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Stendhal - Le Rouge et Le Noir

I
"La vrit, l'pre vrit" Danton

CHAPITRE PREMIER. UNE PETITE VILLE


Put thousands together
Less bad,
But the cage less gay.
HOBBES
LA petite ville de Verrires peut passer pour l'une des plus jolies de la Franche-Comt.
Ses maisons
blanches avec leurs toits pointus de tuiles rouges s'tendent sur la pente d'une colline,
dont des touffes de
vigoureux chtaigniers marquent les moindres sinuosits. Le Doubs coule quelques
centaines de pieds
au-dessous de ses fortifications bties jadis par les Espagnols, et maintenant ruines.
Verrires est abrite du ct du nord par une haute montagne, c'est une des branches du
Jura. Les cimes
brises du Verra se couvrent de neige ds les premiers froids d'octobre. Un torrent, qui se
prcipite de la
montagne, traverse Verrires avant de se jeter dans le Doubs et donne le mouvement un
grand nombre
de scies bois; c'est une industrie fort simple et qui procure un certain bien-tre la
majeure partie des
habitants plus paysans que bourgeois. Ce ne sont pas cependant les scies bois qui ont
enrichi cette
petite ville. C'est la fabrique des toiles peintes, dites de Mulhouse, que l'on doit l'aisance
gnrale qui,
depuis la chute de Napolon a fait rebtir les faades de presque toutes les maisons d
Verrires.
A peine entre-t-on dans la ville que l'on est tourdi par le fracas d'une machine bruyante
et terrible en
apparence. Vingt marteaux pesants, et retombant avec un bruit qui fait trembler le pav,
sont levs par
une roue que l'eau du torrent fait mouvoir. Chacun de ces marteaux fabrique, chaque jour,
je ne sais
combien de milliers de clous. Ce sont de jeunes filles fraches et jolies qui prsentent aux
coups de ces

marteaux normes les petits morceaux de fer qui sont rapidement transforms en clous'.
Ce travail, si
rude en apparence, est un de ceux qui tonnent le plus le voyageur qui pntre pour la
premire fois dans
les montagnes qui sparent la France de l'Helvtie. Si, en entrant Verrires, le voyageur
demande qui
appartient cette belle fabrique de clous qui assourdit les gens qui montent la grande rue,
on lui rpond
avec un accent tranard: Eh! elle est M. le maire.
Pour peu que le voyageur s'arrte quelques instants dans cette grande rue de Verrires, qui
va en montant
depuis la re du Doubs jusque vers le sommet de la colline, il y a cent parier contre un
qu'il verra
paratre un grand homme l'air affair et important.
A son aspect tous les drapeaux se lvent rapidement. Ses cheveux sont grisonnants, et il
est vtu de gris.
Il est chevalier de plusieurs ordres, il a un grand front, un nez aquilin, et au total sa figure
ne manque pas
d'une certaine rgularit: on trouve mme, au premier aspect qu'elle runit la dignit du
maire de
village cette sorte d'agrment qui peut encore se rencontrer avec quarante-huit ou
cinquante ans. Mais
bientt le voyageur parisien est choqu d'un certain air de contentement de soi et de
suffisance ml je
ne sais quoi de born et de peu inventif. On sent enfin que le talent de cet homme-l se
borne se faire
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payer bien exactement ce qu'on lui doit, et payer lui-mme le plus tard possible quand il
doit.
Tel est le maire de Verrires, M. de Rnal. Aprs avoir travers la rue d'un pas grave, il
entre la mairie
et disparat aux yeux du voyageur. Mais, cent pas plus haut, si celui-ci continue sa
promenade, il aperoit
une maison d'assez belle apparence, et travers une grille de fer attenante la maison,
des jardins
magnifiques. Au-del, c'est une ligne d'horizon forme par les collines de la Bourgogne;
et qui semble
faite souhait pour le plaisir des yeux. Cette vue fait oublier au voyageur l'atmosphre

empeste des
petits intrts d'argent dont il commence tre asphyxi.
On lui apprend que cette maison appartient M. de Rnal. C'est aux bnfices qu'il a faits
sur sa grande
fabrique de clous que le maire de Verrires doit cette belle habitation en pierre de taille
qu'il achve en ce
moment. Sa famille dit-on, est espagnole antique, et, ce qu'on prtend, tablie dans le
pays bien avant la
conqute de Louis X.
Depuis 1815 il rougit d'tre industriel: 1815 l'a fait maire de Verrires. Les murs en
terrasse qui
soutiennent les diverses parties de ce magnifique jardin qui, d'tage en tage, descend
jusqu'au Doubs,
sont aussi la rcompense de la science de M. de Rnal dans le commerce du ter.
Ne vous attendez point trouver en France ces jardins pittoresques qui entourent les
villes
manufacturires de l'Allemagne, Leipzig, Francfort, Nuremberg, etc. En Franche-Comt.
plus on btit de
murs, plus on hrisse sa proprit de pierres ranges les unes au-dessus des autres, plus
on acquiert de
droits aux respects de ses voisins. Les jardins de M. de Rnal, remplis de murs, sont
encore admirs
parce qu'il a achet au poids de l'or certains petits morceaux de terrain qu'ils occupent.
Par exemple, cette
scie bois, dont la position singulire sur la rive du Doubs vous a frapp en entrant
Verrires, et o
vous avez remarqu le nom de SOREL, crit en caractres gigantesques sur une planche
qui domine le
toit, elle occupait, il y a six ans, l'espace sur lequel on lve en ce moment le mur de la
quatrime terrasse
des jardins de M. de Rnal.
Malgr sa fiert, M. le maire a d faire bien des dmarches auprs du vieux Sorel, paysan
dur et entt; il
a d lui compter de beaux louis d'or pour obtenir qu'il transportt son usine ailleurs.
Quant au ruisseau
public qui faisait aller la scie, M. de Rnal, au moyen du crdit dont il jouit Paris, a
obtenu qu'il ft
dtourn. Cette grce lui vint aprs les lections de 182...
Il a donn Sorel quatre arpents pour un, cinq cents pas plus bas sur les bords du
Doubs. Et, quoique
cette position ft beaucoup plus avantageuse pour son commerce de planches de sapin, le

pre Sorel,
comme on l'appelle depuis qu'il est riche, a eu le secret d'obtenir de l'impatience et de la
manie de
propritaire, qui animait son voisin, une somme de 6000 F.
Il est vrai que cet arrangement a t critiqu par les bonnes ttes de l'endroit. Une fois,
c'tait un jour de
dimanche, il y a quatre ans de cela, M. de Rnal, revenant de l'glise en costume de
maire, vit de loin le
vieux Sorel, entour de ses trois fils, sourire en le regardant. Ce sourire a port un jour
fatal dans l'me de
M. le maire, il pense depuis lors qu'il et pu obtenir l'change meilleur march.
Pour arriver la considration publique Verrires, l'essentiel est de ne pas adopter, tout
en btissant
beaucoup de murs, quelque plan apport d'Italie par ces maons, qui, au printemps,
traversent les gorges
du Jura pour gagner Paris. Une telle innovation vaudrait l'imprudent btisseur une
ternelle rputation
de mauvaise tte, et il serait jamais perdu auprs des gens sages et modrs qui
distribuent la
considration en Franche-Comt.
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Dans le fait, ces gens sages y exercent le plus ennuyeux despotisme; c'est cause de ce
vilain mot que le
sjour des petites villes est insupportable, pour qui a vcu dans cette grande rpublique
qu'on appelle
Paris. La tyrannie de l'opinion, et quelle opinion! est aussi bte dans les petites villes de
France, qu'aux
tats-Unis d'Amrique.