkeit zu bilden und zur Veredelung der Vergngungen der Menschen
beizutragen. Gleichzeitig wandte er sich eindrucksvoll gegen politische, religise und soziale
Ressentiments, indem er den Abgeordneten (unter groem Beifall der Linken und
Nationalliberalen) zurief: Nihil humani a me alienum puto. (Deutsch: Ich glaube, nichts
Menschliches ist mir fremd.) Er schpfe Vertrauen in die Entwicklungsfhigkeit

menschlicher Art und freue sich, dass das Kulturbedrfnis der Brger auch in den unteren
Schichten stndig steige. Bethmann Hollweg versprach, den Antrag grndlich und
wohlwollend zu prfen und wies darauf hin, dass die Befreiung von brokratischen Fesseln
nur bei freier Teilnahme aller Volkskreise mglich sei.[12]
Fr einen preuischen Innenminister waren diese Klnge ungewhnlich. Das Berliner
Tageblatt schrieb 1909 rckblickend auf Bethmann Hollwegs Antrittsrede: Man war in
diesem Dreiklassenparlament mit seinem flachen Ntzlichkeitsdenken nicht daran gewhnt,
so etwas wie eine Weltanschauung zu finden und die Staatsnotwendigkeiten durch
philosophische Grnde erhrtet zu sehen. Herr von Bethmann Hollweg wurde angestaunt wie
eine rara avis (seltener Vogel).
1906 wurde im Preuischen Abgeordnetenhaus die Frage des Dreiklassenwahlrechts
behandelt: Hier war der Kurs Bethmann Hollwegs deutlich vielschichtiger als der seiner
Kollegen. Er lehnte im Parlament eine bertragung des allgemeinen und gleichen
Reichstagswahlrechts auf Preuen ab, betonte, dass die knigliche Staatsregierung zwar
hinter dem Notwendigen nicht zurckbleiben, ber das Ausreichende aber nicht hinausgehen
wolle. Der Minister warnte vor demokratischer Gleichmacherei, lobte aber das gewaltige
Aufstreben unserer Arbeiterschaft und die langsame, aber entschiedene Hinwendung zum
groen Aristokraten des Geistes, Kant. Dessen Ansichten versuchen die Triebe des
Menschen zu entwickeln, die nach der Hhe streben.[13] An seinen Freund Oettingen schrieb
Bethmann Hollweg:
Ich war mir wohl bewusst, mit meiner Rede nicht nur in ein Wespennest zu stechen, sondern
auch die eigene Persnlichkeit aufs Spiel zu setzen. Unser preuisches Wahlrecht ist auf die
Dauer unhaltbar, und wenn es auch ein an sich aktionsfhiges Parlament lieferte, so ist doch
dessen konservative Mehrheit so banausisch gesinnt und in dem satten Gefhl ihrer
unantastbaren Macht fr jeden vorwrts Wollenden so demtigend, dass wir neue Grundlagen
suchen mssen. Aber schon fr diesen Grundgedanken finde ich weder im Staatsministerium
noch auch wahrscheinlich bei Seiner Majestt und natrlich unter keinen Umstnden bei der
Majoritt des Landtages irgend welches Verstndnis. [] Die Konservativen vorwrts treiben
und die Liberalen von Parteifragen und Parteischablonen abdrngen ich verzweifele an der
Mglichkeit, wenn ich sehe, wie meine Worte, grtenteils allerdings bswillig,
missverstanden und verdreht werden. Der Zusammenhang zwischen Lebensanschauung und
Politik ist den Menschen ganz unverstndlich geworden, und man setzt sich hhnischer Kritik
aus, wenn man ganz bescheidentlich auf ihn hinweist.[14]
Im selben Jahr brach der polnische Schulstreik aus, mit dem die polnischen Schulkinder der
Provinz Posen vom katholischen Klerus untersttzt zu erreichen versuchten, dass der
Unterricht wieder in polnischer Sprache erteilt werden durfte.[15] Die Konservativen pochten
auf Erhhung der militrischen Prsenz in Posen, was Bethmann Hollweg entschieden
ablehnte. Er genehmigte vielmehr, Religionsunterricht zuknftig in polnischer Sprache zu
geben. Zwangsverfgungen sah er als nicht mehr empfehlenswertes staatliches Machtmittel
vergangener Zeiten [an], das moralisch bedenklich sei.[16]

1907 stand im Zeichen des Brokratieabbaus: Er forderte das Preuische Herrenhaus zur
Lockerung der brokratischen Fesseln auf und erklrte am 19. Februar vor dem
Abgeordnetenhaus, er wolle so viel dezentralisieren wie mglich. Dabei gehe er nach eigener
Aussage noch ber die Linken des Hauses hinaus.
Die Einstellung des Ministers, das Knigreich Preuen msse im Alltag menschlicher und
toleranter werden, zeigte sich 1906 bei der Affre um die homosexuellen Neigungen des
Kaiserfreundes Philipp zu Eulenburg. Der kaiserliche Hof gab dem Polizeiprsidium Berlin
den Auftrag, eine Liste aller hhergestellten Homosexuellen aufzustellen. Bethmann Hollweg
hatte diese Liste als Innenminister vor der bergabe an den Kronrat zu prfen. Er gab sie
stattdessen dem zustndigen Kriminalisten, Hans von Tresckow, mit der Bemerkung zurck,
er wolle so viele Menschen nicht unglcklich machen.
Im Oktober 1907 ging die preuische Ministerzeit fr Theobald von Bethmann Hollweg mit
seinem Wechsel zum Reichsamt des Innern zu Ende. Am 24. Juni 1907 stieg er als Nachfolger
des nchternen, aber engagierten Arthur von Posadowsky-Wehner zum Staatssekretr auf.
Damit wurde er gleichzeitig zum Vizeprsidenten des Preuischen Staatsministeriums, zum
nach dem Kanzler Blow wichtigsten Politiker des Kaiserreiches.
Staatssekretr des Innern

Theobald von Bethmann Hollweg

Bethmann Hollweg war durch Blow in unmittelbarem Anschluss an die Reichstagswahl


1907, die eine herbe Niederlage fr die Sozialdemokratie darstellte, zum Staatssekretr des
Innern berufen worden. Der Kanzler erhoffte sich, nach dem als aufmpfig empfundenen
Posadowsky einen Mitarbeiter berufen zu haben, mit dem es sich weitaus bequemer arbeiten
lie. Das Amt hatte Bethmann Hollweg nur hchst widerwillig angenommen. Da er die
Berufung als kaiserlichen Befehl auffasste, sah er fr sich letztendlich keine Alternative.[17] Er
schrieb an seine Frau:

Gesucht habe ich die neue Brde nicht, sondern mich bis zum Letzten gegen sie gewehrt.
Nun sie mir auferlegt ist, muss ich sie zu tragen versuchen, wie ich nun einmal bin. Ich
frchte mich nicht sowohl vor der positiven Arbeit, vor den Gesetzen, die nun einmal die
ffentliche Meinung will, als vor dem unpolitischen Sinn unserer Nation, der von
vorgefassten Meinungen nicht lassen will, und der doch zu Opfern gezwungen werden muss,
wenn es glcken soll, alles Lebenskrftige zu politischer Mitarbeit zu verpflichten.[18]
Zu den anspruchsvollen Aufgaben als wichtigster Ressortleiter Deutschlands kam noch
(zumeist) der Vorsitz (als Vertretung des Reichskanzlers) im Bundesrat. In der
sozialpolitischen Tradition seines Vorgngers stehend gab er der Innenpolitik ein neues Profil:
Bethmann Hollweg besuchte im Oktober 1907 den Deutschen Arbeiterkongress, ein zentrales
Treffen der christlichen Gewerkschaften, wo das Auftreten eines kaiserlichen Staatssekretrs
als groer Fortschritt gewertet wurde.
Am 2. Dezember 1907 stand im Reichstag die Schaffung eines Reichsarbeitsamtes zur
Debatte, was der Staatssekretr schon allein wegen geforderter Abgabe eigener Ressorts
ablehnte. Gleichzeitig wies er die Behauptung zurck, in sozialpolitischen Angelegenheiten
wrde die Regierung ruhen: Ich habe in dieser Ttigkeit niemals auch nur eine Spur von
mdem Skeptizismus entdeckt; in ihr hat sich, allerdings fernab von der parlamentarischen
Arena, unser heutiges Deutschland gebildet.[19] Darin spiegelt sich seine Einstellung wider,
dass sich das Suchen und Tasten nach Neuem im Volke selbst vollzieht, nicht bei den
Volksvertretern.[20] Aufgrund dessen sei erforderlich, fr die neuen Anschauungen, welche
aus den gewandelten wirtschaftlichen und sozialen Verhltnissen hervorgegangen sind, Raum
zu schaffen.
Nur wenige Tage spter legte er den damaligen 7 (sog. Sprachenparagraph) des
Vereinsgesetz-Entwurfes als Staatssekretr so aus, dass das Verbot des Gebrauchs einer
Fremdsprache als Verhandlungssprache nur dann gelten wrde, wenn der Gebrauch des
fremden Idioms gegen das Kaiserreich gerichtet sei. Die Grndung polnischer Vereine erklrte
er damit fr zulssig. (Siehe auch: Blow-Block) Der Entwurf wurde durch den Reichstag
angenommen.
Die Mitglieder des preuischen Staatsrates fhrten im Frhjahr 1908 eine Diskussion ber ein
neues Gesetz gegen sozialdemokratische Bestrebungen. Reichskanzler Blow bertrug in
diesem Punkt seinem Staatssekretr die Vollmachten. Bethmann Hollweg wies aber, anstatt
einen Gesetzentwurf vorzulegen, den Wunsch nach einer solchen Bestimmung zurck. Diese
wrde die Verbrgerlichung der Sozialdemokratie, die Bethmann Hollweg schon bei vielen
Gelegenheiten versuchte zu frdern, empfindlich beeintrchtigen.[21]
Zur gleichen Zeit waren sechs sozialdemokratische Abgeordnete darin begriffen, in den
preuischen Landtag einzuziehen. Diesen Vorgang bedachte Bethmann Hollweg mit der
kurzen Bemerkung: Das ist die Freiheit, die ich meine. Auf seinen Rat hin kndigte der
Kaiser in der von Bethmann Hollweg verfassten Thronrede vom 20. Oktober 1908 eine
Wahlreform im Knigreich Preuen an. Wilhelm II. versprach eine organische
Fortentwicklung, was der Monarch als eine der wichtigsten Aufgaben der Gegenwart

bezeichnete. Friedrich Naumann, der den Stil des Staatssekretrs mochte, hob spter den
positiven Einfluss Bethmann Hollwegs auf den Kaiser besonders hervor.[22]
Am 28. Oktober 1908, nur acht Tage nach der hoffnungsvollen Thronrede, gab Wilhelm II.
dem Daily Telegraph jenes Interview, das zur gleichnamigen Affre fhrte. Infolgedessen
verlor Blow sein Vertrauen beim Kaiser, der ihn, als der Blow-Block in der Debatte zur
Einfhrung der Erbschaftsteuer zusammengebrochen war, entlie. Damit ffnete sich fr den
Vizekanzler Bethmann Hollweg der Weg zum hchsten Politikeramt.
Reichskanzler
Amtsantritt und Reaktionen

Das Reichskanzlerpalais in der Wilhelmstrae

Theobald von Bethmann-Hollweg

Wilhelm II. berief Bethmann Hollweg am 7. Juli 1909 aus unterschiedlichen Grnden zum
Reichskanzler: Einerseits war er schon in Blows Amtszeit dessen Stellvertreter gewesen,
andererseits wusste der Kaiser um die ausgleichende Persnlichkeit des Staatssekretrs, die

die Situation der rivalisierenden Parteien beruhigen sollte. Zudem stand Bethmann Hollweg
durch sein bescheidenes Auftreten und seine Erfolge als Kaiserberater in der Gunst
Wilhelms II. Die Berufung Bethmann Hollwegs war zuvor in Politikerkreisen, u. a. von
Friedrich August von Holstein, nahegelegt worden.[23]
Loebell, der Leiter der Reichskanzlei, schrieb spter, Bethmann Hollweg habe ihn unter
Trnen beschworen, Blow von einem Ernennungsvorschlag abzuraten. Stattdessen solle der
Oberprsident der Rheinprovinz, Freiherr von Schorlemer-Lieser, Kanzler werden.
Schlielich nahm Bethmann Hollweg seine Befrderung als kaiserlichen Befehl hin, dem er
Folge zu leisten hatte. Karl von Eisendecher gegenber sagte er: Nur ein Genie oder ein von
Machtkitzel und Ehrgeiz verzehrter Mann kann ein solches Amt anstreben. Und ich bin keins
von beiden. Der gewhnliche Mann kann es nur in letztem Zwange des Pflichtbewusstseins
annehmen.[24]
Aus allen Parteien, einschlielich der SPD, kam ein eher positives Echo auf die Ernennung:
Zwar hatte das Zentrum Bedenken und fr die Sozialdemokraten stellte Bethmann Hollweg
nur einen weiteren kaisertreuen Reichskanzler dar. Doch die wohlwollende Neutralitt des
gesamten Parteienspektrums resultierte aus der Vielschichtigkeit seiner Person: Er war kein
Ostelbier, kein Junker im eigentlichen Sinne, was die Linken als positives Zeichen aufgriffen.
Seine Familiengeschichte machte ihn bei Nationalliberalen und Zentrum geschtzt und seine
Ttigkeit als Verwaltungsbeamter schuf Vertrauen bei den Konservativen.[25]

Politischer Freund Bethmann Hollwegs: Botschafter Paul Graf Metternich

Die Resonanz aus dem Ausland war ausschlielich freundlich: Die franzsische Zeitschrift
Journal des Dbats sprach von einem beruhigenden Symptom fr die deutsch-franzsischen

Beziehungen. Der franzsische Botschafter in Berlin, Jules Cambon, schickte dem neuen
Reichskanzler sogar ein offizielles Glckwunschschreiben. So etwas war bis zu diesem
Zeitpunkt noch niemals vorgekommen. Die Deutsche Botschaft London unter Graf
Metternich schrieb, der britische Knig Eduard VII. halte den neuen Kanzler fr einen
wichtigen Partner fr die Beibehaltung des Friedens. Auch sterreich-Ungarn und das
Russische Reich schickten Glckwunschtelegramme in die Reichskanzlei. William H. Taft,
der Prsident der Vereinigten Staaten lobte, dass zum ersten Mal ein deutscher Kanzler aus
der inneren Verwaltung genommen worden war.
Baronin Spitzemberg, eine Dame aus Hofkreisen, kommentierte die Berufung
folgendermaen: Wie kann ein so edles Pferd einen so schweren und verfahrenen Karren aus
dem Sumpf ziehen?
Innenpolitische Positionen

1910 legte Bethmann Hollweg eine Reformvorlage fr die nderung des preuischen
Wahlrechts vor, die vom Reichstag aber abgelehnt wurde.[26]
Im Januar desselben Jahres ergab sich ein Briefkontakt mit Professor Karl Lamprecht. Diesem
schrieb Bethmann Hollweg, der Regierung stelle sich die groe Aufgabe politischer
Erziehung des Volkes unter Beseitigung der Herrschaft von Phrasen und oberflchlicher
Wertungen. Die Grundaufgabe eines Staatsmannes sah Bethmann Hollweg in einem
gewissen Hinhorchen in die Entwicklung.[27]
Da er sich seit seiner Zeit als Staatssekretr den sddeutschen Staaten in besonderer Weise
verpflichtet fhlte, nicht zuletzt wegen seines Studienaufenthaltes in Straburg, trieb er die
Reform der staatsrechtlichen Stellung des Reichslandes Elsa-Lothringen voran. Das
Reichsland erhielt eine eigene Verfassung mit einem Zweikammer-System, dessen Unterhaus
nach Reichstagswahlrecht zusammentrat. Gegen heftigsten Protest von Konservativen und
Militrs wurde die Vorlage des Reichskanzlers am 23. Mrz 1911 angenommen. Anders als in
Preuen traten Bethmann Hollweg keine einflussreichen Konservativen entgegen, weshalb
seine demokratische Verfassungsinitiative zum Abschluss gelangen konnte.[28]
Auenpolitische Positionen

In der Auenpolitik legte Bethmann Hollweg von Beginn an viel Wert auf eine Verstndigung
mit Grobritannien. Zugleich hielt er die deutsch-sterreichischen Beziehungen fr so
problemlos, dass er es fr wichtiger erachtete, sich den anderen Mchten gegenber als
freundlich zu erweisen. Als Staatssekretr des ueren berief er Alfred von KiderlenWaechter, der sich, anfangs als gute Besetzung aufgefasst, spter als eine Enttuschung
erwies.[29] Der impulsive Schwabe stellte in vielerlei Hinsicht einen Gegensatz zum
Reichskanzler dar: Nicht nur in seiner temperamentvollen Lebensart, sondern vor allem auch
in auenpolitischen Fragen. Obwohl Kaiser Wilhelm II. in seiner Thronrede 1909 noch das
verstrkte Auftreten des Kaiserreiches fr friedliche und freundliche Beziehungen zu den
anderen Mchten gefordert hatte, so entsprach die Diplomatie Kiderlen-Waechters im

Zusammenhang mit dem Panthersprung nach Agadir ganz und gar nicht dieser Maxime.
Bethmann Hollweg sagte am 5. Mrz 1910 im Reichstag:
Unsere auswrtige Politik allen Mchten gegenber ist lediglich darauf gerichtet, die
wirtschaftlichen und kulturellen Krfte Deutschlands frei zur Entfaltung zu bringen. Diese
Richtlinie ist nicht knstlich gewhlt, sondern ergibt sich von selbst aus dem Dasein dieser
Krfte. Den freien Wettbewerb anderer Nationen kann keine Macht auf der Erde mehr
ausschalten oder unterdrcken. [] Wir sind alle darauf angewiesen, in diesem Wettbewerb
nach den Grundstzen eines ehrlichen Kaufmanns zu verfahren.[30]
1911 griff er dieses Wort vom Kaufmann als Randbemerkung zum fr den Kanzler
besorgniserregenden, eigenmchtigen Vorgehen seines Staatssekretrs vorm Deutschen
Handelstag in Heidelberg wieder auf:
Kein verstndiger Kaufmann dnkt sich zur Alleinherrschaft berufen.[31]
Spter wurde Bethmann Hollweg sein passives Auftreten in der Zweiten Marokkokrise hufig
zum Vorwurf gemacht. Dass er trotz seiner Bedenken an der Politik Kiderlen-Waechters
seinem Staatssekretr freie Hand lie, lsst sich durch das Gefhl mangelnder
auenpolitischer Fachkompetenz des Kanzlers erklren. Durch stndige Selbstkritik hielt sich
Bethmann Hollweg fr nicht kompetent genug, um dem vermeintlichen Fachmann KiderlenWaechter in der Marokkofrage Paroli zu bieten.[32]

Gegenspieler in der Flottenfrage: Alfred von Tirpitz

Der zweite auenpolitische Problemfall neben der Marokkokrise war fr Bethmann Hollweg
die von Staatssekretr Alfred von Tirpitz gewnschte Erweiterung der Kaiserlichen Marine. In

dieser Frage setzte der Kanzler auf enge Zusammenarbeit mit Grobritannien. Der Dialog mit
dem Vereinigten Knigreich sollte einerseits eine behutsame Flottenerweiterung ermglichen
und gleichzeitig durch Ehrlichkeit die Beziehungen verbessern. Diesen Weg versuchten
Bethmann Hollweg und Botschafter Paul Metternich seit 1909 gemeinsam zu verfolgen.
Aufgrund von Drohreden der deutschen Konservativen im Reichstag und der britischen
Konservativen in den Houses of Parliament verliefen diese Bemhungen erfolglos. Die
Folgen der Marokkokrise waren auch auf diesem Feld seit 1911 zu spren und die zeitweise
Annherung war wieder wettgemacht.[33]
(Dazu siehe auch: Deutsch-Britisches Wettrsten)
Die deutsch-russischen Beziehungen hatten vor der Marokkokrise neuen Auftrieb bekommen.
1910 war Zar Nikolaus II. in Potsdam gewesen, was der Reichskanzler in einem Brief an
Eisendecher als Sprungbrett fr eine Verstndigung mit England bezeichnete. Nach
Aufzeichnungen des russischen Hofstaates sah der Zar eine kriegerische Verwicklung mit
Deutschland in weite Entfernung gerckt.[34]
An der Auenpolitik Bethmann Hollwegs wurde durch die Rechte erhebliche Kritik gebt.
Den Kanzler verunglimpften die Konservativen als feige. Von der SPD kam dagegen
Anerkennung. Ludwig Frank lobte im Reichstag den Kanzler, nachdem dieser einen Krieg mit
Frankreich um Marokko als Verbrechen bezeichnet und die demagogischen Wege der
Konservativen verurteilt hatte. Diese Rede Bethmann Hollwegs sei eine mutige und
verdienstvolle Tat von bleibendem Wert gewesen, so die Sozialdemokraten. Doch aus dem
Lager der Nationalliberalen kam Kritik. Walther Rathenau, der eigentlich politischer Freund
des Kanzlers war, schrieb nach einem Treffen mit Blow stichwortartig: Mangel an Zielen in
innerer und uerer Politik. Seine (Blows) Politik htte noch ein Ziel gehabt: Platz an der
Sonne, Flotte, Weltmacht. Jetzt nichts mehr.[35]

Karikatur auf Alfred von Kiderlen-Waechter und Bethmann Hollweg im


Zusammenhang mit der Marokkokrise

Die Marokkokrise, die Bethmann Hollweg wie nie zuvor in internationale Politik
hineingezogen hatte, wurde mit einem deutsch-franzsischen Abkommen beigelegt, in dem
das Kaiserreich seine Ansprche auf Marokko (erneut) aufgab und im Gegenzug dafr
Neukamerun, eine Landerweiterung Deutsch-Kameruns, erhielt. Der konservative
Kolonialstaatssekretr Friedrich von Lindequist protestierte heftig und trat im November 1911

zurck. Doch anstatt den von Lindequist vorgeschlagenen Nachfolger zu ernennen, whlte
Bethmann Hollweg den liberalen Gouverneur von Samoa, Wilhelm Solf. Dieser vertrat als
einer der wenigen Auenpolitiker des Kaiserreichs voll und ganz die Linie Bethmann
Hollwegs. Solf legte auf Verstndigung und eine friedliche Emanzipation Deutschlands den
grten Wert. Er trat in diesem Sinne auch nach dem Tod Bethmann Hollwegs als Bewahrer
dessen politischen Erbes auf.[36]
1912 scheiterte mit der Haldane-Mission ein erneuter Versuch Bethmann Hollwegs, einen
Ausgleich mit Grobritannien in der Flottenfrage zu erzielen. Dennoch genoss Bethmann
Hollweg beim britischen Auenminister Sir Edward Grey einen guten Ruf: So long as
Bethmann Hollweg is chancellor we will cooperate with Germany for the peace of Europe.[37]
1912 arrangierte der Reichskanzler ein Treffen zwischen Kaiser und Zar in Baltischport (heute
Paldiski, Estland) zu einer freundschaftlichen Unterredung.[38] als Gegenbesuch fr die Visite
des Zaren in Potsdam 1910. Nach Gesprchen mit Ministerprsident Kokowzow und
Auenminister Sasonow konnte Bethmann Hollweg an Eisendecher schreiben, er habe
vertrauensvolle und freundschaftliche Beziehungen knpfen knnen.[39] Nach Abschluss der
offiziellen Konferenz blieb der Kanzler noch einige Tage in Russland und besuchte die Stdte
Sankt Petersburg und Moskau. Er war beeindruckt von den neuen Eindrcken, die ihm Sankt
Petersburg bot. Zudem habe er sich von Vorurteilen befreien knnen, die er aus unserer
leichtfertigen Journalistik eingesogen habe. Die Hurrahstimmung unserer
unverantwortlichen Politiker sei ihm im Blick aus der Ferne noch gefhrlicher erschienen.
Auf der zutiefst erfrischenden Reise habe er die heimische Misere vergessen und die
Hoffnung schpfen knnen, langfristig auch grere koloniale und Welthandelsbestrebungen
verwirklichen zu knnen, ohne einen Krieg heraufzubeschwren. Auch fand er eine gewisse
Strke in seiner Haltung gegenber den Alldeutschen wieder, deren superkluge
Alarmartikel er mit Spott bedachte. Aber mit diesen Schafskpfen sei nun mal keine
Politik zu machen.[40]
Am 25. Juli 1912 weilte Walther Rathenau auf Hohenfinow, um mit dem Kanzler ber dessen
Russlandreise zu sprechen. Rathenau notierte in seinem Tagebuch, Bethmann Hollweg wolle
den modus vivendi auch in der Russlandfrage erhalten. Diese Worte unterstreichen, dass in
der deutschen Politik keineswegs ein Gefhl der Kriegsvorbereitungen herrschte. In
auenpolitischen Fragen hatte Rathenau Bethmann Hollweg Folgendes vorgeschlagen:
Europische Zollunion, britischen Imperialismus im Mittelmeer unterbinden, danach Bndnis
mit Grobritannien zwecks Verstndigung und eigener kolonialer Erwerbungen. Diese
Forderungen entsprangen nicht dem Gedankengut des Kanzlers, doch unterschrieb er den
Vorschlagskatalog mit allgemein einverstanden.[41]
Innenpolitik whrend der Zabern-Affre

Theobald von Bethmann Hollweg

Wenige Monate spter erschtterte die Zabern-Affre die deutsche Politik und ffentlichkeit.
Im elsssischen Zabern hatte ein Leutnant in einer Ansprache vor Soldaten die Elssser
beleidigt und dazu aufgerufen, rebellische Elssser niederzustechen. Er wurde von seinem
Obersten jedoch nur geringfgig zur Rechenschaft gezogen, und nach Protesten der Elssser
lie das Militr sogar einige Brger unrechtmig festnehmen. Bevor sich der Kanzler der
Entrstung des Reichstages und der Bevlkerung stellen musste, nahm er Kontakt zum
Statthalter in Straburg, Karl von Wedel, auf. Der Kanzler sah seinen politischen Weg der
Diagonalen, der Mitte gefhrdet. Die aufgebrachte Stimmung heizte die inneren Konflikte des
Kaiserreichs erneut an und riss alte Wunden wieder auf.
Am 2. Dezember 1913 erklrte Bethmann Hollweg im Reichstag, der Rock des Kaisers
msse unter allen Umstnden respektiert werden. Dies fhrte zum allgemeinen Eindruck,
der Kanzler sei in seinen Ausfhrungen voll und ganz dem Kriegsminister Erich von
Falkenhayn gefolgt. Die Parteien, die bisher Bethmann Hollweg als Trger einer
fortschrittlichen Politik untersttzt hatten, d.h. Zentrum, Fortschrittliche Volkspartei,
Nationalliberale Partei und Sozialdemokraten, brachten geschlossen einen Misstrauensantrag
gegen den Reichskanzler ein. Philipp Scheidemann wies auf die vorbildlichen
Verfassungszustnde in Grobritannien und den Niederlanden hin, worauf Bethmann Hollweg
mit abweisenden, ungehaltenen Zwischenrufen reagierte.[42] Der bisherige Kanzler der Mitte
schien nach rechts gewechselt zu sein, ungeachtet dessen, dass er in national-konservativen
Kreisen nach wie vor geradezu gehasst und als Demokrat verschrien war. Mit Untersttzung
des Kronprinzen lie die Berliner Bevlkerung ihrem Unmut freien Lauf: In den Straen
formierten sich Protestzge, Bethmann-Soll-weg rufend. Der Kaiser lie whrenddessen
Personalvorschlge einholen. Bethmann Hollweg fhlte sich vom parlamentarischen
Feuerregen erfasst, wie er an Oettingen schrieb. Wahrscheinlich tauge ich deshalb nicht
zum Politiker.[43] Gegen seine berzeugung war der Kanzler im Parlament aufgetreten, um
die Neutralitt der Regierung zu wahren und seine Loyalitt dem Kaiser gegenber zu
untermauern. Letztendlich war er aber auch gegenber den Militrs eingeknickt und in eine

Position der Schwche geraten. In dieser groen Krise Bethmann Hollwegs bekannte er zum
ersten Mal, dass er es bedauere, keine Partei hinter sich zu haben. An den Kronprinzen schrieb
er:
Mit dem Schwert rasseln, ohne dass die Ehre, die Sicherheit und die Zukunft des Landes
bedroht sind, ist nicht nur tollkhn, sondern verbrecherisch.[44]
Aufrstung

Whrend Bethmann Hollweg die Flottenaufrstung kritisch sah, betrieb er selbst die
Aufrstung des Landheeres.[45] Im April 1912 legte er dem Reichstag eine Heeresvorlage vor,
die eine Aufrstung vorsah. In diesem Punkt nahm er keine Rcksicht auf die Kritik der SPD.
Der SPD-Vorsitzende Hugo Haase warnte im Reichstag: Die fortgesetzten Rstungen fhrten
zu einem eskalierenden Wettrsten und steigerten die Gefahr des Weltbrandes.[46]
Genau ein Jahr spter legte Bethmann Hollweg dem Reichstag die nchste Wehrvorlage vor.
Sie sah eine Erhhung der Prsenzstrke des Landheeres um 136.000 Mann vor und verlangte
dafr und fr massive Waffenkufe fast 1,3 Milliarden Mark an zustzlichen Mitteln. Hugo
Haase stellte im Reichstag fest: Die Heeresvorlage [] fordert von dem Volke
ungeheuerliche Opfer [] Sie bersteigt bei weitem alles, was jemals einem Volke in
Friedenszeiten von einer Regierung zugemutet worden ist.[47] Bethmann Hollweg verband die
Vorlage mit einer Deckungsvorlage, die einen auerordentlichen Wehrbeitrag aller
Vermgen ber 10.000 Mark vorsah. Da die SPD direkte Steuern fr Vermgende immer
gefordert hatte, stimmte die SPD-Fraktion nach kontroverser Debatte dieser Deckungsvorlage
zu.
Zeit der Hoffnung

Zur Jahreswende 1913/1914 hatte sich die Stimmung langsam beruhigt und den Kanzler
umfing ein neuer auenpolitischer Optimismus. Mit dem Frieden von Bukarest, so schien es
Bethmann Hollweg, hatte man die Probleme auf dem Balkan mittelfristig gelst, und ein
neuerlicher Briefverkehr mit dem russischen Auenminister Sasonow stabilisierte nach Osten
hin. Die Liman-Krise um die deutsche Militrmission im Osmanischen Reich war
berstanden, trotz der panslawistischen Stimmung im Zarenreich. An Eisendecher schrieb
Bethmann Hollweg: Das Leben knnte passabel sein, wenn die Menschen nur nicht gar zu
unvernnftig wren.[48]
Smtliche Zitate des Reichskanzlers lassen durchscheinen, dass er zu jedem Zeitpunkt
bestrebt war, einen groen europischen Krieg zu verhindern.[49] Das entschiedenere Vorgehen
Russlands in Nordpersien bewirkte zudem eine vorbergehende Annherung Grobritanniens
an Deutschland. Als im Frhsommer 1914 die Regierung Kenntnis von einer britischrussischen Marinekonvention erhielt, warf dies schwere Schatten auf die Auenpolitik
Bethmann Hollwegs. In seinem Vertrauen zu Auenminister Edward Grey enttuscht, schrieb
er an die Deutsche Botschaft Konstantinopel, es glte, sich ohne grere Konflikte durch die
Zeit durchzuwinden. Wenige Tage spter begab er sich nach einem Streitgesprch mit

Generalstabschef Moltke in die friedlichen Sommerferien nach Hohenfinow, die kurz nach
seiner Ankunft durch das Attentat von Sarajevo abrupt beendet wurden.[50]
Vom Blankoscheck zum Kriegsausbruch

Theobald von Bethmann Hollweg

Nur wenige Wochen zuvor war die Ehefrau Bethmann Hollwegs verstorben[51] und der
Reichskanzler sah sich in der Julikrise den grten Schwierigkeiten seiner politischen
Laufbahn ausgesetzt. Wilhelm II. war nach der Ermordung des sterreichischen Thronfolgers
vorgeprescht und hatte dem Botschafter der Donaumonarchie in Berlin, Szgyeny, den
berhmten Blankoscheck ausgestellt, was allerdings keine groe Neuerung darstellte: Die
Nibelungentreue im Zweibund herrschte seit dem Kanzler Hohenlohe vor. Bethmann
Hollweg schrieb spter in seinen Betrachtungen, diese Ansichten des Kaisers deckten sich
mit seinen Anschauungen. Am 6. Juli 1914 versicherte der Reichskanzler der sterreichischen
Botschaft erneut, dass das Deutsche Reich treu an der Seite seines Verbndeten kmpfen
werde.[52] Das aggressive Vorgehen sterreich-Ungarns gegen Serbien erfolgte also auch mit
der Rckendeckung Bethmann Hollwegs.
Zugleich lie er den Staatssekretr Gottlieb von Jagow an Lichnowsky, den deutschen
Botschafter in London, telegrafieren, dass gegenber der britischen Regierung alles
vermieden werden muss, was den Anschein erwecken knnte, als hetzten wir die sterreicher
zum Kriege. Aus dem Gedanken heraus, den Konflikt lokalisieren zu knnen, befrwortete
Bethmann Hollweg die Fortsetzung der kaiserlichen Nordlandkreuzfahrt. Der Kanzler lie der
sterreichischen Politik freie Hand, doch nicht kritiklos, wie der franzsische Botschafter in
Wien, Dumaine, bezeugte.[53]
Bethmann Hollweg uerte intern, wie sein Vertrauter Kurt Riezler notierte, frh die
Befrchtung, dass, wenn sterreich zu expansionistische Tne anschlagen wrde, der
Konflikt nicht mehr auf dem Balkan zu halten sei und zum Weltkriege fhren knne.[54]

Doch selbst als das Auswrtige Amt im Juli 1914 endgltig wusste, dass das Ultimatum
sterreich-Ungarns an Serbien unannehmbar formuliert werden sollte, lie der Kanzler die
sterreicher gewhren. Auf Nachfrage bekundete die Reichskanzlei: Zur Formulierung der
Forderungen an Serbien knnen wir keine Stellung nehmen, da dies sterreichs Sache ist.
Im Glauben an die Neutralitt Grobritanniens telegrafierte er an das Londoner Foreign
Office: Da sterreich bei seinem Vorgehen vitale Interessen wahrt, ist eine Ingerenz des
verbndeten Deutschland ausgeschlossen. [] Nur gezwungen werden wir zum Schwerte
greifen.[55]
Als am 27. Juli 1914 die diplomatisch geschickte Antwort Serbiens auf das sterreichische
Ultimatum in Berlin eintraf, sah der Kaiser jeden Grund zum Krieg entfallen. Wilhelm II.
schlug vor, dass sterreich Belgrad zwecks weiterer Verhandlungen zur dauerhaften Lsung
der Balkanfrage besetzen sollte. Auch Bethmann Hollweg vertrat unter dem Eindruck des
drohenden britischen Kriegseintritts kurzzeitig den Halt-in-Belgrad-Vorschlag, verbunden
mit sterreichischem Annexionsverzicht in Bezug auf Serbien. Aber er wusste, dass dies von
der russischen Seite als unbefriedigend empfunden wurde.[56] Daher vereitelten der Kanzler
und das Auenamt, als der Kaiser wieder schwach zu werden drohte, den
Migungsvorschlag durch versptete und nicht ganz korrekte Weiterleitung nach Wien.[57]
Zeitgleich stellte der vermeintliche Dreibundgenosse Italien Kompensationsforderungen fr
das sterreichische Vorgehen auf dem Balkan. Wien reagierte mit dem Angebot einer
Aufteilung Serbiens unter Russland, das zuvor keinerlei Gebietsforderungen in Serbien
gestellt hatte, und sterreich, was in Berlin mit lautem Protest abgelehnt wurde. Zum ersten
Mal geriet Bethmann Hollweg offen in Harnisch gegen die Donaumonarchie. Er telegrafierte
an das Auswrtige Amt:
Eine Politik des doppelten Bodens kann das Deutsche Reich nicht untersttzen. Sonst
knnen wir in St. Petersburg nicht weiter vermitteln und geraten gnzlich ins Schlepptau
Wiens. Das will ich nicht, auch nicht auf die Gefahr, des Flaumachens beschuldigt zu werden.
[58]

Der pltzliche Widerstand gegen sterreich zeigte erneut, dass tiefgreifende auenpolitische
Entscheidungen Bethmann Hollwegs nicht aus Staatsrson oder Kalkl entsprangen, sondern
aus der Ethik. Das Vorgehen Wiens widersprach in seinen Augen dem Grundsatz vom
ehrlichen Kaufmann. Noch am selben Tag sprach er mit dem Kaiser darber, dass wenn die
Krise vorbei sei, die Verstndigung ber die Flottenfrage mit Grobritannien erneut in
Betracht kme.[59]
Der britische Auenminister Grey warnte unterdessen Deutschland, dass wenn der Konflikt
sich nicht auf sterreich und Russland beschrnken, sondern auch Frankreich und das Reich
mit hineinziehen wrde, auch Grobritannien nicht abseitsstehen knne. Bethmann Hollweg
teilte daraufhin dem deutschen Botschafter in Wien mit, dass sterreich sich nicht gegen
Verhandlungen mit dem Zarenreich wehren drfe. Zwar sei man bereit, der Bndnispflicht
nachzukommen, doch nicht, sich dabei leichtfertig [] in einen Weltbrand hineinziehen zu
lassen.[60]

Fr die Bremsung sterreich-Ungarns war es zu diesem Zeitpunkt schon zu spt. Die Militrs
an Donau und Newa waren lngst in Aktion getreten, und Generalstabschef Moltke forderte
den Kanzler auf, die deutsche Generalmobilmachung einzuleiten. Man drfe sterreich nicht
im Stich lassen. Die strategische Route des Generalstabs, in Belgien einzumarschieren,
vereitelte schlielich alle Bemhungen Bethmann Hollwegs um eine Lokalisierung des
Konflikts.[61] In seinen Erinnerungen bezeichnete Tirpitz die Situation des Kanzlers in jenen
Tagen als die eines Ertrinkenden.[62]
Kriegsausbruch

Erklrung des Kriegszustandes im Deutschen Kaiserreich

Am 31. Juli 1914 fand die offizielle Verhngung des Kriegszustandes statt. Auf formelle
Kriegserklrungen hatte Bethmann Hollweg im Gegensatz zu Vertretern des preuischen
Kriegsministeriums bestanden, um nach dem Vlkerrecht eine Besttigung zu haben.[63] Der
tiefe Wunsch nach immer geltenden Richtlinien im Krieg wurde in Berlin mit Verwunderung
aufgenommen.[64] Den Vorschlag des russischen Zaren, die Serbienfrage vor den Stndigen
Schiedsgerichtshof zu bringen, lehnte Bethmann Hollweg ab, weil tags zuvor die russische
Generalmobilmachung erfolgt war.[64]
Noch am 3. August versicherte der Reichskanzler dem britischen Auenminister Grey, fr den
deutschen Einmarsch in Belgien sei letztendlich die russische Mobilmachung verantwortlich,
die das Reich in eine solche Zwangslage versetzt habe. Er habe alles versucht, den
Vlkerrechtsbruch zu vermeiden und den Wahnsinn einer Selbstzerfleischung der
europischen Kulturnationen zu verhindern.[65][64]
Am 4. August trat Bethmann in Erwartung der britischen Kriegserklrung vor den Reichstag,
um zu betonen, dass Deutschland den Krieg nicht gewollt und die russischen Militrs den

Brand entfacht htten. Das Unrecht an Belgien msse das Kaiserreich wiedergutmachen.
Doch wer so bedroht sei, der drfe nur daran denken, wie er sich durchhaue.
Am Abend des 4. Augusts fhrte Bethmann Hollweg ein Gesprch mit dem britischen
Botschafter Goschen. Unter Trnen[66] schttete der Kanzler ihm die Seele aus: Fr einen
Fetzen Papier (just for a scrap of paper, gemeint war die belgische Neutralittserklrung)
wolle Grobritannien gegen eine verwandte Nation Krieg fhren, die mit ihr in Frieden leben
wolle. Alle Bemhungen seien vor seinen Augen zusammengebrochen wie ein Kartenhaus
(like a house of cards). Zuletzt sollen sich Reichskanzler und Botschafter weinend in den
Armen gelegen haben.[67] In seinen Betrachtungen rumte er spter ein, das Wort vom
Fetzen Papier sei eine Entgleisung gewesen, doch hielt er an der Meinung fest, die
belgische Neutralitt sei im Vergleich mit dem herannahenden Weltkrieg eine Nichtigkeit
gewesen.[68]
1914: Sorgen und Siegestaumel

Reichskanzler Bethmann Hollweg

Doch zu Anfang des Ersten Weltkrieges hatte sich Bethmann Hollweg einigen Illusionen
hingegeben: Er musste nun feststellen, dass die Kriegspropaganda auch im Vereinigten
Knigreich ihr briges getan hatte. Eine leidenschaftliche Kriegsbereitschaft war erwacht, die
sich z. B. in der Landung eines britischen Expeditionskorps an der Kste Flanderns zeigte.
In den spter Septemberprogramm genannten vorlufigen Erwgungen formulierte das
Kaiserreich erstmals konkrete Kriegsziele. Das Programm enthielt annexionistische
Gebietsforderungen in Europa, die vor allem gegen Russland gerichtet waren, sowie die
Schaffung einer europischen Zollunion, die der deutschen Wirtschaft im benachbarten
Ausland den Weg ebnen und gleichzeitig die deutsche Vorherrschaft in Mitteleuropa sichern

sollte.[69] Ob diese Plne Gedanken Bethmann Hollwegs entstammen, ist nicht nachzuweisen.
Vielmehr gilt sein Mitarbeiter Kurt Riezler als Autor des Septemberprogramms.[70] Dieser
schrieb selbst am 20. September 1914, der Kanzler wrde in der Frage der Kriegsziele
immer nur hren.[71] Dennoch unterschrieb Bethmann Hollweg die im Septemberprogramm
genannten Kriegsziele.
Von der patriotischen Begeisterung in Deutschland blieb der Kanzler unterdessen weitgehend
unberhrt.[72] Ein Brief an seinen Freund Oettingen, den er am 30. August 1914 aus dem
Groen Hauptquartier versandte, legt davon Zeugnis ab:
Arbeit und Hoffnung sind mir in den Hnden entzweigeschlagen worden. Aber ich fhle
mich unschuldig an den Strmen von Blut, die jetzt flieen. Unser Volk ist herrlich und kann
nicht untergehen. Viel schweres, vielleicht sogar das Schwerste steht uns bevor.[73]
Karl Helfferich, der im Hintergrund eine enorme Feindseligkeit gegen einen der
bedeutendsten Berater von Kaiser und Kanzler, Walther Rathenau, entwickelte, begleitete
Bethmann Hollweg zur Obersten Heeresleitung. Helfferich schrieb spter, dass Bethmann
Hollweg die Frage Wo ist ein Weg zum Frieden? unausgesetzt beschftigt habe.[74]
So erwog der Kanzler die Rckgabe der deutschen Kolonie Kiautschou (heute Qingdao) an
China. Durch die damit verbundene Aufgabe des Ostasiengeschwaders sollte eine
Wiederannherung an Grobritannien, aber auch an Japan erzielt werden.[75]
Dennoch stimmte laut Tirpitz[76] der Kanzler im Gesprch August 1914 der Annexion
Antwerpens und eines nrdlichen Gebietsstreifens zu. In Anbetracht der Forderungen der
Militrs stellte das tatschliche Septemberprogramm eine deutliche Milderung dar. So wurde
dort noch die Frage Antwerpen offen gelassen. Der vermeintlichen Fachkompetenz des
Generalstabs sah sich der Reichskanzler nicht gewachsen, weshalb er seinen Kurs wiederum
nderte. Zitate aus dieser Zeit belegen jedoch seine innere Distanz zu seinen eigenen
politischen Entscheidungen. Seinem Mitarbeiter Otto Hammann schrieb Bethmann Hollweg
am 14. November 1914 aus dem Hauptquartier in Charleville:
Ich bin immer voller Scham, wenn ich vergleiche, was in Berlin geleistet wird und was wir
hier nicht tun. Komme ich gar zur Front und sehe die gelichteten Reihen unserer grauen Jungs
[] in das Morden von Ypern marschieren, dann geht es mir durch Mark und Bein. []
Belgien ist eine harte Nuss. Ich habe anfangs die Phrase vom halbsouvernen Tributrstaat
nachgeschwatzt. Jetzt halte ich das fr eine Utopie. Selbst wenn wir den Bren schon erlegt
htten.[77]
Gegenber dem freisinnigen Historiker Hans Delbrck gab Bethmann Hollweg 1918 zu, dass
die Forderung der Wiederherstellung Belgiens wohl objektiv gesehen das Beste gewesen
wre. Doch unter dem enormen Druck, der von den Militrs ausging und nach Annexionen
schrie (Diese verfluchte Stimmung des Hauptquartiers.[78]), sei dies damals nicht mglich
gewesen und die Politik sei, nach Bismarck, nun mal die Kunst des Mglichen.[79]

Stattdessen sprach der Kanzler vom Faustpfand in Belgien und Frankreich. Diese
Formulierung hatte fr ihn das Gute, dass sie zu keiner verfrhten Festlegung fhrte. Denn
erst am Ende des Krieges wrde sich die Frage der Einlsung des Pfandes stellen. So war die
Faustpfandformel eine rhetorische Waffe gegen annexionistische Ansprche. Das am 4.
August 1914 gesprochene Wort, mit dem sich Bethmann Hollweg zur Schuld am Unrecht an
Belgien bekannt hatte, nahm er was allerdings einige Historiker in Zweifel ziehen[80]
wohl niemals zurck. Seinem Freund Karl von Weizscker gestand er im Mai 1917 ein, dass
er mit beiden Formulierungen (Faustpfand, Unrecht an Belgien) auch die Sozialdemokratie
hatte an das Kaiserreich binden wollen.[81] Vor dem Untersuchungsausschuss der Weimarer
Nationalversammlung 1919 unterstrich er, das Bekenntnis zum Unrecht nie widerrufen zu
haben.[82]
Jederzeit betonte Bethmann Hollweg den Verteidigungscharakter, den der Krieg seines
Erachtens hatte. Er sprach stets von der Sicherung des Reichs und, im Siegesfall, von einem
strkeren Deutschland, nie aber von einem greren, wie der Alldeutsche Chemiker
Hans von Liebig missbilligend bemerkte.[83]

Generalstabschef Erich von Falkenhayn

Der linken, auf eine vllige Verzichterklrung pochenden Seite konnte der Kanzler, obwohl er
im Mrz 1915 im Hauptquartier von der vlligen Freigabe Belgiens sprach[84] auch nicht voll
gerecht werden, um weiterhin des Wohlwollens Wilhelms II. sicher zu sein. Als weiteres
Problem erwies sich die militrische Volksaufklrung. Bereits im September 1914 hatte
Generalstabschef Erich von Falkenhayn die systematische Aufklrung der ffentlichkeit ber
die ungnstige militrische Situation infolge der Marneschlacht gefordert. Auf Rat des
Auswrtigen Amtes, das unberechenbare Folgen im Ausland frchtete, und mehrerer

Wirtschaftsverbnde lehnte Bethmann Hollweg die Verbreitung der militrischen Wahrheit


durch die Regierung ab.[85]
Trotz aller Selbsttuschung knne die Aufklrung nur allmhlich durch die Ereignisse
selbst geschehen. Die Siegeszuversicht sei schlielich moralischer Faktor von ungeheuerer
Bedeutung.[86]
Whrend im Reichstag die Nationalliberalen in Unkenntnis der tatschlichen Lage an der
Front immer weiter nach rechts rckten und sich Annexionsgedanken hingaben, stellte
Bethmann Hollweg fest, dass die Parteinahme fr groe Gebietsforderungen sich weitgehend
mit der Gegnerschaft zur preuischen Wahlrechtsreform deckte.[87] So waren die
auenpolitischen Fronten im Hintergrund auch innerpolitischer Natur, was sich fr den
Kanzler und das Kaiserreich als das entscheidende, tiefsitzende Problem erweisen sollte.[88]
Doch zu Anfang des Krieges war es gelungen, die gesellschaftlichen Klfte in nationaler
Hochstimmung durch den sogenannten Burgfrieden zu berbrcken. Dieser
Zusammenschluss basierte zu einem groen Teil auf der Arbeit des Kanzlers. So hatte er von
Anfang an den Plan fhrender Militrs, so z. B. Tirpitz, bei Kriegsausbruch den SPDVorstand zu verhaften und die Partei aufzulsen, entschlossen abgelehnt.[89] Auerdem war
Bethmann Hollweg offen auf die Sozialdemokratie zugegangen, um sie langfristig fr das
Kaisertum zu gewinnen. Doch schon die simple Geste eines Begrungshandschlags 1912
zwischen ihm und August Bebel war in weiten Kreisen der Medien als Ausdruck
staatsfeindlicher Gesinnung gewertet worden.[90]
Einem berparteilichen Kanzler musste es aber doch daran liegen, die Arbeiterschaft fr die
Mitwirkung im Krieg zu gewinnen. ber den Sozialdemokraten Albert Sdekum, der aus
seiner Fraktion dem Reichskanzler am nchsten stand und hufig als Bindeglied zwischen
Regierung und parlamentarischer Opposition fungierte[91], lie Bethmann Hollweg am 29. Juli
1914 bei der SPD anfragen, wie sie sich im Krieg stellen werde. Zu seiner Genugtuung erhielt
er die Zusicherung, weder mit Sabotage, noch mit Generalstreiks rechnen zu mssen.
Nachdem er diesen Brief des SPD-Vorstandes dem Kaiser zur Kenntnis vorgelegt hatte,
sprach dieser am 4. August im Reichstag das berhmte Wort: Ich kenne keine Parteien mehr,
kenne nur noch Deutsche. In der Sitzung des Preuischen Staatsministeriums vom 15.
August forderte er eine gerechte Behandlung der Sozialdemokratie, was zu entrsteten
uerungen der Konservativen fhrte.
Rckblickend sah Bethmann Hollweg den Tag des Kriegsausbruchs als einen der grten der
deutschen Geschichte an. Am 4. August 1914 seien die inneren Schranken gefallen, die das
Zusammenwachsen zum wahren Nationalstaat verhindert htten.[92] Zum Demokraten Conrad
Haumann, der mehrmals auf Hohenfinow weilte, sagte er Anfang Oktober 1914:
Es mssen die Schranken fallen, es fngt nach dem Krieg eine neue Zeit an. Die
Standesunterschiede sind so stark zurckgetreten wie noch nie.[93]

Erst in den folgenden Wochen begann der Kanzler festzustellen, dass sich die Konservativen,
wie sie da so eiskalt sitzen, nicht der neuen Gemeinschaft ber alle Weltanschauungen
hinweg anschlieen wollten.

Max Liebermann: Theobald von Bethmann Hollweg, 1915

Bethmann Hollweg nahm unterdessen auch an Feindesopfern Anteil. In diesem Sinne rief er
1916 im Reichstag aus:
Immer neue Vlker strzen sich in das Blutbad. Zu welchem Ende?[94]
Das Fehlen jedweder nationalistischer Hassgefhle prgte immer die Politik des
Reichskanzlers. Mitten im Krieg gegen den Erbfeind las er franzsische Literatur (Honor
de Balzac, Anatole France), erfreute sich an der Schnheit der franzsischen Sprache und
beklagte, dass die Moderne Kunst in Berlin nicht so aufgeblht war wie in Paris.[95] (Siehe
dazu auch: Rinnsteinkunst) Sein Lieblingsmaler war Max Liebermann, der ihm auch politisch
nahestand und 1915 ein Bildnis des Kanzlers schuf.
19151916: Erwachen

Im Sinne von Fortschrittlern und Linken bekannte sich die Regierung im Februar 1915 zur
sogenannten Neuorientierung, die auch eine Wahlrechtsreform in Preuen beinhalten sollte.
Den Konservativen Innenminister Friedrich Wilhelm von Loebell (ehemaliger
Kanzleramtsdirektor) wies Bethmann Hollweg an, einen Gesetzentwurf vorzulegen. Der im
Frhsommer 1915 eingebrachte Reformentwurf sah allerdings wieder ein stndisch
abgestuftes Wahlrecht vor. In der Thronrede 1916 stellte sich Wilhelm II. durch einen Hinweis
auf die Neuorientierung zum groen Unmut Loebells hinter diese. Doch der kleine Wink
des Kaisers, der fr die Konservativen als besorgniserregende Geste verstanden wurde, ging
Bethmann Hollweg nicht weit genug. Die Militrs reagierten mit Unmut auf die
Wiederaufnahme der Bemhungen um die Wahlrechtsreform: Oberst Albrecht von Thaer

nannte den Kanzler untauglich, die Reform hchst berflssig. Der Kanzler htte doch
besser Mdchenschullehrer werden sollen.[96]
Nach mehreren Entwrfen, die alle das Pluralwahlrecht erweiterten, jedoch nicht zum
allgemeinen gleichen Wahlrecht berleiteten, sagte Bethmann Hollweg zu Wahnschaffe, das
Dreiklassenwahlrecht sei unmglich geworden und es wrde notwendig, zum gleichen
Wahlrecht berzugehen.[97]
Ende September 1915 empfing zum ersten Mal ein deutscher Kanzler im Reichskanzlerpalais
einen Sozialdemokraten, Philipp Scheidemann, zum Diner. In seinen Erinnerungen schrieb
Scheidemann:
Jeder Satz des Kanzlers hat Sehnsucht nach Frieden und guten Willen geatmet.[98]
Von links und von rechts wurde ihm unterdessen Entscheidungsschwche vorgeworfen. Das
Fehlen einer politischen Mitte trat immer deutlicher zutage. Eine solche htte sich vor allem
auf die Nationalliberalen sttzen mssen, die aber unter ihren annexionistischen Wortfhrern
Ernst Bassermann und Gustav Stresemann nicht an eine Kooperation mit den hinter
Bethmann Hollweg stehenden linksliberalen Fortschrittlern dachten.[99]
Wie klar der Kanzler schon im Frhjahr 1915 die militrische Situation des Reichs sah, zeigte
ein ungewhnlicher Vorschlag an das preuische Staatsministerium: Darin legte er die
Abtretung der Landkreise Leobschtz und Ple (Provinz Schlesien) an sterreich nahe, damit
der Donaumonarchie Gebietskonzessionen an Italien leichter fallen wrden.[100] Nur dadurch
knne man den Kriegseintritt Italiens auf Seiten der Entente verhindern. Er erklrte den
Ministern, dass, wenn Italien eingreife, der Krieg verloren sei. Seine Ministerkollegen lehnten
den Vorschlag entsetzt als geradezu unpreuisch ab. Die am 23. Mai 1915 erfolgte
Kriegserklrung Italiens erbrigte die weitere Errterung des schlesischen Angebotes.[101]
Am 7. Mai 1915 torpedierte ein deutsches U-Boot das britische Passagierschiff RMS
Lusitania vor Irland. Dabei starben ber 120 Amerikaner, was das Verhltnis zu den
Vereinigten Staaten erheblich belastete.[102]
Damit trat die Frage des uneingeschrnkten U-Boot-Krieges erneut auf die Tagesordnung. Im
November 1914 hatte Tirpitz in einem Interview den U-Boot-Krieg als das einzige wirklich
effektive Gegenmittel gegen die Seeblockade, die das Vereinigte Knigreich ber
Deutschland verhngt hatte, bezeichnet.[103] In der Erwartung, dass humanitre Argumente bei
der Admiralitt kaum auf Widerhall stoen wrden, hatte der Reichskanzler versucht, durch
kritische Fragen den uneingeschrnkten U-Boot-Krieg zu vermeiden oder zumindest
hinauszuzgern. So zweifelte er an der kriegsentscheidenden Bedeutung einer solchen
militrischen Aktion gegen die britische Kriegswirtschaft. Auch befrchtete der Kanzler frh
den Kriegseintritt der USA auf Seiten der Entente.
Obwohl auch Generalstabschef Falkenhayn schwankte, gab Wilhelm II., der anfangs von
einer unchristlichen Kriegsfhrung gesprochen hatte, der Admiralitt teilweise nach. Im
Februar 1915 erklrte der Kaiser die Gewsser um die britischen Inseln zum Kriegsgebiet.

Dies bedeutete zwar keineswegs die Erlaubnis eines uneingeschrnkten U-Boot-Krieges, doch
lste die deutsche Vorgehensweise scharfe Proteste bei den neutralen Anrainerstaaten aus.

Der amerikanische Prsident Woodrow Wilson Hoffnung Bethmann Hollwegs fr


einen Verstndigungsfrieden

Dennoch galt das Angebot des amerikanischen Prsidenten Woodrow Wilson, fr Vermittlung
und Ausgleich zwischen den Kriegsparteien zu sorgen. Bethmann Hollweg war bereits 1911
von einer diplomatischen Bemhung Amerikas angetan gewesen: Damals hatte Prsident
Theodore Roosevelt whrend eines Berlin-Aufenthaltes einen Transatlantischen Dreibund
aus Grobritannien, Deutschland und den Vereinigten Staaten vorgeschlagen. Begeistert
schrieb Bethmann Hollweg an die deutschen Botschaften in London und Washington, sie
sollten an der Verwirklichung dieser Idee engagiert mitwirken.[104] Doch die internationale
Entwicklung entfernte die Staaten immer weiter voneinander.
Am 19. August 1915, noch immer im politischen Fahrwasser der Lusitania-Versenkung, trat
Bethmann Hollweg vor den Deutschen Reichstag und sprach den markigen und
nachhallenden Satz:
Die Macht knnen wir auch nach auen hin nur im Sinne der Freiheit gebrauchen.[105]
Dennoch waren machtpolitische berlegungen oft wichtiger als moralische Grundsatzfragen.
Als sich die Berichte der deutschen Vertreter im Osmanischen Reich ber Massaker an den
Armeniern huften und sogar der Botschafter in Istanbul ein Einschreiten forderte, vermerkte
der Kanzler: Unser einziges Ziel ist, die Trkei bis zum Ende des Krieges an unserer Seite zu
halten, gleichgltig, ob darber Armenier zu Grunde gehen oder nicht.[106]
Die Einfhrung der allgemeinen Wehrpflicht in Grobritannien sorgte im Januar 1916 in
Berlin und Washington gleichermaen fr Unmut. Prsident Wilson regte die Einberufung
einer Friedenskonferenz an und entsandte den Sonderbeauftragten Oberst House (siehe auch:
Grey-House-Memorandum) nach Berlin. Am 19. Februar 1916 wurde die bedeutsame U-

Boot-Denkschrift des Reichskanzlers verffentlicht. Darin verwendete er das spter so


berhmt gewordene Wort vom Eisernen Vorhang, der nicht um England gezogen werden
drfe.[107]
Gegenber dem Admiral von Mller verlieh er seiner groen Sorge Ausdruck, die Neutralen
knnten sich geschlossen gegen Deutschland stellen, wenn das Reich im Krieg nicht die
vlkerrechtlichen Abkommen der Haager Landkriegsordnung beachten wrde.
Man wird uns erschlagen wie einen tollen Hund.[108]
Anfang Mrz 1916 zeigte sich Bethmann Hollweg im Hauptquartier in Charleville in
ungewohnter Hrte. Unter Androhung seines Rcktritts setzte er die Herauszgerung des
uneingeschrnkten U-Boot-Krieges tatschlich durch. Daher reichte Tirpitz wenig spter
seinen Rcktritt ein, den er am 12. Mrz auch erhielt.[109] Der grte Widersacher des Kanzlers
und Befrworter der U-Boot-Kriegsfhrung, die Bethmann Hollweg ein Verbrechen am
deutschen Volke nannte,[110] war geschlagen.
Am 10. Mrz schrieb Albert Ballin an den Reichskanzler, dieser sei mit dem Krieg ganz
auerordentlich gewachsen und nehme mit erstaunlicher Frische und Wucht Verantwortungen
auf seine Schultern, denen er frher vermutlich ausgewichen sei.[111] Der Kanzlerberater
Riezler meinte, der Herr auf Hohenfinow sei in seine weltgeschichtliche Stellung
hineingewachsen.[112]
In Berlin stand zu diesem Zeitpunkt (24. Mrz 1916) allen Anschein nach das
Auseinanderbrechen der SPD bevor. Whrend einer Reichstagssitzung hatten weite Kreise der
Sozialdemokraten dem Regierungschef Bethmann Hollweg Zustimmung geuert. Der
gemigte Flgel unter Friedrich Ebert schien sich vollends von der linken Parteiseite zu
trennen. Der SPD-Vorsitzende Hugo Haase, der im Reichstag leidenschaftlich gegen das
unermessliche Blutvergieen des Krieges und gegen die Annahme des Notetas gesprochen
hatte, wurde deshalb zum Rcktritt gezwungen und mit seinen Anhngern aus der SPDFraktion ausgeschlossen.[113] Bethmann Hollweg hoffte auf einen Zusammenschluss der seine
Kriegspolitik untersttzenden Sozialdemokraten und der Fortschrittlichen Volkspartei zu einer
Fraktion der Mitte (Fraktion der Vernnftigen).[114]
Doch noch am selben Tag trat die USA-Problematik durch den Abschuss der Sussex erneut
hervor. Bethmann Hollweg drngte gegenber dem amerikanischen Botschafter in Berlin,
James W. Gerard, auf Vermittlung von Prsident Wilson im internationalen Konflikt.[115] Er
brachte die Entsendung eines deutschen Sondergesandten, fr den er Wilhelm Solf vorsah, ins
Gesprch und beteuerte, Deutschland stimme jederzeit einem Friedensschluss unter
liberalen Bedingungen zu.[116]
Die 3. OHL Hindenburg/Ludendorff

Hindenburg und Ludendorff 1917

Im Februar 1916 begann die deutsche Offensive vor Verdun. Falkenhayn wollte Frankreich,
da ein schnelles Vorankommen, wie es 1870/71 geglckt war, an der Realitt der
Schtzengrben scheiterte, ausbluten lassen. Als Nachrichten von den grausamen
Umstnden vor Verdun in die deutsche Presse kam, schrieb Bethmann Hollweg an
Kabinettschef Rudolf von Valentini, er msse den Kaiser dahin umstimmen, Paul von
Hindenburg zum neuen Leiter des Generalstabs zu ernennen.
Im Juli verschrften sich die Spannungen zwischen Falkenhayn und dem Gespann
Hindenburg-Ludendorff. Industrielle wie Carl Duisberg, Emil Kirdorf und Ernst Poensgen,
aber auch Paul Rohrbach und Walter Rathenau sprachen dafr, die OHL an die angeblich
willensstarken Mnner Hindenburg und Ludendorff zu bertragen und den beiden Offizieren
diktatorische Vollmachten auch im zivilen Bereich zu geben. Bethmann Hollweg untersttzte
diese Plne, indem er ffentlich behauptete, der Name Hindenburg sei der Schrecken der
Feinde. Er setzte durch, dass der Kaiser Hindenburg den Oberbefehl fr die gesamte Ostfront
bergab. Da Falkenhayn die von Hindenburg geforderten zustzlichen Truppen nicht hergeben
wollte und konnte, war der Konflikt vorprogrammiert, der Falkenhayn das Amt kosten sollte.
Den letzten Anlass lieferte die Kriegserklrung Rumniens. Am 28. August setzte Bethmann
Hollweg beim Kaiser die Entlassung Falkenhayns durch; am folgenden Tag ernannte Wilhelm
II. Paul von Hindenburg zum Chef des Generalstabs des Feldheeres und Erich Ludendorff
zum voll verantwortlichen Ersten Generalquartiermeister. Diese Stelle wurde eigens fr
Ludendorff erfunden, der, wie alle Beteiligten wussten, der eigentliche Kopf der neuen OHL
war.[117] Unter dem neuen Fhrungsduo Hindenburg und Ludendorff, den der Kaiser fr einen
zweifelhaften, vom Ehrgeiz zerfressenen Charakter hielt, nahm die dritte Oberste
Heeresleitung ihre Arbeit auf.[118]

1916 erhielt mit der Polenfrage ein altes Problem wieder Aktualitt. Schon im Juli 1914 hatte
Wilhelm II. dem polnischen Grafen Bogdan von Hutten-Czapski erklrt, er wolle, falls
Deutschland siege, dem polnischen Volk die Freiheit schenken und es in die Unabhngigkeit
entlassen.[119] Ein Jahr spter befand sich ganz Polen in der Hand der Mittelmchte.[120]
Falkenhayn drngte auf den Anschluss Polens an sterreich-Ungarn, was Bethmann Hollweg
im Hinblick auf Aussicht eines Friedens mit Russland als die am wenigsten ungnstige
Lsung bezeichnete.[121]
Mit dem Wechsel im Generalstab nderte sich der Tonfall: General Ludendorff forderte die
sofortige Errichtung eines scheinselbststndigen Knigreichs Polen als Zuchtsttte fr
Menschen, die fr weitere Kmpfe im Osten ntig sind.[122] Ludendorffs Gedanken von
Zwangserhebungen in Polen standen im Gegensatz zu den Vorstellungen des Kanzlers. Im
Frhjahr 1916 fand der Kanzler im Reichstag eindringliche Worte gegen den Annexionismus:
Fr Deutschland, nicht fr ein fremdes Stck Land, bluten und sterben Deutschlands Shne.
[123]

Daraufhin sprang der sozialdemokratische Abgeordnete Karl Liebknecht, Wortfhrer des


Bethmann-feindlichen, linksradikalen SPD-Flgels, auf und rief erregt: Das ist nicht wahr!
In Verhandlungen mit dem sterreichischen Auenminister Stephan Burin von Rajecz im
August 1916 einigten sich die Vertreter der Mittelmchte auf ein unabhngiges
konstitutionelles Knigreich Polen, das aber, wie Bethmann Hollweg durchsetzte, erst nach
Kriegsende ausgerufen werden sollte.[124] Am 18. Oktober 1916 wurde nach Protesten aus
Wien die Einigung ber Polen vom August fr ungltig erklrt und die Unabhngigkeit
Polens auf den November vorgezogen. Am 5. November 1916 wurde die Proklamation des
Regentschaftsknigreich Polen verkndet.[125]
Bethmann Hollweg war dem Druck der Heeresleitung und der Donaumonarchie erlegen. Nur
Zwangsrekrutierungen konnte er verhindern, doch die Tatsache, dass die Militrs mit der
polnischen Wehrmacht sofort nach Ausrufung der polnischen Unabhngigkeit mit der
Rekrutierung erster Freiwilliger anfingen, offenbarte die radikalen Plne Ludendorffs.
Obwohl der Kanzler nicht die treibende Kraft in der Polenfrage war, ja sogar offenen
Widerstand gegen die OHL leistete, war er der letztlich politisch Verantwortliche und den
Anklagen der Geschichte ausgesetzt. Kurt Riezler schrieb dazu treffend: Der General
drngt, der Kanzler zgert.[126]
Im Herbst 1916 war von der OHL, die zunehmend zur tatschlich regierenden Kraft im Reich
wurde, ein Kriegsleistungsgesetzentwurf ausgearbeitet worden. Dieser stand unter dem Motto
Wer nicht arbeiten will, soll auch nichts essen und enthielt u. a. den Vorschlag der
Frauenzwangsarbeit. Oberst Max Bauer, der Verfasser der Schrift, stie auf entsetzte Proteste
beim Kanzler und dem Preuischen Kriegsministerium, die den Plan schlielich zu Fall
brachten.[127]

Zur gleichen Zeit erfolgte auf Drngen der OHL die Deportation belgischer Arbeiter ins
Reich. Trotz des Appells Bethmann Hollwegs, die Frage der Zwangsarbeiter sorgfltig zu
prfen, fanden solche Zwangsmanahmen bis Februar 1917 statt.[128]
1916/17: Friedensinitiativen und U-Boot-Krieg

Am 9. November 1916 hielt Bethmann Hollweg eine viel beachtete Rede vor dem
Hauptausschuss des Reichstags. Nachdem er, in Erwiderung der Vorwrfe des britischen
Auenministers, bekrftigt hatte, die Annexion Belgiens niemals als deutsche Absicht
bezeichnet zu haben, rief er:
Deutschland ist jederzeit bereit einem Vlkerbund beizutreten, ja, sich an die Spitze eines
Vlkerbundes zu stellen, der Friedensstrer im Zaume hlt.[129]
Diese fortschrittlichen Worte stellten zudem die Zustimmung des Kanzlers zu den
Ausfhrungen des amerikanischen Prsidenten Wilson dar, der einen Verstndigungsfrieden
auf der Grundlage eines zu grndenden Vlkerbundes gefordert hatte.[130]
Doch die Friedensinitiative US-Prsident Wilsons wurde von diesem nur langsam betrieben,
da er sie als Nachteil im anstehenden amerikanischen Wahlkampf betrachtete. Zudem musste
das Bethmann-freundliche Lager in Deutschland den Aufstieg des Walisers David Lloyd
George in Grobritannien mit Sorge verfolgen. Im September 1916 sprach Lloyd George sein
berhmtes Wort vom Knock-Out, dem Deutschland erliegen msse. Lloyd George stieg im
Dezember 1916 schlielich zum britischen Premierminister auf.
Die Zentrumsfraktion brachte am 7. Oktober durch eine Resolution eine Wendung in die
Frage des uneingeschrnkten U-Boot-Krieges. Das Zentrum schwenkte darin gnzlich auf die
Linie der Militrs um und forderte erstmals den uneingeschrnkten U-Boot-Krieg. Bethmann
Hollweg schrieb spter in seinen Betrachtungen, das Parlament habe damit die politische
Macht vollends an die OHL abgegeben.[131]
Im Staatsministerium machte der Kanzler am 20. Oktober den Vorschlag eines eigenen
Friedensangebotes der Mittelmchte, wobei er sich auf das Ausbleiben einer greifbaren
Initiative der USA und die Untersttzung des sterreichers Burin berief. Ihm schwebte die
weitestgehende Wiederherstellung der Vorkriegssituation vor. Admiral Henning von
Holtzendorff schrieb anlsslich des Kanzlervorschlags an Admiral von Mller: Nichts als
Sorge, nichts als Friedenssehnsucht kultiviert sein Hirn und Herz.[132]
Mitte November 1916 lie Bethmann Hollweg ber den Botschafter Johann Heinrich von
Bernstorff in Washington anfragen, wie es mit der Aussicht auf eine Friedenskonferenz
stnde. Doch als das Weie Haus weiterhin Unentschlossenheit zeigte, sah Bethmann
Hollweg die vielleicht letzte Chance auf einen Ausgleichsfrieden in einem eigenen
Friedensangebot.[133]
Nach dem Sieg ber Rumnien, als die militrische Situation sich wieder zugunsten des
Kaiserreichs gendert hatte, offerierte der Kanzler am 12. Dezember im Reichstag der Entente

einen Frieden der Verstndigung. Dabei hatte er die volle Untersttzung des Kaisers hinter
sich, der in Zustimmung zu den Bemhungen Bethmann Hollwegs schrieb, der
Friedensvorschlag sei eine sittliche Tat, die notwendig ist, um die Welt von dem auf allen
lastenden Druck zu befreien.[134] Die Regierungen der Entente-Staaten schtzten die Initiative
allerdings anders ein.

Karte von Deutsch-Mittelafrika: Deutsche Kolonien statt Annexionen in Europa zur


Sicherung eines dauerhaften Friedens

Am 18. Dezember erfolgte dann doch die lang erwartete Friedensinitiative Wilsons. Der
amerikanische Prsident forderte die Offenlegung klar formulierter Kriegsziele, wozu das
Kaiserreich bereit war, ebenso zur Freigabe Belgiens. Als Reaktion auf alldeutsche
Forderungen machte Wilhelm Solf den ausgleichenden Vorschlag, ein zusammenhngendes
deutsches Kolonialreich in Zentralafrika unter Annexion Belgisch-Kongos zu schaffen. Durch
die Schaffung eines Deutsch-Mittelafrika sollte der zuknftige Frieden nicht durch
Annexionen in Europa belastet werden. Dabei war die Umsetzung des kolonialen Kriegszieles
niemals vorrangig. Stattdessen kam es Bethmann Hollweg und Solf auf die Formulierung
eines in In- und Ausland akzeptablen deutschen Kriegszieles im Falle eines Siegfriedens, an
den die beiden Politiker ohnehin nicht mehr glaubten, an.[135]
Doch nachdem die Entente ihrerseits nicht zu solchen Kompromissen bereit war, forderte
Bethmann Hollweg am 7. Januar 1917 das sofortige Einlenken der Feinde, ansonsten wrde
Deutschland mit dem uneingeschrnkten U-Boot-Krieg reagieren. Die Randbemerkung des
Kanzlers an diese Eingabe, die an Botschafter Bernstorff geschickt wurde, zeigte wiederum
die ausweglose Lage: Vielleicht wissen Sie ja noch eine Mglichkeit, den Bruch mit Amerika
zu vermeiden.[136]
Am Tag darauf reiste der Reichskanzler anlsslich des dort tagenden Kronrates nach Ple
(Schlesien), wo die Entscheidung ber den U-Boot-Krieg fallen sollte. Nachdem die OHL und
der Reichstag bereits ihre Zustimmung geuert hatten, lag die letzte Entscheidung nun beim
Kaiser. Dieser war, wie Bethmann Hollweg spter schrieb[137], bei der Ankunft des Kanzlers
bereits ganz hinter Ludendorff zurckgetreten. Dieser behauptete, Amerika habe keine

Soldaten und falls doch, so seien Frankreich und England durch die U-Boot-Kriegsfhrung
bei der Ankunft der US-Streitkrfte schon besiegt. Diese Argumentation lie den Kaiser
fragen, warum Bethmann Hollweg denn immer noch Bedenken habe.[138]
Einerseits lsst sich gegen Bethmann Hollwegs sptere Feststellung, der U-Boot-Krieg sei
letztendlich gefhrt worden, weil eine Mehrheit in Reichstag, Oberster Heeresleitung und dem
deutschen Volk ihn gewollt habe, kaum etwas sagen.[139] Andererseits hatte er doch bis zuletzt
fr einen Ausgleichsfrieden gekmpft und von den Bedenken seiner politischen Freunde,
insbesondere Solfs und Bernstorffs, gewusst. Wilhelm Solf war von der Nachricht aus Ple
tief enttuscht und lie sich krankschreiben. Er schrieb: Man kann nicht mit der einen Hand
den Olivenzweig halten und mit der anderen die Pistole abknallen.[140]
Diese Existenzfragen fhrten beim Reichskanzler zu Rcktrittsgedanken. Doch er blieb, was
Ballin als Kleben am Amt bezeichnete. Walther Rathenau gegenber sagte er spter, er sei
geblieben, um trotz des U-Boot-Krieges die Chancen auf einen Verstndigungsfrieden zu
bewahren. Zu Riezler meinte er 1919, er habe dem Sbelregiment der Alldeutschen nicht
den Platz rumen wollen.[141] Nach Auffassung seines Biographen Vietsch leitete ihn das tiefe
Treuegefhl zum Kaiser, den er nicht durch seinen Rcktritt blostellen wollte. In
Deutschland galt Bethmann Hollweg seit diesem Tag als gescheiterter Politiker.[142]
Noch nach der Entscheidung von Ple verlas Wilson am 22. Januar vor dem amerikanischen
Senat eine Botschaft Vorluferin des 14-Punkte-Programms in der er fr einen Frieden
ohne Sieger und das Selbstbestimmungsrecht der Vlker pldierte. Im Mrz 1917 erschtterte
die russische Februarrevolution das europische Machtgefge. Am 29. Mrz trat Bethmann
Hollweg vor die Presse und erklrte entgegen den Wnschen der Konservativen, das Reich
werde die Regierung des Zaren unter keinen Umstnden wieder einsetzen. Die inneren
Angelegenheiten Russlands seien Sache des russischen Volkes. Zudem erschien ihm durch die
innenpolitischen Wirren die Chance auf einen Sonderfrieden mit Russland grer, was auch in
der Untersttzung des Kaiserreichs fr die Rckreise Lenins Ausdruck fand.[143]

Kaiser Wilhelm II.

Durch die neue Sachlage, die sich auch durch den erwarteten Kriegseintritt Amerikas am 9.
April ergab, veranlasst, lud Wilhelm II. zu einer Besprechung der Kriegsziele ins
Hauptquartier nach Bad Kreuznach. Am 23. April 1917 fanden die Diskussionen, zu denen
auch Mustafa Kemal Pascha erschienen war, in angespannter Atmosphre statt: Zunchst
stellte Bethmann Hollweg den Verzicht auf alle Annexionen in Erwgung. Dies lehnte die
OHL grundstzlich ab. Stattdessen fhrten die Militrs ihre Vorstellungen unbehelligt aus.
Valentini nannte die Gesprche kindisch, da alle Beteiligten bemerkten, dass der Kanzler
den Kriegszielen der OHL nur zustimmte, weil er an ihre Ausfhrung nie glaubte. Ich habe
das Protokoll nur mitgezeichnet, weil mein Abgang ber Phantastereien lcherlich wre. Im
brigen lasse ich mich durch das Protokoll in keiner Weise binden. Wenn sich irgendwo
Friedensmglichkeiten erffnen, verfolge ich sie.[144]
Seine tatschliche Beengtheit zeigen uerungen gegenber seinem Freund Weizscker: Im
Schtzengraben zu sein, ist leichter, da kann man sich eine Kugel durch den Kopf schieen. In
dieser furchtbaren Lage kann ich das nicht.[145]
Die Frage der preuischen Wahlrechtsreform

In diesen Tagen trat die Frage der so lange verschobenen Wahlrechtsreform in Preuen wieder
auf die politische Tagesordnung. Die Sozialdemokraten nannten im Frhjahr 1917 die
Behandlung dieser Frage einen Skandal und forderten Mut zur befreienden Tat. Am 27.
Februar 1917 trat Bethmann Hollweg vor den Reichstag und fhrte in seiner Rede, die er
spter seine bedeutsamste nannte, seine Ansichten zur Neuorientierung aus. Als ob es in
unserem Belieben lge, ob wir uns neu orientieren wollen oder nicht. Nein, eine neue Zeit mit
einem erneuerten Volk ist da. Der gewaltige Krieg hat sie geschaffen. Jenseits von allen
westlichen Grundstzen forderte der Kanzler, den richtigen politischen Ausdruck fr das zu
finden, was dieses Volk ist. Die typisch deutsche Ausprgung einer freiheitlichen Staatsform
sah er in einer Monarchie, die sich auf die breiten Schultern des freien Mannes sttze. Dies
sei der wahre Sinn des preuischen Knigtums. Die Linke versuchte er erneut auf die
bestehende Staatsform zu verpflichten: Ein fortschrittliches, soziales Volkskaisertum
erschien ihm fr rechts und links annehmbar und daher die langfristige Lsung der inneren
Probleme.[146]
Doch diese Staatsform war nach auen hin insbesondere in Hinblick auf die USA ohne
Werbekraft. Bethmann Hollwegs schicksalhafte intellektuelle Begrenzung im deutschen
Idealismus lie ihn die internationale Wirkung verkennen. In den letzten Monaten seiner
Amtszeit verfolgte der Reichskanzler das Ziel einer parlamentarischen Monarchie und trieb
nun somit auch die Frage des allgemeinen Wahlrechts voran. Am 9. Mrz entfernten sich die
Konservativen noch weiter von der Mitte und lehnten nunmehr den ganzen liberalen und
parlamentarischen Gedanken ab. Um den Bruch mit den Konservativen zu vermeiden,
verzichtete der Kanzler und preuische Ministerprsident in seinen Ausfhrungen im
preuischen Herrenhaus wiederum auf allgemeine Verfassungstheorie. Doch erteilte er dem

Verharren auf das Dreiklassenwahlrecht eine klare Absage und bekannte, dass ihm die
mglichst baldige Reform des Wahlrechts am liebsten sei. Dennoch wies er darauf hin, dass
Hektik in dieser Frage tdlich wirken knne und rief die weithallenden Worte:
Wehe dem Staatsmann, der die Zeichen der Zeit nicht erkennt, wehe dem Staatsmann, der
glaubt, dass wir nach einer Katastrophe, wie sie die Welt berhaupt noch nicht gesehen hat,
einfach an das anknpfen knnten, was vorher war.[147]
Obwohl Bethmann Hollweg den Bruch durch unprzise Formulierungen hatte vermeiden
wollen, fasste die Rechte die Rede als Ausdruck staatsfeindlicher Gesinnung auf. Der
reaktionre Flgel der Konservativen beschimpfte den Kanzler als Gefolgsmann der Juden
und Sozialdemokraten.[148] Der fortschrittliche Conrad Haumann sprach dagegen von einem
historischen Ereignis, da sich der Kanzler offen auf die linke Seite gestellt habe.[149]
Wie sehr Bethmann Hollweg, trotz seiner teils vertrstenden Ausfhrung, jetzt doch noch
bereit war, seine freiheitlichen Auffassungen in die Tat umzusetzen, verdeutlichen seine
Ausfhrungen gegenber Oettingen: Wenn er sich strker fhle, wrde er sich selbst an die
Spitze der Sozialdemokraten setzen und das gleiche Wahlrecht sofort und ohne weiteres
einfhren. Aber er sei schwach und die Konservativen seine grimmigsten Feinde, viel strker
als es schiene.[150]
Am 31. Mrz 1917 berief Bethmann Hollweg eine Kommission zur Ausarbeitung einer
kaiserlichen Botschaft, die das gleiche Wahlrecht ausdrcklich nennen sollte. Der mde und
verbrauchte Kanzler raffte all seine verbliebene Entschlossenheit zusammen und reiste nach
Bad Homburg zu Wilhelm II. Innenminister von Loebell, der grte politische Gegner der
Neuorientierung, war gerade erkrankt, was die Situation Bethmann Hollwegs kurzzeitig
verbesserte. Der Kaiser sprach sich zwar fr die Neuorientierung aus, verweigerte aber unter
Rcksichtnahme auf die konservativen Kreise den direkten Hinweis auf das gleiche
Wahlrecht. Bethmann Hollweg legte dem Kaiser bewegt dar, dass es ihm unmglich sei, eine
Vorlage zu vertreten, nach der ein mit dem Eisernen Kreuz I. Klasse geschmckter Arbeiter
neben einem bemittelten Drckeberger desselben Dorfes mit ungleichem Stimmrecht zur
Wahl gehen msse.[151] Schlielich stimmte Wilhelm II. den Formulierungen der
Osterbotschaft und damit der Demokratisierung Preuens zu. Ludendorff bezeichnete die
Osterbotschaft vom 7. April, die die Abschaffung des Dreiklassenwahlrechts versprach, als
Kotau vor der Revolution.[152]

Papst Benedikt XV. letzte Hoffnung auf einen Verstndigungsfrieden

Ende Juni sandten Scheidemann und Eduard David dem Kanzler einen Bericht ber den
Internationalen Sozialistenkongress in Stockholm zu, in dem sie die Chance auf einen
russischen Sonderfrieden als sehr gering einschtzten. Bethmann Hollweg, an den
Ausfhrungen der Sozialdemokraten interessiert, erbat und erhielt ein entsprechendes
Memorandum. Die SPD forderte von der deutschen Regierung ein klares Bekenntnis zu einem
Frieden ohne Annexionen. In diese Zeit fiel die Hoffnung auf die Friedensinitiative des
Papstes, Benedikt XV. Dieser hatte angeboten, zwischen den Kriegsparteien zu vermitteln.
Kanzler und Wilhelm II. erklrten sich mit den Bemhungen des Papstes einverstanden und
waren zur Freigabe Belgiens und Abtrennung Elsass-Lothringens bereit.[153] Der
hochzufriedene Nuntius in Mnchen, Eugenio Pacelli, sagte spter vertraulich, dass die
Friedensaussichten ohne den Abgang Bethmann Hollwegs gut gewesen seien.[154]
In dieser Situation fand der Zentrumsabgeordnete Matthias Erzberger mit seiner Initiative
einer Friedensbemhung des Reichstags beim parlamentarischen Hauptausschuss Gehr. Die
Bestrebungen, die sich in ihrer Radikalitt auch gegen den Kanzler richteten, verwunderten
Bethmann Hollweg, war doch die Position der breiten Reichstagsmehrheit auch immer die
seine gewesen.[155]
Rcktritt und Ruhestand

Ludendorff sah nun die Chance, sein Ziel der Absetzung des Kanzlers durch die
Parlamentarier besorgen zu lassen. Im Vordergrund seiner berlegungen stand Gustav
Stresemann, der den Kanzler, ungeachtet seiner eigenen annexionistischen Positionen, fr
einen Verhandlungsfrieden fr ungeeignet erklrte: Es gibt keinen vergewaltigten
Reichskanzler. Ein Reichskanzler muss sich durchsetzen knnen, wenn er das nicht kann,
muss er die Konsequenzen ziehen.[156]

In seiner Antwort sprach Bethmann Hollweg von den berwltigenden Leistungen des
Volkes in diesem Kriege. Er war der festen berzeugung, dass das gleiche Wahlrecht keine
Beeintrchtigung, sondern auerordentliche Strkung und Festigung des monarchischen
Gedankens bringen wrde. Unter dem Eindruck dieser Worte sagte Kaiser Wilhelm II. zu
seinem Kabinettschef von Valentini:
Und den Mann soll ich entlassen, der alle anderen um Haupteslnge berragt![157]
Zwei Tage nach der Rede des Kanzlers verffentlichte der Kaiser seine Julibotschaft, in der
er zusagte, dass die nchsten Wahlen nach dem neuen, gleichen Wahlrecht stattfinden
knnen. Wilhelm Solf nannte dies spter einen vollen Sieg der Idee des sozialen
Kaisertums. Als Reaktion darauf verbreitete Oberst Max Bauer, Beauftragter der OHL, die
Nachricht, dass Ludendorff den Krieg fr verloren halte, wenn der Kanzler bliebe.[158]
Kronprinz Wilhelm schlug seinem Vater vor, Vertreter der Reichstagsfraktionen zum
Verbleiben des Kanzlers zu befragen. Die Abgeordneten Kuno von Westarp, Gustav
Stresemann und Erich Mertin sprachen sich fr die Entlassung des Kanzlers aus, lediglich
Friedrich von Payer und Eduard David fr seinen Verbleib im Amt.
Bethmann Hollweg schien den Mehrheitsparteien des Reichstags bei ihren Bemhungen um
einen Verstndigungsfrieden als Verhandlungsfhrer mit den Kriegsgegnern nicht akzeptabel,
da er schon zu lange in dieser Position war und ihrer Ansicht nach zu schwach gegenber der
Obersten Heeresleitung auftrat. Der Obersten Heeresleitung war er zu kompromissbereit,
hatte er doch innere Reformen in Aussicht gestellt.

Gutshaus Hohenfinow (1906, abgerissen in den 50er Jahren) Rckzugsort


Bethmann Hollwegs

In einem Fernschreiben vom 12. Juli 1917 an den Kaiser drohte Ludendorff dann auch
tatschlich mit seinem Rcktritt als Stabschef der Obersten Heeresleitung:
Euer Majestt haben sich in der schwersten Krise, die ber Deutschland und Preuen
hereingebrochen ist, fr den Verbleib des Leiters dieser Politik, den Herrn Reichskanzler, in

seinem Amt entschieden. [] Das Vaterland muss an diesem Mangel an vertrauensvoller


Zusammenarbeit leiden. Euer Majestt ausgleichender Befehl kann dies nicht verhindern.
Euer Majestt kann ich in meiner Stellung nicht mehr dienen, und Euer Majestt bitte ich
untertnigst, mir den Abschied zu bewilligen.
Sein Chef Hindenburg schloss sich diesem Ultimatum an. Um dem Kaiser und sich die
Peinlichkeit einer Entlassung zu ersparen, reichte Bethmann Hollweg seinen Rcktritt ein.[159]
Der Kaiser gab dem Druck der Militrfhrung nach und stimmte dem Gesuch zu. Am 13. Juli
1917 trat Bethmann Hollweg zurck. Erst nach seinem Rcktritt wurde Preuen im Zuge der
Oktoberreform fr kurze Zeit eine parlamentarische Monarchie.
Die Reaktionen auf den Rcktritt des Reichskanzlers waren ebenso unterschiedlich wie die
Einschtzungen seiner Ttigkeit in seiner Amtszeit. Der deutsche Kronprinz sprach vom
schnsten Tag seines Lebens. Dagegen waren seine Untersttzer Solf und Max von Baden
enttuscht ber die Nachricht seines Rcktritts. Georg von Hertling sprach rckblickend ber
dieses Ereignis, er habe in Berlin nur Verwirrung, Ratlosigkeit und Direktionslosigkeit
gefunden. Die Einigkeit sei nur in einem Gedanken vorhanden gewesen: Bethmann musste
weg, wer nachkommt ist einerlei.[160]
Der Kanzler selbst schrieb an Eisendecher, er knne ohne Bitterkeit, aber mit Schmerz ber
das Schauspiel, das Deutschland dem aufhorchenden Feinde biete, seinen Platz rumen.
Sein Nachfolger Michaelis, durch die OHL benannt, verhinderte durch die Rcknahme der
Konzessionen, u. a. der Wiederherstellung Belgiens, das weitere Gedeihen der ppstlichen
Friedensinitiative. Auf Michaelis folgte Graf Hertling, ein konservativer Sddeutscher, den
Bethmann Hollweg von Anfang an als seinen Nachfolger gewnscht hatte. Dennoch bekannte
Hertling, dass ihm die sehr weit nach links gerichteten Anschauungen Bethmanns
zuwiderliefen.[161]
Nachdem im Januar 1918 auch der gemigte Kabinettschef von Valentini aus dem Amt
gedrngt worden war, schrieb der Reichskanzler, in Berlin werde immer mehr reaktionrer
Chauvinismus Trumpf. Zu den Friedensverhandlungen in Brest-Litowsk meinte Bethmann
Hollweg, der soldatisch gerechtfertigte Wille zum Sieg msse seine Beschrnkung in der
Einsicht des Erreichbaren finden. Gleichzeitig zweifelte er am Sinn seiner Ausfhrungen:
Es ist ja doch in den Wind. Ein abgetakelter und berflssig gewordener Staatsmann hlt am
besten das Maul.[162]
Altkanzler Bethmann Hollweg setzte sich auf seinem Gut Hohenfinow zur Ruhe und widmete
sich der Landwirtschaft. Er empfing seine verbliebenen politischen Freunde, wie Adolf von
Harnack, Hans Delbrck, Friedrich Meinecke, Wilhelm Solf, Walter Goetz und Ernst
Troeltsch.[163] Seinen Lebenswandel bezeichnete er als etwas drftig, auch die politischen
Gesprche verschafften ihm keinen mentalen Auftrieb.
Im November 1918 erschtterte die Revolution das Kaiserreich. Der Umsturz, den der
Altkanzler als dsastre bewertete, vernderte die politische Situation und brachte auch fr
Bethmann Hollweg neue Erkenntnisse. Das Ergebnis des Weltkrieges htte ein echter

Vlkerbund sein sollen, doch jetzt werde nur ein auf imperialistischen Orgien aufgebauter
Scheinbund die Folge sein. Vor der Revolution riet er Wilhelm Solf, der zum Leiter der
deutschen Auenpolitik aufgestiegen war, die Note Wilsons, die verschleiert die Absetzung
der Hohenzollern forderte, nicht zu energisch zu beantworten, damit keine diplomatischen
Fden rissen. Denn ob man wolle oder nicht, man stehe an der Schwelle einer neuen Zeit und
zwar der demokratischen.[164]

Grabsttte Bethmann Hollwegs in Hohenfinow. Inschrift: Selig sind, die da


hungert und drstet nach der Gerechtigkeit. Matthus 5, 6

1919 sollte Wilhelm II. vor einem Tribunal der Entente verhrt werden. Bethmann Hollweg
erwies dem Kaiser einen letzten Treuebeweis und bot an, selbst anstatt des Kaisers
vernommen zu werden. Schlielich sei er der politisch Verantwortliche gewesen. Im Mai
1919 erschien zudem der erste Teil seiner Betrachtungen zum Weltkrieg, in dem Bethmann
Hollweg die Vorgeschichte des Krieges schilderte. Rckblickend betrachtete Bethmann
Hollweg den Anteil Deutschlands am Kriegsausbruch folgendermaen:
Wir waren durch 70/71 und durch unsere geographische Mittellage aufs schwerste belastet.
Seit dem Regierungsantritt des Kaisers haben wir oft das Gegenteil von dem getan, womit wir
die Last htten ertrglich machen knnen. Freilich htte sich der Weltimperialismus auch
ohne unser Zutun durchgesetzt, und sehr fraglich bleibt, ob wir es selbst bei vernnftigem
Auftreten htten verhindern knnen, dass sich die natrlichen franzsischen, russischen und
britischen Gegenstze gegen uns zusammenschlossen. Schuld haben wir auf uns geladen, aber
nur allseitige und gemeinsame Schuld hat die Weltkatastrophe entstehen lassen knnen.[165]
Theobald von Bethmann Hollweg starb an einer akuten Lungenentzndung nach dem
Neujahrstag 1921 und konnte den zweiten Teil seiner Betrachtungen nicht fertigstellen.[166]
Seine Betrachtungen mussten somit unvollendet bleiben. Auf dem Grabstein des
Reichskanzlers, der wie kaum ein anderer mit den Problemen seines Landes gerungen hatte,

steht bis heute der selbst gewhlte Bibelvers: Selig sind, die da hungert und drstet nach der
Gerechtigkeit.
Wirkung
Politisches Erbe und historische Beurteilung vor 1945

Wilhelm Solf

Bald nach dem Ableben des Reichskanzlers bildete sich um Hans von Seeckt, Walter Simons
und Wilhelm Solf der SeSiSo-Club. Dieser pflegte sich bis 1936 am Geburtstag Bethmann
Hollwegs zu sogenannten Bethmann-Essen im Hotel Kaiserhof zu treffen, um durch
Gesprche und Vortrge das Andenken des Kanzlers zu bewahren. Die Teilnehmer der
Bethmann-Abende setzten sich zunchst aus Bethmann Hollwegs ehemaligen Mitarbeitern
zusammen. An ihrer Spitze standen Wilhelm Solf, mittlerweile Leiter der deutschen
Auenpolitik, der ehemalige Chef der Reichskanzlei, Arnold Wahnschaffe und Johann
Heinrich von Bernstorff, der als Botschafter in Washington die Friedenspolitik Bethmann
Hollwegs untersttzt hatte. Hinzu kamen einige Bethmannsche Verwandte, wie Gerhard von
Mutius. Unregelmige, aber interessierte Teilnehmer waren u. a. Max Cohen, Paul
Rohrbach, Harry Graf Kessler, Ernst von Harnack, Bernhard Lichtenberg, August von Trott
zu Solz und Kurt von Hammerstein-Equord. Ein weiterer Teilnehmer eines Bethmann-Abends
war Richard Nikolaus Graf von Coudenhove-Kalergi, der Grnder der Paneuropa-Bewegung.
[167]

Dieser kleine Kreis von Freunden der Person und Politik des Reichskanzlers Bethmann
Hollweg bildete die einzige Gruppe, die gegen die polemischen Abhandlungen der
Alldeutschen, wie die Hans von Liebigs, deutlich Stellung bezogen. Nach dem Tod des
Reichskanzlers ging wie schon zu Lebzeiten der Schlagabtausch zwischen dem Bethmannfreundlichen und -feindlichen Lager weiter. Der nach dem Kriegsende endgltig zerbrochene
Burgfrieden wurde durch die Situation der Weimarer Republik erst recht in den Hintergrund

gerckt. Eine politische Mitte konnte sich unter den immer grer werdenden Klften nicht
bilden. So gelangte auch keiner aus dem Bethmann Hollwegschen Freundeskreis zu grerem
Einfluss. Der einzige Politiker, dessen Weltanschauung mit der Bethmann Hollwegs verwandt
war, schien Stresemann zu sein. Doch gerade dieser hatte als nationalliberaler Abgeordneter
gegen Bethmann Hollweg gewettert. Matthias Erzberger und Walther Rathenau fielen
dagegen bald den Mordanschlgen rechtsgerichteter Tter zum Opfer.
Die Sichtweise der Wissenschaft auf Bethmann Hollweg war ebenfalls geprgt durch
Verdammung von links und rechts. Dennoch mussten viele, die ihm zu seiner Amtszeit
kritisch gegenberstanden, ihm im Rckblick Anerkennung entgegenbringen.
Adolf Hitler bedachte die Persnlichkeit des Reichskanzlers in seinem Buch Mein Kampf mit
feindseliger Aufmerksamkeit. Hitler beklagte die elende Haltung und Schwche dieses
philosophierenden Schwchlings. Seine Reichstagsreden nannte er ein hilfloses
Gestammel.[168] Tirpitz verurteilte im Zusammenhang mit Bethmann Hollwegs
Ausgleichspolitik die Hinneigung unserer Intellektuellen zur westlichen Kultur.[169]
Die Gedanken des Widerstands gegen den Nationalsozialismus standen zu weiten Teilen den
berlegungen Bethmann Hollwegs von Erneuerung und Neuorientierung nahe. Angehrige
des SeSiSo-Clubs, wie Albrecht Graf von Bernstorff, Arthur Zarden und Wilhelm Staehle,
beteiligten sich an Treffen des Solf-Kreises, der sich um die Ehefrau Wilhelm Solfs, Hanna
Solf, gebildet hatte. Einige waren in die Plne um den 20. Juli 1944 eingeweiht. Der Kreisauer
Kreis um Helmuth James Graf von Moltke berief sich in seinen Visionen auf Bethmann
Hollweg.[170]
An den Folgen des Ersten Weltkriegs, den auch Bethmann Hollweg nicht hatte verhindern
knnen, leidet die Welt zum Teil noch heute. (siehe auch: Urkatastrophe des 20. Jahrhunderts)
Das Scheitern der preuischen Wahlrechtsreform blieb ebenfalls nicht folgenlos. Ein
Historiker in der Weimarer Republik schrieb: Es gengt eben nicht, das Beste gewollt zu
haben. [] In der Politik gengt nur, das Beste auch getan zu haben. Und das eben ist
Bethmann Hollweg dem deutschen Volk schuldig geblieben. Als er, zu spt, beginnen wollte,
fiel er.[171]
Dennoch wirkte und wirkt die Amtszeit Bethmann Hollwegs nach. Sein Einfluss auf
gesellschaftliche Gruppen der Weimarer Republik und die Widerstandsbewegung des
Nationalsozialismus zeigen, dass er doch mehr als nur ein gescheiterter Politiker sein
musste.
Der Umgang Bethmann Hollwegs mit der Sozialdemokratie beeinflusste den Verlauf der
Geschichte der SPD. Auch durch den Burgfrieden wurde die SPD auch fr weite Teile des
Brgertums whlbar und konnte als Volkspartei groen Einfluss auf die Verfassung der
Weimarer Republik wie auch auf die der Bundesrepublik Deutschland ausben. Ohne die
Initiative des Reichskanzlers, die SPD in das politische System zu integrieren, wre die
Entwicklung der SPD hin zur brgerlichen Volkspartei links der Mitte nach Ansicht des
Historikers Eberhard von Vietsch erschwert gewesen.[172]

Bethmann Hollwegs innenpolitische Gegner warfen ihm vor, ein Flaumacher zu sein, der
mit einem faulen Frieden das Volk um die Frchte des Sieges betrgen wolle. Diese
Einschtzung bewahrten nationale Parteien in der Weimarer Republik, bis sie mit dem Sieg
der NSDAP schlielich offiziell wurde. Spter, nach 1945, wurde Bethmann Hollweg als
Kanzler ohne Eigenschaften, als unentschlossener, an sich selbst zweifelnder Hamlet
betrachtet.[173]
Historische Beurteilung nach 1945

Das politische Erbe Bethmann Hollwegs fiel im Zuge des Zweiten Weltkriegs, der auch die
Zerstrung des grten Teils des Bethmannschen Nachlasses brachte, und der
Geschichtspolitik der DDR dem Vergessen anheim. Erst die Fischer-Kontroverse brachte
Bethmann Hollweg wieder in den Fokus der ffentlichkeit. Dabei wurde der alte Konflikt um
den Reichskanzler auch in der Wissenschaft ausgetragen. Der Bethmann Hollweg-Biograph
von Vietsch sieht im Hinblick auf das politische Erbe des Kanzlers Analogien in den
Weltanschauungen Bethmann Hollwegs und John F. Kennedys. Beide htten sich fr das
Ideal der Gerechtigkeit eingesetzt, zur Vereinigung von Freiheit und Ordnung.[174]
Bei der Beurteilung der Person Bethmann Hollwegs durch die deutsche Geschichtsschreibung
wechselte laut Imanuel Geiss das deutsche Geschichtsbild im Laufe der Zeit. Aus der guten,
starken OHL unter Ludendorff und dem bsen, schwachen Bethmann Hollweg wurde der
gutmtige Philosoph von Hohenfinow und der bse Ludendorff. Bethmann Hollweg und die
Mehrheitsparteien der Friedensresolution wurden von konservativen Historikern zu
Vertretern eines besseren Deutschland umstilisiert, whrend Ludendorff und die Alldeutschen
nun als kleine, unverantwortliche Clique nationalistischer Grenwahnsinniger abqualifiziert
wurden.[175]
Kriegsziele fr sich in seiner Eigenschaft als Reichskanzler grundstzlich abzulehnen,
meinte Fritz Fischer, wrde soviel gewesen sein, als vom Papst zu verlangen, dass er sich
zum Protestantismus bekehre.[176] Bethmann Hollweg war also nicht grundstzlich gegen
Kriegsziele, wie das Septemberprogramm zeigt, nur bedingte seine realistischere
Einschtzung der militrischen Lage und des weit greren wirtschaftlichen und militrischen
Potentials der Gegner, auch realistischere Kriegszielforderungen. Fr ihn blieb die Politik, wie
er in einem Brief an Hindenburg betonte, immer die Kunst des Erreichbaren (4. Januar
1917).[177]
Egmont Zechlin spricht der Regierung Bethmann Hollweg die Verfolgung tatschlicher
Kriegsziele gnzlich ab, weil seines Erachtens zielbewusste Planung, politische Aktivitt,
Eigeninitiative, Ernsthaftigkeit und Endgltigkeit fr die Errterung von Kriegszielen nicht
vorhanden gewesen seien.[178] Dass die Kriegsziele Bethmann Hollwegs im Vergleich zu den
Alldeutschen insgesamt gemigter waren, wird in der Geschichtswissenschaft nicht
bezweifelt. Dennoch htten nach Geiss auch sie eine fr Europa und die Welt
schlechterdings unertrgliche deutsche Hegemonie auf dem Kontinent etabliert. Sie waren
nur eine weniger schrille Variation des gleichen Themas.[179]

Die am weitesten gefassten Ziele strebte Bethmann Hollweg, aufgrund seiner Russophobie,
im Osten bei seiner Randstaatenpolitik an. Am 11. August 1915 schrieb er an den Kaiser:
Wenn die Entwicklung der militrischen Ereignisse und der Vorgnge in Russland selbst,
eine Zurckdrngung des Moskowiterreiches nach Osten unter Absplitterung seiner
westlichen Landesteile ermglichen sollten, so wre uns mit der Befreiung von diesem Alp im
Osten gewiss ein erstrebenswertes Ziel geboten, welches die Opfer und auerordentlichen
Anstrengungen dieses Krieges wert wre.[180]
Bei den Sonderfriedensverhandlungen mit Russland stellte er aber, ebenso wie Jagow, seine
Russophobie in den Hintergrund.[181]
Auch der Bethmann Hollweg-Biograf Eberhard von Vietsch gibt zu, dass die Einsicht in die
Problematik von Annexionen jeden Umfangs gewiss mit der sich fr Deutschland
verschlechternden militrischen Lage zusammenhing.[182] Wenn Deutschland stark genug
gewesen wre, htte er nichts gegen groe Ziele gehabt, aber die Strke des Reiches wrde
durch deren vorzeitige Proklamierung nicht wachsen. Die wilden Forderungen der
Annexionisten wrden sogar einen Teil der Verantwortung fr die Verlngerung des Krieges
tragen.[183]
Seine relative Migung, mit unverbindlichen Formulierungen bei allen
Kriegszielforderungen, steht aber auch im Zusammenhang mit seiner Burgfriedenspolitik mit
den Sozialdemokraten. Bethmann Hollweg, gefangen zwischen den wilhelminischen Eliten
und dem latenten Pazifismus der Massen, musste einen Mittelweg suchen und die Fiktion
der Selbstverteidigung aufrechterhalten.[184] Im Zeichen des inneren Burgfriedens glaubte er,
zwischen den verrcktesten Forderungen der Alldeutschen und den vernnftigsten der
Sozialdemokraten eine Diagonale ziehen zu mssen. Aber diese Diagonale (fr ihn selbst
ein Mittelweg zwischen Annexionismus und Deftismus[185]) die Unvershnliches
vershnen wollte, war in der Realitt nicht mglich, und so schwankte er, ohne sich klar
festzulegen.[186]
Selbst wenn, wie oft behauptet wird, Bethmann Hollweg einen Frieden nicht an den
Kriegszielen htte scheitern lassen, htte er sich innenpolitisch kaum damit durchgesetzt. Mit
seinem Entschluss, dem Volk den vollen Ernst der Lage zu verheimlichen und ihm eher noch
neuen Optimismus zu suggerieren, beraubte der Kanzler sich selbst der Mittel, um die
Kriegserwartungen wirkungsvoll zu dmpfen und das Land zielstrebig auf einen bescheidenen
Frieden hinzufhren.[187]
Fr Bethmann Hollweg war ein magerer Frieden im Inneren nur durchzusetzen, wenn die
Militrs dies fr richtig und notwendig erklren, weil sie einen entscheidenden Sieg fr
ausgeschlossen halten und daher raten, den Kampf nicht mehr fortzusetzen.[188] Die allgemeine
Einschtzung ging dahin, dass Hindenburg mit dem Frieden einverstanden sein musste: Ihm
wrde das Volk glauben, wenn er sagt: das und nicht mehr war zu erreichen (Hugo
Lerchenfeld); der Frieden musste von der Firma Hindenburg-Ludendorff gemacht werden
(Wilhelm Groener). Die Durchsetzung der Bestellung Hindenburgs zum Oberbefehlshaber hat

Bethmann Hollweg, so Janens These, angestrebt, weil er ihn als Schutzschild fr einen
Verstndigungsfrieden brauchte und damit Kaiser und Regierung vor den Forderungen der
Alldeutschen geschtzt waren. Dabei widmete er der Tatsache, dass hinter Hindenburg
Ludendorff stand, keine Aufmerksamkeit. Letzterer hatte schon bald verkndet, dass der
Feldmarschall sein Wort fr einen faulen Frieden nicht einlegen wird.[189]
Fritz Fischer registrierte, dass sich bei Bethmann Hollwegs Politik der Diagonale die
Resultante im Bethmannschen Parallelogramm der Krfte stets der strkeren Seite zuneigen
musste[190], der Fehler sozusagen systemimmanent gewesen wre. Bethmann Hollweg war
gleichsam der Vollstrecker der inneren Strukturen des Reiches. Er erkannte zwar die Fehler
der Militrs, musste ihren Pressionen aber letztlich trotz seiner eigenen fortschrittlichen
Meinung nachgeben.[191]
Fischer zeichnete ihn als jemanden, der vielleicht selbst zu gemigten Einsichten gelangen
mochte, aber doch zu einer Politik der Strke gezwungen war, um sich politisch zu halten.
Denn ein zu weit gehender Abstrich von den Kriegszielen htte, bei der Abhngigkeit vom
Kaiser, von der Kriegszielmehrheit des Reichstages bis Mitte 1917, vom Militr und der
Marine sowie der ffentlichen Meinung, jederzeit zum Sturz des Kanzlers gefhrt. Fischer
interessierte nicht die subjektive Befindlichkeit Bethmann Hollwegs, ihm ging es um den
objektiven Befund der Politik eines unter Systemzwang stehenden Politikers. Das System aber
unternahm es, nach der Weltmacht zu greifen.[192]
Eine positive Wrdigung erfuhr Bethmann Hollweg hingegen durch Gerhard Ritter, der als
der groe Gegenspieler Fritz Fischers bei der Beurteilung der Frage der deutschen
Kriegsschuld galt. Besonders in den letzten beiden Bnden seines vierbndigen Alterswerkes
Staatskunst und Kriegshandwerk (erschienen 19541968) schildert Ritter Bethmann
Hollweg als einen Politiker, dessen gute Staatskunst in einem angeblichen Gegensatz zum
bsen Kriegshandwerk von Ludendorff stand.[193]
Sonstige Wrdigungen

In Hohenfinow erinnert heute nur noch das verwitterte und teilweise zerstrte Grab des
Reichskanzlers an den Sohn des Ortes (Abbildung siehe oben). Er ist der einzige
Reichskanzler des Deutschen Kaiserreichs, nach dem keine Strae benannt wurde.

Georg Michaelis

Georg Michaelis zum 75. Geburtstag (1932)

Georg Michaelis als Corpsstudent mit Strmer, Sommersemester 1878

Georg Michaelis (* 8. September 1857 in Haynau, Schlesien; 24. Juli 1936 in Bad Saarow,
Mark Brandenburg) war ein deutscher Jurist und Politiker. Er war vom 14. Juli bis 31.
Oktober 1917 fr dreieinhalb Monate Reichskanzler und preuischer Ministerprsident.
Inhaltsverzeichnis

1 Leben
o

1.1 Berufung zum Reichskanzler

1.2 Danach

2 Familie

3 Werke

4 Literatur

5 Einzelnachweise

6 Weblinks

Leben

Georg Michaelis entstammte einer Juristenfamilie und studierte nach dem Abitur ab 1876
Rechtswissenschaft an der Schlesischen Friedrich-Wilhelms-Universitt Breslau und der
Universitt Leipzig. 1877 wurde er im Corps Plavia aktiv.[1] Er wechselte an die JuliusMaximilians-Universitt Wrzburg und schloss sich auch dem Corps Guestphalia Wrzburg
an.[1] Ohne Vorlage einer Dissertation wurde er 1884 an der Georg-August-Universitt
Gttingen promoviert.
Von 1885 bis 1889 lehrte er an der Dokkyo-Universitt in Tokio. Nach seiner Rckkehr nach
Deutschland ging Michaelis ins Beamtentum des Knigreichs Preuen, erst in der
Rechtspflege, dann in der inneren Verwaltung. 1909 wurde er Unterstaatssekretr im
Preuischen Finanzministerium. Er bernahm 1914 nach Ausbruch des Ersten Weltkrieges die
Leitung der Reichsgetreidestelle und stieg 1917 zum preuischen Staatskommissar fr
Volksernhrung auf.
Michaelis engagierte sich in der Leitungsebene der Deutschen Christlichen
Studentenvereinigung. An seinem Sommerwohnort Bad Saarow lie er ein Schulungszentrum
fr Studenten errichten. Die provisorischen Bauten waren ein Versammlungshaus aus Holz fr
800 Hrer und eine ehemalige Kriegsgefangenenbaracke. 1921 wurde das feste Haus Hospiz
zur Furche fertiggestellt.[2] Zur Sicherstellung der Versorgung wurde das Vorwerk des Gutes
Saarow erworben.[3] Es konnte allerdings nicht wirtschaftlich betrieben werden und wurde
1928 an Erhard Bartsch verkauft. Dieser stellte den Hof auf die biologisch-dynamische
Bewirtschaftung (Demeter) um.
Berufung zum Reichskanzler

Reichskanzler Theobald von Bethmann Hollweg hatte sich im Verlauf des Ersten Weltkriegs
zunehmend zwischen die Fronten manvriert, weil er nach Meinung der Reichstagsmehrheit
zu schwach gegenber der Obersten Heeresleitung war. Und die OHL hielt ihn fr zu schwach
gegenber der Friedensresolution, zumal er innere Reformen in Aussicht stellte. So war es
dann auch die Oberste Heeresleitung, die seine Entlassung durchsetzte und Michaelis zu
seinem Nachfolger auserkor.
Nachdem der Kaiser Bernstorff refsiert hatte, beauftragte er Valentini, Hindenburg zu
fragen, wen er als Reichskanzler wolle. Valentini, der nicht persnlich mit Hindenburg
verhandeln wollte, fuhr unter Zustimmung des Kaisers zu Lyncker, um diesen die Mission
ausrichten zu lassen. General von Plessen, der bei Lyncker war, scheint den Namen Michaelis
aufgebracht zu haben. Darauf haben Valentini, Lyncker und Plessen mit Hindenburg und
Ludendorff konferiert, wobei Ludendorff gesagt hat, er knne Michaelis nur auf das wrmste
empfehlen. Derselbe sei vor einiger Zeit im Groen Hauptquartier gewesen und habe den
Eindruck gemacht, da er der rechte Mann sei. Der Kaiser hat auf Vortrag Valentinis
Michaelis sofort akzeptiert, obwohl er ihn nicht kenne, und Michaelis hat nach ganz kurzem
berlegen angenommen.
Theobald von Bethmann Hollweg

So wurde vllig berraschend der weitgehend unbekannte Michaelis am 14. Juli 1917 zum
Reichskanzler und Preuischen Ministerprsidenten ernannt. Schon bald zeigte sich, dass der
unpolitische Beamte in diesem Amt berfordert war.
Ich bin bisher als gewhnlicher Zeitgenosse neben dem Wagen der groen Politik
hergelaufen und habe mich nur wie ein Zeitungsleser auf dem laufenden zu halten gesucht.
Georg Michaelis

Schon nach fnf Tagen hatte er durch seine ffentliche Entwertung der Friedensresolution des
Reichstages die Mehrheitsparteien gegen sich aufgebracht. Darber hinaus widersetzte er sich
deren Forderungen nach demokratischen Reformen. Bereits am 31. Oktober 1917, nach knapp
dreieinhalb Monaten im Amt, trat Michaelis von seinen Regierungsmtern zurck. Einen
Ministerposten im neuen Kabinett Hertling lehnte er ab.
Danach

Vom 1. April 1918 bis zum 31. Mrz 1919 amtierte Michaelis als Oberprsident der Provinz
Pommern. Er trat spter der Deutschnationalen Volkspartei bei und engagierte sich in
Generalsynode und Kirchenrat der Evangelischen Kirche der altpreuischen Union. Ostasien
sah er 1922 wieder, als er eine Reise nach Peking zur Konferenz des Christlichen StudentenWeltbundes unternahm.
1926 musste Michaelis sich fr sein Verhalten als Reichskanzler vor einem
Untersuchungsausschuss des Reichstages rechtfertigen. Er wurde fr seine Verhinderung der
Friedensinitiative gescholten:

Dieser kleine Mann htte vielleicht der Welt ein Jahr Krieg ersparen, Millionen
Menschenleben retten, dem deutschen Volk einen Frieden des Ausgleichs und der
Verstndigung bescheren knnen. Er hat es nicht getan. Er hat den Weg, der zu diesem
Glcksziel htte fhren knnen, schon in seinem Anfang durchkreuzt.
Johann Viktor Bredt

[4]

Familie

Michaelis war verheiratet mit Margarete Schmidt, Tochter eines Gubener Fabrikanten und
Rittergutsbesitzers (18691958). Die beiden hatten fnf Tchter und zwei Shne: Elisabeth
(1892), Charlotte (1893), Emma (1894), Georg Sylvester (1897), Wilhelm (1900), Eva (1904,
verheiratet mit Hermann Schlingensiepen) und Martha (1907).
Werke

Fr Staat und Volk. Eine Lebensgeschichte. Berlin: Furche 1922.

Weltreisegedanken. Berlin: Furche 1923.

Georg von Hertling

Georg von Hertling, gemalt von Paul Beckert (18561922)

Georg Friedrich Karl Freiherr (seit 1914: Graf) von Hertling (* 31. August 1843 in
Darmstadt; 4. Januar 1919 in Ruhpolding, Oberbayern) war ein deutscher Politiker der
Zentrumspartei.
Whrend des Ersten Weltkrieges war Hertling vom 1. November 1917 bis zum 30. September
1918 Reichskanzler des Deutschen Kaiserreichs. Obwohl er selbst gegen eine
Parlamentarisierung des Reiches war, war sein Kabinett doch in Abstimmung mit den
Mehrheitsparteien aus dem Interfraktionellen Ausschuss zustande gekommen.
Inhaltsverzeichnis

1 Leben vor der Politik

2 Abgeordneter und Ministerprsident

3 Reichskanzler

4 Schriften

5 Literatur

6 Weblinks

7 Einzelnachweise

Leben vor der Politik

Georg Friedrich Karl von Hertling, ein aus einer katholischen, rheinpflzischen Familie
stammender Sohn des hessischen Hofgerichtsrates Jakob Freiherr von Hertling und seiner
Frau Antonie (geb. von Guaita) wurde in Darmstadt geboren. Seine Gromutter
mtterlicherseits war Magdalena Maria Caroline Francisca Brentano, genannt Meline (1788
1861), die mit Georg Friedrich von Guaita (17721851) verheiratet war, dem mehrfachen
Brgermeister der Stadt Frankfurt am Main. Die religise Erziehung durch seine Mutter lie
ihn erwgen, Priester zu werden. Er studierte Philosophie in Mnchen, Mnster und Berlin,
wo er 1864 promoviert wurde.
Nach seiner Habilitation 1867 in Bonn wurde der bekennende Katholik wegen des
Kulturkampfes dort erst 1880 auf eine auerordentliche Professur berufen, eine Erfahrung, die
dazu beitrug, dass sich Hertling fhrend an der Grndung der Grres-Gesellschaft zur Pflege
der Wissenschaft im katholischen Deutschland beteiligte, deren Prsident er bis zu seinem
Tode 1919 blieb. Hertling erhielt 1882 einen Ruf auf eine ordentliche Professur an der
Universitt Mnchen.
Hertling war einer der Vordenker der Bewegung der katholischen Studentenverbindungen. Er
trat 1862 der K.D.St.V. Aenania, spter dem K.St.V. Arminia bei. Seine Rede auf dem
Katholikentag 1863 in Frankfurt, auf der er die Begriffe Religion, Wissenschaft und
Freundschaft als Leitstze eines katholischen Verbindungsstudenten vorstellte, gilt als
Auslser fr die Grndung des Wrzburger Bundes, aus dem spter die Verbnde
Cartellverband und Kartellverband hervorgingen.
Von der Grndung 1893 bis 1911 war Hertling Prsident der Deutschen Gesellschaft fr
christliche Kunst.
Hertling war verheiratet mit Anna Freiin von Biegeleben (18451919). Sie entstammte einer
einflussreichen Beamtenfamilie. Ihre Eltern waren Engelbert Caspar Anton von Biegeleben
(17981851), hessischer Oberappellations- und Kassationsgerichtsrat, und Edle Magdalena
von Solemacher. Das Ehepaar Hertling hatte einen Sohn, Karl Graf von Hertling, Kgl. Bayer.
Kammerherr, Rittmeister a.D., Regierungsrat, und fnf Tchter (davon eine frh verstorben).
Eine Tochter war Maria Gisberta Freifrau von Weitershausen, geb. Freiin von Hertling, *
1877, verheiratet mit Heinrich Freiherr von Weitershausen, Kgl. Preu. Oberst a.D.

Hertling war Groneffe von Bettina von Arnim und Clemens Brentano. Die Schauspielerin
Gila von Weitershausen ist seine Urenkelin. Georg von Hertlings Cousine Ignatia von
Hertling (18381909) wirkte als Oberin der Klarissen-Kapuzinerinnen und grndete das
Anbetungskloster Bethlehem in Koblenz-Pfaffendorf. Ein Cousin seines Grovaters war der
bayerische Kriegsminister Franz Xaver von Hertling (17801844).
Abgeordneter und Ministerprsident

Georg von Hertling als Reichstagsabgeordneter, 1911

Neben die akademische war bei Hertling auch eine politische Ttigkeit getreten; er gehrte
von 1875 bis 1890 und von 1896 bis 1912 als Vertreter des Zentrums dem Reichstag an. Dort
widmete er sich erst sozialpolitischen, spter vor allem auen- und finanzpolitischen Fragen.
Von 1909 bis 1912 war er, der sich fr die Ausshnung des deutschen Katholizismus mit dem
preuisch-protestantisch geprgten Nationalstaat einsetzte, Vorsitzender der Zentrumsfraktion.
Am 9. Februar 1912 berief der Prinzregent Luitpold Hertling zum Vorsitzenden des
bayerischen Staatsministeriums, also zum Ministerprsidenten. Die Beauftragung eines
Vertreters der Mehrheitsfraktion im Landtag mit dem Amt des Regierungschefs deutete auf
eine beginnende Parlamentarisierung Bayerns hin.

Whrend des Ersten Weltkriegs untersttzte Hertling die Positionen des Reichskanzlers
Theobald von Bethmann Hollweg und lehnte nach dessen Sturz 1917 die bernahme der
Reichskanzlerschaft zunchst ab. Erst nach dem Scheitern von Bethmanns Nachfolger Georg
Michaelis bernahm der krperlich bereits hinfllige Hertling[1] doch noch die mter des
Reichskanzlers und preuischen Ministerprsidenten.
Reichskanzler

Die Regierung Hertling (seit 1. November 1917) stellte einen weiteren Schritt zur
Parlamentarisierung des Reiches dar, da der neue Kanzler sein Regierungsprogramm vorab
mit den Mehrheitsparteien des Reichstages abstimmen musste. Mit dem Linksliberalen
Friedrich von Payer als Vizekanzler und dem Nationalliberalen Robert Friedberg als
stellvertretendem preuischen Ministerprsidenten wurden zwei altgediente Parlamentarier als
Verbindungsmnner zu den Parteien in die Kabinette aufgenommen.
Hertling gehrte dem rechten Flgel der Zentrumsfraktion an, der im Gegensatz zum linken
die Parlamentarisierung entschieden ablehnte. Er sah in ihr auch die Gefahr, dass sie den
Fderalismus aushhlen und die Sozialdemokraten strken wrde. Seine Reichskanzlerschaft
bedeutete, dass sich diejenige Richtung in Zentrum und linksliberaler Fortschrittlicher
Volkspartei durchsetzte, die Rcksicht auf die Sonderrechte der deutschen Bundesstaaten
nehmen wollte.[2] Das Zentrum erhielt Zeit, sich an ein proto-parlamentarisches Regiment
und die Zusammenarbeit mit SPD und Linksliberalen zu gewhnen.[3] Im Kabinett Hertling
war der Linksliberale Friedrich von Payer der Vertrauensmann seiner eigenen Partei sowie der
Sozialdemokraten, die auerhalb blieben, um die Regierungsbildung nicht zu erschweren.[4]
In Hertlings Amtszeit kam es zu einigen wichtigen Schritten in Richtung Parlamentarisierung
und Demokratisierung, zum Beispiel eine anvisierte Wahlreform mit Elementen eines
Verhltniswahlrechts. Insgesamt aber war die SPD mit ihm unzufrieden, weil der Einfluss der
Obersten Heeresleitung (OHL) (der militrischen Spitze) unverndert gro war und die
Reformen nur langsam vorangingen.[5] Ende September 1918 hatte Hertling das Vertrauen der
SPD endgltig verloren; sie wollte nur unter einem Politikwechsel in die Regierung eintreten.
Auch die Regierungen von Bayern und Baden meinten, dass Hertling nicht der geeignete
Mann fr eine konsequente Friedenspolitik war. Die Fortschrittliche Volkspartei dachte nicht
anders, wollte aber die Koalition nicht gefhrden.[6]
Angesichts der sich verschlechternden militrischen Lage forderten die Parteien des
Interfraktionellen Ausschusses, darunter auch Hertlings eigene Zentrumspartei,
Verhandlungen ber einen Separatfrieden mit den Alliierten, der keine Annexionen umfassen
solle, sowie eine Parlamentarisierung des Reiches: Durch eine Verfassungsnderung sollte die
Regierung vom Vertrauen des Reichstags abhngig gemacht werden. Hertling war
entschlossen, gegen diese Forderungen Widerstand zu leisten. Am 26. September 1918
informierten jedoch Abteilungsleiter im Generalstab den Staatssekretr im Auenministerium
Paul von Hintze ber die aussichtslose militrische Lage vorbei an OHLGeneralquartiermeister Erich Ludendorff, aber auch ohne Reichskanzler Hertling
einzubinden. Hintze erarbeitete ein Konzept zur Revolution von oben. Als auch die OHL am
28. September eine breitere Basis fr die Regierung forderte, wohl um die Verantwortung fr

die Niederlage den demokratischen Parteien aufzubrden, sa Hertling zwischen allen


Sthlen. Besiegelt wurde das Ende seiner Kanzlerschaft am 29. September in Spa im Groen
Hauptquartier.[7] Am 30. erging ein Erlass des Kaisers zur Parlamentarisierung.[8] Nachfolger
Hertlings wurde am 3. Oktober Prinz Max von Baden, der Wunschkandidat seines
Vizekanzlers Payer.
Schriften

Max von Baden


(Weitergeleitet von Maximilian von Baden)

Dieser Artikel behandelt den spteren Reichskanzler. Fr den


gleichnamigen Groonkel, siehe Maximilian von Baden (17961882); fr
den gleichnamigen Enkel, siehe Maximilian Andreas Markgraf von Baden.

Max von Baden, nach dem 30. August 1914

Maximilian von Baden, vollstndiger Name Prinz Maximilian Alexander Friedrich Wilhelm
von Baden (* 10. Juli 1867 in Baden, Baden; 6. November 1929 in Konstanz) war der letzte
Thronfolger des Groherzogtums Baden. Im Oktober und November 1918 war er etwa einen
Monat lang der letzte Reichskanzler des Deutschen Kaiserreichs. Am 9. November
verkndete er eigenmchtig, der Kaiser habe abgedankt, und bergab sein Amt dem Fhrer
der Sozialdemokraten, Friedrich Ebert.
Inhaltsverzeichnis

1 Leben
o

1.1 Reichskanzlerschaft 1918

1.2 Nach der Reichskanzlerschaft

2 Ehe und Nachkommen

3 Auszeichnungen

4 Siehe auch

5 Publikationen

6 Literatur

7 Weblinks

8 Einzelnachweise

Leben

Max von Baden, 1900

Maximilian von Baden wurde als Sohn des preuischen Generals und badischen Prinzen
Wilhelm (18291897) und Maria Maximilianowna von Leuchtenberg (18411914), einer
Enkelin von Eugne de Beauharnais und Nichte des Zaren Alexanders II. von Russland,
geboren. Nach dem Besuch eines humanistischen Gymnasiums studierte er Jura und
Cameralia, u.a. an der Universitt Leipzig.[1] 1886 und 1887 erhielt er die Corpsschleifen der
Rhenania Freiburg, Saxo-Borussia Heidelberg und Suevia Heidelberg.[2] Anschlieend trat er
in der Offizierslaufbahn in die Preuische Armee ein.

v.l.n.r.: Prinz Max mit seiner Cousine Viktoria von Baden mit deren Ehemann, dem
Kronprinzen und spteren Knig Gustav V. von Schweden, auf Schloss Tullgarn,
1890.

Als sein Onkel, Groherzog Friedrich I. 1907 starb, wurde Max Thronfolger und Prsident
der Ersten Badischen Kammer. Die Ehe seines Vetters, Groherzog Friedrich II., war
kinderlos. Ende April 1903 bernahm er als Oberstleutnant das Kommando ber das 1.
Badische Leib-Dragoner-Regiment Nr. 20. 1906 wurde Max Oberst und im Jahr darauf stieg
er zum Kommandeur der 28. Kavallerie-Brigade auf, wo er es bis zum Generalmajor brachte.
1911 nahm er als Generalleutnant seinen Abschied aus dem aktiven Militrdienst.
1914 wurde er reaktiviert und nahm fr kurze Zeit seinen Dienst beim Generalstab des XIV.
Armee-Korps auf, dem die badischen Truppenkontingente unterstanden; aber schon im
Oktober kehrte er nach Baden zurck. Wilhelm II. befrderte ihn im Dezember 1914 zum
General der Kavallerie.[3] Neben seiner Zuteilung zum Generalkommando des XIV. ArmeeKorps widmete sich Max ab Oktober als Ehrenprsident des Badischen Roten Kreuzes
whrend des ganzen Krieges der Frsorge fr Kriegsgefangene aller Nationalitten. 1916
wurde er Ehrenprsident der deutsch-amerikanischen Kriegsgefangenenhilfe des Weltbundes
der Christlichen Vereine Junger Mnner (CVJM).
Prinz Max galt als liberaler Aristokrat und wurde immer mehr zum Kristallisationspunkt des
gemigten politischen Lagers, das in Opposition zum ultrarechten Flgel, vertreten durch die
Oberste Heeresleitung, stand. Schon 1917 lehnte er ffentlich die Wiederaufnahme des
uneingeschrnkten U-Boot-Krieges ab, der schlielich am 6. April 1917 zum Kriegseintritt
der Vereinigten Staaten von Amerika fhrte.
Eine bemerkenswerte Ambivalenz der Persnlichkeit trat 2004 zutage, als zwei junge
Historiker einen freundschaftlichen Briefwechsel mit dem Antisemiten und Rasse-Ideologen

Houston Stewart Chamberlain im Archiv der Richard-Wagner-Gedenksttte in Bayreuth


entdeckten.[4] Briefe und Telegramme aus den Jahren 1909 bis 1919 enthalten auf der einen
Seite zahlreiche antisemitische uerungen Chamberlains, denen der Prinz nicht widersprach.
In einem Brief aus dem Jahr 1916 uerte er sogar, die Gefahr der Verjudung sei ihm
gewrtig. Gleichzeitig war einer seiner engsten Vertrauten, Kurt Hahn, mit dem er die Schule
Schloss Salem grndete, jdischer Herkunft.
Reichskanzlerschaft 1918

Berlin, 3. Oktober 1918: Der neu ernannte Reichskanzler Max von Baden (1),
Vizekanzler Payer (2) und der Chef der Reichskanzlei, Freiherr von Radowitz (3)
beim Verlassen des Reichstagsgebudes.

Als man im Oktober 1918 in Berlin den drohenden militrischen Zusammenbruch vor
Augen hastig einen glaubwrdigen Regierungschef fr die anstehenden
Waffenstillstandsverhandlungen suchte, schien Max von Baden der richtige Mann zu sein.
Man hoffte darauf, dass er wegen seiner nationalen und internationalen Reputation und wegen
seines Eintretens gegen den uneingeschrnkten U-Boot-Krieg vom US-amerikanischen
Prsidenten Wilson akzeptiert werden wrde, obwohl die Berufung eines groherzoglichen
Prinzen kein optimales Symbol fr die anstehende Demokratisierung darstellte. Auch
mangelte es Max von Baden an Fhrungskraft fr die schwierigen Aufgaben, die anstanden.[5]
Aber auch innenpolitisch war die Oberste Heeresleitung zu Zugestndnissen bereit, um die
Glaubwrdigkeit des Gesuchs zu untermauern. Ludendorff selbst forderte die Umwandlung
des Reiches in eine parlamentarische Monarchie unter Einbeziehung der oppositionellen
Parteien, v.a. der Sozialdemokraten, um das Waffenstillstandsgesuch nicht selbst bergeben
und die Verantwortung fr die militrische Niederlage bernehmen zu mssen. Auch hier
schien Prinz Max von Baden als Liberaler und Mitglied des badischen Frstenhauses fr
Sozialdemokraten und Konservative gleichermaen ein annehmbarer Kandidat. NochReichskanzler Georg von Hertling schlug ihn als seinen Nachfolger vor und am 3. Oktober
1918 ernannte ihn der Kaiser zum Reichskanzler und preuischen Ministerprsidenten.
Max von Baden zeigte sofort eine seine beiden Vorgnger deutlich bertreffende Tatkraft und
bildete noch am selben Tag eine parlamentarische Regierung, in die mit Philipp Scheidemann
und Gustav Bauer erstmals auch Sozialdemokraten berufen wurde. Am 4. Oktober
bermittelte er auf Drngen der Obersten Heeresleitung das vorbereitete

Waffenstillstandsgesuch an Wilson. Doch dieser machte deutlich, dass er an eine


Demokratisierung des Deutschen Reichs nicht glauben knne, solange der Kaiser noch immer
im Amt sei. Prinz von Baden wusste, dass weitergehende Korrekturen ntig wren, um die
Alliierten zum Einlenken zu bewegen. So beendete er den U-Boot-Krieg und setzte
folgerichtig am 26. Oktober die Entlassung Ludendorffs, des mchtigsten Mannes im Reich,
aus der Obersten Heeresleitung durch. Am 28. Oktober 1918 traten die nderungen der
Reichsverfassung in Kraft, wonach die Regierung des Vertrauens des Reichstags bedurfte, der
auch die Kompetenz fr Kriegserklrungen und Friedensschlsse erhielt. Um gnstigere
Friedensbedingungen von den Amerikanern zu bekommen und dennoch die Monarchie zu
retten, strebte er einen raschen Rcktritt Kaiser Wilhelms II. an, der am 29. Oktober Berlin
fluchtartig verlassen hatte und sich nun im Hauptquartier der Obersten Heeresleitung im
belgischen Spa aufhielt. Amtsnachfolger sollte der minderjhrige Enkel des Kaisers werden,
fr den Prinz Max als Reichsverweser die Regentschaft fhren wollte. Reichskanzler sollte
der Parteivorsitzende der Mehrheitssozialdemokraten Friedrich Ebert werden. Dies wurde
zunchst durch Kaiserin Auguste Viktoria verhindert, die telephonisch drohte, die
Homosexualitt des Prinzen publik zu machen. Dieser erlitt daraufhin am 1. November einen
schweren Nervenzusammenbruch, den seine rzten behandelten, indem sie ihn mit einem
Opiumprparat in Tiefschlaf versetzten. Erst am 3. November nahm Prinz Max seine
Amtsgeschfte wieder auf.[6]
An der Spanischen Grippe erkrankt, verpasste von Baden die britische Eroberung Flanderns
und den Kieler Matrosenaufstand.[7]

Prinz und Prinzessin Max von Baden mit ihren Kindern

Als die Novemberrevolution ausbrach und bereits als erster deutscher Staat Bayern zum
Freistaat (zur Republik) ausgerufen worden war, war die Stellung des Kaisers nicht mehr zu
halten. Um zumindest die Monarchie als solche zu retten und die Revolutionre zu
beschwichtigen, verkndete Max von Baden am spten Vormittag des 9. November 1918
eigenmchtig die Abdankung des Kaisers, auch den Thronverzicht des Kronprinzen. Kaiser
Wilhelm hatte tatschlich nur in Aussicht gestellt, als Kaiser, nicht aber als preuischer Knig
abzudanken. Die Handlung Max von Badens wurde durch Wilhelm II. und dessen Sohn erst
im Nachhinein schriftlich besttigt (vom Kaiser am 28. November 1918 und vom Thronfolger
am 1. Dezember 1918).
Nach der Verkndung, noch am Nachmittag des 9. November, rief Scheidemann vom Balkon
des Reichstages die Republik aus. Daraufhin bergab Max von Baden - da er die bisherige
Reichsverfassung als hinfllig annahm - die Reichskanzlerschaft an Friedrich Ebert, dem
Fhrer der strksten Reichstagspartei. Die Bitte Eberts, als Reichsverweser Staatsoberhaupt
zu werden, bis eine Nationalversammlung einen neuen Souvern fr das Deutsche Reich
bestimmt htte, lehnte Max von Baden ab.
Nach der Reichskanzlerschaft

Von den politischen Debatten der Zeit nach Ende des Kaiserreiches hielt Max von Baden sich
fern. Auch als ihm im Dezember 1918 von seiten der DDP in Heidelberg und Mannheim eine
Kandidatur bei der Wahl zur Verfassunggebenden Nationalversammlung am 19. Januar 1919
angeboten wurde (der berbringer war am 24. Dezember 1918 Max Weber), lie er sich
darauf nicht ein.[8] Vielmehr zog er sich ganz in das Privatleben zurck. Nunmehr widmete er
sich - gemeinsam mit Karl Reinhardt und Kurt Hahn - der Grndung der Schule Schloss
Salem, die zur Heranbildung einer neuen geistigen Elite in Deutschland beitragen sollte.
Nach dem Tod seines Vetters, des ehemaligen Groherzogs Friedrich II., am 9. August 1928
wurde er fr kurze Zeit Oberhaupt des Hauses Baden. Er verstarb nach mehreren
Schlaganfllen am 6. November 1929 an Nierenversagen in einem Konstanzer Krankenhaus.
[9]

Max von Badens Nachlass (eingeschrnkt zugnglich) befindet sich im Markgrflich


Badischen Archiv in Salem und wurde vor allem von Golo Mann ausgewertet.
Ehe und Nachkommen

Aus der am 10. Juli 1900 in Gmunden/Obersterreich geschlossenen Ehe mit Maria-Luise von
Hannover-Cumberland, Prinzessin von Grobritannien und Irland (* 11. Oktober 1879 in
Gmunden; 31. Januar 1948 in Salem), Tochter von Ernst August, Kronprinz von Hannover,
gingen zwei Kinder hervor:

Marie Alexandra Thyra Viktoria Luise Carola Hilda (* 1. August 1902 auf
Schloss Salem; 29. Januar 1944 in Frankfurt am Main) 17. September
1924 Wolfgang von Hessen (* 6. November 1896 in Schloss Rumpenheim
bei Offenbach; 12. Juli 1989 in Frankfurt am Main). Sie kam bei einem
Luftangriff ums Leben.

Berthold Friedrich Wilhelm Ernst August Heinrich Karl (* 24. Februar 1906
in Karlsruhe; 27. Oktober 1963 bei Spaichingen), seit 8. August 1927
Adoptivsohn von Friedrich II.[10]

Enkel

Margarita Alice Thyra Viktoria Marie Louise Scholastica Prinzessin von


Baden (* 14. Juli 1932 in Salem) Salem 6. Juni 1957 Tomislav von
Jugoslawien

Maximilian Andreas Prinz von Baden (* 3. Juli 1933 in Salem)

Ludwig Wilhelm Georg Ernst Christoph Prinz von Baden (* 16. Mrz 1937 in
Karlsruhe)

Auszeichnungen

Schwarzer Adlerorden mit der Kette[11]

Grokomtur des Kniglichen Hausordens von Hohenzollern [11]

Ehrenkreuz I. Klasse des Frstlichen Hausordens von Hohenzollern [11]

Grokreuz des Ordens Albrechts des Bren[11]

Hausorden der Treue[11]

Grokreuz des Ordens vom Zhringer Lwen [11]

Orden des Heiligen Hubertus[11]

Grokreuz des Ludewigs-Ordens[11]

Grokreuz mit der Krone in Erz des Ordens der Wendischen Krone [11]

Hausorden der Rautenkrone[11]

Grokreuz des Hausordens vom Weien Falken[11]

Grokreuz des Sachsen-Ernestinischen Hausordens [11]

Grokreuz des Ordens der Wrttembergischen Krone im Jahre 1885[12]

Grokreuz des Leopoldsordens[11]

Grokreuz des St. Alexander-Ordens[11]

Elefanten-Orden[11]

Grokreuz des Ordens Danilos I. fr die Unabhngigkeit [11]

Grokreuzb des Sankt-Olav-Ordens[11]

Grokreuz des Sankt Stephans-Ordens [11]

Orden des Heiligen Andreas des Erstberufenen [11]

Seraphinenorden[11]

Eisernes Kreuz (1914) II. Klasse

Komtur I. Klasse des Militr-Karl-Friedrich-Verdienstordens am 30. August


1914[13]

Siehe auch