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En .este libro informativo y entretenido,


StanJey Coren -autor de La inteligfllcia
de los perros- enumera no slo los
sonidos, palabras, acciones y
movimientos con los que podemos
comunicarnos de manera efectiva
con nuestros perros, sino que tambin
descifra los signos que stos nos envan:
el meneo de su cola, el vaivn
de sus orejas, el movimiento
de su cuerpo as como sus ladtidos.
As, nos abre las puertas de su
maravilloso mundo comunicativo.
equipando a los amantes de los perros
con las habilidades que necesitan rara
mejorar las relaciones
con sus animales de compaa. Dibujos
originales ilustran las sutilezas
de su lenguaje corporal, y se incluye
un prctico glosario de consulta.
Como todo dueo admitir, los Faros
tienen una increble habilidad
para responder a los matices del habla
humana. Aunque conversaciones como
aqullas de las que parece ser capaz
Lassie y otros perros de Hollywood
siempre estarn fuera de nuestro
alcance, la investigacin y la
observacin demuestran que es posible
establecer una intensa comunicacin
real que vaya ms all del simple hecho
de dar rdenes y obedecerlas.
Este libro explora los lmites
del lenguaje canino y examina
sus posibilidades. ProporcIOna
a los dueos las claves necesarias
para interpretar correctamente no slo
la informacin sino tambin los estados
emocionales, brindando consejos taciles
de seguir para imitar el lenguaje

CONVEBtE
CON SU PERRO

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Titulo original

How TO SrUK DOG


Edicin original

THE fREE PRESS

Traduccin
ALBERT

RAQYELCA."E
Diseo de interior

VERNICA LEMaS

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Diseo de tapa

Este libro est dedicado a mi viejo amigo


y respetado colega Pe ter Suedfeld,
a su esposa, Phyllis Johnson,
y a su no-perro,
Buckshot (Perdign)

2000

2000
2001

Stanley Coren
Laura Hartman Maestro. ilustraciones de Interior
Ediciones BArgentina S.J.
Paseo Coln 221 - 6' - Buenos Aires - Argentina

ISBN 950,15-2208-3
Impreso en la Argentina I Printed in Argentine
Depositado de acuerdo a la Ley 11.723

Esta edicin se termin de Imprimir en


General Diaz 1344

PRINnNG BOOKS

Avellaneda - Prov. de Buenos Aires - Argentina.

en el mes de abril de 2001.

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INDICE

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EVOLLCIN y LENGUAJE ANIMAL

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UN PERRO ESCUCHA

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REAL.\lENTE ESCUCHA EL PERRO?

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RUIDO :\NIMAL O LENGUAJE ANIMAL'

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EL PERRO HABLA

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7
.-\PRENDER A HABLAR

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8
H.WLAR CON LA CARA

115

9
HWLAR CON LAS OREJAS

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H.WLAR CON LOS OJOS

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PREFACIO

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LA IMPORTANCIA DE SEALAR

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179

HABLAR CON EL CUERPO

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155

HABL\.R CON LA COLA

14

213

HABLAR CON EL SEXO

15

225

SIGNOS y TECLAS

16

239

HABLAR CON LOS OLORES

17

257

PERfl.OS H:\.BLANDO CON GATOS

LEONARDO DA VINC!,

18

DIALECTOS PEfl.RUNOS

Cuaderno de notas, hacia 1500

273

19

Es

LENGUAJE?

285

20

HABLAR PEfl.fl.lJNO

MATEfl.NS CANINO

295

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POSFACIO

UNA LTIMA CUESTiN

317

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ApNDICE

DICCIONARIO VISUAL Y

GLOSARIO DE fRASES PERRUNAS

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El hombre tiene un gran poder de habla, pero la mayor parte de lo


que dice es vano y engaoso. Los animales apenas pueden hablar,
pero lo poco que dicen es ltil y veraz; y es mejor una cosa pequea
y cierta que una grarl Jalsedad.

NOTAS

337

INDICE ANALTICO

339

319

Cuenta la leyenda que el rey Salomn tena un anillo de plata


en el que estaban grabados su sello y el verdadero nombre de Dios.
Este anillo le pernta entender a los animales y hablar con ellos. Cuando
Salomn muri, ese anillo fue escondido en "una gran casa con mu
chas puertas" .
De joven, yo deseaba tener un anillo que me permitiera hablar con
mis perros. Aunque saba que slo era un cuento popular, de adulto me
sent ms indinado a creer que el sabio rey Salomn poda hablar con los
animales, incluso sin el anillo mgico del que nos habla la leyenda, porque
nosotros tambin podemos aprender a hablar con ellos. La "magia" que
haba en el anillo de Salomn es una comprensin de cmo se comuni
can los animales, y sta se encuentra en la ciencia, que es la casa con
muchas puertas. Los conocimientos necesarios son similares a los que se
precisan para hablar cualquier lenguaje. Para hablar con un perro, lo pri
mero que debe hacerse es aprender el \'ocabulario; concretamente, aque
llo de lo que se componen las "palabras" en su lenguaje canino. Tambin
debe aprenderse la "gramtica" del lenguaje o lo que es lo mismo: cmo
hay que unir y combinar esas palabras, para formar "frases" y enviar y
recibir as mensajes dotados de significado.

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CONVEB2-E

PREFACIO

CON SU PERRO

13

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Este libro trata de la comunicacin de los perros: cmo "hablan"


entre ellos, cmo entienden los mensajes que les envan los humanos y
cmo los humanos pueden int~rpretar las ideas que el perro est in
tentando transmitir. Comprender cmo se comunican los perros au
menta considerablemente nuestra capacidad de saber qu sienten y
piensan y cules son sus intenciones. Tambin nos proporciona ms
forma de decirles lo que queremos que hagan y de controlar su con
ducta. Esto no significa que vayamos a mantener con ellos profundas
conversaciones sobre historia natural o filos06a moral; ni tan siquiera
sobre las ltimas pelculas de Hollywood. Por otra parte, he descubier
to que mis conversaciones con los perros suelen ser ms ricas y pro
fundas que las que mantengo con mis nietos de dos y tres aos de
edad, y a menudo giran en torno a temas muy similares. Conocer el
lenguaje canino tambin evita que sUljan ciertos malentendidos muy
habituales entre los seres humanos y las criaturas caninas.
Durante nuestras "lecciones de lenguaje" hablaremos de ciertos
perros notables y veremos lo listos que pueden llegar a ser algunos
perros normales y corrientes. Tambin iremos viendo el efecto que la
presencia humana ha tenido sobre la capacidad lingstica de los pe
rros durante la larga historia de la domesticacin de nuestros primeros
compaeros animales .
Algunos de mis colegas cientficos podrian objetar el uso que
doy a la palabra "lenguaje" cuando hablo de la capacidad de comuni
cain de los perros. Durante mucho tiempo se ha credo que el len
guaje es una habilidad exclusiva de los humanos. No obstante, a lo
largo de este libro quedar patente la gran similitud que existe entre
las pautas de comunicacin de los humanos y las de los perros. Como
psiclogo, no tengo ningn inconveniente en sacar conclusiones so
bre el aprendizaje humano basndome en datos obtenidos del estudio
de ratas o monos, y lo mismo puede decirse de la mayoria de investi
gadores. Seria una evidente insensatez seguir con esta prctica si se
creyera que el aprendizaje humano es radicalmente distinto, en su na
turaleza, del que encontramos en otros animales. As pues, suele sor
prenderme que cuando se habla de lenguaje y comunicacin, algunos
conductistas dejen de creer en la evolucin progresiva de las capacida
des e insistan en que una diferencia radical separa el lenguaje humano
de la comunicacin animal. La cuestin de si el "verdadero" lenguaje
es exclusivo de los seres humanos es un tema muy interesante dotado
de una larga y fascinante historia que se ir desvelando durante nues
tro intento de aprender a entender y hablar el lenguaje de los perros.

"

Querra expresar mi gratitud a mi esposa loan, que hizo ex


tensos comentarios sobre la primera versin de este manuscrito, as
como a nuestra hija Karen, algunas de cuyas sugerencias tambin
me fueron de gran ayuda. Tambin querra agradecer a mis perros,
Wiz, Odn y Dancer (Bailarn), por sus sutiles explicaciones sobre
ciertos aspectos del lenguaje canino.

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CONVERSACIONES

CON CANES

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El argumento em /IlU y slido,


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Izabda sido elogi<1do por SIl verdad.
Pero dado que el alttor era un sablleso,
su mrito no fi~c reco/lOcidt).
]EAN DE U FONTA~E

(1621-1695)

"El granjero, el perro y el zorro"

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Estoy seguro de que prcticamente cualquier ser humano ha


querido, en un momento dado. ser el doctor Dolittle o poseer el
anillo del rey Salomn para poder as entender a los animales y

hablar con ellos. En mi caso, los animales con los que ms deseaba

hablar eran los perros. Recuerdo que un anochecer de wrano esta


ba sentado en el suelo de la sala de estar frente a la gran radio

familiar,junto a mi beagle, Skippy. Con la espalda apoyada en un

enorme slln, esperaba a que empezara el programa de radio que

protagonizaba mi estrella de cine favorita. La sintona del programa

comenz a sonar -creo que era la ronada tradicional "Green

Sleeves"-, y unos instantes despus pude or su "voz". Ladraba en

la lejana y se iba acercando cada vez ms ...

Mucho antes de la oleada actual de estrellas de cine caninas


como Benji y Beethoven, y de sus colegas televisivos, Eddie,Wshbone
y el Pequeo Vagabundo, estuvo Lassie. Lasse era mucho ms que una
perra; era una amiga y una fiel compaera. Era una defensora de la
justicia, una valente protectora y una aguerrida luchadora .

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CONVEW-E

CON SU PERRO

CONVERSACIONES CON CANES

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El perro que quizs haya contribuido ms a dar forma al con


cepto popular de los perros y su inteligencia era un personaje de un
relato de Eric Knight publicado en 1938 por e! Saturday ElIening Post.
El relato fue tan bien acogido que en 1940 Knight lo ampli, convir
tindolo en un bestseller y en 1943 sirvi de base a una conmovedora
pelcula titulada Lnssie Come Home (La cadena invisible o Lassie vuelve
a casa). Filmada en magnficos colores y ambientada en Gran Bretaa,
trata de una familia acosada por las dificultades econmicas que se ve
obligada a vender a su fiel perra collie, Lassie, a un noble que adora a
los perros. La hija de! conde fue interpretada por una jovencsima
Elizabeth Taylor. Lassie huye del cruel encargado de las perreras del
duque de Rudling y consigue ir de Escocia a Inglaterra para volver a
casa con su joven dueo, e! actor Roddy McDowall. El papel de Lassie
no fue interpretado por una hermosa perra, sino por un perro llamado
Pal (Amigo).De hecho, desde entonces Lassie ha sido siempre inter
pretada por algn imitador de hembras perteneciente a la raza collie.
Se prefera a los machos porque son ms grandes y menos tmidos que
las hembras. Adems, cuando una perra no esterilizada entra en celo
(lo cual sucede dos veces al ao), suele perder gran parte del pelaje.
Que el grosor del pelaje de Lassie variara de una escena a otra no slo
habra dejado bastante perplejos a los espectadores, sino que adems
hubiese sido la pesadilla del montador cinematogrfico.
Cuestiones de gnero aparte, Lassie caus un enorme impacto
en nuestro concepto de cmo piensan y actan los perros. Eso se de
bi en parte a la cantidad de material sobre ella al que nos vimos
expuestos. Hasta el momento ha habido diez largometrajes que cuen
tan sus hazaas. En ellos, Lassie ha conseguido dejar en un segundo
plano a algunas de las mayores estrellas de Hollywood, entre las que
figuran James Stewart, Helen Slater, Nigel Bruce, EIsa Lanchester,
Frederic Forrest, Mickey Rooney y muchos ms. Tambin hubo una
serie televisiva que permaneci en antena desde 1954 hasta 1991 (con
algunas interrupciones), utiliz seis escenarios distintos y tuvo varios
repartos. En algunas temporadas, las familias de Lassie incluyeron ros
tros tan conocidos como Cloris Leachman y June Lockhart. Muchos
de esos episodios todava se reponen en la pequea pantalla. Incluso
hubo una serie de dibujos animados (Lnssid' ResClIe Rangers) destinada
a la programacin infantil.
El pape! ms extraordinario entre todos los que interpret Lassie
fue quizs el de protagonista de una serie radiofnica que se emiti
desde 1947 hasta mediados de los cincuenta; yo era uno de sus jvenes

fans. Apostara a que, dada la mentalidad meditica de hoy, los produc


tores de una serie radiofnica protagonizada por un perro partiran de

la base de que haba que darle una voz humana a Lassie para que

pudiramos or sus pensamientos y saber qu quera decir en cada


momento. Sera una suave voz femenina, de edad indeterminada, qui

z con un ligero acento escocs para recordarnos su origen. Esos pri


meros episodios radiofnicos, no obstante, fueron fieles a la personali
dad que Lassie haba adquirido en la pantalla. Lassie nunca habl e!

lenguaje humano: slo ladraba. Un aspecto digno de mencin es que,


aunque todos los ladridos del programa corran a cargo de Pal, los
gaidos,jadeos, gruidos y resoplidos eran convincentemente produ
cidos por actores humanos.

Una parte de la magia del programa estribaba en que Lassie no


tena que hablar ingls, espaol, alemn, francs u otra lengua humana.
Su familia y todos los que la oan podan entenderla sin ninguna difi
cultad. Un tpico comienzo de episodio podra ser el siguiente:
Lassie llega corriendo a un campo, ladrando y gimoteando desesperadamente.
Su joven dueo le pregunta:

-Qu te pasa, chica? -y Lassie ladra.

-Le ha ocurrido algo a mam? -interpreta l, y Lassie ladra y


gimotea.
-Oh, no... Se ha hecho dao! Pap le dijo que no usara esa
mquina cuando estuviera sola. Ve a buscar al doctor Williams. Lo vi
bajar de su coche delante de la granja de 10sJohnson.Yo ir a casa a ver
si puedo hacer algo.
El muchacho va corriendo a casa. Lassie ladra y parte en busca
de ayuda. El doctor, naturalmente, entender cada ladrido y gimoteo,
y tambin acudir al rescate.
En otros episodios y otros momentos, los ladridos de Lassie ad
vierten que vienen unos maleantes, que hay objetos robados o escon

didos cerca, o informan a su dueo que alguien miente o est dicien

do la verdad. Lassie parece hablar un lenguaje universal. Hay un episodio


en el que un muchacho francs va a vivir con su tia despus de que su
familia muere trgicamente. El pobre nio no habla ingls.Afortuna
damente, no necesita hablarlo. Lassie habla el lenguaje universal de los
,perros (llammoslo "perruno"). El nio lo entiende de inmediato, por
supuesto, dado que, al parecer, los perros franceses usan ese mismo
lenguaje. Debido a esto, Lassie puede decirle (con ms ladridos, gaidos,
gemidos y algn que otro gruido ahogado) que ha venido a un sitio
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18

CONVEF2.E

CON SU PERRO

el" el que la gente quiere ser su amiga, aunque hay un nio bastante
malo con el que debera tener cuidado. Lassie consuela al muchacho,
lo integra en la comunidad, aclara algunos malentendidos surgidos
entre l y la chiquillera local y despus le ensea sus primeras palabras
en el idioma de su nueva patria, que son, naturalmente: "Lassie, eres
una perra muy buena!"

Yo senta autnticos celos de la familia y los vecinos de Lassie.

Todos comprendan el lenguaje de los perros, y adems saban cmo


hacer que su perro captara exactamente lo que le estaban diciendo.
Acarici las largas orejas de Skippy y me pregunt por qu yo era tan
lingsticamente inepto.
No es que yo no entendiera lo que intentaba decirme Skippy.
desde luego. Cuando meneaba la cola, saba que estaba contento. Cuan
do la meta debajo de la barriga, saba que no se encontraba bien.
Cuando ladraba, saba que vena alguien, o que quera comer, o que
. quera jugar, o que estaba nervioso por algo... Bueno, el caso es que
Skippy ladraba muchsimo. Cuando soltaba ese curioso aullidito aho
gado tpico de los beagles, yo saba que estaba siguindole el rastro a
algo. El que tena carencias lingsticas no era Skippy, sino yo. A veces,
mi perro poda ser increblemente innovador a la hora de decirme lo
que quera. Un da empuj deliberadamente su cuenco del agua por el
suelo de la cocina hasta hacerlo chocar con mi zapato, slo para decir
me que tena sed y el cuenco estaba vaco. Aun as, en la mayora de
ocasiones yo no consegua entender lo que me estaba diciendo y nuestra
falta de comunicacin me pona muy triste. Ahora, despus de mu
chos aos de investigacin y estudio, creo que estoy empezando a
entender el lenguaje de mis amigos caninos. Como psiclogo, tam
bin he llegado a percatarme de cmo la comprensin de la comuni
cacin canina puede afectar las relaciones humanos-perros.
En los humanos, es frecuente que el lenguaje parezca el factor
individual de mayor importancia para determinar el xito de las rela
ciones sociales y la adaptacin al entorno. Cuando se examinan los
resultados de las investigaciones acerca de la relacin entre nios
discapacitados y sus familias, descubrimos que el amor yel afecto pue
den surgir y perdurar incluso si el nio sufre graves problemas, con tal
de que pueda hablar y entender el lenguaje a un nivel que le permita
hacer uso de l. Las familias de nios aquejados por problemas meno
res pero cuya capacidad lingstica se encuentra seriamente afectada,
evidencian problemas sociales y de ajuste ms severos, y parecen se~tir
menos afecto hacia el nio y una mayor frustracin. De manera similar,

CONVERSACIONES CON CANES

19

varios estudios han demostrado que el factor ms importante a la hora


de determinar si un inmigrante o refugiado conseguir integrarse en
su nueva sociedad es la rapidez y la eficiencia con las que aprende el
lenguaje de su nuevo pas. De la misma manera, la capacidad de un ser
humano para entender el lenguaje del perro puede determinar hasta
" q u punto ese perro ser aceptado dentro de la familia.
Leer incorrectamente el estado emocional de un perro puede crearle
serios problemas a su familia humana, e incluso puede llegar a resultar fatal
para el perro. Estoy pensando en el caso de Finnigan, un precioso setter
irlands de un criadero de perros dirigido por una mujer llamada Melanie.
Yo saba que Melanie era una criadora muy concienzuda, cuya
meticulosidad le haba permitido obtener una estirpe canina que, adems
de fisicamente muy hermosa, era afable,juguetona y tolerante. Dicho esto,
pueden imaginarse lo preocupada que se sinti Melanie cuando la familia
que haba comprado a Finnigan le telefone para quejarse de que el perro
era demasiado agresivo. Le dijeron que se tiraba encima de las visitas y de
los otros perros y que les grua. Cuando surgieron aquellos problemas, la
familia contrat los servicios de un adiestrador, pero ste encontr al pe
rro dificil de manejar y no consigui eliminar aquellas manifestaciones de
agresividad. Finalmente, recomend que se le practicara la eutanasia. La
familia no quera llegar a ese extremo, pero les pareca que, dadas las cir
cunstancias, no podian tenerlo en casa. Melartie se ofreci a devolverles lo
que haban pagado por Finnigan y les pidi que se lo enviaran.
Despus me telefone. "La verdad es que nunca he tenido que
tratar con un perro agresivo -me dijo-o Me preguntaba si podras
estar conmigo cuando vaya a recogerlo, por si acaso... Bueno, por si
I
ocurre algo y no s qu hacer."
.
Yo no poda imaginarme a uno de sus perros siendo agresivo,
pero Melanie pareca tan preocupada que acced. Fui all para ayudarla
a hacerse cargo de Finnigan. Llev conmigo el equipo habitual para
:
tratar con prcticamente cualquier perro agresivo. Constaba de un par
I
de correas muy slidas, un collar, un dogal especial, un bozal e incluso
una manta gruesa por si haba que inmovilizar fisicamente al perro
tapndolo con ella para poder emplear algn utensilio de aquel equi
po de control. Adems, me llev un par de gruesos guantes de cuero
(que me han salvado la piel, literalmente, en unas cuantas ocasiones).
Cuando lleg la camioneta que transportaba a Finnigan, me
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agach para echar un vistazo por la mirilla de su perrera porttil de
I
plstico marrn. No hubo gruidos ni ladridos amenazadores, slo un
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gimoteo lleno de excitacin. Aun as, optamos por ser cautelosos, por
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2O

CONVE~E CON SU PERRO

CONVERSACIONES CON CANES

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lo que abrimos la puerta muy despacio. Y un perro rojizo la mar de


contento salt al suelo y mir alrededor, intentando averiguar dnde
estaba. Despus, en una respuesta claramente provocada por el entor
no desconocido del muelle de carga, ense hasta el ltimo diente
que haba en su enorme bocaza.
Mi reaccin fue involuntaria, pero creo que cuando me ech a
rer dej un tanto desconcertada a Melanie. Soy consciente de que
para una persona que no entiende el lenguaje de los perros, el hecho
de que Finnigan enseara sus cuarenta y dos largos dientes blancos
poda ser interpretado muy facilmente como una manifestacin de
agresividad. No obstante, un perro puede ensear los dientes de varias
maneras distintas, yen realidad la expresin que luca Finnigan era una
sonrisa sumisa y apaciguadora. Aquella expresin no significaba "Re
trocede o te morder", sino ms bien:"Tranquilo. No soy una amena
za.Ya me he dado cuenta de que aqu mandas t".
El joven setter estaba tan lleno de energa que se tiraba encima
de las personas y de los otros perros. Pero en realidad todas aquellas
acometidas slo formaban parte de un saludo. Finnigan nicamente
quera restregar su hocico contra el de esos altsimos perros de dos
patas a los que llamamos humanos, y la nica manera de llegar a su
hocico era saltarles encima. Para asegurarse de que aquel comporta
miento no fuera interpretado como una amenaza, Finnigan lo acom
paaba con una sonrisa de sumisin. Cuanto ms le reprochaban su
"agresin" la familia y los adiestradores, ms sumiso se volva Finnigan.
Cuanto ms sumiso se senta, ms ancha se volva su "sonrisa", basn
dose en el razonamiento de que no haban captado su seal y en su
sincero deseo de suavizar la tensin. Naturalmente, cuanto ms ancha
era su "sonrisa", ms dientes enseaba.
La primera familia de Finnigan no entenda lo que el perro
estaba intentando decirles; de haber seguido el consejo que se les dio,
podran haber puesto un fin prematuro a la vida de aquel precioso
perro color fuego. Ahora, Finnigan es feliz con una nueva familia.
Melanie me dice que todava sonre y salta mucho, pero ella ha expli
cado el significado de esa conducta a sus nuevos dueos. Como ellos
entienden su mensaje, saben que no corren ningn peligro.
Por desgracia, interpretar equivocadamente las seales que en
va un perro es un error muy comn que puede llegar a causar serios
problemas y graves tensiones. Una mujer llamada Eleanor vino a ver
me con un problema. La causante de su problema era Weedels, una cocker
spaniel americana rubia, que, segn su duea, estaba "volviendo loco a mi

esposo. No hay manera de que aprenda a no hacer sus necesidades


dentro de la casa, y ahora se orina en cualquier sitio simplemente para
molestar. Stephen [su esposo] dice que si no resolvemos pronto este
problema, tendremos que librarnos de ella".
El perodo de tiempo durante el que un cachorro aprende a no
ensuciar la casa suele ser estresante. Pero normalmente todo se solu
ciona en unas cuantas semanas, siempre que se regule la ingestin de
comida y agua del animal y el dueo sepa cundo habra que sacarlo
de casa para que vace la vejiga y los intestinos. En este caso,Weedels ya
casi tena siete meses, una edad ms que suficiente para que hubiera
aprendido los hbitos de limpieza, por lo que le pregunt qu haban
hecho para adiestrarla.
"A Stephen le gusta que todo est muy limpio y ordenado, as
que era importante que adiestrramos a Weedels lo ms pronto posi
ble. Le uno de esos libros sobre cachorros y segu sus consejos, y la
sacbamos de casa para que hiciera sus necesidades fuera. Pero de vez
en cuando seguamos teniendo 'accidentes lquidos'. Stephen me dijo
que estaba siendo demasiado blanda con Weedels y que l resolvera el
problema. Cuando encontraba un sitio en el que Weedels haba moja
do el suelo, la arrastraba hasta all y le restregaba el hocico en el charco.
Despus la rea a gritos y le daba un cachete en el trasero cuando la
sacaba de casa.
"Stephen tuvo que hacer un viaje de negocios y estuvo fuera
casi cuatro semanas. Durante ese tiempo, Weedels se port muy bien.
Puede que hubiera uno o dos 'accidentes', pero eso fue todo, y yo
limpi el suelo y la saqu al patio sin armar ningn escndalo. Las
ltimas dos semanas no ensuci la casa ni una sola vez. Entonces, hace
unos das, Stephen regres y volvimos a las andadas. Apenas Stephen
entr en la casa, Weedels se orin en el suelo delante de l. Stephen se
enfad tanto que pens que iba a hacerle dao.Y ahora Weedels siem
pre lo est provocando. Cuando ve que Stephen entra en la sala, em
pieza a arrastrarse por el suelo y se orina delante de l para hacerlo
enfadar. Lo de ayer fue la gota que colm el vaso. Stephen entr en la
sala y Weedels se puso panza arriba, como hacen los perros algunas
veces para que les rasques la barriga. Y cuando Stephen se inclin
sobre ella, intent mearle la cara! Por eso estoy aqu hoy."
No pude evitar compadecerme de la pobre Weedels. Los perros
no se comunican utilizando las mismas seales que emplean los humanos.
En aquel caso,Weedels estaba transmitiendo un mensaje muy claro en
el nico lenguaje que conoca. Desgraciadamente, no haba ningn

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CON SU PERRO

CONVERSACIONES CON CANES

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do malinterpretada y la haba metido en un buen lo. Su problema
no tena nada que ver con los hbitos de limpieza. Mi conversacin
con Eleanor me revel que a esas alturas Weedels ya se haba acos
tumbrado a vivir en una casa. El problema tena que ver con su
esposo, Stephen. Cuando Weedels empez a orinar en el suelo,
Stephen se mostr particularmente duro a la hora de corregirla.
Eso hizo que Weedels acabara tenindole un miedo espantoso a su
amo. Si un perro est experimentando un intenso miedo social,
intentar parecer lo ms pequeo e insignificante y lo menos ame
nazador posible. Arrastrarse por el suelo o ponerse panza arriba
forman parte de esa pauta de conducta.
Lo que Eleanor consideraba un intento de orinar sobre la cara
de su esposo para sacarlo de quicio, no era ms que la expulsin de
orina propia de una perra que adopta una postura muy sumisa yasus
tada. La orina pretenda recordar al "perro dominante" el comporta
miento de los cachorros. De pequeos, los cachorros necesitan que les
limpien la orina y las heces, y para hacerlo la madre normalmente se
limita a ponerlos panza arriba. As pues,Weedels estaba haciendo cuanto
poda para decir: "Me asustas, pero mira, no soy ninguna amenaza.
Slo soy una cachorrita indefensa". En cuanto le traduje el mensaje de
Weedels a Eleanor, la situacin qued mucho ms clara.Ahora su tarea
consistira en conseguir que Weedels se sintiera ms segura de s mis
ma. Tratar de convencer a su esposo de que fuese ms amable con la
perra y no se mostrara tan amenazador sera otra cuestin, quiz no
tan facil de resol ver.
Muchos de los mensajes caninos ms comunes pueden
malinterpretarse. En una ocasin, una mujer llamada Josephine me
pidi que Ia ayudara a resolver un problema que tena con su perro.
"Brutus es demasiado afectuoso conmigo y eso me molesta y
disgusta a mi esposo -me explic por telfono-. Lo compr para
que fuese un perro guardin y no quiere que se comporte como un
perrito faldero, ni siquiera con la gente de casa."
Brutus result ser un robusto rottweiler, al que le haban puesto
el nombre del gigantesco, malvado y fesimo personaje de cmic que
siempre se pelea con Popeye el Marino. El nombre, que haba sido
elegido porVincent,el esposo deJosephine, ya me dijo algo acerca del
hombre y de lo que esperaba del perro. Vincent era un adiestrador
muy exigente y haba recurrido frecuentemente a mtodos bastante
bruscos para imponerle su voluntad a Brutus. El perro obedeca a su

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dueo, aunque a veces no pareca hacerlo de muy buena gana. Segn


Josephine, Brutus nunca la obedeca, pero mostraba extremos y persis
tentes signos de afecto hacia ella.
Cuando llegu a su casa,Vincent estaba trabajando y Josephine
me llev a la sala de estar. Me sent en un silln y la mir,
recatadamente sentada en un extremo del sof con Brutus echado
en el suelo junto a ella. Brutus era todo msculo y deba de pesar
unos 50 kilos, mientras que Josephine, de aspecto frgil y no parti
cularmente atltico, no pesara ms de 45. Mientras hablbamos,
Brutus le puso la pata en la rodilla y ella respondi inmediatamen
te acaricindole la cabeza. Pasados unos momentos, Brutus subi
de un salto al sof junto a ella y Josephine se hizo a un lado para
dej arle sitio. Brutus se qued inmvil, lanzndome miradas ocasio
nales para mirarla despus a ella. Cuando la miraba a los ojos,
Josephine alzaba la mano y le acariciaba el lado de la cara.
Despus, Brutus apov todo su peso en aquella mujercita. Pasa
dos unos momentos, ella se corri hacia un lado para librarse de la
presin del robusto perro. Brutus reaccion cambiando de posicin
para volver a quedar sentado junto a ella, con su peso nuevamente
apoyado en Josephine. Ella volvi a apartarse unos cuantos centme
tros y el perro volvi a pegrsele. Mientras hablbamos, este espec
tculo prosigui hasta que Josephine acab arrinconada en el otro
extremo del sof.. Cuando ya no pudo seguir apartndose, se levant y
seal al perro.
"Ve a qu me refera? -dijo-o Me ha estado pidiendo aten
cin con la pata. Siempre me est mirando a los ojos y apoyndose en
n para demostrar lo mucho que me quiere. Ni siquiera puedo ver la
televisin sin que acabe echndome del sof a menos que Vincent est
aqu. No quiero herir sus sentimientos, pero es un perro enorme. Esa
clase de afecto continuo por parte de un animal tan grande es irritante
y pone muy nervioso a mi esposo. Hay alguna forma de que poda
mos ensearle a ser menos dependiente y ms seguro de s mismo?"
Una vez ms, un perro haba enviado un mensaje que haba
sido malinterpretado por su receptor humano. Brutus no le estaba
diciendo a Josephine "Te quiero. Te necesito. Dependo totalmente
de tu afecto", que era la traduccin que ella y su esposo estaban
haciendo de aquellas seales. Lo que estaba diciendo en realidad
era: "Mi estatus es superior al tuyo. Cuando el jefe de la manada
[VincentJ est fuera, entonces yo asumo el mando y t me hars
sitio y responders a mis necesidades".
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24

CONVE~E CON SU PERRO

Los signos de dominio eran claramente legibles. Un perro que


pone la pata encima de la rodilla de un humano suele estar expresando
dominio sobre ese humano, de ia misma manera que un lobo pondr
su pata o su cabeza sobre la espalda de otro lobo para demostrar que su
estatus es superior al del animal subordinado. El que Brutus mirara
directamente a josephine a los ojos constiruye un signo clsico de
dominio y amenaza cuyo objetivo es producir respuestas apaciguadoras
en otros miembros de la manada.josephine aceptaba su dominio aca
ricindole un lado de la cara, de la misma manera en que un lobo
subordinado puede lamerle la cara a un animal de estatus ms elevado.
Finalmente, el gesto de apoyarse pretenda conseguir que aquella mu
jercita le hiciera sitio. El jefe de la manada puede ocupar cualquier
parte del territorio que desee hacer suya y puede sentarse o dormir
donde quiera. Los miembros subordinados de la manada se hacen a un
lado para permitrselo, aceptando con ello el dominio del otro animal.
En otras palabras, todo lo que estaba "diciendo" Brutus era "Soy el
jefe", y todo lo que estaba "diciendo"josephine era "S, acepto humil
demente tu autoridad".
Una vez que el mensaje qued claro, no fue difcil encontrar la
solucin al problema.josephine tuvo que lIe\'ar al animal a clases bsi
cas de obediencia para perros en las que Brutus aprendi a obedecer
las rdenes de su duea. Dado que no podia dominar fsicamente al
perro,josephine us las golosinas para inducirlo a responder. Tambin
asumi toda la responsabilidad de su alimentacin en casa, donde le
exiga que acatara rdenes simples como "Sintate" y "Quieto" antes
de darle de comer. En un medio salvaje, el jefe de la manada come
primero y controla la caza y la distribucin de la comida. Al controlar
la comida, en forma de cenas y recompensas, e insistir en que Brutus
obedeciera sus rdenes para obtenerlas,josephine haba pasado a utili
zar una forma de comunicacin canina para decirle: "Aunque yo no
sea tan alta o fuerte como t, este perro de dos patas tiene un estatus
superior al tuyo".
De la misma forma que las personas pueden aprender a in
terpretar el lenguaje de los perros, no cabe duda de que los huma
nos podemos comunicarnos con los perros si optamos por hablar
les en su lenguaje canino. El doctor Michael Fox, considerado uno
de los grandes investigadores del comporramiento de los perros y
los cnidos salvajes, me cont una historia que constituye un ejem
plo muy interesante de esta teora. En aquel entonces, Fax formaba
parte del cuadro acadmico del Departamento de Psicologa de la

CONVERSACIONES CON CANES

"

25

Universidad de Washington en San Luis. Estaba realizando un trabajo


magnfico comparando las pautas de comportamiento de cnidos sal

vajes como el lobo, el zorro y el coyote con las de lo; perros domsti
cos. Sus investigaciones acabaran convenciendo a los cientficos de la

existencia de un ncleo universal de comportamientos comn a todos

los cnidos. En la medida en que esto sea cierto, podremos entender


mejor a nuestra mascota estudiando las conductas de los lobos salvajes.
y a la inversa, podremos entender mejor a los lobos estudiando a un

pequeo spaniel que quizs est durmiendo a nuemos pies. Hoy da


este concepto goza de aceptacin general, pero entonces todava ge
neraba mucha controversia.
Conoc al doctor Fax despus de una conferencia que acababa
de dar. Cuando me present, le dije que haba visto n/e Wo!f.vfan, un
documental para la televisin en el que haba colaborado. Su respuesta
llev la conversacin por un derrotero totalmente inesperado.
"Ah, s. Bueno, ese proyecto me ense que era capaz de comu
nicarme con los lobos lo bastante bien para que no me hicieran dao,
pero tambin me dej claro que no los conoca lo suficiente para
evitar meterme en los -dijo el doctor Fox con su suave voz y su leve
acento ingls, en tono divertido-.Ver, acabbamos de hacer las pre

sentaciones entre un grupo de lobos en la base de in\"estigacin, con la


esperanza de poder fotografiar cmo se comportaban. Cre que ten
dra la oportunidad de obtener una buena filmacin de sus pautas de

saludo y de cmo determinaban sus relaciones de dominio. En cual


quier caso, e! macho de mayor edad y su compaera (que tendran
unos cuatro aos) se encontraban al final de la zona de investigacin
junto con e! resto del grupo. Result que la hembra estaba en celo, y

no paraba de empujar sumisamente al macho con el hocico. Con va


rios lobos desconocidos en su territorio y una compaera en celo,
supongo que el macho acab ponindose bastante nervioso.

"Llevbamos un rato escondidos detrs de unos arbustos cuan


do aquella pareja se separ de! resto de los animales y vino hacia los
matorrales donde nos encontrbamos. Cuando pasaron junto a noso
tros, pens que podra obtener unas buenas fotos, as que corr tras

ellos. De pronto los dos lobos volvieron sobre sus pasos y me sorpren
dieron en flagrante delito. Un ser humano corra hacia ellos y los
miraba fijamente! En el mejor de los casos, esa clase de actividad [co

rrer hacia adelante y el contacto ocular directo] indica slo una ame
naza, as que me qued inmvil. Pens que eso bastara para evitar
cualquier problema. Pero deb de seguir mirndolos directamente en

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26

CONVEF2.E

CON SU PERRO

lo que tena que ser interpretado como un franco desafio. No hubo


ms palabras entre nosotros: el macho simplemente me atac.
"Con una cmara sujeta a cada mueca no poda hacer gran
cosa, as que levant las manos y llam a gritos al adiestrador. [Despus
supe que eso era justo lo que no deba hacer, ya que las manos levan
tadas parecan otro intento de imponer el doI1nio. Indudablemente
aquello fue ledo como el equivalente a que otro animal se incorpora
ra sobre las patas traseras para parecer ms grande. Los gritos tambin
podan ser malinterpretados como un ladrido o un gruido-ladrido.]
Mientras tanto, el maciIo me estaba mordiendo en la mano, el bra
zo y la espalda, y la hembra se haba unido a l y arremeta contra
mis piernas. En ese momento tuve por fin la presencia de nimo
necesaria para acordarme de cmo poda decirles que aquel ataque
no era necesario. Me qued totalmente inmvil y me encog sobre
m mismo para hacerme lo ms pequeo posible mientras soltaba
quejidos y gimoteos, igual que un lobezno sumiso y asustado.Aun
que los dos lobos interrumpieron el ataque de inmediato, el macho
se plant delante de m, me I1r a los ojos y lanz un gruido.
Respond apartando la mirada y evitando cualquier contacto ocu
lar mientras segua gimoteando. Cando me pareci que la pareja
se haba calmado un poco, intent retroceder lentamente para ale
jarme de ellos, pero slo consegu que volvieran a atacarme. Esta
vez, no obstante, el ataque consisti nicamente en amenazas, sin que
llegaran a morderme, lo cual quera decir que la parte ms importante
de I1 mensaje haba sido entendida.
"Entonces lleg el adiestrador, sujet al macho y se lo llev por
la fuerza. La hembra se qued inmvil, con los ojos clavados en m,
como si esperara a que yo hiciese el prximo movimiento. No lo hice.
Me qued donde estaba, con los ojos medio cerrados en seal de su
I1sin sin dejar de gimotear, hasta que finalmente le pusieron un co
llar y se la llevaron.
"Afortunadamente, yo llevaba ropa bastante gruesa y eso impi
di que sus dientes me desgarraran mucha piel. Por otra parte, la pre
sin de las mandbulas y los zarandeos con que acompaaron los mor
discos me dejaron bastante dolorido y lleno de magullones, y tambin
sufr algn dao en los tendones y los msculos. -Fax se ri y tom
un sorbo de su bebida-o Una de las personas que estaban all fotogra
fi todo el incidente. Una de esas fotos muestra un ejemplo perfecto
de una mueca de I1edo... slo que quien la exhibe es un psiclogo
humano, y no un lobo asustado."

CONVERSACIONES CON CANES

"

27

En este caso, un humano extremadamente inteligente y muy


experto en el tema tranSI1ti sin darse cuenta las seales equivocadas
a un cnido yeso produjo un ataque. Afortunadamente para l, Fax
conoca lo suficientemente bien el lenguaje canino para poder expre
sar que todo haba sido un error y que no tena intencin de conti
nuar con el desafio o sugerir otra amenaza. Probablemente esto lo
salv de quedar muy malparado.
En muchos aspectos, nuestra capacidad para convivir felizmente
con cualquier perro depender de nuestra competencia a la hora de
leer su lenguaj e. Si una persona sabe cmo hablar "perruno", entonces
puede interpretar lo que el perro est intentando decir y eI1tir seales
inequvocas que el perro podr traducir.A diferencia de los lenguajes
humanos, que deben ser aprendidos, una gran parte del lenguaje del
perro se halla codificado en sus genes. El perro tambin posee la capa
cidad de aprender a entender gran parte del lenguaje humano, lo que
en ltima instancia acabar facilitando la comunicacin con las perso
nas. No obstante, antes de tratar la cuestin de cmo hablar con nues
tros compaeros caninos, deberamos saber algunas cosas sobre el len
guaje propiamente dicho.

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EVOLUCIN
y LENGUAJE ANIMAL

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Antes de pasar a hablar de traducir el lenguaje de los perros,
deberamos responder a una pregunta bsica de vital importancia: Aparte
de los humanos, hay algn otro animal que posea un lenguaje propio?
Aunque la mayora de cientficos estarn de acuerdo en que los anima
les pueden comunicarse entre ellos, el problema parece estribar en qu
es lo que vamos a definir como "lenguaje". Muchos investigadores,
concretamente lingistas, estn dispuestos a admitir que los animales
utilizan sonidos como parte de su sistema de comunicacin; no obs
tante, afirmarn a continuacin que los animales ni siquiera disponen

de unos elementos bsicos del lenguaje a ls que podamos llamar pa


labras. Segn sus anlisis, los animales no son capaces de "nombrar"

objetos de su entorno, como "pelota" o "rbol", o de expresar nocio

nes abstractas, como "amor" o "verdad".


Noam Chomsky, el clebre lingista de! Instituto de Tecnologa
de Massachusetts, defiende la teora de que slo los humanos son ca
paces de aprender lenguajes porque slo los humanos disponen de las
estructuras cerebrales necesarias. Los humanos aprenden vocabulario a
un ritmo realmente increble. Entre los dos y los diecisiete aos de
edad, el nio medio incrementar su vocabulario a un ritmo equiva
lente al aprendizaje de una nueva palabra cada noventa minutos del
tiempo que pasa despierto. Simultneamente, adquirir una gramtica
y una sintaxis altamente complejas. Lo que resulta ms asombroso es
que el nio aprende sin necesidad de una educacin o instruccin
forma!. Segn Chornsky, este notable logro slo puede explicarse par
tiendo de la base de que todos los cerebros humanos disponen de un
rgano para procesar e! lenguaje. Este rgano especial no contiene
ningn lenguaje especfico, sino una especie de "programa" para apren
der todos los lenguajes. Dicho rgano tambin incluye la estructura

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EVOLUCIN y LENGUAJE ANIMAL

CON SU PERRO

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bsica de lo que Chomsky llama "Gramtica Universal", que es lo


que permite que los nios aprendan los lenguajes tan rpidamente.
De hecho, los nios ya saben cmo estn estructurados los lengua
jes porque sus genes les han proporcionado la informacin que
necesitan para determinar qu construcciones lingsticas son acep
tables y cules no.
Mi discrepancia con la teora de Chomsky, la cual afirma que el
lenguaje es una habilidad exclusivamente humana, radica en el punto
de vista evolutivo. No cabe duda de que el lenguaje dota a los seres
humanos de una gran ventaja a la hora de sobrevivir. Usando el len
guaje podemos recibir o transmitir informacin vital sobre el estado
del mundo y nuestro entorno local. A travs del uso del lenguaje tam
bin podemos informar de acontecimientos pasados e incluso de nues
tras predicciones del futuro. El que los individuos puedan decirse unos
a otros dnde hay comida yagua y en qu lugar se ha visto rondar a un
len por ltima vez, o advertir de la aproximacin de un incendio
forestal, facilita considerablemente la supervivencia. El lenguaje tam
bin puede usarse para coordinar interacciones sociales con otros miem
bros del grupo, tanto cuando varios i~dividuos estn organizando una
cacera, decidiendo cmo cuidarn de sus bebs y estableciendo con
tacto social con posibles parejas, como cuando tratan de resolver cual
quier difIcultad surgida con otro individuo o grupo para evitar as el
conflicto fisico. De esta manera, cualquier especie animal que contara
con el lenguaje dispondra de una poderosa herramienta que le per
mitira obtener mayores xitos en este mundo hostil.
Cada vez que una adaptacin evolutiva o cambio en un animal
tiene xito, ha sido precedida por versiones ms simples. Pensemos en
nuestro pulgar, ese maravilloso ingenio mecnico que ha proporcio
nado a los seres humanos la capacidad de crear nuestro mundo tecno
lgico. Es un pulgar oponible, lo cual significa que podemos ponerlo
en contacto con las puntas de cualquiera de nuestros otros dedos. Esto
nos proporciona la capacidad de manipular con destreza objetos pe
queos, y de crear y usar herramientas. Este dedo especial apareci por
primera vez en los monos en forma de apndice corto y rechoncho
que no era realmente oponible a la punta de ningn dedo. Pero se fue
alargando conforme los distintos primates iban evolucionando y se
convertan en monos, y en algunos primates el pulgar puede oponerse
en cierto grado a uno o incluso dos dedos. As pues, hay indicios que
demuestran que el pulgar humano ha evolucionado a partir de for
mas ms simples que lo precedieron. De modo similar, la espectacular

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capacidad de las aves para volar fue precedida por versiones menos
complejas de dicha habilidad. En pocas anteriores, hubo animales (los
pterodctilos, por ejemplo) que podan deslizarse por el aire. Este mo
vimiento no era un autntico vuelo, sino ms bien una especie de
flotacin por los aires con un grado limitado de control. La capacidad
de vuelo de las aves es simplemente una e\"olucin ms avanzada y
compleja de esa habilidad ms sencilla que permita planear o deslizar
se por los aires. Lo que se le ha aadido es la capacidad de despegar de
cualquier superficie y cambiar de altitud a voluntad.
Las habilidades ms importantes y tiles muestran alguna forma de
cambio continuado a lo largo de eones de evolucin. Lo que Chornsky y
otros que niegan la capacidad lingstica en los animales no-humanos
estn ofreciendo, es lo que los bilogos llaman la teora del "monstruo
afortunado". Dicha teora propone que un accidente milagroso que causa
una mutacin aleatoria, debida nicamente al azar, es lo que produce
casualmente un animal radicalmente mejor equipado: la versin de la "in
tervencin divina" del terico de la evolucin.
Esta clase de explicacin nunca me ha convencido. La evolu
cin se parece mucho a una gran autopista por la que viajan las espe
cies. Los cambios de direccin son bastante graduales, dado que un
viraje demasiado brusco hara que los vehculos (o especies en proceso
de evolucin) que viajan por la autopista a gran velocidad salieran
despedidos para precipitarse a la extincin. En el nivel biolgico, esta
idea de la autopista representa el cambio lento continuado, con mu
chas similitudes entre varias especies animales. esp;cialmente a un ni
vel gentico. Algunas personas quizs encuentren sorprendentes, o in
cluso inquietantes, ciertos descubrimientos recientes en el campo de
la bioqumica que sugieren que los humanos no somos tan gen
ticamente nicos como pensbamos. El anlisis del ADN indica que
en los niveles molecular y gentico, los humanos y los chimpancs son
idnticos como finimo en un 98 por ciento. Este grado de similitud
es tan elevado que algunos cientficos creen que sera posible cruzar
ambas especies para obtener una especie hbrida. Las consideraciones
ticas y morales seguramente prohibiran semejante experimento
gentico, por supuesto, pero esta posibilidad ilustra lo similares que
son los seres humanos a otros primates. Hasta un animal tan aparente
mente alejado de los humanos como nuestro perro sigue siendo muy
similar a nosotros. Ambos somos manferos, y las secuencias de los
cdigos delADN de los perros y de los humanos muestran un nivel de
correspondencia superior al 90 por ciento.

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32

CONVEmE

CON SU PERRO

Si nos encontramos genticamente tan cerca de los animales


no-humanos en todos los otros aspectos, parece improbable que la
evolucin diera un sbito salto cuantitativo y cualitativo en lo que
respecta a la capacidad lingstica. La conclusin ms lgica sera que
la evolucin se encamin hacia la aparicin de capacidades lingsticas
en el nivel humano y, si buscamos lo bastante a fondo, encontraremos
una serie continuada de etapas que conducen a nuestra propia forma
de capacidad lingstica. Esas primeras capacidades lingsticas no apa
recern plenamente desarrolladas, pero los precursores deberan hacer
su aparicin antes en las pautas de comunicacin de otros animales,
como los perros. Lo lgico sera esperar que el "lenguaje" de los perros
fuese mucho ms sencillo que el de las personas, pero esa misma lgica
sugiere que habr un lenguaje de los perros.
Si la lgica de la situacin sugiere que otros animales deberan
tener alguna forma ms simple de lenguaje, entonces por qu los
investigadores, como Chomsky, sugieren que la especie humana es tan
especial en lo que respecta a la capacidad lingstica? De hecho, al
hacerlo estn perpetuando una larga tradicin que empez con los
filsofos y los primeros naturalistas, cuando quisieron dejar firmemen
te establecido que los seres humanos son nicos y una clase en s mis
mos. Hay algo en ese razonamiento que halaga a nuestro ego. Hace
que nos sintamos orgullosos de estar tan dotados, de que toda la natu
raleza se encuentre por debajo de nosotros y quizs incluso de que
Dios nos haya distinguido con alguna bendicin especial.
Obviamente, los seres humanos difieren de los animales en mu
chos aspectos. Los humanos, por ejemplo, son los nicos animales que
tienen grandes pechos colgantes, llevan ropa, se perforan algunas par
tes del cuerpo (como las orejas) e introducen adornos en los agujeros,
se tien el pelo, se tatan el cuerpo, se pintan la cara, usan dinero o
cocinan sus alimentos. Esas diferencias menores no son motivo de or
gullo para nosotros; antes bien, ha sido siempre en los reinos de lo
mental, como el del razonamiento, la moral y el lenguaje, donde de
seamos afirmar nuestra superioridad y que somos nicos ..
La versin ms conocida de este argumento probablemente sea
la que nos ofreci Ren Descartes, quien propuso que los humanos
eran los nicos animales poseedores de conciencia, autntica inteli
gencia y capacidades mentales superiores. Los animales no-humanos
slo eran mquinas peludas, muy hbilmente construidas, que reac
cionaban a los estmulos del mundo de una manera muy parecida a
la respuesta que da la mquina cuando accionas un interruptor. La

EVOLUCIN y LENGUAJE ANIMAL

33

Iglesia apoy las conclusiones de Descartes, dado que si los animales


fueran capaces de pensar, tambin podran tener alma. Si tuvieran alma,
entonces eso planteara ciertos problemas ticos relacionados con el
tratamiento de los animales (un tema que la Iglesia no quera verse
obligada a tratar) como la moralidad de matar animales para comerlos,
negarles el libre albedro u obligarlos a trabajar para los humanos. Para
Descartes, cuando se quera averiguar si un animal poda pensar y era
un ser consciente, bastaba con determinar su nivel de competencia
lingstica y, en concreto, su capacidad para producir de manera creativa
lenguaje humano hablado.
Sin embargo, la idea de que el hombre era especial no era com
partida universalmente. El filsofo griego Aristteles, el erudito santo

Toms de Aquino y el bilogo evolucionista Charles Darwin llegaron


a la conclusin de que los humanos y los animales difieren slo
cuantitativamente (en el grado en que sus capacidades mentales se
expresan a s mismas) ms que cualitativamente (en la autntica natu

raleza de dichos procesos mentales). Esto permitira, por ejemplo, que


una especie menos compleja tuviera un lenguaje menos complejo que
el de los humanos.
Por supuesto, el que los animales tengan un lenguaje o carezcan
de l depender de cmo definamos el lenguaje. Si lo definimos como
cualquier sistema de comunicacin o de e:nisin de seales, entonces
probablemente todos los animales del planeta tendran derecho a que
se les reconociera la posesin de un lenguaje. Los grillos y los salta
montes comunican su ubicacin y su disponibilidad a las posibles pa
rejas mediante sonidos que producen frotando los afilados bordes de
sus patas traseras, mientras que las lucirnagas comunican un mensaje
similar mediante destellos luminosos. Deberamos pensar que los in
sectos poseen un lenguaje? El etlogo Karl van Frisch as lo crea, y
gan el Nobel por su intento de traducir lo que llamaba "el lenguaje
de las abejas".
La abeja melfera ha desarrollado un extraordinario mtodo de
comunicacin para contribuir a la supervivencia de su colmena. Ex
ploradoras especializadas buscan comida y vuelven con la noticia en
cuanto han encontrado un suministro de nctar o polen. Despus in
forman al resto de la colmena mediante una serie de movimientos "de
danza" nicos. Las abejas vuelan en crculos alrededor de la pared o del
suelo de la colmena dibujando una especie de ocho, meneando el
abdomen mientras danzan. Las pautas y la rapidez de los movimientos
que ejecutan, y la orientacin y el tamao de dichas pautas, transmiten

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34

CONVE~E CON SU PERRO

informacin sobre la direccin en que se encuentra e! alimento que


han localizado y la calidad de ste. Sus movimientos tambin indican
la distancia hasta la fuente de comida, que puede estar a varios kilme
tros de la colmena.
En las colonias de abejas hay incluso una exploradora "buscadora
de vivienda" especial, a la que, al parecer, no le interesa transmitir
informacin sobre la comida. Esta exploradora recorre la zona en bus
ca de un nuevo emplazamiento para otra colmena. Si una colonia se
encuentra con dos reinas, una es inevitablemente expulsada. Esta reina
rene a un grupo de leales seguidores que se irn con ella para crear la
nueva comunidad en el lugar encontrado por la exploradora. El len
guaje de esas exploradoras es tan preciso y exacto que el investigador
que las observaba pudo llegar al emplazamiento de la nueva colonia
antes que las abejas.
Por muy notable que sea esta conducta, y aunque la mayor
parte de los cientficos estaran dispuestos a admitir que las abejas
disponen de un complejo sistema de comunicacin, la inmensa
mayora de im'estigadores se referiran a l como un "sistema de
seales" antes que hablar de verdadero lenguaje. Es como si la es
tructura de! sistema fuera excesivamente sencilla y su contenido
no lo bastante flexible para que los cientficos puedan sentirse real
mente cmodos empleando el trmino "lenguaje". Las abejas no
parecen "hablar" de nada que no sea "Dnde est la comida?" y
"Dnde iremos a vivir cuando nos vayamos de aqu?". Ninguna
abeja parece decir nunca "Hoy estoy contenta", "Me gustas", "Este
trabajo es aburridsimo" o "Yo de mayor quiero ser reina".
Qu constituye el requisito mnimo para un autntico lenguaje
es una pregunta muy dificil y una cuestin que acabaremos teniendo
que abordar. No obstante, hay ciertos aspectos de! lenguaje humano
que podran no ser obligatorios en todos los otros lenguajes. Por ejemplo,
la mayora de personas tienden a confundir el lenguaje con e! habla.
Para los humanos, obviamente, el habla es la forma ms comn de
expresar ideas a travs del lenguaje. En trminos evolutivos, las voces
son un desarrollo bastante tardo. Producir palabras habladas requiere
una caja vocal, lo que llamamos laringe. Si nos ponemos las puntas de
los dedos en e! cuello y hablamos o canturreamos, podremos sentir las
vibraciones que se producen cuando el aire atraviesa la laringe y pro
duce sonidos. La laringe aparece en los animales terrestres superiores,
incluidos los manferos y algunos reptiles y anfibios, como parte del
conducto que lleva e! aire a los pulmones. Aunque una tarde de verano

'EVOLUCIN y LENGUAJE ANIMAL

....

35

en el campo puede estar llena de ruidos de insectos, ningn insecto


tiene caja vocal, como tampoco la tiene ningn otro invertebrado (es
decir, los animales que carecen de columna vertebral). Los peces tam
poco tienen laringe, dado que al respirar obtienen el oxgeno a travs
de agallas en vez de pulmones.
Para entender por qu son especialistas las personas en su
capacidad de hablar, tendremos que dedicar un par de prrafos a la
fisiologa. La laringe cuenta con varios segmentos de cartlago fir
me y elstico unidos por msculos y ligamentos y se extiende des
de la garganta (faringe) hasta el conducto o tubo (trquea) situado
debajo de ella. La boca puede usarse tanto para ingerir alimento
como para respirar, por lo que es preciso disponer de un aparato
especial que separare dichas funciones. Este aparato es la epiglotis,
una especie de tapadera que bascula sobre la abertura situada entre
la garganta y la caja vocal. Cuando un animal traga, la laringe sube
para presionar la epiglotis y la base de la lengua, cerrando el gazna
te para que la comida pueda ser dirigida hacia el estmago y no
provoque asfixia al obstruir el conducto del aire.
Los sonidos vocales se producen cuando e! aire interacta con
las cuerdas vocales. dos delgadas bandas o pliegues de membrana en
forma de "V" que atraviesan la seccin superior de la laringe. La ten
sin de estos pliegues es controlada por msculos. Cuando respiramos
normalmente, nuestros msculos vocales estn relajados, lo cual per';'
mite que el aire entre por una gran ranura y salga de ella sin producir
ningn sonido. Cuando los msculos se tensan, las cuerdas vocales
empiezan a vibrar, Cuanto ms se tensen los msculos vocales, ms
contraern las cuerdas vocales y ms alto ser el timbre o tono del
sonido producido. El proceso es muy parecido al que se produce con
un globo de juguete. Si lo hinchas y luego aflojas la presin sobre la
abertura, el aire sale sin producir ningn sonido. Estirar ligeramente la
goma en la abertura para crear una estrecha rendija hace que e! aire
produzca sonidos cuyo tono variar a medida que vares la tensin.
Los movimientos de la lengua y los labios modificarn todava ms la
naturaleza de los sonidos, dndoles forma, moldendolos y dividin
dolos en nuevas pautas.
La razn por la que es importante conocer el funcionamiento
de la caja vocal es que los humanos y los perros no estamos formados
de la nUsma manera, y esto limita los sonidos que pueden producir los
perros en comparacin con las personas. En los perros, slo hay una
leve curvatura en el conducto de! aire que va de la boca al gaznate. En

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36

CONVEME

CON SU PERRO

los seres humanos, debido a que nos mantenemos en posicin vertical


hay un ngulo de 90 grados en el conducto de! aire; esto proporciona
espacio suficiente para que la laringe se alargue y para que haya otros
accesorios de produccin de sonido adicionales, como dos cavidades
resonantes en vez de la nica cavidad que tiene e! perro. Adems, los
humanos disponemos de espacio para una lengua ms grande y re
dondeada que la ms corta y plana de los perros. Debido a ello, un
perro sencillamente no posee el aparato vocal y el grado de control
necesarios para producir de manera voluntaria y selectiva varios soni
dos del habla, como la "a" de "baya", la "i" de "fin", o la "u" de "usual".
Otra diferencia entre los perros y los humanos es que, siendo
cazadores que suelen seguir a su presa por e! rastro de olor que deja, los
cnidos han adaptado sus conductos del aire para que les resulte ms
fcil oler y respirar mientras estn corriendo, lo cual les obliga a man
tener la epiglotis cerrada durante la mayor parte del tiempo. Eso les
permite ladrar, gruir o aullar mientras se estn moviendo. En los hu
manos, cuando estamos hablando esta especie de tapadera permanece
abierta la mayor parte del tiempo.
No permita que su perro desarrolle un complejo de inferiori
dad debido a su limitada capacidad para producir ciertos sonidos, ya
que se trata de un desarrollo evolutivo muy moderno. Al parecer, algu
nos de nuestros antepasados humanos ms recientes, como el hombre
de Neanderthal, experimentaron dificultades similares. Hay indicios
que sugieren que los neanderthales no podan hablar, o que su capaci
dad de habla era muy limitada. Los tejidos blandos como la laringe no
sobreviven al paso del tiempo, por lo que no disponemos de ningn
conducto vocal fosilizado que perteneciera a algn humanoide primi
tivo. No obstante, el psiclogo Philip Lieberman ha demostrado que si
se intenta insertar un conducto vocal humano moderno directamente
en el esqueleto de un neanderthal, ste simplemente no encaja.! La
laringe moderna acaba ocupando una posicin tan extraa como im
probable dentro del pecho del neanderthal; obviamente, es una ubica
cin imposible. La conclusin lgica es que los neanderthales proba
blemente carecan del aparato ms refinado necesario para producir
sonidos orales complejos.
Hay otro aspecto de la evolucin humana que nos proporciona
una ventaja sobre los perros en trminos de produccin del habla.
Como andamos erguidos, los humanos tenemos las manos libres para
manipular cosas y podemos cazar y protegernos usando armas que
sostenemos con nuestras manos. Esto significa que no necesitamos un

. EVOLUCIN y LENGUAJE ANIMAL

37

robusto hocico lleno de dientes para que se encargue de esos trabajos.


Podemos tener nariz y hocico ms cortos, lo cual permite que nues

tros labios dispongan de una mayor flexibilidad a la hora de producir


sonidos. Nuestro rostro, ms flexible tambin nos proporciona el apa
rato necesario para producir una gama de sonidos vocales ms amplia

que la que pueden abarcar los perros.


De hecho, consideraciones evolutivas como stas han llevado
a una teora maravillosamente especulativa segn la que los perros
podran ser responsables del desarrollo del lenguaje humano habla
do. Para seguir con este argumento, antes tenemos que decir que
disponemos de nuevas evidencias, basadas en anlisis del ADN, que
indican que quiz los perros fueron domesticados por los humanos
mucho antes de lo que imaginaban los cientficos anteriormente.

Es posible que los perros fueran domesticados hace nada menos

que 100.000 aos. Remontar los orgenes del perro domstico a


ese lejano pasado ha hecho posible la aparicin de una nueva co
rriente de pensamiento acerca de cmo coevolucionaron los hu

manos y los perros.


No cabe duda de que los humanos primitivos que sobrevi
vieron y se convinieron en nuestros antepasados establecieron una
temprana relacin con los perros. Comparemos nuestro xito con
el de los neanderthales, que nunca se llevaron demasiado bien con
los perros y acabaron extinguindose. Algunos tericos de la evo
lucin han afirmado que la supervivencia de nuestros antepasados
tuvo bastante que ver con el hecho de que nuestra relacin coope

rativa con los perros hizo de nosotros unos cazadores ms eficien


tes que los neanderthales. 2 Contar con los sistemas sensoriales ms

agudos del perro facilitaba considerablemente la localizacin de las

presas. El exquisito sentido del olfato del perro, combinado con la


adaptacin de sus conductos respiratorios que les permite seguir el
rastro de un olor incluso cuando estn corriendo, hizo de ellos
unos rastreadores muy eficientes. Por supuesto, la localizacin de
las presas es una de las tareas ms importantes a las que tiene que
enfrentarse una sociedad de cazadores.
Aqu es donde empieza la especulacin seria. Esos tericos su
gieren que dado que, esos primeros humanos disponan de perros para
seguir el rastro de sus presas, ya no tenan necesidad de las estructuras
faciales que les permitiran detectar olores tenues. Eso permiti que
nuestros primeros antepasados desarrollaran unos rasgos faciales ms

flexibles, los cuales eran capaces de producir sonidos ms complejos.

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38

CONVEmE

CON SU PERRO

En otras palabras, nuestra asociacin prehistrica con los perros,


que se encargaban de oler por nosotros, nos proporcion la habili
dad de crear el habla.
La raza rival de los neanderthales, no obstante, nunca lleg a
establecer un pacto con los perros, lo cual supuso que conservaran
unos rasgos faciales menos flexibles porque siguieron necesitando sus
capacidades olfativas superiores. Menos flexibilidad significa un con
trol vocal ms limitado, lo que a su vez habra hecho que el habla les
resultara mucho 'ms dificil. En cuanto el hombre primitivo adquiri
la capacidad de dar forma a los sonidos vocales, empez el desarrollo
del lenguaje hablado. Como ya hemos visto, el lenguaje trae consigo
muchas ventajas. Puede ayudar a organizar un grupo, puede permitir
la transmisin de conocimiento e informacin y puede proporcionar
nos muchas ms ventajas relacionadas con la supervivencia.
Piensen en ello: si esta teora est en lo cierto, entonces es muy
posible que el lenguaje humano deba su existencia a nuestra asocia
cin con los perros!
Que los perros no dispongan de habla no tiene por qu signifi
car necesariamente que carezcan de un lenguaje. Sabemos que mu
chas personas sordas usan los signos en vez de los sonidos como forma
de lenguaje. De manera similar, y aunque la evolucin ha negado al
perro la flexibilidad facial, la caja vocal y el grado de control volunta
rio necesario para crear los sonidos del habla humana, sigue siendo
posible que los perros puedan usar otros medios para comunicarse.Y
puede que estas otras formas de comunicacin canina dispongan de la
riqueza y la complejidad necesarias para constituir un lenguaje.

I
"

UN

PERRO

ESCUCHA

Hay una cosa que la gente tiende a olvidar cuando piensa cmo
usan el lenguaje los individuos. La habilidad lingstica implica dos
componentes importantes. El primero es la capacidad de entender el
lenguaje, que realmente es el requisito ms bsico. El segundo, y ms
complejo, es la capacidad de producir lenguaje. Se puede enterider el
lenguaje sin ser capaz de producirlo, como ocurre con los mudos de
nacimiento o los individuos que han perdido esta capacidad debido a
algn accidente o enfermedad. Esas personas pueden entender lo que
se est diciendo, pero no pueden producir,los sonidos que componen
el lenguaje que estn interpretando. Estas habilidades constituyen lo
que llamamos capacidad lingstica receptiva en contraposicin a la
capacidad lingstica productiva, la cual implica no slo la habilidad de
entender un lenguaje sino tambin la de producirlo de tal manera que
otra persona pueda interpretarlo.
Las primeras fases del desarrollo lingstico humano compren
den el desarrollo del lenguaje receptivo. A los trece meses de edad, el
beb humano tpico entender casi 100 palabras; no obstante, a esa
edad su lenguaje productivo es prcticamente inexistente. A los trece
meses, la inmensa mayoIa de nios producirn uno o dos sonidos
lingsticos significativos, mientras que los ms despabilados pueden
producir cinco o seis "palabras". Est claro que los bebs desarrollan la
comprensin del lenguaje antes de que puedan hablarlo.
El hecho de que la recepcin del lenguaje se aprende ms facil
mente que la produccin del lenguaje fue tomado en consideracin
por la Agencia Espacial de los Estados Unidos, la NASA, cuando puso
en marcha las primeras misiones espaciales cooperativas multinaciona
les. Cuando los astronautas americanos y rusos fueron convocados por
primera vez para trabajar juntos en el espacio, se le pidi a cada uno

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4O

CONVER2.E

CON

su

PERRO

que hablara su lengua nativa. As, los astronautas americanos slo ha


blaban ingls mientras que los astronautas rusos slo hablaban ruso.
Cada astronauta slo tena que ser capaz de entender, pero no produ
cir, el otro lenguaje. Esto facilit considerablemente la comunicacin
y la hizo mucho ms precisa, dado que la capacidad lingstica recep
tiva puede alcanzar elevados niveles de eficiencia en un perodo de
tiempo mucho ms corto.
He percibido esta misma pauta en mi propia experiencia con el
lenguaje. Puedo comprender el ingls, ruso, alemn, espaol, francs e
italiano lo suficientemente bien para entender pelculas en esos idio
mas sin necesidad de subttulos, y seguir conversaciones con una razo
nable habilidad. Por otra parte, creo que hablo el ingls con fluidez, el
espaol moderadamente bien, el alemn a un nivel inferior, el francs
con una competencia minimamente comprensible y, en lo que con
cierne al italiano y el ruso, mi nivel de capacidad lingstica productiva
me hace parecer un nio de dos o tres aos de edad en cuanto a la
fluidez. As pues, y tal como les ocurre a todos los nios humanos, mi
lenguaje receptivo es muchas veces mejor que mi lenguaje productivo.
No cabe duda de que los perros poseen la habilidad de discriminar
sonidos necesaria para desarrollar el lenguaje receptivo. De hecho, los pe
rros pueden captar matices muy sutiles en la pronunciacin humana. Un
ejemplo de esto nos lo proporciona el etlogoVictor Sarris. Dicho etlogo
estaba tan enamorado del sonido de su propio nombre que dio a sus tres
perros nombres que rimaban con Sarris, llamndolos: Paris, Harris y Ariss.
Lo lgico habra sido esperar que esto causara confusin, pero no fue as.
Cada perro responda a su nombre en cuanto era llamado, y los tres pare
cieron aceptar de buen grado la eleccin de nombres de su dueo.
No hay que subestimar la capacidad lingstica receptiva de los
perros. El hecho de que no sean capaces de producir sonidos humanos
para comunicarse con nosotros no significa que no entiendan las pala
bras humanas. Un perro puede demostrar que las entiende cuando
responde apropiadamente a las rdenes habladas. El perro puede obe
decer una orden hablada o producir una conducta inteligente y ade
cuada en respuesta a nuestro mensaje hablado. Todo aquel que haya
vivido con un perro sabe que aprenden rpidamente a responder a un
cierto nmero de palabras humanas. Como ejemplo, he preparado un
mini-diccionario de los vocabularios cotidianos de mis tres perros.
Esto debera dar una cierta idea del alcance de la capacidad lingstica
receptiva de un perro corriente, aunque desde luego no marca ellimi
te de lo que son capaces de llegar a aprender.
.

UN

PERRO ESCUCHA

4I

Algunas de las palabras y frases que aprenden mis perros son


bastante peculiares e intransferibles, puesto que reflejan mi manera de
vivir y la forma en que me relaciono con mis perros. Adems, algunas
de las palabras quiz no provoquen una respuesta en todos mis pe
rros, ya que el que sean reconocidas depender de su edad y nivel
actual de adiestramiento. Tambin es cierto que mi lista parcial slo
incluye palabras que uso deliberadamente para obtener una respuesta,
con preferencia a otras que los perros pueden entender pero a las que
no les exijo que respondan. Cada palabra de la lista va acompaada por
las acciones que demuestran la comprensin del perro.
o ABRAZOS: Es una orden muy tonta, pero me encanta. La uso

para hacer que mis perros se incorporen delante de mi y apoyen las

patas delanteras en mis muslos, lo cual me permite acariciarlos sin

necesidad de inclinarme.

o ABRE LA BOCA: USO esta orden cuando les limpio los dientes a
mis perros.
o ALTO: El efecto de esta palabra vara segn el perro est andan
do, sentado o acostado. Si el perro se est moviendo, la palabra "Alto" har

que se quede inmvil con la cabeza dirigida hacia adelante. Si el perro


estaba sentado o acostado, se levanta, da uno o dos pasos hacia adelante y
luego se queda inmvil con la cabeza dirigiQ; hacia adelante.

o Aqu: Uso esta orden cuando estoy paseando a mis perros. El


perro que se haya quedado demasiado rezagado responder a ella co
locndose ms cerca de m.
o ATRS: Slo la uso en el coche. El perro responde pasando del
asiento delantero al rea de atrs.
o DELANTE: La versin de obediencia de la orden de llamada ms
informal, "Ven". Cuando le digo al perro que venga, bastar con que
se aproxime a mi. Cuando le digo al perro "DELANTE", sin embargo, se
supone que ha de venir y sentarse delante de m hasta que le diga qu
ha de hacer a continuacin.
o BAJA: Cuando oye esta orden, el perro responde bajando el
tramo de escalones que hay delante de l.
o BUEN PERRO: Un elogio general al que normalmente el perro
responder meneando la cola en seal de placer. Al tener tres machos,
puedo sustituirlo por "Buen chico".
o BUSCA: Orden de competicin. Le dice al perro que encuentre el
objeto con mi olor que ha sido incluido en un grupo de otros objetos
marcados con el olor del encargado de la pista de adiestramiento.

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CONVEmE

CON

SU PERRO

o CALLA: Esta orden har que un perro deje de ladrar. .. al menos


durante unos momentos.
o CASETA: En respuesta a esta orden, el perro entra en su Caseta.
o COLLAR: Esta expresin es muy til, ya que hace que el perro
levante la cabeza y dirija el hocico hacia arriba para que se le pueda
poner el collar con menos esfuerzo.
o COLLAR FUERA: Obviamente, es la frase complementaria de la
anterior. El perro responde bajando la cabeza para que se le pueda
quitar el collar con mayor facilidad.
o CORRE: Una orden de juego para indicar al perro que puede ir
a buscar el objeto que he lanzado.
o CORREA: Otra de esas frases muy tiles que hacen que vivir
con un perro resulte ms facil. En respuesta, el perro levanta la cabeza
para proporcionar acceso al anillo del collar. "Correa fuera" produce la
misma respuesta.
o DAME: Esta palabra se usa cuando quiero sacar algo de la boca
de mi perro. En respuesta, el perro afloja la presin sobre el objeto que
tenga en la boca para que yo pueda extraerlo facilmente.
o DAME UN BESO: En respuesta a esto, el perro me lame la cara.
DAME LA PATA: Cuando oiga esta frase, el perro levantar la pa
ta ms prxima a mi mano para que le corte las uas o le seque las
almohadillas.
o DA LA VUELTA: Mi orden para hacer que el perro describa un
crculo por detrs de m y luego se siente cerca de mi pierna izquierda.
DATE PRISA: Esta orden se ensea cuando el perro est apren
diendo los hbitos de limpieza. Al orla, empezar a buscar un sitio
donde hacer sus necesidades, aunque slo sea con un levantamiento
de pata simblico para tenerme contento.
o DJALO: El perro responde a esta orden apartndose de lo que
estuviera investigando o haciendo y volviendo conmigo.
o DESCANSA: Una orden normalmente acompaada por una se
al manual que indica el lugar. Significa que el perro debe permanecer
en el rea designada sin moverse de ella. Puede estar sentado o acosta
do, o incluso quedarse de pie y moverse ocasionalmente, pero no pue
de iniciar otra actividad.
o DISCULPA: Una palabra muy til que uso cuando uno de mis
perros se interpone en mi camino. El perro responde levantndose y
hacindose a un lado para dejarme pasar.
o DNDE EST TU PELOTA?: Una de las varias frases del tipo "En
cuentra el objeto" a las que responden mis perros. Si el objeto es accesible

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42

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UN PERRO ESCUCHA

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y lo bastante pequeo para poder ser transportado, normalmente el


perro me lo traer; en caso contrario, se quedar junto a l y ladrar.
o CHATE: Esta orden hace que el perro se acueste inmediata
mente, sin cambiar de sitio.
o ENCUENTRA: Esta orden forma parte del programa de adiestra
miento formal y acompaa a la presentacin de un objeto impregna
do de olor de alguien. El perro responde intentando seguir el rastro
del olor hasta dar con la persona.
ENCUENTRA EL GUANTE: Una orden que forma parte del adies
tramiento de obediencia del perro. En respuesta, el perro recorre toda
la pista para recuperar un guante que se ha dejado caer antes.
ENTRA: El perro responde a esta orden entrando por una puerta
o veIja abierta siguiendo la direccin indicada por el movimiento de
rru mano.
o ESPERA: Una versin mucho menos imperiosa de la orden
"Quieto". Lo que se pretende con ella es conseguir que el perro deje
temporalmente lo que est haciendo en ese momento y se quede donde
est mientras sigue observndome a la espera de nuevas instrucciones.
o ESTUDIO: Una de las muchas rdenes "ve-a-algn-sitio". En
este caso, ordena al perro que vaya a mi estudio para esperarme all.
HABLA: Otro de los pequeos trucos tradicionales para hacerse
obedecer por los perros. Hace que el peno responda con un ladrido.
o HORA DEJUGAR: Esta palabra es una liberacin, e indica que un
ejercicio ha terminado o que las obligaciones impuestas por la ltima
orden han dejado de estar vigentes. La expresin hace que el perro
abandone la posicin y venga para ser elogiado; en otras circunstan
cias, puede corretear un poco, explorar la habitacin o saludar a las
personas o los perros que haya por all.
En el pasado, con otros perros, usaba la palabra "Bien" como
trmino de liberacin porque era la primera que me venia a la mente.
Desgraciadamente, "Bien" es una palabra tan comn y la gente suele
usarla con tanto entusiasmo que mis perros crean que otras personas
los estaban liberando de sus obligaciones. Una vez, en una exhibicin
canina, alguien grit "Bien!" porque se puso muy contento cuando
su perro gan el primer premio en el concurso de pureza de razas. Por
desgracia yo estaba a mitad de una prueba de obediencia en la pista
contigua. Flint, mi cairn terrier, tena que permanecer acostado en el
suelo durante cinco minutos mientras yo esperaba con los otros com
petidores all donde no poda verme. El sonido de su orden de libera
cin tan cerca era justo lo que estaba esperando, as que Flint se levant

~~~~"!W,~t\~~.

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43

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44

CONVEroE

CON

su

PERRO

de un salto y trat de saludar a los otros perros, que seguan ejecutando


su ejercicio obedientemente. Al da siguiente abandon "Bien" como
palabra de liberacin y la sustitu por la frase "Hora de jugar".Al me
nos esta frase es mucho menos frecuente en las conversaciones, y no se
usa prcticamente nunca en la pista de obediencia canina.
o HORA DE LA TOALLA: Al or esta frase, mis perros van al centro
de la habitacin (normalmente la cocina) para esperar a que los seque
despus de haber dado un paseo si estaba lloviendo.
o HORA DE LIMPIARTE LOS OJOS: El perro responde poniendo la
cabeza en mi mano izquierda para que yo pueda llevar a cabo el ritual
de limpiarle los residuos causados por el lagrimeo.
o JUNTO A M: Una orden polivalente usada en las actividades
cotidianas para hacer que un perro que se ha alejado vuelva conmigo
y se quede a mi izquierda.
o MRAME: Esta orden sirve para que se me preste atencin. Ad
vierte al perro de que no debe aparrar los ojos de m, ya que dentro de
un momento le dar una orden.
o No: Esta orden siempre se da en un tono seco y levantando la voz.
Lo que se pretende con ella es conseguir que el perro se quede inmvil y
deje lo que est haciendo. Para obtener esa respuesta paralizante, las pri
meras veces que uso esta orden con un cachorro nuevo la acompao con
algn ruido fuerte. Golpear la encimera con una olla da buenos resultados;
dar una palmada en la pared o en una mesa, patear un suelo de madera o
incluso tirar un libro al suelo tambin darn resultado. Esta orden es extre
madamente til para evitar que su perro se mera en los. Un grito de
"No!" puede paralizar a un perro que est yendo hacia un nio asustado
o una situacin peligrosa. En cuanto se haya detenido, la orden 'Junto a
n" har que vuelva a mi lado, donde puedo controlarlo con las manos y
supervisar cualquier acontecimiento subsiguiente.
o No TE MUEVAS: La utilizo como variante o refuerzo de "Quie
to". Slo la empleo durante el cepillado, cuando estoy usando el cepi
llo de desenredar o tirando de alguna manera del pelo del perro, cosa
que puede resultar incmoda para l. La frase "No te muevas" hace
que el perro se quede inmvil y mantenga la posicin pese a cualquier
tirn o incomodidad momentnea.
o OBEDECE: La orden tradicional para controlar a un perro du
rante el paseo haciendo que se ponga a mi izquierda.
o PERRO MALO: Indica disgusto. El perro reconoce el enfado que
lleva implcito y normalmente responde encogindose sumisamente y
a veces saliendo de la habitacin.

UN

PERRO ESCUCHA

45

o PONTE CMODO: Es una frase que enseo a todos mis perros

cuando son cachorros.Al or la orden "Ponte cmodo", el cachorro (al

que llevo en brazos) me pone la cabeza en el hombro y descansa all.

o PONTE DE PIE: Otra orden sencilla para hacer que el perro


ejecute un "truco" tan viejo como el mundo. En respuesta a la orden,
el perro se sienta sobre las patas traseras, con las patas delanteras en la
posicin tradicional de "mendigar".
o PONTE PANZA ARRIBA: Bueno, todo el mundo tiene que ense
ar al perro algunos "trucos" para tener contentos a sus hijos o sus
ruetos. El perro responde tumbndose sobre la espalda para que le
rasquen la barriga.
o QUIN QUIERE COMER?: Intercambiable con "Hora de co
mer", esta frase hace que los perros vayan corriendo a la cocina y se
siten de cara al sitio donde se les ponen los cuencos de la comida, a la
espera de ser alimentados.
o QUIN QUIERE IR A DAR UN PASEO?: Los perros van a la puerta
principal y esperan.
o QUIN QUIERE IR EN COCHE?: Cuando estoy fuera de la casa,
esta pregunta hace que los perros vayan corriendo a la camioneta y
esperen para poder entrar en ella..
.
o QUIN QUIERE UNA GALLETA?: Todos los perros que se encuen
tren lo bastante cerca para or esta preguma irn corriendo a la cocina
a esperar una galleta para perros.
o QUIERES JUGAR?: Esta frase hace que el perro ladre, ande en
crculos y emita gaidos juguetones preparndose para un poco de
diversin y ejercicio.
o QUIETO: Esta orden muy especfica indica al perro que debe per
manecer en su posicin y sitio actuales hasta que sea liberado de ella.
o SAL: Una orden de uso limitado, que nicamente le dice al
perro que salga de su caseta o de cualquier otro sitio cerrado en el que
se encuentre, corno mi coche.
o SALTA: Uso esta palabra para hacer que un perro salre por enci
ma de algn objeto u obstculo que estoy sealando.
o SUBE: Habitualmente esta palabra va acompaada por una seal
con la mano. La seal manual (tocar un objeto o sealarlo con el dedo)
indica la superficie a la que se supone que el perro ha de subir de un salto.
o TRALO: Esta expresin defensiva se la enseo a mis perros
cuando son cachorros, que es la poca en la que hay ms probabilida
des de que se metan en la boca objetos que podran ser dainos. El
perro responde escupiendo al suelo lo que tuviera en la boca.

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CONVER~.E CON SU PERRO

UN

PERRO ESCUCHA

47

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La orden formal para que mi perro recupere un objeto.


hace que mi perro vaya ms despacio cuando

estamos andando para suavizar los tirones de la correa.

o V AMOS: En realidad es una versin coloquial de la orden "Obe


dece", en la que basta con que el perro se mantenga razonablemente
cerca de mi mientras ando. El perro puede ir un poco por delante o
por detrs de mi y no tiene que sentarse cuando me paro.
o VE A BUSCAR TUS JUGUETES: Una frase domstica muy til que

hace que el perro recorra la habitacin buscando sus juguetes y me los

traiga.

o VEN: La orden bsica de llamada.


o VUELVE: Esta orden siempre se da con una seal manual para indi

car la direccin. Cuando la oye, el perro se aparta de mi siguiendo una

lnea recta a lo largo de la direccin indicada hasta que le digo que pare.

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TRELO:

escritorio. Odn, mi perdiguero, localiza mi maletn y se instala cerca


de l. Se ha dado cuenta de que antes de ir al despacho de casa o hacia
la puerta para irme, normalmente me llevo el maletn.
Otras frases habituales tambin parecen ser interpretadas, como
por ejemplo "Bueno, me vaya dormir", la cual hace que Odn suba
por la escalera, vaya a nuestro dormitorio y se acueste en el cojn que
tenemos reservado para l junto a la cama. Estoy seguro de que hay
otros mensajes lingsticos comunes a los que los perros responden
regularmente, pero an no he aislado las conductas que indican que
estn interpretando correctamente las palabras.
S de algunos casos en los que un perro muy listo aprendi el
lenguaje receptivo tan bien que acab convirtindose en una autnti
ca molestia para sus dueos. Rita, la propietaria de un perro de lanas
blanco llamado Tony, descubri que no poda usar ciertas palabras en
una conversacin delante del perro sin que ste respondiera a ellas. La
mera inclusin de la palabra "paseo" en una frase haca que Tony co
rriera a la puerta de su casa y empezara a ladrar ante la perspectiva de
salir a la calle. De manera similar, decir "pelota" produca una frentica
bsqueda de su juguete, mientras que "comer" lo incitaba a plantarse
delante de la nevera con expresin expectante. Pareca haber una me
dia docena de palabras a las que responda de esa manera. Rita y su
esposo acabaron hartndose de aquellas rea,cciones, y empezaron a re
currir a deletrear las palabras que las producan. As, Rita deca:"Quieres
llevar al perro a dar un P-A-S-E-O?" Pero Tony haba llegado a desa
rrollar el lenguaje receptivo hasta tal punto que no tard en aprender
los sonidos de las palabras deletreadas, despus de lo cual responda a
ellas de la misma manera en que responda a las palabras habladas.
Cuntas palabras o frases puede llegar a aprender un perro?
Esta cuestin ha sido muy discutida. Si nos limitamos a las palabras y
los sonidos, algunos psiclogos, como]. Paul Scott, SLlgieren que un
perro corriente puede distinguir casi 200 palabras humanas habladas,
con lo que su capacidad lingstica equivaldra aproximadamente a la
de un nio de dos aos. Algunos adiestradores afirman que los perros
pueden aprender un nmero de palabras bastante superior, quiz ms
de 300. Recib una carta de un adiestrador alemn en la que afirmaba
haber enseado a un pastor alemn a responder a unas 350 palabras.
"Estas palabras no tienen por qu ser rdenes de una o dos palabras
-escriba en su carta-, sino que pueden formar parte de una frase. El
perro se limita a seleccionar la parte importante y hace lo que se le
pide que haga." Ciertamente hay evidencias de que as es.

TRANQUILO: Esto

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Esta lista de palabras y frases es incompleta, evidentemente. Me


he limitado a incluir el vocabulario que utilizo con ms frecuencia, y
no he aadido todas las palabras que producen respuestas espontneas.
La palabra "bao" pronunciada por rr durante una conversacin con mi
esposa, por ejemplo, puede provocar distintas respuestas dependiendo del
perro que la escuche. Flint, un cairn terrier que tuve, responda buscando
un sitio donde esconderse. Mi spaniel Cavalier King Charles va a la
puerta del cuarto de bao para aguardar lo inevitable, mientras que mi
perdiguero se limita a ponerse en guardia y observa lo que le rodea
para averiguar si la palabra va a afectarlo de alguna manera en el futuro.
Con el paso del tiempo, he ido dndome cuenta de que los
perros responden a muchas otras palabras que uso pero que nunca les
he enseado deliberadamente. Me he percatado de que cuando oyen
la frase "clase para perros", montan guardia junto a la puerta y vigilan el
armario en el que guardo mi equipo de adiestramiento. Hace poco descu
br que la palabra "despacho" ha adquirido un significado para ellos, pero
la accin que causa depender de dnde nos encontremos en ese mo
mento y variar segn el perro. As, si estamos en nuestra granja y le digo
a mi esposa,]oan que vaya ir al despacho a trabajar un rato, los perros
inician una migracin hacia mi despacho, donde permanecern tum
bados cerca de n mientras escribo. Cuando estoy en mi casa de la
ciudad, no obstante, esta misma frase puede significar que voy al des
pacho a escribir un rato, o que me dispongo a salir de casa para ir a mi
despacho de la universidad. Mi spaniel responde de la misma forma
que en la granja, y despus se lo puede encontrar descansando bajo mi

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48

Un ejemplo histrico de perros que parecen capaces de filtrar el

lenguaje humano en busca de los fragmentos que tengan sentido para

ellos, procede de una poca en la que a muchos perros se les criaba

especficamente como una fuente de energa barata. Todo el mundo

sabe que los perros han sido usados en vez de caballos, mulas u otros

animales para transportar materiales en mochilas y tirar de cargas co- .

locadas en trineos o pequeas carretas. El hecho de que a los perros se


les haya utilizado como fuente de energa para accionar maquinaria
ligera no es tan conocido. Durante siglos los perros tuvieron un lugar
especial en la cocina de las grandes mansiones. En esa poca, normal
mente se cocinaba la carne en espetones horizontales colocados enci
ma de un fuego. Esos espetones tenan que estar girando continua
mente para asar toda la carne por igual. Este tedioso trabaj o de dar
vueltas a la carne se confi a una raza especial de robustos perros
de cuerpo largo y patas cortas, muy adecuadamente llamados
"turnspits": A dichos perros se les introduca en una rueda cerra
da, que pareca una versin ms grande de las ruedas suspendidas
que vemos a veces dentro de las jaulas de los hmsters o las ratas. A
medida que el perro andaba dentro de aquella rueda, sta iba gi
rando, lo que generaba el movimiento rotatorio necesario para
mover e! espetn conectado al eje central. Una casa poda disponer
de varios "turnspits", y cada perro podia llegar a accionar la rueda
durante varias horas. Los perros tambin eran utilizados para generar
el movimiento necesario para hacer mantequilla, moler grano o bom
bear agua; e incluso hay una patente de esa poca para una mquina de
coser accionada por un perro.
No siempre se los confinaba a la cocina, ya que con frecuencia
tenan otras tareas ms agradables. Cuando a uno o ms de esos perros
no se les precisaba como fuente de energa solan llevarlos a la iglesia,
donde su trabajo consista en calentar los pies de los fieles. Un domin
go, el obispo de Gloucester oficiaba un servicio religioso en la abada
de Bath. Haba elegido una lectura de! dcimo captulo de! Libro de
Ezequiel. El obispo era un orador muy apasionado que siempre daba
mucho nfasis a sus palabras. En un momento dado, se dirigi a la
congregacin y grit: "Y fue entonces cuando Ezequie! vio la rue
da!". Hasta aquel instante, los perros presentes en la iglesia haban esta
do descansando tranquilamente a los pies de sus dueos. Pero no cabe

UN PERRO ESCUCHA

CONVE~ CON SU PERRO

"Turn"; girar. hacer que algo d vueltas. "Spit"; espetn. (N del T.)

"

49

duda de que estaban siguiendo el curso de! sermn, quiz tratando de


extraer alguna informacin que pudiera concernirles. La mencin de
la palabra "rueda" -el temible lugar de trabajo de aquellos perros
produjo una sbita reaccin. Un testigo presencial cont que varios
perros "salieron corriendo de la iglesia con e! rabo entre las patas".
El importante lugar que los perros ocupan en nuestras vidas
queda ilustrado por e! hecho de que les demos nombres. Eso dota a
cada perro de una identidad individual e indica su importancia. Tam
bin asigna un sonido particular a cada perro. Lo ms interesante es
que los perros terminan respondiendo al sonido de sus nombres. En
medio natural, los animales sociables no parecen necesitar los nombres
para nada. Cada animal sabe qu lugar ocupa dentro del grupo y se
relaciona con los dems sin ninguna etiqueta identificatoria vocal. Es
slo en el mundo de las personas donde los perros necesitan aprender
esa partcula de lenguaje receptivo.
Para los seres humanos, los nombres son algo muy especial. Se
gn la Biblia, una de las primeras tareas que Dios encomend a Adn
fue la de asignar un nombre a cada criatura viviente. En muchas cultu
ras, e! nombre de una persona contiene la esencia de ella, y pronunciar
ese nombre puede llegar a conferir de manera mgica cierto control
sobre esa persona. Hay varias culturas, por ejemplo, en las que cada
nio recibe un "nombre verdadero" al nayer, pero este nombre nunca
es pronunciado en voz alta y slo es conocido por e! nio y por aque
llos que se lo dieron, para evitar as cualquier forma de control mgico.

Los nios de esas culturas tambin reciben un segundo nombre, que es


aquel por e! que sern llamados en su vida cotidiana.

En lo que respecta a los animales, slo las criaturas muy especia


les reciben nombre. Normalmente un granjero no pone nombre a sus
gallinas o a las reses que acabarn en el matadero. Dar un nombre a
algo o alguien equivale a reconocerlo como individuo dotado de una
identidad y de sentimiemos propios. Las personas que no reconocen a
los perros como individuos tendern a usar una etiqueta desperso
nalizada cuando se refieran a ellos. Una persona que dice "El perro
tiene hambre. Dale de comer", muestra la misma falta de considera
cin que mostrara si estuviera hablando de su hijo o su hija y anun
ciara:"EI nio tiene hambre. Dale de comer". Las personas a las que les

importa e! individuo utilizan su nombre; si nos importa, quien tiene


hambre es Lassie, Sarah o George.

Los esquimales van ms lejos en cuanto a lo que piensan de sus


perros, porque creen que no tienen alma a menos que se les d un

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nombre. Los nombres especiales que dan alma a un perro son nom
bres humanos, y suele elegirse el nombre de un pariente muerto.

Muy pocos perros reciben esos preciados nombres. Esos perros afor
tunados entran a formar parte del hogar, y habitualmente se los

alimenta mejor y reciben un trato de animal de compaa que los

distingue de los que slo trabajan y tiran de los trineos. Los esqui
males necesitan identificar de alguna manera a los perros comunes,

por lo que cada uno de ellos recibe una especie de etiqueta. stas

pueden basarse en sus caractersticas fsicas, como Gris, Negrito,

Dientes Largos, Cola Manchada, Animal, o en sus habilidades y

conducta, como CO,rredor, Dormiln, Feliz o Corazn Valeroso.

Esas apelaciones identificatorias, no obstante, no son autnticos

nombres y, segn la tradicin esquimal, no proporcionan un alma.

Incluso dejando aparte cualquier creencia mstica o religiosa


sobre la cuestin, el nombre de los perros representa un aspecto fun
damental de sus existencias. Recuerde que un perro vive inmerso en
un mar de sonidos orales humanos. No obstante, su vocabulario es
relativamente limitado, igual que les ocurre a los nios pequeos. La
primera labor del perro a la hora de interpretar nuestro lenguaje, por
lo tanto, consistir en tratar de determinar cules de las palabras que
entiende estn dirigidas a l personalmente, y cules no. As pues, un
comentario casual destinado a un miembro de la familia, como "Eh,
ven aqu y sintate a mirar la televisin conmigo", podra ser un au
tntico dilema para un perro. Para mis perros, esa frase contiene tres
palabras que cada uno de ellos conoce muy bien -las rdenes de
obediencia comunes "Ven", "Sintate" y "Aqu"- as como la palabra
para atraer la atencin "Mira". Supongamos que hubiera un perro
sentado en la sala cuando diriges esa frase a un miembro de tu familia.
Realmente esperaras que cualquier perro empezara a ejecutar esa
secuencia de conductas primero viniendo hacia ti, luego sentndose y
despus acost~ndose en el suel~ para mirarte directamente? Si no lo
esperas, a que se debe eso? Como sabe el perro cul de las muchas
palabras que dices va dirigida a l y debera ser respondida inmediata
mente, a diferencia de aquellas que no lo afectan para nada?
Una de las maneras en que los perros pueden interpretar si las
palabras humanas van dirigidas a ellos es a travs de nuestro lenguaje
corporal. Obviamente, si el perro me est prestando atencin y yo
lo estoy mirando a los ojos, no habr ninguna ambigedad en las
palabras "Ven", "Sintate" y "Aqu". En estas circunstancias, el perro
sabe que se trata de rdenes claramente dirigidas a l y debera saber

que estoy esperando que responda a esas palabras. Pero cuando esa
clase de lenguaje corporal explcito no se da, entonces el nombre del
perro se convierte en la clave de su comprensin. En efecto, el nombre
de un perro es la seal que le indica que los prximos sonidos que
salgan de la boca de su amo van a tener cierta repercusin en su vida.
Es como si el proceso de traduccin convirtiera el nombre del perro
en una frase del estilo de "Escucha con atencin, porque el prximo
mensaje es para ti".
Debido a esto, cuando hablemos con nuestro perro deberemos
ser muy precisos. Cada vez que queramos que haga algo, deberamos
empezar con su nombre. Eso significa que "Rover, sintate"; "Rover,
ven" o "Rover; acustate" son ejemplos correctos de cmo hay que
dirigirse a un perro. "Sintate aqu, Rover" o "Haz el favor de venir,
Rover", en cambio, son ejemplos de lo que no debemos decir cuando
nos estemos dirigiendo a nuestro perro. La razn es simplemente que
las palabras a las que usted quiere que responda se habrn disipado en
el viento mucho antes de que el perro haya comprendido que los
ruidos que est haciendo con la boca van dirigidos a l. Cuando dice
"Sintate aqu, Rover", el que su nombre no vaya seguido por nada
significativo puede hacer que acabe con un perro que se limita a alzar
la mirada hacia usted con expresin de "Vale, y qu quieres que haga
ahora que ya estoy pendiente de ti?" que, todos hemos visto en tantas
ocasiones. El perro le est mirando porque ha atrado su atencin usando
su nombre y ahora espera recibir informacin sobre lo que desea de l.
Despus de unos segundos de este intercambio de miradas, quizs aca
be repitiendo la orden en un tono de irritacin. "He dicho sintate,
perro estpido." Y ahora el perro se sienta, pero era el humano el que
se estaba comportando como un estpido.
Habitualmente, los perros de raza tienen dos o ms nombres. El
primero es aquel con el que se los registr en el club de su criadero.
Los nombres reg~str~dos suelen se,~ marav~os.amente rimbombant~s
y/o carentes de slgmficado, como Remasla Vmdebon de Torwood ,
"Sombra de Flatcastle en Aguas Turbulentas", "Romance de Encaje
Negro y Luz de Luna", "ptica Solar de Creekwood" o "Dama del
Lluvioso Parkburn". No obstante, el nombre ms importante del pe
rro es su "nombre de llamada". Despus de todo, nadie quiere tener
que gritar "Tollbreton Coranado Dancer, ven!" cuando sale al patio a
llamar a su perro. La mayora de personas encontrarn un nombre
corto que dar al perro para la relacin cotidiana. Su nombre de llama
da se convierte en un nombre propio que le pertenece nicamente a

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52

CONVEmE

UN

CON SU PERRO

PERRO ESCUCHA

53
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l, Y es el que usamos cuando hablamos con ellos. En el caso de mis


perros, son nombres como Odn,Wiz o Flint. Con el paso de los aos
he descubierto que los nombres de dos slabas me resultan ms faciles
de pronunciar y tienden a producir una mejor respuesta. De esta ma
nera, Wiz ha terminado siendo Wizzer, mientras que Flint obtuvo el
falso nombre latino Flintus. Me gusta que haya alguna relacin, por
tenue que sea, entre el nombre registrado y el nombre de llamada. As,
"Tollbreton Coranado Dancer" recibi el nombre de llamada "Dancer
(Bailarn)", mientras que el nombre de llamada de "Abracadabra Al
quimista de Koy" acab siendo "Magic (Mafia)".
Algunas personas utilizan el nombre de llamada de su perro
para producir una determinada impresin. En el mundo del atletismo
profesional, la gente trata por lo general de crearse una imagen dura y
dominante. Esas personas suelen elegir perros robustos y de aspecto
temible, como rottweilers, mastines ingleses, doberman Pinschers y
grandes daneses, para subrayar el hecho de que son imponentes y du
ros. Normalmente, a esos perros se les adornada con los accesorios
adecuados para reforzar tal imagen, como gruesos collares de cuero
claveteados. Adems, el perro debe tener un nombre adecuado. Herschel
Walker, que en 1995 estableci el rcord histrico de yardas en el
ftbol profesional, tiene un rottweiler llamado Al Capone. Otros nom
bres de perros propiedad de atletas profesionales son: Slugger (Des
tructor), Rocky, Hawk (Halcn),Ghost (Fantasma), Jagger (Sierra),
Trooper (Soldado), Rocket (Cohete) y Shaka Zul. Un perro que se
llamara Honey (Cario), Fluffy (Peluche) o Fifi simplemente no enca
jara en ese ambiente.
Poner un nombre impresionante a su perro har que la gente le
considere ms duro y dominante? Bueno, realmente eso no est muy
claro. No obstante, un nombre amenazador y temible s que parece
influir en la forma en que otras personas reaccionarn ante su perro.
He tenido ocasin de verificarlo en un experimento de laboratorio. A
los participantes se les dio la siguiente explicacin:
Estamos interesados en su capacidad de determinar la perso
nalidad e intenciones de los perros basndose nicamente en la
conducta que vern. Les proyectaremos un vdeo de un perro
llamado Ripper (Destripador), interactuando con una persona.
Observen atentamente al perro porque les haremos algunas pre
guntas sobre la conducta de Ripper.

"

Ripper (Destripador) poda sustituirse por algn otro nombre


impresionante, como Asesino, Matn, Carnicero, Gngster y similares,
o por nombres ms positivos como Campen,Valiente, Feliz,Afortu

nado, etctera. El vdeo consista en imgenes tomadas de una serie de

televisin protagonizada por un pastor alemn. La corta secuencia con

sista en un hombre andando; de pronto, el perro entra en el encuadre

y corre hacia l. Hay un primer plano del perro ladrndole al hombre,

seguido por otro en el que el perro salta sobre l y le pone las patas en

los hombros. El hombre aparta al perro de un empujn y el perro sale

del encuadre ladrando.


Un total de 291 personas vieron el vdeo tras haberles entre
gado la breve descripcin en la que se inclua el supuesto nombre

del perro. Despus se les entreg una lista de palabras para que
marcaran las que crean que describan mejor al perro que acaba
ban de ver. Esta lista contena adjetivos tpicos utilizados para des
cribir atributos positivos como sociable, amistoso, cordial o jugue

tn y tambin atributos negativos como agresivo, amenazador, hostil


o peligroso. Cuando el nombre del perro era "duro", como por
ejemplo Asesino o Carnicero, haba muchas ms probabilidades de
que los sujetos describieran la conducta del perro como hostil o
amenazadora que cuando el perro tena un nombre ms positivo y
menos amenazador.
Uno de los aspectos ms interesantes de este estudio es que
cuando se les pidi a esas personas que describieran los acontecimien
tos que acababan de ver, quienes haban odo describir al perro con un
nombre tan temible como Degollador tendian a decir cosas como:"El
perro vio a un hombre y no le cay bien. El perro le ladr y se le tir
encima para hacer que se fuera, pero el hombre lo apart de un empu
jn antes de que pudiera morderlo y el perro huy". Las personas a las
que el perro les haba sido descrito con un nombre ms positivo, como
Feliz, tendan a describir esa misma escena como:"EI perro vio venir a
un hombre y corri a saludarlo. El perro ladr y le puso las patas en los
hombros para que jugara con l. Despus el perro ech a correr delan
te del hombre para conducirlo hasta su casa". Recuerden que todas
esas personas haban visto exactamente el mismo vdeo. La nica dife
rencia era el nombre del perro.
Esta clase de datos deja muy claro que el nombre que le ponga
a su perro dir algo acerca de ese perro a las otras personas con las que
va a entrar en contacto. Obviamente, la eleccin ser ms importante
para un perro grande. Francamente, dudo que un pequins, un

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chihuahua o un malts vayan a producir una sensacin de temor o


amenaza por mucho que se llamen Exterminador, Asesino o Bestia.
Prcticamente cualquier palabra puede convertirse en un nom
bre. Palabras sencillas tomadas al azar del diccionario, como Promesa,
Alondra, Especia o Corredor, parecen convertirse en excelentes nom
bres de llamada para perros. Los atlas ofrecen algunas posibilidades
interesantes, como Oxford, Newgate o Congo. Si se tiene alguna afi
cin o inters especial, las listas de trminos tcnicos pueden producir
nombres utilizables. Conozco a un abogado que tiene un perro llama
do Hearsay (Prueba), un gelogo con un perro llamado Granite, y un
entusiasta de la navegacin a vela con un perro llamado Rudder (Ti
mn). Los nombres pueden ser totalmente arbitrarios. Por ejemplo, en
una ocasin e! cantante Frank Sinatra le regal a la actriz Marilyn
Momoe un perro de lanas blanco llamado Maf. Le dijo que "Maf" era
una abreviatura de"Mafia",que como todos sabemos es una organiza
cin con la que Sinatra no tuvo absolutamente nada que ver.
La lista de los diez nombres de perros preferidos en los Estados
U nidos y la Gran Bretaa apenas ha experimentado variaciones du
rante la ltima dcada. Empezando por los ms populares, estos nom
bres son:

1
2
3
4

5
6
7
8
9
10

MACHOS

HEMBRAS

Max
Rocky
Lucky
Duke
King
Rusty
Prince
Buddy
Buster
Blackie

Princess
Lady
Sandy
Sheba
Ginger
Brandy
S~mantha
Daisy
Missy
Misty

PERRO ESCUCHA

55

alternativo; as, cuando digo, "Puppies, venid!", espero que aquellos de


mis perros que se encuentren lo bastante cerca para orme vengan
corriendo. Un amigo que slo tiene machos usa la palabra Gentlemen
(Caballeros), en tanto que otro (un oficial retirado que sirvi en el
Cuerpo de Blindados) utiliza como nombre de grupo Troops (Tropa).
Desde e! punto de vista del perro, ese nombre de grupo no es ms que
otro sonido que significa "Presta atencin, porque tendrs que obede
cer e! prximo sonido que oigas".
El club de! criadero slo permite cambiar el nombre registrado
del perro una vez a lo largo de la vida del animal. Los perros, no
obstante, son ms flexibles, siempre que se les d ocasin de aprender
.a reconocer su nueva etiqueta. As, los perros adoptados o rescatados
de una perrera suelen carecer de nombre conocido, pero aprenden
rpidamente cualquier nombre nuevo que se les d.
A veces, incluso cuando vive de manera estable con una fa
milia, un perro se encontrar con que su nombre va cambiando.
Normalmente esto ocurre cuando se le aplica un apodo que de
alguna manera consigue perdurar durante mucho tiempo. Por ejem
plo, mi hijastra, Karen, tena una perra que en un principio se lla
maba Countess (Condesa). Su nombre de llamada acab convir
tindose en Tessa, pero tambin aprendi a responder a Tess, Tessa
Bear (Oso),T-Bear y Bear.Tess soport to'dos esos cambios de ttu
lo con el mismo aplomo que podramos mostrar los humanos si un
ser querido que siempre nos haba llamado "Cario" decidiera
empezar a llamarnos "Encanto" y, a veces, "Ricura".
Los problemas relacionados con e! cambio de nombre padeci
dos por Tessa no fueron nada en comparacin con los que han experi
mentado otros perros. Por ejemplo, est el caso del Skye terrier que
tena Robert Louis Stevenson es ms conocido por haber escrito cl
sicos como La isla del tesoro o El extrao caso del doctor ]ekyll y mister
Hyde. Al principio su perrito se llamaba Woggs, un nombre que des
pus pas a ser Walter, luego Watty, posteriormente se transform en
Woggy y acab siendo Bogue.
Cualquier sonido que sea utilizado habitualmente con un perro
puede llegar a convertirse en su nombre, al menos durante un tiempo.
Tuve una experiencia muy interesante con un perro, un husky siberiano
llamado Polar. Me haban convocado en calidad de invitado especial a
un seminario cientfico que iba a celebrarse en una estacin de esqu.
Me alojaron en una cabaa que compartira con Paul, uno de los di
rectores de! programa de conferencias ..Paul viva lo bastante cerca de

"

Para mi, la gran sorpresa fue que el nombre Snoopy (el perro al
que ha hecho famoso la popular tira cmica "Peanuts" de Charles
Schulz) no ocupara un lugar muy alto en la lista. En cambio, lo en
contr en la lista de los diez nombres preferidos para gatos!
Adems de su nombre registrado y su nombre de llamada, todos
mis perros tienen un tercer nombre. Se trata de un nombre de grupo, que
en mi caso es Puppy (Cachorro). Para cada perro, ste es su nombre

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~*""!'5bK
..mr~~~~**-g;;;~%~~h"{o.t':"~~r~~~#'1r-~ili'if.~~~~~~~~~~~~~'~~~1$'5fi:'~m~~~m-~:~~w~~~~~!'~Th~~~:~~~~~:~~~A~~

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...
56

CONVE~E CON SU PERRO

all para poder venir en coche, y decidi traerse consigo a Polar. Saba
que a m me gustaba tener perros cerca en todo momento, y pens
que su presencia ayudara a mitigar la aoranza que experimento siem
pre que he de alejarme de mis cachorros por razones de trabajo.
Ver cmo se relacionaban Paul y Polar fue muy interesante.
Aunque saltaba a la vista que Paul quera mucho a su perro, tena
ciertos problemas para controlar a aquella exuberante bola de pelos.
Nada ms abrirse la puerta del coche, Polar sali como una exhala
cin. Paul grit "No!", y el perro volvi obedientemente junto a l.
Cuando fui a saludar al perro, ste salt sobre m, y Paullo devolvi al
suelo con un seco "No!". Esa noche, mientras Paul y yo charlbamos
tomando una copa, Polar empez a restregarse contra su dueo para
tratar de hacerse con uno de los pretzels del cuenco que tenamos
entre nosotros. Otro rpido "No" hizo que Polar volviera a echarse en
el suelo con un suspiro.Ya entrada la noche, hubo cierta agitacin en
el lado de la habitacin ocupado por Paul. Polar haba intentado me
terse en su cama y fue rechazado con otro seco "No!". Por la maana,
los primeros sonidos que o procedan de Paul, quien le estaba dicien
do a Polar: "No, es demasiado temprano. Todava no quiero levantar
me". Luego, unos minutos ms tarde:"No, djame dormir.Ya te sacar
a pasear dentro de un rato".
Mientras cenbamos, Paul me confes que a veces tena la sen
sacin de que la mayor parte del tiempo no controlaba a su perro. "Por
ejemplo, hay momentos en los que tengo la impresin de que Polar ni
siquiera sabe cmo se llama."
"Polar sabe cmo se llama -le dije--, pero t quiz no lo se
pas.''Y en respuesta a su mirada de perplejidad, aad: "Cuando volva
mos a la cabaa esta noche haremos un pequeo experimento".
Cuando volvimos a la cabaa, le dije a Paul que esperara en la
cocina y me llev a Polar al porche que haba junto al dormitorio.
Estaba acariciando a Polar, quien pareca disfrutar bastante con toda la
atencin de que estaba siendo objeto. cuando Paul, que no se haba
movido de la cocina, grit (tal como habamos acordado): "No!" Po
lar se levant y trot obedientemente hacia su amo. Dada su experien
cia. el sonido asociado con consecuencias personales para l que haba
odo con ms frecuencia era "No". Debido a eso, Polar estaba con
vencido de que se llamaba "No"!
Hemos hablado de la capacidad lingstica receptiva de los pe
rros y, en concreto, de su capacidad para entender aspectos del lengua
je humano. Los ejemplos que he usado provienen de perros corrientes

UN PERRO ESCUCHA

57

que viven en una situacin familiar normal. No obstante, hay muchos


informes e historias sobre perros dotados de una capacidad realmente
asombrosa para entender lo que dice la gente. Si creo esos relatos,
entonces mis perros todava no han terminado el primer curso en
comparacin con las hazaas universitarias de que son capaces esos
talentos caninos. Quiz valdra la' pena que echramos un vistazo al

lenguaje receptivo en algunos de esos perros tan bien educados, ya que


sus logros encierran algunos secretos realmente sorprendentes.

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Supongo que fue en algn momento de la dcada de los sesenta


cuando tuve ocasin de ver una demostracin llevada a cabo por Charles
Eisenmann y sus perros. "Chuck" Eisenmann, como se lo conoca,
empez jugando al bisbol profesional y luego, a causa de una serie
de vicisitudes laborales y personales, termin siendo adiestrador de
perros. Aunque sus perros aparecieron en muchas pelculas de
Hollywood, se lo conoce principalmente por su serie de televisin
The Littlesl Hobo, protagonizada por su pastor alemn, London.
London tuvo varios hijos, entre ellos Little (Pequeo) London,Toro
y Thorn (Espino), que fueron usados en' muchas ocasiones como
dobles de London para ciertas escenas de accin. Todos se ganaron
una excelente reputacin como perros extraordinariamente dotados.
Eisenmann aseguraba que aquellos perros conocan varios centenares
de palabras y que haban alcanzado el nivel de comprensin lingstica
de un nio de ocho aos.
La demostracin a la que asist haba sido organizada, o patroci
nada, por una emisora de televisin local, y haba unas cuantas cmaras
para grabar o filmar parte de su desarrollo con vistas a su posterior
emisin. Eisenmann present a sus cuatro perros y explic que la in
mensa mayora de los perros eran adiestrados para adquirir hbitos,
como echarse cuando oan la palabra "Abajo" o acudir cuando oan la
palabra "Ven". Bsicamente, se limitaban a asociar un sonido con
una accin. Despus explic que l adiestraba a sus perros usando
lo que llamaba" el Mtodo Intelectual". La esencia de aquel mto
do consista en que se supona que obligaba a sus perros a pensar y
aprender los elementos bsicos del lenguaje hablado. Su tcnica
pedaggica pareca ser bastante similar a la manera en que enseamos
el lenguaje a los nios. En vez de asociar una palabra con una accin o

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6O

CONVE~E CON SU PERRO

REALMENTE ESCUCHA EL PERRO?

6I

concepto, Einsemann iba variando las frases que usaba y presentaba el


mismo problema en varios entornos distintos. Exhibi los resultados
que poda obtener con su adiestramiento demostrando que London
no slo responda a la orden "Abajo", sino tambin a formulaciones
alternativas como "Ten la bondad de reclinarte en el suelo" o "Adopta
una postura prona".
Aquellos perros entendan muy bien el lenguaje, desde luego.

Cuando Eisenmann les hablaba en un tono de conversacin usando

palabras y frases cotidianas, los perros demostraban entender cuanto

les deca, ya fuese abrir o cerrar una puerta, encender o apagar una luz

accionando el interruptor y toda una serie de acciones similares. Re

cuerdo lo mucho que me impresion que fueran capaces de examinar

un grupo de objetos y elegir el que haba mencionado su amo. Mi

credulidad empez a verse puesta a prueba, no obstante, cuando

Eisenmann afirm que sus perros responderan igual de bien si les

hablaba en francs o en alemn. Supongo que, al tratarse de California,

era inevitable que alguien le preguntara si tambin le obedeceran en

el caso de que les hablara en espaol.

"No s si los perros entienden el espaol-replic Eisenmann-.

Por qu no lo intentamos? Dme una orden sencilla en espaol."

Se le explic qu significaban las palabras espaolas Cierra la


puerta y, con ese conocimiento, Eisenmann se volvi hacia el perro y
dijo:"London, cierra la puerta!" El perro se levant, y aunque pareci
titubear y tard un poco ms de lo habitual en reaccionar, fue hacia la
puerta que haba sido utilizada anteriormente para una demostracin
de su habilidad para abrir puertas. London mir a su amo y despus
adelant una pata, y la puerta entreabierta se cerr. El pblico lo re
compens con un gran grito de aprobacin.
Aquella demostracin me dej verdaderamente inquieto. Creo
que a los perros se les puede ensear a comprender muchas ms frases
y palabras de lo que la mayora de la gente piensa que son capaces.
Tambin creo que pueden aprender rdenes o palabras en varias len
guas, de una manera muy parecida a Como lo hacen los humanos. Pero
tambin s que cada palabra en cada nueva lengua requiere alguna
forma de aprendizaje antes de que esa comprensin pueda ser demos
trada. Por ejemplo, el que yo sepa que la palabra inglesa "dog", la
alemana "hund" y la francesa "chien" significan lo mismo, ciertamente
no me capacita para saber que la palabra espaola "perro" tiene el
mismo significado. Hasta que no se me proporcione alguna informa
cin sobre la traduccin, no se puede esperar de mi que entienda el

significado de una palabra. Cmo poda haber entendido el perro

London una orden la primera vez que la oa si, como pareca, su amo

no conoca aquella lengua y nunca se la haba enseado? El hbito de

hacerse preguntas forma parte de ser un cientfico, y dicho hbito

hace que me cueste aceptar una cosa sin pruebas incluso cuando se

trata de algo en lo que quiero creer. En ese momento, las banderas de

la cautela empezaron a ondear en mi mente y a partir de entonces vi la


exhibicin con ojos bastante ms escpticos.

Mi inquietud no tard en acentuarse, porque Eisenmann em


pez a explicarle al presentador que muchas personas creen que los
perros no pueden ver los colores. l poda demostrar que no era as.
-London, seala algo de esta habitacin que sea rojo -dijo.
El perro se levant, cruz la habitacin y dirigi el hocico hacia
un tazn rojo que haba junto a la mano del presentador. Cuando se le
pidi que sealara algo azul, seal una silla azul; finalmente, cuando
se le pidi que sealara algo amarillo, London fue a la pared y dirigi
el hocico hacia una cortina amarilla.
Mientras el pblico lo aclamaba, yo empec a ponerme muy

nervioso. Una vez ms, me pareca que London no poda hacerlo tan

bien como lo estaba haciendo. Uno de los aspectos en que el ojo del

perro se diferencia del ojo humano es su rea de visin de los colores,


que es donde los perros muestran el mayor dficit relativo. Los pe

rros no son ciegos a los colores, si con eso queremos decir que slo
ven el mundo en tonos grises. Los cientficos han podido demos

trar, usando tcnicas especiales de adiestramiento, que los perros

probablemente ven el mundo en tonos grises, verdes y marrn


rojizo. El hecho de que se les pueda ensear a discriminar esos

colores demuestra que tienen cierta capacidad de ver los colores. El

reverso de ese hecho es que dichos mtodos de adiestramiento son


muy laboriosos y excepcionalmente difciles, lo cual quiere decir
que la visin de los colores probablemente tenga muy poca impor

tancia para el perro. Desde un punto de vista biolgico, la visin de los


colores slo es importante para los animales con una dieta muy varia

da y que actan bsicamente durante las horas diurnas. En ese caso, ver
los colores ayuda a encontrar e identificar varias cosas que podran ser
. comida. Los perros, que son por naturaleza cazadores del crepsculo y
el amanecer, no encontraran excesivamente til esta capacidad y no
parecen usarla espontneamente.
Supongamos por un momento que Eisenmann hubiera conse
guido que los colores llegaran a ser importantes para London, de tal

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CONVEReE

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63

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manera que ste utilizara su limitada capacidad de visin siempre que


se le pidiera que lo hiciese. Aun as, dado que los perros discriminan el
mundo en tonos verdes y marrn-rojizo, el hecho de que London
tambin pudiera identificar un azul y un amarillo, dos colores entre los
que sus ojos no pueden distinguir, era asombroso... e improbable.
Empec a seguir el desarrollo de las pruebas con mucha aten
cin. Eisenmann prosigui con su "demostracin" y le dijo a London
que "encontrara algo con palabras impresas encima". El perro mir
con gran atencin a su amo mientras ste pronunciaba las palabras y
despus fue hacia un cartel colgado de un soporte y lo seal. Luego
tom un lpiz de una mesita cuando Eisenmann le pidi que le trajera
"algo con lo que pueda escribir en un papel". London asombr al
pblico con su capacidad para deletrear palabras. Cuando se le pidi
que "trajera unas g-a-f-a-s", London fue hacia el presentador; mien
tras la audiencia se rea, London le quit delicadamente las gafas con la
boca y se las llev a su amo.
La comprensin del lenguaje demostrada por aquel perro exce
da todo lo razonable. Si Eisenmann estaba en lo cierto al asegurar que
todos los perros pueden ser adiestrados hasta alcanzar el nivel de com
prensin de un nio de ocho aos, por qu tenemos tantos perros
"retrasados" en nuestro mundo?
Finalmente, el secreto de las exhibiciones de London me fue
revelado por el profesor CarlJohn Warden, uno de los psiclogos com
parativos de la evolucin ms respetados de principios del siglo xx.
Mientras estaba en la Universidad de Columbia de NuevaYork,Warden
tuvo ocasin de estudiar a un pastor alemn llamado Fellow (Chico)
cuyo dueo, Jacob Herbert, viva en Detroit, Michigan. Herbert era
un criador de perros que haba seleccionado a Fellow de entre los
muchos perros que haba criado por considerarlo uno de los ms inte
ligentes. Plantendoselo como una especie de proyecto personal, deci
di que tratara de ensearle todo el lenguaje humano que pudiera.
Haba descubierto el mismo procedimiento que Eisenmann, que con
sista simplemente en hablarle continuamente al perro, con el mismo
nimo instructivo con que podramos hablarle a un nio con el que
estuviramos viviendo. Herbert crea que su perro conoca unas 400
palabras y las entenda de una manera muy similar a como las habra
entendido un nio en circunstancias similares. Herbert no pretenda
atribuirle una capacidad lingstica plenamente desarrollada, pero es
taba convencido de que Fellow haba logrado relacionar ciertas pala
bras con determinados objetos o acciones.

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Herbert reconoca que no era ningn experto en comporta


miento animal y quera descubrir cules eran exactamente las capaci
dades lingsticas de Fellow. Contact con el profesor Warden y orga
nizaron una comprobacin de las capacidades del perro para su prxima
visita a Nueva York. La primera serie de pruebas se llev a cabo en la
habitacin de hotel de Herbert. Warden y un colaborador suyo, L. H.
Warner, se plantearon las pruebas partiendo de lo que Warden llamaba
una "actitud de escepticismo crnico". No tardaron en quedar muy
impresionados por el hecho de que el perro las superaba notablemen
te bien, respondiendo a una amplia gama de rdenes. A Warden le
sorprendi mucho (igual que me sorprendi a n la demostracin de
London) el hecho de que el dueo del perro no intentara usar las
mismas frases cuando le peda a Fellow que hiciera cosas. Adems,
todas las rdenes se daban en un tono de lo ms normal, como si
Herbert se limitara a mantener una conversacin con el perro.
Los psiclogos trataron de determinar si haba algo ms, aparte
de la comprensin de las palabras, que pudiera explicar los excelentes
resultados obtenidos por Fellow. Lo primero que hicieron fue usar una
lista de rdenes habladas en un orden totalmente distinto al empleado
por Herbert hasta aquel momento para averiguar si Fellow responda
a ellas. El perro estuvo igual de acertado, lo que significaba que no
estaba siguiendo ninguna rutina "fija". Pareca que Fellow responda a
las palabras en s, dado que cuando su amo variaba deliberadamente el
tono con que se diriga al perro, pasando de un tono grave o agudo a
hablar con voz monocorde, eso no afectaba a los resultados obtenidos
por Fellow. Para asegurarse de que no haba ninguna clase de seales
secretas, Herbert fue al cuarto de bao de la suite y cerr la puerta,
con lo que no poda ser visto. Aunque en esas condiciones Fellow no
obtuvo unos resultados perfectos, su respuesta fue correcta en la ma
yora de las ocasiones. Eso era sorprendente, ya que se trataba de una
situacin nueva para l y, al tener que atravesar la puerta, las palabras
no se oan con tanta claridad.
Los psiclogos convencieron a Herbert y Fellow de que deban
ir al campus de la Universidad de Columbia, donde se los someti a
pruebas ms elaboradas. En esas pruebas, tanto Herbert como los psi
clogos permanecieron escondidos detrs de biombos, observando la
conducta del perro a travs de pequeas rendijas. Una serie de pruebas
de localizacin dejaron claro que Fellow conoca el significado de
muchas palabras comunes. Entre los objetos de uso cotidiano que Fellow
reconoca estaban llave, cepillo, guante, paquete, almohada, agua, leche,
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64

CONVEmE

CON SU PERRO

zapatos, sombrero, abrigo, bastn, pelota, cartas, dinero (billetes), dlar


(moneda de plata), seora, caballero, muchacho, muchacha, cachorro y
muchos ms. Otras pruebas sugirieron que conoca los nombres de
varias partes del cuerpo, como pie, cabeza, boca, pata y regazo (de una
persona).Asombrosamente, tambin poda distinguir el tamao de los
objetos, as como la diferencia entre "un muchacho" y "un nio".
Durante la sesin de pruebas, los psiclogos verifICaron que
Fellow poda responder sin equivocarse a cincuenta y tres rdenes,
sentencias y frases distintas, aunque no pudiera ver a su amo. stas iban
desde simples rdenes de accin como "Sintate", "Ponte panza arri
ba", "Vuelve la cabeza", "Del otro lado" (que haca que el perro
volviera la cabeza en sentido opuesto) hasta las ms complejas "Ve
a dar un paseo por la habitacin", "Sal fuera y esprame" (la cual
haca que el perro saliera de la habitacin y esperara junto a la
puerta), "No me fio de l" (que provocaba que el perro ladrara y
amenazase con atacar, y muchas ms.Adems, haba ciertas ideas con
siderablemente complejas que poda obedecer correctamente, como
"Ve con ese seor (o seora) ", mientras que "Para", "Deja eso", "Olv
dala" o "Quieto" hacan que el perro interrumpiera cualquier activi
dad que estuviera llevando a cabo en aquel momento. "Vuelve a hacer
eso" daba como resultado que el perro repitiera cualquier serie de
acciones que acababa de ejecutar.
Aunque era extremadamente impresionante, la habilidad tena
ciertos lmites. Haba ciertas rdenes que el perro poda ejecutar sin
cometer ningn error cuando su amo se hallaba presente, pero que no
pareca entender cuando Herbert quedaba oculto por el biombo. Cuan
do esas rdenes fueron analizadas, enseguida qued claro que todas
tenan algo en comn. Esas rdenes incluan dos componentes. En
primer lugar, haba un objeto a identificar, y luego una ubicacin ha
cia la cual haba que orientarse. As, Feillow responda sin equivocarse
a la orden "Ve y encuentra al profesor Warden" cuando su amo estaba
presente, pero no cuando no le vea. Otras frases que producan difi
cultades similares cuando el amo del perro no estaba visible fueron
"Ve a mirar por la ventana", "Ahora ve a la otra ventana" o "Ve y
sbete a esa silla [o mesa o cualquier otro objeto adecuado]".
Como cada una de esas rdenes requera que el perro se orien
tara hacia una direccin determinada antes de realizar alguna accin
con el objeto all ubicado,Warden pens que Herbert poda estar dan
do alguna seal visual sutil al perro. Dado que Herbert no pareca la
clase de hombre capaz de recurrir a esos trucos y estaba sinceramente

REALMENTE ESCUCHA EL PERRO?

65

interesado en determinar cunto lenguaje saba Fellow, pareca proba


ble que dicha seal tuviera que ser un movirrento inconsciente y
natural. El ms obvio de dichos movimientos es volver la cabeza. Si
una persona pide algo, como en la frase "Treme el telfono, por fa
vor", es muy natural que dirija la mirada hacia la mesa donde se en
cuentra el telfono. Este tipo de giro de la cabeza, o mirada, ocurre casi
automticamente siempre que hablamos de un objeto que es visible
desde el lugar donde nos encontramos en ese momento.
Para verificarlo, el profesor Warden hizo que Herbert inten
tara confundir deliberadamente a FeIlow. As, Herbert recibi ins
trucciones de decir "Ve a la puerta" mientras miraba una mesa si
tuada al otro extremo de la habitacin. FeIlow respondi
inmediatamente cuando su amo habl; no obstante, lo hizo siguiendo
la direccin en la que estaba mirando Herbert, en vez de las pala

bras, dado que el perro se levant y fue directamente hacia la mesa.


Cuando Herbert mir la ventana pero dijo "Sbete a la silla, perro

bueno", FeIlow fue a la ventana hacia la que su amo haba vuelto la


cabeza. Despus se le pidi que apoyara la cabeza en la silla. En vez
de hacer lo que se le peda, FeIlow subi de un salto a la mesa que
estaba mirando Herbert.
De esta manera qued claro que algunos aspectos de la notable
comprensin del lenguaje demostrada po~ Fellow no eran totalmente
lingsticos. En algunos casos, era evidente que el perro responda pri
mero al tono de voz de su amo, el cual le sugera que hiciera algo.
Entonces el perro captaba la ubicacin del objeto con el que tena que
hacer algo o hacia el que tena que ir mirando la cabeza de Herbert y
averiguando as qu direccin deba seguir. En cuanto se encontraba
con un objeto, realmente slo poda hacer unas cuantas cosas. Si el
objeto era pequeo, poda tomarlo con la boca y llevrselo a su amo.
Si el objeto era grande, pesaba mucho o estaba sujeto, poda limitarse
a mirarlo o poda rozarlo con el hocico para indicar que se era el

objeto en cuestin. En algunos casos, cuando el objeto formaba parte


del mobiliario o era algo slido de tamao intermedio, poda subirse a
l o saltar por encima, o apoyar la cabeza en l.

Volvamos a la conducta de ese otro pastor alemn, London, cuan


do obedeca las rdenes de Charles Eisenmann. La mayor parte de la
demostracin haba sido filmada, y un montaje de algunas secuencias
se emiti por televisin. Conociendo el "secreto" de la impresionante
exhibicin de Fellow, no le quit los ojos de encima a Eisenmann
mientras daba sus rdenes. y naturalmente, cuando dio la orden de

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66

CONVEME

REALMENTE ESCUCHA EL PERRO?

CON SU PERRO

cerrar la puerta en espaol, Eisenmann volvi la mirada hacia la puerta

en el mismo instante en que terminaba de decir "Cierra la puerta!"

El montaje emitido tambin inclua la prueba de los colores que

tanto me haba inquietado. Enseguida vi que cuando Eisenmann deca

"Londres, seala algo de esta habitacin que sea rojo", estaba mirando

el tazn rojo que haba en la mesita colocada junto al presentador.


London haba seguido la direccin de esa mirada. Como yo ya estaba
sobre aviso, me di cuenta de que London se limitaba a dirigir el hoci
co hacia el borde de la mesita. Ni siquiera pareca mirar el tazn. Al
parecer, el pblico (yo incluido), como observadores humanos que
podamos ver el color rojo, habamos identificado rpidamente el ta
zn rojo y dimos por sentado que eso era lo que estaba sealando
London. Es muy posible que el perro hubiera pegado el hocico a la
mesita de manera deliberada, dado que era el objeto ms obvio en la
direccin hacia la que estaba mirando. Un leve giro de la cabeza tam
bin haba precedido a su identificacin de los objetos azul y amarillo.
Les ruego que no utilicen estas observaciones para atribuir al
guna clase de fraude consciente a Eisenmann. La situacin es similar a
una que se produjo a principios de siglo, cuando un profesor de mate
mticas alemnjubilado, Herr van Osten, dio clases de historia, mate
mticas y ortografia a su querido caballo Hans. En algunos casos, el
caballo demostraba su capacidad para aprender seleccionando la res
puesta correcta a la pregunta que se le haca. As, se le poda preguntar
cul de cuatro palabras estaba correctamente escrita y se le presentaba
una lista como 1) atog,2) gtao, 3) gato y 4) tgoa. El caballo responda
golpeando el suelo con la pezua el nmero de veces correspondiente
a la palabra (en este caso, naturalmente, sean tres golpes). Van Osten
no estaba interesado en exhibir al caballo por dinero, pero invit a
reducidos grupos selectos, que solan incluir a conocidos cientficos
conductistas, a que vieran al caballo e hicieran sus propias pruebas.
Todos ellos se fueron convencidos de que el caballo se haba ganado
con toda justicia su mote popular, "Hans el Listo", dado que pareca
tener un amplio conocimiento del lenguaje as como considerables
conocimientos matemticos, histricos y geogrficos. La verdadera
naturaleza de las dotes de Hans fue revelada por el psiclogo experi
mental Oskar Pfungst, quien demostr que el caballo se guiaba por los
movimientos, inconscientes y casi imperceptibles, de la cabeza y los
pequeos cambios en la postura corporal de los miembros del pblico.
La seal principal eran los movimientos creados por la relajacin
involuntaria de la tensin en sus observadores cuando los golpes que

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67

daba con la pezua alcanzaban el nmero correcto. Esto ayud a ex


plicar el sorprendente descubrimiento de que la capacidad de Hans
para entender el lenguaje disminuyera perceptiblemente con la llega
da del crepsculo, dado que en la oscuridad el caballo ya no poda ver
las seales del pblico que le indicaban cul era la respuesta correcta.
En el caso de London y los otros perros, tambin haba una clara
pista disponibleVolver la mirada hacia un objeto del que ests hablan
do es un acto natural e inconsciente. Desgraciadamente, en este caso
en el que estamos tratando de entender la capacidad de un perro para
interpretar el lenguaje hablado humano, esas miradas sirven como una
fuente alternativa de comunicacin. Al perro le basta con leer la direc
cin indicada y con el tono de la voz que le dice que haga algo con el
objeto situado en esa direccin. Creo que, a cierto nivel, Eisenmann
quiz fuera consciente de que haba algo importante en la situacin y
en el hecho de que mirara al perro, dado que posteriormente escribi:
"Aunque de vez en cuando doy rdenes a mis perros de espaldas a
ellos, no es un sistema que me guste demasiado.
Hasta qu punto son sutiles esas indicaciones que damos a
los perros cuando les estamos diciendo adnde han de ir y qu han
de hacer? Cabe la posibilidad de que los perros estn respondiendo
a los movimientos claramente perceptibles de nuestra cabeza y nues
tro cuerpo, y tambin podra ser que estuvieran siguiendo la direc
cin en la que miramos. Los seres humanos somos muy hbiles a la
hora de percibir la direccin en la que estn mirando otros huma
nos, as que es una posibilidad. En el caso de Fellow, el profesor
Warden lo verific vendndole los ojos a su amo. Cuando se le dijo
a Herbert que se orientara hacia una determinada direccin ade
cuada a la orden, Fellow no tuvo problemas a pesar de que los ojos
de su amo habian dejado de ser visibles. Esto significa que es pro
bable que el perro usara los siempre ms perceptibles movimientos
de orientacin asociados con la cabeza y el cuerpo, en vez de nece
sitar una mirada direccional de los ojos.
La conclusin importante de todo esto ha de ser la de que a
veces, cuando los perros parecen estar respondiendo a lo que decimos,
puede que en realidad no lo estn haciendo. No cabe duda de que los
perros pueden entender muchas palabras y sonidos, pero lo que hace
que parezcan todava ms capaces de lo que son en realidad es su sutil
habilidad para captar nuestras indicaciones orientativas. Una serie de
palabras dirigidas a un perro puede incluir sonidos que ste entiende,
como "Encuentra", "Trae", "Busca", "Salta" o "Ve a". No obstante,

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68

CONVE~E CON SU PERRO

otros aspectos de nuestros sonidos hablados pueden no tener absolu


tamente ningn significado para l. As, si le digo a mi perro, "Trae la
cosa roja", es mi palabra inulcando la accin, "Trae", la que hace que se
ponga en movimiento para traerme algo, pero lo que realmente lo
alinea con la pelota roja que quiero que me alcance es el giro de mi
cabeza y de mi cuerpo. Pensar que el lenguaje hablado es lo nico que
importa es un prejuicio muy humano. Mi perro no tiene ni idea de lo
que es "la Cosa roja", pero cualquier objeto presente en la trayectoria
de mi mirada -ya sea rojo, blanco o verde-- es lo que me traer.
Aunque solemos pensar que el perro interpreta nuestro lenguaje escu
chndolo, es muy posible que preste mucha ms atencin a lo que est
haciendo nuestro cuerpo. Los perros son grandes lectores del lenguaje
corporal, incluso cuando nosotros no somos conscientes de estar comuni
cndonos de esa manera. Ms adelante, veremos que pueden usar inten
cionadamente su propio cuerpo para transmitir complejos mensajes.
Por el momento slo hemos examinado hasta qu punto los
perros son capaces de interpretar el lenguaje humano. Es evidente que
son bastante hbiles a la hora de interpretar el significado de lo que
queremos que sepan, tanto si extraen dicho significado del lenguaje
hablado como si lo obtienen de otras indicaciones. Despus de haber
tratado brevemente el lenguaje receptivo de los perros, pasaremos a
ocuparnos de su lenguaje productivo para determinar hasta qu punto
son capaces de comunicarse entre ellos.

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La mejor manera de empezar a tratar de entender el lenguaje de


los perros sea quizs examinar la manera en que hablan. Para los seres
humanos, el habla, definida como la produccin de sonidos dotados
de significado, es una forma de comunicarse tan natural que muchas
personas piensan que el habla es ellenguaje.Ya hemos visto que, debi
do a sus limitaciones fsicas, los perros nunca podrn llegar a producir
los complejos tipos de sonidos que crean los humanos; no obstante, los
perros pueden producir sonidos, y los producen, con el propsito de
comunicarse.
El lenguaje en [arma de sonidos aventaja en algunos aspectos a
otros tipos de comunicacin. Comparemos 'los sonidos con las seales
visual~s. El lenguaje corporal visible es un medio importante de co

municacin para los perros y los ayuda a sobrevivir. Un mensaje en


viado en forma de signo visible no produce ruido, pero puede ser

captado desde lejos. La ubicacin y el origen del mensaje tambin


pueden detectarse con facilidad. La seal puede ser "activada" o
"desactivada" instantneamente, y tambin se puede variar su intensi
dad haciendo que los movimientos de seiializacin sean ms vigoro

sos, ms rpidos o ms exagerados. Con tal de que el perro haya apren


dido a traducirlas, seales visuales tan simples como menear la cola o
mover la cabeza pueden contener informacin bastante compleja. Esto

significa que el lenguaje de las seales visuales es muy flexible y que


sus posibilidades son ilimitadas. As pues, por qu se desarrollaron las
seales snicas?
Para un animal, el gran problema del lenguaje visual estriba en
que sus mismas ventajas pueden volverse contra el individuo que lo
emplea. Como las seales tienen que ser recibidas, no siempre es posi
ble evitar que un depredador, o una presa en potencia, tambin vea al

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emisor. El uso del lenguaje corporal y las seales visuales requiere ojos
altamente desarrollados, con una extremada agudeza y capacidad para
percibir los pequeos detalles. Por muy buena vista que tenga el re
ceptor, los mensajes vist::l1es empezarn a perder sus detalles si el emi
sor se encuentra demasiado lejos. El humo, la niebla o cualquier con
dicin que disminuya la visibilidad tambin anulan la claridad del
mensaje. Adems, cualquier obstculo fisico, como rocas, rboles o muros,
bloquear la comunicacin visual porque esos mensajes no pueden
salvar obstculos o rodearlos. La comunicacin visual tambin requie
re que haya suficiente luz ambiental para que los mensajes puedan ser
vistos. La evolucin habra cometido un grave error creando un ani
mal totalmente dependiente de un canal de comunicacin que deja de
funcionar durante la noche y no puede volver a conectarse hasta las
primeras luces del alba.
Las seales snicas parecen estar libres de muchos de los incon
venientes asociados con la visin. Aunque la comunicacin mediante
sonidos requiere un aparato auditivo sensible, los sonidos pueden re
correr largas distancias y seguir siendo interpretables. Los sonidos no
son interceptados por la niebla o la total oscuridad, y pueden doblar
esquinas y atravesar o salvar muchos obstculos como bosques, rocas y
muros. sa, naturalmente, es la razn por la que resulta tan dificil acer
carse a una criatura salvaje sin ser detectado, incluso cuando est dor
mida o adormilada. El sonido llegar hasta ella mucho antes de que la
vea. El aspecto negativo es que el sonido puede transmitirse desde un
lugar escondido, permitiendo as que quien lo enva permanezca oculto.
La fuente del sonido puede ser localizada con precisin por dos odos
agudos, pero tambin puede parecer que el sonido procede de una
ubicacin falsa o ambigua (como cualquier buen ventrlocuo puede
demostrar). Los sonidos breves y agudos, como un graznido, resultan

dificiles de localizar. No obstante, si otro animal, digamos la madre del

que grazna, ha estado a la escucha y ya conoce la ubicacin del emisor,

puede interpretar el mensaje y acudir inmediatamente.

En lo que respecta a los sonidos, sabemos efectivamente que los


animales producen un gran nmero de ellos. Parece intuitivamente
lgico sugerir que esos sonidos no habran evolucionado como parte
de las pautas de comportamiento normales de los animales si no tu
vieran una funcin especfica. Bastantes cientficos han llegado a la
conclusin de que muchos de los sonidos que producen los animales
parecen ser similares a lo que llamamos "palabras" y tener significados
muy especficos que son entendidos por otros miembros de la especie.

La evidencia ms abrumadora nos la proporcionan los monos (quiz


porque los humanos tienden a sentirse ms impresionados por lo que
hacen los monos que por lo que hacen los animales de cuatro patas).
U no de esos monos es el vervet africano. Este simio esbelto y grcil, de
largos brazos y piernas y rostro bastante plano, tambin es conocido
como mono de la sabana, dado que permanece casi siempre en la
misma sabana o cerca de ella. Pasa una gran parte de su vida en el
suelo, donde busca fruta, hojas y dems vegetacin. Los vervets obtu
vieron su nombre de la palabra francesa ver!, que significa verde, por
que el suave y espeso pelaje de su espalda tiene un tono verdoso que
contrasta con la negrura de sus manos, pies y cara y el color amarillo
plido o blanco de la parte delantera del cuerpo. Y lo ms importante
para el tema que ahora nos ocupa es que tambin poseen un vocabu
lario que advierte de la proximidad de posibles depredadores. Los vervets
no slo dan la alarma cuando se detecta a un depredador, sino que
tambin usan "palabras" especficas para informar a los otros miem
bros de su manada de contra qu clase de depredador deberan mante
nerse alerta.
Los psiclogos Dorothy Cheney y Robert Seyfarth de la Uni
versidad de Pensilvania dirigieron la mayor parte de las investigaciones
lingsticas relacionadas con los vervets. Descubrieron que hay tres
grandes depredadores que cazan a estos pre~iosos manitos: el leopardo,
el guila y la serpiente. Un vervet que detecta a un leopardo produce
una especie de ladrido entrecortado que suena como una rfaga de
ametralladora. Si detecta a un guila, produce un ladrido distinto que
suena como una risa forzada y si detecta a una serpiente, produce una
especie de parloteo estridente. Cada uno de estos sonidos acta sobre
los otros vervets como si fuera una seal de alarma o palabra especfica
y provoca un comportamiento distinto. Cuando oyen el ladrido que
significa "leopardo", todos los monos dejan lo que estuvieran hacien
do y buscan refugio en los rboles. Cuando un vervet oye la carcajada
que significa "guila", alza rpidamente los ojos hacia el cielo para
observarlo antes de ponerse a cubierto entre los matorrales. Cuando
un vervet emite el parloteo que significa "serpiente", los otros monos
se yerguen sobre sus patas traseras para inspeccionar el suelo a su alre
dedor en busca de su sigiloso enemigo reptante.
Para confirmar su impresin de que aquellos sonidos actuaban
como palabras, los dos investigadores tenan que descartar antes otras
posibilidades. La ms importante es que tanto los sonidos como las
conductas protectoras especficas que exhiban los monos no tuvieran

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72

CONVE~E CON SU PERRO


RUIDO ANIMAL

como objetivo comunicar algo, sino que en realidad slo fuesen una
especie de respuesta emocional causada por la visin del depredador.
Para verificarlo, Cheney y Seyfarth grabaron las distintas llamadas de
alarma. Despus pusieron las grabaciones cuando no haba ningn
depredador en los alrededores. El resultado fue que todos los monos
que oyeron las llamadas grabadas respondieron de la manera apropia
da. Esto quiere decir que los monos extraan los significados de los
sonidos y que los consideraban palabras.
Haba otro caracterstica por la que las palabras de los vervets
parecan asemejarse al lenguaje humano. Cuando los nios estn apren
diendo a hablar, suelen cometer el error de usar la misma palabra para
varias cosas similares. Los vervets jvenes tambin cometen esa clase"
de errores. Un vervet joven puede usar la llamada de alarma del guila
cuando ve caer una hoja, o la del leopardo cuando un antlope pasa
cerca de l, o la de la serpiente cuando ve una liana que cuelga de un
rbol. Los vervets cometen muchos menos errores conforme van cre
ciendo, lo cual sugiere que estn aprendiendo y desarrollando sus ha
bilidades lingsticas. Durante el proceso, tienden a volver la mirada
hacia sus madres cuando otro mono da la alarma, como si aprendieran
qu es lo que han de hacer observando la manera en que responden
los animales ms viejos y experimentados. Tambin parecen compro
bar si otros monos estn de acuerdo con su eleccin de la llamada de
alarma cuando utilizan una. Con el paso del tiempo, los jvenes vervets
llegan a ser hablantes ms precisos del "vervs" escuchando y obser
vando a otros monos.
Si los sonidos de los vervets fueran una especie de lenguaje pri
mitivo, entonces, como todos los lenguajes vivos, el vervs debera ser
capaz de crear nuevas palabras con las que describir nuevas cosas o
condiciones en el entorno. Los lenguajes humanos modernos han te
nido que crear palabras como "telfono", "ordenador" y "lser" a me
dida que cada una de esas cosas entraba en escena y se volva impor
tante. As pues, podramos preguntar: si apareciera una nueva clase de
depredador especializado en los vervets, produciran stos una nueva
llamada de alarma? Marc Houser, un psiclogo y antroplogo de la
Universidad de Harvard, tuvo ocasin de observar cmo ocurra esto
entre los vervets. Mientras pasaba por el mismo hbitat que haban
estudiado Cheney y Seyfarth, oy un coro de llamadas de alarma que
sugera la proximidad de un leopardo. Pero al escucharlas ms atenta
mente, se percat de que las llamadas eran ligeramente distintas. "En
vez de las intensas llamadas de alarma parecidas a rfagas asociadas con

LENGUAJE ANIMAL?

73
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los avistamientos de leopardos -comunic despus-, estas llamadas


mostraban una pauta temporal de emisin mucho ms lenta, tal como
se percibira una grabacin si las pilas del aparato se fueran agotando'
durante la reproduccin." Cuando lleg a la escena, descubri que los
vervets se haban subido a los rboles y saltaba a la vista que haban
estado indicando la presencia de un len.
En el transcurso de los estudios, nunca se haba visto que los
leones trataran de cazar a los vervets. Parece lgico, dado que el len es
ms lento que el leopardo y por lo tanto tiene menos probabilidades
de atraparlos. Adems, el pequeo vervet no representa ningn gran

trofeo para el len, que necesita presas ms grandes para sustentarse a s


mismo y a su manada. Al parecer, en este caso, y dado que las otras
fuentes de alimento haban empezado a escasear, el len recurri a
una fuente de comida no-tradicional. Los vervets respondieron inclu

yendo a los leones en la categora general de los felinos cazadores y


produjeron una nueva "palabra" modificando el sonido de la llamada
del leopardo. El entorno haba cambiado y el lenguaje vocal de los
vervets respondi cambiando para incluir las nuevas condiciones, de
manera muy parecida a como se expande el lenguaje humano para
incluir nuevos conceptos.
Este grado de sofisticacin lingstica parece muy complejo, pero
no deberamos pensar que tales habilidades,linglisticas slo son posi
bles en especies COl! cerebros tan complejos como el que encontramos
en un mono. Hallamos palabras especficas similares, en forma de lla
madas de alarma, en muchos otros animales. Un ejemplo nos lo ofrece

la ardilla terrestre de Belding, una criatura muy sociable que excava


madrigueras. Como pasa la mayor parte de las horas diurnas al descu

bierto, encima de rocas y junto a troncos, esta ardilla es muy vulnera


ble a los ataques desde el aire de los halcones y otras aves de presa, y
tambin est expuesta a los ataques en tierra de varios mamferos
depredadores, como los gatos monteses o los tejones. Esas dos varieda
des de depredadores utilizan estrategias de caza muy distintas: los hal

cones confan en la rapidez y los gatos monteses en el sigilo. Al igual


que los vervets, las ardillas terrestres disponen de varias llamadas de
alarma que especifican cul es el depredador avistado. Un agudo silbi
do es el sonido para "Se aproxima un halcn", mientras que una espe
cie de castaeteo significa "Un mamfero est intentando acercarse sin
que lo veamos". Como en el caso de los vervets, estas ardillas terrestres
responden apropiadamente cuando oyen una de esas seales. Se ponen
a cubierto cuando alguien lanza la llamada del "halcn", y se dirigen

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74

CONVE~E CON SU PERRO

hacia sus madrigueras para montar guardia cuando otra ardilla lanza la

llamada del "manfero al acecho".

En la escala evolutiva, los perros ocupan un puesto intermedio

entre las ardilla~ terrestres y los vervets, por lo que parecera lgico

esperar encontrar vocalizaciones "con significado" en los cnidos. El

sonido ms comnmente atribuido al perro domstico es el ladrido,


por lo que quiz fuese interesante hacer algunas especulaciones evolu
tivas acerca de cmo lleg a surgir este ladrido. En un captulo poste
rior, "traduciremos" los significados de los distintos ladridos.
Probablemente nunca dispondremos de pruebas concluyen

tes que nos indiquen cmo los humanos y los perros llegaron a

formalizar su mutua relacin personal y de trabajo, pero lo- ms

probable es que el hombre no eligiera inicialmente al perro y que

ms bien fueran los perros los que eligieron al hombre. Probable

mente se sintieron atrados por los campamentos humanos debido

a que los_humanos tambin eran cazadores y haba muchas proba

bilidades- de que hubiese restos animales como huesos, trozos de

piel y dems despojos de las vctimas de caceras recientes, esparci

dos por los lugares donde acampaban los humanos. Los antepasa

dos de los perros actuales (siempre pendientes de la comida) des

cubrieron que, si se mantenan cerca de las moradas del hombre,

podran hacerse de vez en cuando con algn que otro bocado al

tiempo que se ahorraban el esfuerzo de una cacera.

Aunque el hombre primitivo seguramente no se preocupaba


mucho de la limpieza, las cuestiones de salud o el saneamiento, s es
verdad que, al pudrirse, la comida huele mal y atrae insectos que ha
bran causado serias molestias a los humanos. Por ello, es probable que
en un principio los perros fueran tolerados en el permetro del campa
mento porque se ocupaban de la basura. Esta funcin de eliminacin
de los desperdicios se prolong durante incontables siglos y siguen
llevndola a cabo los perros parias en muchas de las regiones menos
desarrolladas del mundo. Los antroplogos que estudian a las tribus
primitivas del Pacfico Sur se han percatado de que en las islas cuyos
habitantes tienen perros, las aldeas y asentamientos son mucho ms
permanentes. Las aldeas sin perros tienen que cambiar de emplaza
miento cada ao para escapar a la contaminacin ambiental causada
por la putrefaccin de los residuos. Esto incluso ha llevado a sugerir
que los perros muy bien pudieron ser un elemento fundamental en el
establecimiento de ciudades permanentes en esa remota poca, antes
de que descubriramos la importancia del saneamiento pblico.

RUIDO ANIMAL

"

LENGUAJE ANIMAL?

75

En cuanto los cnidos salvajes que acabaran convirtindose


en perros se sintieron atrados por los asentamientos humanos, nues
tros antepasados no tardaron en notar otro efecto beneficioso de su
presencia. Recuerden que los primeros humanos vivan en una poca
muy peligrosa. Haba muchos animales de gran tamao que consi
deraban a los humanos como fuentes potenciales de carne fresca.
Tambin haba otros grupos de humanos con intenciones hostiles.
Como los cnidos que vivan alrededor de la alde-a empezaron a
considerar esa rea como su territorio, daban la alarma cada vez
que se aproximaba un humano desconocido o alguna bestia salvaje.
Eso alertaba a los residentes con tiempo suficiente para permitirles
organizar alguna clase de defensa en caso de que fuera necesario.
Mientras los perros estuvieran presentes, los centinelas humanos
no necesitaban mantenerse tan vigilantes, lo cual permita ms tiem
po de descanso y una vida mejor.
El proceso que va de los perros que protegen la aldea al perro
personal de una casa no es muy largo. Ahora los humanos ya saban
que los perros daran la alarma si su territorio era invadido. Suponga
mos que esa idea fue un poco ms lejos: un perro que considerara una
casa como su territorio proporcionara una advertencia personal a la
familia. Esto servira al buen propsito de avisar a la familia de que
se acercaban unos visitantes (una especie de timbre canino) o advertir
de la aproximacin de alguien con intenciones malvolas (una alarma
antirrobo canina). No cabe duda de que sta fue una de las motiva
ciones para capturar cachorros de perro salvaje, llevrselos a casa y
domesticarlos.
Cuando decimos que los cnidos del hombre primitivo ladra
ban, no nos referimos a la clase de ladrido que los perros exhiben
actualmente. Los sonidos producidos por esos primeros perros proba
blemente fueran mucho ms parecidos a los que producen los cnidos
salvajes de hoy. Lobos, chacales, zorros y coyotes rara vez ladran, y el
ruido que hacen dista mucho de ser impresionante. Recuerdo la pri
mera vez que o ladrar a una manada de lobos cuando nos aproxima
mos a su cubil. No me cost mucho reconocer aquel sonido como
ladridos, pero me sorprendi lo contenido que era. Los perros doms
ticos sueltan largas y ruidosas series de ladridos. Los ladridos de los
lobos eran mucho ms suaves, y sonaban como una especie de "buf"
ahogado. No se producan en series, sino que consistan en un solo ladri
do. En un perodo de medio minuto cont cuatro modestos ladridos,
mientras que, cuando avisa de la aproximacin de un desconocido, un

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76

CONVEmE

CON SU PERRO

RUIDO ANIMAL

perro domstico puede soltar treinta o ms ladridos mucho ms rui

dosos en ese mismo perodo de tiempo.

En un momento dado, los primeros "dueos de perros" tuvie


ron que percibir alguna diferencia en la cantidad de vocalizacin de
los distintos cnidos que compartan sus campamentos. Parece obvio,
desde el punto de vista de la seguridad personal y comunitaria, que el
perro ms efectivo es e! que tiene un ladrido ruidoso y persistente.
Aparentemente, los humanos iniciaron una especie de programa pri
mitivo de cra selectiva para obtener esa clase de perros. Un perro que
ladraba era conservado y apareado con otros que tambin ladraban.

Uno que no ladraba no serva de nada y se prescinda de l. Esto

parece explicar la divergencia que existe entre las tendencias vocales

de los perros y los cnidos salvajes.

Para respaldar esta "teoria de la evolucin controlada", hay evi

dencias documentadas de perros modernos criados para ladrar. Esto

supuso el desarrollo de los terriers. El terrier es un perro de caza espe

cializado. La raz latina terra de "terrier" hace referencia al suelo o la

tierra y tambin a la habilidad especial de este tipo de perro, que con

siste en seguir a la presa hasta su madriguera o alguna hendidura natu

ral y sacarla de ella o matarla. Los primeros terriers ladraban, pero no

ms que cualquier otra raza de perro domstico. Ladraban cuando

alguien se acercaba a sus casas o su territorio y para dar una alarma

general. No obstante, los perros, al igual que sus parientes salvajes, no

ladran cuando cazan. Eso seria contraproducente. Un ladrido alertara

a la presa de la presencia y la situacin exacta de su depredador y le

facilitara la huida. Debido a eso, la inmensa mayoria de perros cazan y

atacan en el ms absoluto silencio.


Cazar sin hacer ruido puede ser aconsejable en espacios abier
tos, pero cuando se trata de cazar animales en sus cubiles o madrigue
ras en beneficio de los humanos, ya no resulta tan til. El sonido de!
perro movindose bajo tierra es lo que indica a los cazadores dnde
deben cavar para poner al descubierto al zorro o tejn, y tambin les
ayuda a recuperar a su perro. Como los terriers no ladraban cuando
perseguan o atacaban, los cazadores disearon para ellos collares
especiales con campanillas. De este modo, el ruido podra guiar a
los cazadores durante la cacera y a la hora de cavar. Desgraciada
mente, la solucin no era viable. Muchos perros moran asfixiados
cuando sus collares se enganchaban en alguna obstruccin subterr
nea, y otros moran porque los cazadores no podan or e! tintineo de
las campanillas cuando e! zorro y el terrier desaparecan bajo el suelo

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o LENGUAJE ANIMAL?

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77

en su confrontacin final. Un perro que ladrase,sin embargo, poda ser


odo y gracias a ello localizado, sin que los ladridos incrementaran e!
riesgo que corra.
Esto llev a criar sistemticamente a los terriers para que ladra
ran. Los perros con ms predisposicin a ladrar cuando se excitaban
por algo fueron apareados con otros terriers que tambin ladraban
mucho.A finales de! siglo XIX, prcticamente cualquier perro al que se
pudiera llamar terrier era una mquina de ladrar. El tamao no tena
nada que ver. Un diminuto Yorkshire terrier de un palmo escaso de
altura ladrar ms vigorosamente con mucha menos provocacin que
un gran dans de 60 kilos y 75 cm de altura. Esto no se debe a que el
minsculo terrier sea valiente o est ms asustado, sino a que ha sido
criado para ladrar.
Los datos cientficos probablemente ms sistemticos que se han
obtenido sobre la herencia de la ladra en los perros provienen de dos
psiclogos, John Paul Scott y John L. Fuller, que estudiaron durante
quince aos las particularidades genticas y el comportamiento de los
perros en una instalacin especial, elJackson Memorial Laboratory de
Bar Harbar, Maine. Una de las razas de perros que estudiaron fue el
basenji. El basenji es un soberbio sabueso africano de rostro pun
tiagudo, orejas tiesas y cola que se curva hacia la espalda. Es de
tamao medio: pesa alrededor de 10 kilos y mide unos 40 cm hasta
la paletilla. Una de las caractersticas ms sorprendentes del basenji
es que rara vez ladra. En vez de ladrar, lo que hace es emitir una
especie de suave sonido ululante que suele recordarme al canto
tirols, mientras que en otras ocasiones emite una especie de risa
suave. El basenji puede ladrar, slo que, a menos que est muy
excitado, raramente lo hace. Ha habido algunas especulaciones en
cuanto a porqu apenas ladra. La teora ms comn es que en las
selvas africanas ladrar para alertar de la proximidad de una persona o
animal desconocido podra resultar muy poco funcional, o incluso
peligroso. Algunos naturalistas han observado que a los leopardos les
encanta la carne de perro, y es posible que en ese entorno el perro que
ladre slo consiga atraer la atencin hacia s mismo y, con ello, aumen
tar las probabilidades de una muerte prematura.
Scott y Fuller prepararon una serie de prueb~s de dominio so
cial para averiguar cmo se comportaran distintas razas. Un aspecto
de la conducta que examinaron fue la cantidad de ladridos. La prueba
de dominio consisti en introducir a dos perros en un recinto con un
hueso muy deseable. Normalmente, los perros que se encuentran en

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tal situacin ladrarn para amenaZar al otro perro o en un intento de


atraerlo para conseguir que se aleje del hueso. En esta situacin, slo
alrededor del 20 por ciento de los basenjis lleg a ladrar, contra cerca
del 68 por ciento de los cockers spaniels sometidos a la prueba. De los
basenjis que ladraron, la mayora slo emitieron uno o dos suaves "buS"
parecidos a los de los lobos, y el ms ruidoso solt veinte ladridos
durante los diez minutos que dur el test. En comparacin, el 82 por
ciento de los spaniels ladraron ms que el ms ruidoso de los basenjis.
Un cocker spaniel solt 907 ladridos en el perodo de diez minutos,
lo que supone ms de 90 ladridos por minuto! As, yen lo que respecta
al basenji, no slo es menos probable que ladre, sino que cuando ladre
lo har menos veces.
El siguiente paso fue cruzar deliberadamente al silenoso basenji
con el ruidoso cocker spaniel. El resultado fue una camada de perros
con casi tantas probabilidades de ladrar como el grupo de cockers
spaniel original (el 60 por ciento contra el 68 por ciento). Esto sugiere
que en los perros domsticos la tendencia a ladrar no slo es gentica,
sino que probablemente se trate de un gen dominante. Eso significa
que un perro que tenga tanto un gen de ladrar como uno de ausencia
de ladridos acabar siendo un ladrador, lo que probablemente explica
por qu a los primeros criadores de perros les cost tan poco crear un
perro domstico con tendencia a ladrar. En cuanto se ha encontrado la
caracteristica, resulta muy facil cultivarla y mantenerla por la sencilla
razn de que se impone a otras tendencias ms silenciosas.
La tendencia dominante a ladrar, sin embargo, no lo explica
Aunque
el cruce de basenji y cocker spaniel tiene casi tantas
todo.
probabilidades de ladrar como el cocker spaniel puro, el nmero de
ladridos que emite a lo largo de un perodo de tiempo es reducido.
El 82 por ciento de los cockers ladr ms de veinte veces durante
la prueba mientras que, de los cruzados basenji/ cocker, slo lo hizo
el 49 por ciento. Esto demuestra que hay dos tendencias heredadas
distintas. La primera es la probabilidad de que un perro ladre (o la
cantidad de estimulacin necesaria para que lo haga), mientras que
la segunda es la cantidad o pauta de ladrido que producir una vez
ha empezado a ladrar.
Hemos estudiado una teoria sobre la evolucin del ladrido en
los perros modernos, pero todava no hemos hablado de si los distintos
ladridos pueden interpretarse como poseedores de distintos significa
dos (como ocurre en las llamadas de depredadores del vervet y la ardilla
terrestre). Para ello, antes deberemos aprender a escuchar los sonidos

que producen los perros y a distinguir la manera en que pueden dife


rir los distintos ladridos y dems vocalizaciones. La verdad es que la
gente no parece prestar mucha atencin a los matices que diferencian
los distintos ladridos de los perros. Debido a ello, nos perdemos una
gran parte del contenido de los mensajes que los perros intentan trans
mitirnos. Un ejemplo de lo insensibles a la voz de un perro que somos
es el hecho de que el odo humano ni siquiera ha logrado establecer
un consenso acerca de cul es el sonido bsico que producen los pe
rros. Para los angloparlantes, el perro dice bou-uau, buf-buf o an-an.
.Para los hispanoparlantes dice guau-guau, para los holandeses waf-waf,
para los franceses woa-woa, para los alemanes wau-wau,para los checos
haff-haff, para los coreanos mung-mung, Ypara los chinos wung-wung.
Ser que nuestros perros hablan distintos lenguajes? Probablemente
todo se reduzca a que los humanos no sabemos escuchar.

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EL PERRO

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Para los seres humanos, los sorudos del lenguaje son considerable
mente arbitrarios. No existe rungn conjunto de palabras que tengan un
significado comn para todos los miembros de nuestra especie. Muchos
sorudos distintos, en distintos lenguajes, pueden significar lo mismo. Los
sorudos asociados con las palabras dog, chien, hund y "perro" significan lo
mismo, aunque no haya prcticamente nada en comn entre las pautas de
sorudos que componen esas palabras.A veces los humanos han intentado
eliminar las dificultades producidas por la multiplicidad de lenguajes hu
manos creando un "lengu;tie uruversal". El ms conocido es el esperanto,
pero por desgracia apenas ha terudo efecto sobre la diversidad del lenguaje
humano. Los sorudos que los arumales emplean para comurucarse entre
ellos, sin embargo, presentan una uruformidad mucho myor. Esos soni
dos difieren para cada especie, pero (salvo algunos "dialectos" regionales

en las aves) siempre parece existir una clase de lenguaje bastante comn o
uruversal dentro de cada cipo de armal.

El cdigo lingscico uruversal de los armales, lo que podramos


llamar Esperanto Evolutivo, incluye cierto nmero de pautas de sorudos
comunes que se usan para la comurucacin. Dichas pautas han sido crea
das no por estudiosos y lingistas, sino por las presiones evolutivas que
operan sobre los sorudos picos producidos por los armales. El Esperanto

Evolutivo permite no slo que cada grupo de perros entienda las seales
vocales de los otros grupos, sino que otras especies (la humana incluida)

puedan extraer tambin un considerable sigllificado de esas seales. En el


Esperanto Evolutivo de los armales, las reglas bsicas para la comprensin
tienen que ver con las tres dimensiones: e! tono de! sorudo, la duracin del
sorudo y la frecuencia o ndice de repeticin de los sorudos.
Pensemos en lo que significa variar el tono de un sonido. Pa
ra los gruidos, ladridos y otros sonidos, los tonos graves (como el

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82

CONVEFeE

EL

CON SU PERRO

gruido de un perro) normalmente indican amenaza, ira y la posibili


dad de agresin. Bsicamente significan "No te acerques". En general,
los sonidos agudos significan todo lo contrario. O dejan claro que
puedes acercarte sin correr ningn peligro o preguntan si el que los
emite puede acercarse.
El naturalista Eugene J. Morton,l trabajando en colaboracin
con J. Pope en el Parque Zoolgico Nacional de Washington, nc.,
analiz los sonidos de cincuenta y seis especies de aves y mamferos y
descubri que esta Ley del Tono era vlida para todos ellos. Los perros
gruen de la misma manera en que los elefantes, las ratas, las zarigeyas,
los pelcanos y lOS paros carboneros. Todos esos gruidos parecen que
rer decir "Esto no me gusta", "No te acerques demasiado" o "Cuida
do". Los perros gimotean de la misma manera en que lo hacen los
rinocerontes, los conejillos de indias,los nades e incluso los uombats,
esos pequeos osos australianos, yesos gimoteos tienen el significado
general de "No soy ninguna amenaza", "Me duele" o "Quiero". Los
psiclogos han demostrado esas mismas caractersticas en el lenguaje
. humano. Cuando un humano est enfadado o se muestra amenazador,
el tono de su voz tiende a un registro ms bajo. Por otra parte, cuando
invitamos a alguien a que se acerque y sea nuestro amigo, la voz huma
na tiende a usar un tono ms agudo.
La pregunta a la que debemos responder es: por qu deberan
los perros, o los elefantes, o los faisanes, o usted, usar y entender esta
Ley del Tono? La respuesta empieza con la simple observacin de que
las cosas grandes producen sonidos graves. Tome dos vasos de agua
vacos, uno grande y otro pequeo, y golpee suavemente cada uno
con una cuchara. El grande producir un tintineo ms grave. Una
cuerda ms larga en un arpa o un piano produce un sonido ms grave,
al igual que un tubo de rgano ms largo. Las leyes fisicas de la reso
nancia son vlidas tanto para los animales como para los objetos inani
mados que pueden producir sonidos. Los animales ms grandes pro
ducen sonidos ms graves que los animales ms pequeos.
Evidentemente, no se trata de que los animales grandes decidieran
producir sonidos ms graves para que los otros animales supieran que
eran grandes: la razn es pura y simplemente fisica.Aun as, y como la
evolucin acta a travs de la supervivencia, los animales que apren
dan a mantenerse alejados de las cosas que producan sonidos graves
tambin tenan ms probabilidades de evitar encuentros fatales. El re
verso de la moneda es que los animales tienen ms probabilidades de
sobrevivir si aprenden a no huir de los gemidos y los chillidos agudos,

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,.

PERRO HABLA

83

dado que lo ms probable es que stos sean producidos por criaturas


pequeas y no amenazadoras, mientras que el huir de ellos dejndose
llevar por el pnico podra causar lesiones o atraer la atencin de algo
ms grande y ms peligroso.
Aqu es donde la evolucin y el desarrollo de la comunicacin
empezaron a entrelazar su magia. Suponga que es usted un animal que
est enviando seales a los individuos que lo rodean. Como sabe que
otros animales estn prestando atencin al tono de sus seales, ahora
puede usar deliberadamente dicho tono como un medio de comuni
cacin. Si quiere conseguir que otro animal se aleje, o que no entre en
su territorio, entonces siempre le quedar el recurso de emitir una
. seal ms grave, como por ejemplo un gruido, con lo cual sugerir
que usted es ms grande y ms peligroso. Otra opcin sera producir
una seal aguda, como un gimoteo, para sugerirles que, como usted es
bastante pequeo, no corrern ningn peligro si se le aproximan.Aun
que usted sea grande, si va a acercarse a otro animal y desea indicar que
no pretende amenazarlo o hacerle dao, podra usar el gimoteo o el
quejido para dejar claro que tiene intencin de comportarse como
una criatllra pequea e inofensiva.
.
Esta clase de conducta es abiertamente manipuladora, por su
puesto. Nadie altera su tamao por el mero hecho de modificar el
tono de sus seales. As pues, por qu va a .responder el receptor de la
seal a dichas variaciones de tono si esa seal ya no se corresponde
con la realidad fisica del individuo que la est emitiendo? La razn es
que responder al tono constituye una ventaja de supervivencia para el
animal que recibe la seal. Un animal que grue en voz baja es un
animal al que ms vale evitar. La prudencia aconseja mantenerse aleja
do del animal que est emitiendo esas seales, tanto si es grande como
si no es ms que un animalito lleno de hostilidad y dispuesto a atacar.
Si el propietario de la boca est realmente furioso, unos dientecillos
insignificantes pueden causar grandes heridas. Un animal que est pro
duciendo sonidos gimoteantes ya es otra cosa. No hay ninguna nece
sidad de evitar la fuente de esos sonidos agudos, tanto si el animal
realmente es pequeo como si meramente est de buen humor y se
siente sociable, dado que la seal que est transmitiendo es todo lo
contrario de una amenaza.
. Los estudiosos de la conducta evolutiva diran que esas seales
relacionadas con el tono se han convertido en seales "ritualizadas".
Nuestras respuestas a esas seales han llegado a ser independientes de
los hechos fisicos que en un principio las volvieron adaptativas. Ahora,

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84

CONVER2-E

EL

CON SU PERRO

PERRO HABLA

85

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esas seales ritualizadas servirn a una funcin lingstica muy til, y


tambin pueden reducir la cantidad de violencia y agresin innecesa
rias entre los animales que viven en grupos sociales. Si un lobo se
acerca al jefe de la manada y es recibido con un gruido gutural,
puede estar seguro de que el estado emocional de! jefe oscila entre la
ira y la agresividad. Entonces puede evitar meterse en los con slo
mantenerse alejado, antes de que se enseen los dientes y los cuerpos
sufran heridas. Dicho lobo tambin puede empezar a producir agudos
sonidos gimotean tes para indicar que no est amenazando o desafian
do al jefe. En tales condiciones, e! jefe puede dejar de gruir y permi
tir que se acerque. En cualquier caso, no hay derramamiento de sangre
porque ambos lobos conocen los significados de las seales ritualizadas.
Esos significados han evolucionado debido a que contienen informa
cin til y contribuyen a mantener la armona social.
Hay que subrayar que el gruir slo resulta efectivo en e! senti
do de que es una seal ritualizada que intenta cambiar la conducta de
otro individl,o. Concretamente, el gruido pretende advertir a alguien
que no debe acercarse. Un perro que ha decidido atacar no grue,
sino que se limita a atapr. Si un perro ha estado gruendo y e! objeto
de su comunicacin no empieza a retroceder, es muy posible que el perro
deje de gruir. Esto no significa que la hostilidad haya finalizado. Cabe la
posibilidad de que e! perro comprenda que e! gruido no es aceptado y
que la nica alternativa que le queda es luchar. Ahora en silencio, e! perro
baja ligeramente la cabeza; su labio contrado puede temblar y de pronto,
y sin ningn otro sonido, habr una acometida y un intento de morder.
Los perros que han decidido atacar no emiten seales vocales. Si han
visto alguna demostracin de como actan los perros polica, sabrn
que cuando se le da la seal de atacar a la persona que finge ser un crimi
nal acosado, el perro se limita a salir disparado en un silencio fantasmal
para cerrar sus fauces sobre el brazo acolchado del crin1.nal. El gruido
puede reaparecer una vez entablado e! combate, dando al oponente la
seal de abandonar la lucha y salir huyendo. Un perro asustado que decide
que la nica forma de mantener su integridad fsica es huir, se comportar
de manera igualmente silenciosa. Un perro que huye a toda prisa, tratando
de interponer la mayor distancia posible entre s mismo y lo que percibe
como una amenaza, no suele producir ningn sonido. La situacin ha
rebasado e! nivel de la comunicacin social. Tanto en e! caso del miedo
como en el caso de la ira, cuando los sonidos ya no sirven como len
guaje, cesan. Por qu seguir produciendo sonidos si han dejado de ser
seales tiles que puedan influir en la conducta de algn oyente?

La segunda caracterstica importante del Esperanto Evolutivo es


la duracin de! sonido. sta puede usarse para modificar los significa
dos de los sonidos de un tono determinado. La manera en que la du
racin se combina con el tono es un poco compleja. Bsicamente,las
duraciones ms cortas van asociadas a miedo intenso, dolor o necesidad,
Tomemos por ejemplo e! quejido agudo de un perro. Si acortas su dura
cin, se convierte en un chillido, el cual puede significar que el perro
acaba de experimentar dolor o que est aterrado y se dispone a huir. Si se
prolonga la duracin de ese sonido, se convierte en un gimoteo, el cual
puede significar placer, ganas de jugar o una invitacin. En trminos ge
nerales, cuanto ms prolongado sea e! sonido, ms probable ser que e!
perro tome una decisin consciente sobre la naturaleza de la seal y las
conductas que van a seguirla. As, e! gruido amenazador de un perro
dominante que est decidido a defender su territorio cueste lo que cues
te no slo ser grave, sino tambin prolongado y sostenido. Si el grui
do es lanzado en series ms cortas y mantenido slo brevemente, indi
ca que existe una parte de n1.edo y que el perro no est demasiado
seguro de que el ataque sea la solucin ms aconsejable.
La tercera dimensin de! Esperanto Evolutivo de las vocaliza
ciones caninas es el ndice de repeticin del sonido. Los sonidos repe
tidos con frecuencia y a buen ritmo indican un grado de excitacin y
urgencia. Los sonidos espaciados, o no repetidos, normalmente indi
can un nivel de excitacin menor o un estado mental pasajero. Un
perro que le ladra una o dos veces a una ventana, slo est indicando
un leve inters por algo. Un perro que dirige mltiples series de ladri
dos hacia esa ventana y los repite muchas veces por minuto est mos
trando un nivel de excitacin mucho ms elevado. Est indicando que
cree que la situacin es importante, qizs incluso crtica.
Veremos cmo interactan estas dimensiones si examinamos lo
que quieren decir los perros cuando usan vocalizaciones como los
ladridos, gruidos, aullidos, gimoteos y dems.

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brir la Ley de! Tono, Eugene Morron averigu que muchas especies
ladran, de la misma manera en que pueden gimotear y gruir. Una
ardilla, un mono, e incluso un rinoceronte pueden ladrar. Hasta los

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86

CONVEPE

EL

CON SU PERRO

trinos de algunos pjaros siguen la pauta bsica de un ladrido. Si grabas


en una cinta algunos de esos sonidos de pjaros y la escuchas a una
velocidad ms reducida, suenan notablemente parecidos al ladrido de
un perro.
En un principio los ladridos eran probablemente simples llama
das de alarma para advertir de que se acercaba alguien, ms o menos
como la trompeta medieval que anunciaba que un grupo de personas
se aproximaba a las puertas de una fortaleza. La alarma todava no nos
dice si quienes se aproximan son amistosos u hostiles, y se limita a
alertarnos de que nos vayamos preparando para entrar en accin. sa
es la razn por la que un perro puede ladrar igual de fuerte cuando su
amo empieza a subir los peldaos que llevan a la casa como cuando
detecta la presencia de un ladrn que intenta entrar en ella.
El ladrido cumple tambin la misma funcin que la interpe
lacin de un centinela. El "Alto, quin va?" gritado por el centi
nela anuncia la presencia del individuo y permite que la guardia
obtenga un poco ms de informacin. Al igual que en el caso de
los centinelas, las conductas cambiarn en cuanto el recin llegado
haya sido identificado. En los perros, los ladridos cesan y e! animal
puede recurrir a los gimoteos y a menear la cola como saludo amis
toso a una persona que le resulta familiar. Tambin puede dejar de
ladrar pero empezar a gruir y amenazar con un ataque si el visi
tante es percibido como hostil.
El anlisis de los sonidos de! ladrido revela que estn formados
por un tono cambiante que sube y baja bruscamente. En este sentido,
combinan las cualidades de aspereza de un gruido con las cualidades
tonales de L1n gimoteo. Como los ladridos ocupan una posicin cen
tral dentro de la gama tonal, al perro le resulta muy facil alterar ligera
mente el tono para volverlo un poco ms grave o ms agudo a fin de
producir muchos matices de signifcado.Ahora examinaremos algunas
de las pautas bsicas del ladrido y su interpretacin.
o LADRIDO EN SERIES RPIDAS DE TRES O CUATRO LADRIDOS SIN
PAUSAS INTERMEDIAS, TONO MEDIO: Estamos ante una llamada de alerta
indefnida. Signifca que el perro percibe que hay algo ah, pero c;:se
algo todava no ha sido identificado o no se encuentra lo bastante
cerca para ser una amenaza. En realidad es una sugerencia de que los
otros miembros de la manada deberan reunirse en este sitio. As pues,
este sonido podra signifcar: "Sospecho que puede haber un problema
o intruso cerca de nuestro territorio. Creo que e! jefe de la manada
debera ir a echar un vistazo".
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o LADRIDO RPIDO, TONO MEDIO: Es e! ladrido de alarma bsico.


Significa: "Reunid a la manada! Preparaos para actuar! Alguien se
dispone a entrar en nuestro territorio!". El ritmo de los ladridos se ha
acelerado, lo cual quiere decir que el perro est muy nervioso y nota
que el visitante (o problema) se encuentra mucho ms cerca.
o LADRIDO TODAVA CONTINUO PERO UN POCO MS LENTO Y DE
TONO Ms GRAVE: El que el tono se haya vuelto ms grave y los ladri
dos se sucedan ms lentamente sugiere que e! perro est percibiendo
un problema inminente. As, este sonido significa: "El intruso (o peli
gro) se encuentra muy cerca. Me parece que no es amistoso. Prepa

raos para defenderos!"


Los ladridos han extendido su significado mucho ms all de su
funcin de alarma original. Aadiendo ciertos matices de sonido, se
han convertido en seales ritualizadas que transmiten significados ms
sutiles. Por ejemplo:
o UNA SERIE PROLONGADA DE LADRIDOS, CON INTERVALOS DE MO
DERADOS ALARGOS ENTRE LADRIDO Y LADRIDO: Estos sonidos adoptan la
forma de "Buff" - pausa - "Buff" - pausa - "Buff", y as sucesivamente.
La mejor manera de entenderlos es pensando que significan "Hay
alguien ah? Estoy solo y necesito compaa", y son la respuesta ms
habitual al confinamiento o a dejar solo al animal durante largos pe
rodos de tiempo. Como los perros son animales sociales, separarlos de
su manada puede resultarles muy estresante. Si e! nivel de estrs es lo
bastante acusado, el tono de! ladrido se saldr de la gama media habi
tual, y sonar como una especie de gaido sutilmente mezclado con
un ladrido. Como ocurre casi siempre, la agudizacin de! tono invita a
otros a aproximarse, por lo que esta clase de ladrido quejumbroso
tambin est diciendo: "Sigo aqu. Os habis olvidado de m?
Respondedme, por favor".
o UNO O DOS LADRIDOS SECOS Y CORTOS DE TONO AGUDO O ME
DIO: Es el sonido de saludo ms tpico, y normalmente sustituye a los
ladridos de alarma cuando el visitante es reconocido como amistosO.
Muchas personas son saludadas de esta manera cuando entran por la
puerta. Su verdadero significado es "Eh, hola!" y normalmente va
seguido por e! tpico ritual de saludo del perro.
o UN SOLO LADRIDO SECO, TONO MEDIO TIRANDO AGRAVE: Se oye
con frecuencia cuando una madre est enseando disciplina a sus ca
chorros. Es el mismo sonido que oir cuando un perro es despertado
bruscamente o le tira del pelo al cepillarlo. El leve descenso de! tono
siempre va asociado a la idea de amenaza o molestia, por lo que el
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CONVEBeE

EL

CON SU PERRO

PERRO HABLA

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significado de este sonido puede ser interpretado como "Deja de ha
cer eso!" o "Estte quieto!".
Fijense en cmo ciertos pequeos matices y sutilezas en las
verbalizaciones del perro pueden alterar considerablemente los signi
ficados que pretenden expresar. Es algo muy parecido a la manera en
que los cambios en la inflexin o el tono de voz pueden cambiar el
significado de las declaraciones en el lenguaje humano. As, una frase
de dos palabras como "Est listo" puede ser tanto una aseveracin que
significa "Ya est listo" como una pregunta que significa "Ya est lis
to?". Convertimos la aseveracin en una pregunta subiendo el tono de
voz al final de la frase para preguntar, en vez de bajarlo como se hace
en las aseveraciones. Las inflexiones pueden alterar drsticamente el
significado de las palabras.Todos sabemos que podemos expresar nuestra
confor;rudad con algo que se acaba de decir mediante las palabras "S,
claro". Adoptando un tono irnico, no obstante, esas mismas palabras
pueden usarse para transmitir el mensaje: "No creo ni una palabra de
laque ests diciendo".
Los perros utilizan cambios de inflexin similares, que afec
tan a la duracin y el tono del sonido para alterar el significado de
un ladrido u otra vocalizacin. Esos cambios de inflexin son par
ticularmente evidentes en las secuencias del ladrido nico o corto.
Veamos cmo afectan estas pequeas alteraciones a la comunica
cin canina.
UN SOLO LADRIDO SECO Y CORTO, TONO MEDIO ALTO: Es el soni

do de la sorpresa. Tambin se puede or si el perro se sobresalta por

algo y significa "Qu es esto?" o quiz simplemente "Eh?".

Si este mismo ladrido corto y seco de tono medio se repite dos


o tres veces con un intervalo moderado entre las repeticiones, el signi
ficado pasa a ser "Venid a ver esto!", alertando a quienes se encuen
tren cerca de que se ha producido alguna novedad. El hecho de que el
tono no sea claramente alto o bajo significa que este sonido es causado
por la curiosidad o el inters y no indica, al menos por el momento, ni
miedo ni ira defensiva.
Si modificamos el mismo tipo de ladrido de manera que no sea
tan corto y seco y adquiera una vocalizacin ms deliberada, el signi
ficado pasa a ser" Venid aqu!". El sonido ha pasado a ser una orden
ms insistente que en el caso anterior, y muchos perros usarn esta
clase de ladrido poco antes de la hora de cenar, cuando esperan junto
a su cuenco de la comida, para tratar de apresurar nuestra llegada con
algo de comer.

Bajar el tono hasta un tranquilo tono medio,justo lo suficiente


para que siga sonando corto pero parezca haber perdido cualquier
sequedad anterior, lo convierte en "Estupendo!" o cualquier otra ex
clamacin similar, como "Oh, magnfico!". Hace tiempo tuve un cairn
terrier al que le encantaba saltar, y soltaba ese nico ladrido de alegria
cuando era enviado a saltar la valla ms alta. Por desgracia, y como se
supone que durante la competicin de obediencia los perros deben
trabajar en silencio, cada uno de esos ladridos me costaba un punto.
Nunca intent hacer nada al respecto, dado que or aquel ladrido lleno
de felicidad me proporcionaba el placer de saber que mi perro lo esta
ba pasando en grande. El que disfrutara haciendo los ejercicios vala
ms para m que uno o dos puntos extra en mi marcador. Otros perros
sueltan este mismo ladrido cuando les das su cuenco de la comida o
vas a buscar su correa para ir a pasear.
Ciertos sonidos caninos estn asociados con determinadas acti
vidades. Una de las diferencias entre los perros domsticos y los cnidos
salvajes es que los humanos hemos preservado cierto nmero de ca
racteristicas infantiles en los perros domsticos adultos, caracteristicas
que se pierden cuando el cnido salvaje se vuelve adulto. Un delicioso
ejemplo de estas conductas de cachorro es el deseo de jugar, que se ha
conservado intacto en todos los perros. Nuestros perros tambin han
desarrollado un conjunto de vocalizacione~ o ladridos especializados
que invitan a otros perros a jugar o expresan el placer que sienten
cuando estn jugando.
LADRIDO-TARTAMUDEO, TONO MEDIO: Imaginemos que pode
mos transcribir el sonido del ladrido de un perro como "Ruff". En
ese caso, el ladrido-tartamudeo se transcribiria como "arr-Ruff". Sig
nifica "Venga,juguemos!" y se usa para iniciar la conducta de juego.
Normalmente va acompaado por una determinada postura de invi
tacin al juego, en la que el perro baja la parte delantera del cuerpo
haciendo que sus patas delanteras queden casi pegadas al suelo hasta
los codos, mientras mantiene elevados los cuartos traseros con la cola
dirigida hacia arriba. El ladrido-tartamudeo puede ir seguido inme
diatamente por una serie de correteos de un lado a otro, despus de los
cuales el perro vuelve a asumir la postura de juego y suelta otro ladri
do-tartamudeo.
LADRIDO CRECIENTE: Este sonido resulta un poco ms dificil de
describir, aunque el sonido resulta inconfundible una vez que lo has odo.
Normalmente consiste en una serie de ladridos, cada uno de los cuales
empieza en la seccin media de la gama para luego subir bruscamente
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90

CONVEME

CON SU PERRO

por ella. Casi es un ladrido-chillido, pero no llega a ser tan agudo o


estridente. Es otro de los sonidos asociados con el juego. No es una
invitacin a jugar, pero aparece durante los juegos, especialmente los
de naturaleza ms fsica y movida. Indica excitacin y podra traducirse
como "Esto es muy divertido!". Una versin de este ladrido puede
orse cuando algunos perros se ponen muy nerviosos ante la perspec
tiva de que su dueo les lance una pelota o un frisbee.

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Aunque tenemos la idea de que los gruidos son sonidos aso


ciados a los depredadores grandes y peligrosos como los tigres, los
leones y los osos, en realidad e! gruido es un sonido producido por
muchos o.tros animales. Criaturas tan pacficas e inofensivas como el
faisn,la zarigeya, e incluso algunos conejos, gruen. El gruido tie
ne como propsito mantener alejados a otros animales. Los gruidos
pueden ser "palabras" completas, o pueden utilizarse para modificar
los ladridos aadindoles un grado de amenaza.
GRUIDO RONCO Y SUAVE QUE PARECE PROCEDER DEL PECHO: Es
el clsico gruido de un animal dominante y seguro de s mismo, y
significa "Mucho cuidado!" o "Atrs!". Se usa deliberadamente como
amenaza. Quienes oigan este sonido respondern generalmente apar
tndose y cedindole ms espacio al perro que lo produce; el no ha
cerlo puede desencadenar un ataque. Si un perro ha estado emitiendo
este sonido y de pronto se calla sin alterar su postura para adoptar una
ms relajada, entonces tenga cuidado. Eso puede significar que el pe
rro ha decidido que el "hablar" no est dando resultado y que su nico
recurso es emplear la violencia fsica. Recuerde que la inmensa mayo
ra de ataques se inician en silencio
GRUIDO SUAVE UN POCO MS AGUDO QUE PARECE PROCEDER

Muchas personas lo describiran como ms parecido a


un rugido ahogado que a un gruido y. de hecho, puede ir asocia
do a un cierto fruncimiento de los labios. Tiene un significado
similar al del gruido anterior puesto que qui~re decir "No te
acerques!" o "Mantente alejado de m!". El tono ligeramente ms
agudo indica que el sonido lo produce un animal un poco menos
seguro de s mismo que preferira no luchar, pero que est decidido
a hacerlo en caso de verse obligado.
DE LA BOCA:

EL PERRO HABLA

91

GRUIDO-LADRIDO GRAVE: Es un claro gruido que lleva a un


ladrido, y suena algo as como "grrrr-Ruff'. Al aadir el ladrido, natu
ralmente, estamos aadiendo un componente de tono un poco ms
agudo. Recuerde que e! tono agudo suele asociarse a un menor domi
nio y agresin. Al combinar e! ladrido con el gruido, el perro est
pidiendo refuerzos. As, esta vocalizacin significa: "Estoy bastante al
terado y si es necesario luchar, pero tal vez necesite un poco de ayu
da". Sigue siendo una clara advertencia de que hay que mantenerse
alejado. Este perro preferirla recibir alguna ayuda de sus compaeros
de manada pero, si se ve presionado, actuar agresivamente por su cuenta.
GRUIDO-LADRIDO DE TONO MEDIO ALTO: La SLlbida del tono
aadida al gruido-ladrido indica que e! perro no se siente nada segu
ro de s mismo. El animal est diciendo: "Estoy nervioso o asustado,
pero me defender". Aunque no confe demasiado en s mismo, esta
amenaza es real y hay muchas probabilidades de que el perro luche si
se ve acorralado.
GRUIDO ONDULANTE: Es un gruido que cambia de tono,
pasando de medio bajo a medio alto. Puede quedar disgregado en
frases (gruidos cortos acompaados por cambios de tono) y ocasio
nalmente el animal puede aadirle una especie de semiladrido a medi
da que va subiendo e! tono. El sonido significa: "Estoy aterrorizado. Si
me atacas, puede que luche o puede que huya". Es e! sonido temero
so-agresivo de un perro muy inseguro de s mismo. El dilema de que
darse y luchar o huir para salvar el pellejo viene expresado por las
variaciones de tono y las pausas ocasionales en e! gruido.
GRUIDO RUIDOSO DE TONO MEDIO Y ALTO SIN ENSEAR LOS

Hasta que no se conoce bien a un perro, este gruido puede


resultar un poco dificil de interpretar basndose nicamente en e! so
nido. Suena como un gruido, pero el componente de! rugido ahoga
do est ausente. En muchas ocasiones, la mejor manera de entender un
sonido es observar cmo encaja dentro de la pauta de comunicacin.
En este caso, el gruido es audible pero los dientes no se ven y los
labios no estn contrados en una mueca amenazadora. En realidad,
esto significa "Este juego es muy divertido!" y "Lo estoy pasando en
grande!". Por lo general forma parte de la secuencia deljuego y puede
ir intercalado en una serie de ladridos-tartamudeos. Habitualmente
indica una intensa concentracin, como en el juego del estira y afloja,
la disputa por un palo que sujeta otro perro o la agresin fingida. Si
est muy familiarizado con el perro en cuestin, reconocer este gru
ido nada ms orlo incluso si no lo analiza conscientemente. Con un
DiENTES:

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92

CONVEME

EL PERRO HAIlLA

CON SU PERRO

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perro al que conozca, quizs usted se diga a s mismo algo parecido a:

"Ese gruido no es nada convincente; no es un autntico gruido

amenazador" .

Aullidos y alaridos
Aunque los perros domsticos ladran ms que los lobos o sus
otros primos salvajes, de hecho' allan mucho menos. En los lobos, el
aullido tiene varias funciones. Una de ellas es reunir a la manada para
cazar. Como los lobos cazan a primera hora del crepsculo y al ama
necer, no tiene nada de sorprendente que sea en esos momentos cuan
do es ms probable orlos aullar. Los aullidos convocan al grupo, que
puede haberse dispersado en la espesura para dormir durante la noche
o descansar donde no puedan ser vistos durante el da. Como nuestros
perros domsticos cuentan con la comida que les suministran sus amos,
no necesitan reunir a su manada para organizar una cacera sincronizada.
Otro propsito del aullido es reforzar la identidad del grupo. En
cuanto oyen el aullido, los miembros del grupo se renen y participan
en la cancin de su manada. Debido a esto, los perros suelen aullar
cuando se los separa de los suyos para encerrarlos en algn sitio o se
los asla de alguna manera de su familia y su manada. Este aullido de
soledad tiene la misma funcin que el aullido grupal: es un intento de
atraer a otros perros.
No todos los aullidos son iguales, sin embargo.
CHILLIDO-AULLIDO: Suena algo as como "yip-yip-yip-aulli
do", con el aullido final bastante prolongado. Normalmente significa
"Estoy solo", "Me siento abandonado!", "Hay alguien ah?". Es el
aullido con ms probabilidad de producirse cuando el perro ha sido
apartado de su fanlia, por ejemplo encerrndolo en un stano o un
garaje donde deber pasar la noche.
AULLIDO: Es el aullido tradicional, que empieza sin ninguna
fanfarria y produce un sonido continuo y prolongado. En ocasiones
puede empezar en un tono ligeramente ms alto antes de pasar al tono
principal, ya veces puede bajar un poco de tono hacia el final. El odo
humano lo encuentra m~ sonoro que el chillido-aullido, y suele des
cribirse como "lastimero". Esta vocalizacin dice "Estoy aqu!" o "Este
territorio es mo!"; Suele ocurrir que un animal que se siente seguro
de s mismo alle meramente para anunciar su presencia. Este aullido

suele lanzarse en respuesta a un chillido-aullido de otro perro, y en ese


caso puede significar "Te he odo y s que andas por ah!".
Otros animales pueden unirse al coro. Una vez iniciado, este
ulular se convierte a menudo en una alegre celebracin en la que los
perros, o lobos, anuncian entusisticamente su presencia y su camara
dera con otros de su especie en lo que podra denominarse una jam
session canina. Esta actividad vocal puede durar un buen rato e in

cluir a los animales de todo un vecindario o barrio. Es durante uno

de esos conciertos salvajes cuando los cnidos demuestran su sensi


bilidad musical. Las grabaciones han demostrado que un lobo que

est aullando alterar su tono cuando otros lobos se unan al coro.

Ningn lobo parece querer terminar con la misma nota que otro
miembro del coro. En ms de una ocasin he tenido la sensacin de
que los humanos que no responden al aullido de un perro unindose
al coro, de alguna manera estn descuidando sus obligaciones como
miembros de la manada. Pero mi esposa no est de acuerdo, sobre todo
cuando cabe la posibilidad de que los vecinos me oigan aullar y sa
quen conclusiones errneas.
En ocasiones los perros allan durante una interpretacin musi
cal, con especial frecuencia cuando los instrumentos son instrumentos
de viento, particularmente los de lengeta, como los clarinetes, los
saxofones o las flautas. A veces se los puede inducir a aullar mediante
una nota larga en el violn, o incluso cuando un humano mantiene
una nota mientras canta. Es de suponer que estos sonidos le parecern
autnticos aullidos :tI perro que los escucha, por lo que debe de sentir

la necesidad de responder a ellos.


LADRIDO-AULLIDO: Es uno de los sonidos ms tristes que puede
llegar a producir un perro. Empieza con dos o tres ladridos y termina
con un aullido, y la secuencia puede repetirse varias veces. Normal
mente lo produce un animal que ha permanecido relativamente aisla
do (por ejemplo, encerrado todo el da en un patio sin acceso a la
compaa humana o de otros animales) cuando un desconocido u otro
perro se acercan al lugar en que se lo mantiene confinado. El ladrido
indica su deseo de que los miembros de su manada vengan a reunirse
con l, por si surge algn problema, mientras que el aullido indica que
no espera que haya respuesta a su llamada. De hecho, este sonido signi
fica:"Estoy nervioso y solo. Por qu no viene alguien a ayudarme?".
El hecho de que el aullido sea un intento de reunir a la manada
para no estar solo podra explicarla vieja supersticin de que los pe

rros que allan advierten de que alguien de la familia va a morir o de

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94

CONVE~E CON SU PERRO

que est a punto de ocurrir algn desastre. Habitualmente va asociada


a la creencia de que los perros poseen ciertos poderes msticos que les
permiten ver el futuro. Suele ocurrir que las cosas que parecen rela
cionarse con acontecimientos aciagos sean consideradas malficas en
s mismas, por lo que nuestra fe en los perros parece habernos impul
sado a interpretar los aullidos que precedieron a una muerte como un
intento de nuestro fiel amigo de advertir a su familia humana de que
el peligro estaba cerca.
Si hacemos caso omiso de las explicaciones sobrenaturales, exis
te otra posibilidad muy simple con la que explicar esta asociacin.
Supongamos que hay alguien enfermo en la casa. Debido a los cuida
dos que necesita esa persona, un perro que normalmente permaneca
dentro de la casa podra considerarse una distraccin, un estorbo mo
mentneo o una fuente de ruidos que podran molestar al paciente.
Por esta razn, quiz sacaran al perro de la casa o lo encerraran durante
un tiempo. De este modo, un perro que estaba rodeado de su familia y
que incluso poda llegar a dormir en la misma habitacin que la per
sona enferma, se encuentra solo. Esta soledad podra hacer que" aullara.
Como hay un enfermo en la casa, las probabilidades de que haya una
muerte seran mucho ms elevadas de lo habitual. De esta manera, la
gente slo recordara cosas del estilo de: "El perro del abuelo nunca
haba aullado antes, pero la noche en que muri el abuelo, aull tan
desesperadamente porque saba que el fin estaba cercano". La verdad
es que el perro nunca haba aullado antes porque nunca antes le ha
ban encerrado y aislado de su familia. Esa noche, dado que el abuelo
estaba enfermo, la familia pens que era preferible encerrarlo donde
no molescara. Ese tipo de asociaciones casuales pueden acabar dando
origen a una leyenda. Naturalmente, si necesitamos un guin para
otro episodio de Expediente X, deberamos recurrir a explicaciones
de naturaleza ms mstica.
DICHA: El aullido es bastante distinto de la dicha, que es el
sonido que producen los perros mientras siguen un rastro. Cuando
oyes por primera vez esos dos sonidos percibes una vaga similitud,
pero la dicha es ms melodiosa porque contiene muchas variaciones
conales en vez de mantener un solo tono durante un largo perodo.
Para m, suena un poco parecido a la combinacin de un aullido con
un chillido. No cabe duda de que es un sonido mucho ms apasionado
y suele estar lleno de un alegre entusiasmo.
Los sabuesos producen este sonido para indicar que han en
contrado el olor de su presa. Parte de la intencin de la dicha es ese

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EL

PERRO

HABlA

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"reunos a mi alrededor" que caracteriza al aullido, slo que ahora la


causa no es la soledad sino la cooperacin en la cacera. Durante una
cacera siempre cabe la posibilidad de que el olor slo haya sido capta
do por unos cuantos perros de la manada, por lo que al interpretar el
sonido los dems le atribuyen el significado de "Seguidme! He en
contrado el rastro". A medida que el olor se intensifica, indicando que
la manada se encuentra muy cerca de su presa, el sonido se vuelve un
poco menos melodioso: la duracin de las frases individuales se acorta
al tiempo que se hacen ms frecuentes, y el mensaje pasa a significar
"A por l!" o "Venga, todos a una!".

Gemidos, chillidos y gimoteos


Los sonidos ms agudos que pueden llegar a producir los
perros son interpretados por los humanos como gemidos o gimoteos.
El tono indica parte de su significado: pretenden conseguir que
quien los oye se acerque un poco ms al que gime y denotan mie
do o sumisin. Tambin son los sonidos que producen los cacho
rros, lo que quiz sea la razn por la que pueden usarse como soni
dos apaciguadores o suplicantes. Indican ausencia de amenaza, as
como dependencia y necesidad.
Los estudiosos de la conducta han descubierto que estos soni
dos cortos y agudos son, en algunos aspectos, muy especiales. Son
prcticamente los mismos sonidos producidos por las cras de la mayo
ra de vertebrados terrestres, ya sean lobos, osos, felinos, cocodrilos,
gallinas o patos. Poseen dos cualidades importantes: en primer lugar,
son muy faciles de or y separar de los otros sonidos ambientales. En
segundo lugar, cuesta localizar su origen exacto. Ambas cualidades son
extremadamente importantes en la comunicacin entre una madre y
su progenie, La madre, obviamente, debe poder or cualquier llamada
de socorro que se emita. Adems, estas peticiones de auxilio no deben
revelar el escondite de su camada a ningn depredador potencial. El
hecho de que la ubicacin no se deduzca del sonido no es importante
para la madre, dado que ella sabe dnde dej a sus bebs.
El cdigo lingstico de los cachorros es bastante simple. Cuan
to ms intenso y frecuente sea el quejido o el gimoteo, mayor ser la
intensidad del sentimiento. En los cachorros, el gimoteo es un intento
de comunicar un deseo. Lo que se desea puede ser comida, interaccin

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96

CONVEmE CON

SU PERRO

EL PERRO HABLA

97

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social o jugar.Tambin puede ser causado por sensaciones corporales,


como una vejiga llena. Si es ignorado, el gimoteo se volver ms inten
so y frecuente antes de que el cachorro acabe aceptando el hecho de
que nadie va a responder a l.
El gimoteo inquieto o quejumbroso del "Quiero" o "Necesito"
se va volviendo ms agudo hacia el final del sonido. Puede alcanzar
distintas combinaciones de una frecuencia tan alta que recuerda al
chirrido de una tiza ar<lando una pizarra, y puede producir las mis
mas desagradables sensaciones fisicas y psicolgicas de incomodidad
que ese sonido. En su momento ms ruidoso y exigente puede sonar
como una combinacin de ladrido, gaido y gimoteo juntos en una
sola y muy compleja vocalizacin. El sonido es lo bastante desagrada
ble para que resulte dificil de ignorar y ciertamente es capaz de des
pertar a cualquiera, lo que lo vuelve particularmente til como medio
de llamar la atencin.
Podemos comparar este sonido con el gimoteo de excitacin
mencionado anteriormente. El sonido de excitacin sigue una pauta
regularmente espaciada, con slo unos cuantos segundos entre cada
sonido. Este gimoteo baja de tono al final o simplemente cesa sin
ningn cambio de tono, por lo que no produce en el oyente la inco
modidad causada por el gimoteo de congoja. Adems, el sonido va
acompaado de un determinado lenguaje corporal. El perro mira a su
amo y despus es posible que ejecute una especie de pequea danza,
tal vez alternando las miradas al rostro de su amo con las miradas a la
puerta si est esperando un paseo, o mirando primero la cara y luego el
armario o el cuenco de la comida si est esperando la cena. Mi perdi
guero Odn suele emitir estos sonidos mientras me mira y luego vuel
ve la mirada hacia el estante en el que guardo su frisbee para acabar
volvindola nuevamente hacia mi. El significado es tan obvio como si
Odin dijera: "Venga, trae ese frisbee y salgamos a jugar."
Los perros adultos tambin utilizan esos sonidos en circunstan
cias especiales. En efecto, cuando usan esas "palabras de cachorro",
estn intentando parecer lo ms pequeos e infantiles posible en pre
sencia de un animal dominante o amenazador. Esos sonidos propios
de un cachorro le dicen al oyente: "Soy pequeo y dbil y no repre
sento ninguna amenaza". Tambin pueden ser una splica de ayuda en
un momento especialmente apurado.
GIMOTEO SUAVE: ste es uno de los sonidos ms desgarradores
que puede llegar a producir un perro. Significa "Me duele!", o "Ten
go miedo". Puede orse en la consulta del veterinario, cuando el perro

sufre o cuando un perro sumiso se encuentra en un lugar desconocido


que le parece amenazador. Suele ir acompaado por un desvo de la
mirada para evi tar el contacto ocular directo con quienes lo rodean, lo
cual refuerza el hecho de que es una comunicacin centrada en la
sumisin. Es sorprendente lo mucho que se parece este sonido adulto
a la especie de maullido quejumbroso que emiten los cachorros cuan
do tienen hambre o fro o estn asustados. La idea de que un adulto de
una especie depredadora est produciendo sonidos de C:l.chorro asus
tado indica muy claramente la dura prueba fisica o psicolgica por la
que est pasando.
GEMIDO O GEMIDQ-CNTICO: Suena algo as como "Yauel-uauel
auel-uauel". Es claramente ms grave que los gemidos y gimoteos,
pero est todava entre la seccin media y alta de la gama tonal. Es un
sonido de expectacin, y podra considerarse el resultado de un placer
espontneo y de la excitacin. Su significado puede ser interpretado
como "Vamos!" o "Me muero de impaciencia!", y normalmente se
escucha cuando est a punto de ocurrir algo que al perro le gusta
muchsimo. Para la mayora de los perros, esto tiene el mismo signifi
cado general que el gimoteo de excitacin que hemos explicado ante
riormente. Por razones que no estn muy claras. algunos perros adop
tan un sonido alternativo para expresar exactamente la misma emocin.
Yo llamo a esto un "aullido-bostezo". El ,nombre deja bastante claro
que se trata de una especie de aullido (un poco ms agudo que el
aullido tpico) mezclado con un sonido similar al bostezo que suena
como una especie de "Uuuuuuh-ah-uuuuh" entrecorrado. No tengo
ni idea de por qu algunos perros eligen el gemido-cntico, en tanto
que otros escogen el aullido-bostezo o incluso el gimoteo de excita
cin para expresar esa misma expectativa esperanzada de que est a
punto de ocurrir algo bueno.
Los gaidos se diferencian de los ladridos en que son ms agu
dos y contienen algunos de los elementos de un gimoteo combinados
con un ladrido. La mayora de humanos los encuentran un poco mo
lestos o inquietantes, probablemente porque captamos el componente
de miedo o dolor que hay en ellos.
UN SOLO GAIDO O UN LADRIDO MUY CORTO Y AGUDO: Equiva
len a lo que entre los humanos es el "Ay!" (o cualquier juramento) en
respuesta a un dolor sbito e inesperado. Una perra que ha dado a luz
puede llegar a castigar a los cachorros que hacen gair a sus compae
ros de camada. El gaido arrancado por un mordisco demasiado enr
gico durante el juego suele poner fin a las sesiones de juego de los

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cachorros, y sta es una de las maneras en que los cachorros aprenden


a morder sin excederse o a inhibir el mordisco durante los juegos u
otras interacciones con miembros de la manada o de su camada.
SERIES DE GAIDOS: Una seal muy obvia que significa "Me
duele!" o "Estoy muy asustado". Es la respuesta al miedo y el dolor
intensos. Tambin podrn or una serie de gaidos repetidos muy de
prisa cuando un perro huye despus de una pelea, una seria amenaza o
un encuentro doloroso. En estas circunstancias, los otros perros
involucrados en e! incidente por lo general ni lo seguirn ni lo acosa
rn. Aparentemente, en tales situaciones esta clase de gaido se inter
preta como un signo de rendicin que pone fin a cualquier accin
agresiva, dado que si la rendicin de! perro que est gaendo es acep
tada, la agresin pasa a ser innecesaria.

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Grito

Este sonido se parece mucho a los que emite un nio aterro

rizado que sufre intensos dolores mezclado con lo que slo puedo

describir como un gaido realmente prolongado. Las series de so

nidos duran varios segundos y se repiten. Es el sonido que produce

un perro cuando sufre un dolor tan terrible que teme por su pro

pia vida. La congoja que impregna este sonido es inconfundible,

aunque quiz no est tan claro cul es la especie que lo produce.

Slo lo he odo unas cuantas veces a lo largo de mi vida; pero en

una ocasin, cuando lo o, lo tom por el sonido de un nio huma

no en una situacin desesperada y cruc corriendo unas obras para

ir en su ayuda. El sonido transmite tanta angustia y agona que

espero no tener que volver a orlo nunca ms.

En las manadas salvajes firmemente establecidas o en familias


con vnculos slidos en cuya casa hay ms de un perro, e! grito har
que los otros perros vayan junto a su camarada herido o asustado. Su
aproximacin, sin embargo, carecer de los alardes que usan para apo
yar a un perro que ladra a fin de dar la alarma. Cuando oigan el grito,
los otros perros se aproximarn cautelosamente por si fuera algn de
predador lo que est haciendo gritar a su compaero de manada, lo
cual supondra tambin un peligro para ellos.
Aunque estos gritos suelen interpretarse por la manada de! pe
rro como una peticin de ayuda, dichos sonidos pueden suponer un

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PERRO HABLA

99

error fatal en presencia de perros desconocidos. Al tratarse del grito de


un animal que teme morir, puede provocar una reaccin depredatoria
en otro perro que no conozca al que grita y hacer que ese perro
desconocido le ataque. Esto no indica maldad por parte de! atacante.
Debemos recordar que los perros son cazadores, y que para un depre
dador carnvoro como e! perro, el grito es e! sonido de un animal
herido. Esta seal que indica que la presa est herida y es vulnerable
puede desencadenar un ataque tan rpido como violento e! cual, en
un entorno salvaje, proporcionara con toda seguridad una buena cena
esa noche. El hecho de que en esos gritos no pueda reconocerse de
inmediato que e! sonido lo est produciendo otro perro probable
mente contribuye a que se d e! ataque.
Vi cmo ocurra esto en una ocasin, durante una exposicin
canina. Un hombre estaba paseando a un malins (un perro pastor
belga de pelo corto un tanto parecido a un pastor alemn) sujeto de la
correa y lo llevaba hacia el edificio donde se celebraba la exposicin.
Una camioneta entr en e! aparcamiento y e! conductor abri la puerta
de atrs. Antes de que tuviera tiempo de hacer liada ms, un precioso
samoyedo blanco baj de un salto. Desgraciadamente, el perro aterriz
justo donde alguien haba dejado una botella rota. Cuando pis el
suelo,los afilados trozos de cristal le desgarraron las patas y el samoyedo
empez a gritar. El malins, que hasta aquel momento estaba muy
tranquilo y no haba reaccionado de forma agresiva ante otros perros
con los que se haba cruzado, salt hacia adelante, arrancando la correa
de la mano de su dueo. Cuando consiguieron separar a los dos perros,
el samoyedo no slo sangraba a causa de los cortes de los cristales sino
de los mordiscos de! otro perro. El grito de un animal desconocido
haba activado el cdigo gentico que hace atacar a un depredador.
Los humanos deberan aprender a no pasar por alto este grito,
dado que es una seal a tener muy en cuenta cuando unos perros estn
teniendo una disputa. En trminos generales, mi consejo es que nunca
hay que interferir cuando dos perros estn teniendo un conflicto. Existen
ciertas "reglas" y "rituales" que los perros usan para dirimir sus cues
tiones concernientes al dominio social, el territorio y la posesin de
objetos. Habitualmente, los combates se desarrollan de acuerdo con
esas reglas, y rara vez hay ms derramamiento de sangre que un mor
disco en la oreja u otra herida por el estilo. Si los perros se estn
enseando los dientes mientras producen su rugido de combate (un
gruido sordo y continuo, ocasionalmente puntuado por algo que
suena COmo una persona gritando "Eh!"), entonces tenemos una

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CONVEME

CON SU PERRO

EL PERRO HABLA

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disputa normal. Si se permite que los perros resuelvan el problema por


su cuenta, lo normal es que el conflicto termine rpidamente sin vio
lencia. Normalmente ste termina cuando uno de los perros retrocede
y muestra sumisin..En ese momento, el incidente ha terminado.Aun
que es raro, a veces puede ocurrir que un perro que no ha llegado a
aprender los rituales de su especie rechace los gestos de sumisin del
otro y no acate esta seal de detener el conflicto. Ese perro seguir
luchando, y entonces su oponente empezar a gritar. En tales circuns
tancias, hay que detener el combate ya que, de lo contrario, el perde
dor puede acabar gravemente herido o incluso muerto.
Detener una pelea entre perros no es facil. No se interponga ni
intente separarlos. Hacerlo supone correr el riesgo de verse atacado
por ambos rivales. La reina Isabel II de Inglaterra tuvo ocasin de
comprobarlo cuando intent separar a dos de sus corgis que se estaban
peleando, tras lo cual tuvieron que darle varios puntos en la mano.
Posteriormente, el adiestrador real le indic lo que habra debido ha
cer: tomar una de las bandejas de plata que tena cerca y tirarla al suelo
haciendo mucho ruido. Una distraccin de ese tipo suele interrumpir
la pelea el tiempo suficiente para poder controlar a los perros. Echarles
un cubo de agua o mojarlos con una manguera tambin dar resulta
do. He descubierto que lanzar una manta o abrigo encima de cada
combatiente (nunca con los dos debajo de la misma manta), o a veces
simplemente sobre el agresor, detendr la pelea y reducir sus probabi
lidades de salir malparado, aunque el abrigo o la manta puedan sufrir
ciertos daos. Chillar o gritar no servir de nada, dado que slo pare
cer que usted tambin est ladrando y gruendo y que probablemen
te se dispone a unirse a uno de los dos bandos.

Otras vocalizaciones
Los perros producen otros sonidos. Algunos de ellos no preten
den servir como palabras o seales. No obstante, en muchas ocasiones
estos signos no intencionados pueden leerse y darnos cierta idea de lo
que est pensando el perro. El ms obvio de ellos es el jadeo.
JADEO: El caracterstico sonido de un perro que jadea, con la
boca abierta y la lengua fuera, deriva de una obvia necesidad fisiolgi
ca. No es ms que el resultado de su intento de controlar su tempera
tura corporal: la evaporacin de la humedad sobre la lengua y en la

boca refresca al perro. Los humanos consiguen lo mismo sudando; la


humedad que se evapora de nuestra piel nos atempera. Los perros, sin
embargo, no sudan por la piel como lo hacemos nosotros o tomo lo
hacen los caballos. El nico lugar por el que sudan son las almohadillas
de sus patas, y por eso es frecuente que un perro muy acalorado o
estresado deje huellas hmedas en el suelo.
En los seres humanos, el estrs, la ansiedad o la excitacin
pueden elevar nuestra temperatura corporal. sa es la razn por la
que hay personas que bajo presin empiezan a sudar, y lo mismo
ocurre con los perros. Por eso, cuando un perro que no se mueve
ni est expuesto a alguna fuente de calor, empieza a jadear vigoro

samente, significa que est excitado debido al estrs (que puede


estar causado por condiciones tanto negativas como positivas) .Aun

que dista mucho de ser una comunicacin intencionada, podemos


interpretarlo como "Estoy listo!", "Vamos!" o (especialmente si
hay huellas hmedas en el suelo), "Esto me tiene bastante preocu
pado y me estoy poniendo muy nervioso."
SCSPIROS: Estas vocalizaciones son simples expresiones de emo
cin, que podemos traducir si nos mantenemos atentos a lo que est
ocurriendo. Normalmente los suspiros van acompaados del gesto de
echarse en el suelo al tiempo que se apoya la cabeza en las patas delan
teras. Dependiendo de qu ms est ocurriendo y de la presencia de
ciertas expresiones faciales, el suspiro puede tener dos significados. Con
los ojos a medio cerrar, es un signo de placer y significa: "Estoy muy a
gusto y me parece que vaya descansar un ratito". Esta conducta pue

de verse cuando un perro ha comido hasta hartarse, o cuando un due


o muy querido vuelve y el perro se acomoda en el suelo cerca de l.

Al igual que ocurre con algunas de las otras vocalizaciones,


el significado puede cambiar totalmente cuando hay otras expre
siones faciales o conductas. Si el perro se acomoda con un suspiro
y los ojos totalmente abiertos, esto invierte el significado. Ahora el
suspiro es un signo de decepcin porque el perro ve que algo que
esperaba no se ha materializado, y habra que interpretarlo como
"Me rindo!". Esto puede verse en un perro que ha estado rondan
do la mesa alrededor de la cual comen algunos humanos, con la
esperanza de conseguir un poco de comida. Si las personas acaban

de comer y es obvio que no le van a dar nada, el perro puede


reaccionar con la pauta del suspiro y los ojos muy abiertos. Si mi

perro Odin me ha estado pidiendo que vaya a buscar sufrisbee y lo


saque a jugar, pero se percata de que no he respondido y me he

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sentado detrs de mi escritorio para trabajar, en muchas ocasiones re


accionar con este caracterstico suspiro de decepcin. Bishop (Obis
po), el perro de mi hija Karen, tiene una versin ms enfatica de esta
conducta suspirante. Cuando se le pide que se eche en el suelo, o que
se mueva, o que haga algo que le resulta levemente irritante, suelta lo
que podriamos llamar una especie de suspiro-resoplido. Nosotros lo
interpretamos como su versin del "Bueno, vale!".

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Cada especie posee una capacidad o predisposicin "preprogra


mada" para aprender a entender y producir el lenguaje o las conductas
de comunicacin que le son caracteristicas. El lenguaje humano (por
lo que sabemos) es seguramente el ms sofisticado y elaborado, lo cual
significa que los humanos disponemos con toda probabilidad de la
forma ms sofisticada de esta predisposicin gentica. El desarrollo del
lenguaje en un nio es una combinacin casi mgica de esa capacidad
preprogramada en cooperacin con el lenguaje presente en el entor
no del nio. Pinsese que un estudiante de secundaria medio conoce
alrededor de 80.000 palabras. Si suponem~s que empezamos a apren
der palabras alrededor del ao de edad, el clculo nos dar un prome
dio de casi 5.000 palabras al ao: es decir, trece palabras aprendidas
cada da. El aspecto ms asombroso de este aprendizaje del lenguaje no
es slo el ritmo al que se produce, sino que la mayor parte de ese
lenguaje no se le ensea al nio mediante un proceso de instruccin
formal. Obviamente, sa es la razn por la que los nios que viven en
lugares donde no hay escuelas son capaces de hablar adecuadamente
su lengua nativa. Los nios se limitan a imitar las conductas vocales de
las personas junto a las que crecen. A los diez meses de edad, cuando
an balbucean, los nios ya producen sonidos que permiten que un
lingista pueda reconocer el lenguaje hablado en su entorno natal. En
otras palabras, que los nios que viven en un lugar donde se habla
ingls balbucean en ingls, mientras que los que viven en un lugar
donde se habla chino balbucean en chino.
Un ejemplo fascinante de cmo los nios simplemente absor
ben el lenguaje o las conductas relacionadas con el lenguaje que se
dan en su entorno nos lo ofrece un suceso que empez en octubre
de 1920, cuando un misionero cristiano, el reverendo J. A. 1. Singh,

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emprendi una de sus habituales expediciones para salvar almas por la


regin bengal de la India. Singh reuna voluntarios entre los paganos
de las aldeas cercanas, los cuales normalmente estaban dispuestos a
orle predicar con tal de que se les permitiera cazar entre sermn y
sermn. En la aldea de Godamuri le contaron una historia muy extra
a sobre un manushbhaga, u hombre-fantasma, que haba sido visto en
varias ocasiones durante los ltimos aos. Habitualmente se lo vea
rodeado de lobos que entraban y salan de un gigantesco hormiguero
abandonado por las termitas que al parecer, los lobos usaban como
guarida. El reverendo Singh hizo construir un escondrijo de cazador
cerca del hormiguero de donde, poco despus del anochecer, vio salir
a un lobo. Singh lo llama lobo, pero en su diario I observa que proba
blemente fuera algn tipo de chacal, muy Comn en esa regin, ms
que un autntico lobo. En cualquier caso, el "lobo" fue seguido por
varios ms, y despus vio salir a un animal de aspecto realmente gro
tesco. Tena el cuerpo de un humano pero andaba a cuatro patas, apo
yando las palmas de las manos en el suelo. La cabeza pareca "una gran
bola de algo que le cubra los hombros y la parte superior del busto".
Obviamente haba un rostro humano visible debajo de esa bola. (La
bola result ser una acumulacin de cabellos enredados.) Detrs de
este animal apareci otro, de aspecto idntico slo que un poco ms
pequeo. Cuando Singh propuso excavar el montculo, los aldeanos se
negaron. Teman que molestar a los "fantasmas" hiciera caer algn cas
tigo o maldicin sobre ellos y su aldea. Finalmente, el reverendo fue a
otra aldea, que no haba odo hablar de la historia, y reclut a unos
cuantos hombres dispuestos a hacer el trabajo.
La maana del 17 de octubre el montculo fue excavado. En
cuanto los trabajadores empezaron a cavar, dos lobos salieron corrien
do del montculo y huyeron a la jungla. Un tercero, una hembra, opt
por defender la guarida. Posteriormente, el reverendo Singh dijo que
lament tener que matarla, dado que el que la loba hubiera decidido
mantener con vida a aquellas dos extraas criaturas (aunque parece
probable que en un principio las hubiese llevado a la guarida para que
sirvieran de alimento a sus cachorros) pareca un acto divino. En el
interior de la guarida encontraron a dos lobeznos y, acurrucados junto
a ellos, a las dos extraas criaturas, que resultaron ser nias. La mayor
tendra unos ocho aos y se le puso por nombre Kamala, mientras que
a la ms pequea, que tendra dos aos, se la llam Anula. Amala mo
rira antes de que transcurriera un ao, y Kamala muri cuando tena
unos dieciocho aos.

Para nuestros propsitos, los aspectos ms interesantes de este


caso tienen que ver con la conducta de los nios. Adems de andar a
cuatro patas, mostraban otras conductas lobunas. Olisqueaban todo lo
que se les daba y coman y beban igual que los perros, de un plato
puesto en e! suelo. Preferan la carne cruda y gruan o intentaban

morder a quienquiera que se les acercase mientras estaban comiendo.


Si se asustaban, retrocedan gruendo y enseando los dientes. En cuanto
Kamala se acostumbr a su entorno y empez a sentirse a gusto en l,

a veces agarraba un juguete con la boca y sala corriendo con l, de


forma muy parecida a como hacen los perros cuando juegan entre
ellos. Pareca estar tratando de inducir un juego de persecucin al
estilo canino.
Inicialmente, el reverendo Singh inform de que las muchachas
eran mudas, pero lo que quera decir con eso era que no hablaban
ningn lenguaje humano. Articulaban sonidos, como esa especie de
gruii.ido de la que ya hemos hablado. Tambin emitan un gimoteo
estridente, muy parecido al que producen los cachorros cuando estn
solos o asustados. Ocasionalmente gaan cuando se excitaban por
algo, tambin como un cachorro que quiere jugar. Pero el sonido ms
sorprendente de cuantos producan era e! aullido. Empezaba en un
tono grave y gutural para convertrse gradualmente en un prolongado
gemido que guardaba muchas similitudes, con los aullidos nocturnos
de lobos, chacales y perros. En los das siguientes a su rescate, las chicas
pasaban la noche al acecho. Interrumpan sus merodeos a intervalos
regulares para aullar, normalmente alrededor de las diez de la noche, la
una de la madrugada y nuevamente a las tres de la madrugada. SLlS
conductas vocales eran exactamente las que esperaramos en unos ni
os que slo hubieran estado expuestos a los sonidos vocales de los
lobos. Aparentemente, y de! mismo modo que los nios que han sido
educados imitan por lo general los sonidos de! lenguaje que se habla
en su hogar, Kamala y Amala haban aprendido a reproducir los soni
dos "hablados" en su hogar canino.
Mientras que los humanos aprenden instintivamente e! lengua
je reproduciendo los sonidos de! habla presente en su entorno, la ma
yora de los animales no disponen de esta predisposicin genticamente
preprogramada que impulsa a imitar las vocalizaciones. Aun suponien
do que contaran con la capacidad fsica de crear los sonidos del len
guaje humano, carecen de! instinto necesario para copiar espontnea
mente las palabras que oyen pronunciar. Por s solo, esto ya bastara
para hacer altamente improbable que aprendieran el lenguaje hablado

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muy pocos animales han sido tratados exactamente de la misma ma
nera en que se trata a los nios. Esto nos lleva al caso de Clla, una
chimpanc que fue separada de su madre en la primavera de 1931,
cuando tena siete meses y medio, y entregada al profesor Winthrop
Kellogg y su esposa, Louise. Los Kellogg queran llevar a cabo un ex
perimento para averiguar si un chimpanc criado como un nio hu
mano, en un ambiente familiar normal, desarrollaba habilidades hu
manas, lenguaje incluido. 2 Sus expectativas no eran totalmente
descabelladas, dado que el ADN de los chimpancs difiere en menos
de un 2 por ciento del de los humanos. Dada esta similitud gentica,
parece razonable sugerir que criar a un chimpanc en un ambiente
humano normal y tratarlo como se tratara a un nio podra conferirle
muchos atributos y capacidades humanas, las cuales podran llegar a
incluir una cierta capacidad lingstica humana.
Gua fue tratada como si fuese la hermana pequea de Donald, el
hijo de nueve meses y medio de los Kellogg. Al igual que Donald, era
baada y empolvada con talco y se le ponan paales. Cuando comia,
ocupaba una sillita para bebs y se la alimentaba con una cuchara. Se le
hablaba igual que a Donald y, durante los nueve meses que vivi con los
Kellog, stos trataron a Gua como si fuera un beb humano.
Comparada con Donald, Gua se desarroll mucho ms deprisa
en cuanto a sus habilidades motrices. Fue capaz de manipular objetos
ms pronto y mejor que Donald, y aprendi a caminar y correr antes
que l. La nica rea en la que Gua empez a quedarse rpidamente
rezagada fue la de las habilidades lingsticas. No se hizo ningn in
tento especial de ensearle el lenguaje. Se esperaba que, si era capaz de
aprenderlo, lo aprendera de una forma muy parecida a como lo hacen
los nios humanos, imitando el lenguaje en el que se encuentran
Inmersos.
Gua desarroll un mtodo de comunicarse mediante gestos y
movimientos corporales. Por ejemplo, cuando vea un vaso lleno de
zumo de naranja encima de una mesa, iba hacia ella y chasqueaba los
labios o finga besar el borde de la mesa para indicar que quera el vaso.
Tambin sealaba las cosas que deseaba, o se limitaba a atraer la aten
cin de los dems hacia las cosas que le interesaban.
Gua produca sonidos. Estos sonidos no eran palabras, sin em
bargo, sino ms bien los tpicos sonidos vocales de los chimpancs
salvajes. El nmero de esos sonidos no vari durante el tiempo que
pas viviendo con los Kellog. En la mayora de casos estaba muy claro

lo que pretenda decir con ellos: un grito de dolor cuando se haca


dao, gritos de pnico, diversos sonidos de ira, chillidos de excitacin
y gruidos de satisfaccin. La caracterstica ms interesante de esos
sonidos sea tal vez la forma en que dos de ellos llegaron a adquirir un
nuevo y ms amplio significado. El primero es el ladrido de la comida,
que los chimpancs utilizan para avisar a los miembros de su grupo de
que han encontrado algo comestible. El segu~do era el sonido "u-u"
que normalmente significa problemas o expresa un nivel moderado
de miedo o ansiedad. El ladrido de la comida acab convirtindose en
el equivalente de "S" y era utilizado para responder a preguntas como
"Quieres una manzana?", o "Quieres salir de casa?". El sonido "u-u"
acab significando UNo", y era utilizado para responder a preguntas
como "Quieres que te baemos?", o cuando se le preguntaba si que
ra ir a la cama a echar la siesta con la frase " Quieres ir a la camita?".
Gua no aprendi palabras humanas, sino que adapt sus propios soni
dos lingsticos de chimpanc para responder a los humanos que tena
alrededor y comunicarse con ellos.
Pese al hecho de que Gua no produca sonidos lingsticos en
ingls, no cabe duda de que los entenda, y a los nueve meses poda
comprender y reaccionar correctamente a ms de setenta palabras y
frases. Ms que a la totalidad de la frase, Gua pareca responder a ciertas
palabras clave. Por ejemplo, responda con el mismo ladrido de la co
mida a la pregunta "Quieres una naranja?" y a la pregunta de una sola
palabra "Naranja?". La entonacin -es decir, la elevacin del tono
en nuestras voces- es lo que nos permite saber que una palabra hablada
es una pregunta. Para Gua, la entonacin no era tan importante, dado
que la palabra "naranja" pronunciada con voz tona, o incluso bajando
el tono al final, produca la misma respuesta.
A veces, Gua tena problemas de comprensin, especialmente
cuando se unan palabras para formar combinaciones que nunca haba
odo antes. En una ocasin, despus de que se le hubiera enseado el
significado de la frase "Besa a mam", a continuacin se le dijo "Besa
a Donald". El nio dej muy claro que haba entendido esta peticin,
dado que se apresur a levantar la mejilla para recibir el beso. Gua, sin
embargo, no entendi la nueva frase y se qued muy confundida.
Obviamente, la experiencia que los Kellogg vivieron con Gua
demostr que habitualmente los animales no aprenden de manera es
pontnea a imitar los sonidos del lenguaje humano. No obstante, hubo
una divertida demostracin de que los humanos imitan espontnea
mente los sonidos que oyen a su alrededor. Aunque Gua no imit las

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108

CONVEME

APRENDER A HABLAR

CON SU PERRO

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vocalizaciones inglesas, Donald aprendi rpidamente e! repertorio
completo de gritos, ladridos y chillidos de Gua. Adems, pareca usar
los correctamente, al menos a juzgar por las conductas de Gua. As
pues, los humanos pueden aprender espontneamente a aullar como
un lobo o ladrar como un chimpanc, pero esos animales no parecen
responder con una imitacin sinlar de nuestrOS sonidos lingsticos.
Hasta ahora hemos estudiado e! alcance limitado de la imita
cin "entre especies" por animales distintos a los humanos. No obs
tante, hay raros ejemplos en los que los animales aprenden a imitar las
emanaciones del habla humana de tal manera que pueden vocalizar
una especie de "eco" de algunas palabras humanas. La capacidad "lin
gstica" de los loros es un ejemplo de ello. El nico caso de imitacin
verbal espontnea de una palabra por parte de un perro que he tenido
ocasin de observar es el de Brandy, un perro de lanas propiedad de la
psicloga Janet Werker de la Universidad de la Columbia Britnica.
Brandy pasaba el da en casa. Cada noche, cuando los miembros de la
familia volvan a casa, normalmente entraban y saludaban al perro que
los esperaba con la palabra "HelIo" (Hola). El saludo a su perro siem
pre era pronunciado en un tono de voz alegre y musical. Pasado un
tiempo, el perro aprendi a imitar ese cantarn "Hola" de dos slabas
con su propia versin de dos slabas, "Erl-rou". Esta versin del saludo
humano pas a ser el sonido que Brandy produca espontneamente
cuando saludaba a los miembros de la familia al entrar stos en casa.
Dicha vocalizacin, no obstante, estaba reservada especficamente para
la familia y nunca la us con desconocidos. Brandy parece haber aa
dido un sonido vocal ingls a su vocabulario perruno ya existente.
Aunque los perros normalmente no pueden, o no quieren, imi
tar el lenguaje humano, la inmensa mayora de cnidos aprenden a
imitar los sonidos de otros cnidos. Un caso interesante de cnidos
salvajes, que copian los sonidos producidos por canes domsticos se
dio a comienzos de los setenta en el Yukn canadiense, donde un
proyecto biolgico y de estudio de la conducta requiri el marcaje y
examen de cierto nmero de lobos. Una manada -un grupo de cua
tro adultos y dos lobos jvenes- fue aislada y sedada para poder marcarla
con vistas a su identificacin posterior y tambin para que un veterinario
pudiera examinar a los animales a fin de determinar ciertos aspectos
de su salud. Los resultados del examen dejaron preocupado al veteri
nario, ya que descubri que tres de los adultos mostraban indicios de
una enfermedad respiratoria. El veterinario temi que aquella enfer
medad pudiera ser contagiosa, y que devolver los lobos infectados a su

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territorio pudiera extenderla a otros lobos en la zona, quizs incluso a


otras especies. La enfermedad poda afectar seriamente al organismo;
si los tres adultos infectados acababan muriendo debido a las compli
caciones, el veterinario dudaba de que el adulto y los dos lobos jve
nes restantes fueran capaces de sobrevivir; aun suponiendo que logra
ran escapar a la infeccin. El tratamiento, por otra parte, era simple. Si
los lobos podan ser confinados durante varias semanas, unas cuantas
dosis de antibiticos bastaran para curar la enfermedad. Con tal pro
psito, los seis lobos, inconscientes, fueron llevados a un puesto cerca
no y colocados en una zona vallada que formaba parte de una perrera
donde dorman los perros de tiro.
Como ya hemos visto, por lo general los lobos no ladran, excepto
cuando son cachorros y estn muy excitados. Los perros de! recinto con
tiguo se comportaron de la manera habitual: ladrando advertencias y salu
dos. La manada de lobos "trasplantada" se encontr viviendo en un entor
no lleno de los sonidos de unos perros domsticos que no paraban de
ladrar. A lo largo del mes escaso que se los mantuvo encerrados, el com

portamiento de los lobos empez a cambiar. Durante la ltima semana de


su estancia, los investigadores se dieron cuenta de que cuando alguna per
sona se aproximaba a su recinto, los dos lobos jvenes y uno de los adultos

corran hacia ella y empezaban a ladrar. El sonido era un poco ms ronco

que el que se oye habitualmente en los per;ros, pero la pauta de ladridos


imitaba la pauta de alerta habitual en los perros domsticos, con series de
tres o ms ladridos seguidas por un corto silencio tras el cual vena otra

serie de ladridos. Todos los presentes tuvieron la impresin de que aque

llos lobos imitaban los sonidos vocales de los otros cnidos con los que

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compartan su entorno.

Los perros domsticos se encuentran en una situacin de relati


va desventaja en lo que concierne al desarrollo de sus capacidades de
comunicacin. Si se les ha permitido permanecer junto a su madre y
sus compaeros de camada hasta que han cumplido un mnimo de
ocho semanas de edad, deberan haber aprendido el significado de
algunas seales caninas bsicas, expresadas tanto vocalmente como a
travs del lenguaje corporal. Parece evidente que una gran parte de la
comunicacin canina est preprogramada genticamente, pero al parecer
el perro tambin necesita disponer de las comunicaciones de otros perros
para poder imitarlas y desarrollar una gama completa de seales cani
nas. En cuanto se saca al perro de un entorno donde est interactuando
con otros perros y se le coloca en un entorno familiar humano cual
quier intento de aprender nuevas habilidades comunicativas tendr que

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hacerse "por libre". Obviamente, los perros no imitarn el lenguaje


humano; pero si se encuentran con otros perros, aprovecharn la opor
tunidad para aprender a reproducir cualquier vocalizacin canina adi
cional que oigan.
He visto a perros que imitaban la manera de ladrar de otros
perros en varias situaciones. Por ejemplo, Karen y]oseph Moss tenan
una setter Gordon. En la mayora de los casos esta raza no es especial
mente ruidosa, y Sheila era un ejemplar particularmente callado de su
especie. La hija mayor de los Moss ya llevaba unos aos viviendo fuera
de casa de sus padres, y de pronto se le present la ocasin de comple
tar sus estudios en otra ciudad. Dado que pasara el curso en una resi
dencia universitaria, no poda llevarse consigo aArgos, su Airedale terrier.
Karen y]oseph accedieron a "adoptar" al perro hasta que su hija regre
sara. Argos era el tpico terrier: ladraba cuando alguien se acercaba a la
puerta, ladraba cuando alguien sala de casa y ladraba por el mero pla
cer de orse ladrar. Conforme pasaban las semanas, el comportamiento
de Sheila empez a cambiar. Ahora, cuando Argos le ladraba a la puer
ta, ella tambin lo haca, y a veces, cuando Argos correteaba por la casa
ladrndole a fantasmas y fantasas porque tena ganas de jugar, Sheila se
una a l con su propio y sonoro ladrido. Mucho tiempo despus de
que Argos hubiera vuelto con su duea, Sheila segua mostrando la
misma conducta que haba aprendido de su amigo el terrier.
Mi perro Odn tiene un "iadrido de peticin", que usa para
pedir que se le permita volver a entrar en casa despus de haber pasado
un rato en el patio trasero. Consiste en un solo ladrido, seguido por
una larga pausa que puede prolongarse de treinta segundos a dos mi
nutos antes de que se repita el ladrido. Cuando Odn tena seis o siete
meses, recompens este ladrido respondiendo rpidamente a l y de
jando que volviera a entrar en casa. No slo es un ladrido que ha
aprendido a usar de esta manera, sino que suena realmente distinto a
sus otros ladridos: resulta un poco ms artificial o forzado, dado que
termina con una especie de carraspeo. Cuando Dancer lleg a nuestra
casa siendo un cachorro de ocho semanas, dej que saliera al patio con
Odn para hacer sus necesidades, como parte de su habituacin a la
casa. Dancer necesit menos de una semana para desarrollar el mismo
ladrido. La pauta temporal es la misma pero, al ser un cachorro, el tono
del ladrido de Dancer era mucho ms agudo. Con todo, y a pesar de
las diferencias tonales, el ladrido suena forzado y artificial, de la misma
manera en que lo hace el ladrido de Odn, con esa misma especie de
carraspeo al final de cada vocalizacin. Ahora, a las doce semanas de

III

edad, Dancer usar este ladrido incluso si est solo en e! patio. Ha


aprendido a imitar e! sonido de Odn, y su valor comunicativo. El
perro adulto ha enseado al cachorro una palabra o frase en su dialec
to del lenguaje perruno.
En algunas ocasiones, los perros de una misma casa se imitan
mutuamente hasta tal punto que acaban desarrollando una especie de
dialecto perruno comn. Un ejemplo de esto nos lo proporcionan los
ruidos de excitacin. Recuerden que hay tres sonidos distintos que
caracterizan la excitacin en los perros. stos son el gimoteo de exci
tacin, e! gemido-cntico ("Vaue!-uaue!-aual-uauel"), y el aullido
bostezo (un "Uuuuuu-ah-uuuuuu" entrecortado y jadeante). Todos
esos sonidos se producen mientras e! perro nos mira fijamente y va de
un lado a otro para demostrar lo contento y excitado que est. Cada
perro parece decidir cul de esos sonidos emitir cuando espere algo
con impaciencia, y la eleccin no parece depender de cul sea su raza.
Lo realmente curioso, sin embargo, es que los perros que viven juntos
parecen imitarse mutuamente hasta e! punto de que llega un momen
to en el que todos acaban utilizando el mismo sonido. Por ejemplo,
una conocida ma tiene cuatro perdigueros de pelo liso y todos sus
perros emiten el aullido-bostezo. Conozco a otra persona que tiene
tres perros de distintas razas -un pequins. un springer spanie! ingls
y un perdiguero de pelo liso- y todos ellos (e! perdiguero incluido)
utilizan e! sonido gemido-cntico. Llev a cabo una encuesta informal
entre diecisis personas que tienen ms de un perro y cuyos perros
siempre han vivido en la misma casa desde que eran cachorros. Doce
de esas personas me dijeron que todos sus perros usan los mismos
sonidos de excitacin, sea cual sea su raza. Esto indica que los perros se
estn copiando las pautas de sonido entre ellos.
Como, al parecer, los perros slo copian los sonidos de otros
perros, esto puede ponerle las cosas bastante dificiles al humano que
quiera adiestrar a su perro para que produzca sonidos. Naturalmente, y
como es un truco que siempre resulta gracioso, muchas personas ense
an a "hablar" a sus perros, lo que en realidad significa ladrar cuando se
les ordena. Pero esos ladridos voluntarios suenan cualitativamente dis
tintos a un ladrido espontneo. Parece como si les faltara emocin, y a
veces resultan curiosamente dbiles. Lo mismo puede decirse del la
drido que los perros polica y de proteccin aprenden a entir para
anunciar dnde se esconde alguien. El dueo de un perro polica me
cont que el ladrido de deteccin de su perro le "sonaba a falso". "No es
como un ladrido de verdad, que tiene cierta pasin... pero la mayora

1 12

APRENDER A HABlAR

no nota la diferencia, porque no estn acostumbrados a escuchar a los


perros. A lo mej or es que se ponen tan nerviosas ante los ladridos de
un perro que ya no se enteran de nada ms."
A algunos perros se les puede ensear a producir sonidos espe
cficos bajo ciertas condiciones, desde los simples ladridos, gimoteos o
gruidos juguetones hasta sonidos ms complejos, que pueden SOnar
como cantos tiroleses o un intento de hablar. El adiestramiento para
ensear a emitar estos sonidos no consiste en producirlos Con la espe
ranza de que el perro los copie. En vez de eso, cuando el perro emite
el sonido que se quiere llegar a controlar, lo que se hace es dar la orden
y recompensar al perro. El problema, obviamente, es que no se puede
recompensar al perro por producir determinado sonido hasta despus
de haberlo hecho espontneamente. Tomemos el caso de Ann, una
mujer que viva sola en la ciudad y quera ensear a su extremada
mente sociable perdiguero labrador color chocolate, Caesar, a que la
drara cuando se le diera la seal de hacerlo. El problema era que Caesar
saludaba alegremente a todos los que se acercaban y nunca ladraba a
los desconocidos. Ann se senta un poco insegura e indefensa en su
barrio. Pensaba que si Caesar aprenda ladrar cuando se le ordenase, el
sonido servira para mantener alejados a los desconocidos que se le
aproximaran en la calle o acudieran a su puerta. Crea que tener un
perro "protector" que ladrase la hara sentirse mucho ms segura.
Cuando Ann vino a verme, lo primero que tuvimos que hacer
fue decidir qu rdenes usaramos. Alguien que te oye decirle a tu
perro "Habla" y luego lo oye ladrar, seguramente no se sentir muy
impresionado por los ladridos. Al final optamos por la palabra "Prote
ge!" cama orden para iniciar los ladridos. Pensamos que si una perso
na amenazadora iba hacia Ann y el perro empezaba a ladrar despus de
haber odo la orden "Protege!", habra ms probabilidades de que esa
persona pensara que Ann tena un perro adiestrado para atacar y se
fuera. La orden para dejar de ladrar sera "Vigila!", la cual creara la
impresin de que el perro, aunque ya no ladrase, segua estando dis
puesto a defender a su duea. Naturalmente, para Caesar, "Protege!"
no tendra ms significado que el que la orden "Habla" puede tener
para otro perro, Y"Vigila!" significara lo mismo que "Calla".
Decidir cules seran las rdenes fue mucho ms facil que Conse
guir que Caesar "hablara". El primer paso para que un perro ladre en
cuanto se le ordena es encontrar una siruacin en la que el perro ladre
espontneamente. En cuanto el perro est ladrando, ya puedes dar la orden
y e1ogarlo. Normalmente, esto se consigue sin demasiadas dificultades

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CONVE~E CON SU PERRO

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ponindole la correa y haciendo que alguien llame a la puerta con los


nudillos o pulsando el timbre. En cuanto se oiga el sonido, se supone que
el dueo debe gritar "Protege!". Si el perro ladra, recibe alguna golosina.
Desgraciadamente, viniera quien viniese a la puerta, Caesar no ladraba.
El paso siguiente consisti en incrementar la amenaza implcita
para tratar de hacerlo ladrar. Repetimos el montaje de la persona que
llamaba a la puerta, slo que esta vez Ann recibi instrucciones de
actuar como si estuviera muy alarmada. Ann fue de un lado a otro,
agitando los brazos mientras gritaba: "Caesar, protege!". Si ladraba,
recibira elogios y una golosina. Una vez ms, Caesar no ladr.
Despus pasamos a utilizar una estrategia que a veces da resulta
do. Aunque los perros no imitan el lenguaje humano, s imitan otros
sonidos caninos, como ya hemos visto. A veces, un humano puede
hacer ladrar a un perro reproduciendo el sonido de los ladridos. La
mejor manera de hacerlo es produciendo jadeos y resoplidos, seguidos
por un sonido que imite un ladrido ahogado. El perro no intentar
imitar este ladrido humano, pero muchas veces se pone lo bastante
nervioso para empezar a lanzar espontneamente su propia versin del
ladrido de alarma "llamar a la manada". Cuando la persona fuera hacia
la puerta, Ann tena que decir: "Caesar, protege! Huff, huEr, huEr, buf,
buf, buf!"Caesar se puso bastante nervioso, pero sigui sin ladrar.
Finalmente, adoptamos unas medidas algo ms provocadoras
dentro de una especie de formato de juego. Organizamos una situa
cin en la que Aun estaba fuera con Caesar sujeto de la correa. Entonces

yo iba hacia l armado con una fregona. Saltaba a su alrededor, gritando y


agitando la fregona delante de la cara de Caesar mientras Aun gritaba:

"Caesar, protege!". Esto le arranc a Caesar su primer ladrido del da,

pero obviamente era un ladrido de miedo, ya que Caesar tiraba de la


correa hacia atrs en un intento de retroceder. Despus de que hubiera

ladrado, Ann lo elogi de inmediato: "Buen perro! Proteges muy


bien!". En ese momento yo me apresur a retroceder para que Caesar
. se sintiera 10 bastante seguro de s mismo para responder en la prxima
ocasin. Tras una breve pausa, volv a ir hacia l y agit la fregona
delante de la cara de Caesar mientras Ann deca: "Protege!". Caesar
hizo un nuevo intento de retirada y esta vez solt dos rpidos ladridos.
Mientras Ann lo estaba elogiando, volvi a retroceder.
Despus de dos intentos ms, Caesar pareci captar la idea de
que su ladrido haca que "aquella cosa" se fuera. Cuando me retir,
decidi que quera "atrapar a esa cosa" y empez a tirar de la correa
tratando de avanzar al tiempo que yo retroceda. Mientras tiraba de la

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correa, le ladraba enrgicamente a la fregona. Los labradores son unos


perros muy listos. Ahora que estaba ladrando furiosamente y era elo
giado por ello, Caesar se dijo que eran sus vocalizaciones las que ahu
yentaban a aquella cosa y hacan feliz a Ann. En cuanto hubimos con
seguido que respondiera a la orden "Protege!", pasamos a la fase
siguiente. Despus de que Caesar hubiera tenido ocasin de soltar una
serie de enrgicos ladridos en el momento adecuado, Ann le pona la
mano en el hocico y murmuraba:"Vigila!". Ahora, Caesar era elogia
do cuando dejaba de ladrar.

------------

HABLAR
CON LA CARA

Un par de das despus, repetimos las sesiones de prctica, slo


que ahora yo iba hacia Caesar con un paraguas. Cuando lo abra en su
direccin,Ann deca: "Protege!". Cuando Caesar ladraba, yo cerraba
el paraguas inmediatamente y retroceda para que se sintiera ms segu
ro de s mismo. Cuando yo ya estaba lo bastante lejos,Ann deca "Vi
gila", y cuando Caesar se quedaba inmvil, le daba una golosina. Des
pus hicimos que otra persona fuera hacia ellos con la cabeza tapada
por la chaqueta. A esas alturas, Caesar ya haba aprendido que "Prote
ge!" significaba "ladra". Llegados a ese punto, no nos cost demasiado
transferir el adiestramiento a personas que se aproximaban sin frego
nas, paraguas o chaquetas ondulantes. Pasada una semana, Caesar la
draba obedeciendo la orden cuando alguien acuda a la puerta deAnn.
Para un desconocido, los ladridos de Caesar y sus tirones de Correa son
muy convincentes. La ciudad suele parecerles un lugar poco seguro a

las mujeres que viven solas, y los ladridos de Caesar le proporcionan a

Ann ese margen de seguridad extra que cree necesitar. Naturalmente,

cuando se enfrenta a los frenticos ladridos de Caesar, lo que la perso

na potencialmente peligrosa no sabe es que una gran sonrisa y un

elogio como "Oh, qu bien proteges... Qu ladrido tan estupendo,

Caesar!", convertiran la estruendosa conducta amenazadora en un

alegre recibimiento y unos meneos de cola!

Los seres humanos comunican muchas cosas con la cara. El len


guaje facial expresa una amplia gama de emociones e incluso de in
tenciones muy sutiles. De hecho, "hablar con la cara" es tan informa
tivo que algunas personas -como los jugadores de cartas, los
negociadores, los reporteros y ciertos empresarios- suelen tener que
aprender a no decir demasiado con sus expresiones.
Los humanos pueden mentir con la cara. Aunque hay quienes
han sido especficamente adiestrados para detectar mentiras a partir de
las expresiones faciales (por ejemplo, los agentes de los servicios secre
tos, algunos agentes de polica especializados ylos psiclogos clnicos),
el individuo medio suele ser engaado fcilmente para creer en emo
ciones faciales manipuladas y falsas. Lo que quiero decir con esto es
que tenemos dos sistemas neurales distintos que manipulan nuestros
msculos faciales. Un sistema nemal est sometido al control volunta
rio y otro opera bajo control involuntario. Se conocen casos de indi
viduos que se han lesionado el sistema neural que controla las expre
siones voluntarias. Esas personas siguen teniendo expresiones faciales,
pero son incapaces de producir expresiones engaosas. La emocin
que ves es la que estn sintiendo, dado que han perdido el control
voluntario necesario para producir expresiones faciales falsas. Tambin
hay casos clnicos que muestran la otra cara de la moneda: personas
que tienen daado el sistema que controla sus expresiones involuntarias,
por lo que los nicos cambios que pueden verse en sus rostros son
expresiones voluntarias.
La razn por la que las personas pueden mentir sin ser descubiertas
es que el sistema neural involuntario ejerce un mayor grado de control
sobre la parte superior de la cara, en tanto que el sistema voluntario ejerce
un mayor grado de control sobre la parte inferior (probablemente

Aunque no poseen la habilidad o una predisposicin instintiva para


imitar los sonidos humanos, y.;. hemos visto que los perros cuentan con un
vocabulario til y significativo de sonidos vocales, algunos de los cuales
pueden haber aprendido de otros perros. Los sonidos, sin embargo, no son
el nico medio que los perros pueden usar para "hablar". Hay muchas
otras maneras de transmitir mensajes que no utilizan los sonidos, pero que
representan canales muy importantes de la comunicacin canina.

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CON SU PERRO

HAIlLAR. CON LA CARA

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porque actividades como el comer y el hablar son voluntarias y re


quieren un control consciente sobre la regin de la boca). Esto es
importante porque, cuando estn tratando de interpretar los senti
mientos y emociones de otra persona, los seres humanos aparente
mente prestan ms atencin a las seales procedentes de la mitad infe
rior de la cara. Aquellas personas que han sido adiestradas para detectar
el engao y las que simplemente tienen un talento natural para ello,
leen toda la cara, incluidos los ojos. Una sonrisa falsa (que puede re
presentar un intento consciente de engaar o simplemente una (alta
de verdadera emocin) puede ser detectada porque se utilizan exclu
sivamente los msculos de la parte inferior de la cara, los cuales slo
afectan a la forma de la boca. Una autntica sonrisa tambin involucra
a los msculos que se encuentran ms arriba y sirven para "izar las
mejillas". En la autntica sonrisa, la accin de estos msculos hincha
levemente las mejillas y entrecierra los ojos, mientras que la falsa son
risa se limita a elevar los rabillos de los ojos.
.
Algunos msculos involuntarios de alrededor de la boca produ
cen expresiones que cuesta mucho falsear. Por ejemplo, la pena y e!
abatimiento tirarn de las comisuras de los labios, curvndolas hacia
abajo sin mover los msculos de! mentn. Los estudios cientficos de
muestran que menos de un 10 por ciento de las personas pueden
hacer esto voluntariamente. Otro signo involuntario de la boca es e!
fruncimiento de los labios, un indicador muy fiable de la ira. Los labios
no se tensan o fruncen de manera perceptible, sino que parecen vol
verse ms delgados, casi como si una pequea porcin de la parte
carnosa del labio se introdujera en la boca, proporcionndole un as

pecto adusto muy sutil e involuntario.

Para camuflar su ira, miedo o culpabilidad, los mentirosos que


saben que esos movimientos automticos de la boca no pueden ocul
tarse intentan tapar esas seales con otra emocin intensa. Usar la risa
forzada es un truco muy habitual; la indignacin es otro.. Los agentes
israeles que interrogaron al criminal de guerra AdolfEichmann con
taron que us esta tcnica. Posteriormente uno de ellos escribi que
cada vez que su prisionero mascullaba con gran indignacin "Nunca!
Nunca, Herr Hauptmann!" o "Ni una sola vez! Ni una sola vez!", l
saba que Eichmann estaba mintiendo e intentaba disimular cualquier
signo facial que pudiera delatarlo.!
Las expresiones faciales de los perros, especialmente aquellas que
implican a la parte inferior de la cara y las regiones situadas alrededor
de la boca, son similares en muchos aspectos a las de los humanos, pero

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su gama es ms limitada. Los perros no tienen, o no usart, el sistema


neural de control voluntario necesario para dar forma a las expresio
nes transmitidas por sus bocas. Esto no significa que los perros sean
incapaces de contar mentiras, sino nicamente que no usan sus bocas
y sus expresiones faciales para hacerlo. Otra limitacin se debe a que la

estructura de su hocico es distinta a la de la boca humana. El hocico

canino fue diseado para una serie de usos ms limitada, yeso restrin
ge el nmero de expresiones posible.
A excepcin del hombre, casi todos los animales vertebrados
tienen hocico. Leones, osos, aves, cocodrilos y perros tienen una boca
que se proyecta hacia adelante para formar su hocico, una parte muy
importante de su equipo bsico de supervivencia. El hocico permite
que esos animales sujeten, roan o mordisqueen a otros animales, y en
la mayora de ellos la boca tambin se usa para hacerse con el alimento.
Una vaca masticar hierba, mientras que un tigre morder a su presa y
la desgarrar. Los humanos no necesitan disponer de un hocico para
tales propsitos porque nosotros, y la mayora de los otros primates,
usamos nuestras manos para llevarnos la comida directamente a la boca.
El hocico es un arma muy potente. Un hocico alargado puede
contener montones de dientes. Los dientes son, naturalmente, las he
rramientas bsicas usadas por los carnvoros, como los perros. En el
hocico esos dientes estn colocados de tal manera que se extienden
hacia fuera, lo cual permite que la boca se cierre como una trampa.
Varios haces de poderosos msculos se unen a la articulacin posterior
para ejercer una gran fuerza a la hora de morder. El perro medio tiene
una potencia de mordisco de unos 65 kilos por centmetro cuadra
do. Incluso los perritos falderos tienen una potencia de mordisco de
50 kilos por centmetro cuadrado o ms, mientras que un perdiguero
labrador, que puede llevar un ave en la boca tan delicadamente que la
entrega a sus dueos sin haber revuelto las plumas o desgarrado la piel,
es capaz de morder con una presin de ms de 72 kilos por centmetro
cuadrado. Algunos de los perros de mayor tamao y cara cuadrada,
como el mastn o el rottweiler, tienen una potencia de mordisco de
unos 140 kilos por centmetro cuadrado, lo que, cuando atacan, los

convierte en oponentes formidables.


Aunque es importante tener msculos para conseguir que e!
mordisco sea fuerte, la musculatura de los labios es mucho menoS im
portante dado que stos no juegan ningn pape! destacado a la hora
de matar, mordisquear o comer. Los cnidos beben lamiendo con sus
lenguas, por lo que no necesitan ningn sistema de control labial que

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les permita chupar o adaptar los labios a la forma del recipiente como
hacen los humanos. Cuando son ca chorritos (hasta alrededor de las
seis semanas de edad) necesitan mamar; no obstante, e! hocico de un
cachorro es mucho ms corto y pequeo, lo que les permite formar la
estrecha abertura bucal necesaria para crear un vaco que posibilite e!
chupar. El control labial limitado restringe la variedad de las expresio
nes faciales que los perros pueden adoptar con sus bocas, pero aun as
stas siguen siendo lo bastante flexibles para poder expresar ciertas
seales comunicativas. De hecho, la boca probablemente sea el medio
de expresin ms importante del perro, y al decir esto no me refiero
nicamente al sonido.

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Forma de la boca

El lenguaje de la forma de la boca en los perros sigue la pauta


general de otros sistemas de comunicacin basados en los gestos, en el
sentido de que las seales se reservan para las cuestiones importantes.
La boca proporciona informacin sobre la ira, el dominio, la agresin,
el miedo, la atencin, el inters o la relajacin. Examinemos algunas de
estas expresiones.

o BOCA RELAJADA Y LIGERAMENTE ABIERTA, LENGUA QUIZ LEVE

MENTE VISIBLE O INCLUSO UN POCO EXTENDIDA SOBRE LOS DIENTES INFE

RIORES: Indica un perro contento y relajado. Es el equivalente canino

de la sonrisa humana, y hace muchos siglos que es reconocida como

tal por los humanos. En el antiguo Egipto, los juguetes tradicionales de

los nios tenan forma de caras de animales, y la ms comn era la del

"animal sonriente". Esos juguetes estaban rematados por una lengua

extendida que asomaba de la boca parcialmente abierta, imitando as la

sonrisa de un perro. La traduccin de esta expresin para los perros es

"Estoy contento y relajado", "Todo va bien" o "No veo ningn pro

blema o amenaza a mi alrededor".

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o BOCA CERRADA, SIN DIENTES O LENGUA VISIBLES: El simple acto


de cerrar la boca cambia el significado de la expresin del perro. La
expresin de boca cerrada normalmente va asociada con la mirada
dirigida a una direccin determinada, y las orejas y la cabeza pueden
inclinarse ligeramente hacia adelante. Esto es un signo de atencin o
inters. La sonrisa ha desaparecido, principalmente porque el perro
est evaluando la situacin, intentando determinar el significado de lo

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que est observando y quiz determinando qu acciones podra em


prender. La actitud ya no es pasiva, pero el perro no est preocupado o
enfadado. As, esta expresin adquiere el significado de "Esto es intere
sante" o "Me pregunto qu estar ocurriendo ah".
Las seales de advertencia consisten en fruncir los labios o su
birlos para mostrar los dientes y quiz las encas. La regla bsica para las
expresiones de la boca canina es muy simple: cuanto ms visibles sean
los dientes y las encas, ms probabilidades hay de que el perro est
expresando agresin. Esta seal altamente funcional se ha desarrollado
porque muestra las armas del perro (los dientes) y permite que quien
la ve comprenda que no tomar en serio la advertencia tendr conse
cuencias negativas. De esta manera, la otra parte tendr ocasin de
retroceder y marcharse o hacer algn gesto apaciguador. Evitar los
combates mediante tales seales aumenta las probabilidades de super
vivencia, no slo de! individuo, sino tambin de la manada y la especie.
Los enfrentamientos fisicos causan lesiones, y un animal herido puede
morir, debilitando a la manada y pudiendo dejar abandonados a unos
cachorros que no tendrn a nadie que cuide de ellos. Incluso si sobre
vive a las heridas, el animal no volver a ser tan efectivo como cazador,
defensor de la manada o cuidador de los pequeos hasta que no se
haya curado del todo.
o LABIOS FRUNCIDOS PARA MOSTRAR UNOS CUANTOS DIENTES, BOCA
TODAVA BSICAMENTE CERRADA: El primer signo de disgusto o amena
za en un perro. El perro no est preocupado, y puede guardar silencio
mientras vuelve la mirada hacia el origen de su enfado o emitir un sordo
gruido. Bsicamente, esto es una seal dirigida a un perro cercano que
indica que el emisor agradecera una mayor distancia y menos interaccin
social. No es una simple peticin sino e! primer signo claro de amena
za. En el lenguaje cotidiano humano, se traduce como "Vete! Me
ests molestando!" o" Atrs! Me ests sacando de quicio!".
o LABIOS FRUNCIDOS HACIA ARRIBA PARA MOSTRAR LOS DIENTES
PRINCIPALES, CON CIERTO ARRUGAMIENTO DEL REA SUPRANASAL y LA BOCA
PARCIALMENTE ABIERTA: Podemos traducir esta seal como "Si haces
algo que yo pueda interpretar como una amenaza, te morder". Nte
se que esta expresin slo informa de las intenciones y emociones de!
individuo que la exhibe. No dice nada sobre las causas subyacentes que
lo impulsan a emitir la seal de amenaza. La amenaza podra ser una ex
presin de dominio social producida por un perro de alto rango muy
seguro de s mismo pero, como veremos ms adelante, tambin puede
indicar temor. En cualquier caso, acosar a un perro aproximndose

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120

CONVEME

CON SU PERRO

demasiado en esta situacin puede inducir a un ataque agresivo. Lo


ms sensato sera dejar de acercarse, quedarse quieto o retroceder.
LABIOS FRUNCIDOS HACIA ARRIBA PARA ,"IOSTRAR NO SLO TO
DOS LOS DIENTES SINO TAMBIN LAS ENCAS SUPERIORES, CON ARRUGAS
VlSIBLES POR ENCIMA DE LA TRUFA: Es la ltima advertencia de que un
ataque fisico no slo es posible sino que puede iniciarse en cualquier
momento: "Atrs, o de lo contrario.. .1" La amplitud de la exhibicin
amenazadora indica que e! perro est preparado para lanzar un ataque
violento y dispuesto a iniciarlo.
Si alguna vez se enfrenta a toda esta exhibicin, y aunque est
asustado, no debera salir huyendo. Todos los perros tienen una res
puesta de persecucin genticamente programada que los hace perse
guir instintivamente, y quiz morder, a las cosas que huyen por delante
de ellos. En este caso, aunque la agresin con que amenaza e! animal se
base ms en el miedo que en el dominio y la seguridad en s mismo, e!
nivel de excitacin es tan alto que correr o incluso un movimiento
brusco pueden provocar respuestas de persecucin y ataque. Ms ade
lante les explicar cmo expresar que no representan ninguna amena
za a los petros que manifiesten esta advertencia tan extrema.

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Miedo, ira o dominio?

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En todas estas expresiones, me he concentrado nicamente en


e! grado de amenaza que comunica el perro. El desencadenante o ra
zones por las que estas seales de advertencia se producen es otra cues-:
tin. Las amenazas pueden estar provocadas por un intento de impo
ner el dominio social, por la ira o el disgusto y tambin debido al
miedo. Conocer la naturaleza de la emocin que el perro expresa con
la seal es importante, porque predice cmo se comportar. Los perros
asustados actan de manera distinta a los perros dominantes que creen
controlar la situacin. En respuesta a un desafo, un perro enfadado o
molesto que se siente seguro de su posicin se limitar a seguir amena
zando hasta que el individuo que lo molesta se vaya de una vez. Des
pus, el perro volver tranquilamente a otras conductas ms tranquilas
y sociables. Un perro asustado, sin embargo, suele seguir teniendo miedo
durante mucho tiempo. El incidente har que se sienta todava menos
seguro de s mismo que antes, por lo que no le costar mucho respon
der agresivamente a cualquier acontecimiento inesperado que ocurra

HAOU.R CON U. CARA

121

cerca de l. Tambin puede huir aterrorizado en cuanto la confronta


cin haya terminado. As pues, es importante entender la motivacin
que hay detrs del mensaje agresivo.
El nivel de agresin viene indicado por el grado de exhibicin
de los dientes y las encas, pero es la forma de la boca y la naturaleza de
la curvatura del labio lo que realmente indica si esta expresin ha sido

provocada por la ira, e! dominio o e! miedo. Eche un vistazo a la


Figura 8-1. La cara de arriba muestra un perro que est enviando la
seal de agresin pero sigue estudiando la situacin y espera a ver

cmo evolucionar. En la columna de la izquierda son e! dominio y la


ira los motivadores de la agresin. La columna de la derecha representa
el miedo y la agresin. A medida que descendemos por las columnas,
se incrementa la intensidad de las emociones (ira o miedo) y la proba
bilidad de que haya una agresin.
Si nos fijamos en las formas de las bocas, veremos que las que
estn asociadas a la ira y el dominio son muy distintas de las que
indican miedo. La ira produce una boca abierta en la que el con
torno tiene una forma de ce y los dientes ms visibles son los gran

des caninos delanteros. Los dientes de atrs apenas se vern visibles.


En un perro asustado la forma de la boca se alarga, como si la

comisura interior hubiera sido estirada hacia atrs para tensar la


abertura de la boca. Este alargamiento hace que los dientes de atrs
sean ms visibles.
Las seales bucales de esta figura son amplificadas por las seales
hechas con las orejas y los oj os, de las que hablaremos ms adelante. De
momento, fjese en que las orejas de! perro dominante se dirigen hacia
delante y puede que un poco hacia los lados, mientras que las del
perro ms asustado y sumiso estn orientadas hacia atrs y se pegan a la
cabeza. Los ojos del perro dominante tambin estn ms abiertos y su

mirada es ms intensa, mientras que los del perro ms sumiso yasusta


do estn ms cerrados y casi parecen dos rendijas.

As pues, las <;aras de la columna de la izquierda muestran la ira


agresiva. Estn diciendo (con creciente intensidad): "Si contin as mo

lestndome o desafindome, te har dao". Las caras de la columna de


la derecha, ms asustadas, dicen:"Me das miedo, pero si me veo obliga

do, luchar". Que la agresin se base en el miedo no reduce las proba


bilidades de que el perro acabe mordiendo. Un perro asustado se de
fender quiz todava ms ferozmente que un perro dominante, ya
que teme por su seguridad y supervivencia. Ya sea estimulada por el

miedo o por la ira, cuanto ms intensa sea la emocin causante de la

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Figura 8-' La cara del extremo superior representa una cautelosa seal agresiva.
Descendiendo por la columna de la izquierda. vemos seales cada vez ms agresivas
motivadas por el dominio. mientras que si lo hacemos por la columna de la derecha
vemos seales cada vez m.is agresivas motivadas por el miedo.

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agresin (es decir, cuanto ms abajo de la columna se encuentre), ms


probabilidades habr de que el perro cumpla su amenaza.
POSICIONES DE LA CABEZA: Hay otro aspecto a considerar en las
seales bucales caninas que se limita al hecho de si la boca est vuelta
hacia ti o no. La nica arma realmente peligrosa de que disponen los
cnidos es su dentadura. Un perro que mira directamente a otro indi
viduo dirige su arma hacia l. Esto puede producir el mismo efecto
que provoca un ser humano cuando apunta a alguien con una pistola:
suscitar miedo y una actitud defensiva en el individuo u objetivo. Un
animal dominante o amenazador usar el gesto de dirigir su hocico
hacia alguien como una amenaza. Un animal dominante, en cambio,
puede calmar el miedo de un animal ms sumiso ladeando ligeramen
te la cabeza y apartando la boca de l para demostrar que no tiene
intencin de atacar.
Cuando un animal menos dominante se acerca a uno de rango
superior, el animal subordinado puede aproximarse con la cabeza baja
al tiempo que dirige su hocico hacia el animal ms poderoso para
apartarlo rpidamente despus. Puede responder a una mirada directa
del animal dominante volviendo la cabeza de tal manera que su boca
quede dirigida hacia un lado, apartndola as del otro perro. Desviar la
boca equivale a decir:"He enfundado mi arma y no te estoy apuntan
do con ella. No busco pelea, as que tranquilzate".
BOSTEZOS CANINOS: Probablemente, una de las seales caninas
con ms probabilidades de ser entendida por los humanos. Cuando
ven bostezar a un perro, la mayora de personas piensan que debe de
estar cansado o aburrido y la consideran una seal menor o carente de
importancia. Pero no es as.
Fisiolgicamente, el bostezo de un perro tiene las mismas carac
tersticas que el de un humano. Suministra oxgeno adicional al cere
bro, el cual puede ayudarnos a permanecer despierto o a espabilamos
rpidamente despus de haber dormido. Debido a esto, no tiene nada
de sorprendente que los perros, como las personas, bostecen cuando
estn cansados. En el caso de los perros, sin embargo, el bostezo tiene
toda una serie de otros significados. Un perro sometido a tensin bos
tezar, En las clases de obediencia canina, he visto bostezar a muchos
perros inmediatamente despus de que sus amos los rieran por algo o
les impusieran un correctivo muy severo. Cuando est enseando a su
perro a sentarse y estarse quieto o a echarse y estarse quieto, la gente
no suele estar muy segura de si el animal se quedar en su sitio o
correr hacia ellos (o hacia los otros perros) en cuanto se hayan alejado

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124

CONVEmE

CON

su

PERRO

HABlAR CON lA CARA

125

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un par de metros. Por esta razn, e! adiestrador principiante suele usar
un tono muy spero y amenazador, y ordena a sus perros que se estn
"Quieeeeeeetos!" como si estuviera anunciando el comienzo delJui
cio Final. En una clase de principiantes, vern cmo muchos perros a
los que se les ha ordenado permanecer en una posicin sentado-quie
to bostezan mientras sus amos los observan desde el otro extremo de
la sala. Cuando e! dueo aprende a dar las rdenes en un tono ms
afable, normalmente la conducta de bostezar desaparece. En este sen
tido, e! bostezar debera interpretarse como "Estoy tenso, preocupado
o nervioso".
Uno de los usos ms interesantes del bostezo consiste en enviar
un mensaje pacificador. La raz latina de la palabra "pacificar" nos da
una buena indicacin de su significado, dado que viene de pax, que
significa "paz", y de acere, que significa "hacer". El bostezo no contie
ne elementos de miedo, dominio o agresin. Es todo lo contrario de
una amenaza. Cuando un perro est siendo amenazado por las seales
agresivas de otro perro, puede limitarse a responder con un bostezo.
Aunque e! acompaante humano del perro quiz vea en ello un signo
de despreocupacin o aburrida seguridad en s mismo, en realidad e!
perro est mandando un mensaje apaciguador. Al mismo tiempo, bos
tezar no es Ull signo de sumisin. En muchas ocasiones, el perro ame
nazador interrumpir inmediatamente su exhibicin agresiva en cuanto
vea bostezar a su blanco. Puede que incluso muestre cierto titubeo o
parezca no saber qu hacer, y que luego inicie conductas de saludo y
acercamiento.

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El bostezo tambin puede aparecer en otra situacin, pero en

este caso es un gesto apaciguador hecho por un perro dominante.

Supongamos que un animal dominante va hacia un perro sumiso que

protege temerosamente algo, como un trozo de comida. En esas cir

cunstancias, e! perro dominante puede bostezar, quiz como signo de

afable desinters, lo cual producir un efecto tranquilizador en el pe

rro asustado.
Los perros leen las seales del bostezo en los humanos. Hace
algn tiempo me invitaron a un programa televisivo en el que iba a
analizarse la personalidad de algunos propietarios de determinadas ra
zas de perros. El presentador les haba pedido que llevaran a sus anima
les para que los acompaaran durante la entrevista, que versara sobre
sus relaciones con ellos y e! porqu los haban elegido. Cuando me
acompaaron al plat, ya haba sentadas en l tres parejas de dueos y
perros. Como es tpico en semejantes situaciones, los perros estaban

un poco nerviosos a causa de las luces, e! movimiento y todas las per


sonas desconocidas que tenan alrededor. Se supona que yo deba sen
tarme al lado de! presentador del programa. Al otro lado tena a una

mujer con un enorme rottweiler. Cuando me sent, el rottweiler dej

escapar un ronco gruido gutural, empez a fruncir el labio, mostr


los dientes y me mir fijamente. Al parecer ya se senta bastante inc

modo en aquella situacin, nueva para l, y que un desconocido tuvie

ra el descaro de sentarse a su lado fue la gota que colm e! vaso. Me


estaba indicando que quera que me apartase y le dejara un poco de
espacio. Desgraciadamente, yo no poda hacer eso. Lo peor de todo era

que en un par de minutos estaramos en antena, as que no haba


.tiempo para e! habitual ritual de saludo que practico cuando me en
cuentro con un perro al que no conozco. Como no haba muchas ms
alternativas, lo que hice fue desviar la mirada, interrumpiendo e! con

tacto ocular con el perro, al tiempo que bostezaba aparatosamente. El

perro me mir y empez a parpadear. Le devolv el parpadeo, y el


perro se ech tranquilamente en el suelo ponindome la cabeza enci

ma del zapato. La amenaza se haba desactivado.


Desde entonces, he usado el bostezo en varias ocasiones o se lo
he sugerido a personas que se enfrentaban a situaciones potencial
mente agresivas. Por lo general, un bostezo, seguido por alguna otra

respuesta de saludo no agresiva, provoca que el perro al que iba dirigi


do deponga su actitud hostil o baje e! nivel de la exhibicin agresiva.
Bostezar en pblico puede considerarse una conducta relativamente

carente de significado (o grosera) entre los humanos, pero cuando esa


conducta es usada por los perros o va dirigida a ellos, constituye un
acto de conversacin y conciliacin.
LAMER: Este gesto bucal se interpreta an peor que e! bostezo
por parte del gran pblico. Pregntele a cualquiera qu intenta decir
un perro cuando viene y le lame la mano. Las madres explican esta
conducta a sus nios con palabras como, "Mira, querido, Lassie te est
dando besos de perro". Desgraciadamerite, esta interpretacin suele
ser errnea. Dependiendo de! contexto, los gestos relacionados con el
lamer pueden significar muchas cosas distintas. No pueden traducirse
simplemente como afecto. Cada una de esas conductas debe
interpretarse en funcin de la forma en que e! perro acta y la situa
cin que se d en ese momento.
Las lameduras difieren del beso en varios aspectos. El comporta
miento es totalmente distinto. Cuando besan, los humanos y los primates
no humanos, como los chimpancs, unen sus labios. Los perros no

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establecen ninguna clase de contacto labial, ya que se limitan a lamer.


El beso normalmente se aplica a la cara, y en ocasiones a las manos, en
los contactos sociales normales. Aunque los perros lamen la cara si
tienen ocasin de hacerlo, tambin lamern manos, rodillas, pies o cual
quier parte de! cuerpo a la que puedan aproximarse lo bastante para
ponerle la lengua encima.
En los humanos y los primates, el beso suele formar parte de un
ritual de saludo. Besas a la ta Sylvia o a la hermana de tu esposa no
como una expresin de amor romntico, ni tan siquiera necesaria
mente como un signo declarado de afecto, sino ms bien como parte
de una conducta de saludo. Lo mismo ocurre entre los chimpancs.
Dos perros que estn familiarizados e! uno con el otro tambin pue
den lamerse la cara mutuamente cuando se saludan. No obstante, los
perros suelen ir bastante ms all de la cara. Cuando se saludan mutua
mente, los perros husmean cualquier membrana hmeda donde los
olores sean ms intensos, normalmente alrededor de la boca, la nariz,
las regiones anales y las reas urogenitales. Esos olisqueas de saludo e
identificacin tambin pueden convertirse en lametones.
Los humanos tambin emplean e! beso como parte de su con
ducta sexual. La actividad sexual es e! momento en que los humanos
pueden besar vidamente partes de! cuerpo que no sean la cara y las
manos.Al parecer, los chimpancs tambin utilizan e! beso en su acti
vidad sexual, boca a mano, boca a boca, boca a manos, boca a genitales.
Para los perros, lamerse tambin forma parte del ritual sexual. Los
perros suelen explorarse e! uno al otro como parte de sus conductas de
apareamiento todava ms vigorosamente que al saludarse, lamiendo
todas las reas interesantes de! cuerpo de la pareja durante e! proceso.
Aunque el besar en los humanos y el lamer en los perros pare
cen guardar ciertos paralelismos por lo que a comunicacin se refiere,
en e! caso de los cnidos la lamedura tiene un significado social mu
cho mayor. Lamer puede expresar informacin acerca de! dominio, las
intenciones y e! estado de nimo y, al igual que el bostezo, es bsica
mente una conducta apaciguadora. Una cosa que tienen en comn
todas las conductas pacificadoras es que contienen elementos del com
portamiento de los cachorros. Este comportamiento infantil es e! equi
valente canino a una "bandera blanca". La mayora de adultos tienden
a cuidar de los ms jvenes de su especie, y parece existir una fuerte
inhibicin contra la posibilidad de atacarlos. As, los adultos no-domi
nantes, asustados o dbiles adoptarn posturas y actitudes infantiles
para evitar la agresin. Lo normal es que estas conductas dulcifiquen la

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actitud de! animal amenazador, y en general reprimirn cualquier cla


se de ataque fisico. Muchos de los gestos de la conducta pacificadora se
basan en el lamer, por lo que conviene estudiar las primeras etapas de
la vida canina para interpretar qu pretendan comunicar dichas sea
les en sus primeras fases.
Los perros conocen las lameduras cuando su madre los lame
inmediatamente despus de haberlos dado a luz. En cuanto los cacho
rros han salido del tero materno, la madre los lame para limpiarlos.
Estos lametones sirven tambin para estimular su respiracin. En los
das siguientes, la madre seguir lamiendo a los cachorros para asearlos.
U na gran parte de los lametones se concentrarn en la regin anogenital
para estimular la evacuacin de orina y la defecacin. Creo que pode
mos afirmar que las madres quieren a sus cachorros; cuando los lame,
sin embargo, la madre usa su lengua para limpiarlos, no para darles
besos. Como quiere a su beb, una madre humana le lava y le cambia
los paales para mantenerlo limpio. Aun as, dudo que nadie pueda
equiparar el hecho de cambiar un paal con besar. Los perros mantie
nen limpios a sus cachorros y les quitan la orina y las heces con la
lengua por la sencilla razn de que no poseen la destreza necesaria
para hacerlo con las patas, y ciertamente no poseen la habilidad de
baarlos y ponerles paales.
A medida que crecen, los cachorros' empiezan a lamerse y lim
piarse a s mismos y a sus compaeros de camada, actividades que
desempean ciertas funciones sociales. Obviamente, ayudan a mante
ner limpios a los cachorros, pero el proceso tambin contribuye a
reforzar los vnculos existentes entre ellos. El mecanismo que hace
que este afecto se desarrolle es la satisfaccin mutua. Un cachorro
cuenta con la ayuda de sus compaeros de camada, que llegan a esos
lugares que a l le cuesta alcanzar: las orejas, la espalda y la cara, y
puede devolverles e! favor a su vez lamindolos a ellos. Como los
amigos y los familiares limpian y asean a los amigos y los familiares en
un gesto de afecto, el mero acto de lamer a otro perro se convierte en
un medio de comunicacin. De esta manera, el acto utilitario de la
mer deviene en gesto ritualizado cuyo significado, en esa etapa de la
vida de un cachorro, es la buena voluntad y la aceptacin. A efectos
prcticos, cada cachorro est diciendo:" Mira lo simptico y afable que
soy". Conforme e! cachorro madura, el mensaje transmitido por el
acto de lamer sigue siendo amistoso. pero se ampla para significar
tambin uNo soy ninguna amenaza", y quiz la splica sumisa "Por
favor, acptame y s bueno conmigo".

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CONVEB2-E

HABLAR CON LA CARA

CON SU PERRO

Lamer adquiere un nuevo significado un pOCO ms .avanzada


la edad de! cachorro, normalmente en torno al momento en que
empieza a ser menos dependiente de la leche de su madre. En un
medio salvaje, cuando una madre loba regresa de cazar ya se ha
alimentado con su presa. Cuando entra en la guarida, los cachorros
la rodean y empiezan a lamerle la cara. A un romntico esto le
parecer una cariosa bienvenida de todos los cachorros, que rebo
san de alegra al ver llegar a su madre tras varias horas de ausencia.
Esa persona creer que los lobeznos expresan su felicidad y su ali
vio besando a su madre. El autntico propsito de todo ese ritual,
sin embargo, es mucho ms funcional. Los cnidos salvajes tienen
un reflejo de regurgitacin muy desarrollado, y los cachorros la
men la cara y los labios de su madre para hacerle vomitar un poco
de comida. Para la madre es mucho ms cmodo llevar comida
dentro del estmago que tratar de arrastrar trozos de alimento has
ta la guarida con la boca. Adems, esta sustancia parcialmente dige
rida supone una cena ideal para los jvenes cachorros.
Es interesante observar que nuestros perros domsticos tienen
un reflejo de regurgitacin reducido en comparacin con los lobos y
105 chacales. La regurgitacin inducida por los cachorros no se ve con
tanta frecuencia en los perros, a menos que los cachorros no estn
siendo debidamente alimentados. Cuando se produce, es ms probable
que ocurra en razas de cara afilada que se parecen ms a los cnidos
salvajes, como e! lobo.
Entender el desarrollo de la conducta de lamer ayuda a inter
pretar otra situacin en la que se produce. En los cnidos adultos,
lamer la cara puede ser un signo de respeto o deferencia hacia un
perro ms dominante. Habitualmente, e! perro que lame inclina e!
cuerpo para parecer ms pequeo y alza la mirada hacia e! otro perro
para aadirle e! efecto de la conducta infantil. El perro que recibe los
lametones muestra su dominio mantenindose erguido para aceptar e!
gesto, pero no lame al otro perro para devolvrselo.
Ahora, cuando su perro le lama la cara debera tener un poco
ms claro lo que est intentando comunicar. Puede que simplemente
tenga hambre y est pidiendo que le d de comer. Obviamente, usted
no reaccionar a la seal regurgitando un poco de comida, pero podra
responder afectuosamente y quiz darle una golosina, como una galle
ta para perros. El perro puede estar comunicando sumisin y apaci
guamiento en una versin adulta de la camaradera entre cachorros.
Bsicamente, est diciendo: "Oye, slo soy un cachorro que depende

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Figura 8.2 Las lameduras no deben interpretarse como "besos"; pueden ser una seal
de sumisin y apaciguamienca. de respeto o simplemente una peticin de comida.

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CONVEF2-E

CON SU PERRO

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tambin, puede estar mostrndote respeto y deferencia por conside
rarte un perro ms dominante en su manada .
El perro que efecta el gesto de lamer suele estar estresado y
tener miedo, y esas conductas han llegado a volverse tan ritualizadas
que un perro muy nervioso y asustado puede lamer incluso cuando
no hay ningn perro o persona cerca. A veces, el perro se lirp..ita a
extender la lengua con un movimiento muy rpido y a lamer e! aire.
En otras ocasiones, puede tirarse al suelo y lamerse nerviosamente las
patas o el cuerpo.
Suelo ver esta clase de gestos durante e! primer da de una
clase de obediencia canina para principiantes. Los perros acostum
bran a estar estresaelos (tal vez porque sus adiesttad,ores estn un
poco nerviosos), e! lugar les resulta extrao y hay perros a los que
no conocen en la sala. A medida que se suceden las clases y la sala y
la situacin y los otros perros se van volviendo familiares, la con
ducta de lamer desaparece rpidamente. Varios veterinarios me han
contado que observan el mismo comportamiento en sus consultas.
El perro lame el aire y se lame los labios mientras parece pregun
tarse qu est haciendo en ese nuevo entorno lleno de extraos
donde n0 sabe qu le deparar el futuro.
Ha quedado claro, pues, que lamer es una seal compleja que

no siempre constituye el equivalente canino de besar. Transmite

mensajes sociales importantes, los cuales podemos leer descifrando

la pauta y el contexto de la conducta. Sin embargo, y dado que

ninguno de esos mensajes est relacionado con la hostilidad, .no

tengo ningn inconveniente en unirme al resto de! planeta y decir

a mis nietos que mis perros les estn besando cuando los lam:en. Es

un mito tan inofensivo como Santa Claus O los Reyes Magos, y

aporta una dosis equivalente de alegra.

HAn LAR CON


LAS OREJAS

\,

Aunque la habilidad de! perro para comunicarse se ve reducida

por la falta de flexibilidad de su boca y el eSCasO control que puede

ejercer sobre ella, los perros aventajan a las personas en su capacidad

para conlllnicarse con otras partes de su cuerpo. En los humanos, por

ejemplo, las orejas 'no son muy expresivas; Aunque durante mi infancia

tuve un amigo quen:o~ deleitaba a t()dot!lrneneando las orejas cuando

se le pedia qu~:~'~'B1Ciera, la mayora de nosotros no ejercemos un

control volun'tario sobre la forma o la posicin de nuestras orejas.

Nuestras orejas tienen una forma f~a y estn inmovilizadas en una sola

posicin, lo que las vuelve intiJes par!llas comunicaciones.dirigidas al

exterior. Las orejas de los ~~os, si'll'--emba,go, resl:itn mly>,~~cuadas

para enviar mensajes. .


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mucho ms eficientes que otras a la hora de comunicarse. EmpezaremQ.S-,

examinando las orejas m<5 expresivas del reino canino. Todos los cnidos

salvajes, y muchos perros domsticos, tienen orejas tiesas que sobresalt>:

de! crneo y son visibles desde una distancia considerable. La ore'

est dotada de cierto grado de movilidad que le permite gira

sonidos significativos. El movimiento de la oreja-'es

conjunto de la cabeza, con lo qu~e hay men~s probabili


la situacin de un animal escondido. La e\;'olucin,
aprovech tanto la movilidad como la visibilidad
un canal de comunicacin.

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132 CONVEro.E

CON SU PERRO

HABLAR CON LAS ORE1AS

133

Aunque la posicin de las orejas del perro transmite seales muy


sigrficativas, stas deberan leerse dentro del contexto de la actitud
general del perro. Utilizadas en conjuncin con otras seales, contri
buyen enormemente a la claridad del mensaje y permiten a~dirle
ciertos matices de significado.

Si se encuentra delante de un perro que ensea los dientes, gru


e y frunce el hocico, es muy importante fijarse en las posiciones de
las orejas para entender su motivacin. Normalmente, la gente se con
centra en el hecho de que o puede ver dientes o no puede verlos. Las
sutiles seales del lenguaje facial asociadas al fruncimiento de los la
bios o la forma de la boca del perro pueden pasarse facilmente por alto
cuando su nivel de adrenalina empieza a subir porque un perro que
grue le ha puesto nervioso. Los cambios de posicin de las orejas, no
obstante, son faciles de ver y pueden modificar nuestra interpretacin
de la aparente amenaza. Empecemos examinando algunas posiciones
no agresivas.
OREJAS TIESAS o LEVEl'vlENTE INCLINADAS HACIA ADELANTE: Una
indicacin de que el perro est estudiando lo que le rodea en bus~e
informacin, o un signo de atencin cuando ha visto u odg:i1go
nuevo. La mejor manera de interpretarlas es como "Qu es es'to?".
. El mensaje que transmite esta posicin de las orejas cambia un
poco cuando va acompaado de un ligero ladeamiento de la cabeza y
una boca relajada o levemente abierta~ En este contexto, el mensaje
puede interpretarse como '~Esto es realmente interesante". Esta seal
suele enviarse cuando el perro est observando un acontecimiento
nuevo o inesperado.'
. Si cerramos la boca y abrimos un poco ms los ojos, el significa
do vuelve a cambiar sutilmente. Ahora pasa a ser "No lo entiendo" o
"Qu significa esto?". En estas circunstancias, tambin puede haber
un leve y lento meneo de la cola, que mantendr un poco baja. Cuan
do adems de esta seal de las orejas el perro ensea los dientes y
frunce el hocico, revela una amenaza ofensiva lanzada por un p~ro
seguro de s mismo. Lo que significa en realidad es: "Estoy listo p~"ra
luchar contigo, as que ten mucho cuidado con lo que haces".
OREJAS ECHADAS HACIA ATRS Y PEGADAS AL CRNEO: Sumado a
ensear los dientes, es el signo de un perro muy nervioso que es-t
diciendo: "Estoy asustado, pero me proteger si te considero una ame
naza". Normalmente esta combinacin de posicin de las orejas y
expresin facial suele verse en perros menos dominantes a los que se
les ha planteado alguna clase delieSafio que los preocupa bastante.
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134 CONVE~E

CON

SU

PERRO

Si las orejas permanecen planas, la boca se encuentra tensada


hacia atrs, los dientes no son visibles y la frente est lisa y libre de
arrugas, entonces. se trata de una seal apaciguadora o de sumisin
que significa: "l\1e gustas porque eres muy fuerte y siempre .me
tratas bien". Cuando va acompaada de un descenso de la parte
trasera del cuerpo y amplios meneos de la cola, es un gesto de
intensa sumisin que significa "No represento ninguna amenaza y
no quiero que me hagas dao".
Este mismo gesto de las orejas pegadas a la cabeza, acompaado
de una boca abierta, relajada, parpadeos y una cola razonablemente
alta, es un signo amistoso que significa: "Hola. Podemos pasarlo muy
bien juntos". Normalmente, este conjunto de gestos va seguido por
una clara invitacin ajugar, como una reverencia canina o un ladrido
tartamudeo.
OREJAS LIGERAMENTE ECHADAS HACIA ATRS APLANADAS O EX
TENDIDAS HACIA LOS LADOS: Las cabezas de los perros de orejas tiesas
siempre me han; racordado a una especie de "v" en la que la parte
superior de la letra son las orejas y la punta inferior es el hocico. La
seal que estamos examinando ensancha o abre la "v". En algunos
animales, puede parecer que las orejas han sido ligeramente aplas
tadas hacia los lados, adquiriendo una forma semejante a la de las
alas de un aeroplano, aunque no tan plana. Este signo es mUy
ambivalente. Bsicamente significa "Esto no me gusta" Y "Estoy
listo para luchar o huir". Esta posicin de las orejas indica que el
animal puede pasar rpidamente de la suspicacia recelosa a la agre
,sin o a conductas de miedo y huida.
OREJAS EN MOVIMIENTO, HABITUALMENTE UN POCO INCLINADAS
HACIA ADELANTE Y UN MOMENTO DESPUS LIGERAMENTE ECHADAS HACIA
ATRS O HACIA ABAJO: Otro signo de indecisin, pero con un compo
nente mucho ms sumiso y temeroso. Podra leerse como:"Slo estoy
echando un vistazo, as que no te ofendas". En este sentido, tiene un
contenido apaciguador mucho ms intenso. Una vez, en una clase de
obediencia, una adiestradora y yo tuvimos ocasin de presenciar esta
pauta cambiante de seales en las orejas de un husky siberiano llama
do Eddie. Mientras sus orejas se movan hacia adelante, hacia atrs y
ocasionalmente hacia los lados, la adiestradora se ech a rer y dijo:
"Cuando Eddie empieza a hacer eso con las orejas, siempre tengo la
sensacin de que est probando distintas emociones para ver cul re
sulta ms apropiada para la ocasin".

HABLAR CON LAS OREJAS

135

Orejas cadas

y orejas recortadas

Todos los adultos de las especies caninas salvajes, ya sea el lobo,


el chacal, el coyote, el dingo, el zorro o el perro salvaje, tienen las orejas
tiesas, pero todos sus cachorros tienen orejas cadas que cuelgan como
faldones a los lados de su cabeza. Las orejas cadas slo perduran du
rante la edad adulta en algunas especies domsticas. Esto nos lleva a
preguntarnos cmo apareci esta "juvenilizacin" de las orejas en
esas razas de perros. Dado que todas las seales hechas con las ore
jas que hemos mencionado parecen haber sido diseadas para unas
orejas tiesas, tambin debemos preguntarnos si la comunicacin
mediante las orejas se ve afectada de alguna manera en los perros
adultos de orejas cadas.
Es importante recordar que las razas de perros que conocemos
actualmente se crearon mediante una especie de gentica primitiva de
la conducta aplicada. Hay ciertas caractersticas que, al parecer, las per
sonas quieren para t&das sus razas de perros y que parecen haber sido
seleccionadas conscientemente durante el proceso de domesticacin
de los perros. En concreto, la gente quera perros que fueran relativa
mente mansos y estuvieran dispuestos a aceptar ser dirigidos y contro
lados por aquellos a los que ven como lderes. Las manipulaciones
genticas nunca son simples. Cuando se selecciona con el propsito de
obtener la caracterstica deseada, suele descubrirse que est genti
camente unida a otras caractersticas que pueden ser o no, deseables.
Por ejemplo, los mismos genes que determinan el color blanco del
pelaje canino pueden contener una predisposicin a la sordera. Orientar
la crianza para obtener ejemplares dciles que es una caracterstica de
la conducta de los cachorros salvajes) tambin produce perros fisica
mente ms parecidos a cachorros, con hocicos ms cortos, dientes menos
desarrollados, ojos ms grandes, cabezas ms pequeas y redondeadas
y, lo ms importante de todo respect a la cuestin que estamos tra
tando ahora, orejas cadas en algunas razas.
Originalmente, la forma de las orejas no era una caracterstica
demasiado importante para la mayora de razas caninas. No afectaba a
la capacidad de cazar, seguir un rastro, traer la presa o cuidar de un'
rebao. Por esta razn, las personas que criaban perros con vistas a
ciertas funciones y propsitos no prestaban demasiada atencin a las
orejas cadas. No obstante, la forma de la oreja s que afecta al aspecto
del animal. Para muchas personas, las orejas largas y cadas resultan

136

CONVER!E CON

HABLAR CONtAS

SU PERRO

muy atractivas, tal vez porque recuerdan el aspecto de una larga cabellera
enmarcando un rostro humano, o quiz simplemente porque preserva
una pequea parte de la apariencia del cachorro en el animal adulto.
Con el desarrollo de ]a "aficin a los perros", en la que a los
perros se les juzga nicamente por su aspecto,]a forma de la oreja pas
a ser una cuestin importante. El Norwich terrier fue creado hacia
1880 por Frank ("Roughrider") Jones a partir de terrier corrientes
que procedan de distintos criaderos ingleses, empleando bsicamente
con toda probabilidad una mezcla de border terriers, cairn terriers e
irish rerriers. Jones acab creando un magnfico terrier de pequeo
tamao que poda trabajar solo o en jauras para eliminar a los zorros y
los roedores. Sin embargo, los Norwich terriers mostraban dos orejas
distintas: una oreja cada y una oreja tiesa. Aunque esto no tuviera
ninguna importancia para los primeros dueos, posteriormente ad
quirira una gran importancia para los aficionados a los perros. Final
mente se comprendi que el tipo de oreja era una caracterstica que se
transmita a las cras, y que aparear perros de orejas cadas produca perros
de orejas cadas en tanto que aparear perros de orejas tiesas produca pe
rros de orejas tiesas. As,., en 1979 el America Kennel Club separ las
razas, permitiendo que la variedad de orejas tiesas conservara el nombre
de Norwich terrier al tiempo que la variedad de orejas cadas pasaba a
ser conocida como Norfolk terrier. No s en qu razones se basaron para
elegir los nombres, pero para n fue una suerte porque siempre he
tenido muy mala memoria.Ahora puedo usar un truco mnemotcnico
para distinguir a un terrier de otro: "Norwich" se parece mucho a
"Nor-witch", y el atuendo tradicional de las brujas incluye sombreros
puntiagudos que recuerdan a las orejas tiesas del Norwich terrier.
'En lo que concierne a la comunicacin canina,la cuestin de las
orejas cadas no tiene nada de trivial. Las orejas tiesas proporcionan seales
ms visibles que las orejas cadas. Los cambios en la forma de la oreja se
ven con ms facilidad y a mayor distancia, con ]0 que la comunicacin
resulta ms perceptible y menos ambigua en los perros de orejas tiesas.
Esto no quiere decir que no sea posible leer ]a posicin de las orejas en los
perros de orejas cadas, sino que las seales de estos perros resultan ms
sutiles, tanto para los observadores humanos corno para los caninos.
Eche un vistazo a la Figura 9-2, que muestra ejemplos de distin
tas posiciones de las orejas en un perro de orejas cadas. El ejemplo

"Wich": bruja (No el T.)

O~JAS

137

DOMINANTE/AGRESiN LEVE

RELAJADO

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SUMISO

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Figura 9.2

Algunas seales de posicin bsicas en un perro de orejas cadas.

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superior izquierdo muestra la posicin de las orejas en un perro relaja
do y atento. A la derecha tenernos el equivalente en el perro de orejas
cadas a las orejas erguidas e inclinadas hacia adelante de un perro de
orejas tiesas. Cuando va acompaado por el lenguaje facial y corporal
adecuado, este aspecto, que siempre me recuerda a un elefante visto de
frente, con las orejas extendidas hacia los costados, puede significar un
incremento del dominio y una posible agresin. La figura inferior
muestra una posicin de las orejas ms sumisa, y es el equivalente en el
perro de orejas cadas a las orejas tiesas echadas hacia atrs. Este aspecto

siempre me hace pensar que al perro le han estirado las orejas hacia
abajo y se las han pegado a los lados de la cabeza. Fjense en que,

aunque las seales son menos pronunciadas, sigue habiendo variacio


nes en la posicin que permiten que los perros de orejas cadas puedan ,
comunicar sus sentimientoS e intenciones.
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Este tema de las orejas de los perros tiene una parte tan curiosa

corno lamentable. Corno hemos visto, los criadores crearon genti


camente las razas caninas de orejas cadas y al hacerlo, n:duj~ro.n.l~~_

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CONVER2-E

I-1AIlLAR CON LAS oRifAS

139

CON SU PERRO

visibilidad de unas seales de comunicacin muy importantes. Pero


como nunca estn satisfechos con lo que tienen, los humanos deci
dieron volver a intervenir. Despus de haber producido las orejas
cadas, los criadores decidieron alterar quirrgicamente a muchos
de estos perros recortndoles esas mismas largas orejas. Esta prcti
ca de "podar" las orejas obliga a cortar una gran parte de la oreja.
Normalmente slo se aplica a los perros de orejas largas y cadas, y
e! efecto principal es que disminuye todava ms la capacidad de
comunicacin de esos perros.
Los defensores de la prctica aducen varias razones para justifi
car que a ciertas razas caninas, como los bxers, doberman pinscher,
rott:Weilers o grandes daneses, se les recorte una gran parte de la oreja.
Estas razas se concebieron para ser utilizadas como guarda y custo
dia. Lis orejas y la zona de unin a la cabeza son extremadamente
sensibles en todos los perros, y cualquier dao que se les inflija
causar un intenso dolor. Permitir que un perro guardin conserve
sus orejas cadas supone un serio riesgo para el perro. Las orejas pro
porcionan a los intrusos un par de asas con las que sujetar al perro,
al tiempo que se mantienen alejados de sus dientes. De este modo,
el intruso no slo controla la cabeza del perro, sino que tambin le
causa un dolor increble. Ambos problemas pueden elinnarse de gol
pe simplemente cortando las orejas de tal manera que slo queden un
par de cortos muones, los cuales son demasiado pequeos para aga
rrarlos de manera efectiva.
Recientemente, este tema se ha convertido en el foco de una
controversia internacional. Algunos pases han prohibido la prctica y
otros se lo estn planteando. Los defensores del recorte han aportado
nuevos razonamientos en apoyo de la prctica, como que ciertas razas
son "razas que escuchan" (con lo que se quiere decir que la audicin es
muy importante para que ejecuten correctamente sus funciones nor
males) y necesitan disponer de la mxima sensibilidad posible a la hora
de utilizar sus odos. La oreja larga y cada cubre el canal auditivo, con
lo que obviamente reduce la cantidad de sonido que llega al odo interno
del perro. Supuestamente, la eliminacin de la oreja permite que el soni
do acceda directamente al canal auditivo, con lo que el perro se vuelve
ms sensible a los sonidos. Otro argumento es que recortar las orejas
contribuye a la higiene, dado que los perros con orejas largas y cadas
son propensos a sufrir infecciones en los odos; los faldones de las
orejas pueden impedir que la humedad acumulada en ellas se seque,
contribuyendo as a causar infecciones y otros problemas.

En realdad, estos argumentos no son demasiado slidos. Mu


chos perros, como los sabuesos, los spanie!s y los perdigueros, tienen
orejas mucho ms largas y gruesas que las razas a las que normalmente
se les recortan las orejas. Nadie defiende que a estas razas habra que
recortarles las orejas, a pesar de que muchas de las razas utilizadas para
cazar han aprendido a obedecer rdenes dadas mediante silbatos y no
cabe duda de que esto debera clasificarlas como "razas que escuchan".
En cuanto. al argumento de la higiene, un spanie! o un perdiguero
tienen muchas ms probabilidades de verse obligados a trabajar en e!
agua que un bxer o un rottweiler, lo cual significa que estn expues
tos al riesgo de sufrir infecciones en los odos. Aun as, los criadores de
estos perros -de caza no consideran que las orejas cadas sean ningn
problema, y nadie ha sugerido que habra que recortarles las orejas
para mejorar la audicin o por razones higinicas.
Aparte de lo doloroso que puede resultar e! procedimiento qui
rrgico para los perros, recortarles las orejas tambin afecta a su capa
cidad para comunicarse. En teora, debera ser posible encontrar un
mtodo de recorte qi.Ie sustituya a la oreja cada con algo que se aproxi
me a una oreja tiesa, y si la musculatura es adecuada, esto contribuira
a mejorar la comunicacin a travs de las orejas. Lo prim'ero que se
nos pasa por la cabeza es algo parecido al tradicional "recorte de exhi
bicin" que se' usa en ocasiones para los doberman pinscher. No obs
tante, este recorte de exhibicin es caro y dificil de practicar, y no
satisfara el prepsito principal de! recorte de orejas en un perro guar
din porque seguira dejando demasiada oreja que agarrar. El recorte
de orejas estndar que vemos en la mayora de perros de esa raza achi
ca la oreja hasta tal extremo que ya no es visible, y reduce la seccin
posterior de tal manera que sta ya no puede crear cambios visibles en
la posicin de la oreja en respuesta a los movimientos musculares. Esto
significa que las razas cuya capacidad para comunicarse ya se ha redu
cido debido a los cambios genticos que les proporcionaron las orejas
cadas, sufren ahora una reduccin todava ms drstica de su capaci
dad para enviar seales debido a la alteracin quirrgica. Salvo en los
perros guardianes empleados para tales funciones, creo que actual
mente e! recorte de las orejas se basa nicamente en una cuestin
cosmtica que busca obtener un determinado estilo o "look".
Desgraciadamente, he de limitarme a ofrecer mis ideas sobre
este asunto como meras opiniones. No conozco ninguna investiga
cin cientfica que compare la capacidad para comunicarse de los pe
rros con orejs recortadas con la de otros. Un conocido mio tiene dos

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HABLAR CON LAS OREJAS

140

141

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CONVE~E CON SU PERRO


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preciosos bxers castrados, Zero y Naught (Nada). Hace un tiempo,


los dos rondaban los tres aos de edad y, como suele ocurrir con los
bxers, eran muy sociables y estaban bien educados. La diferencia ms
visible entre ellos era que a uno le haban recortado las orejas y al otro
no. Cuando salan de casa, vala la pena observarlos mientras se relacio
naban con otros perros. Zero, el de las orejas recortadas, era recibido
por los otros perros con ms suspicacia. Los que no lo conocan pare
can interpretar que los restos de sus orejas tiesas eran la seal de desa
fio de un animal dominante, y la tensin que eso produca en ellos
haca que se mostraran bastante cautelosos a la hora de iniciar las con
ductas de saludo. Naught, con sus orejas cadas naturales, tena ms
probabilidades de ser abordado sin titubeos por los otros perros.
Hay muchas explicaciones posibles para esta diferencia en las
respuestas que quiz no tengan nada que ver con el recorte de las
orejas. No obstante, las ms obvias no parecan ser aplicables a aquel
caso. En general, los perros grandes son percibidos como ms domi
nantes y potencialmente amenazadores que los perros ms pequeos.
Pero, para ser un bxer macho, Zero era ms bien pequeo, ya que no
llegaba a los 60 cm de altura. Basndose en el tamao y la apariencia,
por lo tanto, Naught tendra que haber parecido ms amenazador, y yo
hubiese esperado ms cautela y titubeos cuando los otros perros se
aproximaban a l. Adems, Zero era el ms pasivo y sumiso de los
dos, lo cual vuelve todava ms sorprendentes las acciones de los
otros perros. Aunque no dispongo de pruebas cientficas en las que
apoyar mis conclusiones, creo que la fra acogida de que era objeto
Zero se deba a que las seales que enviaba con las orejas apenas
podan leerse, y a que la forma de sus orejas recortadas poda con
fundirse fcilmente con la seal de orejas tiesas inclinadas hacia
adelante de una amenaza de dominio. Adems, el hecho de que
hubiera tan poco cambio legible en las posiciones de las orejas re
cortadas de Zero habra podido interpretarse como la incapacidad de
reconocer los gestos amistosos de los perros que se le aproximaban y
una advertencia de posible agresin.
En resumen, creo que debenamos dejar en paz a los perros de
orejas cadas. Sus orejas ya limitan en cierta medida su capacidad de
enviar seales, as que deberamos permitir que usaran las habilidades
que les quedan para comunicarse lo mejor que puedan. En realidad no
hay ninguna razn slida para que les intervengamos quirrgicamente.
De hecho, pensar en cmo usan los perros sus orejas me ha
hecho reconsiderar mi afirmacin anterior de que los humanos nunca

usan las suyas para comunicarse. No cabe duda de que nos fijamos en
las orejas de los dems, y por eso las adornamos con aretes, pendientes
y colgantes. Es en este aspecto donde la comunicacin es posible, pero
de una manera ms intencionada y relativamente esttica. De joven
sal con una chica que tena dos juegos de pendientes de oro, cada uno
con una palabra suspendida de una cadenita sujeta al cierre. En un
juego pona "S" yen el otro pona "No". Solia decirme: "Si quieres
saber lo que significas para m, lee mis orejas".
Una noche fui a buscarla para llevarla a cenar. Mis esperanzas de
pasar una buena velada aumentaron considerablemente cuando vi un

"S" colgando de su oreja, y empec a charlar alegremente mientras la

ayudaba a ponerse el abrigo. Fue en ese momento cuando vi que de su


otra oreja colgaba un "No" dorado. Los mensajes transmitidos por las

orejas de la mayora de los perros, incluso los de orejas cadas y aque

llos a los que se las han recortado, son ms dinmicos y ciertamente


menoS ambiguos que el que ella me estaba enviando.

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Tanto si se trata de una serpiente como de un sapo, un len, un


humano o un perro, todas las caras de los animales terrestres se rigen
por el mismo plan maestro. Originalmente las caras fueron diseadas
para controlar la bsqueda de alimento, y como todo lo que un animal
puede introducirse en la boca no tiene por qu ser necesariamente
comestible o inocuo, los tres grandes sentidos seleccionadores -el
sabor, el olfato y la vista- estn agrupados cerca de la boca. La dispo
sicin siempre es la misma: papilas gustatorias en la boca, orificios de la
nariz justo encima y ojos un poco ms arriba. Esta disposicin permi
te a los animales terrestres ingerir trozos de comida depositados en el
suelo al tiempo que perciben olores y ven lo que estn comiendo.
La pauta general de la cara es la misma para la inmensa mayora
de las especies, pero presenta ciertas diferencias en lo que respecta a los
ojos. Los animales que sirven de presa y cuya nica defensa es correr,
necesitan disponer de un sistema de alerta qi.Je los avise con la mxima
antelacin posible. Por esta razn, los conejos y los antlopes tienen los
ojos a los lados de la cabeza, lo cual les proporciona una visin pano
rmica completa del mundo que a veces abarca los 360 grados. Esto
hace que resulte muy dificil aproximarse a ellos sin ser visto. En los
depredadores, como los tigres o los lobos, los ojos estn dirigidos hacia
adelante, igual que un par de faros. Esto posibilita la vision binocular,
la cual aumenta la capacidad de calcular la distancia de un objeto.
Obviamente, el hecho de saber a qu distancia se encuentra un animal
para saltar sobre l con mayor precisin convertir a un depredador en
un cazador mucho ms eficaz. Los perros son depredadores, as que sus
ojos tambin miran hacia adelante.
Pero los ojos desempean otras funciones adems de la visual.
Como seres humanos, estamos convencidos de que la parte ms

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expresiva del cuerpo es la cara, y los ojos a su vez son una de sus partes
ms expresivas. Los actores y los directores de cine conocen la impor
tancia de los ojos cama medio de comunicacin y suelen explotarla.
Alfred Hitchcock, el gran director de thrillers, dijo: "El dilogo slo
deberia ser un sonido entre otros sonidos; meramente algo que sale de
la boca de personas cuyos ojos cuentan la historia en trminos visua
les". Hitchcock sola usar primerisimos planos, en los que prctica
mente slo se vean los ojos, para crear una sensacin de amenaza o
miedo. El actor Henry Fonda estaba convencido de que los oj as trans
miten mensajes muy importantes y siempre insista en tener una "luz
de refuerzo" para sus primerisimos planos que consiste en una dimi
nuta luz que se coloca cerca de la cara. Cuando un actor vuelve la
mirada hacia ella, sus ojos brillan y parecen llenarse de una profunda
intensidad emocional.
En los perros, hay varios aspectos estructurales importantes de
los ojos que pueden proporcionar comunicacin interpretable. La parte
coloreada del ojo es el iris; el agujero o punto oscuro que hay en su
centro, la pupila; y a la porcin blanca del ojo que forma el recubri
miento exterior del ojo se la Conoce con el nombre de esclertica. Fi
nalmente, la forma visible del oj o viene determinada por la manera en
que se abren o se cierran los prpados.

Hablar con las pupilas


En lo que concierne a la visin, el nico propsito del iris, o

porcin coloreada del ojo, es contraerse o expandirse para variar el

tamao de la pupila y controlar as la cantidad de luz que entra en el

ojo. Cuando la luz es tenue, la pupila se expande para absorber toda la

energa IUITnica disponible en el entorno mientras que, cuando la luz

es intensa, la pupila se contrae para evitar que un resplandor excesivo

borre los detalles de la escena visual. No obstante, las pupilas comuni

can. El tamao de la pupila y sus cambios dinmicos de forma, pueden

depender tambin de los estados emocionales.

En trminos generales, la excitacin, el inters o cualquier Otra


emocin intensa dilatarn las pupilas. Muchos estudios han investiga
do qu factores causan la expansin de las pupilas en los humanas.
Sentir inters por otra persona es uno de ellos, desde luego. Habitual
mente no somos conscientes del tamao de las pupilas de otra perso
na, pero s nos damos cuenta de que hay algo en sus ojos que parece

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sugerir inters o placer. Los seres humanos tendemos a ver con mejo
res ojos a las personas que nos encuentran interesantes, por lo que
alguien que nos mire con grandes pupilas dilatadas tiene muchas pro
babilidades de parecernos rris atractivo. A partir del Renacimiento y
hasta finales del siglo XIX, las mujeres usaron extractos venenosos de
belladona (tambin conocida como el mortfero beleo) para dilatar
sus pupilas y resultar as ms atractivas a los ojos de los hombres. El
mismo nombre de la planta, Beladonna, significa "hermosa dama" en
italiano. Hoy en da, obtenemos un efecto muy similar cuando cena
mos a la luz de las velas. La luz tenue hace que las pupilas se expandan
(para dejar entrar ms luz), y de esa manera ofrecemos un aspecto ms
atractivo y parecemos ms interesados sin necesidad de administrarnos
una sustancia txica. Un aspecto particularmente interesante de la atrac
cin de las pupilas grandes es que los criadores han buscado especfi
camente ojos y pupilas grandes en algunas razas de perros falderos. En
estos animales de compaa, las grandes pupilas de perros como el
Cavalier King Charles spaniel o el pequins parecen irradiar afecto a
los ojos del observador humano.
Al igual que ocurre en las personas, el tamao de las pupilas de
un perro tambin refleja su estado emocional. El problema estriba en
que, para los perros, el tamao de la pupila resulta a veces ms dificil de
percibir, dado que algunas razas tienen el iris muy oscuro y la pupila
parece fundirse con l. Cuanto ms claro' es el iris, ms fciles de ver
son los cambios en el tamao de la pupila, pero incluso los iris oscuros
merecen ser examinados, dado que los ojos expresan con mucha in
tensidad lo que est sintiendo el perro.
Si las pupilas grandes indican una emocin intensa, las pupilas
ms pequeas suelen indicar aburrimiento, somnolencia y relajacin.
Es importante recordar que los cambios en el tamao de las pupilas de
un perro slo reflejan cambios en la intensidad de la emocin, y no
necesariamente el hecho de si la emocin es positiva o negativa. La
excitacin y la alegra intensas pueden agrandar las pupilas, pero la ira
o el miedo intensos tambin pueden dilatarlas. No obstante, si da la
casualidad de que est mirando a un perro a los ojos durante ese mo
mento critico en el que realmente puede ver cmo las pupilas van
cambiando y se expanden y contraen (en vez de ver meramente el
resultado final de una abertura grande o pequea), puede obtener in
formacin adicional. Una situacin placentera o que el animal recibe
con alegra slo produce una dilatacin de la pupila. Cuando el perro
empieza a enfadarse o se va poniendo agresivo, las pupilas empiezan a

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Direccin de la mirada
Ahora examinaremos la regin blanca del ojo o esclertica.
Sorprendentemente, esta regin tambin desempea una funcin
comunicativa. Qu razones pudo tener la evolucin para volver blan
ca una parte del ojo? Por qu no limitarse a extender e! color de! iris
de tal manera que todo e! ojo fuese castao o azul? La razn es que e!
blanco del ojo contrasta Con el color del iris, y esto facilita ver en qu
direccin estn mirando los ojos. En los humanos, esto es un mtodo
de comunicacin extremadamente importante, y por esta razn tene
mos mucha rea blanca en comparacin con otros animales. Los pe
rros tambin tienen una esclertica blanca, pero a veces es preciso
examinarla con mucha atencin para obtener indicaciones. Esto es
debido en parte a que los perros suelen volver la cabeza en la misma
direccin hacia la que dirigen los ojos.
En las personas, la capacidad de detectar la direccin en que
estn mirando los dems tiene una gran importancia social, pues
nos indica si nos estn escuchando durante una conversacin. Se
ala nuestras intenciones, dado que tendemos a mirar en la direc
cin que nos disponemos a tomar. Los grandes vendedores dicen
que pueden saber en qu artculos est ms interesada una persona
siguiendo la direccin de su mirada. Cuando los ojos del cliente en

potencia empiezan a volverse hacia la salida, saben que el cliente se

ha hartado, ya no est interesado o se siente incmodo y empieza a

pensar en irse.
Mirar a un individuo puede comunicar muchas cosas e in
cluso desencadenar conductas en otras personas. Recuerdo que hace
poco le un artculo sobre un violento enfrentamiento en el Reino
Unido entre dos pandillas que ocurri tras un partido de ftbol
muy reido. Hubo bastantes heridos graves y el estadio sufri se
rios daos antes de que la polica llegara y pusiese fin a la batalla.
Lo ms curioso del choque fue que todo empez cuando un miem
bro de una pandilla seiial con el dedo a un miembro de la pandilla
rival y se puso a gritar: "Me ha mirado! Habis visto eso? Me ha
mirado!". Al final del artculo, el periodista que describa el incidente

147

dedicaba unos cuantos prrafos a insistir en lo trastornadas que


tienen que estar esas personas para iniciar una batalla simplemente
porque alguien las estaba mirando.
Pero la verdad es que mirar a alguien no es un acto inofensivo.
Mirar fijamente se considera una amenaza. Los psiclogos han llevado
a cabo algunos experimentos interesantes para demostrarlo. I En un
estudio, los investigadores se apostaron en la esquina de una calle y se
dedicaron a mirar fijamente a los conductores que se haban detenido
delante de un semforo en rojo. Descubrieron que la mayora de con
ductores detectaban la mirada en cuestin de segundos y, en cuanto la
luz se pona verde, atravesaban el cruce mucho ms deprisa que los
conductores a los que no se haba mirado. En otros estudios, los inves
tigadores miraron fijamente a peatollL's. La respuesta de stos consisti
en apretar el paso para alejarse del il1dividuo que los miraba. En otro
de esos estudios, los investigadores hicieron que sus colaboradores
miraran fijamente a los estudiantes en una biblioteca universitaria, y
descubrieron que los estudiantes a los que miraban tendan a terminar
lo que estuvieran haciendo y salir de la biblioteca antes que 105 dems.
Prcticamente todos los animales consideran el mirar f0a
mente una amenaza, y esta regla se aplica a toda la escala evolutiva,
incluidos los reptiles. La serpiente heterodn fingir estar muerta si
un depredador en potencia se le acerca,. Si e! depredador la mira
fijamente, fingir estar muerta durante un perodo de tiempo ms
largo. Mirar fijamente a un lagarto har que se quede totalmente
inmvil, y tambin desencadena una reaccin defensiva en muchos
pjaros. Los monos rara vez ignoran ese tipo de mirada, y respon
dern a esa conducta agresivamente o enviando seales de sumi
sin. Los perros tambin usan la mirada f~a como gesto de control.
Examinemos sta y otras seales oculares ms.
UNA MIRADA DIRECTA OjO-A-OjO: Una mirada directa con los
ojos muy abiertos suele ser una amenaza, una expresin de dominio o
incluso un anuncio de que e! ataque es inminente. En muchas ocasio
nes, un perro o lobo dominante ir hacia un animal menos dominante
y lo mirar fijamente. Habitualmente, e! animal que ocupa un nivel
inferior en la escala de dominio ser el primero en interrumpir el
contacto ocular, se dar la vuelta o incluso se echar al suelo en un
gesto de sumisin. Si la mirada directa no es respondida, puede ir
seguida por una escalada en el nivel de confrontacin. As pues, esta
expresin debera traducirse como "Aqu mando yo, as que lrgate" o
"Me ests molestando. Sigue as y har que lamentes tu conducta".

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HABLAR CON LOS

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149

CONVE~E CON SU PERRO

Los perros tienen una forma muy interesante de usar la mirada


directa para controlar la conducta humana. El lugar donde puede ver
se con ms frecuencia es la mesa del comedor, o all donde haya unas
cuantas personas comiendo. El perro llega, se sienta en e! suelo y pri
mero mira a la persona y luego lo que est comiendo. Esto es un
intento evidente de conseguir un poco de comida, y siempre tendr
ms probabilidades de dar resultado cuando el perro es pequeo. En
este caso,lo ms probable es que ni siquiera la ms directa de las mira
das se interprete como una amenaza. La persona puede traducir esta
mirada como "triste", "esperanzada" o "suplicante" y responder dn
dole un poco de comida al perro. Desde el punto de vista del perro,
sin embargo, lo que ha hecho con esa mirada es afirmar directa
mente su dominio. Cuando usted responde dndole lo que quiere,
el perro lo interpreta como un gesto de sumisin por su parte, y
tambin ve en ello su aceptacin de que su estatos dentro de la
manada es superior al suyo. Eso supone sentar un precedente bas
tante peligroso en el caso de los perros grandes, y puede crearle
serios problemas incluso con un perro pequeo. Tarde o temprano
har que el perro se vuelva ms dificil de controlar, dado que para
que se le obedezca tiene que ser un lder o, al menos, estar por encima
del perro en la escala de dominio. ste es un ejemplo muy claro de
situacin en la que debera pensar en lo que est diciendo e! perro
antes de darle cualquier respuesta.
Por otra parte, debera tener cuidado con mirar directamente a
un perro al cual no conoce. Mirar fijamente a un perro dominante
puede ser interpretado como una agresin, mientras que mirar fija
mente a un perro asustado confirma sus peores temores y puede hacer
que se deje llevar por el pnico. Pero la mirada fija puede ser usada con
excelentes resultados para controlar a su perro. En muchas ocasiones el
mirarlo directamente har que abandone una determinada conducta,
y muchos perros respondern con gestos apaciguadores y de sumisin
para tratar de recuperar su favor.
o APARTAR LOS OJOS PARA EVITAR EL CONTACTO OCULAR DI
RECTO: Si una mirada directa es una amenaza, parece lgico enton
ces que interrumpir el contacto ocular sea un signo de sumisin y
tal vez de miedo. Esto es lo que ocurre en el caso de los perros. Un
animal que se enfrente a un perro dominante desviar la mirada. Su
respuesta tpica consistir en bajar los ojos y apartarlos en un movi
miento que podemos interpretar como" Acepto que t eres e! jefe"
y "No quiero problemas".

Esto tambin es aplicable a los humanos. Estoy seguro de que


habrn odo cmo alguna madre le dice a su hij o que mirar fIja
mente a alguien es de mala educacin. En las conversaciones, nor
malmente evitamos mirar directamente a los ojos a la persona con
la que estamos hablando. Lo que hacemos es mantener la mirada en
movimiento alrededor de su cara. Miramos a un lado, bajamos la
vista hacia nuestra taza de caf o slo los miramos directamente
cuando ellos nos estn mirando.
Evitar el contacto ocular directo con una persona investida de
autoridad casi es un ritual. Una persona corriente nunca establecer
contacto ocular directo con el gran sacerdote o el emperador. Entre
los cnidos ocurre lo mismo. Cuando e! jefe de la manada regresa, los
dems se congregan a su alrededor y lo miran a la cara, pero nunca
directamente a los ojos.
El que un perro aparte la mirada tambin puede tener otros
significados. En ciertas situaciones, este gesto puede significar aburri
miento. A veces lo vemOS en las clases de obediencia canina, cuando
hay largas pausas entre los ejercicios. Los perros que haban estado
mirando a sus amos empiezan a romper cualquier contacto ocular y
miran alrededor de manera ms bien vaga. Cuando la atencin se rela
ja, la mirada empieza a vagar sin rumbo.
o PARPADEAR: La mayora de animales parpadean. Hasta el ser
humano ms atento pierde unos veintitrs minutos de informacin visual
de sus horas de vigilia debido al parpadeo. Esos minutos desaparecen en
14.000 diminutas interrupciones del flujo visual. Con todo, parpadear es
una actividad necesaria. Los ojos deben permanecer hmedos y limpios, y
las clulas de nuestra crnea (e! abultamiento transparente que hay en la
parte delantera de nuestros ojos) deben mantenerse con vida. Cada parpa
deo esparce el fluido de nuestras glndulas lacrimales por la superficie del
globo ocular. Las lgrimas no son slo agua, sino que forman parte del
sistema circulatorio. El hecho de que la crnea tenga que ser transpa
rente significa que no puede atravesarla ningn vaso sanguneo, por lo
que una de las funciones que desempean las lgrimas es la de transpor
tar el oxgeno y los nutrientes necesarios para mantener con vida a las
clulas corneales. Las lgrimas tambin contienen una serie de sustancias
qumicas que matan a las bacterias y capturan el polvo y los residuos. Los
parpadeos desplazan el fluido lacrimal por la superficie del ojo. Unas
tres cuartas partes de las lgrimas bajan de! ojo a los conductos nasales.
Esto ayuda a mantener la nariz humedecida Y libre de bacterias, y
tambin explica por qu el llorar hace que nos gotee la nariz.

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El ritmo al que parpadeamos y las situaciones en las que parpa


deamos (o aquellas en las que no), proporcionan informacin acerca
de los estados emocionales. Un ritmo de parpadeo rpido puede indi
car aburrimiento, ya que parpadeamos menos cuando estamos pres
tando atencin. Cuando un conductor lleva mucho rato al volante, su
ritmo de parpadeo aumenta. Si algo interesante aparece junto a la
carretera, los parpadeos disminuyen considerablemente. y lo que es
ms importante: el parpadeo tambin puede funcionar como signo de
sumisin. Cuando describimos un conflicto, a veces nos referimos a la
persona que rehuy la confrontacin como la que "parpade prime
ro". Tambin nos referimos al individuo duro y seguro de s mismo
como aquel que puede tomar decisiones dificiles y llevarlas a la prc
tica "sin pestaear".
En el lenguaje de los perros, el parpadeo rompe la mirada de
dominio y muestra sumisin. Aunque representa una renuncia al
dominio, no es un gesto tan sumiso como el de desviar la mirada.
El parpadeo tiende a significar, "Somos casi iguales, pero aceptar
que t eres el jefe", en vez de "Por favor, no me hagas dao y te
obedecer en todo".
Parpadear tambin puede ser un signo de cordialidad o incluso
de atraccin. Todos conocemos el estereotipo de la pdica doncella
que parpadea, en una actitud de delicada invitacin, cuando un hom
bre la mira. En los perros y los lobos, el parpadeo puede llegar a formar
parte de un ritual de saludo, Cuando un perro sumiso se acerca al jefe
de la manada o a otro perro dominante, inclina ligeramente el cuerpo
y puede lamer el aire o la cara del animal dominante. Si este acerca
miento es aceptado, en muchas ocasiones el animal dominante parpa

dear dos o tres veces en rpida sucesin. Entonces, el perro sumiso le

devolver el parpadeo, para seguir lamiendo el aire o efectuando mo

vimientos de tragar o masticar con la boca. Los dos perros han acorda

do aceptarse el uno al otro en trminos amistosos.

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Forma del ojo

La forma de los ojos de un perro se distingue fcilmente porque


la mayora de las razas caninas tienen colores contrastados en la perife
ria de los ojos. En los perros de pelaje ms claro, casi parece que les
hubieran dibujado el contorno Con un lpiz. En los perros ms oscuros

151

suele haber un ligero aclaramiento de la cara en las regiones oculares o


en la piel o membranas que rodean alojo. El propsito de estas marcas
es permitir que la forma del ojo resulte visible desde ms lejos.
El lenguaje de la forma del ojo es muy simple: cuanto ms gran
de y redondo sea el ojo visible, ms furioso y amenazador est el perro.
Los ojos grandes forman parte de la pauta de la mirada de do
minio. De hecho, los msculos de debajo de los ojos se tensan (como
parte del conjunto de movimientos que produce el fruncimiento irri
tado de la nariz y la frente del perro) y esto ejerce presin sobre el ojo,
obligndolo a desplazarse ligeramente hacia adelante dentro de la cuen
ca. La primera consecuencia es que una mayor parte del ojo queda
expuesta, haciendo que parezca todava ms grande. En segundo lugar,
el rea superficial visible as incrementada captar mejor cualquier luz
disponible, hacindola ms prominente y fcil de ver.
La accin muscular inversa estrecha el ojo volvindolo ms pe
queo y menos visible, yesos cambios van asociados con el miedo, la
sumisin y el apaciguamiento. Un perro que est intentando librarse
de una amenaza y mostrar un extremado nivel de sometimiento pue
de llegar a cerrar los ojos.
Hay una situacin en la que este tipo de lenguaje ocular puede
sufrir serias interferencias, Esto ocurre cuando el miedo se mezcla con
la agresin, como cuando un perro subordinado se ve metido en una
situacin de la cual no puede escapar y piensa que debe luchar. En
estas circunstancias, el ojo puede adoptar una forma triangular o de
lgrima, ligeramente ms ancha cerca del hocico y visiblemente ms
estrecha hacia las sienes, como si el ojo estuviera intentando expresar
dos emociones. Empieza con una mirada directa cerca del hocico y va
estrechndose gradualmente de tal manera que el prpado cubre el
ojo y hace que parezca ms pequeo. El conflicto que hay en la mente
del perro se vuelve claramente visible en el mensaje contradictorio
que transmiten sus ojos.
En el caso de los humanos, una gran parte del mensaje que
transmiten los ojos procede de las posiciones cambiantes de las cejas.
Como contrastan en color con nuestra piel, las cejas son fcilmente
visibles desde lejos. Pequeos movimientos musCl.1lares alrededor de
los ojos y la frente, que de otra manera resultaran difciles de ver, se
acentan por la presencia de las cejas visibles.
Las cejas envan mensajes muy claros, y los leemos de manera tan
precisa como automtica.Varios estudios cientficos han demostrado que
si cubres toda la parte inferior de la cara, dejando visible nicamente la

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153

CON SU PERRO

porcin superior que contiene las cejas y la frente, las personas siguen
siendo capaces de identificar sin equivocarse la mayora de las emocio
nes humanas bsicas. Incluso hay ciertas expresions que involucran
nicamente a las cejas, como el llamado "saludo con las cejas". Esta
respuesta se produce cuando saludamos a un amigo desde cierta dis
tancia. Consiste en una rpida elevacin y descenso de las cejas, que
dura un sexto de segundo. La respuesta indica cordialidad y placer, y
no se da cuando saludamos a personas que no nos gustan. Aunque los
seres humanos no parecen ser conscientes de esta seal, es universal y
puede verse en europeos, americanos, samoanos, los bosquimanos del
frica e incluso en tribus aisladas del Per.
Los perros no tienen cejas. Los humanos las necesitan para evi
tar que la transpiracin de la frente nos entre en los ojos. A los perros
no les hacen falta porque no sudan de la misma manera que nosotros:
el nico sitio por el que sudan son las almohadillas de los pies. No
obstante, tienen precursores evolutivos de nuestras cejas en forma de
marcas que acentan los movimientos de los msculos situados alre
dedor de los ojos. Estas marcas pueden ayudar a comunicar. Muchos
perros tienen distintos colores del pelo cerca de los ojos, como man
chas. Segn la tradicin popular, los perros con ms poderes sobrena
turales son los "perros de cuatro ojos"; perros claros con una mancha
oscura encima de cada ojo o perros negros con manchas claras sobre
los ojos. Se supone que estos perros tienen habilidades msticas espe
ciales, como la capacidad de ver demonios, diablos o fantasmas. Aun
que no puedo confirmar sus poderes de clarividencia, es probable que
obtuvieran esta reputacin porque sus expresiones eran ms faciles de
leer que las de los otros perros. Las manchas de colores contrastados
hacen que los movimientos de los msculos situados encima del ojo
resulten mucho ms visibles.
En algunas razas caninas que carecen de esas manchas, la pig
mentacin que enmarca el ojo se extender hasta ms all de la comi
sura del lmite de ste para marcar una regin sobre la ceja. En otras
razas, especialmente las de coloracin uniforme y las ms oscuras, la
pauta del pelaje que crece alrededor de la porcin superior de los ojos
cambia para producir un caracterstico dibujo de sombras que desem
pea la misma funcin que las manchas en los perros de cuatro ojos.
Todas esas diferencias sirven nicamente para permitirnos leer la ex
presin del perro "como si" tuviera cejas.
El lenguaje de la ceja (o marcador-ocular) canina es similar al de
los seres humanos. Cuando el perro se enfada, el espacio entre las cejas

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(manchas) se contrae y las cejas se inclinan hacia abajo. El pelaje tambien

se erizar alrededor de los ojos para sugerir con mayor intensidad una
ceja al estilO humano. Cuando el perro est asustado o muestra sumi
sin, las cejas se elevan por el centro y los extremos exteriores se ten

san hacia abajo y hacia las sienes. Este movimiento es menos espec

tacular porque el pelaje no se eriza alrededor de los ojos y no hay


ninguna acentuacin de la regin de las cejas.

Los perros tambin utilizan sus cejas para mostrar perplejidad y


concentracin, normalmente cuando se enfrentan a un problema o
estn intentando comprender algo. Esta actitud se traduce en un des
censo conjunto de las cejas, sin la angulacin que se da en la ira. Es el
mismo movimiento que ejecutan los humanos cuando estn cavilan
do algo. Por esta razn, Charles Darwin llamaba al corntgador (msculo

que controla este movimiento) "el msculo de la dificultad".

Los perros pueden mostrar emociones bastante sutiles con sus


cejas. La sorpresa, Y hasta un leve asombro, se expresan mediante los
movimientos de elevacin y descenso de las cejas. Conoc a un Airedale
llamado Brandon que incluso tena una expresin de cejas traviesamente
maliciosa. Brandon te miraba y luego enarcaba una ceja.Tras este gesto
siempre agarraba algo y sala corriendo, en un intento de provocar el
juego de "pllame si puedes".

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Llanto

Todos los mamferos disponen del rgano necesario para producir


lgrimas, .pero lo usan nicamente para mantener sus ojos hmedos y
limpios. Suele afirmarse que slo los seres humanos lloran coma expre
sin emocional. En los humanos, las emociones que producen lgri
mas normalmente son negativas, como el dolor o la pena, pero si una
emocin positiva es lo suficientemente intensa, podemos "llorar de
alegra". Recientemente, varios investigadores han sugerido que muchos
mamferos lloran, pero slo bajo circunstancias de e:-"lrema emocin.

Hace unos aos en una reunin de la Asociacin de Medicina

Veterinaria Canadiense a la que asist suscit una acalorada discusin

acerca de si los perros lloran o no. Una docena de asistentes a la re

unin, ocho de los cuales eran veterinarios, estbamos sentados alre


dedor de la mesa en la que habamos cenado. Cuando pregunt si los

perros lloraban, los veterinarios se dividieron radicalmente: cuatro de

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CONVE~E CON SU PERRO

ellos aseguraban que los perros lloran igual que lo hacemos los huma
nos y otros cuatro afirmaban que esas lgrimas no eran ms que un
mero reflejo debido a la tensin muscular de la cara y alrededor de los
ojos causada por el miedo y el dolor. Ambos bandos expusieron sus
argumentos con creciente acaloramiento y terminaron discutiendo de
manera bastante apasionada (y ruidosa), lo cual demuestra que se trata
de un tema muy controvertido. Por mi parte, puedo decir que he visto
llorar a un perro, y que tengo noticias de otro perro que llor.
Una tarde atravesaba el campus de mi universidad cerca de unas
obras. De pronto, o los gritos ms desesperados y lastimeros imaginables,
que sonaban como un beb en una terrible agona. Corr hacia all y
encontr a una joven bxer (despus sabra que se llamaba Evita) de
batindose entre unos alambres de espino. Tras haberse quedado atra
pada probablemente haba dado varias vueltas intentando soltarse. Lo
que consigui con ello fue quedar enrollada en varias vueltas de alam
bre, y al revolverse estaba provocando que los pinchos se hundieran en
los costados, la espalda y el abdomen. Me quit la chaqueta para poder
controlar sus contorsiones sin cortarme. En ese mismo instante, un
obrero que an estaba trabajando en las obras vino corriendo. Vio lo
que pasaba y fue a buscar unos alicates para cortar alambres. Mientras
yo mantena inmovilizada a Evita, l cort los alambres que la sujeta
ban. Mientras tanto, yo intentaba tranquilizarla hablndole suavemente
y observaba su cara, en la que destacaban dos grandes ojos oscuros de
los que brotaban hilillos de lgrimas que se deslizaban por su cara. Lo
encontr muy lgico. Evita estaba sufriendo muchsimo, y lloraba como
hubiese podido hacerlo un nio asustado presa de terribles dolores.
La segunda vez que tuve constancia del llanto de un perro lle
gu demasiado tarde para presenciar sus lgrimas o incluso ayudarle.
Mi viejo cairn terrier, Flint, haba tenido dolores durante toda la no
che, y aunque por la maana pareca encontrarse mejor, decid llevarlo
al veterinario para que lo examinara. Cuando llegu a su consulta, abr la
puerta de atrs de la camioneta para encontrarme con que Flint haba
muerto en silencio durante el trayecto. Lo haba odo gemir quejumbro
samente durante el viaje, y yo haba intentado tranquilizarlo dicindo
le que no tardaran en atenderlo. Contempl aquel viejo rostro gris y
vi las huellas que las lgrimas haban dejado a lo largo de su hocico. En
ese momento no me cupo duda de que Flint haba estado llorando y
que las lgrimas estaban dejando esas mismas seales en mi cara.

--

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HABLAR CON
LA COLA

Las personas que no entienden el lenguaje de los perros suelen


complicarse la vida y adems consiguen complicrsela a los dems. Un
da recib una llamada telefnica de Steve, un profesor de Educacin al
que haba tenido ocasin de conocer en la universidad. Pareca muy
preocupado.
"Necesito tu ayuda -dijo-o Mi perro se ha convertido de
repente en llna especie de socipata. Ataca sin avisar, y anoche mordi
a mi nieto y mi hija dice que no volver a traer al nio a nuestra casa
a menos que hagamos algo al respecto. Dice que un perro que muerde
a un nio debera ser sacrificado, pero Bagel 'no es un mal perro. Po
dras hacer algo por l?"
Esa noche fui a su casa y Steve me recibi en la puerta. Detrs de
l haba un beagle que valor la situacin, solt un ladrido de saludo y
pas junto a su amo para venir a darme la bienvenida. Mientras yo me
inclinaba para acariciarle las orejas y el pecho, Steve me fue informan
do. "ste es Bagel. Normalmente est como lo ves ahora, tranquilo y
encantador con todo el mundo. Pero ltimamente se ha vuelto impre
decible. Me ha mordido a n, a mi esposa y ahora a Denny, mi nieto.
No s qu hacer. Lo queremos mucho, pero no podemos vivir con un
perro peligroso o psictico. Si no hay ms remedio, tendremos que..."
y Steve se call y mir al perro con ojos apesadumbrados.
Aquello me sorprendi mucho. Los beagles tienen algunos in
convenientes, como su fuerte tendencia a deambular por su cuenta
con la nariz pegada al suelo sin hacer ningn caso de los frenticos
gritos de su dueo. Pueden ser un poco tozudos e independientes, por
lo menos en lo que respecta a aprender rdenes como "Sintate",
"Ven" o "chate" y obedecerlas. Tambin se distraen facilmente con
cualquier cosa que ocurra a su alrededor. Algunas personas se quejan

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156

CONVE~E CON

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SU PERRO

HABIAR CON LA COL'.

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tambin de su tendencia a "cantar" o ulular con una estridente voz de


tenor cuando se excitan por algo. No obstante, los beagles siempre han
sido unas mascotas muy populares debido a lo afectuosos que son y a
su bajo nivel de agresin. En una casa llena de nios activos un beagle
jugar alegremente con todos ellos, mientras que en una casa con per
sonas mayores se sentir igual de feliz adoptando e! pape! de adorno
del sof. Adems, generalmente son muy tranquilos y tolerantes. A
juzgar por mi primer encuentro con Bagel, no pareca distinto al resto
de los de su raza, as que. me sent bastante perplejo.
Steve me dio ms detalles mientras yo me arrodillaba y acaricia
ba a Bagel.
-Le hemos comprado montones de juguetes.Ya sabes, cosas de
goma que rebotan y pueden masticarse,juguetes peludos que suenan
cuando los aprietas y docenas de esas cosas para masticar que parecen
de cuero. Normalmente elige uno y se sube al sofa para masticarlo. Eso
es lo que estaba haciendo cuando traje a Denny para que lo acariciase.
Fue realmente muy extrao, sabes? Bagel se incorpor y pareca muy
contento de conocer a mi nieto, pero cuando Denny alarg la mano
hacia l, de pronto gru y le mordi!
Eso me dej bastante perplejo.
-Y cules eran las circunstancias cuando mordi a tu esposa,
Steve?
-No tenan nada de especial. De hecho, eran ms o menos
similares. El perro estaba en e! sara con otro juguete y cuando mi
esposa se inclin sobre l, Bagel se incorpor para saludarla como si se
alegrara de verla y despus gru y la mordi.
Pens que ya saba lo que estaba ocurriendo.
-Steve, estoy seguro de que has odo decir que algunos perros
pueden sentirse muy amenazados cuando estn royendo o comiendo
algo y se les acerca una persona. Si esa persona extiende la mano hacia
ellos para acariciarlos, el perro puede confundirlo con un intento de
robarle el objeto que est royendo. Robarle comida o un objeto que
valora mucho a un perro puede hacer que responda agresivamente.
Steve me mir y luego, hablando en el tono que usan los profe
sores de Educacin cuando estn tratando de explicarle un concepto
dificil a un estudiante no demasiado despierto, dijo:
-Claro que lo s. Para empezar, deberas saber que Bagel no es
de esa clase de perros. Por eso te ped que vinieras a echarle un vistazo
y averiguases qu es que lo anda mal. En segundo lugar, creo que
entiendo de perros tanto como cualquiera. Si nuestro perro pareciera

sentirse amenazado, gruera o gimoteara, nunca intentara tocarlo,


y te aseguro que no le dira a mi nieto de cuatro aos que lo
acariciase. Pero no fue eso lo que ocurri. Bagel se incorpor. Lo
mir directamente a los ojos! Y mientras haca todo eso no paraba
de menear la cola. Y cuando Denny fue a acariciarlo, entonces
gru y le dio un mordisco!
-De acuerdo, de acuerdo. Y cmo meneaba la cola exacta
mente?
La voz de Steve adquiri el tono de enfado del profesor que se
enfrenta a un estudiante que est molestando al resto de la clase con
preguntas estpidas que no vienen a cuento.
-Bueno, yo dira que la respuesta es obvia. Meneaba la cola de
la manera en que un perro mueve la cola de un lado a otro para de
mostrarte que est contento. -Steve sacudi el brazo frente a mi cara
para hacerle una demostracin visual del concepto a aquel estudiante
tan estpido.
-Slo una cosa ms, Steve. Su cola estaba un poco baja u
horizontal y se mova en grandes vaivenes que tambin sacudan sus
caderas?
Esta vez fue Steve el que puso cara de perplejidad. Entrecerr
los ojos como si intentara ver una proyeccin de su recuerdo del
incidente.
-No, no la mova de esa manera.
-Mantena la cola alta? -Steve asinti-o La cola estaba casi
vertical y Bage!la agitaba con una serie de movimientos cortos, ms
como una vibracin que menendola o sacudindola? -Hice una
demostracin con mi mano y Steve volvi a asentir.
El resto de mi labor fue realmente sencilla. Se limit a explicarle
a Steve que no todos los meneos de cola significan lo mismo. Algunos
van asociados a sentirse contento y satisfecho. Otros, sin embargo, pue
den significar toda una serie de cosas, que van desde el miedo y la
inseguridad, pasando por el desafio de dominio, hasta una clara adver
tencia de que "como sigas acercndote, tienes muchas probabilidades
de acabar recibiendo un mordisco".
En el caso de Bagel, no cabe duda de que estaba protegiendo su
juguete. No meneaba la cola porque estuviera contento y quisiera
saludar a la persona que vena hacia l. Cuando alguien se le acercaba,
Bagel se incorporaba, lanzaba una mirada directa de amenaza con los
ojos muy abiertos y levantaba la cola de una manera dominante y
amenazadora. Esa cola estaba diciendo: "Atrs! Proteger lo que es

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mo!". Cuando el nieto de Steve pareci ignorar esa advertencia,Bagel


se crey autorizado a cumplir su amenaza de la nica forma en que
saba hacerlo... mordiendo. Entender el lenguaje de la cola de Bagel
fue el primer paso de la solucin del problema.
En algunos aspectos, menear la cola cumple las mismas funcio
nes que nuestra sonrisa humana, el saludo corts o el inclinar la cabeza
en seal de reconocimiento. Las sonrisas son seales sociales, y los seres
humanos parecen reservar la mayor parte de sus sonrisas para las situa
ciones sociales, cuando hay alguien cerca para verlas. A veces, las situa
ciones sociales vividas por delegacin, como cuando vemos la televi
sin o estamos pensando en alguien especial, pueden provocar una
sonrisa. En los perros, menear la cola parece tener las mismas propie
dades. Un perro menear la cola para una persona o para otro perro.
Puede menear la cola para un gato, un caballo, un ratn o quizs inclu
so una mariposa. Pero cuando el perro est solo, no le menear la cola
a ningn objeto sin vida. Si le pone delante un cuenco lleno de comi
da, el perro menear la cola para expresarle su gratitud. En cambio,
cuando el perro entra en una habitacin y descubre que su cuenco
est lleno, ir hacia l y comer con la nsma satisfaccin, pero no
menear la cola a excepcin quiz de un leve temblor de excitacin.
Esto es una indicacin de que menear la cola sirve como comunica
cin o lenguaje. De la misma manera en que los humanos no les ha
blamos a las paredes, los perros no le menean la cola a las cosas que no
parecen estar vivas y no devuelven una respuesta social.
La cola de un perro dice muchsimo sobre su estado mental, su
posicin social y sus intenciones. La historia de cmo la cola lleg a
convertirse en una herramienta de comunicacin es muy interesante.
Originalmente, la cola del perro fue diseada para que le ayuda
ra a conservar el equilibrio. Cuando un perro corre y tiene que girar
rpidamente, lanza la parte delantera de su cuerpo hacia la direccin
en la que quiere ir. Entonces su espalda se curva, pero como la veloci
dad que ha adquirido el cuerpo es alta, los cuartos traseros tienden a
seguir desplazndose en la direccin original. Si no se lo frenase de
alguna manera, este movimiento poda hacer que la parte posterior
del cuerpo del perro describiese un gran arco, lo cual reducia consi
derablemente la rapidez de movimientos del animal e incluso poda
hacer que el perro se cayera mientras intentaba ejecutar un giro a gran
velocidad. La cola ayuda a evitar que esto ocurra. Lanzar la cola hacia
la misma direccin en la que est girando el cuerpo acta como una
especie de contrapeso, con lo que la cola reduce esa tendencia de

salirse del curso. Los perros tambin usarn sus colas cuando caminen
por una superficie estrecha. Moviendo deliberadamente la cola hacia
uno u otro lado en sentido opuesto a cualquier inclinacin que apa
rezca en el cuerpo, el perro mantiene el equilibr-io, de forma muy
parecida a como un funmbulo de circo utiliza una prtiga de equili
brio. As pues, es evidente que la cola tiene usos importantes asociados
con movimientos especficos, aunque no es particularmente impor
tante en superficies planas, cuando un perro se limita a mantenerse en
pie o anda a velocidades normales. En esos momentos, la cola queda
disponible para otros usos. La evolucin volvi a aprovechar la ocasin
que se le presentaba y adapt la cola con vistas a la comunicacin.
Mucha gente se sorprende cuando se entera de que los cacho
rros no menean la cola cuando son muy jvenes. El cachorro ms
pequeo al que he visto menear la cola sistemticamente tena diecio
cho das de edad, y tanto el criador como yo estuvimos de acuerdo en
que aquello no era nada corriente. Aunque hay algunas diferencias
entre las distintas razas, los datos cientficos indican que, a los treinta
das de edad, aproximadamente la mitad de los cachorros ya menean la
cola, y lo normal es que alrededor de los cuarenta y nueve das de edad
la conducta haya quedado firmemente establecida.
Por qu tarda tanto el cachorro en empezar a menear la cola?
La respuesta es que empiezan precisamente cuando es necesario ha
cerlo de cara a la comunicacin social. Hasta que tienen unas tres
semanas de edad, los cachorros dedican la mayor parte de su tiempo a
comer y dornr. No estn interactuando de manera significativa con
sus compaeros de camada, como no sea para arrimarse unos a otros y
darse calor mutuamente mientras duermen oapelotonndose alrede
dor de la madre para mamar. En ese momento ya son fisicamente
capaces de menear la cola, pero no lo hacen.
A las seis o siete semanas de edad (que es cuando empezamos a
ver de manera regular la conducta de mover la cola), los cachorros ya
interactan socialmente entre s. La mayor parte de estas interacciones
consisten en lo que los psiclogos llaman "conductas de juego". Es a
travs del juego como van descubriendo sus propias capacidades, cmo
pueden interactuar con su entorno y, lo ms importante de todo, a
convivir con otros individuos. Un cachorro aprende que si muerde a
un compaero de camada jugando, lo ms probable es que sea mordi
do a su vez, y que dicho compaero, ahora enfadado, puede poner fin
al juego bruscamente. Es en este momento de su vida cuando el ca
chorro tambin empieza a aprender el lenguaje canino. No est claro

160

CONVE~E CON

SU

PERRO

hasta qu punto esas comunicaciones sociales emergentes estn


preprogramadas, pero el aprendizaje es claramente necesario para refi
nar el uso y la interpretacin de esas seales. Los cachorros aprenden a
relacionar sus seales y las seales proporcionadas por su madre y sus
hermanos con las conductas que las siguen, as como que pueden usar
las seales para indicar sus intenciones y para evitar los conflictos. Es
en ese momento cuando empieza la conducta de menear la cola.
Un momento en el que es probable que surjan conflictos es en
el de alimentarse. Cuando un cachorro quiere mamar, debe permane
cer muy cerca de sus compaeros de camada mientras se abre paso
entre ellos para encontrar las tetas de su madre. Recuerden que ahora
este cachorro va a acercarse a los mismos individuos que pueden ha
ber estado mordisquendolo, pisotendolo o persiguindolo unos mi
nutos antes. Para indicar que se trata de una situacin pacfica, y para
calmar cualquier respuesta de miedo o agresividad de los otros cacho
rros, que tambin estn tratando de abrirse paso, el cachorro empieza
a menear la cola. En ese momento e! cachorro usa e! movimiento de la
cola como una bandera de tregua ante sus compaeros de camada.
Ms ade!ante, los cachorros lo harn cuando pidan comida a los ani
males adultos de su manada o familia. Los cachorros se aproximan a un
adulto para lamerle la cara y muestran sus buenas intenciones me
neando la cola. De esta manera queda claro que la razn por la que los
cachorros muy pequeos no la menean es que todava no necesitan
enviar seales de apaciguamiento a los otros perros. Cuando la comu
nicacin entre perros se vuelve necesaria, stos aprenden rpidamente
a enviar las seales adecuadas con la cola.
El lenguaje de la cola cuenta con tres canales de informacin

distintos: posicin, forma y movimiento. El movimiento es un aspecto

muy importante de la seal, ya que los 0jos de! perro son mucho ms

sensibles al movimiento que a los detalles o los colores. Esto hace que

llna cola que se mueve resulte muy visible para los otros perros.

La evolucin ha utilizado unos cuantos trucos adicionales para


hacer que las colas sean todava ms visibles. Los cnidos salvajes, como
los lobos, suelen tener colas grandes y tupidas que pueden verse f
cilmente desde lejos. Adems, muchas colas tienen una coloracin espe
cial para facilitar el reconocimiento de las seales. La parte inferior de la
cola suele ser ms clara, con el fin de que las seales hechas levantando la
cola sean visiblemente distintas de aquellas en las que la cola adopta
una posicin ms baja. Muchos cnidos tambin tendrn marcas dis
tintivas para que la punta de la cola resulte ms visible. Habitualmente,

~
HABLAR CON LA COlA

161

,
el color se hace ms claro hacia la punta, o simplemente hay una marca
blanca que define la punta de la cola. En otros cnidos, la punta de la
cola es visiblemente ms oscura. Cualquiera de esos dos contrastes de

color contribuye a que la punta de la cola sea ms visible, lo cual

garantiza que las indicaciones propocionadas por el movimiento y la


posicin sean ms fciles de reconocer.

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Posicin de la cola

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Aunque empezar describiendo la posicin de la cola, debemos


recordar que cada seal que transmite puede tener hasta tres compo
nentes distintos. Al igual que ocurre con otras seales, es la combina

cin de los distintos componentes la que produce los significados ms


ricos y ms faciJes de leer.Tambin hay otro factor importante a tomar

en consideracin: las distintas razas caninas mantienen sus colas a dis

tintas alturas. Todas las posiciones de la cola deberan leerse con rela
cin a la posicin media en que un perro mantiene la cola normal

mente. Ms adelante volveremos a ocuparnos de esta cuestin.

COLA HORIZONTAL, SEPARADA DEL CUERPO PERO NO RGIDA: Es


un signo de atencin que podra traducir;;e como "Aqu podra estar
ocurriendo algo interesante". Normalmente la causa algn aconteci
miento cercano, la aproximacin de alguien o un olor interesante que
flota en el viento. Este gesto no contiene ningn signo de amenaza,
pero si la coja empieza a ponerse rgida indicar que el perro se ha
dado cuenta de que la situacin est empezando a cambiar.
COLA EXTENDIDA HOR.IZONTALMENTE, RGIDA y SEPARADA DEL
CUERPO: Normalmente, las colas rgidas contienen un elemento de
agresin; as pues, este gesto forma parte de un desafio inicial cuando
el perro se encuentra con un extrao o un intruso. Podra traducirse
como "Vamos a aclarar quin manda aqu" y es el comienzo de otro
ritual de saludo bastante cauteloso entre perros que no se conocen
demasiado bien el uno al otro. A veces podremos verlo tambin si un
incidente ha provocado alguna pugna, como cuando dos perros en

cuentran un trozo de comida o un juguete muy atractivo al mismo


tiempo. Dado que el jefe de la manada, o el perro ms dominante, siempre

es el primero en disfrutar de la comida o los tesoros, el resultado del


desafio es importante. Ese tipo de intercambio rara vez conduce a una
agresin fisica, dado que normalmente uno de los dos perros evaluar

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CONVE~E CON SU PERRO

la situacin y (quiz como resultado de un historial de confrontacio


nes anterior) se limitar a retroceder, resolviendo as e! conflicto.
La posicin de la cola puede tener un considerable efecto sobre
el significado del gesto. Modifiquemos la altura de la cola rgida ele
vndola un poco.

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COLA LEVANTADA, ENTRE LA POSICIN HORIZONTAL Y LA VERTI

Es el signo de un perro dominante. La rigidez de la cola indica su


intencin de imponer activamente su dominio sobre todo e! que se
encuentre cerca de l. De momento e! perro no se siente desafiado,
pero prev la posibilidad contraria. Esta seal de la cola se traduce
como "Aqu mando yo, y estoy dispuesto a demostrrselo a cualquiera
que dude de mi palabra".
Eliminar la rigidez de la cola al tiempo que se mantiene esa
posicin elevada y la punta se desplaza un poco hacia adelante, mues
tra una actitud claramente segurade s misma.
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COLA LEVANTADA Y LIGERAJI,IENTE CURVADA SOBRE LA ESPALDA:

Esta seal dice: "Todo el mundo sabe que aqu nundo yo". Es la ex
presin de un perro confiado y dominante, que no duda de su capaci
dad para controlar la situacin. Este perro no espera desafos; todo lo
que quiere ocurrir de acuerdo con sus planes y deseos.
Me he preguntado en muchas ocasiones cmo evolucionaron
estas posiciones de la cola levantada que indican el dominio de un
perro determinado. Curiosamente, fue un cuento popular e! que me
proporcion la pista que me puso en el buen camino. Ocurri cuando
e! Dalai Lama visit Vancouver para dar una serie de conferencias y
algunos contactos polticos. El Dalai Lama es e! lder espiritual de la
mayor orden de budistas tibetanos y, hasta 1959, fue tambin e! gober
nante poltico de! Tbet. La universidad organiz una recepcin espe
cial a continuacin de un discurso de! Dalai Lama a la que fui invitado.
El Dalai Lama se hallaba rodeado de fuertes medidas de seguridad, y la
sala estaba tan llena de dignatarios que no tuve ocasin de llegar a
hablar con l. No obstante, varios monjes budistas de su squito tam
bin asistieron a la recepcin y pude charlar un rato con uno de ellos.
Lo que realmente me interesaba no tena nada que ver con la
politica o la religin sino, como siempre, con los perros y, concreta
mente, con e! Lhasa Apso, la ms antigua y popular de las cuatro razas
de perros consideradas nativas del Tbet. El Lhasa Apso es una raza ms
bien pequea, de unos 25 centmetros de altura hasta las paletillas y
unos seis kilos de peso: Tiene un pelaje largo y sedoso, orejas cadas,
una pequea cola que mantiene levantada y la cara achatada. En teora,

HAIlL'.R CON L'. COL'.

163

se supone que deba parecerse al Len Celestial. Su historia se remon


ta a un llnimo de 1.300 aos. Siempre ha estado relacionado con los
monasterios budistas, donde serva como perro de compaa y tam
bin como perro guardin para dar la alarma. Adems, exista la tradi
cin de llevar a este perrito a la habitacin donde agonizara un sacer
dote. Los monjes crean que el cuerpo de! perro albergara tempo
ralmente e! alma de! hombre santo hasta que sta pudiera reencarnarse
en un nuevo cuerpo humano. Debido a esta asociacin con las almas
de los hombres santificados, dichos perros eran mascotas muy aprecia
das. A lo largo de los aos, sucesivos Dalai Lamas regalaron Lhasa Apsos
a varios emperadores chinos. Yo esperaba averiguar algo ms sobre
aquellos perritos hablando con alguien de su tierra natal.
Como ya he dicho, tuve ocasin de conversar con un sacerdote
auxiliar de! Dalai Lama que hablaba un ingls muy fluido y pareca
amable y dispuesto a hablar. Cuando le pregunt por e! perro se ech
a rer, probablemente porque aparte de m todo e! mundo estaba
ocupadsimo con la poltica y otros asuntos importantes. Aun as, me
habl de ellos.
"Esos perros llegaron a ser muy populares en e! siglo XVII. Fue
durante los tiempos del quinto Dalai Lama, al que llamamos e! Gran
Quinto [Ngag-dbang-rgya-mtsho]. El Gran Quinto era un caudillo
militar y poltico, y estableci una alianz~ con los mongoles. [De he
cho, fue e! responsable del poder poltico de esta orden religiosa en e!
Tbet.] El Gran Quinto tambin estaba muy interesado en las tradi
ciones e historias populares y sola contarlas para entretener a sus oyentes.
Una de ellas versaba sobre la cola de! Lhasa Apso. Los mongoles y los
chinos solan usar perros de guerra en sus campaas. Segn el Dalai
Lama, los dioses dieron las colas a sus perros para que desempearan la
misma funcin que los estandartes que llevaban los caudillos militares.
La bandera alzada indicaba a las tropas dnde se encontraba su coman
dante,lo cual les permita ir all para recibir instrucciones o agruparse
a su alrededor para la defensa. El Gran Quinto deca que sa era la
razn por la que e! perro que manda sobre los dems lleva la cola
erguida. La cola es su bandera. El Dalai Lama sola echarse il rer cuan
do deca que siempre haba pensado que slo los perros dispuestos a
luchar se haban ganado sus colas. Por esa razn, sugera a veces que los
Lhasas probablemente hubiesen debido nacer sin cola. Aos ms tarde,
despus de que hubiera construido el Potala, en Lhasa, cambi de
parecer. [El Potala es e! magnfico palacio de invierno utilizado por los
Dalai Lamas y el sitio que acabara dando su nombre al perro.]

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164

CONVEF2-E

CON SU

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PERRO
HABLAR CON LA COLA

UEI Gran Quinto tena muchos enemigos polticos que queran


ved inuerto. Cuentan que una noche, mientras el Da1ai Lama dor
ma, unos asesinos entraron en sus aposentos del palacio. Mataron sin
hacer ruido a los guardias del permetro exterior y despus fueron
sigilosamente hacia el grupo de guardias que defend3n el dormitorio
del Da1ai Lama. De pronto, un pequeo Lhasa Apso que dorma en
aquellos aposentos empez a ladrar furiosamente. Eso alert a los guar
dias personales del Dabi Lama e hizo acudir a otros que se encontra
ban cerca. Una vez descubiertos, los asesinos ya no tuvieron ninguna
posibilidad de salirse con la suya. Fue as -comportndose como un
guerrero que montase guardia- como el Lhasa Apso le salv la vida al
Da1ai Lama. Despus, oyeron que el Gran Quinto le deca a su perro:
"Ahora comprendo que realmente te has ganado tu cola, perrito. Le
vanta tu estandarte de batalla, y 1ce10 con gran honor".
Esta historia siempre me ha parecido encantadora, y a veces la
recuerdo cuando veo a un perro con la cola erguida.
Mucho tiempo despus estaba viendo una serie de filmaciones
de lobos, en algunas de las cuales se vea a lobos saludarse tras una
cacera o preparndose para salir de caza, cuando me di cuenta de que
haba una partcula de verdad en la idea de que la cola levantada era el
estandarte de batalla de un perro. En esos episodios, el grupo de lobos
acostumbraba a reunirse alrededor del lder de la manada. Con tantos
lobos juntos era difcil localizar a un individuo determinado entre la
masa de cuerpos, salvo al jefe. Su cola permaneca levantada lo ms
arriba posible, como una bandera, para que siempre estuviera claro
dnde se encontraba en un momento dado.
La funcin de estandarte para agrupar a la manada queda toda

va ms clara si consideramos el efecto que produce una cola levantada

en distintas situaciones. Me di cuenta, por ejemplo, de que cuando el

jefe de la manada se paseaba por la zona de descanso con la cola rela


jada, los integrantes de la manada apenas prestaban atencin a sus
movimientos y seguan con lo que estuvieran haciendo. Pero si el jefe
de la manada atravesaba el claro con la cola lev:mtada, los otros lobos
casi siempre se percataban de ello y, lo que es ms, iban a reunirse Con
l. El lobo Alfa pareca usar aquella seal de manera selectiva. Levanta
ba la cola cuando se dispona a reunir a sus camaradas para iniciar la
cacera. Tambin la levantaba cuando iba hacia un animal que no le
resultaba familiar o cuando perciba una situacin ambigua o posible
mente amenazadora. La elevacin de la cola agrupaba a sus tropas a su
alrededor, de forma muy parecida a como el estandarte alzado del

165

".
caudillo mongol indicaba su posicin a sus fuerzas para que se agrupa
ran en torno a l.
A medida que la cola baja, el contenido del mensaje cambia.
COLA MANTENIDA POR DEBAJO DE LA HORIZONTAL PERO TODAVA
AALGUNA DISTANCIA DE LAS PATAS, CON ALGN QUE OTRO VAIVN OCASIO
NAL: Es la seal de un perro relajado que no tiene ninguna clase de
problema por el momento. Puede traducirse como "Estoy tranquilo"
o "Todo va bien" .
COLA BAJA, CERCANA A LAS PATAS TRASERAS: Esta posicin de
la cola modifica su significado dependiendo del lenguaje corporal
del perro. Si las patas siguen rectas y la cola se mueve lentamente
de un lado a otro en un va.ivn ms bien corto, podemos interpre
tar el significado del mensaje como "No me encuentro bien". Es
una seal comn en el perro que est enfermo o sufre algn dolor
no demasiado intenso. La seal tambin puede indicar un malestar
ms mental que fsico, y en ese caso podra traducirse como "Estoy
un poco deprimido".
Un cambio en la posicin del cuerpo altera el significado de
esta seal. La modificacin ms comn consiste en un descenso del
cuerpo, que se obtiene doblando las patas traseras ligeramente hacia
dentro. Esto crea una leve inclinacin hacia abajo de la espalda del
perro y altera el significado para conveJ;tirlo en uno que contiene
ciertos elementos de aprensin o timidez. Bsicamente, esta seal de la
cola significa ahora:"Me siento un poco inseguro". Suele verse cuan
do el perro tiene que enfrentarse a un entorno desconocido, pero a
veces tambin aparece cuando el perro ve que un miembro de su
familia se dispone a abandonar la casa y prev un perodo de separa
cin de sus compaeros habituales.
COLA METIDA ENTRE LAS PATAS: Bajar del todo la cola desplaza la
seal de la aprensin o la inquietud al miedo declarado. Esta posicin
se traduce como "Tengo miedo!" o "No me hagas dao!".
Aunque el elemento principal de esta posicin de la cola sea el
miedo, tambin se ha ritualizado hasta convertirse en una seal pacifi
cadora que ayuda a neutralizar la agresin de otro perro. La circuns
tancia ms habitual en la que aparece esta posicin es en presencia de
un perro dominante o de una persona que es percibida como domi
nante y que controla la situacin. En esos casos, esta seal de la cola
tambin puede significar "Acepto mi humilde papel en la manada y
no estoy intentando desafiarte", o "Me siento tan claramente abruma
do por tu presencia que nunca cuestionar tu autoridad".

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que la cola est levantada pueden haber evolucionado como seales de
dominio mientras que las posiciones en que est baja se han converti
do en seales de sumisin o inseguridad. Esta razn no tiene nada que
ver con la seal proporcionada por la cola. El argumento es que lo
importante no es necesariamente la cola en s, sino ms bien lo que
hay debajo de ella. Las glndulas anales de un perro contienen mucha
informacin olfatoria que sirve para identificar al animal, y tambin
indican su estado emocional y su nivel de receptividad sexual. Las
glndulas anales son prcticamente un informe con los datos persona
les de un perro determinado. As pues, un perro que levanta la cola
expone esta informacin al mundo. Esa postura pregona la identidad
del perro haciendo que sus olores estn a disposicin de todo el que se
encuentre cerca, lo cual podra equipararse a poner nuestro nombre en
neones o publicar nuestra biografia para que la lea todo el mundo. En
las personas, ese tipo de exhibicin pblica de la informacin personal
se asocia a individuos que son famosos, ricos, poderosos o importantes
por otras razones y que, debido a ello, se sienten realmente seguros de
s mismos. Con los perros ocurre exactamente lo mismo. Los perros
dominantes estn orgullosos de su identidad y les encanta anunciar a
todo el mundo:"Tu lder ha llegado. Huele y as sabrs quin soy yo".
Si la posicin de la cola levantada al mximo pretende exponer
las glndulas anales y difundir e! olor, entonces, obviamente, una cola
ms baja tender a reducir la cantidad de olor. Una cola firmemente
metida entre las patas tapar fsicamente la regin anal, con lo que
cumplir la misma funcin que el tapn de una botella de perfume,
evitando fisicamente que se escapen los olores. Bsicamente, el perro
hace que su presencia resulte menos obvia evitando la difusin de los
olores que lo identificaran en tanto que individuo. Algunos cientfi
cos han sugerido que este gesto de la cola entre las patas es el equiva
lente canino a una que vemos en los seres humanos inseguros -espe
cialmente los nios- que se cubren la cara con las manos cuando
tienen que comparecer ante una persona dominante o potencialmen
te amenazadora. As pues, las seales olfativas tambin pueden ser un
componente importante de la comunicacin con la cola.
La Figura 11-1 nos ofrece una representacin visual de las dis
tintas posiciones de la cola. Fjese en que e! aumento de! dominio o de
la agresin eleva la posicin de la cola, en tanto que sta baja si e!
miedo o la sumisin se incrementan.

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Figura I 1.1 posiciones bsicas de l. col.: La figura de arriba de todo representa


a un perro alerta y rel.jado. Bajando por la columna i~quierda. vemos cmo la cola se elev.
con el aumento del dominio o de la amenaza agresiva, mientras que bajando por la columna
de la derecha vemos cmo la posicin de la cola desciende a medida que aumentan
el miedo o la sumisin.

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CONVEME

CON SU PERRO

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HABLAR CON LA COLA

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Forma de la cola
Como he sealado antes, la informacin que facilita la posicin
de la cola est condicionada por varios factores. Uno de ellos es la
forma de la cola.
PElO ERIZADO A LO LARCa DE LA COLA: La manera ms racil de
cambiar la forma de la cola es erizando el pelo, en vez de mantenerse
liso como est normalmente. En trminos generales, el centro cerebral
que causa el erizamiento del pelo en el lomo del perro hace tambin
que el pelo de la cola se erice. Al igual que el erizamiento del pelaje en
la espalda del perro, el de la cola tambin es un signo de agresin. Es,
no obstante, una seal independiente que puede ser usada para mo
dificar cualquier posicin de la cola aadiendo un poco de amenaza a la
seal. As, Con la cola recta modifica la seal haciendo que sta pase de
"Vamos a aclarar quin manda aqu" a "Vamos a determinar quin es el
jefe aqu, y si crees que para ello es necesario luchar, por m de acuerdo!".
Aadiendo el erizamiento a una cola que est levantada o por encima de
la espalda, significa "Aqu mando yo. No te tengo miedo, y cualquier
desafio por tu parte acabar en una pelea". La cola mantenida a un
nivel inferior, al tiempo que el pelo est erizado, significa, "Me ests po
niendo francamente nervioso. Si me obligas, quiz tenga que luchar".
PELO ERIZADO NICAMENTE EN LA PUNTA: El erizamiento de
toda la cola siempre encierra un mensaje agresivo, pero una cola que
est erizada nicamente en la punta, especialmente si esa punta est
levantada, aade un componente de miedo, ansiedad o desnimo, ms
que de agresin, al mensaje. As, una cola baja (pero no metida entre las
patas) con un erizamiento al extremo y la punta levemente doblada
hacia arriba, puede estar diciendo que el perro tiene un mal da. En
mis perros, esto se soluciona dedicndoles un poco ms de atencin
personal. Si eso falla, averiguo si hay algn problema fisico que pueda
estar causndole molestias.
UNA DESVIACIN o CURVATURA PRONUNCIAD:\ EN LA COLA CUAN
DO STA SE MANTIENE EN ALTO: Este cambio en la forma de la cola es
muy interesante, y las razas en las que puede verse con mayor claridad
son aquellas que ms se parecen a los lobos. Los pastores alemanes, los
pastores belgas y algunas de las razas del norte 10 muestran de una
manera muy visible. Esta seal cobra el aspecto de una brusca desvia
cin o curvatura en la cola.A veces hace que parezca torcida o rota, y
le da una apariencia ondulante de serpiente, una especie de letra ese
puesta de lado. Es un signo inequvoco de que el perro est pensando

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en iniciar una accin agresiva. Si usted se enfrenta a esta seal, espe


cialmente si hay otros signos de dominio o agresin, ha llegado el
momento de que usted y su perro pongan la mayor distancia posible
con esa situacin. Esta seal significa:" Atrs! Si no te largas de aqu,
vaya atacar... ya.1" .
UNA CURVATURA CERCA DE LA PUNTA DE LA COLA: Esto aade
una amenaza moderadamente agresiva a cualquier otra seal. El perro est
diciendo: "No te acerques. No te metas conmigo, porque puedo atacar".
Las curvaturas de la cola son una seal que nunca debera pasar
se por alto. Suelen ser un poco sutiles, pero habra que responder a
ellas, dado que normalmente indican que el perro se siente lo bastante
agresivo para llegar a morder.

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Movimientos de la cola
Los distintos movimientos de la cola pueden aadir matices y
significados adicionales a muchos otros mensajes, tanto si se transmi
ten a travs del sonido, el lenguaje corporal u otros mtodos de expre
sin con la cola .
MENEO RPIDO: Este movimiento puede aparecer como signo
de excitacin o tensin. En general, el vigor o la rapidez del meneo
indican el grado de excitacin. A la hora de juzgar la excitacin basn
dose en los movimientos de la cola, es importante prestar atencin a la
rapidez del meneo, ondulacin o vibracin, con independencia de la
amplitud de barrido del movimiento. La amplitud del meneo de la
cola variar dependiendo de la caractersticas de la raza, as que habra
que mantener los ojos bien abiertos. Por ejemplo, un perro de caza
con una cola que se agita libremente puede dar la impresin de estar
movindola mucho ms de 10 que un terrier mueve su cola en forma
de zanahoria (que, de hecho, puede parecer que slo tiembla). Pero, en
ambos casos, los movimientos rpidos nicamente significan que el
perro est excitado. La amplitud de cada barrido de la <;ola guarda ms
relacin con el estado emocional del perro (positivo o negativo) que
con su nivel de excitacin.
LICERO MENEO DE LA COLA, CON BARRIDOS DE ESCASA AMPLITUD:
Este meneo de la cola se observa normalmente durante los saludos.
Puede dirigirse a desconocidos, al amo humano o a otro miembro
significativo de la familia cuando entra en la casa. Suele aparecer antes

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CONVEmE

HABlAR CON LA COlA

171

CON SU PERRO

de que la presencia de! perro haya sido percibida por la persona. Puede
interpretarse como un "Eh, hola" un poco vacilante, o un "Estoy aqu"
que pide una respuesta.
Este pequeo meneo de la cola tambin puede verse cuando el
dueo de! perro vuelve la mirada hacia e! animal, ya sea al entrar en
una habitacin o como una interrupcin de alguna actividad que se
estuviera llevando a cabo. Suele ser ofrecido con e! significado de "Veo
que me ests mirando.Te gusto, verdad?". Este meneo es una respues
ta a la atencin social y pretende dejar claro que el perro no est
desafiando la posicin de dominio de la persona, sino que slo busca
contacto social y una respuesta cordial.
MENEO AMPLIO; Es una seal amistosa de! tipo "No te estoy
desafiando o amenazando" y tambin puede utilizarse para decir"Me
caes bien". Este gesto de la cola puede verse con frecuencia durante el
juego, cuando un perro parece estar atacando al otro y se lanza sobre
l, gruendo y ladrando. Al mismo tiempo que est produciendo to
dos esos ruidos y conductas aparentemente agresivas, e! perro menea
alegremente la cola. Este meneo pretende asegurar al otro perro (o
persona) que e! resto de las seales no van en serio, como cuando unos
nios juegan a ladrones y policas y uno de ellos finge disparar contra
otro y ruge "Ahora s que ests listo! Vaya matarte!", mientras acom
paa esas palabras con una gran sonrisa.
Este meneo amplio tambin puede significar "Estoy a gusto",
en muchos contextos, y es e! que ms se aproxima a la concepcin
popular del meneo "de felicidad".
MENEO AMPLIO, CON GRANDES BARRIDOS QUE LLEGAN A DESPLA
ZAR LAS CADERAS DE UN LADO AOTRO: A veces se ve durante e! saludo,
particularmente despus de una larga ausencia. Puede aparecer cuan
do la "persona especial" de! perro en cuestin -aquella a la que e!
perro siempre parece ms dispuesto a escuchar y obedecer- entra en
la habitacin. Tambin puede producirse si e! perro est aprendiendo
una nueva orden, como la de llamada, en la que e! animal aprende a
responder a la palabra "Ven". Aunque parezca el movimiento de cola
que expresa una mayor felicidad, en realidad es una seal compleja
que indica el rango social de esa persona especial con respecto al pe
rro. Puede leerse COI11O un saludo realmente efusivo y humilde, algo
as como "Oh, Gran Lder, he venido a recibirte. Har lo que t quie
ras que haga y t, a tu vez, cuidars de mi y no me hars dao".
Cuando e! perro est realmente decidido a cubrir de elogios al
"Gran Lder" y quiera dejar muy claro e! mensaje "Te seguir adonde

sea", bajar la parte trasera de! cuerpo de tal manera que parecer que
los vaivenes de la cola barren e! suelo. Al mismo tiempo, la parte delan
tera del cuerpo se elevar ligeramente, e! perro levantar la cabeza para
lanzarnos una mirada implorante y nos lamer o lamer e! aire delante de
nosotros. Ante la visin de tanto amor y respeto, interpretamos e! mensaje
como sincero y aceptamos al perro, lo saludamos, lo acariciamos y senti
mos e! deseo de protegerlo. ste es exactamente el tipo de comporta
miento con que los perros subordinados reciben al jefe de la manada a
su regreso o cuando se les acerca. El mensaje es de respeto, obediencia
no amenazadora y apaciguamiento de cualquier posible agresin.
VAIVN LENTO, CON LA COLA A "MEDIA ASTA"; Esta seal de la
cola no es tan social como la mayora. Durante el adiestramiento, la
interpreto como "Trato de entenderte. Intento averiguar qu es lo que
quieres decir, pero no acabo de comprenderlo". Cuando e! perro haya
conseguido resolver el problema, por lo general la rapidez y la ampli
tud de los vaivenes de la cola se incrementarn considerablemente,
quizs hasta el punto de convertirse en el pronunciado meneo "Gran
Lder, oigo y obedezco".
En general, el vaivn lento, con la cola ni en una posicin parti
cularmente dominante (alta) ni sumisa (baja), es un signo de inseguri
dad o de que el perro no tiene demasiado claro qu es lo que hay que
hacer a continuacin. Pueden llegar a ver esta clase de movimiento
cuando un perro se da cuenta de que alguien se aproxima a su hogar o
su territorio. El perro puede dar un par de pasos hacia el desconocido,
menear la cola lentamente y despus volver la mirada hacia su familia
o manada, a lo que seguir otro meneo lento, otra mirada al descono
cido y as sucesivamente. La indecisin queda reflejada en su cola. En
cuanto el perro haya decidido si la presencia del desconocido repre
senta un peligro o una amenaza o un acontecimiento positivo, o haya
decidido actuar, su cola subir o bajar, y este "meneo de indecisin"
quedar sustituido por otra seal ms obvia.

Interferencias humanas
y dialectos de la cola

La apariencia que pueden adoptar las seales de la cola en un perro


determinado depende de la forma de la cola y su posicin normal, que
varan segn la raza. La intervencin humana y el establecimiento de

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HABUR CON U COU

172 CONVEmE

173

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CON SU PERRO

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estndares de raza por parte de los amantes de los perros han dictado la
"pauta" para las colas. Ciertas razas tienen que mantenerla baja, mien
tras que otras deben llevarla erguida y otras mantenerla a medio nivel.
A los perros con una posicin natural demasiado alta o demasiado baja
para su raza seguramente se les penalizar en las competiciones.Algu
nas razas han de tener una cola que sea naturalmente recta, la de otras
debe curvarse de manera natural por encima del cuerpo y otras, en
cambio, deben tener una cola que normalmente permanezca metida
entre las patas. Algunas razas deben tener una cola con muchas "plu
mas", mientras que a otras stas les estn prolbidas.Algunas razas de
ben tener colas de una determinada longitud, mientras que otras no
deben tener cola.
Muchos de esos requisitos, pero no todos, son de naturaleza
meramente esttica o slo pretenden obtener un "aspecto" determi
nado. No obstante, cada raza de perro fue criada para desempear una
funcin especfica, y en algunos casos la cola constituye una parte
esencial para realizar esa funcin. Un ejemplo claro son los perros de
caza. Los sette.rs fueron criados para que pudieran moverse sobre e!
terreno mucho ms deprisa que sus predecesores, los pointers. Tam
bin se los cri para que el cazador supiera lo cerca que sus perros
crean estar de la presa basndose en el movimiento de su cola, dado
que las colas de los setters se mueven con creciente rapidez conforme
se aproximan a la presa. Por lo tanto, deben ser lo ms tupidas posible
para que resulten visibles. Una vez que los setters han localizado la
pieza y la "sealan", todos los movimientos de la cola deben cesar.
Esto indica al cazador que las aves se encuentran muy cerca del perro
y que debe aproximarse con mucho cuidado' para no asustarlas y pro
vocar que huyan de su escondite antes de que pueda abrir fuego de
manera efectiva.
Otro caso lo constituyen los perros de trineo, que deben man
tener la cola alta. Una vez ms, existen razones funcionales que justifi
can esta posicin. El que un perro de trineo mantenga alta la cola hace
que cualquier seal resulte visible para e! conductor, incluso si los
perros estn enganchados al trineo. Las desviaciones de la posicin
elevada normal pueden verse incluso con el trineo en movimiento.
Que todas las colas estn levantadas indica que e! equipo de perros
est atento y listo para iniciar la marcha. Un descenso relativo en la
cola de un perro ser fcilmente visible, y el conductor podr deter
minar si ese animal tiene algn problema. El enderezamiento de una
cola, o la aparicin de una torcedura visible, indica al conductor que

puede haber algn conflicto entre los miembros del equipo. Si las
colas se mantuvieran a un nivel intermedio resultara mucho ms
dificil ver estaS seales, dado que las colas de los perros que abren la
marcha quedaran ocultas por los cuerpos de los perros engancha
dos detrs de ellos. De esa manera, sin la posicin elevada de la
cola, el conductor se vera privado de una informacin vital acerca
de sus perros.
En cuanto a los perros pastores, se supone que deben mantener
la cola baja. Normalmente, sus colas permanecen relativamente inm

viles y apuntan hacia atrs, siguiendo la misma direccin que e! cuer

po del perro. La razn es que los perros pastores utilizan la amenaza de


morder, las miradas y las cargas en determinadas direcciones para des

plazar al reba. La direccin que come el rebao normalmente ven


dr determinada por la postura del perro. Las ovejas, por ejemplo, se
desplazarn en sentido opuesto a la mirada del perro, o corrern si
guiendo una trayectoria recta para alejarse de la acometida del perro.
Los animales del rebao parecen tomar el alineamiento de la cabeza y

el cuerpo del perro por una flecha que seala la direccin en que se
supone que han de ir. Imagnense lo que pasara si e! perro pastor
tuviera una cola erguida que se meciera de un lado a otro, como la de!

perro de trineo. Esta cbse de seal distraera facilmente a los animales

del rebao, desviando su atencin de la direccin indicada por la mi


rada y el alineamiento del perro Y osc~lreciendo e! mensaje que el
perro pastor estara intentando enviar.
El problema es que, a veces, la forma y las posiciones de la cola
exigidas por la raza pueden volver confusos los mensajes enviados a los
humanos o a otros perros. La persona que mire a un setter irlands, por
ejemplo, puede leer el rpido vaivn de su cola como una indicacin
de que el perro est entusiasmado o agitado y, en algunos casos, incluso

demasiado contento. Rara vez tendremos noticias de un setter irlands

excesivamente reservado o tmido. Por otra parte, ese tipo de comentarios


s suelen orse acerca de perros como los border collies, cuya cola
permanece baja y no se mueve con demasiado entusiasmo. A pesar de
ello, he descubierto que estos collies son tan sociables como la mayora
de los setters. La diferencia estriba en que, debido a que los perros son
criados con vistas a obtener determinados atributos de la cola, tene
moS que aprender a leer las seales dentro de! contexto de la raza en
cuestin. Naturalmente, si usted vive con un perro durante algn tiempo,
debera serIe ms facil leer los cambios relativOS en la posicin de su
cola, con lo que el lenguaje de sta resulta menos ambiguo.

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CONVEN-E

CON 5U PERRO

HABlAR. CON LA COlA

La manera ms significativa con que los humanos han interferi


do en las seales normales de cola en los perros ha sido seguramente
con la prctica de cortarla, con la que se amputa al cachorro una parte
o la totalidad de la misma en cuanto nace. Obviamente, un perro sin
cola no puede emitir seales Con ella.

Dicha prctica ha generado apasionadas controversias, y yo ten


go sentimientos contradictorios acerca de la cuestin. Los argumentos
en contra (basados en alegaciones de crueldad, dolor y mutilacin)
han hecho que varios pases la prohibieran. No obstante, es importan
te entender los propsitos originales que hicieron que fuese adoptada
por los criadores de perros. Cortar la cola no empez como una sim
ple cuestin de moda mediante la cual los criadores trataban de obte
ner un aspecto determinado en la pista de competicin. Muchas razas
de spaniels a las que se somete rutinariamente a esta amputacin tie
nen cola elegante y tupida, que en realidad hace que el perro tenga
una apariencia ms hermosa, al menos a mis ojos. Como en otros
muchos casos de manipulacin humana de la forma canina, esta medi
da se adopt por razones muy prcticas.
Una de las razones es la misma que se adujo en un principio
para reCOrtar las orejas a los perros guardianes. La cola proporciona un
medio con el que un criminal o cualquier otro indeseable podra suje
tar al perro, controlando as sus acciones y evitando as sus dientes. La
cola se corta 10 ms cerca posible del cuerpo para evitar el uso de tales
estrategias Contra los perros guardianes.

No obstante, la mayora de los perros a los que se les corta la


cola no son perros guardianes. El Corte parcial o total de la cola se
aplica en ms de cincuenta razas de perros. En muchas de las razas
deportivas, originalmente era un procedimiento preventivo destinado
a evitar que sufrieran lesiones en la cola. Esas lesiones son particular
mente comunes en los perros de caza que tienen que perseguir presas
a travs de vegetacin frondosa, zarzales o terreno rocoso. La rpida
accin de sus colas, que se mueven incesantemente de un lado a otro,
puede hacer que un perro acabe con la cola desgarrada, rota y ensan
grentada, 10 cual es doloroso, suele ser dificil de tratar y puede requerir
la amputacin de la cola en el perro adulto, bastante ms arriesgada.
Obviamente, cortar la cola elimina el riesgo de que sufra lesiones.
Las raZOnes a fa\'or de este procedimiento han sido confirmadas
recientemente en un estudio realizado por el Consejo Sueco de Cra
del Pointer Alemn de Pelo Corto. Despus de que Suecia hubiera
prohibido COrtar la cola en 1989, se produjo un visible incremento en

175

el nmero de lesiones de cola. En 1991, esta organizacin efectu


un seguimiento de 191 pointers a los que no se les haba cortado la
cola y que en el momento del estudio tenan entre veinticuatro y
treinta meses de edad. Asombrosamente, un 51 por ciento de esos
perros haba sufrido lesiones en la cola que requirieron tratamien
to mdico. La probabilidad y gravedad de las lesiones parece estar
relacionada con algunos factores bastante obvios. Los investigado
"res mencionaron como uno de esos factores la caracterstica vitali
dad de la raza y la manera en que mueve la cola. Como era de
esperar, la frecuencia con que se utilizaba al perro para cazar y el
tipo de terreno tambin eran factores importantes. Los perros que
se movan por terreno rocoso, boscoso o con mucha vegetacin
tenan muchas ms probabilidades de sufrir lesiones en la cola que
los utilizados en reas pantanosas o en praderas llanas.
Los perros con colas ms gruesas y musculosas, como los
perdigueros labrador, conservan la totalidad de su cola y parecen me
nos propensos a sufrir lesiones. En algunas razas, como el vizslas, la
parte inferior de la cola es bastante robusta, mientras que la seccin de
la cola ms prxima a la punta suele quedar dirigida hacia arriba (10
cual hace ms probable que se enganche en los obstculos) y no tiene
mucha grasa o msculo que le sirva de proteccin contra la espesura y
las rocas. Por esta razn, por lo general a esta raza slo se le amputa el
tercio superior de la cola.
Puedo entender las razones de ndole prctica con que se justi
fica esta prctica, pero sigo temiendo que limite de manera significati
va el uso de las seales de cola y, de esa manera, disminuya la efectivi
dad de un canal de comunicacin muy importante para el perro.
Permitanme ofrecerles unos cuantos datos y una ancdota que pare
cen confirmar mis temores. En un estudio, observamos a perros
interactuando en un parque urbano donde les estaba permitido ir sin
correa. Contamos 431 encuentros entre perros. La mayora de dichos
encuentros (382, o el 88 por ciento) fueron tpicas conductas caninas
de saludo, frecuentemente seguidas por conductas de juego, con las
persecuciones habituales incluidas. Los cuarenta y nueve encuentros
restantes incluyeron un elemento agresivo por parte de uno o ms de
los perros involucrados. Dicho elemento poda ser tan leve como un
gruido y un intento de morder sin que llegara a haber contacto o tan
serio como un ataque tsico con derramamiento de sangre.
Los perros involucrados fueron clasificados segn tuvieran cola
(intacta o parcialmente cortada) o no la tuvieran (muy probablemente

HAllLAR CON LA COLA

176

CONVER2-E

177

CON SU PER.RO

porque se la haban cortado). Para que pudiera ser clasificado como


"sin cola", un perro deba tener una cola de aproximadamente 15
centmetros o menos de longitud (eliminamos de la muestra a los
perros falderos). La proporcin de perros con cola era considerable
mente ms alta dentro de esta poblacin y ascenda al 76 por ciento,
contra un 24 por ciento de perros sin cola. No obstante, cuando con
tamos a los perros que haban tomado parte en incidentes agresivos,
descubrimos que en 26 de esas confrontaciones (53 por ciento) haban
participado perros sin cola. Basndonos en e! nmero de perros con
cola y sin ella, caba esperar slo doce incidentes agresivos (24 por
ciento) en los que estuvieran involucrados perros sin cola. As pues,
nuestros resultados indican que los perros con cola corta o ausente
tienen el doble de probabilidades de verse envueltos en encuentros
agresivos Con perros que aqullos con cola ms larga y visible. Esto
nos obliga a preguntarnos si el incremento de las confrontaciones
no podra estar relacionado con la ambigedad o ausencia de sea
les de cola adecuadas que habran podido indicar apaciguamiento
evitando as una pelea.
La ancdota acerca del corte de la cola trata de un perdiguero
labrador llamado Transit, un labrador tpico que se tomaba la vida de
manera cordial y afable. Las personas siempre le daban besos, y se rela
cionaba muy bien con los otros perros. Mark, su dueo, sola llevarlo a
un parque cercano donde est permitido que los perros vayan sin co
rrea dentro de una zona cercada. Mark me cont que Transit nunca
haba tenido interacciones agresivas o negativas con ninguno de los
perros que iban al parque. Pero un da, aquel tranquilo perro negro
sufri un desgraciado accidente al fallar el cierre automtico de la
puerta de un garaje.Tras llevarlo corriendo al veterinario, ste no tuvo
ms remedio que amputarle casi toda la cola, dejndole un mun de
unos tres centmetros escasos de 10ngitud.Transit se recuper por com
pleto y, con esa capacidad de adaptacin que hace que los labradores se
mantengan entre las diez razas caninas ms populares, su personalidad
no mostr cambio alguno... o al menos ninguno que los seres huma
nos pudieran percibir. Mark, no obstante, cuenta que ahora los otros
perros le responden de una manera bastante ms ambigua que en el
pasado. Cuando Transit conoce a nuevos perros, stos parecen tardar
ms que antes en completar e! ritual de saludo. y en los tres meses
transcurridos desde su recuperacin, ya ha habido tres incidentes de
amenazas o mordiscos en el parque. En cada caso, el ataque fue inicia
do por e! otro perro. Ser que Transit ha perdido parte de su precisin

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anterior a la hora de comunicarse? Y si, al haber perdido su capacidad
para hablar con la cola, Transit ya no pudiera enviar las ntidas seales
cordiales y pacificadoras que transmita antes?
Aunque podra haber otras explicaciones para estOS datos y esta
ancdota, y stas podran derivar de otros factores aparte del recorte
de la cola, me han hecho recapacitar. Acepto las razones de "seguridad
preventiva" para cortar la cola, pero me temo que el dficit de comu
nicacin, el cual parece ser una consecuencia de tal recorte, es signi

ficativo. Quiz vaya siendo hora de asumir un compromiso en esta


controversia. Quizs ha llegado el momento de pensar en el corte

parcial, que consiste en la amputacin de esa porcin de la cola

(normalmente situada hacia la punta) con ms probabilidades de


sufrir lesiones, al tiempo que se conserva cola suficiente para per

mitir que el perro pueda comunicarse con sus compaeros cani


nos. Desgraciadamente, dudo que esta idea vaya a aceptarse. Los que

se oponen a cortar la cola seguian manteniendo que la eliminacin


de cualquier porcin de la cola supone una mutilacin del perro, mien

tras que sus defensores dian que no eliminamos suficiente cola para
que esos perros trabajen sin correr peligro.
Existe otra solucin al problema que exigira mucho ms tiempo y trabajo creativo. Por qu no criar perros de compericin con
colas ms fuertes y perros guardianes cQn colas ms cortas? poda
hacerse. Hemos criado perros para obtener toda clase de atributos
similares. Quiz se requiriese la relajacin de algunos estndares de
raza que permitiera algn grado de cruce para conseguir los cambios,
pero el esfuerzo estaa ms que justifIcado. No obstante, me tema que
los aficionados a los perros no permitian que semejante "adultera
cin" llegara a ocurrir, lo cual significa que las probabilidades de que
esta solucin se acepte son mnimas. As pues, si yo tuviera una cola

que no hubiera sido acortada por las presiones evolutivas, ahora me

vean llevarla muy baja, cerca de mis piernas y movindola lo menos

posible: una clara indicacin del estado emocional que la cuestin de

la cola provoca en m.

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Hace algn tiempo asist a una reunin de laJunta Municipal de


Parques en la que se debata una norma que declarara ilegal pasear
perros sin correa por cualquier parque. Varias personas expusieron sus
opiniones a favor yen contra de aquel cambio en la normativa, yen poco
tiempo la discusin lleg a ser bastante acalorada. En un momento dado,
una mler se opuso apasionadamente a las reas sin correa, afirmando que
los perros eran "peligrosos y dejaban todo hecho un desastre". El hombre
sentado junto a m era un profesor de universidad que enseaba nego
ciacin en la Facultad de Comercio. Me mir y observ:
-La nueva norma ganar por tres; puede que cuatro votos de
margen. Tendremos nuestros parques sin correa.
-Cmo lo sabe? -le pregunt.
-Me lo han dicho -contest l mientras sealaba a los miem
bros de la junta sentados a una larga mesa al fondo de la sala.
-Quiere decir que ha hablado con ellos antes de esta reunin?
-No, se lo estn diciendo a todo el mundo. Fjese en ese hom
bre de la derecha. Ve cmo se inclina hacia adelante para escuchar?
Est de acuerdo con la oradora, y la mujer sentada dos asientos ms all
que se acaricia el mentn tambin est de acuerdo con ella. Ahora
fjese en los dems. Ninguno de ellos est a favor de sus argumentos.
Dos se han recostado en sus asientos como si intentaran aumentar la
distancia que los separa de ella, y uno est mirando el techo. El hom
bre que est sentado junto a l se ha cruzado de brazos, y la mujer
sentada a su lado aprieta los dientes y mantiene las manos entrelazadas
delante de ella. Esa mujer que se ha llevado un dedo a la cara tambin
est rechazando el argumento. El nico voto del que no puedo estar
seguro es el del hombre de la barba. La manera en que apoya la cabeza
en la mano indica aburrimiento, y tanto podra votar a favor como en

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180

CONVEroE

CON SU PERRO
HABLAR CON EL CUERPO

contra, aunque por el ngulo de su cuerpo yo dira que piensa que esa
mujer no est diciendo ms que tonteras.
Haba sabido leer el lenguaje corporal de la gente. La idea de un
perodo de prueba con una serie de parques concebidos para que los
perros pudieran ir sin correa se aprob por cuatro votos de margen.
Aquellos cargos pblicos no haban hecho ningn intento deliberado
de revelar sus opiniones por adelantado, pero sus cuerpos enviaron
seales muy claras acerca de sus actitudes e intenciones.
Los negociadores profesionales, psiclogos clnicos, algunos agen
tes de la ley y muchos hombres de negocios han aprendido a leer las
seales no verbales que emite el lenguaje corporal. La mayora de no
sotros hemos llegado a dominar razonablemente bien esta habilidad
aunque no se nos haya enseado especficamente. Eche un vistazo a la
Figura 12-1, que muestra unas cuantas figuras. Despus lea la lista de frases
que haya continuacin e intente determinar qu figura es ms probable
que est diciendo cada una de las frases siguientes. Escriba la letra
correspondiente a esa figura junto a la frase. Cuando haya terminado,
pase al prrafo siguiente para ver cules son las respuestas correctas.

181

__ 1. "Hemos ganado!"

__ 2. "No, no me apetece."

__ 3. "Bienvenido a mi casa."

__ 4. "No olvides que aqu todava mando yo!"

__ 5. "Todo esto me resulta muy embarazoso."

__ 6. "Djame pensarlo."

__ 7. "No tena ni idea de lo que estaba ocurriendo aqu."

__ 8. "Me has decepcionado, y estoy muy disgustado contigo."

Los emparejamientos correctos son: 1-E; 2-A; 3-C; 4-F; 5-B;


6-H; 7-D; 8-G. Estoy seguro de que la mayora de ustedes han inter
pretado estos ejemplos de lenguaje corporal con muy poca dificultad
incluso aunque nunca hayan sido preparados formalmente para hacer
lo. Fjense en que la informacin transmitida por estas breves "instan
tneas" de personas est relacionada con una larga serie de temas bas
tante complejos, como el saludo, el dominio social, la ira o el enfado, la
excitacin, la inocencia, etctera. Toda esta informacin se comunica
mediante la postura de una persona, las posiciones de sus manos, el
ngulo de inclinacin de su cabeza y la forma en que se mueve.
Con los perros ocurre exactamente lo mismo. Los perros usan
la postura corporal, la disposicin de las patas y la forma en que se
mueven como una parte esencial de su l~nguaje.Adems, al igual que
ocurre con las personas, el lenguaje corporal de los perros transmite
mensajes sobre sus estados emocionales y asuntos sociales.

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Lenguaje corporal bsico

Figura 12.1 Estas figuras forman parte de un test para determinar su capacidad de leer el
lenguaje corporal. Escriba la letra correspondiente a cada figura jUnto a la frase adecuada del
texto, y despus lea el prrafo sigUiente para ver qu tal lo ha hecho.

La expresin del dominio social, la agresin, el miedo y la sumi


SlOn en el lenguaje corporal siempre sigue la regla general de que
cuanto ms agresivo y dominante sea el perro, ms enorme y alto
tratar de parecer. Los anmales asustados y sumisos intentan volverse
lo ms pequeos posible. Esta observacin no es nueva: Charles Darwin
ya se percat de ello y lo describi en 1872 en su libro The Expression
of Emotions in Animals and Man. Ahora veremos cmo este principio
general se combina con los otros movimientos corporales del perro
para transmitir unos cuantos mensajes muy especficos.
PATAS RGIDAS, POSTURA ERGUIDA O MOVINDOSE LENTAMENTE
HACIA ADELANTE CON LAS PATAS RGIDAS:

ste es el lenguaje corporal de

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'82

CONVE~E CON

SU PERRO
HABlAR CON EL CUERPO

un perro dominante que intenta decir "Aqu mando yo". Tambin


contiene una clara indicacin de que, si es necesario, recurrir a la
agresin fisica para imponer su autoridad. Por 10 tanto, tambin signi
fica "Te desafio". Esta postura est representada en el dibujo original
de Darwin, que he incluido como Figura 12-2.
Durante mucho tiempo se pens que esta postura indicaba que

el perro se preparaba para luchar y que la agresin era inevitable. Pero


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no es as. Los perros dominantes rara vez llegan a luchar por la sencilla
razn de que no necesitan hacerlo. El ordenamiento jerrquico dentro
de una manada de cnidos salvajes, como los lobos, normalmente se
establece sin que llegue a haber derramamiento de sangre. La amenaza
de agresin es en realidad un ejemplo de conducta ritualizada, donde
10 que importa son los signos y las seales, no las acciones que parecen
anticipar, La palabra "ritual" procede de la palabra latina ritualis, que
significa "hbito" o "ceremonia". Los rituales son pautas de conducta
que han perdido su [uncin original de preparativo para una accin y
han adquirido un significado a efectos comunicativos. Aunque es im
probable que la amenaza vaya seguida por un ataque, el efecto que la
amenaza produce en los otros animales del grupo normalmente basta
para establecer el nivel jerrquico del peno dentro de la manada.

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Figura 12-2 Un perro imponiendo su dominio, segn Charles Darwin en The Expression
of che EmoUons in Animols ond Mon. 1872.

183

Por qu este gesto corporal ha pasado a convertirse en una


seal y a formar parte de la pauta de comunicacin del perro, en vez
de ser simplemente la primera fase de un verdadero ataque? La res
puesta tiene mucho que ver con la evolucin y la supervivencia. Exami
nmoslo desde esta perspectiva. Cada da ocurren muchos encuen
tros menores que podran producir alguna forma de conflicto. stos
incluyen disputas sobre quin puede dormir dnde, quin se aparta
del camino de quin, quin come primero, quin inicia el juego o
la actividad sexual, etctera, Si cada una de esas situaciones cotidia
nas derivara en un enfrentamiento fsico, todos los cnidos acaba
ran agotados y pasaran una gran parte de su tiempo cuidndose
las heridas y recuperndose. Esto reducira las probabilidades de
supervivencia tanto para el individuo como para la manada, dado que
un animal cansado o herido no puede cazar eficientemente ni defen
derse de manera efectiva,
Aqu es donde interviene la evolucin. Los perros que han apren
dido a aceptar la seal de dominio ya someterse a ella salen beneficia
dos en trminos de salud y energa. Los perros que han aprendido a
ejecutar una exhibicin de dominio y esperar que sta produzca una
conducta de sumisin, por lo que no necesitan luchar a continuacin,
tambin salen beneficiados. Esto significa que la evolucin favorece a
los individuos fisicamente menos agresivos, en los grupos de animales
sociales, al mismo tiempo que permite que algunas exhibiciones real
mente capaces de asustar sigan formando parte del sistema de comu
nicacin canino.
Si dos perros asumen esta misma postura erguida y ambos reco
nocen que estn aproximadamente igualados en lo que respecta al
dominio pero que no representan una amenaza el uno para el otro,
inician una pequea danza de saludo, Los perros parpadean o inte
rrumpen el contacto ocular durante un momento, y despus cada uno
va lentamente hacia los flancos de! otro, evitando cualquier tipo de
mirada directa. Cuando estn el uno junto al otro, ambos todava con
las colas en e! aire, cada perro husmea la regin anal del otro. Esto sirve
a dos propsitos: ayuda a cada perro a reconocer el sexo e identidad
del otro, y tambin indica que ambos se sienten lo bastante seguros de
s mismos para exponerse sin temor a ser atacados. Despus de esto,
cada perro puede dar unas cuantas vueltas alrededor del otro y despus
quiz vayan corriendo a jugar o cada uno siga su camino.
Esto no significa que a esta exhibicin de dominio nunca le siga
un ataque. Estamos hablando de comunicacin, por lo que una vez la

184

CONVEN-E

CON SU PERRO

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HAnLAR CON EL CUERPO

seal ha sido enviada, la siguiente accin del emisor depender de lo


que el otro perro haga en respuesta.
o CUERPO L1GERA!vlENTE INCLINADO HACIA ADELANTE, PIES FIRME
MENTE PLANTADOS EN EL SUELO: sta es la seal que tiene ms probabi
lidades de provocar un ataque a continuacin de la conducta. El perro
que adopta esta posicin corporal ha presenciado la declaracin de un
perro dominante de que all manda l, pero no la acepta. De hecho, lo
que est diciendo es: "Desafio tu dominio y estoy dispuesto a lu
chad". Una vez se ha llegado a esta situacin puede ocurrir prctica
mente cualquier cosa.EI encuentro podra terminar de manera pacfi
ca si el primer perro se echa atrs, o al menos deja de tratar de imponer
su dominio, lo cual indicara que acepta al segundo perro al menos
como su igual. En caso contrario, ambos perros pueden seguir avan
zando el uno hacia el otro y acabar luchando.

Llegados a este punto, hay pequeos cambios en las seales que


tambin pueden indicarle qu ocurrir a continuacin. En ese caso,
debera fijarse en el pelaje del lomo de los perros.
o EL PELAJE SE ERIZA EN LA ESPALDA Y LAS PALETILLAS: Es un signo
de posible agresin incluso cuando tiene lugar sin la postura corporal
rgida y erguida. Un surco de pelo erizado a lo largo de la espalda dice
"No me provoques!", o "Me estoy enfadando!". En otras circunstan
cias, tambin puede indicar miedo e incertidumbre.

Es importante fIjarse en la forma que adopta el erizamiento. En


muchas razas, los pelos tienden a Oscurecerse hacia las puntas. As, cuando
el perro eriza el pelaje (extendiendo los pelos sobre las paletillas y la
columna vertebral), las puntas OSCUras lo vuelven ms visibles, hacien
do que el perro parezca todava ms grande y alto y reforzando la
expresin de dominio. En algunos lobos y razas de perros, hay una

lnea o retazo de pelo oscuro que cruza la espalda y tambin, ocasio

nalmente, un oscurecimiento en las paletillas. Estos cambios de color

sirven seguramente para atraer la mirada hacia esas seales.

El pelaje puede erizarse de dos maneras. Una de ellas limita el


erizamiento a la regin del cuello y las paletillas. Un perro dominante,
que todava se siente seguro de s mismo y slo est un poco preocu
pado por la situacin actual, probablemente slo levantar los pelos de
esas regiones de la parte anterior de la espalda. En el segundo caso, los
pelos se erizan a lo largo de toda la espalda (10 que tambin puede ir
acompaado por el erizamiento de la cola). Esta "exhibicin al com
pleto" del erizamiento significa "Ya estoy harto de ti", y es un signo de
ataque inminente. En otras circunstancias, tambin puede significar

185

que el perro est un poco preocupado por la situacin y se dispone a

usar sus dientes en un desesperado intento de defenderse o defender la

posicin que ocupa dentro de la manada. En cualquier caso, y tanto si

se trata de miedo como de ira crecientes, este erizamiento del pelaje

suele indicar que el perro no ve ms alternativa que la de luchar, a

menos que el otro perro se eche atrs o se Someta.

o BAJAR EL CUERPO O ACURRUCARSE, MIENTRAS SE MIRA HACIA


ARRIBA: Es un gesto claramente sumiso, dado que consiste en bajar el
cuerpo para parecer ms pequeo y, por lo tanto, es justo lo contrario
de expresar dominio aparentando ser ms grande de lo que se es en
realidad. Bsicamente, el perro est diciendo "No discutamos", o "Acep
to tu liderazgo y tu estatus social superior". Darwin represent la for
ma clsica de esta postura en la Figura 12-3.
Algunas personas han sugerido que este gesto es la expresin
emocional de un perro que teme a la persona o animal ante el que se
inclina, pero existen varias clases de miedo. La forma ms evidente
podra llamarse "miedo existencial", y aparecera en aquellas situacio
nes en que la propia vida y la seguridad del perro se encuentran ame
nazadas. En esta situacin, el perro slo puede seguir dos lneas de
conducta: escapar de la situacin que lo atemoriza o enfrentarse al
individuo que lo amenaza. Si estn lo bastante asustados, casi todos los
perros sensatos huirn. La huida es la opcin ms aconsejable, dado
que minimiza las probabilidades de sufrir algn dao.
El hecho de que la mayora de perros tengan las caderas bastante
estrechas (una caracterstica evidente en los sabuesos que se guan por
la vista, como el lebrel y el galgo) les permite correr muy deprisa, y
salir corriendo es una buena opcin cuando se ven amenazados. Pero
cuando la huida es imposible, como ocurre cuando un perro se ve
acorralado por un depredador ms grande que l, por ejemplo un oso
o un puma, entonces la nica opcin que le queda al animal si quiere
sobrevivir es luchar, al menos durante el tiempo suficiente para en

contrar una escapatoria. Imaginemos que un perro tiene que enfren


tarse a un oso gris que pesa 180 kilos y que no tiene manera de huir.

Creen que el perro adoptara una postura como la que vemos en la


Figura 12-3? Por supuesto que no. No servira de nada y slo conse
guira que alosa le resultara todava ms facil herirle.
Hay una segunda forma de miedo, no obstante, a la que podria
mas llamar "miedo social". Este miedo aparece cuando animales so
ciales, como los perros, entran en conflicto con miembros de su propia
especie. Obviamente, la huida y luchar siguen siendo dos opciones a

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CONVEmE

CON SU PERRO
HABLAR CON EL CUERPO

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las que puede recurrir. De las dos, luchar es el desenlace menos proba
ble. Recuerden que la evolucin no parece estar muy de acuerdo con
la agresin entre miembros del mismo grupo, a menos que no haya
otro recurso. La huida siempre es una posibilidad. Huir de un animal
de estatus mucho ms elevado reducir la ansiedad, pero al mismo
tiempo reducir cualquier contacto social que tengas con ese indivi
duo. En una manada de lobos, es importante que cada individuo tra
baje en estrecha colaboracin con los dems por la supervivencia de la
manada, y esto requiere que se establezca alguna clase de lazo social.
Un perro que sale huyendo elimina cualquier posibilidad de contacto
social. As pues, qu puede hacer el animal que tiene miedo de un
lobo ms dominante? La respuesta radica en la comunicacin. Admitir
la superioridad o el rango superior del otro individuo mediante algn
signo o gesto evita cualquier posibilidad de conflicto. Un perro que
enva una seal de sumisin acepta el dominio del otro perro. Si ese
perro acepta la comunicacin, va hacia l y muestra quizs algn signo
de saludo, no slo se ha evitado una pelea sino que hay una posibilidad
de que se cree algn vnculo. En esta situacin, puede darse una ver
sin menos exuberante de la danza de saludo que vimos entre dos
perro~ del mismo rango. La danza no es tan aparatosa porque el perro

187

sumiso permanece inmvil. Slo el perro dominante se mueve en


torno a l para acabar husmeando los cuartos traseros del perro subor
dinado. Los perros dominantes husmean mientras que los perros su
bordinados se limitan a quedarse quietos y esperar. Mediante este ri
tual, el perro que se ha sometido desarrolla una nueva confianza en el
animal de rango superior, dado que su posicin es reconocida. Ahora
sabe que, si acepta su condicin de subordinado, podr permanecer en
la manada sin peligro de ser atacado.
La seal ritualizada de bajar el cuerpo no es un signo de miedo
fsico, sino ms bien un medio de evitar una situacin que podra
llegar a producirlo. Un campesino se inclina ante un rey para demos
.trar respeto y reconocer su rango. Sabe que, siguiendo este ritual, se
protege contra el peligro e incluso puede obtener alguna clase de be
neficios, como la proteccin. Entre los perros ocurre exactamente lo
mismo. Esta posicin es el equivalente canino a inclinarse ante alguien
que nos supera en rango.
Tomada por s sola, esta conducta tiene como objetivo apaci
guar; no obstante, en muchas ocasiones slo es una entre varias con
ductas de sometimiento activo. Por ejemplo, al mismo tiempo el perro
puede lamer el aire o producir otras seales apaciguadoras .
EMPUJAR CON EL HOCICO: La posicin inclinada del cuerpo
suele ir acompaada de una conducta d~ cachorro que podramos
llamar "empujar con el hocico". Esta conducta ocurre cuando un pe
rro sumiso va hacia un perro ms dominante y empuja suavemente el
hocico de ese perro con el suyo. Esta seal,junto con bajar el cuerpo,
indica que el perro de estatus ms bajo est aceptando el rango supe
rior del otro.
La evolucin de este signo probablemente proceda de las
interacciones entre los cachorros y su madre que hemos observado
con anterioridad. Los cachorros piden comida con el hocico. Cuando
son lo bastante jvenes, restriegan el hocico contra las tetas de su ma
dre para que stas empiecen a dar leche. Posteriormente, frotarn la
cara de la madre, o la de otro adulto dominante, con el hocico y la
lamern para hacerle regurgitar un poco de comida. Esta conducta
infantil se ha ritualizado hasta convertirse en una seal de comunica
cin que dice:"S que no vas a hacerme dao y que cuidars de mi".
Sabemos que ese frotamiento con el hocico slo pretende comunicar,
pues en muchas ocasiones los perros sumisos ejecutarn el movimien
to sin llegar al contacto fsico con el otro perro. Rozan el aire en
direccin al otro animal de una manera muy similar a cuando nosotros

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CONVE~E CON SU PERRO

188

HABLAR CON EL CUERPO

besamos el aire mientras miramos a un ser querido simplemente para


demostrar un poco de afecto. Los perros suelen usar ese gesto cuando
interactan con personas. Cuando quieren algo, como comida o salir a
dar un paseo, es frecuente que empujen la pierna o la mano de su
duea con el hocico. Si hay una jerarqua firmemente establecida den
tro de la familia, tambin es frecuente que lo hagan simplemente para
que se les preste un poco de atencin, y quiz para que les acaricien.
AL

ACERCRSELE OTRO PERRO, EL PERRO SE SIENTA Y SE DEJA

La posicin inclinada del cuerpo es un signo de sumisin,


pero no es la nica forma en que pueden ser exhibirse las diferencias
de rango. Tomemos la situacin en que dos perros se encuentran y
ambos se sienten bastante dominantes y seguros de s mismos, aunque
los dos reconocen que uno es el ms poderoso. El perro que se
siente un poco superado en rango, pero que normalmente es do
minante con respecto a otros perros, puede encontrar dificil exhi
bir completamente la seal de bajar el cuerpo, dado que eso suge
rira una diferencia de rango mayor de la que existe en realidad. En
vez de eso, el animal subordinado simplemente se sienta. Al hacerlo
elimina todas las seales asociadas con la amenaza y el desafio, dado
que stas requieren un animal en pie que se est moviendo. Permi
tiendo que el otro perro se aproxime y lo olisquee, acepta el domi
nio del otro perro, pero tambin indica que la relacin existente entre
ellos no es una relacin del tipo "realeza respecto a campesino", con
una gran diferencia social entre ambos. Entre los seres humanos, esto
sera el equivalente a que un prncipe comparezca ante un rey. El prn
cipe puede limitarse a bajar la cabeza y los ojos durante un momento,
reconociendo as la posicin del rey, en vez de ejecutar la gran reve
rencia que se espera de otros miembros del reino.
OLISQUEAR:

Conocer esta seal puede evitar confrontaciones cuando pasee


a su perro llevndolo sujeto de la correa. Si un perro que parece mos
trar intenciones hostiles va hacia su perro, puede limitarse a ordenarle
a su perro que se siente. Si su perro responde a la orden, las probabili
dades de que haya algn conflicto seguramente quedarn eliminadas.
Desde el punto de vista del otro animal, su perro ha admitido su do
minio social, por lo que no hay ninguna necesidad de probarlo fisica
mente. Al mismo tiempo, su perro probablemente obedecer su orden
sin vacilar, dado que no le ha pedido que demuestre una gran debili
dad delante de ese desconocido.

EL

PERRO SE ECHA SOBRE EL COSTADO O EXPONE EL ESTMAGO E

INTERRUlVLPE TODO CONTACTO OCULAR: Si

la posicin de b~ar el cuerpo

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189

es el equivalente a una reverencia humana, entonces esta posicin


equivale a humillarse: Es la forma ms extrema de seal pacificado
ra o de sumisin que puede llegar a transmitir el perro, dado que
en esta posicin renuncia a cualquier posibilidad de iniciar una
accin agresiva. Es un signo de autntico miedo social y de que
hay una considerable diferencia de rango social. Si las posturas cor
porales tuvieran un sonido, el de sta sera un gimoteo, que dice al
perro dominante: "No soy ms que una humilde bestia que acepta
tu irresistible autoridad". En esta posicin de impotencia, el perro
pasa a decir: "Para demostrarte que no soy ninguna amenaza, pue
des hacer lo que quieras conmigo".
Si el perro realmente quiere poner el mximo nfasis posible
en su grado de miedo social y su reconocimiento de que existe una
enorme diferencia de rango, tambin puede evacuar unas cuantas
gotas de orina. La combinacin de echarse en el suelo para parecer
lo ms pequeo posible con esas gotas de orina recuerda al perro
dominante las conductas de los cachorros. Cuando son pequeos, a
los cachorros se les tiene que limpiar la orina y las heces, y para ello
la madre se limita a darles la vuelta para dejarlos tumbados sobre la
espalda. En realidad, el perro que se humilla de esta manera est
diciendo: "No soy un desafo mayor para ti de lo que sera un ca
chorro indefenso".
Cuando se enva esta seal, altamente pasiva, la mayora de
perros dominantes le husmearn los cuartos traseros al perro que se
ha tumbado en el suelo. El perro sumiso no empezar a moverse
hasta que el dominante se haya dado la vuelta o aparte la mirada.
En ese momento, puede volver a adoptar la postura corporal de
sumisin de la Figura12-3 en un intento de establecer alguna for
ma de interaccin social.
Solemos ver elementos de esta conducta (sin la rotura total del
contacto ocular o las gotas de orina) en situaciones no tan intensas
emocionalmente. Muchos perros adoptan esta postura de manera bas
tante relajada y satisfecha cuando se encuentran cerca del jefe de su
manada. Entonces el perro dominante puede pasarles el hocico por la
barriga, la garganta o los genitales, o lamerles la cara, como signo de
aceptacin. A veces los perros adoptarn esta conducta ante los huma
nos. Cuando tu perro se echa sobre la espalda, puedes pensar que est
pidiendo que le rasques la barriga. En realidad, es un signo de que has
sido aceptado como el t090poderoso lder de la manada (lo de rascarle
la tripa es una bonificacin aadida).

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CONVE~E CON SU PERRO

Existen otras posiciones corporales ritualizadas y pautas de con


tacto que los perros utilizan para mostrar dominio. La ms simple es
permanecer de pie junto a otro perro que est echado. sta es una forma muy
clara de decir: "Soy ms grande y ms alto, y aqu mando yo". Los
perros adultos suelen plantarse junto a los cachorros y mirarlos desde
arriba para dejar claro que todava controlan cualquier clase de
interaccin con ellos. Ciertas pautas de Contacto especficas tambin
sirven para subrayar esta idea. Los perros dominantes, los jefes de la
manada y los perros que aspiran a ocupar la jefatura utilizan varias
maneras de decir "Quiero que sepas que aqu mando yo". Muchas de
ellas se basan en la idea de la diferencia de tamao, dado que, cuanto
ms grande es un perro, ms probabilidades habr de que sea domi
nante. Una de las ms comunes consiste en que el perro apoye la caveza
en la paletilla de otro perro. Hay una variacin de esta conducta en la
que el perro dominallte pone la pata sobre la espalda del perro menos
domil/ante.Ambos gestos requieren que el perro ponga una parte de
su cuerpo encima del cuerpo del otro. Obviamente, un perro real
mente grande tocara a otro perro de esta manera por la sencilla
razn de que el perro ms pequeo se encontrara fisicamente por
debajo de l. No obstante, este gesto se ha ritualizado hasta adquirir el
significado de que el perro dominante considera que el perro menos
dominante es fisicamente ms pequeo (incluso si no lo es) y lo tratar
de la manera correspondiente.
Si un lobo u otro cnido salvaje es reconocido como jefe de la

manada, los otros animales del grupo se apartarn para dejarlo pasar

cuando se aproxime. Si el jefe desea estar en un lugar determinado, ir

hacia l y cualquier animal que se interponga en su camino se har a

un lado en cuanto lo vea venir. Un perro que se cree dominante ac

tuar de manera similar y a veces impondr que se le abra paso. La

manera ms activa de hacerlo es mediante el empujn con la pale

tilla. En los perros, es frecuente ver que un perro corre hacia el

flanco de otro y lo empuja enrgicamente con su paletilla. Habi


tualmente, si el perro que ejecuta esta accin es ms grande o ha
acumulado una buena inercia, el otro perro se ver desplazado unos
cuantos pasos en sentido opuesto al empujn, dejando as paso li
bre al perro activo. En esta escena, el primer perro ha dicho: "Estoy
por encima de ti, y cuando me veas venir me abrirs paso". No espera
a que el otro perro responda, sino que lo obliga a obedecer al tiempo
que impone su dominio. Obviamente, sta es la declaracin de un
animal muy seguro de s mismo.

HAllUR CON El CUERPO

191

Existe una variacin muy sutil de esta clase de conducta que


suele pasar desapercibida a los humanos. Es el apoyarse. En realidad,
apoyarse no es ms que una versin muy pasiva y discreta del empujn
con la paletilla. Un perro que desee expresar su dominio se pondr
junto a otro perro y despus apoyar su peso en l. Si el otro perro le
hace sitio apartndose ligeramente, el mensaje de que el perro que se
apoya es el dominante ha sido aceptado. Esta seal corporal ha obliga
do al segundo perro a desplazarse y renunciar a su posicin, incluso si
el movimiento se ha reducido a unos cuantos centmetros. Recuerden
que estamos hablando de comunicacin, no de conflicto, y los mensa
jes transmitidos y recibidos son simblicos. De la misma manera en
que una persona puede inclinar momentneamente la cabeza un par
de centmetros cuando comparece ante una autoridad superior, un
representante de la realeza o una eminencia eclesistica, ese sutil movi
miento establece el estatus relativo de los individuos. No hace falta
gritar o efectuar movimientos exagerados con el cuerpo. Basta con
saber leer el lenguaje corporal.
Los seres humanos siempre deberan ser conscientes de estas
seales cuando interactan con perros. La seal de apoyarse que aca
bamos de examinar es una conducta sutil y bastante comn con la que
los perros intentan establecer su dominio sobre las personas (acur
dense de la historia de Brutus en el primer captulo). Es muy comn
ver a un perro grande apoyndose en su amo cuando estn de pie el
uno alIado del otro, y los perros a los que se les permite dormir en
la cama con sus amos suelen probar suerte con esta seal. Cambiar
de posicin har que la persona pierda estatus, y aumentar las pro
babilidades de que el perro vuelva a apoyarse en el futuro. Con el
paso del tiempo, y si esta interaccin se repite frecuentemente, el
perro puede recurrir a otras maneras de incrementar su dominio,
quiz mostrando desobediencia a las rdenes o incluso enviando se,..
ales ms agresivas. Un perro grande que se incorpora e intenta apo
yar las patas en los hombros de su dueo puede estar tratando de
expresar la misma clase de dominio que indica poner la pata sobre la
paletilla de un perro de rango inferior.
La conocida seal en la que el perro pone la pata encima de la rodilla
de su amo tambin puede tener el mismo significado de dominio. No
obstante, habra que fijarse atentamente en este gesto. Si forma parte
de una pauta en la que el perro araa el aire delante de su amo e
intenta meter la cabeza debajo de su mano, probablemente slo sea
parte de un intento de conseguir que se le preste un poco de atencin.

~~

192

CONVE~E CON

"\

SU PERRO
HABLAR CON EL CUERPO

En esas circunstancias, esta seal significa "Eh, que estoy aqu" o


"Prstame atencin", en vez de "Creo que estoy ms capacitado
para mandar que t".
Los perros que quieren evitar el enfrentamiento pero no quie
ren mostrar un grado excesivo de sumisin, tambin pueden usar una
serie de seales ritualizadas para indicar que aceptarn la situacin
actual pero que no aceptan que eso signifique que ocupan un nivel
inferior en la manada. Muchas de esas seales se basan en gestos de
darse la vuelta, despreocupacin o en fingir que se est distrado.
La forma ms sencilla de expresar intenciones pacficas es que
un perro le muestre el costado a otro animal. Habitualmente, es el perro
subordinado el que lo hace, pero suele hacerse en silencio y sin dar
ninguna seal de miedo o inquietud, sugiriendo que el perro que se
pone de lado acepta la autoridad del otro pero contina sintindose
seguro de s mismo. Ensear el costado suele parecerse a la posicin-T
mostrada en la Figura 12-4. Este tipo de encuentro prcticamente nunca

causa una agresin.

Una variacin de esta conducta puede verse cuando un perro


vuelve los cuartos traseros hacia otro. Normalmente es una conducta
de saludo. Muestra un poco menos de confianza que ensear el
costado, y puede surgir si hay una mayor distancia entre los rangos
sociales de los individuos.

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Figura 12-4 la posicin- T, en la que el perro, que se ha puesto de lado.


hace un gesto apaciguador.

193

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Si un perro ya estaba de lado cuando otro perro va hacia l, yen


respuesta a esa aproximacin se vuelve para encararse con el recin

llegado, esto expresa tanto dominio como confianza en s mismo. Al


igual que ocurre con tantos otros aspectos del lenguaje canino, el que

esto termine en juego o en conflicto depende de la respuesta del re


cin llegado a este gesto de superioridad jerrquica.
Parte del lenguaje corporal canino que se usa para desactivar
una situacin incluye fingir la indiferencia ms absoluta ante la situa
cin actual. He visto muchos incidentes en los que un perro se aproxi
ma a otro de manera amenazadora para encontrarse con que el perro
amenazado olisquea el suelo. A todos los efectos, el perro que husmea el
suelo parece estar ciego y sordo a la aproximacin del perro amenaza
dor. Pueden estar seguros de que en ese punto del suelo no hay nada
de inters, y que la accin tiene como nico fin desviar la atencin del
animal que lo est olisqueando. El aspecto comunicativo de esta con
ducta es que un perro que parece totalmente concentrado en husmear
algo no est preparando ninguna forma de respuesta agresiva o desafio.

Eso hace que el perro beligerante no tenga ninguna excusa para con
tinuar con la amenaza, dado que no hay nada en disputa.

Existen otras variaciones de esta seal de distraccin e indife


rencia. Una de ellas consiste en que el perro desafiado miraJUamwte el
horizonte, aparentemente indiferente a la aproxi,macin del otro perro. Esto
no es ms que la versin visual de husmear concienzudamente el sue
lo. Si el perro amenazador no reconoce el hecho de que su objetivo
est contemplando la lejana, el perro amenazado puede soltar uno o
dos ladridos hacia la direccin en que est mirando. Esto desva inva
riablemente la atencin del perro que se aproxima, y casi siempre pone
fin a la amenaza.
La forma ms simple de indiferencia despreocupada en respues
ta a una amenaza probablemente sea la que se da cuando un perro
responde a las provocaciones de otro perro rascndose. sta suele ser la res
puesta al desafio de un perro bastante dominante. En una ocasin
pude observar esta situacin en el parque, cuando un akita robusto y
joven decidi encararse con un akita de ms edad pero ms grande. El
joven perro inici una aproximacin con las patas rgidas, mirndole
fijamente a medida que se acercaba. El otro perro simplemente se
sent y empez a rascarse la oreja con aburrida indiferencia. Eso pare
ci dejar totalmente perplejo al perro ms joven, que se sent a un par
de metros de su congnere. Rascndose, el ms grande de los dos
perros haba demostrado que no se estaba preparando para una pelea,

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CONVEmE CON

SU

PERRO

pero tambin que no le tena miedo al perro ms joven. En cuanto


ambos estuvieron sentados (una seal moderadamente sumisa), a los
dos les result muy fcil volver a incorporarse e iniciar un ritual de
saludo relajado y no amenazador, que consisti en la danza habitual
acompaada por una gran cantidad de olisqueas,
Una parte del lenguaje corporal bsico de los perros ha evolu
cionado para transmitir ciertos matices emocionales.
EL PERRO SE SIENTA CON UNA PATA DELANTERA LIGERAMENTE
LEVANTADA: Es un signo de estrs. Combina el miedo social con una
razonable dosis de inseguridad y significa: "Estoy nervioso, inquieto y
preocupado". En las competiciones de obediencia para principiantes,
donde el perro debe permanecer sentado durante un minuto mientras
su dueo espera a unos diez metros de distancia al otro extremo de la
pista, es frecuente ver cmo perros nerviosos y relativamente novatos
ejecutan este gesto. Los perros que se comportan de esa manera tam
bin son los que tienen ms probabilidades de tumbarse en el suelo o
abandonar la postura y correr hacia su amo antes de que haya pasado
el tiempo, confirmando as su ansiosa inseguridad. Esta conducta tam
bin puede verse en los 'cachorros, donde significa no slo cierto estrs,
sino "Necesito que hagas algo por m".
Este signo parece haber evolucionado a partir de la seal de
sumisin en la que el perro se echa sobre la espalda. Si observa a un
perro cuando adopta esta posicin, ver que empieza el giro levantan
do una pata yque luego vuelve la parte delantera del cuerpo. Se trata,
pues, de un fragmento de esa accin que sugiere que puede haber
miedo, pero que ste no es lo bastante intenso para sacar a la luz la
totalid,.ld de la pauta de comportamiento sumiso.
No todo el lenguaje corporal est relacionado con el rango so
cial, el dominio, la sumisin y la inseguridad. Hay muchas otras cosas
que los perros pueden decir con sus cuerpos.
EL PERRO SE ECHA SOBRE LA ESPALDA Y FROTA EL SUELO CON LAS
PALETILLAS: En algunas ocasiones, el movimiento viene precedido por
"restregar la nariz", una accin en la que el perro restriega la cara, y
posiblemente el pecho, por el suelo. Tambin puede ir asociado a un
exagerado restregamiento de la cara con la pata delantera de los ojos a
la nariz. Personalmente, me gusta pensar que esa serie de signos for
man parte de una ceremonia de satisfaccin.
El momento en que hay ms probabilidades de observar este
pequeo ritual es tras haberle ocurrido algo agradable al perro, como
inmediatamente despus de que le hayan dado de comer. De vez en

HABLAR

CON EL CUERPO

195

cuando, aunque no con tanta frecuencia, puede ocurrir mientras est a


punto de suceder algo bueno, como cuando el amo del perro est
preparando la comida. Este ritual generalmente sigue, ms que antici
parse, a una actividad agradable. As, la perra de nuestra hija Karen,
Tessa, ejecutaba su revolcn de satisfaccin acompaado de frotamiento
inmediatamente despus de haber disfrutado de unas buenas carreras
junto al arroyo, nunca antes. Cuando vena a nuestra granja,Tessa sola
expresar ese mensaje de felicidad en cuanto se le permita salir de casa
a continuacin tras un largo perodo de confinamiento; sin embargo,
la conducta no apareca hasta despus de que hubiera corrido por
todo el patio para quemar el exceso de energa acumulada. Cuando
haba terminado su "danza de la libertad", Tessa conclua la conducta
con su revolcn de satisfaccin y despus se instalaba sobre su parterre
de flores favorito para echar la siesta.

Juego

En la mayora de animales, el deseo de jugar desaparece cuando


los individuos se hacen adultos. No obstante, los seres humanos han
criado perros para que conserven muchas, caractersticas de los cacho
rros, y el deseo de jugar que perdura durante toda la vida forma parte
de ellas. Esto es importante para las personas, porque los humanos
tambin conservamos nuestra curiosidad y deseo de jugar infantiles
durante toda nuestra existencia. En efecto, como monos perpetua
mente jvenes que somos, hemos creado un compaero de juegos en
forma de lobo perpetuamente joven.
Para los cachorros, el juego es algo muy serio, y no una mera
conducta catica aleatoria. Los cachorros aprenden muchas cosas ju
gando. En primer lugar, van descubriendo sus capacidades fsicas me
diante la prctica de toda una serie de maniobras y contorsiones. En el
juego tambin se utilizan muchas secuencias de conducta relacionadas
con huir del peligro, defenderse a s mismos, la caza e incluso el aparea
miento. Por encima de todo, los cachorros deben aprender a interactuar
con otros perros y recibir sus primeras lecciones de lenguaje perruno.
Jugar a pelearse les ensea en qu consiste el dominio, y as aprenden
a reconocer su posicin social. Tambin descubren qu conductas dan
resultado a la hora de influenciar a los dems, y de ese modo aprenden
a conseguir lo que quieren y a evitar aquello que no quieren.

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196

CONVEroE

CON SU PERRO

Jugar ensea a los cachorros que, en prcticamente todos los


casos, la agresin fisica declarada es inaceptable dentro de la vida social
de su manada. Cuando muerden por primera vez a otros cachorros
mientras juegan con ellos, aprenden rpidamente que si no utilizan un
mordisco suave o inhibido, ocurren cosas malas. Por ejemplo, al hun
dir sus afilados dientecillos en la oreja de un compaero de camada
oyen un chillido, su amigo abandona el juego y puede que su madre
los castigue. Para poder continuar la interaccin social y el juego, los
cachorros deben aprender que la agresin fisica no sirve de nada.
Como jugar implica perseguirse, morder, saltar, empujar, deba
tirse, gruir y fingir que se lucha, es importante sealar que esas accio
nes tienen como objetivo divertirse, y no han de tomarse en serio. Por
esta razn, los perros han desarrollado una serie de seales de juego.
EL PERRO SE INCLINA CON LAS PATAS DELANTERAS EXTENDIDAS, EL

TRASERO Y LA COLA HACIA ARRIBA Y DE CARA A SU COMPAERO DE JUE

Es la clsica reverencia canina y la seal ms comn para indicar


que se desea jugar. Se usa como invitacin a pasarlo bien, y normal
.mente va seguida por una sbita huida o una carga hacia el compaero
de juegos. A partir de ah perseguir y pelearse constituyen la mayor
parte del juego.
Esta reverencia de juego es algo ms que una mera invitacin.
En realidad es una especie de signo de puntuacin que se usa durante
el perodo de juego para recordar a todo el mundo que lo que se est
haciendo no es ms que un juego. As, antes de que un perro se lance
sobre otro en un ataque fingido, puede ejecutar la reverencia de juego.
Si un perro choca accidentalmente con otro de manera demasiado
violenta, o lo tira al suelo, normalmente volver a adoptar de inmedia
to la posicin de la reverencia de juego para asegurar al individuo
afectado que slo estaba jugando y no pretenda ser agresivo. A veces,
la reverencia de juego slo constituye una parte de la invitacin. Algu- '
nos perros corrern locamente de un lado a otro cuando se les permita
salir a un espacio abierto. Saltarn, corrern en zigzag, harn piruetas,
metern la cola bajo el trasero y se movern en crculos. Intercalada
entre todos esos exagerados movimientos habr alguna que otra rpi
da reverencia de juego, que ser abandonada inmediatamente en cuanto
el perro que quiere jugar vuelva a corretear, saltar y hacer piruetas.
Esta conducta puede parecer disparatada, pero de hecho se basa en una
estrategia de caza adoptada por los lobos y los zorros. Al "bailar" de
manera impredecible, estos cnidos atraen la atencin de los animales
que podran servirles de presa. Cuando esas criaturas confundidas se
GOS:

HABLAR CON EL CUERPO

197

acercan a los cnidos para tratar de discernir el significado de su apa


rente locura, pueden caer en una emboscada o se las puede atraer lo
suficiente para lanzarse sobre ellas.
Esta estrategia la usaron los cazadores norteamericanos durante
el siglo pasado para atraer a los patos. Los cazadores animaban a sus
perros (que en aquel entonces eran perros de lanas) a jugar, saltar y
hacer tonteras en un espacio abierto. Cuando los patos salvajes vean
toda esa actividad, quedaban fascinados y se acercaban a investigar aque
lla absurda escena. Eso era su perdicin: se los atraa lo suficiente para
que se pusieran a tiro. Cazar patos de esa manera pas a ser conocido
como tolling (repicar). Los perros desempeaban la misma funcin que
la campana de la iglesia cuando repica para llamar a los fieles a los
servicios religiosos o reunir a la comunidad cuando hay problemas.
Posteriormente, los canadienses criaron un perro especfico para esta
clase de caza. El N ova Scotia Duck Tolling Retriever, llamado simple
mente "toller" (repicador) por sus criadores, no slo corre de un lado
a otro en tierra firme para atraer a los patos, sino que adems nada
errticamente en el agua con el mismo propsito.
Hay ocasiones en que la reverencia de juego no basta para ven
cer la timidez de algunos perros jvenes y hacer que jueguen con los
adultos. Los perros mayores parecen sentirse bastante frustrados por
ello y harn cualquier cosa con tal de incitar a los cachorros para que
jueguen.A veces esto requiere usar una seal que tiene otro significa
do, como una especie de "seal tranquilizadora". En la conducta ms
comn, un perro dominante va hacia el perro ms joven y se acuesta
sobre la espalda en lo que parece una aparatosa exhibicin de sumi
sin pasiva. Adoptando este signo de inferioridad de rango, parece
decir a los perros ms jvenes: "Si juegas conmigo, puedes ser el jefe
durante un rato". Sintindose quizs un poco halagado al ver que un
perro ms grande y con n\s aos que l acta sumisamente, el joven
perro se aproxima. En cuanto se ha acercado, el perro de ms edad
ejecuta una reverencia de juego y la diversin puede empezar.
Los perros no tienen muchos juegos, pero siempre ponen mu
chsimo entusiasmo en los que practican. El ms popular probable
mente sea el "No te acerques", y consiste en tomar un objeto y salir
corriendo con la esperanza de ser perseguido. A veces, el perro que ha
elegido el objeto se aproximar a unos metros de su compaero de
juegos y dejar caer el objeto al suelo, con el nico fin de animar al
otro perro a que intente apoderarse de l. En CU:lOtO lo haga, el objeto
volver a ser tomado inmediatamente y el juego se convertir en el

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CONVE~E CON

SU PERRO

"Que te pillo", con un perro persiguiendo al otro. El papel de perse


guidor suele cambiar, y cuando un perro es alcanzado, el juego pasa a
ser uno de los eternos favoritos de los cnidos, la "Pelea", con alboroto
y gruidos suficientes para convencer a quienes no sepan gran cosa
sobre perros de que uno de los animales est a punto de ser destrozado.
Otro juego es "A la carga!", en el que un perro se lanza sobre el otro
para desviarse cuando se encuentra a escasos centmetros de su objeti
vo.Esto puede parecer muy amenazador, pero cuando eljuego es acep
tado, se convertir rpidamente en "Que te pillo", con el perro "obje
tivo" persiguiendo al que ha cargado contra l.
Ver corretear a unos perros mientras juegan es disfrutar de la
gracia y la alegra. Tambin es una clave para entender algo sobre su
psicologa: correr es para los perros lo que el bailar para las personas. Es
su manera de sentir el ritmo del universo.

--

. . - - - - - - - -

LA IMPORTANCIA
DE5EALAR

En el captulo 4, cuando examinamos algunos casos de perros


que supuestamente tenan gran capacidad lingstica y amplio voca
bulario receptivo, descubrimos que, en algunos casos, lo que hacan los
perros en realidad no era tanto responder a las palabras como al len
guaje corporal de los seres humanos que las estaban pronunciando. En
la mayora de esas situaciones los perros interpretaban lo que la perso
na quera que hicieran, o adnde quera que fueran, gracias a alguna
forma de sutil giro corporal o de mirada dirigida en determinada di
reccin. La primera vez que nos encontramos con este fenmeno, lo
consideramos una especie de contaminante que distorsionaba nuestra
habilidad para determinar cuntas palabras habladas poda llegar a en
tender un perro. No obstante, siempre podemos reconsiderar esta con
clusin a la luz de lo que sabemos ahora.
Ya hemos visto lo hbiles que son los perros para leer el lengua
je corporal, as que tal vez deberamos reinterpretar sus gestos para
sealar considerndolos como una parte ms del lenguaje de seales
corporales caqino. Una razn significativa para hacerlo es que los pe
rros no slo interpretan el lenguaje corporal de otros individuos en
relacin a sealar, sino que tambin producen gestos de sealamiento
con la obvia intencin de comunicarse. En otras palabras, que el sea
lar es una parte tanto receptiva como productiva de su lenguaje.
Cuando hablo del aspecto especializado del lenguaje corporal al
que llamamos "sealar", no me estoy refiriendo a la clsica indicacin
"dnde se encuentra la presa" que vemos en un perro de caza, como
un pointer o un setter, el cual tras orientar su cabeza y su cuerpo y
quedarse totalmente inmvil, adopta la posicin que indica dnde
est el ave. La clase de sealamiento de la que hablo se parece mucho
ms a la que usan las personas para informar a otros individuos. Para

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200

CONVEME

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CON SU PERRO

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entenderlo, quiz deberamos empezar examinando la conducta equi


valente en los humanos. El profano puede pensar que sealar no tiene
nada que ver con el lenguaje, pero cuando los cientficos investigan el
desarrollo del lenguaje humano descubren que guarda muchas simili
tudes con l.
Algunos psiclogos creen que la primera palabra que pronuncia
un nio en realidad no es una palabra, r tan siquiera un sonido. Es un
gesto que, de hecho, consiste precisamente en sealar con el dedo.
Cuando sealamos un objeto, no estamos diciendo nada acerca de
nuestro dedo. Lo que hacemos es sealar un objeto determinado si
tuado en un punto determinado del espacio. De esta manera, si sea
lamos una joya puesta encima de una mesa, lo que estamos diciendo
es; "Mirad esa joya". Otra posibilidad es que podramos estar diciendo
"Quiero...", o "Me gusta...", o "Estoy interesado en esa joya". Pero
desde luego no decimos "Mirad mi dedo".
Los nios humanos no nacen con la habilidad de sealar ob
jetos de manera significativa. Si le enseamos a un beb de nueve
meses un juguete interesante o una galleta que se encuentra fuera
de su, alcance, puede que lo primero que haga sea alargar el brazo
hacia el objeto con todos los dedos extendidos. El beb dirigir la
mirada hacia la cosa que quiere, y cuando vea que no puede llegar
hasta ella, tal vez exhiba conductas de frustracin, como chillar o
golpear la mesa o la silla.
Alrededor de los diez u once meses en las nias y entre los trece

y los quince en los nios, se produce un cambio repentino. Ahora el

nio ya no se limita a hacer gestos con los dedos extendidos, sino que

empieza a sealar. Que esto es un acto de comunicacin lo ejemplifica

el hecho de que, si se encuentra solo en la habitacin, el nio no

sealar. Adems, el nio tender a mirar a sus padres o a otro adulto

antes de sealar, y a menudo incluso mientras seala. Al mismo tiem

po, el nio puede tratar de emitir un sonido parecido a una palabra.

Los sordos que est produciendo pueden ser un intento de poner un

nombre al objeto, o quiz slo sean un medio de conseguir que el

adulto que se encuentra cerca del nio vuelva la mirada hacia l, de

modo que el adulto tambin se d cuenta del gesto de sealar. Fjense


en lo que est ocurriendo aqu. El nio est sealando un objeto si
tuado en un lugar determinado e intentando comunicar: "Quiero esa
cosa de ah". Sealar con el dedo cumple la misma funcin que eti
quetar el objeto.As, si el nio seala una galleta y le llevamos la galle
ta, sealar surte el mismo efecto que si el ro hubiera pronunciado la

IMPORTANCIA DE SEAU\R

20 I

palabra "galleta". De esta manera, podemos considerar el gesto de se


alar como la primera palabra o como una especie de protopalabra.
En una conversacin que mantuve con una psicloga que estu
dia el desarrollo del lenguaje en los nios y me inform de que el
gesto de sealar era lo que la haba convencido de que los perros
nunca tendrn nada parecido al lenguaje.
"Cuando sealo con el dedo para indicarle a mi perra dnde
est algo, incluso si se trata de algo que ella quiere, como una golo
sina, qu consigo? Mi perra me mira la mano. Si contino sea
lando con el dedo, ella va hacia mi mano y empieza a empujarme
el dedo con el hocico. Puedo sealar las cosas una docena de veces.
La pobre se va sintiendo cada vez ms frustrada, pero sigue yendo
hacia mi mano cada vez que la levanto. La idea de que el dedo con
que sealo est indicando "esa golosina de ah" nunca se le pasa por
la cabeza."
Hay dos cuestiones en este anlisis. La primera tiene que ver
con el hecho de que siempre damos por sentado que los perros y otros
animales tienen que actuar exactamente de la misma manera, y usar las
mismas herramientas que los humanos para obtener resultados simila
res. En el caso que tratamos, esto es claramente imposible. Los perros
no utilizan sus patas de la manera en que las personas utilizan sus
manos. No pueden hacer gran cosa en cuestin de manipulacin, y
ciertamente no usan las patas para sealar. Cuando un perro seala, no
lo hace con la pata, sino con la cabeza y el cuerpo. Cuando mi perro
Odn quiere salir de casa, me mira y luego orienta su cabeza y su
cuerpo hacia la puerta. Esta conducta es el equivalente a sealar con el
dedo en un humano. Si no respondo, Odn me mirar, soltar un la
drido vacilante y luego volver a mirar la puerta y orientar su cuerpo
en esa direccin.
Un perro puede aprender a responder a un humano cuando
ste seala con el dedo, pero su instinto natural es buscar los giros de la
cabeza y el cuerpo. He tenido ocasin de comprobarlo sin lugar a
dudas con Odn. En las competiciones de obediencia hay un ejercicio
llamado "Salto Dirigido". Como parte de la competicin para obte
ner el ttulo de Perro Adiestrado y cuando se le d la orden, el perro
tiene que echar a 'correr y avanzar unos doce metros hasta que se le
ordene gir~r, sentarse y quedar de cara a su adiestrador.A cada lado
de la pista hay un obstculo: el adiestrador debe indicar si el perro
tiene que saltar el de la izquierda o el de la derecha para volver a
reunirse con l. Normalmente esto se hace mediante un amplio gesto

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CON SU PERRO

de sealamiento en direccin al obstculo deseado al mismo tiempo


que el adiestrador da una orden verbal, como "Salta".
Yo estaba empezando a adiestrar a Odn para que obedeciese la
orden de saltar, y cuando inici mi pequeo experimento, nunca haba
tenido ms de un obstculo en la pista. Para n experimento, lo pri
mero que mce fue colocar dos obstculos idnticos en la parte central
de la pista, separados por unos tres metros. Con Odn en un extremo
de la pista y yo en el otro, volv deliberadamente la cabeza y el cuerpo
hasta quedar orientado hacia el obstculo de la derecha al tiempo que
gritaba: "Odn, salta!". El gran perro negro cruz corriendo la pista
sin ninguna vacilacin, salt el obstculo hacia el que yo me haba
orientado y se detuvo ante mi. Cuando me orient de la misma mane
ra hacia el obstculo de la izquierda, tampoco titube. Obviamente,
usar la orientacin de la cabeza y el cuerpo le indica al perro de mane
ra muy clara dnde queremos que haga algo.
Despus lo coloqu en posicin al otro extremo de la pista y di
la nsma orden de salto. No obstante, esta vez mantuve la cabeza y el
cuerpo rectos, y me limit a volver los ojos hacia el obstculo. Odn se
levant muy lentamente, volvi la nrada de un obstculo a otro y
despus me mir, obviamente en busca de alguna indicacin y sin
lograr obtenerla de mis ojos. Luego vino hacia mi por entre los obs
tculos, y pareca perplejo y bastante nervioso. Me apresur a concluir
el experimento llamndolo para que viniera directamente hacia n,
poniendo fin as asu confusin.
La vez siguiente, volv a proporcionarle una rpida orientacin
con la cabeza y el cuerpo para indicar el prximo obstculo a saltar, y
Odn me demostr que segua prestndome atencin saltando el obs
tculo hacia el que yo me haba vuelto. Obviamente, Odn poda cap
tar sin necesidad de ningn adiestramiento las direcciones indicadas
por n cuerpo, pero no las indicadas por mis ojos. Queriendo averi
guar a qu ms poda responder, pas a un nivel intermedio. En vez de
orientar mi cabeza y mi cuerpo, mantuve el cuerpo recto y me limit
a volver la cabeza hacia el obstculo al que quera que se dirigiese.
Odn volvi a incorporarse con el mismo titubeo de antes y me mir
en busca de informacin. Yo mantuve la cabeza orientada hacia el
obstculo y Odn fue cobrando confianza a medida que se aproximaba
a l, hasta que finalmente fue hacia el lado que yo deseaba y se detuvo
a cosa de medio metro por delante de la barrera.
Estaba claro que Odn haba usado la orientacin de mi cabeza
para leer lo que yo quera que hiciera, pero que aquella seal no era

LA

IMPORTANCIA. DE SEALAR

203

tan efectiva como la de mi cabeza y mi cuerpo juntos. Aun as,


aparentemente los lobos son capaces de seguir la direccin indica
da por el giro de la cabeza del jefe de la manada, incluso a una gran
distancia. Yo haba visto y analizado filmaciones de lobos hacin
dolo. As pues, por qu el giro de mi cabeza era una seal tan poco
eficiente? Finalmente ca en la cuenta de que los lobos tienen un
hocico muy largo y ahusado que deja claro sin ninguna ambige
dad, cul es la direccin hacia la que estn volviendo la cabeza. Los
humanos, en cambio, slo tenemos una nariz relativamente peque
a. Aunque la direccin de nuestra cabeza puede quedar clara para
un perro si se encuentra lo bastante cerca para ver adnde apunta
'nuestra nariz, a una distancia de diez metros esto ya no resulta tan
claro. Si yo tuviera un hocico realmente digno de ese nombre, no
obstante, ste sera lo suficientemente visible desde lejos para que
mi perro pudiera determinar la direccin que deba seguir.
Aprovechando que no haba nadie en casa que pensara que al
fmal me haba vuelto loco, entr en casa y fabriqu un hocico de perro.
Bueno, en realidad era un cono de papel blanco de unos 30 centmetros
de longitud, al que un unas bandas elsticas para que no se me cayera
de la cabeza. Oscurec la punta del cono pintndola con un rotulador
negro para que se pareciera ms a un hocico canino rematado por una
trufa negra. Una vez colocado sobre ll nariz, me haca parecer ms
una especie de pjaro surrealista que un lobo, pero me dije que los
principios eran ms importantes que la esttica.
Volv al campo y situ a Odn en el fondo de la pista. Despus,
con un lento y deliberado giro de mi cabeza agrandada por el hocico,
grit: "Odn, salta!". Sin que esta vez hubiera la ms rrnima vacila
cin, Odn trot hacia el obstculo que yo estaba Ilrando. Cuando
repiti la prueba de salto con el obstculo del otro lado me demostr
que el acierto no se haba debido a la casualidad y que Odn poda, y
de hecho as lo haca, leer facilmente la posicin de mi cabeza.
Despus del tercer salto, di por finalizada la prueba. En realidad,
fue Odn quien la dio por concluida. Cuando me inclin para elogiar
le por haber saltado el obstculo, falt poco para que le sacara un ojo
con mi pico de papel. Odn respondi tomando defensivamente mi
hocico de papel entre sus dientes. Tir de l durante unos momentos,
pero no pudo quitrmelo debido a las bandas elsticas que lo mante
nan en su sitio. Como todo aquello me estaba poniendo un poco
nervioso, grit "Odn, sultalo!", que es la orden que hace que mis
perros dejen caer lo que quiera que tengan en la boca. Odn solt

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LA IMPORTANCIA DE SEALAR

204 CONVEF2,E

205

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CON SU PERRO

obedientemente mi falsa nariz, y e! elstico retrocedi todo lo que se


haba estirado y la falsa nariz se estrell contra mi cara. La inflamacin
y dolor de cabeza resultantes me convencieron de que ya haba hecho
suficientes experimentos por un da.
Basndome en ese pequeo estudio, hice ver a mi colega que, si
en vez de sealar una golosina con el dedo mova el cuerpo de tal
manera que quedase orientado hacia el objetivo, se inclinaba un poco
hacia adelante y nraba fijamente el lugar adecuado, debera obtener
el mismo efecto con su perro que sealar con el dedo produce en los
humanos. Se mostr bastante escptica, pero dijo que estaba dispuesta
a intentarlo y me invit a su casa para que presenciase e! experimento.
Sally, su springer spaniel, respondi al sealar con e! dedo exactamente
tal como haba dicho mi colega, observando su mano en vez de volver
la mirada hacia la golosina que yo haba dejado caer subrepticiamente
en el suelo. Pero cuando la psicloga ejecut el "sealar con la cabeza
yel cuerpo", Sally se volvi para alinearse siguiendo la direccin de la
mirada de su duea. Saliy demostr que era exactamente eso lo que
haba hecho localizando la golosina y despachndola de inmediato.
La segunda razn por la que la comparacin inicial de mi colega
era injusta para con los perros es que hay muchas probabilidades de
que algunos aspectos de la conducta de sealar sean fenmenos
aprendidos. Los padres humanos y sus hijos interactan con un
gran nmero de respuestas de sealar. Los padres sealarn un gato
y dirn: "Ves a ese gato?". O pueden sealar a una visita y decir:
"Mira, ah est la ta Sylvia".A la hora de cenar, e! nio puede tener
delante dos tipos de comida y sus padres pueden sealar uno y pre
guntarle: "Te apetecen estas zanahorias?". Despus, modificando la
direccin de la seal, pueden aadir: "O preferiras estos guisantes?".
Hay muchas interacciones similares que ensean al nio el significado
del gesto de sealar con e! dedo.
Otra evidencia de la naturaleza aprendida de este gesto nos la
proporcionan los llamados "nios del armario". Esta etiqueta describe
con bastante crudeza lo que, al parecer, se est convirtiendo en un
fenmeno cada vez ms extendido en la sociedad occidental. Los asisten
tes sociales acostumbran a referirse eufeITsticamente a los nios (normal
mente de edad preescolar) a los que dejan solos sus padres, sin ninguna
supervisin u otro contacto social, como "abandonados en el hogar". A
estos nios a menudo los encierran en una pequea habitacin, y en
ocasiones incluso dentro de un armario. Los padres suelen explicar
que obran de esta manera "para protegerlos mientras estamos trabajando",

,
o "para evitar que hagan algo peligroso, o hagan desastres, mientras
estoy fuera de casa". De ese modo, los nios pasan el da entero espe
rando en una especie de privacin social y sensorial, mientras sus pa
dres estn fuera de casa haciendo otras cosas.
Aparte del serio dao emocional y social que causa, esta especie
de cruel educacin priva al nio de! entorno necesario para desarro
llar e! lenguaje. Para aprender a hablar, tiene que haber alguien que
sirva de hablante modelo de! lenguaje y que responda a lo que se diga
con su propio discurso. Por eso no tiene nada de sorprendente que,
cuando esos nios del armario son localizados, suelan estar prctica
mente desprovistos de toda habilidad lingstica u oral. En la mayora
de los casos, esOs nios tampoco muestran la conducta de sealar
con e! dedo, y eso a pesar de que ya pueden tener cuatro o cinco
aos de edad. En vez de sealar, esos nios parecen haberse queda
do estancados en la fase de los gritos, y siguen dirigiendo la mano
con los dedos extendidos hacia el objeto que desean. Ese compor
tamiento, sugiere que en los humanos, el gesto de sealar, al igual
que otras conductas comunicativas, debe aprenderse. Esto queda de
mostrado por e! hecho de que una de las primeras seales de que el
nio an puede aprender e! lenguaje -una vez que ingresa en un
entorno sensorial y social normal- es la aparicin de la conducta de
sealar con e! dedo.
Si a los humanos hay que ensearles a sealar, por qu debera
mos esperar que los perros respondan a ese gesto sin un adiestramien
to previo? El hecho de que se les pueda ensear a responder queda
demostrado por el ejercicio de salto dirigido que he expuesto ante
riormente. Una vez que e! perro ha sido adiestrado, basta con exten
der e! brazo hacia la direccin en que se desea que salte para que el
perro sepa cul es el obstculo que ha de superar. De hecho, no est
permitido volver la cabeza y e! cuerpo hacia e! obstculo durante la
competicin y hacerlo puede descalifIcar al animal.
En algunos casos, sealar presenta ciertas ventajas sobre el len
guaje hablado, ya que puede hacerse de manera muy subrepticia. Los
sonidos pueden ser captados por todos los que se encuentran cerca de!
que los produce, y, para un cazador, como los primos salvajes de! perro,
eso significa que e! sonido puede ser odo no slo por los miembros
de la manada sino tambin por la presa, la cual puede tomarlo como
advertencia y escapar. Sealar es silencioso y evita que e! mensaje se
difunda con tanta amplitud. Slo los individuos cuya trayectoria visual
incluya al que seala captarn e! mensaje. Adems, si el que seala usa

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CONVEPE

IMPORTANCIA DE SEAlAR

207

CON SU PERRO

gestos leves y discretos, todava habr menos probabilidades de que el


mensaje sea captado por individuos a los que no estaba destinado.
Tomemos un simple ejemplo humano.A mi esposa no le gustan
demasiado las recepciones formales y fiestas a las que frecuentemente
debo asistir en mi calidad de profesor universitario o de autor de li
bros. En la mayora de ocasiones se limita a no ir, pero algunas veces,
cuando el acontecimiento es local o muy importante, me acompaa.
En esas ocasiones, no es raro que yo levante la mirada y vea que se est
comunicando conmigo mediante una sutil serie de disimulados gestos
de sealar. Por ejemplo, puede sealarse a s misma y luego a una silla
o un grupo de personas, indicando con ello que all es donde la en
contrar si la busco. Un gesto ms frecuente es que seale su reloj de
pulsera primero y la puerta despus, para indicar que le parece que ya
va siendo hora de irse.
Conversaciones enteras, as como la coordinacin de complejas
,actividades, pueden llevarse a cabo mediante sealamientos. Recuerdo
una situacin que se dio durante mi adiestramiento militar en el ejr
cito. Se trataba de uno de esos combates simulados en los que un
grupo de soldados interpreta el papel de defensor y el otro tiene que
organizar un ataque contra ellos. La tarea de mi pelotn consista en
tomar una pequea colina, que haba sido fortificada con unos cuan
tos nidos de ametralladora ocultos. Los ocho hombres que formaban
mi equipo de fusileros (el cual tambin inclua un monitor o rbitro
que determinara quin era declarado muerto) tena que acabar con
los defensores que hubiera en la ladera este de la colina (la que ofreca
una mayor cobertura con arbustos, rboles, un viejo muro de piedra
medio derruido y unas cuantas torrenteras).
Seguimos en silencio a nuestro sargento, un duro soldado profe
sionalllamado Tyner, hasta que estuvimos cerca de la base de la colina.
De pronto, Tyner se detuvo y seal la ladera. Mirando pendiente
arriba, vimos lo que pareca un nido de ametralladoras para cuatro
hombres rodeado de sacos terreros. De alguna manera, nos habamos
aproximado considerablemente a nuestro enemigo y estbamos a me
nos de treinta metros de distancia. Cualquier sonido poda revelar nues
tra situacin y exponernos al fuego de ametralladora (lo cual pondra
un rpido fin a nuestra participacin en el ejercicio).
El sargento Tyner seal a tres hombres, que fueron hacia l.
Despus seal a lo largo del muro de piedra. Su brazo traz una lnea
recta alejndose de l, y luego el dedo que sealaba subi hacia un
lado, indicando muy claramente que aquellos tres hombres tenan que

avanzar siguiendo el muro, doblar la esquina all donde ste cam


biaba de sentido e ir subiendo colina arriba. Acto seguido, el sar
gento se seal la minutera de su reloj y despus movi el dedo
para representar el paso de unos diez minutos. Seal un rifle, lue
go seal el nido de ametralladoras y despus volvi a sealarse el
reloj. El mensaje -que aquellos tres hombres deban seguir el muro,
doblar la esquina y, pasados diez minutos, abrir fuego sobre el ene
migo con sus rifles- no poda haber sido ms claro. El sargento
volvi a sealar el muro y los tres soldados empezaron a avanzar en
silencio hacia su posicin.

A continuacin,Tyner seal a los dos hombres equipados con

rifles lanzagranadas. Seal los lanzagranadas Y luego seal el suelo.

Los dos hombres se arrodillaron y empezaron a colocar las granadas en

sus armas. El sargento volvi a sealarlos, y despus se seal los ojos Y

el emplazamiento enemigo,indicando:"Quedaos aqu. Esperad mi seal

de disparar".
Finalmente, seal a los dos hombres restantes -uno de los
cuales era yo-, nos indic la direccin en que debamos avanzar con
un rpido barrido de la mano y empezamos a seguirlo sin hacer ruido.
El rbitro decidi ir con nuestro grupo para observar la accin. Apro
vechando al mximo la cobertura que ofreca el terreno, avanzamos
unoS cuantos metros hacia la ladera y luego subimos un trecho colina
arriba. El sargento tena que coordinar las actividades, por lo que nun
ca perda de vista a los hombres de los lanzagranadas. Finalmente lle
gamos a una posicin segura Y esperamos.
Transcurrieron unos minutos hasta que, exactamente tal como
se haba planeado, los tres hombres apostados junto a la curva del muro
abrieron fuego con sus rifles. Los ocupantes del nido de ametralladoras
volvieron inmediatamente su arma en esa direccin, con lo que nos
dieron la espalda, dirigiendo su atencin hacia el punto del que, crean,
proceda el ataque. Despus de aquel intercambio de fuego de ametra
lladora y rifles que dur un minuto, el sargento Tyner seal a los
hombres de los lanzagranadas. Dos chasquidos resonaron desde sus
posiciones, y antes de que viramos caer las granadas, el sargento nos
seal a nosotros Yal nido e iniciamos una frentica carga. Llegamos al
nido antes de que la dotacin de la ametralladora se hubiera recupera
do de su confusin. El monitor declar capturado el emplazamiento Y
todos sus ocupantes fueron considerados bajas.
Lo importante es que toda esta secuencia coordinada de accio
nes fue organizada y controlada nica y exclusivamente mediante

".~

208

CONVEN-E CON SU

PERRO

LA

sealamientos. Que yo recuerde, desde el momento en que el sargento


divis la posicin enemiga no se dijo ni una sola palabra.
Unos treinta y cinco aos despus de este incidente, tuve oca
sin de ver Cmo se desarrollaba una escena similar, con la nica dife
rencia de que en este caso todos los actores pertenecan al genero
canino. En Norteamrica existen varios proyectos de investigacin cuyo
objetivo es estudiar la conducta de los lobos. Varias bibliotecas dispo
nen de filmaciones y cintas de vdeo que registran la conducta lupina
tal como ha sido observada en dichos proyectos.Yo estaba examinando
una de esas colecciones cuando encontr una secuencia que mostraba
a unos lobos cazando. La similitud entre ese incidente y mi adiestra
miento militar era notable.
La especie estudiada era el lobo gris (Canis lupus), al que mu
chos cientficos consideran el cnido salvaje genticamente ms cerca
no a nuestro actual perro domstico. El que se los llame lobos grises
no quiere decir que tengan que ser de ese color; los pelajes de aquella
manada de seis animales iban del crema blanquecino a un gris-amari
llo arenoso. Era a mediados de verano, haba mucho follaje y los lobos
descansaban junto a un pequeo macizo de rboles. Haba Cuatro adul
tos, dos machos y dos hembras, y dos lobos jvenes. Eljefe de la mana
da (al que normalmente se conoce Como "macho Alfa") era un animal
muy grande, de unos SO kilos de peso y unos 75 centmetros de altura,
y el macho subordinado I deba pesar unos once kilos menos. Los dos
lobos jvenes eran hijos d la hembra Alfa y el macho Alfa. La hembra
Alfa tambin era grande, al menos para ser una loba gris, can unos 60
kilos de peso, y fue la primera que pareci percibir el olor de algn
ciervo .cercano. Se levant y husme el aire. Dio un paso adelante,
rozando ligeramente al macho dominante. Lo mir directamente a la
cara y despus volvi los ojos hacia el punto del que vena el olor, en

un clsico gesto de sealar canino.

En ese momento, el jefe de la manada asumi la coordinacin

de las actividades. Ponindose en pie, mir en la direccin indicada

por su compaera. Despus se apost junto a su flanco derecho un

paso por delante de ella.Volvi la mirada hacia el macho subordinado

y dirigi la cabeza hacia los ciervos. El otro macho avanz hasta que
dar a la derecha del jefe. Mientras tanto, la 'otra hembra y los dos lobos
jvenes observaban esta conducta en silencio y ocupaban sus posicio
nes a la izquierda de la hembra dominante. Todos los animales se ha
ban orientado hacia el viento, hacia los ciervos, y la hembra subordi
nada y los dos lobos jvenes comprobaban continuamente la direccin

IMPORTANCIA DE SEALAR

209

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en la que estaba mirando eljefe e intentaban orientarse en consecuen


cia.Toda la manada pareca estar agrupndose, ya primera vista pareca
que estuvieran juntando los hocicos, lo habitual en las ceremonias de
saludo caninas. No obstante, una atenta observacin revel que en
realidad slo trataban de aproximarse al jefe de la manada para poder
orientar sus cabezas y sus cuerpos exactamente en la direccin que
indicaba con la cabeza. Sealar con la cabeza cumpla la misma fun
cin que el gesto de sealar con el dedo del sargento Tyner: indicar al
grupo la posicin de la presa.
Despus, los lobos siguieron silenciosamente la lnea de visin
del jefe de la manada. Mientras se aproximaban a un claro, vi que
sealaban a dos ciervos que pastaban al descubierto. Uno era una hembra
adulta y el otro un joven ciervo de un ao de edad. El jefe de la
manada mir directamente al otro macho y despus baj los ojos para
mirar un punto en el suelo,justo a la derecha de l y a la altura de su
hombro. El macho subordinado se dirigi inmediatamente al lugar
designado. El movimiento fue tan exacto como si el jefe de la manada
hubiera dibujado una marca con tiza en el suelo.
Despus de haber apostado al macho, el jefe de la manada
mir directamente a la hembra dominante, estableci contacto ocu
lar y luego volvi la mirada hacia un punto situado a la izquierda,
cerca del extremo opuesto del claro, ipclinando el cuerpo hacia
adelante en la direccin de su mirada. La hembra Alfa mir a los
dos lobos jvenes y a la otra hembra, y empez a moverse en esa

direccin. Aquellos cuatro lobos avanzaron bordeando el lmite del


claro, movindose sin hacer ruido al tiempo que se escondan de

trs de los arbustos. Cada pocos metros, la hembra dominante se

paraba y volva la mirada hacia el jefe de la manada. ste vigilaba a


los ciervos que pastaban, pero cuando notaba que la hembra lo

miraba, volva inmediatamente la cabeza para clavar los ojos en un


punto situado cerca del fmal del claro. La hembra, a su vez, segua
la direccin de su mirada y continuaba avanzando en esa direccin.
No necesit hacer un gran esfuerzo para imaginar a los tres fusileros
de nuestro pelotn siguiendo la direccin indicada por el sargento
Tyner para ocupar posiciones a lo largo del muro de piedra.
Cuando la hembra Alfa y su grupo llegaron al punto designado,
la hembra volvi a mirar al jefe. Esta vez l.la mir a ella y despus
mir el suelo delante de l. La hembra mir el suelo ante ella, y enton
ces los cuatro animales del grupo se agazaparon sin hacer ruido, adop
tando una posicin de emboscada.

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IMPORTANCIA DE SEALAR

21 1

CON SU PERRO

Eljefe de la manada mir directamente al macho que terna a la


derecha, y despus volvi rpidamente los ojos hacia los ciervos. En
ese momento, los dos machos entraron velozmente en el claro, como
disparados por un can. Corrieron como una exhalacin hacia los
dos ciervos que pastaban. Nada ms ver a los lobos ambos ciervos
volvieron grupas para huir, disponindose a correr hacia el otro extre
mo del claro. En ese momento, la hembra Alfa accion la trampa,
saltando al claro junto con sus tres compaeros. Los ciervos no pudie
ron reaccionar lo bastante deprisa, y la hembra dominante se abalanz
sobre la grupa del joven ciervo. La otra hembra se uni al ataque
mordindole los cuartos traseros. La accin de las dos hembras oblig
al ciervo atacado a apartarse de la ruta ms corta para ponerse a salvo,
y un instante despus los dos machos se arrojaron sobre l y no tarda
ron en matarlo. Los dos lobos jvenes persiguieron al ciervo supervi
viente, pero en cuanto vieron que el resto de la manada no se les una,
volvieron rpidamente para reclamar su porcin de la presa de! da.
Las similitudes entre este incidente y mi experiencia en e! ejr
cito son casi increbles. Toda la estrategia -el ataque inicial para atraer
la atencin de la presa, seguido por una maniobra de flanqueo- era
casi idntica. Ms asombroso todava fue e! hecho de que toda la ac
cin se hubiera comunicado y coordinado sin un solo sonido. En ambos
casos, todos los mensajes se redujeron al movimiento de un brazo o un
dedo en e! caso del ataque humano, o del cuerpo y la cabeza en el
ataque canino. Prcticamente todos esos gestos adoptaron la forma de
sealar. Tanto par~ los humanos como para los lobos, esos gestos de
sealar tenan significados especficos, y haban sido claramente con
cebidos para comunicar y coordinar una accin de grupo. Tanto los
humanos como los lobos haban \lsado los gestos de sealar para dar a
entender" Mirad, nuestro objetivo se encuen tra ah arriba", "Id al sitio
que os estoy indicando" y "Asumid una posicin" [de rodillas o acos
tados o en un lugar determinado], "Esperad aqu" y "Atacad ahora".
En la conversacin de los lobos, naturalmente, no se habl para nada
del equipo (dado que no disponan de rifles o lanzagranadas) y sus
mensajes tampoco abordaron la cuestin del tiempo (dado que no
tenan relojes, y ciertamente ninguna idea de lo que quiere decir"diez
minutos"). Dejando aparte esas consideraciones tecnolgicas, las "con
versaciones" haban sido notablemente similares.
As pues, debera haber quedado claro que aunque el gesto de
sealar puede ser una form~ de comunicacin muy primitiva para los
humanos jvenes, puede evolucionar hasta convertirse tambin en una

forma altamente compleja de lenguaje gestual. Los perros y sus


primos salvajes poseen esta misma habilidad lingstica, y sus con
ductas de sealar han evolucionado hasta convertirse en una forma
de comunicacin altamente compleja. Si se considera que el sea
lar demuestra que los nios tratan de comunicarse mediante la de
signacin de objetos, y que estn ponindoles una etiqueta tempo
ral con ese gesto, entonces tambin debemos llegar a la conclusin
de que los perros son igualmente capaces de alguna forma de de
signacin objetual bsica. Pueden sealar (con la cabeza y el cuer
po) e interpretar la seal de otro animal. Responder al sealar con
el cuerpo y la cabeza es algo que parece surgir de manera natural;
no obstante, la interpretacin del gesto humano de sealar con el
dedo precisa de cierto adiestramiento especfico.

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HABLAR CON
EL SEXO

Adele tenda unos cuarenta y cinco aos, y cuando vino a ver


me pareca sentirse muy incmoda.
"Como es usted psiclogo, espero que podr aconsejarme..."
Enseguida supuse que ella, o un miembro de su familia humana,
tenia algn problema. La gente slo menciona que soy psiclogo cuando
tiene que enfrentarse a algn problema humano. El resto del tiempo
normalmente slo soy el "Hombre de los Perros".
"Es mi Samuel. Me temo que es gay, y espero que usted me diga
qu puedo hacer al respecto."
No era la primera vez que me encontraba en aquella situacin,
y me dispona a embarcarme en mis comentarios habituales sobre
cmo los jvenes a veces experimentan con prcticas sexuales alterna
tivas antes de adoptar la conducta heterosexual ms habitual, y que
incluso si su hijo haba decidido seguir una forma de vida homo
sexual, la sociedad contempornea est mucho ms dispuesta a aceptar
esas conductas que en el pasado, y que muchos homosexuales practi
cantes llevan una vida feliz y productiva ... No llegu muy lejos porque
de pronto ca en la cuenta de que Adele no tena hijos y de que su
esposo se llamaba Roger. No obstante, tena un bxer al que normal
mente llamaba Sarnrny. Queriendo asegurarme, le pregunt qu estaba
haciendo exactamente el tal Sarnrny.
"Bueno, hace un par de das estbamos en el parque e intent ...
En fin, ya sabe. -Suspir y volvi a empezar-o Intent hacrselo a
Benji, el perdiguero de mi amiga Nancy. Las dos nos sentimos muy
avergonzadas y yo lo arranqu de la espalda de Benji y todo pareci
volver a la calma. Ayer volv a ir al parque con l, y de pronto se apoy
en la espalda de un perdiguero labrador al que yo nunca haba visto
antes y empez a tratar de...Ya sabe, empez a tratar de hacer esa cosa

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ca NVEmE CON su PERRO

sexual con l.Yo pens que se habria encaprichado de alguna perrita


que no tena muchas ganas de cooperar y que quiz le rechazaba.
Entonces la duea de aquel perro vino corriendo y me grit: "Mi
Walter es un perro normal. Qutde de encima a ese asqueroso animal
homosexual suyo! Que alguien me ayude!"
"No paraba de gritar, y empez a pegarle a Sammy con la
correa de su perro. La gente se giraba para averiguar a qu vena
tanto escndalo. Nos estaban mirando, comprndalo! Fue realmente
embarazoso. Separ a los perros y me llev a Sammy. Hoy no lo he
llevado al parque y no s si podr volver a llevarlo si va a compor
tarse de esa manera."
El significado de que Sarnrny montara a aquellos otros perros
haba sido totalmente malinterpretado por Adele y la duea del perdi
guero. Ambas mujeres, y otras personas relacionadas con ellas, aplica
ban a los perros sus propias actitudes hacia las conductas sexuales, Lo
nico que saben muchas personas sobre la sexualidad de los perros es
que el acto sexual se realiza adoptando una postura que los humanos
conocen como "estilo perro". Pero el sexo canino no se reduce a eso,
y la conducta de montar tiene un significado mucho ms amplio que
el meramente sexual.
Hay unos cuantas cosas que todo el mundo deberia saber acerca
del sexo entre los perros. En primer lugar, existe una clara desigualdad
entre machos y hembras. En los seres humanos y en algunos monos
(pero no en todos), tanto el macho como la hembra se mantienen
sexual mente activos a lo largo de todo el ao. En la inmensa mayora
de los otros animales, tanto el macho como la hembra tienen una
"poca de celo" que consiste en un breve periodo de tiempo durante
el que ambos estn preparados para mantener una intensa actividad
sexual. En el caso de los perros, no obstante, los machos siguen la
primera pauta, lo cual significa que estn listos para la actividad sexual
durante todo el ao, mientras que las hembras slo tienen dos perio
dos de celo relativamente breves durante los que estn interesadas en
la actividad sexual y dispuestas a practicarla.
Estas diferencias podran tentarnos a sugerir que los machos
pasan la mayor parte del ao en un estado de frustracin sexual, rodea
dos por hembras habitualmente poco dispuestas a la actividad sexual.
No es se el caso. Aunque los machos pueden sentirse interesados por
el sexo en cualquier momento, slo se excitan sexualmente ante una
hembra en celo, o al menos en presencia del olor que emana. Es du
rante el celo (conocido tcnicamente como periodo del estro) cuando

los ovarios de la hembra empiezan a producir las hormonas sexuales


necesarias para hacerla frtil, as como el olor que la hace atractiva para
los machos. La palabra procede del trmino latino estnlS, que significa
"frenes", dado que esas mismas hormonas la vuelven mucho ms ac
tiva y a veces ms dominante Y agresiva.
El periodo del estro dura unos veintin das y est dividido en
tres fases. La primera, el pro-estro, normalmente dura nueve das. Du
rante esta fase, la helubra se muestra muy nerviosa, tiende a moverse
ms de lo habitual, bebe ms que de costumbre y orina copiosamente
durante sus paseos, y es la fragancia de esta orina lo que atrae a los
machos. stos la husmean Y despus alzan la cabeza y parecen clavar
los ojos en la lejana como si reflexionaran sobre algn profundo mis
terio filosfIco. Los machos pueden detectar el olor de la hembra des
de una gran distancia, Y no es raro ver a una perra en celo vidamente
perseguida por un nutrido grupa de pretendientes que se congregan
esperanzadamente alrededor de su hogar.
Conforme el periodo del pro-estro se aproxima a su fin, las
secreciones vaginales empiezan a oscurecerse Y teirse de sangre. Es
en ese momento cuando muchas personas dicen incorrectamente que
la hembra est menstruando. En las mujeres, la menstruacin tiene
lugar bastante despus de la ovulacin. Indica el fm de cada perodo de
fertilidad y representa la ruptura de tejidos que no son necesarios para
sustentar a un feto cuando la mujer no est embarazada. En los perros,
la hemorragia tiene lugar antes de la ovulacin a consecuencia de los
cambios que se producen en las paredes de la vagina para prepararla
para la ovulacin.
Durante este periodo de tiempo, al menos desde el punto de
vista de los machos esperanzados a los que atrae, la hembra se gana el
significado callejero de su nombre tcnico, "perra". Ha estado dilu
yendo ese invitador perfume sexual en su orina, y sus secreciones
vaginales lo han dejado flotando en el aire para que atraiga a todos los
machos de la vecindad. No obstante, la hembra rechaza todas las insi
nuaciones amorosas de los machos. Puede recibir al pretendiente con
gruidos, amenazarlo, perseguirlo e incluso llegar a morderlo. Una
hembra menos agresiva se limita a huir, o gira en redondo cuando el
macho intenta montarla, con lo que eljadeante Romeo acaba tenien
do delante no un trasero invitador sino un rostro que le amenaza.
Tambin puede adoptar una estrategia menoS complicada que consis
te simplemente en sentarse, cortando as cualquier acceso a la parte
posterior de su cuerpo.

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216

CONVER2.E

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CON SU PERRO
HABLAR CON EL SEXO

Esto no significa que la hembra est jugando con los machos,


por supuesto. Lo que OCUrre es que todava no ha ovulado, y no lo har
hasta alrededor del segundo da del estro propiamente dicho, que es
cuando las secreciones se vuelven ms claras y acuosas, lo cual indicar
que la vagina est lista para el apareamiento. Una vez liberados, los
vulos necesitarn alrededor de setenta y dos horas para madurar antes
de que puedan ser fertilizados por el esperma del macho. El perodo
frtil de la hembra quiz dure slo unos das, por lo que es muy im
portante que haya atrado a un nmero de machos lo bastante grande
para poder seleccionar a su compaero en el momento adecuado.
Las conductas y seales de cortejo presentan muchas similitudes
con las del juego, con unas cuantos gestos de invitacin especiales
aadidos. Bsicamente, es la hembra la que controla la situacin. Esto
era de esperar, dado que es la hembra la que debe invertir una gran
energa en el proceso de la concepcin, el desarrollo de los cachorros
dentro del tero, el parto y los cuidados posnatales. En estado salvaje,
esto significa que se produce un activo proceso de seleccin, en el que
a algunos candidatos a la paternidad se les rechaza enrgicamente mien
tras que otros Son buscados con afn. La evolucin ha infundido un
cierto grado de programacin, que anima a la perra a elegir un perro
robusto y dominante que transmitir genes capaces.
Llegados a este punto, es importante recalcar la diferencia entre
las conductas sexuales de los perros actuales y las de los cnidos salva
jes. Durante el proceso de domesticacin, los seres humanos alteramos
profundamente la naturaleza de la reproduccin canina. Para ser exac
tos, creamos un animal que es mucho ms frtil. Excepto en el caso de
los basenjis, normalmente los perros domsticos entran en celo dos
veces al ao en vez del nico celo anual de los cnidos salvajes. Nues
tro perro domstico es tambin mucho ms promiscuo que sus pri

mos salvajes. Eso fUe un esfuerzo deliberado y consciente por nuestra

parte y es un aspecto necesario de nuestro deseo de crear perros con

unas determinadas caractersticas.


Cada raza de perros aparece mediante la crianza selectiva. Esto

quiere decir que debemos poder tomar un perro que posea ciertas

caractersticas (como un determinado color de pelo, forma del cuerpo

o capacidad conductual, como la de cobrar la presa o cuidar de un


rebao) y cruzarlo con otro perro que tenga las mismas u otras carac
tersticas especiales que deseemos. Obviamente, tener un perro que
entra en celo con mayor frecuencia nos proporciona ms ocasiones de
tratar de combinar los genes de distintos perros que podran acabar

217

produciendo exactamente el perro que queremos. No obstante, tam


bin debera ser igualmente obvio que para que tal crianza controlada
tenga xito, los candidatos a progenitores caninos deben estar dispues

tos a aceptarse mutuamente como compaeros sexuales. Que los pe

rros domsticos fueran altamente selectivos y rechazaran a las parejas


elegidas para ellos supondra un serio obstculo en el proceso de la

creacin y el mantenimiento de nuestras modernas razas de perros.

Por esta razn, la promiscuidad en los perros es en realidad una carac

terstica deseable.

Pero en los cnidos salvajes no ocurre lo mismo. En este caso,


la reproduccin indiscriminada supondra un autntico desastre, ya
que sometera a una presin excesiva a los recursos alimentarios
locales. En general, una manada de lobos slo tiene una camada,
que oscila entre los cuatro y los seis cachorros, y que habitualmen
te procede del apareamiento entre el lobo Alfa y la hembra Alfa. Si
corren malos tiempo y el alimento escasea, tal vez ni siquiera esa
nica camada llegue a nacer.
Las conductas de cortejo entre los perros salvajes, y menos fre
cuentemente entre los perros domsticos, pueden prolongarse duran
te horas. A veces, en estado salvaje, el cortejo incluso puede quedar
interrumpido temporalmente para reanudarse al da siguiente. Nor
malmente, la hembra dar comienzo a la danza de apareamiento co
rriendo hacia el macho para luego salir huyendo y, a continuacin,
volver a correr hacia l y ejecutar otra rpida retirada. La mayora de
machos encuentran irresistible esta conducta, pero en el improba
ble caso de que el macho quiera "hacerse el duro", la hembra pue
de empezar a dar saltos y corretear a su alrededor, llegando al ex
tremo de golpearlo con las patas. Si eso no da resultado, algunas
hembras intentarn montar al macho, como si le recordaran cul es
la autntica finalidad de todo ese juego. Al final suele haber un
largo perodo de persecucin, correteos y esquivamientos mutuos.
Esas actividades suelen estar interrumpidas por reverencias de juego y
por algunos perodos en los que ambos animales se incorporan sobre
las patas traseras mientras estn frente a frente, a veces apoyando las
patas en el pecho o las paletillas del otro y presionando con ellas, como
si practicaran la lucha libre.
Despus de este perodo de jugueteo, la pareja en potencia se
rene y empieza a explorar el cuerpo del otro. Normalmente empie
zan con unos cuantos episodios de olisqueo nariz-contra-nariz, tras lo
cual pueden lamerse las orejas mutuamente. Finalmente, la pareja pasa

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219

CON SU PERRO

a la fase sexual, que se inicia con un prolongado olisqueo de los trase


ros. Ahora es la hembra la que decide. Si est interesada, indica al ma
cho que est preparada ofrecindole el trasero y moviendo la cola de
un lado a otro. Ante este gesto, el macho generalmente volver a com
probar las intenciones de la hembra ponindose junto a ella yapoyn
dole la barbilla en la espalda, ste es el momento crucial. Si la hembra
permanece inmvil y no da senales de apartarse, el macho se colocar
detrs de ella y la montar. El macho se inclina sobre la espalda de la
hembra, le sujeta los cuartos traseros con las patas delanteras y empieza
a embestir. sta es la posicin que adoptan los perros cuando copulan.
En estado salvaje, cuando las hembras de la manada estn en
celo se produce una gran actividad de cortejo, pero como los cnidos
salvajes son mucho ms selectivos, hay muchos menos apareaoentos.
Un investigador estudi las conductas de apareamiento de los lobos de
una manada durante el estro primaveral y cont 1.296 cortejos en
cosa de un mes. stos slo produjeron treinta y un apareamientos com
pletos, lo que significa que slo el 2,4 por ciento de todos esos corte
jos terminaron en una relacin sexual consumada.
Aparentemente, nuestra domesticacin de los perros no ha in
troducido muchos cambios en la secuencia de las conductas de corte
jo, dado que los perros, lobos, coyotes, chacales, dingos y perros salva
jes, e incluso los zorros, parecen usar la misma danza de cortejo. En los
perros domsticos, sin embargo, la duracin del perodo de cortejo se
ha reducido considerablemente, y lo que es todava ms importante:
las probabilidades de que cada cortejo termine con un apareamiento
se han incrementado enormemente. Cuando se organiza un aparea
oento entre dos ejemplares de raza, sigue habiendo algunas ocasiones
en las que se producen rechazos, pero ahora son lo suficientemente
escasas para que, cuando ocurren, lleguen a causar discusiones entre
los criadores involucrados.
En las autnticas conductas sexuales, la monta slo tiene lugar
una vez terminada la danza de apareamiento y nicamente si la hem
bra ha aceptado de manera muy explcita a su pretendiente. Compre
se esto con la conducta de monta que tiene lugar entre dos machos.
Habitualmente va precedida por un meticuloso olisqueo, seguido por
movimientos con las patas rgidas y la cola y las orejas mantenidas en
posicin erguida. sta no es la conducta de juego que da comienzo a
la secuencia de apareamiento. As pues, es obvio que cuando un ma
cho monta a otro macho las implicaciones y el mensaje tienen muy
poco que ver con el sexo.

El hecho de que la conducta de monta puede ser relativamente


independiente de las intenciones sexuales se comprueba fcilmente
observando a los cachorros cuando son muy jvenes. Mucho antes de
que hayan alcanzado la pubertad (que tiene lugar entre los seis y los
ocho meses de edad), los cachorros ya muestran esta clase de actividad.
La monta aparece poco despus de que los cachorros empiecen a an
dar y ya es comn cuando empiezan a jugar entre ellos. Es una con
ducta socialmente significativa, no sexual. Para los cachorros, la monta
supone una de las primeras ocasiones de ir descubriendo sus capacida
des fsicas y su potencial social. El cachorro ms fuerte y autoritario
montar a sus hermanos y hermanas ms sumisos simplemente para
. exhibir liderazgo y dominio. Esas conductas se conservarn durante la
edad adulta y su significado ser el poder y el control, no el sexo.
Esta conducta de montar se usa comO senal de dominio, y dado
que no guarda ningn tipo de relacin con la reproduccin, su signi
fIcado es aplicable tanto a los machos como a las hembras. En tanto
que exhibicin empleada para desafiar o reafirmar el dominio social
que un perro ejerce sobre otro, esta conducta puede ocurrir entre
individuos del mismo o de distinto sexo. Un macho que monte a otro
macho no est exhibiendo tendencias homosexuales, sino que se limi
ta a decir: "Aqu mando yo". Las hembras tambin pueden usar la
monta como una declaracin de posicin social, ya que pueden domi
nar sobre otras hembras e incluso sobre algunos machos y exhibirlo
adoptando una postura de monta. No nos hallamos ante ninguna cues
tin de confusin sexual, dado que la estructura dinmica de la socie
dad canina no depende nicamente del sexo. El estatus dentro del
mundo canino depende ms del tamano y de la capacidad fisica com
binados con ciertas caractersticas asociadas al temperamento, la moti
vacin y el vigor.
La estructura social de los perros se divide en tres jerarquas
distintas. En primer lugar est la estructura jerrquica dentro de la
manada, que empieza con el jefe y termina con el perro menos im
portante. Hay un lder o macho Alfa y una hembra Alfa, y uno de ellos
ser el jefe de la manada. Tambin hay una jerarqua entre el resto de
los machos, y otra entre las hembras. La conducta de monta puede
producirse para imponerse en una de esas jerarquas, lo que significa
que pueden verse machos montando a machos, hembras montando a
hembras, machos montando a hembras y viceversa. Ninguna de esas
conductas representan una forma de avance o invitacin sexual. De
hecho, deberan considerarse como una dara senal de que el animal

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HAIlLAIt CON EL SEXO

220

CONVER2.E

221

CON SU PERRO

que ejecuta la monta alberga serias ambiciones sociales. Algunas de las


expresiones de dominio que hemos visto anteriormente, incluida aque
lla en que el perro dominante apoya la cabeza o las patas en el cuello o
las paletillas de otro perro, muy bien podran ser sutiles componentes
de actividades relacionadas con la monta. En este caso, el perro que
ocupa la primera posicin en la manada es, literalmente, el perro que
est arriba.
Dado que, en la mayora de los casos, la conducta de montar
representa un intento de reclamar un estatus social superior al de otro
animal, no debera sorprendernos descubrir que la creencia de que
usted puede evitar que su perro la practique esterilizndolo no es ms
que un mito. La esterilizacin eliminar ciertas hormonas relacionadas
con el sexo canino, como la testosterona, y la reduccin de esas
hormonas masculinas reducir las tendencias agresivas del animal
as como otras conductas de dominio. Eso significa que puede dis
minuir la prctica de la conducta de montar. No obstante, la esteri
lizacin no modificar el carcter y la personalidad bsicos del pe
rro,lo que significa, en el caso de un perro dominante y orientado
hacia el liderazgo, que dicha conducta puede seguir apareciendo.
Lo que s que har la eliminacin de las hormonas sexuales ser
reducir la intensidad con la que el perro perseguir sus ambiciones
sociales. Pero cuanto ms viejo sea un perro en el momento de esteri
lizarlo, menos afectadas se vern sus caractersticas de dominio. Castrar
a un macho eliminar su capacidad de reproducirse. La ereccin an
ser posible, pero la produccin de esperma se habr detenido. Esto
quiere decir que el perro puede seguir mostrando inters por una
hembra en celo, pero cualquier intento de apareamiento ser "infruc
tuoso" en el sentido ms literal de la palabra.
Aunque la conducta de montar no es algo que la mayora de
personas consideren aceptable en sus perros, en comparacin con lle
gar al enfrentamiento fisico y la exhibicin de dientes y garras que
muerden y araan, es en realidad un comportamiento de lo ms con
trolado e inofensivo.
Recientemente, varios cientficos han empezado a especular con
la posibilidad de que la relacin entre la conducta sexual masculina y
el poder en los humanos sea similar a la que existe entre los perros.
Algunas de estas especulaciones se han suscitado debido a la oleada
de revelaciones periodsticas que han descubierto embarazosas rela
ciones extramatrimoniales de conocidos polticos. Esos cientficos par
ten del hecho de que, indudablemente, los polticos son individuos

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socialmente dominantes, para interrogarse luego abiertamente sobre


la posibilidad de que las caractersticas del liderazgo puedan estar rela
cionadas con una tendencia biolgica al incremento de la conducta
sexual. Cuanto ms dominante sea el individuo, ms probable ser la
promiscuidad, tanto si est socialmente aceptada (como en el caso de
aquellas culturas donde los hombres pueden tener ms de una esposa)
como si no lo est. Acaso el rey Salomn no tuvO ms de mil esposas,
segn la Biblia? De manera tpicamente cientfica, esos investigadores
han sugerido que se podra llegar a separar la sexualidad del poder
utilizando algunos farmacos especficos que anularan el efecto de cier
tas hormonas. De esa manera, sera posible crear polticos con una
fuerte tendencia al dominio que no sintieran ningn inters por las
rubias espectaculares, las becarias de la Casa Blanca o las artistas de
variedades.Tambin debera ser posible crear personas del tipo opues
to, socialmente irresponsables Y promiscuas, al estilo de la imagen po

pular de las estrellas de rack o de los hippies de finales de los sesenta y


principios de los setenta. Por desgracia, como observ un cientfico, la

investigacin necesaria para confirmar esta hiptesis requerira que

ciertos voluntarios que han triunfado en la poltica estuvieran dis

puestos a "curarse". Que yo sepa, de momento ni un solo poltico ha

decidido ofrecerse voluntario.

Se conocen muchos casos en los que un perro ha intentado

montar a un ser humano. Como ahora comprendemos que la conduc

ta de montar casi siempre constituye uI1a declaracin de dominio, de

bera quedar claro que el perro que le ha agarrado la rodilla y la est

embistiendo alegremente no le est diciendo "Te quiero", ni tampoco

trata de ser "carioso". Cuando los perros montan a seres humanos,

prcticamente siempre intentan expresar su convencimiento de que

son dominantes. De hecho, quieren ser los jefes de la manada. Esta

clase de "lenguaje" canino no es permisible. Debe detenerse para man

tener la jerarqua de la manada, la cual siempre debera poner en tr

minos de dominio a los humanos por encima de los perros.

Cmo impedir que un perro monte a las personas? Dado que

el montar es un signo de dominio social, usted deber imponer alguna

forma de dominio o eliminar el valor social del acto. La manera ms

simple de imponer el dominio es a travs del adiestramiento de obe

diencia bsico. La gente suele asombrarse ante la rapidez con que pue

de reducirse esta clase de conducta con slo llevar al perro a una clase

de obediencia canina para principiantes. El adiestramiento consiste en

ensear al perro a que responda a sus rdenes: eso hace que usted

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exprese su dominio, y los perros no montan a los individuos a los


que perciben como dominantes. En el improbable caso de que la
conducta vuelva a aparecer, se le dice "No" al perro con el mayor
nfasis posible, y luego se le aparta rpidamente de su objetivo, se
le coloca en una posicin controlada de "sentado" o "echado", y se
le ordena que se "est quieto" durante uno o dos minutos. Si hace
mos cumplir las rdenes de esta manera, el dominio del humano
queda restablecido sin necesidad de recurrir a la fuerza, y la con
ducta de montar debera desaparecer.
A veces, especialmente con dueos tolerantes y pacficos y pe
rros grandes y dominantes, esta conducta puede ser muy persistente.
En esos casos, he descubierto que la mejor manera de actuar es atacan
do el componente "social" del dominio. Para ello hay que evitar cual
quier contacto fsico con el perro cuando ste exhibe las conductas de
monta. El contacto fsico y la atencin social pueden ser recompensas
muy poderosas. Basta con que deje una correa corta unida al collar del
perro. Cada vez que el perro intente practicar la conducta de montar
con usted, con sus hijos o con cualquier visita, debera sujetarlo por la
correa, llevado a una habitacin y cerrar la puerta, aislando fsicamen
te al animal de cualquier contacto durante unos tres minutos. Despus
de este "descanso" se le abrir la puerta para que pueda volver a disfru
tar del contacto humano, sin reido y sin decirle nada.
En una ocasin, le describ el mtodo que uso para eliminar
la conducta de montar a la propietaria de un foxterrier llamado Tracker.
Aunque el perro siempre se portaba bien en presencia de su espo
so, el cual pesaba 80 kilos, apenas ste sala de la casa, intentaba
montar a su duea y persista en esa actividad muchas veces a lo
largo del da. El da en que se inici el procedimiento de aisla
miento, la mujer me telefone.
"No est dando resultado. Hoy he tenido que aislar a Tracker
veinticinco veces."
"Siga con ello -le dije-o Tracker lleva ms de un ao ex
presando su dominio con xito, y el mtodo quiz tarde un poco
en surtir efecto."
Unos das despus, volvi a telefonearme. "Tracker lo est ha
ciendo mucho menos, puede que media docena de veces al da. Des
graciadamente ahora tenemos un nuevo problema. Tracker la ha em
prendido con los cojines del sofa!".
"Eso es lo que llamamos una conducta de desplazamiento -la
tranquilic-o Como ve que ahora ya no tiene tanto xito con usted,

223

Tracker anda buscando algo que dominar, aunque slo sea un co


jn. Ponga fuera de su alcance cualquier objeto que intente montar,
y cada vez que lo vea montando a un objeto, acte como si la
estuviera montando a usted y limtese a aislarlo durante el perodo
de tres minutos habitual."
El nmero de montas y aislamientos se fue reduciendo cada da
que pasaba, y al cabo de unas tres semanas stos se redujeron a cero.
Recuerden que montar es una conducta que pretende expresar domi
nio social. Si el perro es apartado inmediatamente de los IIembros de
su manada cada vez que intenta llevarla a cabo, la conducta se vuelve
intil a efectos comunicativos porque el resultado es que, de pronto, el
. perro no tiene alrededor a nadie a quien dominar. El objetivo de la
comunicacin canina es proporcionar al perro resultados tiles y de
seables, por lo que las seales que producen efectos no deseados sim
plemente tienden a desvanecerse.

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SIGNOS Y TECLAS

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Cuando empezamos a examinar la cuestin del lenguaje canino,
partimos de una idea que aportan los primeros investigadores. A la
hora de estudiar el lenguaje productivo animal, siempre parecan vol
ver a la cuestin del habla. Su argumento bsico constantemente era
que, si un animal no puede hablar, es decir, en e! sentido de producir
sonidos significativos parecidos a los sonidos humanos, entonces no
posee un autntico lenguaje. Ahora ya hemos visto que los perros se
comunican. pero que una gran parte de su comunicacin se lleva a
cabo mediante signos y seales en vez de sonidos de habla cuidadosa
mente articulados. Si aceptramos la posibilidad de que e! lenguaje
productivo de los perros u otros animales puede adoptar la forma de
lenguaje corporal, tal vez podramos entonces demostrar que poseen
unas capacidades lingsticas bastante ms grandes que las reconocidas
hasta ahora por los investigadores, quizs incluso con un nivel de com
plejidad que los lingistas aceptaran como "autntico lenguaje".
Lo primero que deberamos dejar claro es que no se trata de un
concepto tan revolucionario. Puede haber lenguaje sin sonidos de!
habla. Tomemos e! caso de los sistemas de comunicacin usados por
los sordos. Obviamente, una persona sorda quiz nunca oiga hablar a

otras, dado que no puede percibir los sonidos asociados a las conversa
ciones corrientes. Pero esas personas pueden aprender un lenguaje
basado en gestos. En los Estados Unidos, habitualmente aprenden el

Lenguaje de Signos Americano (American Sign Language, que suele


designarse ASL).
Es este complejo sistema de gestos un autntico lenguaje? Bueno,
aunque no es una mera traduccin directa de ningn lenguaje cono
cido, indudablemente dispone de todos los componentes que espera
mos encontrar en un idioma, gramtica incluida. Adems, elASL no se

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CONVE~E CON SU PERRO

reduce a una simple cuestin de sealar: puede usarse para expresar


ideas y puede describir acontecimientos que ocurrieron en el pasado
o que pueden ocurrir en el futuro. Tambin puede utilizarse para des
cribir y analizar objetos que no se hallan fisicamente presentes. En
ASL, pueden contarse las historias ms complejas al igual que en cual
quier otro lenguaje hablado.
El ASL puede aprenderse de la misma manera informal en que
los nios aprenden los lenguajes hablados. Los bebs de padres sordos
que hablan ASL simplemente aprenden ASL. El beb puede no ser
sordo, pero aprender los gestos a travs de las interacciones informa
les con sus padres, y no mediante alguna forma de instruccin explci
ta, del mismo modo en que los nios dotados de audicin que crecen
en un entorno en el que estn rodeados de lenguaje hablado, aprenden
a hablar el lenguaje utilizado por sus padres. Dichos bebs tambin
pasarn por las fases de desarrollo del lenguaje normal, e incluso bal
bucearn, pero no vocalmente: balbucearn en gestos. Est claro, pues,
que el lenguaje no tiene por qu surgir de la boca; tambin puede
proceder de las manos o de cualquier otra parte del cuerpo que pueda
usarse para hacer gestos.
Una vez que nos hemos liberado de la idea de que los ani
males deben hablar y "sonar como personas" para que se los reco
nozca como poseedores de alguna clase de lenguaje, podemos exa
minar el lenguaje animal desde una perspectiva ms innovadora.
Hemos visto que los animales disponen de un lenguaje corporal y
tienen la habilidad de hacer gestos. Algunos animales quiz no sean
capaces de hacer gestos tan complejos como los que encontramos
en el ASL, pero otros s pueden hacerlos. Adems, ahora que nos
hemos desprendido de las cadenas de la palabra hablada, podemos
ayudar a esos animales que no disponen de un control muscular
demasiado bueno sustituyendo su capacidad limitada para hacer
gestos por algunas soluciones tecnolgicas.
Cuando una nueva jornada de investigadores empez a estudiar
el lenguaje animal, los perros no estaban entre las primeras especies
que eligieron. Siguiendo el camino trazado por los primeros investiga
dores, escogieron a los animales ms prximos a los humanos, los monos,
con la esperanza de que eso aumentara las probabilidades de xito.Ya
hemos visto que los chimpancs criados en casas humanas y que reci
bieron la misma instruccin lingstica que los nios no aprenden a
emitir muchos sonidos significativos. No obstante, en una fecha tan
temprana como 1925, el psiclogo y estudioso del comportamiento

SIGNOS y TEClAS

127

animal Robert Yerkes aventur la hiptesis de que los monos quiz


tuvieran muchas cosas que decir, pero que simplemente no tenan
forma alguna de decirlas. Sugiri que quiz se les pudiera ensear
algn lenguaje de signos. Esta sugerencia no se llevara a la prctica
hasta 1966, cuando entraron en escena Allen y Beatrice Gardner, de la
Universidad de Nevada. Esta pareja de investigadores supo aprovechar
el hecho de que los monos disponen de manos muy flexibles, las cua
les pueden formar muchos gestos.
Los Gardner se hicieron con una chimpanc de aproximada
mente un ao de edad llamada Washoe que haba sido capturada en
estado salvaje despus de pasar los primeros meses de su vidajunto a su
madre. Washoe fue alojada en el patio trasero de los Gardner, un rea de
unoS 1.500 metros cuadrados. Viva en una casa remolque totalmente
autosuficiente, dentro de la que poda comer, dormir y hacer sus nece
sidades. Durante los cuatro aos que Washoe pas all, los investigadores
slo se comunicaron con ella enASL. Se esperaba que Washoe aprendiera
una gran parte del lenguaje de signos meramente por el hecho de estar
expuesta a l, pero tambin se le daran algunas sesiones de instruccin
formal, una especie de escuela primaria, para aprender ASL.
Un miembro del equipo de investigacin permaneca junto a
Washoe en todo momento salvo cuando dorna. Los investigadores
hablaban con ella en lenguaje de signos mientras llevaban a cabo toda
una serie de actividades concebidas para mantenerla interesada y acti
va. Washoe haca frecuentes salidas a la comunidad cercana Y reciba
muchas visitas.Tambinjugaba, trepaba a los rboles y usaba los juegos
infantiles instalados en el patio trasero de los Gardner. El programa de
actividades se completaba con las sesiones de instruccin formal du
rante las que se le enseaba ASL,un aprendizaje que sola limitarse a
hacerle imitar los gestos ejecutados por el profesor. A veces haba que
tornarle las manos para ensearle las posiciones correspondientes al
signo en cuestin. Para alentarla a usar los signos,Washoe reciba golo
sinas de recompensa cuando haca los signos correctos para detem
nado objeto o situacin.
Washoe empez a aprender el ASL e incluso pas por algunas
de las fases iniciales del aprendizaje del lenguaje observadas en los hul
manos, como el balbucear con gestos. Acab aprendiendo 132 signos.
Roger Fouts, uno de los investigadores que trabajaban con los
Gardner, sigui estudiando el lenguaje de los simios despus de haber
se llevado a Washoe al Cenero de Primates de la Universidad Central
de Washington? Fouts crea que la evidencia ms abrumadora de que

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228

CONVE:B2-E

CON SU PERRO

SIGNOS
Washoe utilizaba el lenguaje de la manera en que 10 emplean los nios
humanos era 10 que l llamaba "parloteo manual espontneo". La chim
panc se sentaba en su cama y le haca signos a su mueca favorita. de
la misma forma en que los nios hablan con sus juguetes. En una
ocasin, Fouts vio entrar sigilosamente a Washoe en una habitacin
que. ella 10 saba. le estaba prohibida. y se dio cuenta de que se estaba
haciendo el signo de "Silencio" a s misma.
Ver a Washoe mientras se fa someta a diversas pruebas para de
terminar su nivel de conocimiento del lenguaje, produjo algunas ob
servaciones fascinantes. Por ejemplo. cuando se equivocaba, Washoe
tenda a cometer la misma clase de errores que cometen los nios. Sus
errores se basaban ms en la confusin de significado que en la del
sign? correspondiente a la palabra. A veces haca el signo de "perro"
cuando se le enseaba la foto de un gato, o el de "cepillo" ante la foto
de un peine, o el de "comida" ante la foto de un trozo de carne. Inclu
so aprendi a corregir su propio uso de las palabras. En una ocasin,
hizo el signo de "esa comida" cuando estaba mirando una foto de un
refresco en una revista. Despus se mir la mano. puso cara de disgusto
y cambi el signo por" esa bebida". As es como los nios suelen co
rregirse a s mismos cuando hablan diciendo: "No! No quera decir
'd eClr
. ..."
eso., Quena
Adems de aprender signos de ASL correspondientes a palabras.
Washoe aprendi a unir signos para formar frases de dos palabras y. en
ocasiones, de tres. Poda pedir casas -"Dame manzana" o "Ms plta
no"-. y describir objetos. como "Manzana roja" o "Bola grande".
Solicitaba actividades -"Hazme cosquillas"-, o describa destinos a
los que tena intencin de ir, diciendo "Ir fuera" cuando se dispona a

salir de la habitacin o "Dentro cama" cuando se preparaba para ir a

dormir. Poda determinar relaciones complejas. por ejemplo de pro

piedad. como cuando respondi a la pregunta "De quin es este SOm

brero?" diciendo "Sombrero de Rog er ". o a "De quin es esta pelo

ta?" con "Pelota de Washoe".


Despus de Washoe. se les ha enseado ASL a varios chimpancs
ms. La similitud de su uso del lenguaje y estructura con 10 que vera
mos en un nio entre los dos aos y medio y los tres es notable. Oca
sionalmente.los chimpancs inventan nuevas etiquetas usando signos
ya existentes, como cuando llaman "fruta bebida" a un meln o "pja
ro de agua" a un cisne. Hubo una Ocasin en que un chimpanc mor
di un rbano y se apresur a escupirlo mientras haca los signos "llora
comida dao". Si no existe ningn signo adecuado que puedan usar

y TECLAS

229

para referirse a un objeto. se sabe de casos en los que han creado uno.
Un ejemplo muy interesante de ello se produjo cuando Washoe in
vent un signo para "babero" que consista en reseguir los contornos
de uno sobre su pecho. Los Gardner haban querido que usara la pala
bra "servilleta", dado que sta se empleaba con tanta frecuencia como
el babero, y por eso insistieron en que Washoe usara aquel signo. Cosa
de un mes despus. varios nios sordos de la Escuela para Sordos de
California que hablaban ASL vean una filmacin de Washoe. Cuando
vieron que Washoe haca el signo "servilleta" para referirse al babero,
informaron a los investigadores de que el signo estaba equivocado.
Despus les mostraron el signo ASL para "babero". que consista en
trazar los contornos de un babero delante del pecho... iY era casi idn
tico al signo que Washoe haba inventado por s sola!
Aparentemente. los chimpancs incluso pueden crear y usar pa
labrotas. Esto se observ por primera vez despus de que Washoe hu
biera sido transferida al Instituto para el Estudio de los Primates de
Norman. Oklahoma. All viva en un gran cercado con ms chimpan
cs y otros monos. La observacin de su conducta demstr que se
gua usando el lenguaje de signos e incluso que se 10 haba enseado a
otros chimpancs del recinto. de manera muy parecida a como los
adultos intentan ensear el lenguaje cuando interactan con nios o
con individuos que no conocen la lengua que estn hablando. Hasta
aquel momento.Washoe haba empleado la palabra "sucio" para refe
rirse a las heces o los objetos manchados. Despus de pelearse con un
mono rhesus. se refiri a l llamndolo "mono sucio". Desde ese mo
mento. Washoe ha usado regularmente el signo "sucio" para describir
a las personas que rechazan sus peticiones. Igual que los humanos.
Washoe ha aprendido a renegar'
Posteriormente. Roger Fouts llev a Washoe a un entorno familiar
que comparta con variosjvenes chimpancs. l y su esposa. Debbi. gra
baron en vdeo unas cuarenta y cinco horas de conversaciones entre
chimpancs. Descubrieron que, al igual que una familia humana. los
chimpancs charlaban entre ellos mientras llevaban a cabo sus activi
dades cotidianas. Intercambiaban signos mientras jugaban. compartan
mantas y desayunaban y cuando se disponan a acostarse. Hasta resol
van dificultades recurriendo al lenguaje de signos. Si dos jvenes chim
pancs. Loulis y Dar. se peleaban. Loulis culpaba del problema a Dar. l
la sealaba y luego haca los signos "Bueno bueno yo". Entonces Washoe
vena y castigaba a Dar. Finalmente. Dar acab encontrando una solu
cin. Cuando vea venir a Washoe. corra hacia ella y expresaba

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231

CONVE~E CON SU PERRO

frenticamente: "Ven abrazar." Entonces Washoe se ablandaba y se li


mitaba a reir a Loulis, dicindole que saliera de la habitacin con un
"Ve all", al tiempo que sealaba la salida.
Los chimpancs no son la nica especie no humana que puede
aprender el ASL. A un orangutn se le ensearon ms de cincuenta
gestos, y la psicloga Francine Patterson ha enseado a Una gorila de
las llanuras llamada Koko ms de 300 signos gestuales. Al igual que
Washoe, Koko ha aprendido a usar palabrotas, pero, adems, de vez en
cuando utiliza el lenguaje de signos para decir mentiras, si cree que,
hacindolo, puede obtener alguna clase de recompensa.
Algunos escpticos dudan de que nada de todo esto sea autn
tico lenguaje. Se basan en el hecho de que la mayor parte del lenguaje
de los monos adopta la forma de peticin, y argumentan que los ani
males simplemente podran estar aprendiendo de memoria un gesto
determinado para obtener una recompensa. As, dicen que si un perro
responde a la orden "Sintate!" desplazando su cuerpo hacia una po
sicin sentada, y luego obtiene una golosina o una palmadita en la
cabeza, ha demostrado una asociacin aprendida entre un sonido y un
movimiento corporal, pero no el significado de la palabra "Sintate".
De manera similar, un chimpanc puede responder a los signos de la
pregunta "Qu quieres ahora?" con los signos "Dame manzana" sin
tener ninguna nocin conceptual del significado del lenguaje o de la
secuencia, y sabiendo nicamente que esa determinada secuencia de
movimientos de la mano obtiene una recompensa.
Hay varios puntos que hacen que este argumento no sea dema
siado convincente. Uno es el hecho de que una gran parte del lengua
je humano, aunque no venga expresado como una peticin, sirve para
pedir algo, dependiendo del contexto. Tomemos una frase como" Me
duelen los pies". A primera vista, suena como llna descripcin de una
condicin existente en el mundo y no parece ser una peticin, como
s lo es "Dame manzana". No obstante, hay muchas situaciones en las
que la frase "Me duele el pie" es correctamente interpretada por un
oyente como una peticin. En la consulta de un mdico, dicha decla
racin servira como una peticin de ser tratado y obtener un alivio
del dolor. Yendo por un camino de montaa, podra ser interpretada
como la peticin de hacer un alto para descansar. Saliendo del trabajo,
esa m.isma frase podra ser interpretada por un amigo como una peti
cin de ser llevado a casa en coche.Y al entrar en casa, podra ser una
peticin dirigida a un ser querido que pretende obtener atencin, un
abrazo y una palabra amable.

Existen otras pruebas de que el lenguaje animal no se reduce a


un mero aprendizaje de memoria, sino que posee las caractersticas del
lenguaje humano. En lenguaje humano podemos expresar la misma
idea usando varias secuencias de palabras distintas: "El chico golpe a
la pelota", "La pelota fue golpeada por el chico", "Lo que el chico
golpe fue la pelota", "Fue una pelota aquello que fue golpeado por el
chico", etctera. Cada una de esas frases es distinta, pero todas comu
nican el mismo contenido. Este proceso tambin se halla presente en
el caso de Washoe. Por ejemplo, cuando se encontraba ante una puerta
cerrada, Washoe variaba sus frases. "Dame llave", "Abre llave", "Llave
dentro", "Abre lla\'e por fa\'or", "Abre ms", "Dentro abre ayuda" y
"Abre llave ayuda deprisa" figuran entre las trece frases distintas graba
das por los investigadores que Washoe us para esa situacin. Si se
tratara de aprenderse de memoria una frase para obtener un determi
nado resultado y sta hubiera sido recompensada, entonces la misma
frase se habra utilizado una y otra vez, y no habra sido necesario
introducir variaciones.
Algunos anlisis de las conversaciones filmadas de la vida coti
diana de los chimpancs tambin indican la existencia de algo ms que
meras peticiones aprendidas. Los chimpancs solan sentarse a charlar
de los acontecimientos del da y de aquello en lo que parecan estar
pensando. Cuando hablaban de su comidl favorita no era para obte
nerla, dado que no haba humanos cerca. U no de ellos poda decir
"Manzana buena". y otro chimpanc mostraba su desacuerdo con esa
eleccin diciendo "Pltano bueno". Despus podan pasar a hablar de
los alimentos que no les gll5taban, todo ello sin que hubiera nada que
comer a la vista, como si alguien viera pasar a una persona con una
taza de caf en la mano y comentara "Caf", y otra persona (que lo
encontraba demasiado amargo) replicara:"Caf malo". El vocabulario
es muy simple y las frases son muy cortas, pero parece haber un inten
to real de usar los signos de la m.isma manera en que los nios sordos
usan su lenguaje de signos.
Desde el punto de vista de un investigador, aunque estos resul
tados parezcan impresionantes, hay ciertos problemas a la hora de con
siderar el A5L como una evidencia de lenguaje en los monos. Existe
la posibilidad de que el observador que conversa con el chimpanc
peque de un exceso de interpretacin y lea demasiado significado en
las respuestas del animal. El oyente incluso puede, de una manera in
consciente, estar guiando o controlando la conducta del chimpanc
para crear la apariencia de una mayor habilidad lingstica de la que

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232

CONVE~E CON

r ...

SU PERRO
SIGNOS y TECLAS

realmente posee el animal. Por esta razn, algunos investigadores han


usado otra tcnica, que equivale a ensear a leer y escribir a los monos.
La primera persona que intent ensear un lenguaje grfico a
monos fue David Premack, quien inici su trabajo con la Universidad
de California y ms tarde prosigui sus estudios en Pensilvania.3 Su
primer estudiante fue una chimpanc de seis aos llamada Sarah que
se haba criado en un laboratorio. En vez de palabras escritas, Premack
us piezas de plstico de distintos colores y formas cuyo reverso met
lico permita adherirlas a un tablero magnetizado. Las formas eran
totalmente arbitrarias y no guardaban ninguna clase de relacin con
los objetos que representaban. Adems, muchas de las palabras eran
bastante abstractas, como "no" o incluso "si... entonces". Sarah apren
di a "leer" esas formas igual que si fueran palabras. Usando mtodos
de aprendizaje lo ms simples posible, Premack le ense despus a
escribir sus frases seleccionando formas y combinndolas para que for
maran respuestas a preguntas o peticiones de distintos objetos. Sarah
ha aprendido alrededor de 130 palabras, que es aproximadamente el
mismo nmero que Washoe aprendi en ASL. Adems, Sarah puede
combinar esos smbolos para "escribir" frases bastante complejas refe
rentes a trueques y situaciones hipotticas. Por ejemplo, podra escri
bir: "Sarah da manzana Mary silentonces Mary da Sarah chocolate."
Este trabajo ha sido ampliado y sometido a un mayor control
experimental por Duane Rumbaugh y Sue Savage-Rumbaugh, que
trabajan en los Laboratorios Yerkes de Biologa de los Primates en
las afueras de Atlanta, Georgia. 4 Los Rumbaugh tuvieron la suerte
de usar una variedad de chimpanc que ha resultado ser un mago
del lenguaje en comparacin Con otros animales. Se trata de una
especie rara y en peligro de extincin, el Pan panisms, conocido a
veces con el no muy acertado nombre de chimpanc pigmeo, aun
que esos animales son casi tan grandes como el chimpanc comn.
Tambin se los llama bonobos. El sistema de aprendizaje del len
guaje que utilizan es un tanto similar al de Premack, Con la dife
rencia de que est totalmente computarizado. Usan un teclado de
entre setenta y cinco y noventa teclas en el que cada tecla est
marcada con un smbolo arbitrario. Cuando se pulsa la tecla, sta se
ilumina y su smbolo aparece secuencialmente en una pantalla, lo
cual permite que los chimpancs puedan ir siguiendo sus secuencias
de smbolos a medida que "escriben frases".
Los resultados obtenidos por los chimpancs bonobo han sido
realmente impresionantes. A veces usan los smbolos para nombrar y

233

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describir objetos que no estn pidiendo sino que simplemente estn


viendo en aquel momento. En ocasiones tambin usan sus smbolos
tecleados para describir acontecimientos que tuvieron lugar en el pa
sado, como cuando un bonobo explic un corte que tena en la mano
describiendo cmo lo haba mordido su madre. A veces hacen peti
ciones muy creativas, como pedir a otros que le hagan algo a otro
individuo: un bonobo pidi a un investigador que persiguiera a otro
para que pudiera ver cmo corran.
Estos chimpancs no estaban rodeados de ASL; vivan en un
entorno donde los investigadores hablaban ingls. Los investigadores
les hablaban cuando les enseaban smbolos, por lo que un sonido
tambin poda asociarse con un signo, y tambin hablaban a los chim
pancs de lo que se estuviera haciendo en un momento dado. Al igual
que unos nios que crecen rodeados de un lenguaje hablado determi
nado, aquellos chimpancs desarrollaron habilidades de lenguaje re
ceptivo y han llegado a entender notablemente bien el ingls hablado.
Su capacidad lingstica es lo bastante grande para permitirles respon
der a rdenes que utilizan combinaciones de palabras que no haban
odo antes. Por ejemplo, se le puede decir a un bonobo: "Toma la llave
y ponla dentro de la nevera". Aunque los chimpancs ya entiendan
cada una de las palabras por separado, esta frase representa un concepto
nuevo con el que nunca haban tenido contacto anteriormente. Aun
as, los animales son capaces de hacer lo que se les pde.
La similitud entre la manera en que los bonobos parecen haber
aprendido el lenguaje y cmo lo aprenden los nios humanos es nota
ble. Una gran parte del aprendizaje se produce simplemente observan
do cmo otros individuos usan el lenguaje y a travs de interacciones
sociales normales en las que el lenguaje se halla presente. Un banaba,
Kanzi, aprendi a teclear frases viendo cmo le enseaban a hacerlo a
su madre cuando l era muy joven. Los investigadores acabaron pres
cindiendo de su madre, ya que pareca costarle mucho aprender y daba
la impresin de no ser particularmente lista. Pero en cuanto su madre
hubo salido del laboratorio, Kanzi demostr haber desarrollado una
considerable habilidad lingstica, no slo en lo referente al lenguaje
receptivo sino tambin en lo concerniente al lenguaje productivo.
Confirm que ya haba aprendido a usar correctamente el teclado
para pedir determinados alimentos, y ms tarde que tambin haba
aprendido a solicitar actividades, como ver la televisin,jugar, visitar a
sus amigos, etctera. Lo ms sorprendente de todo quiz sea que Kanzi
tambin usa el teclado para anunciar sus intenciones, como: "Kanzi

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235

CON SU PERRO

come manzana enton~es...despus va a dormir". Algunos investigado


res han sugerido que este nivel de capacidad lingstica casi equivale al
de un nio de tres aos.
Aunque estos estudios de las capacidades lingsticas de los monos
son prometedores, su aplicacin a las capacidades lingsticas de los
perros podra ser un tanto limitada. Los estudios nos dicen que los
animales pueden aprenderse algunas formas de lenguaje corporal (y
los signos son un lenguaje corporal) con ms facilidad que el lenguaje
vocal. La razn obvia por la que los estudios centrados en el ASL no
ofrecen un camino tan prometedor para los perros es que stos no
slo disponen de un control vocal muy limitado para articular los
sonidos de las palabras, sino que su capacidad manipulativa tam
bin es limitada. N o poseen la destreza de los monos y no pueden
formar gestos. Aunque tu vieran la agilidad necesaria en sus patas,
no tienen dedos con los que ejecutar las formas necesarias para el
ASL u otro lenguaje de signos ms complejo. Los perros pueden apren
der a tocar las cosas con las patas, y quizs incluso a acercrselas o
mantenerlas inmviles, pero bsicamente manipulan el mundo a tra
vs de su boca y sus mandbulas.
Sin embargo, los ltimos estudios sobre el uso de los teclados
parecen un poco ms esperanzadores. Un perro podra aprender a pulsar
una tecla con la nariz, o quizs incluso a poner la pata sobre un smbo
lo determinado. Si, de alguna manera, esas respuestas se asociaron a
smbolos, quiz podramos enseii.ar al perro algunos aspectos del len
guaje humano.
Esto nos lleva a la historia de Elisabeth Mann Borgese y Arli .
Estos acontecimientos son anteriores a los experimentos de manipu
lacin de smbolos de Premack y los Rumbaugh, e incluso al proyecto
con el que los Gardner empezaron a ensear el lenguaje de signos a
Washoe. Elisabeth era la hija menor de Thomas Mann, el novelista
alemn que gan el Nobel de Literatura en 1929. Era escritora, defen
sora del medio ambiente y tambin una apasionada estudiosa del com
portamiento animal. En octubre de 1962, Elisabeth dio comienzo a lo
que sera un experimento de tres aos en el que intentara ensear a su
perro Arli a leer y escribir. No utilizara ningn sistema arbitrario nue
vo de comunicacin, sino el lenguaje humano. Eligi a Arli por consi
derarlo el ms inteligente de sus cuatro setters ingleses y el que tena
ms probabilidades de beneficiarse de la instruccin. Cuando hubiera
terminado de ensearle, Arli sabra escribir al dictado y tecleara las
palabras que le fuera diciendo su duea.

Al principio, sus mtodos de enseanza fueron bastante simples.


Elisabeth us tazas de plstico que podan taparse con platillos de pls
tico. En cada platillo haba un smbolo. El trabajo del perro consista
en decidir qu smbolo era correcto y hacer caer ese platillo de la taza.
Si haba acertado, Arli encontraba un trocito de comida en la taza, y
eso le serva como recompensa. Su duea empez usando platillos
marcados con uno o dos puntos negros. Si ella deca la palabra "uno",
el perro tena que seleccionar el platillo con un punto, mientras que
"uno-dos" era el signo verbal para seleccionar el platillo con dos pun
tos. Este primer paso en el aprendizaje del lenguaje requiri cuatro
semanas de adiestramiento.
Para conseguir que el perro prestara ms atencin a las pautas,
pas a ensearle a distinguir entre varios smbolos dibL~ados, como un
signo ms y un crculo o un tringulo y un cuadrado. En cuanto Arli
hubo aprendido a discriminar entre cierto nmero de pares de smbo
los, su duea pas a hacerle elegir entre varias posibilidades. Ahora, el
perro te'na delante tres tazas marcadas con uno, dos o tres puntos. La
pauta de tres puntos aadida tena que ser seleccionada si se le daba la
nueva orden verbal, "uno-das-tres". El orden en que se presentaban
las pautas siempre era cambiante ycombinado, por lo que el animal
realmente tena que fijarse en las pautas y contar los puntos para selec
cionar la taza con el nmero correcto. Arb no haba nacido con nin
gn don especial para las matemticas pero, despus de tres meses de
adiestramiento cotidiano, haba aprendido a contar hasta tres .
El ritmo de aprendizaje de Arli se aceler tras unas breves vaca
ciones de la escuela, y slo necesit un mes ms para aprender a contar
hasta cuatro, as como para saber distinguir entre las palabras "PERRO" Y
"GATO". Elisabeth lo explicaba as: "sta es la forma en que "leen" los
animales. T dices "perro" y l tira el platillo donde est escrito "pe
rro"; t dices "gato" y l tira el platillo donde est escrito "GATO"."
Despus de unas cuantas semanas ms, Arli poda contar hasta
seis y leer las palabras PERRO, GATO, ARLI, PJARO, PELOTA Y HUESO. Tam
bin haba aprendido a seleccionar el ms alto de dos nmeros que se
le presentaran, aunque Elisabeth ~dmiti que eso haba requerido "mu
chos das y semanas Y nos oblig a pasar por miles de errores, decep
ciones y retrocesos".
La siguiente tarea consisti en aprender a deletrear. Elisabeth
eligi la imagen de una palabra familiar, como GATO, y la present bajo
la forma de cuatro platillos marcados con las letras G, A, T Y O, respecti
vamente. Arli tena que tirar los platillos en el orden necesario para

236

CONVEmE

CON SU PERRO
SIGNOS y TECLAS

deletrear la palabra de prueba, incluso si los platillos estaban ordenados


en alguna secuencia distinta como ATOG o GTOA. En cualquier caso,
Arli tena que seleccionar 'p;imero la G, luego la A, despus la T y
finalmente la
Ms adelante,Elisabeth introdujo conjuntos de letras
mezcladas, como PGOATORRE, y Arli tena que seleccionar las palabras
PERRO o GATO en cuanto se le ordenara.

o.

El adiestramiento no siempre iba sobre ruedas. Cuando Arli es


taba cansado o encontraba particularmente dificil una tarea, a veces se
quedaba quieto con una expresin particularmente perpleja en la cara
y esperaba a que le echaran una mano. Otras veces se limitaba a tirar
platillos al azar, como un estudiante cuando se enfrenta a un examen
de respuestas mltiples para el que no ha estudiado. Ese estudiante se
dice que las respuestas marcadas al azar podran, por pura causalidad,
ser las correctas, mientras que no Contestar ninguna pregunta cierta
mente le har obtener la puntuacin ms baja posible.
Despus de que Arli hubiera llegado a ser bastante fiable dele
treando palabras con platillos marcados con letras, se le transferi a una
mquina de escribir elctrica. El teclado dispona de una barra
espaciadora y veintin letras que poda accionar Arli. Lo nico que
tena que hacer era pulsar la tecla adecuada con el hocico. No haba
ningn monitor de ordenador especial que Arli tuviera que mirar, ya
que en aquel entonces el uso de los ordenadores todava no estaba
muy extendido, por lo que la nica manera en que Arli poda seguir la
secuencia de letras que tecleaba era vindolas aparecer sobre el papel
con cada pulsacin. Para ayudarlo, Elisabeth instal delante del carro
de la mquina una lupa, la cual deba permitir que Arli viera amplia
ciones de las letras y las palabras que estaba tecleando. El invento, sin
embargo, no sirvi de nada. No pareca haber forma alguna de dirigir
la atencin de Arli hacia la pgina escrita, ni de relacionar el

mecanoscrito obtenido con la actividad de teclear. En lo que al perro

se refera, su cometido terminaba cuando haba tecleado, o quiz sera

ms exacto decir "accionado", una secuencia de letras para formar una

palabra. A partir de ese momento, el manuscrito o pgina tecleada slo

era algo que poda masticarse.


Arli aprendi muy deprisa a escribir palabras, entre ellas: ARU,
PLUTO (otro de los perros de Elisabeth), PERRO, GATO, PJARO, COCHE,
CARNE, HUESO, HUEVO, PELOTA, BUENO, MALO, REGULAR, IR, VEN, COME,

Las palabras le eran dictadas fonticamente y Elisabeth


trataba de articularlas de la manera ms meticulosa y prolongada posi
ble, como en AAAAA-RRRRR-LLLLL-III!l. Desgraciadamente,Arli no pareca
TOMA, Y, NO.

237
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atribuirles ningn significado especial. En realidad, ms que aprender a


leer pareca estar "escribiendo al dictado". Pasado un tiempo, haba
aprendido diecisiete letras y alrededor de sesenta palabras, y poda te
clear sin errores frases enteras del tipo de Arli bueno va a coche y ve un perro
malo. Elisabeth estaba muy orgullosa de los progresos que haba hecho
durante aquel ao. De hecho, confiaba hasta tal punto en sus habilida
des que permiti que Arli escribiera sus felicitaciones navideas.
Entenda realmente Arli el significado de algo de lo que teclea
ba? Elisabeth no estaba completamente segura, pero hubo un inciden
te que le hizo concebir algunas esperanzas. Elisabeth haba estado via
jando con Arli y el perro sufri algunos problemas gstricos. El resultado
fue que perdi las ganas de trabajar. Un da Elisabeth lo llam a la
mquina de escribir.Arli estaba medio dormido y no mostr ningn
inters mientras su duea le dictaba "p-e-r-r-o b-u-e-n-o c-o-m-e
h-u-e-s-o". Aparentemente, a Arli le daba igual que hubiera hueso o
no. Elisabeth esper en silencio y finalmente Arli fue a la mquina de
escribir y puls la tecla "m" con el hocico. Elisabeth no haba dictado
ninguna "m", pero decidi dejarle hacer. Arli procedi a teclear, sin
ninguna indicacin y poniendo todos los espacios en su sitio: nHlY malo
perro. Elisabeth se hizo grandes ilusiones respecto a que por fin haban
logrado dar el paso decisivo que le permitira comunicarse por escrito
con su perro.
En cuanto Arli se hubo recuperado, su duea decidi intentar
un nuevo experimento. Dejara que Arli escribiera sin dictarle nada.

Permitira que teclease cualquier cosa que le pasara por la cabeza (o el


hocico). Una vez examinado el resultado, Elisabeth lleg a la conclu

sin de que Arli estaba escribiendo poesa, no prosa. Arli escriba en


lneas continuas, pero Elisabeth, al tiempo que conservaba cuidadosa
mente todos los espacios entre unidades, dividi las lneas largas en
otras ms cortas, para subrayar la cualidad rtmica del texto. Tambin
complet cada "poema" aadindole un ttulo.
El caso es que Arli apenas usa palabras reconocibles en su poesa.
Mi poema favorito de entre todos los suyos es:
CAMA UN GGATO

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bdd af dff

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abd ad arrli

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238

CONVE~E CON SU PERRO

Elisabeth envi algunas muestras de la obra de Arli a un renom


brado crtico de poesa moderna, sin decirle que los poemas haban
sido escritos por un perro, El crtico respondi dicindole que los
poemas eran "encantadores, Me parece que muestran una clara afini
dad con los grupos 'concretistas' de Brasil, Escocia y Alemania. Ha
estado en contacto con ellos?". Despus pasaba a sugerir que, si dispo
na del apoyo y el aliento necesarios, Arli poda acabar alcanzando la
talla del poeta americano e e curnrni ngs , "que en estos momentos
tambin est escribiendo poesa de ese tipo",
Elisabeth podra haberle proporcionado ese apoyo y aliento, pero
decidi no hacerlo. Como escribi ms adelante:

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HABLAR CON
LOS OLORES

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Recompensando nicamente las palabras correctas mientras


confiaba a Arli la labor de elegir libremente de entre su, a esas
alturas, ya considerable vocabulario de palabras y combinacio
nes de palabras, hubiese podido adiestrarle para que prefiriera
las palabras reales en oposicin a las secuencias causales de letras,
Pasado un tiempo, los poemas habran parecido bastante ms
humanos y menos concretistas,
Pero me abstuve de hacerlo, El tecleo espomneo resulta muy
duro para Arli, Se pone nervioso, Empieza a golpear las teclas
con la pata, Empieza a gemir, gair y gimotear. "Cmo vaya
saber qu es lo que he de hacer? -parece decir-o Dicta! Por
el amor del cielo, dicta!"S
Lamentablemente, la palabra escrita no parece ser el medio ms
adecuado para que un perro exprese ideas.Arli me recuerda mucho a
una secretaria ma que tuvo que transcribir algunos viejos informes
para introducirlos en mi ordenador. Llevaba varios das trabajando en
ello cuando pas junto a su escritorio y le pregunt si encontraba
interesante el material.
"No sabra decirle -replic ella-o Slo lo tecleo. No es como
si lo leyese o lo entendiera."
Eso era lo que pareca ocurrir con Arli, el setter ingls converti
do en secretario.

Podemos aprender a entender a los perros e incluso a comuni


carnos con ellos a travs del conocimiento de su lenguaje, pero eso
slo puede ocurrir cuando sus seales estn diseidas para ser recibi
das por sentidos que funcionan eficientemente en los seres humanos,
Entendemos los mensajes que e! perro enva mediante e! sonido y
podemos leer lo que exhibe su cara, leer sus seales tctiles e interpre
tar sus "danzas" comunicativas y sus posturas corporales mediante la
vista. No obstante, hay un canal muy importante de! lenguaje canino
que siempre ser un misterio para la mayora de los humanos, y es e!
lenguaje olfativo,
,
El hombre medio tiene alrededor de 5 millones de receptores
olfativos en su nariz, lo cual nos sita en e! tercio inferior de los man
feros en lo que respecta a nuestra sensibilidad olfativa. La nariz del
perro medio tiene alrededor de 220 nllones de receptores, lo que
hace que su sentido de! olfato sea potencialmente cuarenta y cuatro
veces ms sensible que e! nuestro. Adems, la evolucin ha diseado la
nariz de! perro para que haga e! mximo uso posible de esa multitud
de receptores olfativos. Para empezar, e! cnido dispone de orificios
na~ales mviles que le ayudan a deternnar la direccin de! olor. In
cluso sus pautas de olisqueo difieren de las de los humanos. El perro
no necesita llenarse los pulmones mientras introduce continuamente
e! olor en su nariz mediante series de entre tres y siete olisqueas. La
nariz de! perro contiene una estructura sea de la que carecen los
humanos. El aire inhalado pasa por encima de este saliente seo, y
muchas molculas de .olor se adhieren a l. El rea situada encima de
. este saliente no es "lavada" cuando e! perro exhala, yeso permite que
las molculas de olor permanezcan all y vayan acumulndose. Cuan
do un perro respira normalmente, el aire pasa por su nariz y luego baja

240

CONVEME

CON SU PERRO

J
HABLAR CON LOS OLORES

241

hasta los pulmones. Cuando olisquea, sin embargo, deja el aire en re


poso dentro de las cmaras nasales de tal manera que el olor puede ir
acumulando in tensidad. Eso significa que pueden detectar incluso olores
increblemente tenues.
Hasta qu punto es sensible la nariz del perro lo ha demostrado
el Ejrcito de los Estados Unidos, que ha usado perros para localizar
minas terrestres. La limpieza de los t~rrenos minados es un tema que
preocupa cada vez ms, dado que actualmente muchas minas utilizan
componentes de plstico (salvo para los contactos), lo que dificulta
enormemente localizarlas con detectores de metal. Un informe del
Centro de Investigacin y Desarrollo del Ejrcito publicado en
1985 llegaba a la conclusin de que no haba ningn aparato me
cnico o electrnico que fuera tan efectivo como un perro a la
hora de detectar minas, trampas para incautos y explosivos. Ade
ms, la habilidad del perro es rara incluso entre los animales, dado
que tambin se hicieron pruebas Con tejones, coyotes, ciervos, coma
drejas, zorros rojos, varios tipos de cerdo (incluida una variedad del
cerdo salvaje llamada jabalina), mapaches, (y su primo sudamericano el
coat), mofetas, zariglieyas y cruces entre coyote y beagle. Ninguno lo
hizo tan bien como el perro.
Los investigadores del ejrcito asignaron algunas tareas incre
blemente dificiles a los perros durante el curso de esas pruebas. Ente
rraron lllinas y las dejaron all durante semanas o meses antes de que se
le pidiera al perro que las encontrara. Vertieron aceite en el suelo y le
prendieron fuego para cubrir el olor; esparcieron municin intacta y
usada en el suelo para que sirviera como distraccin. Nada fue capaz
de derrotar a la nariz del perro.
Los perros empiezan sus vidas guindose casi exclusivamente

por el olfato y el tacto. Lo primero que los atrae es el calor de su

madre, pero los cachorros recin nacidos estn ciegos y deben usar su

sentido del olfato para enCOntrar las tetas de su madre y poder mamar

de ellas. Pasados unos das, ya pueden distinguir el olor de su madre de


todos los dems. El mero hecho de introducir a su madre en una habi
tacin donde se les haya aislado de ella tender a calmar a los cacho
rros, incluso si se la lleva all sin hacer ningn ruido y eilos no pueden
vt:-r1a. Su olor es el olor de la seguridad y las comodidades.
El sensible sentido del olfato de los perros siempre produce nuevas
sorpresas. Hace algn tiempo habl con Richard Simmons, que estaba
trabajando en un proyecto parcialmente financiado por los Institutos
Nacionales de Salud de los Estados Unidos. Me cont una historia

sobre Marilyn Zuckerman, de Nueva York, y Tricia, su perra ovejera


Shetland.Tricia haba desarrollado el molesto hbito de husmearle los
riones a Marilyn o empujrselos con el hocico cada vez que se sen
taba y la perra poda llegar hasta esa zona de su cuerpo. Su esposo se
dio cuenta de que en la espalda de Marilyn haba un lunar oscuro en el

que Tricia pareca muy interesada. Pareca extrao que la perra se inte

resara tanto por aquel lunar, pero como ni le dola ni le molestaba para
nada, Marilyn se limit a ignorarlo. Un da de primavera, Marilyn
estaba tumbada en su balcn tomando el sol en traje de bao. De

pronto, sinti unos dientes en su espalda. Al parecerTricia haba deci


dido que aquel lunar no deba estar all y estaba intentando quitrselo.
La perra mordi el lunar con tal fuerza que Marilyn solt un chillido

de dolor y se levant de un salto.

Fue entonces cuando el esposo de Marilyn sugiri que tena


que haber algo realmente raro en aquel lunar para que preocupara
tanto a la perra. Marilyn iba a ir al mdico por otra razn, y ms para
satisfacer la curiosidad de su esposo que por otra cosa, le ense el
lunar. Antes de que terminara el da, Marilyn ya estaba ingresada en el
Centro Mdico Cornell, donde el lunar fue diagnosticado como cn
cer de piel; de hecho, era una variedad virulenta y peligrosa del
melanoma, que puede ser fatal si no se detecta en una fase lo suficien
temente temprana. La advertencia de Tricia probablemente le salv la
vida a Marilyn.
Simmons me dijo: "Debido a historias como sa empezamos a
investigar las capacidades diagnosticadoras de los perros. Nuestros da
tos preliminares sugieren que los perros pueden detectar melanomas y
otros tipos de cncer bastante antes de que haya cualquier otra indica
cin de que existe un problema. Creemos que esos cnceres deben

desprender alguna clase de olor que la nariz del perro puede captar.

Algunos perros muestran seales de agitacin en cuanto una persona


con cncer entra en la habitacin. Puede que, en algn momento del

futuro. la inspeccin llevada a cabo por un perro llegue a ser una parte
rutinaria de la deteccin del cncer".

Aunque todos los perros parecen tener un agudo sentido del


olfato, no podemos decir que todos hayan sido creados iguales en lo
que concierne a sus capacidades olfativas. Los machos parecen tener
mejor olfato que las hembras, tal vez porque son ms competitivos y
ms sensibles a las seales olfativas dejadas por otros machos cercanos.
Tambin hay diferencias entre las razas. Los perros con caras achatadas,
como los dogos falderos y los pequineses, no salen muy bien parados

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HABLAR CON LOS OLORES

242

CONVERE

243

CON SU PERRO

como grupo, probablemente porque la forma de su cara suele causar


les problemas respiratorios que pueden afectar e! flujo normal del
aire a travs de la nariz, Las mejores narices se encuentran en los
sabuesos, con el sabueso polica como probable campen de todos
los tiempos, Se ha demostrado cientficamente que un sabueso polica
no pierde el rastro que est siguiendo ni siquiera cuando su objetivo se
pone unas botas de goma o se sube a una bicicleta como parte de una
estrategia de fuga,
La sensibilidad olfativa de las distintas razas de perros fue estu
diada en parte por ]ohn P. Scott y]ohn L. Fuller en su laboratorio de
Bar Harbar, Maine, 1 Los investigadores colocaron un 'ra~n en un campo
de un acre y soltaron a unos cuantos beagles. Esos pe~ros altamente
sensibles a los olores slo necesitaron un minuto para encontrar al
diminuto roedor. Cuando se repiti la misma prueba con unos
foxterriers, stos tardaron unos quince minutos en dar con el ratn.
Un grupo de terriers escoceses ni siquiera consiguieron localizar al
ratn por el olor. Uno de ellos lleg a pisarlo, y fue e! chillido que.
solt e! ratn lo que finalmente le permiti detectar su presencia. Su
pongo que sa es la razn por la nunca usamos a los terriers escoceses
para seguir el rastro de fugitivos y nios perdidos.
Creo que podemos afirmar sin temor a equivocarnos que los
perros perciben e! mundo de manera distinta a las personas. Para los
perros, leer olores es el equivalente a leer un peridico. Los olores
especiales que los perros y otros animales producen con el propsito
de comunicarse se llaman fcromonas, de las palabras griegas pherein, que
significa "transportar", y horman, que significa "excitar". En un princi
pio se crea que esos olores simplemente indicaban a los machos
cundo estaban en celo las hembras, y que luego servan para im
pulsarlos a seguir a las hembras hasta encontrarlas y aparearse con
ellas. Hoy da sabemos que esas sustancias qumicas de naturaleza
personal contienen mucha ms informacin que la mera predispo
sicin a la actividad sexual. Las hormonas secretadas varan segn
e! animal est furioso, asustado o tranquilo y seguro de s mismo.
Algunas "firmas qumicas" identifican e! sexo de! perro, y otras nos
dicen qu edad tiene. Tambin proporcionan una gran cantidad de
informacin sexual, como en qu momento del ciclo del estro se en
cuentra la hembra, si est embarazada o teniendo un falso embarazo e
incluso si ha dado a luz recientemente.
Si leer olores es, para los perros, e! equivalente a leer un mensaje
escrito, entonces la orina es e! equivalente canino de la tinta. Muchas

de las sustancias qumicas que componen las feromonas se encuentran


disueltas en la orina de! perro, lo cual quiere decir que contiene mu
cha informacin acerca de l. Olisquear una boca de agua para incen
dios o un rbol situados en una ruta popular entre los perros es un
medio de mantenerse al corriente de los ltimos acontecimientos. En
realidad ese rbol es un gigantesco peridico sensacionalista canino
que contiene las ltimas noticias de! mundo de los perros. Tal vez no
contenga pasajes seleccionados de los clsicos de la literatura canina,
pero seguro que incluir una columna de cotilleos y la seccin perso
nal de los anuncios clasificados. Cuando mis perros husmean diligen
temente uno de sus lugares favoritos o un rbol en una calle frecuen
tada por otros perros, a veces me imagino que puedo or cmo leen las
noticias en voz alta. La edicin de esta maana podra anunciar, entre
otras cosas, que "Gigi, una joven perrita de lanas que acaba de llegar al
barrio, anda buscando compaa (machos castrados abstenerse)", o que
"Rosco, un robusto pastor alemn de mediana edad, declara que a
partir de ahora aqu manda l Yest marcando toda la ciudad como su
territorio. Dice que quien no est de acuerdo har bien asegurndose
de estar al corriente de pago de su seguro mdico".
La principal diferencia entre la lectura canina y la humana es
que a los humanos se les permite terminar e! artculo. Muchos perros
slo tien~n tiempo de "leer los titulares" aptes de que un brusco tirn
de su correa los obligue a seguir su camino. Esto ocurre porque mu
chos opinan que el proceso de husmear e! sitio en el que otros perros
han dejado sus seales de orina es asqueroso Y muy poco higinico.
Algunos dueos particularmente ignorantes pueden llegar a castigar a
sus perros por haber tratado de seguir la actualidad del barrio.
La razn por la que las farolas y los rboles son tan populares
entre los perros a la hora de orinar es que los machos prefieren "mar
car" superficies verticales. Extender e! olor por encima de! suelo per
mite que el aire lo lleve mucho ms lejos. La razn ms importante
para usar como blanco superficies elevadas y verticales es que la altura
de la marca proporciona al barrio una indicacin de cules son las
dimensiones del perro que ha dejado la marca. Recuerden que el ta
mao es un factor importante a la hora de determinar el dominio
entre los cnidos. Como el dominio parece ser ms importante para
los machos, stos han desarrollado e! hbito de levantar la pata cuando
orinan para lanzarla a una mayor altura. Otro factor importante es que,
cuanto ms arriba est la marca, ms dificil les resultar a los otros
perros dejar su propia marca encima de ella y tapar el mensaje.

244

CONVE~E CON

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SU PERRO
HAlllAR CON LOS OLORES

Algunos perros se esfuerzan hasta tal punto por dejar sus marcas
de orina lo ms arriba posible que casi se caen en el intento.Yo mismo
he presenciado un ejemplo realmente curioso. El protagonista fue un
basenji, el pequeo sabueso africano a quien se considera muy cercano
a los perros salvajes africanos en cuanto a muchas de sus conductas.
Aquel base~i en particular, un robusto macho sin castrar llamado Zeb,
haba adoptado una pauta de miccin utilizada ocasionalmente por los
perros salv~es. Zeb seleccionaba un rbol y corra hacia l. Cuando se
enCOntraba cerca de su base, saltaba de tal manera que sus pies traseros
acababan subiendo por el tronco como si anclaran por l. Normalmente la
inercia lo llevaba cosa de un metro y medio tronco arriba. A continuacin,
Zeb daba una voltereta en el punto ms elevado de su carrera de tal
manera que aterrizaba sobre los pies despus de haber llevado a cabo
un rizo perfecto. El verdadero propsito de este truco quedaba patente
porque Zeb ejecutaba su pirueta acrobtica sin dejar de orinar en nin
gn momento. Naturalmente, eso dejaba una franja de olor que se
ele\'aba muy por encima de la dejada por cualquier otro perro de la
vecindad. Ms de una vez me pregunt qu pensaran sus vecinos cani
nos cuando lean el anuncio de Zeb. "Hrrunrnm, me parece que quiz
tengamos un perro del tamao de King Kong viviendo por aqu. .."
Aunque normalmente son los machos los que levantan la pata,
no es inusual que una hembra tambin lo haga. Esto parece depender
en cierta manera de su autoestima y seguridad en s misma. Las hem
bras ms dominantes tienen muchas ms probabilidades de levantar la
pata cuando orinan, mientras que las que se sienten menos seguras de

s mismas probablemente no lo harn. El estatus sexual tambin juega

su papel. Las hembras esterilizadas son mucho menos proclives a le

vantar la pata, aunque una hembra dominante puede seguir hacindo

lo incluso cuando ya no es frtil. El entorno tambin juega cierto

papel. Si hay muchas hembras sexualmente activas en la zona, es ms

probable que una hembra determinada levante la pata al orinar. En

Dinamarca, donde pocas perras que vivan en una ciudad llegan a ser

esterilizadas, hay ms probabilidades de ver a una hembra levantando

la para que en los Estados Unidos o Canad, donde lo normal es que

los perros de ciudad sean esterilizados.


Los perros y los lobos suelen usar la orina para marcar sus territo
rios. Roger Peters, un psiclogo y estudioso de los lobos, estudi dichas
2
marcas. Descubri que los lobos usan la orina para marcar el perme
tro de su territorio, con el resultado final de que acaban viviendo dentro
de una regin delimitada por orina. Tambin usan la orina para marcar

245

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ciertas rutas que son importantes para ellos. Esto quiere decir que, en
el caso de los lobos, esos postes olbtivos de orina componen un mapa
de su regin, informando a los visitantes acerca de sus moradores y
confirmando a los miembos de la manada que han vuelto a territorio
familiar. Los perros y los lobos marcarn con ms frecuencia cuando
salen de su territorio, y se ha sugerido que esta conducta sirve al mis
mo propsito que el quemar rboles de los humanos: permitirles en
contrar el camino de vuelta a casa una vez finalizado el viaje.
Los lobos y los perros usan no slo la orina sino tambin las
heces para marcar el territorio y sus zonas importantes. Las glndulas
anales de los cnidos proporcionan una determinada firma a los dep
sitos fecales. Esas firmas identifican al individuo que las deja, al mismo
tiempo que marcan el lugar en el que se depositan las heces. Los pe
rros se toman muy en serio esos hitos. Esto explica el ritual que llevan
a cabo los perros antes de defecar y que a ojos de los humanos parece
tan complejo como carente de significado. La mayora de los perros
empiezan husmeando minuciosamente un lugar, quiz para f~ar una
lnea exacta o lmite entre su territorio y el de otro individuo. Esta
conducta tambin puede incluir la bsqueda de elevado, como por
ejemplo una roca, una rama cada o las hojas ms bajas de un arbusto,
sobre las que dejar las heces. Una vez ms, la elevacin permitir una
dispersin mxima del olor.
Los depsitos de heces y orina son tan importantes a la hora de
marcar la regin que los perros y los lobos suelen dejar postes de
seales visuales y olfatorias para asegurarse de que sern encontrados
por quienes visiten el rea. La mayora de los machos, y un nmero
razonable de hembras, araarn el suelo con sus patas traseras despus
de haber dejado una marca olfativa. Como la tierra sale despedida
hacia atrs a partir de! punto en que es araada, y una parte de ella
puede caer sobre e! sitio donde se han dejado las heces o la orina,
algunas personas llegaron a la conclusin de que esta actividad tena
como objetivo esconder las heces y cubrir e! olor. Los gatos araan el
suelo exactamente con esa intencin; los perros, no. Otra hiptesis fue
que los perros quizs intentaban esparcir la materia fecal. Si as fuera,
entonces muchas generaciones de perros han desarrollado una psima
puntera, dado que esa conducta de araar el suelo al azar rara vez llega
a desplazar e! depsito.
Recientemente, hemos llegado a comprender que araar el suelo
es un signo viSLlal que orienta hacia una marca olfativa. Si hay otros
perros en la zona, ese araar entusiasta les permite ver que otro perro

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CONVEW,E

CON SU PERRO

ha dejado su marca. Normalmente, los otros perros irn all y husmea


rn el suelo, lo que les permitir conocer las ltimas noticias y obser
var los protocolos territoriales adecuados.
Un factor importante en todas esas marcas es la frescura del olor.
El clima y el paso del tiempo erosionarn las marcas olfativas, y es
frecuente que stas tengan que ser renovadas. De esta manera, la fres
cura de! olor dar a los visitantes una idea d! estatus actual de esa zona
y de si sus habitantes la usan con frecuencia. Las regiones en disputa, o
que son utilizadas por distintos animales en distintos momentos, pue
den convertirse en escenario de batallas de marcas, en las que cada
marca olfativa de! "otro equipo" de! rea disputada se borra mediante
la marca de otro competidor cada vez que ste se encuentra con ella.
Esta misma conducta puede verse en ciertas reas de NuevaYork y Los
ngeles, donde las pandillas humanas que compiten entre s por un
barrio o "zona" anuncian sus pretensiones mediante pintadas,slo para
ver cmo sus marcas son cubiertas por otra pandilla al da siguiente en
un signo de desafio.
Obviamente, nosotros, en tanto que humanos, no somos cons
cientes del contenido de los mensajes que los perros dejan en su orina.
Pero ha habido algunos casos en los que unos humanos han intentado
comunicar algo a los perros usando la orina. El autor y naturalista
canadiense Farley Mowat quiso garantizar la seguridad e intimidad de
su campamento mientras observaba a los lobos. Mowat orin con
cienzudamente sobre rocas que marcaban un permetro alrededor de
su rea de acampada. Cuando los lobos descubrieron sus marcas olfativas,
fueron al otro lado de la roca y la marcaron con su olor. De esa manera.
cada roca tena un lado que anunciaba el territorio de Mowat y otro
que indicaba el limite de! territorio de los lobos. Mowat cuenta que,
aunque los lobos solan patrullar ese confin olfativo, entendieron el
mensaje y respetaron su espacio.
He odo decir que un investigador que estaba estudiando a los
lobos en lsle Royale, Michigan, aseguraba que haba tratado de repetir
e! experimento de Mowat, pero que los lobos simplemente ignoraron sus
marcas fronterizas. Como no conozco todos los detalles de este intento,
me he preguntado en ms de una ocasin si la orina de este investigador
no tena nada interesante que decir, o si quiz su pauta de marcas no
dejaba muy clara la comunicacin. Eso seria algo muy parecido al hecho
de que algunas personas son capaces de contar un chiste que provoca
carcajadas a mansalva, en tanto que otras, repitiendo la historia palabra
por palabra, son incapaces de provocar tan siquiera una sonrisita.

HI\.IlLAR CON LOS OLORES

247

Conozca un caso en el que las marcas olfativas humanas se uti


lizaron para comunicarse con perros domsticos Y dieron resultado.
Un amigo y colega !la de la universidad tena un problema. Su espo
sa haba decidido poner unos cuantos parterres de flores nuevos a ambos
lados de la puerta principal de su casa. Cav el suelo y rode los parterres
con rocas decorativas. Desgraciadamente, la tierra recin removida y el
olor a plantas nuevas atrajeron a algunos de los perros de la zona, los
cuales empezaron a arrancar sus flores casi tan pronto como ella las
plant. Mi amigo haba ledo Never Cry Woif, el maravilloso libro
de Mowat, y pens que quiz podra marcar con orina las rocas que
delimitaban los parterres -algo as como definir un diminuto te
rritorio botnico- y que eso tal vez mantuviera alejados a los
perros. Una noche, sali sigilosamente de casa y orin alrededor de
uno de los parterres. Slo marc uno porque, como es cientfico,
quera comprobar los efectos experimentalmente, yeso le permiti
ra comparar los resultados en los dos parterres. Como era de espe
rar, durante las cuarenta y ocho horas siguientes el parterre que no
haba marcado fue visitado y parcialmente excavado, mientras que
el que haba sido marcado con orina permaneci intacto. Alentado
por el xito (as como por unas cuantas tazas de t), la vez siguiente
marc ambos parterres. Como saba que los efectos se disiparan
con el tiempo, mi amigo fue renovando' las marcas cada dos das, y
los perros del barrio parecieron responder tal como l haba esperado
que lo hicieran. De vez en cuando se presentaban por aU y orinaban
sobre las rocas que marcaban el lmite, pero no lo cruzaban y no
excavaban los parterres.
Pero a veces el xito se noS resiste. U nas semanas despus de
haber iniciado su programa de marcar el territorio, mi amigo vino a
mi despacho en busca de otra solucin a su problema.
"Con los perros est dando resultado, pero ha causado otros
problemas. Lo hago de noche para ser discreto, pero esta maana mi
vecino me par cuando sala de casa para ir a trabajar. 'Ya s lo que es
tener una casa llena de hijas que siempre parecen ocupar el cuarto de
bao cuando necesitas usarlo. Como al parecer usted est teniendo ese
problema con mucha frecuencia ltimamente, podra llamar a mi puerta
en vez de... Bueno, ya sabe.'
"Y lo peor de todo es que cuando mi esposa descubri lo que
estaba haciendo, se enfad muchsimo. 'No esperars que trabaje en esos
parterres despus de que t has estado usando los bordes como si fueran
un lavabo, verdad?' Bien, dime qu se supone que he de hacer."

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248

CONVEroE

CON SU PERRO

HABLAR CON LOS OLORES

249

Le dije que tomara un poco de algn producto de limpieza


domstica -uno que tuviera un olor perceptible- y lo mezclara
con amonaco, que es una de las sustancias productoras de olor
presentes en la orina. El producto de limpieza servira meramente
para dar un poco de complejidad al olor (y para convencer a su
esposa de que haba limpiado el lmite de rocas), mientras que el
amonaco servira para que la mezcla oliese como una orina extra
a. Le dije que usara un rociador para esparcirla por encima de las
rocas que rodeab:w los parterres. As lo hizo, y las plantas siguen
am, aunque suelo preguntarme de qu clase de perro creern los
cnidos del barrio que es aquel olor.
Los perros parecen manipular conscientemente los olores o ju
gar con ellos.A lo largo de los aos, muchas personas me han pregun
tado por qu su perro -que por lo dems parece estar cuerdo- se
revuelca en la basura, el estircol o cualquier otra sustancia cuyo olor
resulta igual de ofensivo para los humanos. Se han expuesto varias
teoras para explicar esta conducta. Una de las ms ridculas es que se
trata de un medio para combatir los parsitos. La idea es que los insec
tos, como las pulgas y los piojos, procuraran mantenerse alejados de
algo que oliera tan mal. Desgraciadamente, a la mayora de insectos no
parece molestarles lo ms mnimo que un perro huela mal.
Una segunda teora sostiene que es un medio de "escribir un
mensaje" dirigido a los otros miembros de la manada. Un perro o un
lobo se revuelcan en algo que huele mal pero que quizs an sea
comestible. Despues vuelven con la manada. Los otros miembros del
grupo captan el olor inmediatamente y saben que cerca de all hay
algo que podra pasar por comida.
Una tercera teora sugiere que en realidad el perro no trata de
impregnarse de los hedores en cuestin, sino que intenta taparlos con
su propio olor. Es cierto que los perros y los lobos suelen restregarse
Contra algo, como un palo o un lecho nuevo, como si estuvieran in
tentando depositar su olor en ello. Algunos psiclogos han sugerido
que los perros suelen restregarse Contra las personas para dejar algn
vestigio de su olor y marcar al individuo como un miembro de la
manada, de manera muy parecida a lo que hacen los gatos cuando se
restriegan contra alguien para marcarlo con su olor.
La explicacin desde el punto de vista evolutivo es que esta
conducta olfativa podra ser un intento de disfrazar al perro, lo cual
sugiere que lo que estamos viendo es una conducta residual de los
tiempos en que nuestros perros domsticos todava eran salvajes y

tenan que cazar para subsistir. Si un antlope captaba el olor de un


perro salvaje, o de un chacal o un lobo, cerca de l, lo ms probable era

que saliese huyendo. Por esa razn, los cnidos salvajes aprendieron a
revolcarse en las heces de los antlopes. Los antlopes estn acostum

brados al olor de sus propios excrementos, por lo que no recelaran ni

tendran miedo de una cosa peluda cubierta de ese olor. Eso permitira
que el cnido salvaje pudiera llegar a aproximarse mucho ms a su
presa durante la cacera.
Yo tengo otra teora, que carece de todo mrito cientfico. Los
perros, como las personas, disfrutan con la estimulacin sensorial y
tender a buscar dicha estimulacin en un grado excesivo. Creo que la
autntica razn por la que se revuelcan en materias orgnicas pestilentes
es, simplemente, porque as expresan el mismo desgraciado sentido de

la esttica que hace que los seres humanos lleven camisas hawaianas de
colores chillones.

Aunque pueda haber dado la impresin de que los perros


son capaces de extraer enormes cantidades de informacin social
de los olores en tanto que las personas no pueden obtener prcti
camente nada de ellos, esto dista mucho de ser verdad. Los seres
humanos producen feromonas, al igual que otros animales, y sera
muy raro que la evolucin hubiese conservado semejante capaci
dad si no se utilizara de alguna manera. Ahora parece probable que
realmente usamos la informacin de las fe romanas de otros huma
nos, pero que a menudo no somos conscientes del hecho de que

captamos seales olfativas. Recientemente, los cientficos han de


mostrado que los olores tambin pueden jugar un papel importan

te en la conducta social de las personas.


Muchos de los estudios de la capacidad humana para reconocer
olores han empleado la tcnica de la "camiseta maloliente". Los vo
luntarios deben renunciar durante varios das al uso de jabn, perfu
me, locin para despus del afeitado y productos similares, y durante
ese perodo de tiempo debern lavarse nicamente con agua para que
su olor no se contamine. Entonces se les da una camiseta esterilizada
para que la lleven puesta durante cierto nmero de horas. Despus de
quitrsela, la camiseta se introduce en un recipiente hermtico, donde
el olor puede concentrarse, y acto seguido se entrega a otras personas
para que la huelan en dosis medidas y controladas. Los resultados son
bastante interesantes.
En primer lugar, los humanos pueden detectar su propio olor
corporal de entre una serie de olores similares aportados por otros

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voluntarios.Tambin pueden identificar e! sexo de un donante de olor


annimo. Cuando insistimos en que nos describan cmo huele un
hombre o una mujer, las descripciones ms comunes son que los hom
bres tienen un olor"almizclado" en tanto que las mujeres huelen "bien".
Adems, los olores masculinos suelen describirse como fuertes y tal
vez un poco desagradables, mientras que los olores femeninos son agra
dables y menos intensos.
Las hembras humanas son mucho ms eficientes en esta tarea
que los machos. No slo pueden identificar e! sexo de un individuo a
partir del olor, sino tambin si es un beb, un nio, un adolescente o
un adulto. Los machos carecen de esta capacidad discriminatoria de la
edad, aunque algunos parecen capaces de distinguir e! olor de un beb
de otros olores. Incluso los bebs muy pequeos pueden identificar el
olor del pecho de su madre, yen cuanto son un poco mayores pueden
reconocer los olores de! cuerpo y el aliento de su madre. Los padres
distinguen e! olor de sus hijos de otros olores, y los hermanos y her
manas tambin reconocen sus olores.
En trminos generales, muchos estudios parecen demostrar que
las personas responden a ciertos olores casi a un nivel inconsciente. La
conducta en la que los humanos procesan informacin olfativa de
manera inconsciente con mayor frecuencia quiz sea la relacionada
con e! sexo. Alrededor de la regin genital hay grupos particularmente
grandes de glndulas productoras de feromonas. Cuando se excitan
sexualmente, tanto los hombres como las mujeres suelen entir olores
intensos tanto en esta zona como en otras partes del cuerpo. Las evi
dencias disponibles actualmente indican que esos olores podran ser
un componente fundamental de la conducta sexual humana y de la
atraccin interpersonal. Cuando las personas pierden el sentido de!
olf.,\to (una condicin llamada arlOsmia), aproximadamente la ntad de
ellas experimentan una marcada disminucin del inters sexual y casi
una cuarta parte expresarn difIcultades para el coito y una gran re
duccin de! placer asociado al sexo. En otras palabras, esos olores rela
cionados con e! sexo, que en su mayor parte nos haban pasado
inadvertidos, podran ser un componente necesario de las conductas
sexuales humanas.
De ser as, no debera sorprendernos descubrir que los fabrican
tes de perfumes estn buscando feromonas para incluirlas en sus pro
ductos a fin de hacerlos "ms atractivos". Esta bsqueda no es nueva.
Los extractos de las glndulas sexuales productoras de olores de varios
animales llevan siglos utilizndose en los perfumes. El almizcle es e!

HAnu..R CON LOS OLORES

251

olor sexual de cierto ciervo asitico, en tanto que la algalia procede de


la regin genital de un gato salvaje y el castreo es e! olor sexualmente
excitante de los castores. Esos olores se han incluido en los perfumes
porque se crea que excitaban a las personas, no slo a quien va dirigi
do e! perfume, sino tambin al portador, haciendo que emita una pe
quea cantidad de sus propias fe romanas sexuales, con lo que se
incrementa el efecto.
Aqu hay dos cuestiones importantes a destacar. No slo somos
ms sensibles a los olores de lo que normalmente se nOS induce a creer,
sino que tambin somos sensibles a las fe romanas y respondemos a
ellas cuando son producidas por otros manferos. Por esta razn, los
fabricantes de perfumes pueden usar ahora el androstenol alfa, que es
una hormona atractora sexual de los cerdos que tambin se halla pre
sente en el sudor de! sobaco humano.
Juegan esos olores algn pape! en la atraccin sexual humana?
Los resultados cientfiCOS son interesantes. En esta clase de investiga
ciones, se expone un hombre a lIna vaharada de androstenol alfa, que
habitualmente pasa totalmente desapercibido a nivel consciente. Mien
tras ese olor flota en el aire,se le muestra la foto de una mujer. Cuando
se le hacen preguntas sobre la persona de la foto, e! sujeto considera a
esa mujer ms atractiva sexualmente que a una mujer similar cuya foto
no ha sido vista bajo el efecto de la feromana. De modo parecido, las
mujeres que han sido expuestas a esa misma feromona durante la no
che parecen estar ms dispuestas a iniciar interacciones sociales con
hombres (pero no con mujeres). Un estudio observ incluso que una
minscula cantidad de esta feromona esparcida sobre una solicitud de
empleo influy en la calificacin obtenida por los candidatos al pues
to. Pero hay que tener cuidado, porque los efectos fueron distintos
dependiendo de si e! solicitante era evaluado por un hombre o por
una lllujer.Todos esos efectos se producen incluso si el estmulo olfativo
no se percibe conscientemente.
Si las personas responden a las feromonas animales, aunque sea a
un nivel inconsciente, entonces no debera sorprendernos que los pe
rros respondan a las feromonas humanas. Los perros suelen olisquear
las reas genitales y anales de otros perros. Eso les proporciona algunos
eflurios que obtendran olfateando la orina o las heces y tambin olo
res adicionales de naturaleza ms claramente sexual. sa es la razn por
la que a veces los perros se dedican a la embarazosa tarea de olisquear
a los humanos que llegan a casa. Muchos perros muestran el deseo de
husmearle la ingle a la persona que ha mantenido actividad sexual

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HABLAR CON LOS OLORES

252

253

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CONVE~E CON SU PERRO

recientemente. Los perros tambin parecen sentirse atrados por las muje
res alrededor del momento de su ovulacin y por aquellas que han ciado a
luz recientemente (sobre todo si todava estn dando de mamar al beb).
Algunos medicamentos parecen cambiar el olor humano, y ciertos ali
mentos quiz tambin lo alteren. Cuando su perdiguero labrador empieza
a frotarse con la falda de la ta Matilda, lo ruco que est haciendo es tratar
de obtener ms informacin acerca ella debido a ciertas feromonas muy
interesantes que est produciendo. El perro no tiene T idea de que la
gente considera descorts dicho comportamiento.
Los humanos suelen reaccionar de manera demasiado exagera
da cuando un perro empieza a examinarles el cuerpo en busca de
mensajes olfativos. Tomemos el caso de Barbara Monsky, una activista
poltica local de Waterbury, Connecticut, que lleg a demandar al juez
Howard Moraghan y a su perdiguero, Kodak, por acoso sexual. La base
para su accin legal era que Moraghan sola llevar a su perro al Tribu
nal Superior de Danbury. Monsky aleg que el perro haba "atisbado,
olisqueado o metido el hocico" por debajo de su falda un minimo de
tres veces. Segn ella, eljuez era cmplice en el acoso porque no haba
hecho nada al respecto. El caso acab llegando a Cerard Coettel, el
juez del distrito. Coettel rechaz la demanda, y en una entrevista pos
terior explic que "la descortesa por parte de un perro no constituye
acoso sexual por parte del dueo". La furiosa y ofendida Monsky
respondi afirmando que la decisin deljuez era "tan insultante como
el que un perro husmee debajo de una falda".
Para un perro, sin embargo, esta clase de conducta no es ms
nsultante que pulsar el botn de escucha de un contestador autom
tico para averiguar si se ha recibido algn m~nsaje interesante. El he
cho de que uno de los centros de mensajes olfativos ms importantes
de los humanos est ubicado entre nuestras piernas es slo un peque
o inconveniente en lo que al perro se refiere.
Aunque los humanos no podemos extraer de los olores la vasta
cantidad de informacin que los perros obtienen, casi siempre respon
demos a uno de los mensajes olfativos que envan los perros: los hu
manos sabemos distinguir el olor de un cachorro de menos de nueve
semanas de edad del resto de olores caninos. La reaccin es automti
ca, e incluso los nios humanos poseen esta capacidad. Cuando llev a
nuestra casa a Dancer, mi Nova Scotia Duck tolling retriever, los hijos
de los vecinos vinieron a verlo. Los tres tenan entre nueve y doce aos
de edad. Una de las nias lo tom en brazos, le hizo unos cuantos
mimos y anunci: "Si hasta huele como un cachorro!"

Normalmente, los humanos no podemos saber qu est oliendo


un perro o qu informacin extrae de los olores que nos rodean, pero
los perros disponen de algunas maneras de describir lo que estn oliendo,
y algunos sabuesos estn particularmente dotados. Mi primer encuen
tro con sabuesos que podan decir lo que estaban oliendo ocurri
cuando estaba en el ejrcito y tuve que ir a entrenarme a Fort Knox,
Kentucky. En los alrededores de Fort Knox vivan grandes aficionados
a los perros, y llegu a conocer a unos cuantos. Los perros ms popu
lares de la zona parecan ser los sabuesos. La estrella de la regin era un
sabueso de pelo rojizo llamado Hamilton, que haba llegado a ser fa
moso localmente por su habilidad para localizar gatos monteses. Yo
acababa de descubrir algo sobre los sabuesos blueticks que sonaba in
teresante. Se supona que tanto a los sabuesos de pelo rojizo como a los
blueticks se les criaba para que "tuvieran la msica", lo cual quera
decir que su llamada de caza variara segn la presa.Yo no me lo crea,
pero quena comprobarlo personalmente.
En la regin se deca que haba un ministro baptista que tena
"los mejores sabuesos bluetick del mundo". Normalmente se referan
a l como "Reverendo John", o simplemente "Hermano John". Una
tarde de sbado tom el camino que llevaba a la casa de John.
Cuando me acerqu a la casa, vi a dos de los perros. Eran unos
sabuesos bastante altos, con el hocico oscuro Y las orejas ribeteadas de
negro. Su pelaje era bsicamente blanco, con un fino espolvoreo de marcas
negras que parecan picaduras de tbano esparcidas por la espalda y a las
cuales el sol, si les daba en el ngulo adecuado, arrancaba destellos prpu
ra azulado, lo cual, al parecer, es como obtuvieron su nombre esoS
sabuesos. Uno de los perros, un viejo macho, solt un ladrido prelimi
nar y despus vino a saludarme; el otro, una preciosa hembra joven, se
mostr ms reservada y no se movi del porche. El hermano John
haba salido de la casa al or el ladrido y me salud con la mano.
-As que usted es el que quiere ver a mis perros, eh?
-S. He odo decir que tiene los mejores blueticks' de la re
gin. Me han dicho que le hablan y que le dicen lo que estn cazando.
Nos sentamoS en el porche, y el hermano John trajo un par de
tazones de metal esmaltado y una botella de cristal llena de un lquido
ambarino. Llen cada recipiente con una generosa racin, alz el suyo
y brind:

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"Blue": azul. "Tick": tbano o mosca borriquera. (N. del T.)

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CONVEmE

CON SU PERRO

-Por el amor de Dios -tras lo cual nos dedicamos a tomar


sorbos del bourbon local mientras l me hablaba de sus perros.
-Llevo casi treinta aos criando blueticks. Los cro para que
tengan una buena nariz, algo de seso y el deseo de cazar. Pero tambin
los cro para que puedan decir qu es lo que estn oliendo. Conmigo,
si un perro no sabe cantar no se reproduce. -Seal al viejo macho y
sigui hablando-: Zeke, por ejemplo, es un ejemplar tpico de mi
linaje. Cuando anda detrs de un conejo, suelta una especie de chillido
cantarn. Cuando anda detrs de una ardilla, es ms bien un chillido, y
cuando se le ha metido en la nariz el olor de algn tejn, se dedica a
cantar. Cuando ha encontrado el rastro de un oso, suelta una especie
de ladrido-gruido, pero no muy fuerte. Si huele a un gato grande,
suelta un ladrido tan agudo que casi parece un graznido. Becky, en
cambio -seal a la perra, que se haba instalado cmodamente al sol
cerca de nosotros-, prefiere no saber nada de los osos. Cuando huele
a uno, se queda quieta, grue y no quiere seguirle el rastro. Con los
otros animales canta y chilla sin equivocarse ni una sola vez. Pero su
ladrido para los gatos es distinto al de Zeke. Con ella slo oyes una
pequea subida de tono al final de cada ladrido, no el autntico graz
nido que tienen la mayora de mis machos. La msica de verdad suena
cuando se les mete en la nariz el olor de un ciervo. Quiero decir que
entonces s que suenan como unos verdaderos sabuesos, como si andaran
detrs de un alma perdida o algn criminal escapado. Nada de acercar
se sigilosamente a un ciervo en cuanto han captado su olor.
"Los distintos sabuesos y los distintos linajes de cra pueden te

ner distintas palabras de caza. Los redbones son distintos de los blueticks,

pero cada uno parece conocer las palabras del otro. Una vez estaba

cerca de Brownsville, y Stephen persigua a un gato muy grande con

Hamilton, ya sabe, ese redbones tan enorme que tiene. El sonido de

Hamilton cuando persigue a un gato monts se parece mucho al de

mis perros cuando estn cazando ciervos, slo que es mucho ms ner

vioso y entrecortado. Zeke oye a Hamilton y echa a correr hacia su

sonido, pero mientras corre va soltando ese ladrido chirriante suyo


que dice "gato". Puede que los perros tengan dialectos, o quiz slo
traducen mentalmente lo que dicen los otros perros. -Me mir, son
ri y aadi-: O podra ser que se lo vayan inventando sobre la mar
cha para liar a los humanos."
El hermano John no haba inventado la tendencia de criar a sus
perros por la voz. Durante siglos, los sabuesos han sido criados
sistemticamente no slo p~r su excelente olfato y deseo de seguir el

HABLAR CON LOS OLORES

255

rastro, sino tambin por los sonidos que producen cuando cazan. La
dicha de los sabuesos mientras siguen un rastro acta como una baliza
que permite a los cazadores saber con toda e:--:actitud dnde se en
cuentra la jaura en cualquier momento. El nmero de perros que
estn cantando en un momento dado y la intensidad de sus gritos,
proporciona una indicacin al cazador humano de lo fresco e intenso
que es el olor. Mientras el perro transmite esta informacin sobre lo
que est oliendo, el cazador la usa para tratar de determinar a qu
distancia puede estar la presa. Eso permite que los humanos ejerzan
cierto control sobre los movimientos de lajaura a travs de las seales
de un cuerno de caza que, para los perros, suena como una forma
especial del canto canino.
El sonido al que llamamos "dicha" tambi~n es importante para
los otros sabuesos de la jaura, as como para sus dueos humanos. La
capacidad de oler del perro se encuentra limitada por lo que llamamos
adaptacill olJatoria. Cuando entras en una habitacin, qui percibas un
olor tenue, como el perfume de alguien, el aroma de unas flores de la
habitacin, el del caf que estn preparando, etc. Pasados unos mo
mentos, la adaptacin olfatoria habr hecho que dejes de ser conscien
te de esos olores. En realidad, esto es el resultado de la fatiga de las
clulas sensibles al olor, que aparece cuando un olor determinado se
encuentra en la nariz durante cierto perodo de tiempo. Durante la
cacera, a los sabuesos les ocurre e:--:actamente lo mismo. Cuando un
sabueso capta un rastro, su reaccin tpica consistir en cantar o "usar
la lengua". Este sonido es interpretado por los dems perros de la
jaura como "Seguidme. He localizado el olor de nuestra presa". Si el
olor es intenso, no obstante, la adaptacin olratoria slo tarda Ull par
de minutos en aparecer, y entonces el sabueso que estaba siguiendo el
rastro pierde su capacidad de detectar el olor. Entonces el perro se
callar y levantar la cabeza para respirar aire fresco que est libre del
olor, permitiendo as que sus receptores nasales puedan volver a a ope
rar en un proceso que durar un minimo de diez segundos y un mxi
mo de un minuto, dependiendo de la intensidad del olor original. Por
esta razn los cazadores utilizan jauras de sabuesos. En cualquier mo
mento, unos perros tendrn el rastro y lo anunciarn, mientras que
otros corrern en silencio con la manada esperando a que sus narices
se recuperen. Los distintos miembros de la manada se turnan para
seguir el rastro, por lo que nunca debera producirse la situacin de
que todos los perros descansen la nariz al mismo tiempo. Los perros
cuya nariz se ha desconectado temporalmente saben a qu perros

256

CONVEME CON SU

PERRO

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deben seguir, ya que los que continan siguiendo e! rastro Son los que
estn ladrando. Esas seales snicas permiten que la manada siga mo

vindose de manera coordinada, Con todos los perros mantenin

dose lo ms cerca posible de! rastro.

As como el hecho de que un perro ladre o no depender en un

alto grado del control gentico, la dicha tambin depende de ello. El

genetista 1. F. Whitney observ que aunque la mayora de los sabuesos

cantaban mientras seguan un rastro, algunos no lo hacan. Whitney

fue capaz de demostrar que, criando selectivamente a los perros que

no cantaban, poda producir un linaje de sabuesos que seguan el rastro

en silencio. Aunque tal variedad de perros podra tener cierta utilidad


a la hora de sorprender a un criminal escondido, en la mayora de las
circunstancias un sabueso silencioso no servira de nada. Por ejemplo,
como e! perro no produce sonidos, no sabramos dnde est, Con lo
cual deberamos llevarlo sujeto de una Correa. Adems, como el perro
no canta, no se sabra si ha encontrado el rastro y lo est siguiendo o se
limita a dar un paseo por e! bosque disfrutando de los olores normales
de la naturaleza. As pues, el canto de un perro es una manera impor
tante de comunicar lo que est oliendo a sus dueos humanos
"nasalmente discapacitados".

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PERROS HABlANDO

CON GATOS

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Mi abuela Lena contaba una historia sobre por qu los perros
parecen odiar a los gatos. Probablemente sea de origen lituano o letn,
como muchas de sus historias.
sta empieza poco despus de que Adn y Eva fueran expulsa
dos del Jardn de! Edn. Era un tiempo mgico, cuando los animales
todava saban hablar. Dios les haba concedido e! don de! habla, por lo
que cada uno poda murmurarle su nombre a Adn, yesos nombres
llegaran a formar parte del lenguaje humano. Con el tiempo, sin em
bargo, los animales olvidaran cmo hablar.
Adn se enfrentaba a grandes dificult'ades, porque e! mundo que
haba fuera del Jardn era hostil y peligroso. Se pasaba el da entero
cazando y cultivando la tierra para procurarse el sustento. No haba
descanso, ni siquiera de noche. Las bestias salan de! bosque para tratar
de robarles sus escasas reservas de comida o para llevarse sus reses, e
incluso para amenazar a Adn y su familia. Adn apenas dorma, y la
salud y el nimo empezaban a fallarle.
Perro haba estado viviendo en e! bosque como una criatura
salvaje, cazando y buscando entre los restos para comer. Cuando vio lo
que le estaba ocurriendo a Adn, Perro pens que all haba una opor
tunidad para ambos. Fue a ver al hombre y le ofreci un trato.
"Vigilar tu casa durante la noche para que puedas dormir. Te
ayudar a cazar y cuidar de tus reses para que puedas prosperar. A
cambio, slo pido que me dejes descansar junto al fuego en tu casa,
que me des de comer y que cuides de mi incluso cuando sea demasia
do viejo para trabajar una jornada entera."
Adn mir al perro, que estaba meneando la cola. Saba que
cuando el perro meneaba la cola, estaba diciendo la verdad y era since
ro, de modo que acept la oferta, que se convirti en un pacto.

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258

CONVE~E CON

SU PERRO
PERROS HABlANDO CON GATOS

Era un trato justo.Adn poda dormir de noche y Perro daba la


alarma si venan las bestias y entonces las hacan huir entre los dos.
Adn ya no tena que dedicar tantas horas a cazar, porque Perro poda
seguir el rastro de las presas, y la cantidad de tiempo necesario para
cuidar de los rebaos se vio considerablemente reducida, dado que
Perro haca una gran parte del trabajo. Tal Como haban acordado,
Adn cuidaba del perro, le daba de comer y le proporcionaba un lugar
junto al fuego.
Por aquel entonces, Gato tambin viva en el bosque. Gato se
senta muy desgraciado, porque bsicamente era una criatura perezosa
que prefera pasarse el da entero durmiendo pero se vea obligado a
cazar ratones en la densa espesura o a pasar horas emboscado al acecho
de los pjaros. Haba visto el hogar de Adn y le pareci que era un
buen sitio. La comida que almacenaba Adn atraa a los ratones, y
bastaba con mantenerse por los alrededores, quizs incluso dentro de
la acogedora y caliente casa de Adn, para atraparlos. Todava ms inte
resante era el hecho de que Eva tiraba grano al suelo para atraer a los
pjaros cantores que tanto le gustaba escuchar. All haba una Oportu
nidad de conseguir que los pjaros vinieran a l, sin largas esperas sobre
la fra y hmeda hierba. De modo que Gato fUe a ver a Adn para
ofrecerle hacer un trato con l.
"Hombre -le dijo Gato-, cazar a los ratones que se comen
una gran parte de tu comida y echan a perder el resto. A cambio, slo
pido que me proporciones el calor de tu fuego, cobijo y un poco de
leche y nata de vez en cuando."
Adn no confiaba en el gato, en parte porque sus ojos se
entornaban hasta convertirse en dos rendijas cuando haca sol, y
esos ojos entrecerrados le recordaban a la serpiente cuyas malvadas
maquinaciones haban provocado que su familia fuera expulsada
del Edn.

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" y qu me dices de los pjaros cantores de Eva? -pregunt-o Te


he visto cazar pjaros en el bosque para matarlos y comrtelos."
Gato minti al hombre, dicindole que slo deseaba cazar a los
ratones y que dejara en paz a los pjaros, y despus el astuto y artero
felino mene la cola como le haba visto hacer al perro en tantas
ocasiones. No poda imitar S1.I meneo a la perfeccin, por lo que cuan
do mene la cola sta ondul Como una serpiente, pero saba que
menear la cola era el signo del perro de que estaba diciendo la verdad
y sus intenciones eran sinceras. Adn se dej engaar por este gesto y
acept el trato.

259

Gato haba mentido. Cazaba a los ratones, pero cuando Adn y


Eva no estaban, acechaba a los pjaros cerca del lugar donde Eva les
daba de comer y los capturaba y mataba. Eva no se dio cuenta porque
Gato se llevaba a los pjaros al bosque para comrselos all.
Un da clido y soleado, Eva estaba en casa y Perro dorma en el
patio mientras Adn esquilaba a las ovejas en un cercado junto a la
casa. Gato vio un pjaro cerca del mantoncito de grano y lo mat. Se
dispona a salir huyendo para esconderse junto con su presa cuando
oy venir a Eva. Gato dej caer el cuerpo todava caliente junto al
perro dormido y se apart unos cuantos metros para fingir que l
tambin dorma.
Cuando Eva vio el cuerpo ensangrentado, se enfad muchsi
mo. "Gato, has hecho t esto?"
Gato dijo: "No, ha sido Perro". Despus mene la cola de esa
manera serpentina suya, y Eva se dej engaar y crey que Gato era
sincero y estaba diciendo la verdad.
Eva tom su escoba y empez a golpear a Perro ITentras le
llamaba de todo. Le dijo que aquella noche no cenara, y que como
castigo lo ataran fuera de la casa para que pasara fria y estuviera solo.
Adn oy el alboroto y vino corriendo para averiguar qu pro
blema haba. Cuando Eva le cont lo que haba ocurrido, Adn se
volvi hacia Perro y le pregunt si era verdad.
"Estaba durmiendo y despert cuando Eva me dio con la esco
ba. No mat al pjaro, pero he visto acechar a Gato muchas veces cerca
de donde dais de comer a los pjaros." Perro mene la cola. El meneo
fue lento y titubeante, pero Adn crey que el perro le estaba diciendo
la verdad. Sin embargo, cuando interrog al gato, ste repiti sus men
tiras y mene la cola.
"Los dos parecis ser sinceros, al menos por lo que puedo ver en
vuestras colas, pero uno de vosotros tiene que estar mintiendo."
"Las mentiras del gato se ven hasta en su cola -dijo el pe
rro-. Fjate en el meneo de la cola de un perro. Nuestras colas se
mantienen tan rectas como el camino que lleva de la verdad al
Cielo. Nuestras colas van y vienen como la hierba o los juncos
agitados por el viento de Dios. Pero cuando Gato menea su cola,
sta se dobla y ondula a imagen y semejanza de la serpiente que
ense a mentir al gato."
Adn mir y comprendi.
"No he sabido entender lo que vea. Cuando un perro menea la
cola, eso significa que es sincero y dice la verdad, pero cuando un gato

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260

CONVE~E CON

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SU PERRO

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PERROS HABLANDO CON GATOS

261

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menea su cola, eso significa que est tramando maldades y desea


engaarte. Perro, cada vez que veas a un gato meneando su cola, sabrs
que est planeando hacer algo perverso, as que tienes ll perllso para
castigarlo."
Gato protest can una mentira, a.segurando que haba dicho la
verdad, pero a esas .alturas menear la cola cuando menta ya se haba
convertido en un hbito. Cuando mene la cola, el perro se lanz
sobre l y 10 persigui hasta que el gato acab subindose a un rbol.
Por eso, desde entonces los perros persiguen a los gatos: ven que el
gato menea la cola y enseguida saben que no trama nada bueno.
Lo que ms me fascina de esta historia es que contiene un im
portante fondo de verdad: no acerca de Adn y Eva, sino acerca de los
perros y los gatos. Los perros hablan perruno y los gatos hablan gatu
no, y muy frecuentemente los llsmos signos y seales pueden signifi
car exactamente lo contrario. A medida que he ido descubriendo ms
cosas sobre el lenguaje de los animales, he llegado a creer que quizs
una parte de la enellstad y desconfianza que vemos entre perros y
-gatos est relacionada con la interpretacin equivocada que cada uno
hace del lenguaje del otro.
La misma naturaleza de los cnidos y los felinos salvajes de
bera predecir requisitos lingsticos distintos para los dos tipos de
animal. Los cnidos viven en el entorno social de la manada y, como
hemos visto, se comunican para definir rangos y obligaciones, trans
mitir informacin, coordinar actividades y reducir al mnimo los
conflictos con los otros miembros de la manada. A excepcin de
los leones, los felinos son bsicamente cazadores solitarios. Es fre

cuente que sus interacciones con otros miembros de su especie

slo se produzcan cuando hay conflictos territoriales, o cuando se

aparean y cran a los cachorros.


Los perros y los gatos domsticos suelen verse obligados a vivir

en estrecha proxilldad, en ocasiones incluso compartiendo la llsma

casa, y ciertamente compartiendo una vecindad. Comparten una for

ma comn de lenguaje? Intentan comunicarse los unos con los otros?

Qu problemas pueden surgir cuando los perros intentan interpretar

el gatuno y los gatos el perruno?


Antes de que podamos comparar las seales comunicativas de
los gatos y los perros, es necesario que sepamos algunas cosas sobre la
conducta del gato. Como hemos visto antes, la manada canina retleja
muchos aspectos de la organizacin de la sociedad humana, con una
estructura bsicamente lineal dispuesta de arriba abajo a modo de

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escalera de caracol. Esto mantiene intacta la estructura de la manada,


dado que cuando el perro Alfa dOlln?nte no se halla presente, el
perro nmero dos pasa a ocupar su sitio y es aceptado como jefe por
los otros miembros de la manada. Cuando los gatos se ven obligados a
vivir juntos, exhiben una estructura grupal con una jerarqua de do
llnio. No obstante, interactan mucho menos que los perros. No se

puede decir que los gatos sean sociales o antisociales, pero lo cierto es
que no han desarrollado un coricepto amplio de organizacin social.

El gato dOllnante se comporta como si se encontrara en un pedestal,

con todos los gatos de rango inferior situados en un nivel subordinado.


Normalmente este "Rey" felino har su vida y tendr preferencia en

lo que respecta a la comida y el espacio para dormir. Si otro gato ha


desafiado al Alfa, el contlicto entre los dos animales no se olvidar

fcilmente y puede no quedar resuelto, con lo que las relaciones sue


len ser tensas y problemticas.

Los gatos subordinados establecen cierto sistemajerrquico, pero


ste no es lineal. De esta manera, Tabby puede ser dominante en rela
cin a Flix y Flix puede serlo con respecto a Misty, llentras que
Misty 10 es con respecto aTabby. Al parecer, cada gato necesita desafiar
a cada uno de los otros gatos para desarrollar una jerarqua bilateral
entre cada par de animales. Los gatos de rango inferior no se compor
tan como los perros de rango inferior. Pare,cen obrar motivados por la
necesidad de estar a la defensiva, la hostilidad, o incluso el rechazo. En
vez de mostrar sometimiertto o hacer gestos apaciguadores hacia un
gato dominante, es frecuente que el gato subordinado se limite a igno
rar la existencia del animal situado por encima de l en lo que parece
un sbito caso de ceguera y sordera al mundo exterior.
Para los perros, el territorio pertenece a la manada. Aunque
cada perro puede tener sus lugares favoritos, otro perro de la llsma
manada o familia puede ocupar ese espacio sin causar ningn contlic
too Entre los gatos, cada individuo expresa su estatus a travs de la
cantidad de territorio que controla individualmente y est dispuesto a
defender. Dado que los gatos tambin pueden usar el espacio vertical,
suele ocurrir que el gato que lleva la voz cantante no slo se queda
con el territorio ms grande sino que tambin se quedar con las

atalayas ms altas y ventajosas, como la parte superior de la nevera o el


ltimo estante. Este hecho suele ser la clave de la paz cuando los gatos

y los perros tienen que compartir un espacio. Como los perros no

pueden trepar, los gatos residentes pueden ocupar las reas elevadas y

sentir que su dominio territorial est relativamente exento de desafios.

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CONVE:R2.E

CON SU PERRO

Cuando tratan de comunicarse, los gatos utilizan sonidos, ex


presiones faciales, posturas y movimientos de la cola y el cuerpo igual
que los perros. Algunas seales son similares, pero la mayoa son dis
tintas. Comparemos los sonidos que producen los gatos con los que
emiten los perros. Los gatos ronronean, mallan, bufan, sisean, gruen
y chillan. Los perros entienden algunos de esos sonidos, pero otros no.
El sonido felino por antonomasia es el ronroneo. Esa especie de
gorgoteo tiene una clara intencin comunicativa, dado que los gatos
slo ronronean en compaa de seres vivos, como otros gatos, personas
y otros animales de compaa. Todos los gatos ronronean en la misma
frecuencia, que es de 25 ciclos por segundo, y sta es independiente
del sexo, la edad o la raza. La intensidad y regularidad del sonido pue
den variar, dependiendo de la situacin. El cmo se las ingenian los
gatos para producir el ronroneo todava es un misterio. Una teoa
bastante popular sugiere que la vibracin se produce en unas "falsas
cuerdas vocales", unas estructuras que se hallan cerca de las cuerdas
vocales posteriores. Otras teoas sugieren que las responsables son las
pautas de contraccin de los msculos de la laringe y el diafragma.
Incluso existe la teoa de que empieza con turbulencias en el torrente
sanguneo, pasa a vibraciones de la columna de aire en la trquea y
termina con vibraciones resonantes simpticas en los senos nasales. En
resumen, que no sabemos cmo se produce dicho sonido.
Lo que s sabemos es que el ronroneo aparece muy pronto. Los
gatitos ronronean cuando an estn mamando. Se ha sugerido que la
madre y los gatitos ronronean para tranquilizarse mutuamente. La madre
gata suele ronronear cuando regresa al cubil para informar a la camada
de que est en casa y todo va bien. Los gatitos ronronean cuando
intentan que otros gatitos jueguen con ellos.
Habitualmente, el ronroneo parece ser una seal de satisfaccin
y bienestar. No obstante, los gatos tambin pueden ronronear cuando
sufren intensos dolores o estn muy asustados. Puede que lo hagan
porque normalmente ronronear es una seilal tan positiva que los tran
quiliza or sus propios ronroneos, de forma muy parecida al niilo asus
tado que silba mientr~as pasa junto a un cementerio una noche sin
luna. Los ruidos alegres y familiares que producen les dan nimos y les
aseguran que al final todo saldr bien.
Aunque otros gatos pueden responder al ronroneo, y a los hu
manos puede gustarles or ese sonido lleno de satisfaccin, los perros
no parecen enterarse de l. Pude presenciar una demostracin infor
mal de ello cuando puse una grabacin de un gato ronroneando en

PERROS HABLANDO CON GATOS

~63

una sala donde haba cuatro perros. Los perros estaban descansan
do, pero no durmiendo, cuando se empez a or el sonido. Las
orejas de un perro temblaron durante un momento y otro se re
movi ligeramente y medio volvi la cabeza hacia el sonido, pero
aparte de eso no hubo ninguna respuesta. Los animales no encon
traron el sonido lo bastante interesante o importante para que jus
tificara ponerse en pie e ir a investigar, o ni siquiera alterar de
manera significativa su posicin corporal.
Otro sonido exclusivo de los gatos es el "miau", un sonido emi
tido por una boca abierta que se cierra sobre el "au" para producir un
. ruido que a los humanos les parece una palabra. El tono, intensidad y
duracin del maullido pueden variar muchsimo. Incluso existe un
maullido silencioso: el gato parece estar ejecutando los movimientos
bucales asociados con el sonido habitual, pero no omos nada. De he
cho, el anlisis de una grabacin hecha durante uno de esos maullidos
silenciosos demostr que s haba sonido. Aunque no rebasaba los l
ntes de la capacidad auditiva del gato, aquel sonido era demasiado
agudo para que pudiera ser captado por el odo humano.
El maullido del gato parece ser una peticin de alguna clase de
servicio. Se oye cuando el gato tiene hambre y quiere ser alimentado,
cuando quiere que le abran la puerta o simplemente cuando quiere
que se le preste atencin. El aspecto ms in'teresante del sonido es que
parece estar reservado casi exclusivamente para los seres humanos. Un
gatito muy pequeo puede dirigrselo ocasionalmente a su madre pero,
Ulla vez crecidos, los gatos prcticamente nunca les mallan a otros
gatos, a los perros o a otros animales de compaa. Al parecer, los pe
rros son conscientes de que el maullido no tiene nada que ver con
ellos, y rara vez lo encuentran lo bastante interesante para ir hacia un
gato que est maullando.
Los nicos sonidos que los gatos y los perros tienen en comn
son los ronquidos y los gruilidos. Ambos son sonidos reverberantes,
pero en un gruido el sonido va acompaado por un fruncimiento
del labio para ensear los dientes. Tanto en los perros como en los
gatos, este sonido pretende incrementar la distancia entre quien lo
emite y el individuo al cual va dirigido. Es una seal agresiva que est
un tanto teida de miedo. En trminos generales, hablando, un perro
responder al gruido de un gato como mnimo interrumpiendo su
acercamiento, y los gatos respondern al gruido de un perro huyen
do si pueden hacerlo. En esa sala llena de perros donde na encontra
mos ninguna respuesta al ronroneo de un gato, poner una grabacin

264

CONVEroE

CON SU PERRO
PERROS HABLANDO CON GATOS

de un gato gruendo s surti efecto. El sonido hizo que los cuatro


perros se pusieran en pie y dos de ellos empezaron a recorrer la sala,
emitiendo sus propios gruidos guturales.
Las expresiones faciales de los gatos son un tanto similares a las
de los perros. Tanto en unos como en otros, mirar fijamente can los
ojos muy abiertos representa una amenaza. Para ambas especies, par
padear es una seal tranquilizadora que Corta la mirada amenazante.
En un perro, los ojos entornados normalmente significan tranquilidad
y satisfaccin, mientras que en el gato representan confianza y relaja
cin. As pues, los significados de las seales oculares son 10 bastante
similares para que sea poco probable que se produzcan malentendidos
entre ambas especies.
Las seales que ambos envan con las orejas tambin son bastan
te similares, como puede verse en la Figura 17-1. Al igual que ocurre
con los perros, un gato contento y relajado mantendr las orejas levan
tadas y dirigidas hacia adelante. Un gato tranquilo y atento mantendr

RELAJADO
ATENTO

ASUSTADO

Figura 17.1

AGRESIVO

Expresiones faciales y seales bsicas de las orejas en un gato.

265

las orejas levantadas pero ligeramente inclinadas hacia adelante en di


reccin al acontecimiento interesante. Nuevamente como en el caso
de los perros, un gato asustado tender a pegar las orejas a la cabeza,
aunque a veces stas se inclinarn hacia los lados, recordando a las alas
de un aeroplano.
La agresin es el mensaje transmitido con las orejas en que los
gatos difieren de los perros. Como hemos visto, un perro dominante y
agresivo mantendr las orejas levantadas y dirigidas hacia adelante.Jus
to antes de iniciar un ataque, las orejas pueden inclinarse ligeramente
hacia los lados, agrandando la forma de "v" que dibujan las orejas
levantadas. En el caso del gato, este gesto es mucho ms pronunciado y
adems las orejas giran, de tal manera que la parte interior se vuelve
hacia los lados, con lo que se ver la parte posterior de la oreja. En
algunos felinos salvajes de mayor tamao, la parte oscura de detrs de
sus orejas est marcada con pautas de seales plidas, lo cual hace que,
cuando expresan sus intenciones agresivas, esta rotacin de las orejas
resulte ms conspicua. Otros gatos salvajes tienen mechones de pelo
en la punta de las orejas que tambin ayudan a hacer que las posiciones
y rotaciones de stas resulten ms visibles desde lejos.
Cuando llegamos a la cola, sin embargo, y al igual que ocurra
en el cuento de mi abuela, las posibilidades de que sUljan malentendidos
entre gatos y perros se incrementan. Aunque ambas especies menean
la cola, los significados son diametralmente opuestos en cada una. En
el caso de los perros, el meneo amplio de la cola es lo que podramos
llamar una seal que reduce la distancia e invita a otro individuo a
aproximarse de manera amistosa. En los gatos, sin embargo, menear la
cola es una seal dirigida a aumentar la distancia, que le dice a quien la
ve que se vaya e indica alguna forma de tensin o conflicto emocional.
Los gatos suelen empezar a mover la punta de la cola de un lado a otro
antes de acometer o atacar con una pata. El movimiento de vaivn
amplio, en el que la cola puede llegar a golpear el suelo a medida que
aumentan la velocidad y la dimensin del arco, es la ms clara seal de
agresin en un gato. Si no hay otras seales agresivas visibles, un perro
puede verse inducido a acercarse a ese gato que "menea la cola" amis

tosamente para ser recibido con uas y dientes. As pues, no tendra


nada de sorprendente que el perro viera en el gato a un "mentiroso",

en el que no se podr confiar en el futuro.


Las posiciones ms estticas tambin pueden engaar. Tanto los
perros como los gatos acercarn la cola al cuerpo y pegarn ste al
suelo para parecer ms pequeos cuando quieren indicar sumisin y

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miedo. No obstante, los significados de! perruno y e! gatuno ensegui


da divergen en otras posiciones de la cola. Los que muestran un aito
nivel de sumisin y aceptacin de su estatus inferior, bajarn la cola y
dejarn que cuelgue recta a 10 largo de su trasero, donde permanecer
casi totalmente inmvil. Los gatos tienen una posicin similar en la
que la cola cuelga hacia abajo para formar una especie de.e1e invertida
(ver la Figura 17-2). Pero en el gato, esta cola suspendida verticalmen_
te no constituye un gesto de sumisin, sino que es ms bien una seal
que emite un animal que est adoptando el papel de agresor. La agre
sividad de esta seal resulta todava mayor cuando va acompaada de
un ligero arqueamiento de la espalda. De esta manera, un perro que
vea a un gato transmitiendo la seal de la cola colgando hacia abajo
que en perruno significa que no es una amenaza, nunca estar prepa
rado para la acometida agresiva del gato. Del mismo modo, el gato
puede leer equivocadamente la seal canina de la cola colgando en
posicin vertical, la cual pretenda transmitir que el perro quiere una
tregua, e interpretarla como el comienzo de un ataque.

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En los perros, la cola levantada en posicin vertical, o un poco


curvada sobre la espalda, es un signo de dominio y seguridad en s
mismo y una afirmacin de autoridad. En los gatos, esta misma seal
es uno de los signos ms cordiales que puede llegar a ofrecer la especie.
La cola levantada, y quiz ligeramente curvada por encima de la espal
da, permite que otro gato no hostil investigue la regin expuesta situa
da debajo de la cola. Los gatos, al igual que los perros, tienen glndulas
productoras de olor alrededor de la regin anal cuyas feromonas pue
den servir a cualquier animal que capte el olor para identificar al indi
viduo. De esta manera, se podra decir que levantar la cola equivale a
ofrecer el pasaporte o el carnet de conducir para que verifiquen tu
identidad.. Un perro que vea esta seal de la cola levantada tiene mu
chas probabilidades de malinterpretar este mensaje gatuno de amistad
tomndolo por un intento de expresar dominio. De modo parecido, el
gato tambin puede sentirse traicionado cuando vea que su oferta de
amistad es recibida con suspicacia y amenazas.
Una cola en posicin vertical puede tener tambin otro signifl
cado en los gatos. El gato asustado arquea la espalda, eriza el pelaje y
esponja la cola al tiempo que la mantiene recta en posicin vertical.
Esta postura, que produce la tpica silueta felina de la noche de
HalJoween, indica que la situacin actual tiene muy asustado al
gato. En los perros, la piloereccitl (nombre tcnico del erizamiento
o esponjamiento del pelaje de un animal) sirve para hacerlos pare
cer ms grandes y representa un elevado nivel de agresividad. Como
hemos visto anteriormente, cuando un perro est comunicando
que puede atacar, veremos habitualmente cmo el pelaje de las
paletillas se eriza en un esponjamiento que puede extenderse a lo
largo del centro de la espalda. Al mismo tiempo, el pelaje de la cola
puede erizarse mientras el perro la eleva en una posicin vertical do
minante. Si un gato presencia esta exhibicin en un perro, puede
malinterpretarla como la declaracin gatuna que indica que el animal
al que ve est aterrorizado. Entonces, al no retroceder, el gato puede
desencadenar un ataque. El perro puede malinterpretar con idntica
facilidad la indicacin de miedo del gato. Si lee esta seal en perruno,
el erizamiento del pelaje y la cola levantada significan que el gato no
piensa retroceder e insiste en luchar.
El lenguaje corporal tambin es distinto en cada especie. Tome
mos el lenguaje de sometimiento en un perro.. Un gato asustado, al
igual que un perro asustado, se pegar al suelo para parecer lo ms
pequeo posible e indicar que no representa ninguna amenaza. Un

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268

CONVE~E CON

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SU PERRO
. PERROS HABLANDO CON GATOS

perro aterrorizado llegar todava ms lejos, ya que se echar sobre la


espalda para exponer su estmago desprotegido. sta es la mxima
seal de sumisin en un perro. Un gato, sin embargo, no se echa sobre
la espalda para indicar miedo o sumisin, sino ms bien como un
movimiento defensivo o cuando est intentando matar a alguna presa.
Esta posicin lo coloca en una postura de ataque porque deja libres los
cuatro conjuntos de zarpas. Un gato que est cazando a un animal
grande o de tamao moderado, Como un pjaro o una rata, habitual
mente saltar sobre ella y luego se echar sobre la espalda.A continua
cin sujetar a la presa con las patas delanteras y la morder. Mientras
tanto, sus patas traseras se deslizarn por debajo del rea estomacal del
animal, las uas saldrn de sus vainas y el gato lanzar una doble patada
simultnea can ambas patas traseras. Este movimiento puede destripar
a la vctima del gato o a un agresor o causarle serios daos en los
rganos vitales. La posibilidad de error de interpretacin canina o felina
san obvias. Un gato furioso se echa sobre la espalda, lo que el perro lee
como el mensaje perruno de que el felino renuncia a luchar y quiere
la paz.Va hacia el gato para llevar a cabo el olisqueo ritualizado can el
que los perros aceptan esas ofertas de paz... para encontrarse Con que
cuatro veloces juegos de garras le araan la cara.
Los malentendidos entre especies tambin pueden produ
cirse con seales ms sutiles. Recuerden que los perros levantan
una pata cuando estn tensos, moderadamente asustados o intentan
atraer la atencin de alguien a quien consideran ms dominante.
Recuerden que este gesto acab convirtindose en una seal
ritualizada, porque es el primer movimiento que hay que ejecutar
si el perro va a echarse sobre la espalda para mostrar sumisin. En
un gato, este movimiento de la pata tambin precede al momento
de echarse sobre la espalda, pero aqu sirve COmo preparativo de la
agresin. Si el nivel de amenaza es bajo, el gato levantar una pata
para sealar con ella la amenaza o molestia. Si un perro malinterpreta

este gesto, puede acercarse al gato y, al provocarlo, terminar con la

cara o la nariz araadas.

Hay una ltima rea en la que los perros y los gatos tienen serias

dificultades para interpretarse mutuamente, y es en el contacto corpo

ral directo.Ya hemos visto que los perros suelen empujar a las personas

o a otros perros, o ponrseles al lado y apoyar su peso en ellos como


seal de dominio. Para los gatos, no obstante, restregar el cuerpo con
tra algo mediante empujones con la paletilla, pecho o cabeza, o apo
yndose pesadamente con las caderas, es un medio de dejar su olor en

269

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ese objeto o individuo. Esta mezcla de olores ayuda a distinguir lo


conocido de lo nuevo y al amigo de! desconocido, por lo que forma
parte del ritual de saludo amistoso de un gato. Si un gato le hace esto
a un perro, el perro puede malinterpretar muy facilmente e! gesto de
binvenida gatuno tomndolo por un intento de mostrar dominio
apoyndose en l.
Obviamente, existen muchas ocasiones de malinterpretar las se
ales entre los gatos y los perros. Eso invita a especular con la posibi
lidad de que gran parte de la aversin mutua se deba simplemente al
hecho de que los lenguajes gatuno y perruno tienen significados opues
tos para algunas de las mismas seales. Un animal que ha pagado esta
mala interpretacin de una seal de la otra especie con una herida, un
susto o un mal rato, seguramente se lo pensar dos veces antes de
volver a relacionarse con ella en e! futuro. Empezar un encuentro sin
tindose lleno de hostilidad hacia la otra parte puede derivar muy
fcilmente en e! clsico conflicto que observamos entre perros y gatos.
Pero tanto los perros como los gatos pueden llegar a ser "bilin
ges". De la misma manera que los perros, y en menor medida los
gatos, pueden aprender algunos aspectos de! lenguaje humano, tam
bin pueden aprender a leer las seales de! otro si viven en la misma
casa. Un perrito y un gatito que han crecido juntos parecen tener
pocos problemas, principalmente porque han resuelto sus malentendidos
cuando ambos eran jvenes. Como hemos visto anteriormente, un
cachorro de perro que meta el hocico en el estmago de un gatito
cuando ste acaba de echarse sobre la espalda pronto aprender cules
son las consecuencias de dicho acto. En esa fase del desarrollo, no
obstante, las diminutas garras y dientes proporcionan pocas ocasiones
de hacer dao, pero muchas de aprender.
La convivencia entre perros y gatos adultos resulta ms difi
cil, especialmente si el perro ha vivido o se ha relacionado con
otros perros y si el gato ha alternado ampliamente con otros gatos,
dado que los animales con ese tipo de experiencias anteriores ha
brn desarrollado unas expectativas muy claras acerca de las con
ductas que deberan producir sus seales en perruno o gatuno. La
mejor lnea de accin probablemente sea dejar que los animales
resuelvan sus problemas lingsticos entre ellos. Normalmente, la
manera ms rpida de aprender es experimentando las consecuen
cias de un malentendido, aunque en las primeras fases de la convi
vencia entre un perro y un gato en el mismo hogar nunca habra
que perderlos de vista. Si la situacin se descontrola y el nivel de

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271

CON SU PERRO

agresin aumenta hasta llegar a un punto en el que el gato o el


perro sufren daos fisicos, entonces ms vale intervenir.
Cuando surjan problemas entre su gato y su perro, no corra a
interponerse entre ellos para hacer de intrprete o rbitro. La nica
recompensa que obtendr a cambio de sus esfuerzos ser araazos
por parte del gato y mordiscos por parte del perro. La solucin ms
simple es distraer a los combatientes. Hgalo desde lejos, mojndo
los con una pistola de agua o un rociador para plantas, o incluso
vacindoles un vaso de agua por encima. Otra estrategia es tirar
una manta, toalla de bao o chaqueta encima de los animales en
zarzados en la pelea. Cuando interrumpan su confrontacin, llve
se a uno de los animales (preferiblemente al que parezca que iba
perdiendo). Cuando ambos animales se hayan calmado, quizs una
o dos horas despus, permita que vuelvan a acceder a las mismas
reas. Las lecciones de lenguaje proseguirn durante un tiempo,
pero no debera tardar en reinar cierta armona.
Los signos ms fiables de cmo se estn aclimatando el uno al
otro pueden verse en sus arreglos para dormir. Hasta que el gato y el
perro se hayan acostumbrado a vivir j untos, cada uno buscar un sitio
separado para dormir, como habitaciones separadas en las que queden
escondidos a los ojos del otro. A medida que vayan desarrollando una
confianza mutua, empezarn a dormir en la misma habitacin. El mxi
mo signo de confianza y una bena seal de que se ha llegado a alguna
clase de acuerdo permanente, es cuando los animales estn dispuestos
a dormir en la misma habitacin, bastante cerca el uno del otro y
dndose la espalda mutuamente. Despus de todo, no le das la espalda
a alguien en quien no confas.
Los perros y los gatos que se aceptan el uno al otro como parte
de su manada o grupo de vida mutuo pueden acabar practicando una
forma comn de comunicacin amistosa: asearse mutuamente. La
mayora de las maanas, cuando suena mi despertador, Loki, nuestro
gato pelirrojo, baja del asiento de la ventana en el que estaba durmien
do. Si hace un poco de sol, va a las puertas vidrieras de nuestra terraza
y se acuesta delante de ellas. Ms o menos a la misma hora, Odn, mi
perdiguero de pelo liso, se levanta del almohadn sobre el que duerme
y que est situado junto a mi cama. El gran perro negro se estira,
bosteza y luego va hacia el gato y procede a lamerle la cara y el cuerpo,
limpindolo de manera muy parecida a como una madre podra lim
piar a sus cachorros. Despus se echa junto a Loki, y el gato le limpia
concienzudamente las orejas y la cara con la lengua. Odn y Loki han

estado juntos desde que el perro tena nueve semanas de edad y el gato
ocho. Habiendo crecido juntos, obviamente han resuelto sus
malentendidos lingsticos, con el resultado de que Odn habla un
poquito de gatuno y Loki habla suciente perruno para hacerse en
tender. Por supuesto, si el cuento de mi abuela estaba en lo cierto. de
vez en cuando mi perro todava le echa un vistazo a la cola de nuestro
gato para saber si est mintiendo.

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DIALEeTOS
PERRUNOS

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Existen varios aspectos del lenguaje que son prcticamente


universales en todos los lenguajes animales, o al menos en el len
guaje de los mamferos. N o obstante, nuestro estudio de las dife
rencias entre las pautas comunicativas de los gatos y las de los pe
rros debera haber dejado claro que no todos los animales usan
exactamente las mismas seales con exactamente los mismos signi
ficados. Es interesante observar que, incluso si restringimos esta
reflexin al lenguaje de los perros, encontraremos diferencias siste
mticas entre los distintos grupos de perros, lo cual en otras pala
bras, constituye lo que podramos llamar "dialectos".
Nuestros actuales perros domsticos difieren de los cnidos sal
vajes, como los lobos, en varios aspectos. El ms importante est rela
cionado con la neotenia, trmino tcnico empleado para describir el
hecho de que el adulto conserva ciertas caractersticas y comporta
mientos juveniles. Esto quiere decir que un perro domstico adulto
tiene una forma mucho ms parecida a la del cachorro que un lobo
adulto, con un hocico ms corto, una cabeza ms ancha y redondeada
y unos dientes un poco ms pequeos, y quiz tambin las orejas ca
das. En lo que al comportamiento se refiere, los perros tambin se
parecen ms a los cachorros de los cnidos salvajes, con ese deseo de
jugar que conservan a lo largo de su vida. Adems, como ya hemos
visto, el ladrar no es una conducta que se vea habitualmente en los
lobos adultos, pero es una caracterstica de los cachorros de lobo y,
naturalmente, de los perros domsticos adultos. De hecho, nuestros
perros son los Peter Pan del mundo canino.
La domesticacin y la neotenia parecen ir de la mano. Durante
las primeras fases del contacto humano con los perros, antes de que las
personas se ocuparan activamente de criar perros como compaeros y

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275

CONVE~E CON SU PERRO

ayudantes en el trabajo,los perros parecen haber empezado a domes


ticarse a s mismos. El principio evolutivo de la "supervivencia del ms
apto" opera sin importar cul sea e! entorno al que se aplique. Los
cnidos "ms aptos", como en el caso de esos primeros oportunistas
que buscaban un poco de comida entre los restos, seran los ms amis
tosos y menos amenazadores, dado que tenan ms probabilidades de
que se les permitiera acercarse al campamento humano y, de esa ma
nera, acceder a los recursos alimentarios disponibles, como las sobras y
la basura. Esta "presin evolutiva" para ser amable se increment cuan
do los humanos empezaron a tratar de domesticar activamente a los
perros controlando su reproduccin. Obviamente, un can que fuese
muy feroz o le tuviera mucho miedo a la gente no encajara en la vida
de la aldea. Esos animales tan poco sociables serian expulsados de!
asentamiento humano o simplemente sacrificados. Los perros que se
mostraran amistosos con las personas seran mucho ms adiestrables y,
debido a ello, ms tiles. sos fueron los canes a quienes se conserv y
aliment, llegando de esa manera a ser los progenitores de la siguiente
generacin de perros. No obstante, este proceso tuvo unos efectos
secundarios inesperados.
A finales de los cincuenta, el genetista ruso Dmitry K. Belyaev
inici nn proyecto que ya lleva ms de cuarenta aos en curso. I Belyaev
expuso la teoria de que casi todas las diferencias fisicas y de conducta
entre los perros domsticos y los cnidos salvajes eran resultado del
simple acto de seleccionar cnidos basndose en su domesticabilidad o
su buena disposicin hacia los humanos.
Llevar a cabo un estudio experimental sobre e! proceso de la
evolucin es una tarea muy dificil. Sin embargo, mientras trabajaba en
el Departamento Siberiano de la Academia de Ciencias Rusa en
Novosibirsk, Belyaev decidi que intentara dar marcha atrs al reloj
hasta volver al punto en que se iniciaron los trabajos para domesticar a
los perros. De ese modo podra "reproducir el proceso" y estudiar
atentamente lo que ocurri durante la creacin de! perro. Cuando
lleg el momento de elegir al cnido salvaje que emplearia como su
"protoperro", Belyaev decidi no usar lobos. Esta decisin era muy
acertada desde el punto de vista cientfico, dado que las poblaciones de
lobos salvajes existentes en la actualidad ya no son genticamente "lim
pias". Es bien sabido que muchos perros domsticos han huido de sus
hogares y se han apareado con lobos salvajes, con lo que cualquier
interpretacin sera an ms dificil. Belyaev acab optando por una
especie canina muy prxima a los perros, pero que no se cruza de

manera natural con ellos y que nunca ha sido domesticada: el zorro


plateado rusO (Vu/pes vu/pes).
Conceptualmente hablando, el experimento era muy simple,
pero exiga muchsimo trabajo y paciencia. Empezando con 130 zo
rros no domesticados, Belyaev estableci un programa de reproduc
cin sistemtica. Cada nueva camada de zorros era estudiada para de
terminar su nivel de hostilidad hacia los humanos. En las primeras
generaciones, y a fin de seleccionarlos con vistas a su inclusin en el
programa de reproduccin, los zorros tenan que comer de la mano y
dejarse acariciar por humanos. Esta cualidad se encontr nicamente
en aproximadamente el :) por ciento de las primeras generaciones.
Hacia la sexta generacin, Be!yaev y sus colaboradores endurecieron
sus requisitos. Para que fuesen conservados como reproductores, los
zorros tambin tenan que buscar activamente el contacto humano, lo
que hacan aproximndose al tiempo que meneaban la cola, y tenan
que solicitar la atencin humana gimoteando. Belyaev y sus colabora
dores slo conservaban a los zorros ms mansos y amistosOs de cada
nueva generacin. De esta manera, no tard en quedar claro que las
generaciones de zorros se iban pareciendo cada vez ms a los perros
domsticos en su conducta. Los animales as criados se acercaban a las
personas y luego las lanan y olisqueaban en un intento de obtener
caricias y respuestas afectuosas .
A estas alturas ya se han criado ms de 35 generaciones, con un
total de unos 45.000 zorros a lo largo de las cuatro dcadas que lleva
funcionando este proyecto. Los cientficos no tardaron en descubrir
que tenan un excedente de aquellos "zorros domesticados". Al mis
mo tiempo, tuvieron que enfrentarse a las restricciones presupuestarias
causadas por la debilidad de la economa rusa. La solucin a ambos
problemas consisti en vender los zorros sobrantes como animales de
compana y usar los fondos resultantes para mantener en marcha e!
proyecto de investigacin. Los cientficos siguieron los progresos de
algunos de aquellos zorros para averiguar cmo les iba en sus nuevOS
hogares, y descubrieron que cuando eran adoptados en casas humanas
tpicas, aquellos zorros domsticos salan adelante sin problemas. Los
dueos los describan como unos compaeros "con muy buen tempe
ramento" y decan que eran unos animales de compaa encantadores.
Desarrollaban slidos vnculos con las personas, aunque eran un poco
ms independientes o felinos que la mayora de razas de perros.
Uno de los resultados ms importantes de la investigacin es
que, aunque los zorros eran seleccionados basndose en una sola

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276

CONVEP,E

CON SU PERRO

DrALEcros

caractenstlCa de la conducta, la amigabilidad, empezaron a cambiar


fsicamente. Empezaron a aparecer orejas cadas, colas enroscadas o
ms cortas y pelajes ms claros o incluso multicolores; adems, los ho
cicos se acortaron, las cabezas se volvieron un poco ms anchas y re
dondeadas y los dientes tambin se acortaron un tantO.Todas esas trans
formaciones son similares a los cambios que distinguen a los perros
domsticos de los cnidos salvajes. El curso temporal del desarrollo,
desde cachorro hasta adulto, se alter durante el proceso de seleccin.
En los zorros, al igual que en los dems cnidos, se da una secuencia
sistemtica y un momento relativamente Concreto en el que ciertas
conductas infantiles aparecen y luego se abandonan. Cuando se miden
estas conductas, enseguida queda claro que el proceso de domestica
cin ha modificado tanto el ritmo como la duracin de la fase de
desarrollo. Las conductas infantiles aparecen muy pronto y perduran
mucho ms tiempo en los zorros domesticados que en el Zorro salvaje.
En otras palabras, ahora no slo tenemos Zorros domsticos: tenemos
zorros que, al igual que los perros, cons~rvan muchas caractersticas y
conductas infantiles a lo largo de la edad adulta. De esta manera, el
trabajo de Belyaev nos muestra Con toda claridad lo que ha Ocurrido
realmente durante el proceso de domesticacin de los perros: criar
perros buscando la amigabilidad y la docilidad ha producido perros
que son, tanto mental Como fisicamente, ms parecidos a cachorros de
lobos que a lobos adultos.
Aunque todas las selecciones de Belyaev se hicieron basndose
en la a.migabilidad, puede que los primeros humanos tambin selec
cionaran buscando ese aspecto "de cachorro" durante sus primeras
acciones en la cra de perros. Es obvio que tanto los animales como los
humanos sienten una ternura especial por los jvenes de su especie.
Varios naturalistas, el ganador del Nobel Konrad Lorenz entre ellos,
han sugerido que esta emocin puede estar causada por algo en la
apariencia de los animales jvenes. Bsicamente, nos parecen "unas
monadas" porque son muy pequeos y tienen ojos grandes, caras cha
tas y redondas y expresiones faciales atractivas, y porque producen
sonidos agudos. En realidad, este "ser tan monos" es un factor de su
pervivencia que impulsa a los adultos a proteger y cuidar de manera
especialmente solcita a los animales ms jvenes de su grupo. Los
psiclogos Contemporneos han demostrado que este factor tambin
es capaz de atravesar las fronteras entre las especies. Tendemos a sentir
ms cario por los gatitos que por los gatos adultos, y los polluelos nos
parecen ms atractivos que un gallo o una gallina. Lo mismo OCurre

PERRUNOS

277

con los cachorros respecto a los perros adultos. Es difcil no querer

llevarse a casa a prcticamente todos los cachorros que ves. El hombre

primitivo, y puede que todava en mayor grado la mujer primitiva,

pensaba probablemente que los perros recin domesticados que te

nan un aspecto ms infantil eran unas monadas, que es lo mismo que

pensamos nosotroS. Quiz los ms monos disfrutaban de los mejores

cuidados. Quiz se les daba de comer antes y reciban el hueso en el

que haba ms carne. Quizs eran aquellos a los que se seleccionaba

para compartir los refugios humanos, protegerlos de las inclemencias

del tiempo y darles ms oportunidades de reproducirse.

La domesticacin no slo ha afectado a la apariencia y las


conductas generales de los perros, sino que posiblemente haya alte
rado tambin el contenido del vocabulario de nuestros perros con
respecto al de sus primos salvajes. Podra decirse que en los perros
domsticos, la conducta social ancestral y los patrones de comuni
cacin del lobo estn fragmentados e incompletos. Las conductas
de los perros forman una especie de mosaico que contiene algunas
de las seales de comunicacin del lobo adulto, pero tambin con
tiene muchas seales infantiles.
Si examinamos el desarrollo del lenguaje en los lobos y los pe
rros de aspecto ms lupino, veremos que hay una secuencia de desa
rrollo para la aparicin de ciertas seales cC'lmunicativas. Los cachorros
muy jvenes son dependientes y estn indefensos y, en consecuencia,
la mayor parte de sus seales van orientadas a solicitar cuidados y a
mostrar conductas sumisas, pasivas y apaciguadoras cuando hay adul
tos presentes. De esa manera, el cachorro tiene ms probabilidades de
lamer el hocico de un adulto, pegarse al suelo o apartar la mirada.
Conforme el perro se hace mayor, en su vocabulario empiezan a apa
recer seales socialmente ms dominantes. La mirada amenazadora, el
gruido y el mirar a otro individuo desde arriba son ms probables en
un perro adulto. De hecho, podemos prever el mOp1ento en que irn
apareciendo esas seales a lo largo de la vida de un perro. Las seales
de sumisin ms simples tienden a aparecer pronto, y las seales domi
nantes y de sumisin de mayor complejidad social ms tarde, cuando
el animal se vuelve adulto. Si llamamos al lenguaje adulto "lobuno" y
al de los individuos ms jvenes"cachorril", evidentemente un indi
viduo que hable el lobuno debera seguir siendo capaz de entender el
cachorril, porque lo habl cuando era ms joven. Un individuo que
slo hable cachorril, sin embargo, se encontrar en desventaja, dado
que quiz no haya aprendido todava todos los trminos del vocabulario

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278

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lobuno. ste es el problema al que pueden enfrentarse los perros do


msticos con respecto a los lobos. Nuestros canes hablan cachorril.
Puede que posean una cierta capacidad lingstica receptiva en lobu
no, pero su vocabulario productivo se encuentra limitado porque la
neo tenia fren su desarrollo antes de que hubieran tenido tiempo de
desarrollar todas sus capacidades lingsticas adultas. Se sabe de casos
en que este hecho ha dificultado la comunicacin entre los perros
domsticos y los lobos. En un estudio, varios malamutes fueron cria
dos con lobos, y por lo general eran incapaces de leer correctamente
las seales de conducta social de los cnidos salvajes.
. Ahora vamos a complicar un poco ms las cosas. No todos
los perros domsticos muestran el mismo grado de neotenia. El
mejor indicador de cunta neotenia presenta una raza probable
mente sea la similitud que presentan los individuos Con el aspecto
de un lobo adulto. Los perros que se parecen mucho a los lobos,
como los pastores alemanes y los huskies siberianos. no slo tienen
ms caractersticas fisicas adultas sino que muestran menos neo tenia
en sus conductas. Por el contrario, perros con un aspecto ms pro
nunciado de cachorros, como el Cavalier King Charles spaniel o el
bulldog francs, no slo deberan presentar ms caractersticas ju
veniles en lo fisico sino tambin en lo referente a la conducta debi
do a su mayor grado de neotenia.
Partiendo de estas observaciones, bastar con ciar un paso para

llegar a la conclusin de que distintas razas de perros pueden desarro

llar distintas versiones del lenguaje perruno o dialectos. Los ms prxi

mos a los lobos adultos por sus caractersticas son los que tienen ms

probabilidades de usar muchos elementos del lobuno en su lenguaje,

mientras que aquellos Con un mayor grado de neotenia pueden ser

relativamente ignorantes del lobuno y hablar nicamente versiones


cachorriles de la lengua canina. Deborah Goodwin,John Bradshaw y
Stephen Wickens, tres investigadores del Instituto de Antrozoologa de
la Universidad de Southampton, Gran Bretaa,2 estudiaron diez razas
distintas, que ordenaron en trminos de su similitud con ellobo.Yen
do de los ms semejantes a los cachorros a los ms parecidos al lobo
adulto, su lista fue:
1. Cavalier King Charles spaniel

2. Norfolk terrier
3. Bulldog francs
4. Perro ovejero Shetland

DIALECTOS PERRUNOS

5.
6.
7.
8.
9.
10.

279

Cocker spaniel
Munsterlander
Perdiguero labrador
Pastor alemn
Golden retriever
Husky siberiano

A continuacin, los investigadores estudiaron quince sei1ales


de dominio y sumisin. Lo que descubrieron encajaba con la no
cin de la notenia, no slo en lo que respecta a la forma del cuer
po sino tambin al lenguaje canino. El menos lupino de los perros,
. el Cavalier King Charles spaniel, era el que posea un vocabulario
social ms limitado, y habitualmente slo mostraba dos de las quin
ce seales sociales seleccionadas. Esas dos seales eran tambin las
primeras en aparecer en el desarrollo normal de un lobo, y sern las
que muestre un cachorro de tres o cuatro semanas de edad; es como
si el vocabulario social de esta raza se hubiera detenido en ese ni
vel. El husky siberiano, sin embargo, utiliza la gama completa de las
seales de comunicacin social estudiadas, lo que le proporciona
un vocabulario de conducta similar al de un lobo adulto. Para las
razas situadas entre esos dos extremos, cuanto ms lupino era su
aspecto, mayor era el nmero de seales ,sociales que usaban y ms
probabilidades haba de que los gestos empleados fueran los que
aparecen en una etapa ms tarda de la vida.
Debemos, tener en cuenta que esta investigacin habla de co
municacin canina, no de personalidad. Esos resultados no significan
que un husky siberiano, un perdiguero o un pastor alemn vayan a ser
necesariamente ms agresivos que otras razas. En vez de eso, los resul
tados nos indican que esas razas menos neotenizadas disponen de un
mayor vocabulario de seales y gestos para comunicarse con Otros
perros acerca de asuntos sociales. Dichas razas no slo disponen de una
gama ms amplia de seales agresivas, sino que su gama de seales
apaciguadoras tambin es ms amplia. Si recordamos que una parte del
propsito de la comunicacin canina consiste en establecer unas bue
nas relaciones sociales dentro de la manada y evitar enfrentamientos
fisicos en los que ambas partes salgan malparadas, entonces esos perros
ms lobunos cuentan con la gama de respuestas ms amplia y, quiz,
con una mayor capacidad para mantener una sutil "conversacin;'so
bre el estatus social. En ltima instancia, esto podra significar que
tambin son ms capaces de evitar el conflicto directo. Las razas que

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280

CONVE~~ CON

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SU PERRO
DIALECTOS PERRUNOS

hablan un dialecto cachorril tendrn un vocabulario ms limitado


y, en general, su gama de seales de sometimiento ser ms amplia
que la de las seales de agresin. Tambin pueden ser menos cons
cientes de las seales emitidas por otros perros para indicar ambi
ciones sociales, afirmacin del rango o, incluso, rendicin ante un
perro ms dominante.
Un efecto obvio de esas diferencias lingsticas es que pue
den surgir malentendidos entre perros que hablan distintos dialec
tos. El animal de naturaleza ms juvenil, cuyo dialecto no tiene
como objetivo prioritario el dominio social, puede pasar por alto
seales importantes. Un descuido del animal de menor capacidad
lingstica podra desencadenar un ataque fsico, o el conflicto po
dra proseguir ms all del punto de rendicin porque el perro que
habla el dialecto lobuno ms adulto esperaba una determinada se
al indicadora de sumisin y, al no encontrarla, procedi a incre
mentar e! nivel de agresin.
Examinemos un caso ilustrativo, que fue relatado por el novelis
ta galardonado con el premio Nobel John Steinbeck, quien escribi
clsicos como Las uvas de la ira, Al este del Edn y De ratones y hombres.
A Steinbeck le gustaban mucho los perros y uno de sus libros, Travels
with Charley, describe un viaje de casi un ao de duracin que
emprendi con su perro de lanas negro, Charley, como nico acom

paante. Esta historia, sin embargo, la protagonizaba un perro que

Steinbeck tuvo mucho antes, un airedale. Basndose en su aspecto,

nadie dira que los airedales sean muy lupinos. Steinbeck describe

una prolongada disputa territorial entre su perro y otro animal.

Este segundo perro tena un aspecto mucho ms lobuno, y el autor

lo describe como "una mezcla de ovejero, setter y coyote". Parece ser

que cada vez que e! airedale del escritor pasaba ante los dominios de

aquel perro, los dos animales acababan pelendose. Steinbeck nos dice:

"Cada semana mi perro se enfrentaba a aquella espantosa criatura, y

cada semana era derrotado".


Esta guerra desigual se prolong durante varios meses. Enton
ces, un da, el airedale de Steinbeck tuvo un golpe de suerte. Pill
desprevenido al duro mestizo lupino y le dio una autntica paliza.
Steinbeck parece haber lamentado muchsimo lo que ocurri a conti
nuacin. El perro vencido "inclin la cabeza en el rincn del perde
dor". De manera tpicamente pasiva y sumisa, se ech sobre la espalda
y expuso la vulnerable parte inferior de su cuerpo. En ese momento,
segn Steinbeck, e! airedale "abandon toda caballerosidad". Para

281

gran consternacin del autor, el airedale no estaba satisfecho con


una simple victoria. Mientras el perro derrotado yaca sobre su
espalda, indicando as a la autntica manera lupina su sumisin para
poner fin al conflicto, el perro de Steinbeck volvi a lanzarse sobre
l y atac salvaj emente sus partes ntimas. La escena fue horrible.
Cuando pudieron apartar por fin al aire dale de su vctima, sta
"estaba acabada como padre". Steinbeck concluye su relato dicien
do: "Al igual que ocurre entre nosotros, tambin puede haber pe
rros sin honor".
Steinbeck puede estar en lo cierto al suponer que aquel
airedale simplemente estaba loco o era una criatura malvada, y que
quera hacer dao deliberadamente a su antiguo atormentador a
pesar de su obvia rendicin. No obstante, otra posibilidad es que, al
ser de una raza muy alejada de! prototipo lobuno, el airedale sim
plemente no entendiera del todo el significado social del gesto del
otro perro. Para un perro que habla lobuno, esta seal de sumisin
significara una disminucin permanente del rango. Socialmente,
pues, esta seal es importante y representa un mensaje decisivo.
Para un perro que habla un dialecto no tan lobuno, este tipo de
seales sociales pueden resultar ms difciles de leer, o pueden
interpretarse como dotadas de una importancia meramente mo
mentnea, sin el matiz de sumisin a lar;go plazo que necesitaba el
airedale para sentirse seguro. La incapacidad para reconocer esta
seal y todo su significado podra explicar por qu el airedale no
puso fin al ataque cuando vio e! mensaje de derrota enviado por el
otro perro. De ser as, entonces fue la ignorancia del lenguaje, ms
que una intencin malvada, la que caus aquella violacin de la
tradicin y e! cdigo del honor caninos.
Por supuesto, asegurar que todos los perros respondern de
manera apropiada y predecible a una comunicacin sera tan teme
rario como afirmar que todos los seres humanos respondern de
manera apropiada y predecible a un mensaje hablado. Existen va
riaciones raciales en el dialecto hablado, y tambin habr diferen
cias individuales en las respuestas entre distintos perros. Esto fue lo
que me pas por la cabeza mientras vea desarrollarse una situacin
extremadamente tensa en una clase de obediencia canina a la que
asista. Era la primera clase de una nueva sesin y una mujer haba
llevado al pastor alemn ms enorme que he visto jams. El perro
se llamaba Shredder (Triturador), y el nombre pareca muy ade
cuado, ya que el animal estaba enviando un autntico despliegue de

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seales agresivas de amenaza a todos los perros que se le aproxima


ban.Adems, cualquier humano que se acercara demasiado era tra
tado de la misma manera, con lo que todos los nuevos estudiantes
haban retrocedido y se pegaban a la pared del fondo sujetando
protectoramente las correas de sus perros. El instructor, Ralph, se
dio cuenta de que tena un problema.
-Siempre est as? -pregunt.
-Slo cuando se pone tenso -respondi la mujer con voz
temblorosa.
-Bueno, en ese caso tendr que decirle, en lenguaje canino,
que no est siendo amenazado -dijo Ralph.
Cuando vi que se meta la mano en el bolsillo para sacar unas
cuantas golosinas, cre saber cmo iba a manejar la situacin. Pero en
vez de sacar golosinas, y para gran asombro mio, Ralph se sent en el
suelo con las piernas'extendidas hacia Shredder.
-ste es el equivalente humano a la postura de sumisin de un
perro -explic-. En lo que a l concierne, estoy enseando mi ab
domen y mis genitales, lo que significa que no represento ninguna
amenaza para l. Ningn perro atacar nunca a otro perro que haya
adoptado esta posicin.
Contuve la respiracin mientras Shredder, que segua gruen
do, iba hacia las piernas separadas de Ralph. El instructor se puso la
mano entre las piernas (en un gesto que me pareci un poquito defen
sivo) y despus abri la mano para descubrir una golosina. Shredder
sigui yendo cautelosamente hacia l y acab tomando la golosina.
Olisque la ingle de Ralph y despus volvi el costado hacia el hom
bre sentado. Cuando Shredder acab sentndose y mir a Ralph, el
hombre se levant muy despacio.
-Bueno, ahora sintese por ah y yo me ocupar de l -dijo.
-No le parece que se ha arriesgado demasiado? -le pregunt.
-No, si conoces el lenguaje canino no corres absolutamente
ningn peligro.
Pens en el airedale de John Steinbeck. Cuando se le habl en
perruno, aquel perro no reaccion como se esperaba. Quiz no cono
ca aquella seal en ese dialecto. Pero tambin cabe la posibilidad de
que lo conociera y hubiera decidido ignorar el mensaje. El hecho de
que sepamos cmo comunicarnos no garantiza que el perro est dis
puesto a escuchar y responda a lo que estamos diciendo. Eso depende
de la raza, el perro en cuestin y la situacin. Esta vez, la maniobra de
Ralph haba dado resultado: el perro ley su seal y respondi de la

manera adecuada. El pastor alemn se parece mucho a los lobos de las


montaas y no muestra un grado extremo de neotenia, por lo que
haba bastantes probabilidades de que fuera sensible a esa clase de men
saje. No obstante, la prxima vez Ralph podra equivocarse y usar su
mtodO con un perro que hablara el lobuno con menos fluidez y no
percibiera tan bien las seales de dominio y sumisin. Me estremezco
slo de pensar en las posibilidades.

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Al principio de este libro les dije que iba a utilizar de manera


intercambiable las palabras "lenguaje" y "comunicacin" sin prestar
demasiada atencin al debate cientfico sobre la diferencia entre estos
conceptos hasta ms adelante. Ahora que sabemos unas cuantas cosas
ms sobre el perruno, podemos examinar esta cuestin. El tema debe
explorarse, porque la controversia cientfica es muy real y yo soy, por
mi profesin, un cientfico. As pues, veamos si los perros tienen un
lenguaje tal como los humanos entendemos la palabra o si su comuni
cacin consiste meramente en un conjunto de signos y seales.
En la mayora de reas de la ciencia, cuando se usa la palabra
"lenguaje", sta se define como un mtodo de comunicacin que utiliza
declaraciones, signos, smbolos o gestos para transmitir significado.
Dentro de esta definicin ms amplia, no obstante, tambin se in
cluyen algunos requisitos especficos. Antiguamente, la lista de es
tos requisitos era larga y se redact de tal manera que acabamos
llegando a la conclusin de que slo los seres humanos tenemos un
lenguaje. Hoy da la lista es mucho ms corta, quiz porque desde
hace algn tiempo nos hemos acostumbrado a aceptar que los seres
humanos forman parte de la naturaleza en vez de verlos como una
creacin exclusiva o especial colocada en un pedestal evolutivo. La
mayora de psiclogos y lingistas actuales probablemente estaran de
acuerdo en que existen cuatro o cinco requisitos bsicos para que algo
sea definido como un lenguaje.
La caracterstica ms importante de un lenguaje es la sigllificatividad
(a veces llamada sel1lanticidad). Esta caracterstica es obvia, dado que el
lenguaje tiene como nico propsito comunicar significados a otros.
Cada palabra ha de tener un significado, y adems ciertas combinacio
nes de palabras tambin pueden modificar o clarificar dichos significados.

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Creo que ya hemos establecido que las seales del perruno tienen un
significado. Los perros no ladran, gruen, levantan la cola o te miran
meramente porque s y sin propsito alguno. De hecho, al final de este
libro he incluido un "Glosario de frases caninas" (vase p. 325), que es
una especie de diccionario de los significados de los signos y smbolos
del perruno, por 10 que podemos concluir que este requisito ya ha
sido satisfecho por la comunicacin canina.

El siguiente requisito bsico es el desplazamiento, que se refiere al


hecho de que el lenguaje permite la comunicacin acerca de objetos y
acontecimientos "desplazados" en el espacio o en el tiempo. Esto sig
nifica que el lenguaje puede usarse para comunicar algo acerca de
objetos que no se hallan presentes y visibles en ese momento, o de
acontecimientos que han tenido lugar en el pasado o pueden ocurrir
en el futuro. Aunque, en el nivel productivo, los perros no se refieran
habitualmente a objetos ausentes, su capacidad para entender cons
trucciones lingsticas que los involucren est muy clara. La mayora
de dueos de perros usan alguna clase de variante de la frase-tipo
"Encuentra el objeto". Por ejemplo, mis perros responden a "Dnde
est tu pelota?" correteando de un lado a otro en busca de ella y luego
trayndomela. Si la pelota es inaccesible, normalmente se quedarn
cerca de ella y ladrarn. "Dnde est tu palo?" causa la bsqueda del
ltimo palo con el que el perro ha estado jugando. "Dnde est
Joannie?" es una frase muy til que me ayuda a localizar a nl esposa.

Nada ms orla, el perro va a la habitacin en la que se encuentra mi

esposa. Si est en el piso de arriba o en el stano, el perro ir a la

escalera correspondiente y esperar all. Si est fuera de la casa, el perro

ir a la puerta que ha utilizado para salir. Si no sabe dnde est, por 10

general empezar a buscarla. En todos estos casos, el perro est respon

diendo adecuadamente a un objeto que no se halla presente en ese

momento, 10 que satisface el requisito del desplazamiento. Por 10 que

respecta a las evidencias de desplazamiento en el lenguaje productivo,

stas no son tan abundantes, pero recuerden que los perros usarn un

ladrido de alarma determinado para "Llamar a la manada", incluso si

los otros miembros de la manada no son visibles en ese momento.


Cuando se trata de determinar si los perros tienen "un au
tntico lenguaje" en el sentido en que 10 tienen los humanos, uno
de los puntos que genera mayor controversia ha sido siempre la
cuestin de la gramtica, el conjunto de reglas mediante el cual
estructuramos un lenguaje. En la parte ms importante de estas
reglas figura la sintaxis, que rige el orden en que se disponen las

palabras y las frases. El artculo, por ejemplo, habitualmente va delan


te de la palabra a la que hace referencia. De esta manera, la frase "El
chico tir la pelota" tiene sentido, mientras que la frase "Chico el
pelota tir la" no tiene absolutamente ninguno. Las reglas especficas
que determinan el orden en que combinamos las distintas partes del
discurso pueden diferir en distintos lenguajes. En ingls, los adjetivos
que describen un objeto generalmente van delante de ese objeto, como
en la frase "white house". En el francs y el espaol, ese orden queda
invertido, y entonces diramos maisol1 blanche o casa blanca. Las reglas
que determinan el orden en el que se pueden combinar las distintas
partes de un lenguaje tambin determinan qu palabras pueden ir
juntas sin perder el significado al unirse. De esta manera, frases como
"aquello gatos" o "unas pelota" no tienen ningn sentido. Podemos
llamar a este aspecto de la gramtica reglas de combinacin.
El orden de las palabras tambin puede determinar el signifi
cado de lo que se dice. Por ejemplo, la frase "tiburn devorador de
hombres" hace referencia a algo totalmente distinto a la frase "hom
bre devorador de tiburones". De manera similar, "El chico golpe a
la chica" significa algo totalmente distinto que "La chica golpe al
chico". Podemos llamar a este aspecto de la gramtica reglas de la
secuencia de palabras.
Tienen los perros una gramtica en esos dos sentidos: reglas de
combinacin y reglas de la secuencia de palabras? Hasta hace poco, la
mayora de cientficos parecan pensar que la respuesta a dicha pre
gunta era no. No obstante, ciertas observaciones recientes sugieren
que los perros muestran por lo menos algunas evidencias de que po
seen una gramtica.
Tomemos las reglas de combinacin, que permiten que algunas
cosas vayan juntas en el lenguaje al tiempo que excluyen otras posibles
combinaciones. Cuando exannamos los sonidos que producen los
perros y los lobos, descubrimos que hay algunas combinaciones que
nunca aparecen. Los aull~dos y los gimoteos son una combinacin que
nunca se oye. Tampoco oirn nunca aullidos y gruidos juntos. Por
otra parte, los aullidos se combinan sin problemas con los chillidos y,
ocasionalmente, con algunos tipos de ladrido. Los ladridos pueden
combinarse Con otros ladridos, con gruidos y con gimoteos, pero los
gruidos y los gimoteos nunca se combinan entre s.
Vista la importancia que tienen la postura y las seales corpora
les en el lenguaje de un perro, es interesante que ciertos sonidos nunca
se combinen con ciertas posturas corporales. Nunca veremos una

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288 CONVEME

LENGUAJE?

289

CON SU PERRO

postura dominante de patas rgidas combinada con gimoteos o chilli


dos. Habitualmente esta postura se adopta al tiempo que se producen
gruidos y, menos frecuentemente, un ladrido para dar la alerta. La
posicin de tirarse al suelo en la que el perro ensea sumisamente el
abdomen nunca va combinada con gruidos o ladridos, pero s se
acompaa por gimoteos o gaidos. La posicin de incertidumbre de
la pata levantada tampoco se combina nunca con gruidos o ladridos
y, de hecho, en la inmensa mayora de los casos parece ser un gesto
totalmente silencioso.
Tambin podemos encontrar gestos de la cola que siguen reglas
de combinacin con sonidos. La cola levantada y un poco curvada de!
perro seguro de s mismo nunca es vista en conjuncin con gemidos,
gimoteos o incluso gruidos. Antes de que un perro seguro de s mis
mo empiece a gruir, extender la cola de tal manera que sta quede
recta y apuntando hacia arriba, con la punta dirigida hacia atrs. Cuando
el animal exhibe esta seal de la cola que significa "vamos a ver quin
manda aqu", nunca se oyen gemidos, gimoteos ni aullidos.
De hecho, hay muchas expresiones del cuerpo, la cola, las
orejas y la boca que suelen tener ciertos acompaamientos vocales
y que no parecen combinarse nunca con otros sonidos vocales.
Todo esto, tomado en conjunto, ciertamente parece sugerir que los
perros disponen de algunos elementos de gramtica asociados con
las reglas de combinacin.
Las observaciones ms interesantes hechas en los ltimos tiem
pos tal vez sean las que sugieren que los perros tambin podran tener
gramtica en lo que a las reglas de secuencia de las palabras se re6ere.
Examinemos dos sonidos simples que producen los perros. El primero
es el gruido con e! labio fruncido, que suena algo as como "harrrr".
Tomado por s solo, este gruido es una firme advertencia que
se dirige a otro perro o persona para indicarle que no debe aproximar
se. Puede orse en situaciones en las que un perro tiene en su poder un
objeto muy apreciado, como un hermoso hueso o un cuenco de co
mida, y el gruido: "No te acerques. Esto es mo!".
El segundo sonido simple es un ladrido, que empieza siendo
grave, va subiendo de tono y termna con algo parecido a un sonido
de "f". Una descripcin aproximada sera "rruff". ste es el tpico
ladrido de alerta que sueltan los perros para atraer la atencin de los
otros miembros de la manada: "Eh, me parece que deberais venir a
echar un vistazo". Normalmente, los otros perros responden a l yen
do en esa direccin para ponerse junto al que ha ladrado.

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Cuando combinamos estos dos sonidos, sin embargo, obtene


mos distintos significados, Y el significado especfico depender del
orden en que se los combine. La combinacin "harrr-rruff" es una
invitacin a jugar, y habitualmente va unida a la tpica reverencia cani
na deljuego. Invirtiendo la combinacin para producir"rrruff-harrrr",
obtenemos un mensaje totalmente distinto. Esta combinacin de so
nidos es una amenaza proferida por un perro inseguro, tal vez para

tratar de proteger un objeto como un hueso, pero a veces simplemen


te para mantener alejado a otro perro que puede aparecer como do

minante y amenazador. En esta forma, el sonido significa algo as como:

"Me ests poniendo nervioso, y si te acercas un poco ms quiz me

vea obligado a luchar". El hecho de que indique una amenaza basada


en la inseguridad es lo que lo diferencia del simple "harrrr" lanzado
por un perro dominante Y seguro de s mismo.
Como seres humanos, somos proclives a verlo todo en trminos
de nuestro propio lenguaje. Por eso tendemos a buscar combinaciones
gramaticales y secuencias de palabras que adopten la forma de sonidos.
Pero si adoptamos la perspectiva del perro, para el que una seal cor
poral es tan importante como un sonido, entonces quiz podramos
encontrar ms evidencias de la existencia de reglas secuenciales. Cuando
un perro clava la mirada en e! rostro de otro, generalmente se trata de
una exhibicin de dominio o una amenaza, que bsicamente dice:
"Pienso que aqu mando yo. Quieres desafiarme?". Por otra parte, un
perro que interrumpe deliberadamente el contacto visual con otro
perro y desva la mirada, est demostrando que no representa ninguna
amenaza y bsicamente est diciendo: "Acepto que aqu mandas t.
Puedes establecer las reglas y yo har lo que t quieras". Combinar las
dos seales, de tal manera que se empiece con una mirada directa a la
cara seguida por un breve desviar la mirada para luego volver a dirigir

la a la cara, cambia el signi6cado para sugerir un encuentro ms pac

fico entre dos perros dominantes. Esta seal podra ser interpretada

como: "Ya veo que eres un tipo muy duro y quiz seas el que manda

aqu. Bueno, yo tambin soy bastante duro, pero no nos peleemos".

Ahora tomemos estas dos seales y combinmoslas con un so

nido. Al hacerlo, cambiamos por completo la naturaleza de la comuni

cacin. Cuando un perro mira fijamente a otro, y al mismo tiempo

emite el gruidO de labios fruncidos "harrr", las probabilidades de que

haya un enfrentamiento fsico son muy altas. Esta seal es el equivalen

te canino al enfrentamiento tradicional de los westerns, cuando el fo

rajido del sombrero negro anuncia: "Este pueblo no es lo bastante

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290

CONVE~E CON

SU PERRO

grande para los dos. Desenfunda". Pero si un perro mira a otro a la cara
y despus aparta la mirada y emite el gruido "harrr", la respuesta es
muy distinta. El perro que estaba siendo observado vuelve los ojos en
la direccin en que est mirando el perro que ha gruido. Puede que
tambin adopte una postura defensiva junto al otro perro, al tiempo
que mira en la misma direccin. Este intercambio significa algo as
como: "Creo que ah hay problemas. Unamos nuestras fuerzas y ac
tuemos en caso de que sea necesario".
Lo importante de estos intercambios es que un elemento deter
minado, ya sea un sonido ("harrrr" o "rrruff") o un gesto de lenguaje
corporal una mirada directa a la cara o volver los ojos y la cabeza),
toma su significado del lugar que Ocupa en una secuencia de sonidos o
gestos. Esto ciertamente parece indicar que los perros usan reglas gra
maticales de la secuencia de palabras.

..

Tomadas en conjunto, observaciones como stas apuntan a que


el lenguaje de los perros es ms complejo de 10 que habamos credo
hasta ahora. No cabe duda de que parecen existir ciertas evidencias
cuando menos de una gramtica y sintaxis rudimentarias, as Como de
reglas de combinacin y de la secuencia de palabras.

El ltimo requisito bsico para que haya un lenguaje es conoci


do como prodllctil'idad. Un verdadero lenguaje debe permitir la expre
sin y la comprensin de un nmero infinito de expresiones nuevas,
todas las cuales se crean sobre la marcha. De manera ms clara, esta
nocin se basa en la idea de que el lenguaje es un sistema creativo de
comunicacin y no un sistema repetitivo cuyo funcionamiento se basa
en reciclar un nmero limitado de sentencias o frases. Algunos investi
gadores podran sugerir que este requisito parece descartar la posibili
dad de que exista un lenguaje canino. Desgraciadamente, si se 10 inter
preta de manera estricta, tambin descartara la existencia de cualquier
lenguaje simple con un vocabulario reducido y unas reglas gramatica
les limitadas que obligan a usar frases cortas. Un nio de dos o tres
aos, Con un vocabulario de slo cien palabras y una longitud de frase
limitada a dos palabras, dispondr de un nmero fijo de frases posibles
y "reciclar" esas frases segn las necesidades del momento para co
municarse con quienes lo rodean. y, sin embargo, consideramos que
ese nio tiene un lenguaje, a pesar de que no supera la prueba de la
productividad.
Personalmente, estoy dispuesto a aceptar el perruno cama un
lenguaje simple, usando las mismas reglas y criterios que empleamos
para atribuir un lenguaje a los nios pequeos. Cuando comprueban

Es

LENGUAJE?

291

el desarrollo del lenguaje en una persona, los psiclogos conside


ran los gestos como componentes del lenguaje, adems de los soni
dos.Veamos uno de los tests, el Inventario MacArthur del Desarro
llo Comunicativo, que ofrece una serie de formularios para medir
el desarrollo del lenguaje en nios de hasta slo dos aos de edad.
El MacArthur incluye una seccin entera sobre "Gestos comunicativos",
a los que considera como lenguaje. stos incluyen seilalar objetos o
acontecimientos interesantes, despedirse diciendo "adis" con la
mano cuando una persona se va, extender los brazos hacia arriba
para comunicar el deseo de ser tomados en brazos e incluso rela
merse los labios en un gesto del tipo "qu bueno" para indicar que
algo sabe bien. Ciertamente, los gestos comunicativos de los perros
igualan en complejidad a todos estos.
No deberamos ir demasiado lejos a la hora de determinar las
similitudes existentes entre las capacidades de comunicacin caninas y
el habla infantil. Aun as, existen ciertos paralelismos inevitables. Tanto
en los perros como en los nios, el vocabulario receptivo es ms am
plio y fiable que el productivo. Los productos lingsticos que son
entendidos tambin tienden a contener informacin referente a ac
ciones que al orador le gustara que el nii'io llevara a cabo. Le decimos
"Dame la mano" a un nio, y le atribuimos una cierta capacidad lin
gstica cuando nos la da. Obviamente, entonces, la respuesta del perro
a "Dame la pata" tambin representa una capacidad lingstica equiva
lente. El lenguaje emitido tanto para los nios pequeos como para los
perros es de una naturaleza casi exclusivamente social, e intenta obte
ner respuestas de otros individuos. En los perros, de hecho, el lenguaje
emitido es un poco ms complejo que el de los nios pequeios, dado
que hace hincapi tanto en el dominio y las relaciones de estatus como
en los estados emocionales y deseos del comunicador. Un nio de dos
aos de edad puede tratar de manipular a los dems mediante exhibi
ciones como rabietas, pero normalmente los nios humanos no inten
tarn comunicar o expresar un autntico dominio social hasta que
tienen unos cuantos aos ms.
Algunas personas han argumentado que, dado que el perruno se
ocupa principalmente de cuestiones sociales y emocionales, no puede
ser considerado un autntico lenguaje. Esas personas, sin embargo, no
parecen entender cmo utilizan los seres humanos su lenguaje. Cuan
do hablamos, la mayor parte del tiempo intercambiamos informacin
personal y social. Habitualmente no debatimos sobre la filosofia de
Aristteles o las teoras de Einstein ni reflexionamos sobre el estado

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292 CONVER2-E

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293

CON SU PERRO

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actual del universo, sino que parecemos mucho ms interesados en los


aspectos cotidianos de nuestras vidas sociales.
Dos psiclogos ingleses hicieron un muestreo de conversacio
nes para averiguar de qu habla la gente normalmente. Robn Dunbar
tom muestras por toda Inglaterra, en tanto que Nicholas Ernler haca
lo mismo con las conversaciones corrientes en Escocia. I Ambos des
cubrieron que las cuestiones emocionales y sociales ocupan ms de las
dos terceras partes de nuestras conversaciones. Entre los temas tpicos
figuraba quin est haciendo qu y con quin, en ocasiones con co
mentarios aadidos sobre si eso es bueno o malo. Otros temas seran
quin progresa en el mundo y quin se queda atrs y por qu. Muchas
de las conversaciones de mayor intensidad emocional trataban de cmo
enfrentarse a situaciones sociales dificiles, y describan complejas
interacciones con amantes, nios, compaeros de trabajo, vecinos, pa
rientes, etctera. Obviamente, haba algunas discusiones tcnicas com
plejas, puede que suscitadas por un problema surgido en el trabajo o
un libro ledo recientemente. Pero cuando llev a cabo mi propio
muestreo con ms de cien conversaciones entre mis colegas universi
tarios, no encontr ni una sola discusin tcnica que se prolongara
ms de entre cuatro y siete minutos sin derivar, al menos durante un
rato, hacia la conversacin social. De hecho, slo una cuarta parte del
tiempo se haba dedicado a las cuestiones tcnicas.
Cuando examinamos el lenguaje impreso, encontramos una si
tuacin similar. Los libros ms vendidos son de ficcin. La mayora
(incluso las historias de aventuras o misterio) describen a los persona
jes en relacin con sus interacciones sociales, sus relaciones con la
familia, sus ambiciones personales, los engaos que han sufrido o infli
gido y, por supuesto, las cuestiones sexuales. Las llamadas novelas ro
mnticas siguen ocupando los primeros puestos de las listas de xitos
en lo que respecta al volumen total de libros vendidos. La nica cate
gora de no-ficcin que consigue hacerse con una porcin significati
va de! mercado son las biografias (y las autobiografias). Da la impresin
de que cada actor, poltico, deportista, locutor y escritor hubiera escri
to su historia, y al parecer existe un pblico vido de leer esos relatos.
Pero por qu compramos esos libros? No leemos la vida de un pol
tico para aprender a redactar y promulgar leyes. No leemos la vida de
unjugador de bisbol para aprender cmo darle mejor a la pelota y no
leemos la vida de un actor para aprender a memorizar guiones. La
razn por la que leemos esos libros es que queremos enterarnos de los
detalles sociales. Queremos saber a quin amaron y odiaron, cmo

reaccionaron a las dificultades sociales y situaciones emocionales, con


quin se relacionaron a lo largo del camino a la fama y as sucesiva
mente. Incluso los peridicos se rigen por ese criterio. Unas dos terce
ras partes de los" centmetros de columna" impresos consisten en his
torias de inters humano o informacin social que intentan describir
las vidas ntimas de las distintas celebridades Ycreadores de noticias de
los que hablan. El espacio dedicado a quin tiene conflictos o intimi
dades con quin o quin est "de moda" o "de capa cada" en el mun
dillo social supera con mucho al dedicado a las descripciones de obje
tos o a cmo est el mundo.
El hecho de que las personas inviertan la mayor parte de sus
esfuerzos lingsticos en temas sociales y emocionales no nos hace
dudar de que posean un lenguaje. Dado que el perruno parece satisfa
cer la mayor parte de los requisitos que se le exigen al lenguaje, no
deberamos negar que la comunicacin canina es un lenguaje simple
mente porque no suele tratar temas ms elevados que las interacciones
sociales y los estados emocionales. Cuando mis hijos eran adolescen
tes, los consideraba poseedores de un lenguaje a pesar de que me pare
ca que prcticamente toda su conversacin giraba en torno a lo que
sentan y a sus relaciones con otroS. En estructura y complejidad, el
lenguaje de los perros es aproximadamente equivalente al lenguaje de
un nio de dos aos. El contenido de ese lenguaje, no obstante, se
parece mucho al contenido de dos terceras partes del lenguaje huma
no adulto, y se ocupa de asuntoS sociales cotidianos, la estructura de la
sociedad y el mundo emocional en e! que viven los perros.

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Hasta este momento, prcticamente todo lo que hemos dicho


ha estado relacionado con cmo podemos entender lo que nos est
diciendo un perro usando ellengu~e canino. Salvo por nuestro breve
estudio del lenguaje receptivo en los perros, no hemos considerado
cmo pueden hablarles las personas a sus perros de una manera que
stos entiendan.
La mayora de nosotros ya les hablamos a nuestros perros en
nuestra lengua nativa, y no me refiero a lo que hacemos cuando emi
timos rdenes para decirle a un perro que se siente o que venga, sino
a aquellas ocasiones en las que le hablamos al perro de la nsma mane
ra en que podramos hablarle a otra persona o nio. Una encuesta
constat que el 96 por ciento de las personas les hablan a sus perros de
esta manera. Prcticamente todas las personas encuestadas admitieron
que habitualmente saludan a sus perros cuando entran en casa y que
tambin les dicen adis cuando se van. Otra forma de "conversacin"
muy comn consiste en elogiar al perro dicindole que es bonito o
listo. Muchas personas explicaron que suelen decirle al perro lo que
opinan de su conducta, yeso significa explicar que alguna conducta
reciente fue estpida, traviesa, til o graciosa. A veces, el comentario se
prolonga hasta convertirse en un breve relato: "Menos mal que he
visto este desastre antes de que lo viera tu madre. Se habra enfadado
muchsimo contigo". La mayoa de personas tambin adntan que
suelen interrogar al perro sobre cuestiones que pueden ser de inters
para su acompaante canino, dirigindole preguntas del estilo de
"Quieres salir a dar un paseo?" o "Quieres comer algo?".
Uno de los aspectos ms interesantes de la comunicacin hu
mano-canino es que la mayora de los dueos afirman que de vez en
cuando formulan preguntas a las que no esperan que el perro conteste

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HABUR pERRUNO Y MATERNS CANINO

296

CONVEF2-E

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CON SU PERRO

(y ni siquiera que le interesen demasiado), como "Crees que hoy


llover?" o "Crees que Sally me perdonar por lo que le dije?". Habi
tualmente, esta conversacin adopta la forma de un monlogo, en la
que es el humano quien le dice todo mientras el perro se limita a
proporcionar una presencia amiga.
Una variedad de conversacin un tanto ms compleja adoptara
la forma de un dilogo en el que hay un cierto toma y daca pero slo
un hablante. En esta clase de conversacin, normalmente miramos al
perro de vez en cuando, haciendo una pausa en los momentos en que
se podra esperar que el perro hiciera un comentario para luego seguir
hablando, como si el silencio del animal hubiera transmitido algn
significado. Si escucha esta clase de conversacin, lo que oir sonar
muy parecido a escuchar una parte de una conversacin telefnica. La
conversacin podra discurrir de esta manera: "Qu crees que debera
regalarle a la ta Sylvia por su cumpleaos?" [Unos segundos de pausa)
"No. El ao pasado ya le regal flores. Algn dulce, quiz?" (Otra
breve pausa) "Unos bombones, naturalmente."
[Pausa) "Me parece que s 10 que ests pensando. Un montn
de bombones de licor metidos en una preciosa caja, eh? Has tenido
una idea realmente magnfica, Lassie."
Existe otro tipo de interaccin entre humanos y perros que les
resultar familiar a muchos dueos de perros, pero que puede parecer
le un poco extraa a quien no lo tenga. En esa situacin, la persona no
slo le habla al perro sino que tambin proporciona las respuestas,
esencialmente pronunciando las palabras que nos parece que dira el
perro en respuesta a nuestros comentarios. As, la persona podra decir
"Bueno, Lassie, te apetece una golosina?" y cuando el perro responde
yendo hacia ella, la persona puede aadir (a menudo alterando la voz):
"Pues claro que me apetece, tontaina!". A veces oyes esta clase de
conversacin cuando los padres le hablan a un beb. La versin am
pliada de esta situacin, aqulla en que la persona aporta tanto su di
logo como el del perro, tiende a producir una conversacin muy simi
lar a las de esas tpicas escenas de pelcula de Hollywood en que las
distintas personalidades mltiples de un esquizofrnico discuten entre
ellas, cada una con su propia voz y su propio carcter.
En realidad ninguna de estas formas de "conversacin" tiene
como objetivo comunicarse con el perro. Su verdadera funcin con
siste en proporcionar algunas interacciones sociales al humano que
habla, ya que stas pueden. ayudarlo a resolver un problema, completar
un pensamiento o reconocer una emocin. Las pruebas disponibles

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sugIeren que estas interacciones son muy importantes para la salud


psicolgica. Generalmente obtenemos esta interaccin social de otras
personas, pero las personas mayores, la gente que vive sola o cualquiera
de nosotros que se encuentre en un hogar vaco porque la familia y los
amigos estn fuera, puede sustituirla en parte hablndole a un perro.
Algunos investigadores han usado las lecturas de la presin sangunea
para demostrar que produce menOS estrs hablarle de cuestiones deli
cadas a un perro que discutirlas con el cnyuge. Otros estudios han
demostrado que las personas mayores que viven solas tienen muchas
menos probabilidades de caer en una depresin o necesitar ayuda psi
colgica si cuentan con la compaa de un perro y tienen ocasin de
conversar con l.
La manera ms extraa de hablarle a los propios perros sea quiz
la que me contaron durante una convencin cientfica en Dallas. Esta
ba hablando con un psiclogo argentino cuando me explic cmo
algunas personas les hablan a sus perros y, adems, se hablan unas a
otras a travs de sus perros. ste fue su relato.
"Los achuar son una tribu sudamericana que usa a los perros
como una paree viral de sus comunicaciones. Entre los achuar, las
mujeres se encargan de cuidar a los perros. A su vez stos vigilan el
hogar. Algunos perros ayudan en las tare;s domsticas transportando
cosas dentro de una especie de mochila en forma de cesta que pueden
ser sujetadas a su espalda. Las mujeres les ponen nombre a los perros Y
hablan con ellos, de una manera muy parecida a como hablan con sus
nios. No obst:mte, la labor principal de los perros consiste en ayudar
durante la c;cera. La caza est reservad; a los hombres, por 10 que los
perros pas;n muchas horas, ya veces incluso das enteros,junto a ellos.
Los hombres llaman a los perros por los nombres que les han puesto
las mujeres. Tambin les ensean a cazar Y a responder a las rdenes
que necesitarn entender para colaborar en la cacera. A veces charlan
con sus perros, especialmente cuando tienen por delante un largo y
solitario viaje de regreso al hogar, de manera muy parecida a como
hacen las mujeres cuando los perros estn en la casa.
"Creo que el que ambos sexoS compartan sus ratos libres y su
conversacin con los perros ha hecho que, para los achuar, esos anima
les acabaran ocupando un lugar en el que el mundo de los hombres y
el mundo de las mujeres se rozan sin llegar a mezclarse. Debido a esto,
el perro puede jugar un papel muy importante en el sistema social de
. los achuar a la hora de aliviar la tensin y evitar los enfrentamientoS
entre un hombre Ysu esposa. Siempre que puede llegar a surgir alguna

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clase de conflicto, los achuar llevan a su perro favorito a casa y le piden


que haga de intermediario.
"El sistema funciona de la siguiente manera: supongamos que
soy un achuar y que mi perro favorito se llama Chuka. Llevo al perro
a casa, me siento y espero hasta que mi mluer entra en nuestro hogar.
Como no quiero hacerla enfadar sugiriendo que no sabe llevar la casa
y no est cumpliendo con sus obligaciones domsticas. podra mirar al
perro y decir algo del estilo de: 'Chuka, quiz podras hablar con mi
esposa, que te quiere mucho. Dentro de un mes habr una gran fiesta
y mi gorro de danza ya est muy viejo y a punto de romperse. No es
fcil bailar bien cuando sabes que los dems te estn mirando y pien
san que debes de ser pobre porque tus ropas de gala dan pena'.
"Mi esposa no me mirara directamente, pero podra volverse
hacia el perro y decir: 'Chuka, como sabes que te quiero mucho, quiz
podras preguntarle u mi esposo si tenemos dinero suficiente para ir al
mercado esta semana y comprar algunas plumas o botones bien bri
llantes. Dile que si dispusiera de esas cosas, podra hacerle un cuello
nuevo para su capa de danza y as se le vera muy elegante y orgulloso
de s mismo en la fiesta del prximo mes'.
"Como los dos le hablan al peLTo, o estn hablando a travs de
l, no tienen que encararse el uno con el otro. Eso signifIca que no
tienen que enfrentarse a expresiones faciales que podran indicar ira o
resentimiento, las cuales a su vez podran 'cargar' la atmsfera entre la
pareja. Al perro no parece importarle, y los mensajes llegan a su desti
natario sin haber sufrido ninguna deformacin."
En la mayora de las culturas. cuando realmente queremos co
municarnos con un perro siempre empleamos alguna forma especial
de lenguaje. Todos sabemos que nuestro lenguaje cambia segn las
circunstancias. Existe un lenguaje formal que usamos cuando nos diri
gimos a una autoridad o a un pblico, y ese lenguaje es ms reservado
y ceremonioso que el lenguaje que empleamos cuando hablamos con
la familia y las amistades. De modo similar, cuando escribimos, nues
tras frases tienden a contener ms informacin y a emplear una gra
mtica y un vocabulario mucho ms complejos que nuestro lenguaje
hablado. Esto explica por qu, cuando lees un texto escrito en voz alta,
suele sonar artificial, retorcido y ampuloso y nos parece totalmente
distinto al lenguaje que empleamos en una conversacin.
Los psiclogos han descubierto que tambin existe una clase
especial de lenguaje que utilizamos para dirigirnos a los nios peque
os. Se trata de un lenguaje simplificado, con muchas repeticiones y

que suele hablarse con un ritmo cantarn. A veces incluso utiliza


mos un tono de voz ms agudo de lo normal. Los investigadores
han llamado a este lenguaje especial para los nios ll1atems. ya que
habitualmente es el lenguaje que usan las madres cuando se dirigen
a su progenie. No obstante, el materns no est limitado a las ma
dres, dado que prcticamente todos los adultos. tanto hombres como
mujeres. tienden a usarlo cuando se dirigen a un nio muy peque
o. Las psiclogas Kathy Hirsh-Pasek Y Rebecca Treiman demos
traron que el lenguaje que usamos cuando les hablamos a los pe
rroS es muy similar al materns,l Yllamaron a esta forma de lenguaje

doggerel (materns canino).


El materns canino no es el lenguaje formal que usaramos en
presencia de otros adultos. Cuando nos dirigimos a nuestros compa
eros caninos, las frases que empleamos se vuelwn mucho ms cortas.
Cuando tengamos que hablarle a un adulto humano usaremos frases
con una longitud media de entre diez y once palabras, mientras que
cuando les hablamos a los perros esa longitud se reduce a alrededor de
cuatro palabras. Con nuestros perros usamos muchos ms imperativos
u rdenes, como "Lassie, chate" o "Baja del sof". Curiosamente, tam
bin les hacemos el doble de preguntas que a los humanos, a pesar de
que, como ya hemos visto, en realidad no esperamos ninguna respues
ta. Esas preguntas no parecen buscar informacin Y bsicamente son
intercambios sociales de naturaleza trivial, como" Qu tal te encuen
tras hoy, Lassie?". Muchas de esas interrogaciones adoptan la forma de
preguntas con coletilla, que es como llamamos a aquellas preguntas en
las que hacemos una observacin Y formulamos una pregunta al fmal
de la frase. Un ejemplo sera: "Tienes hambre, verdad?".
El materns canino se habla mayormente en presente, lo que
significa que por lo general les hablamos a nuestros perros de lo que
est ocurriendo ahora ms que del pasado o el futuro. De hecho, las
grabaciones demuestran que alrededor del 90 por ciento del materns
canino est en presente, es decir, un 50 por ciento ms que en el habla
de los adultos humanos. Adems, hay veinte veces ms probabilidades
de que noS repitamos que cuando hablamos con personas. Esas repeti
ciones pueden ser copias exactas, repeticiones parciales o alguna forma
de parfrasis. Un ejemplo de parfrasis y repeticin sera: "Lassie, eres
una perrita muy buena. Qu perrita tan buena eres!".Todas esaS ca
ractersticas del materns canino recuerdan al materns.
No obstante, existe un rea donde la manera en que le hablamos
a nuestros perros es muy distinta de la manera en que le hablamos a

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HABLAR PERRUNO Y MATERNS CANINO

300 CONVEME

30\

CON SU PERRO

nuestros nios. La diferencia entre el materns canino y e! materns


se hace obvia cuando se entra en el terreno de la deixis, que es el
nombre tcnico para aquellas frases que proporcionan una infor
macin especfica, como "Esto es una pelota" o "Ese jarrn es rojo".
Generalmente se considera que esta clase de frases intentan educar
a otro individuo. El materns contiene muchas ms frases de este
tipo que el habla normal dirigida a los adultos, porque las madres
intentan activamente ensear el lenguaje y el entorno a sus hijos
mientras hablan con ellos. El materns canino, en cambio, slo con
tiene la mitad de frases de ese tipo. Obviamente, la mayor parte de
lo que les decimos a los perros tiene como nico objetivo para
nosotros desempear una funcin social; que los perros aprendan
algo de ello no parece preocuparnos demasiado.
Una diferencia muy clara entre el materns canino y cualquier
otra de las hablas qte usamos es nuestra tendencia a im.itar ocasional
mente los sonidos que producen nuestros perros. Una noche fui a casa
de una amiga y su perra de lanas apareci, se plant delante de ella y
solt un seco ladrido que son algo as como "Buf". Ella replic:
"Qu buf ni buf, seorita! Te dar de comer en cuanto se hayan ido
las visitas". Su "buf" en esta respuesta fue una imitacin muy pasable
del ladrido de su perra de lanas, y estaba claro que eso era lo que
pretenda ser. Las madres rara vez im.itan los sonidos aleatorios del
habla infantil, e imitar los sonidos o tonos de! habla que usa otro adul
to probablemente sera considerado como una burla o un insulto. Por
alguna razn, imitar los sonidos caninos es otro de los recursos que
empleamos para mantener conversaciones con los perros.
Cuando hablamos materns canino, ste suena muy distinto al
habla que usamos cuando nos dirigimos a personas maduras. Adems
de emplear un tono de voz ms agudo, tambin damos mucho nfasis
a las entonaciones ya todos los fraseas emocionales. Adems, podemos
usar muchos diminutivos, como "paseto" por paseo o "baito" por
bao. Las palabras y las frases pueden ser modificadas para que no
suene n tan formales, como cuando usamos palabras del estilo de" dale"
o "venga". As que si oyen decir a una mujer con voz cantarina "Dale,
ya est aqu tu condita", lo ms probable es que le est hablando a su
perro, aunque tambin hay una pequea probabilidad de que se dirija
a un nio muy pequeo. En todo caso, pueden estar razonablemente
seguros de que no le est hablando a un adulto.
Aunque no hay ninguna prueba de que el hablarle a un perro
en materns canino le ayude a entender lo que estamos diciendo, s

hay muchas evidencias que sugieren que dirigirse a los perros hablan
do de manera normal, decidida Ysignificativa mejora sus capacidades
lingiisticas receptivas. No me estoy refiriendo al tipo de charla que
mantenemos cuando hacemos "vida social" con nuestros perros. La
forma educativa de la conversacin consiste en dirigirse deliberada
mente al perro usando frases simples que anticipen actividades con
cierta relevancia en su vida, como "Vamos a dar un paseo" o la forma
interrogativa,"Quieres ir a dar un paseo?". Cuando nos disponemos a
subir o bajar escaleras con el perro, decimos "arriba" o "abajo". Cuan
do queremos que el perro noS siga a otra habitacin, decimos "Vamos
a la sala" y as sucesivamente.
Dado que el propsito de este tipo de habla consiste en ampliar

el vocabulario receptivo del perro incrementando el nmero de pala

bras y seales que conoce, haba que ser consistente y usar siempre las

mismas palabras y frases. Por ejemplo, antes de darle de comer, usted

podra decir "Hora de cenar", "La cena est lista"," A la mesa" o "La
cena ser servida en el comedor principal". Da igual qu frase emplee,
con tal de que escoja una palabra o frase y la llse siempre. En cuanto el
perro haya captado el concepto bsico podr introducir sinnimos,
pero la coherencia desarrolla ms rpidamente el vocabulario del pe
rro. La idea es conseguir que el perro entienda que ciertos sonidos
humanos predicen ciertos acontecimientos. Obviamente, siempre ser
ms productivo que todos los miembros de la fanlia utilicen las mis
mas palabras cuando se dirijan al animaL
El perro demostrar que est incorporando nuevas palabras a su
vocabulario receptivo respondiendo de la manera adecuada. Despus
de preguntarle si quiere ir a dar un paseo, el perro puede ir hacia la
puerta para esperar a que se la abran. La frase "Vamos a buscar tu
frisbee" puede hacer que el perro vaya corriendo a la caja donde estn
guardados sus juguetes para encontrarlo y esperar a que se lo lancen.
Cada frase empieza a provocar una accin en el perro que demuestra

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que la palabra ha sido aprendida.


Existen algunos truCOS muy simples que pueden ayudar a mejo
rar ms deprisa la capacidad canina para entender el lenguaje. Siempre
que le hable a un perro, acurdese de pronunciar primero su nombre.
El nombre del perro le indicar que e! sonido siguiente tiene un signi
ficado aplicable a l.Tambin es importante que cada palabra tenga un
solo signifIcado. Por ejemplo, si usa la palabra "fuera" cuando quie
re que el perro salga por la puerta, entonces na debera usar la
misma palabra cuando quiera sacarle un objeto de la boca. La tcnica

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HABU\.R PERRUNO Y MATERN5 CANINO

302 CONVEME

303

CON SU PERRO

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pedaggica ms til (especialmente con perros jvenes) es la que yo


llamo autoadiestramiento, ya que ayuda al perro a aprender algunas r
denes bsicas sin demasiado esfuerzo.
Supongamos que usted tiene una perrita a la que le ha puesto el
muy tradicional nombre de Lassie. Para ensearle palabras mediante el
autoadiestramiento, debe empezar observando atentamente las activi
dades cotidianas de Lassie mientras interacta con ella. Si ve que em
pieza a venir hacia usted, debera decir "Lassie, ven" o, cuando empieza
a sentarse, "Lassie, sintate". Despus de cada una de esas acciones
elogiar a la perrita, igual que hara si hubiera respondido correcta
mente cuando us la palabra como una orden. Lo que est haciendo
usted es unir una etiqueta a una actividad que el animal ya est llevan
do a cabo. Los psiclogos llaman a esto aprendizaje de contigidad. En
muchos casos, basta con unas cuantas repeticiones de la palabra para
identificar esa accin en la mente del perro. Una vez establecida esa
base, bastar con un pequeo esfuerzo adicional para que el perro
responda a la palabra como una orden.
El autoadiestramiento puede facilitar considerablemente el apren
dizaje de palabras que implican acciones simples, y resulta particular
mente til cuando se quiere ensear al perro el significado de palabras
que describen actividades difciles de controlar directamente.Yo utili
zo esta tcnica cuando enseo a mis perros los hbitos de limpieza en
el hogar. Cada da los llevo por una ruta familiar. En cuanto el perro
empieza a ponerse en cuclillas para evacuar, digo" Lassie, date prisa", y
lo repito una o dos veces durante el proceso de evacuacin. Despus,
el animal es elogiado como si acabara de hacer algo maravilloso. Pasa
das una o dos semanas, la frase "Date prisa" empieza a tener un signi
ficado: cuando el perro la oiga, empezar a husmear en torno a l
buscando un sitio donde evacuar. Una versin similar del autoa
diestramiento puede ensear a un perro el significado de la palabra
"descansa", la cual indica que se supone que debe permanecer quieto,
mantenindose lo ms inactivo posible, en una regin determinada de
la habitacin o la casa. Para ensear esta palabra a un perro, espere a
que se haya quedado quieto y entonces diga: "Rover, descansa". Des
pus vaya hacia l y acarcielo mientras repite la palabra "descansa".
No deberan hacer falta muchas repeticiones para que el perro empie
ce a evidenciar que entiende la palabra. Pronto, cuando oiga la palabra
"descansa",el perro buscar un sitio cmodo en el que pueda sentarse
o acostarse pero desde el que pueda seguir observando las actividades
que se desarrollan en la habitacin.

Si su perro recela de los desconocidos, puede usar el autoadies


tramiento para conseguir que se sienta ms seguro de s mismo. Para
ello, necesitar la ayuda de algunas amistades y un montn de go
losinas. Lleve al perro hacia alguien a quien no conozca y entr
guel a esa persona una golosina para que se la d al animal.]usto
e
antes de que le ofrezcan la golosina al perro diga "Lassie, di hola",
y despus repita la frase cuando el perro tome la golosina de la
mano de la persona. Despus de unas cuantas repeticiones, la frase "di
hola" debera llegar a significar que la persona a la que el perro est a
punto de conOcer tiene una golosina; esto producir una respuesta
emocional positiva en el perro.
Con el paso del tiempo, la frase desarrollar un signifIcado ms

general para el perro: que la persona con la que va a encontrarse es

amistosa y no amenazadora (incluso si en ese momento no lleva nin


guna golosina encima).
Hasta el momento, todo lo que hemos dicho pretende ayudar a
los perros a entender el lenguaje humano. Pero si vamos a mantener
una comunicacin til y significativa con nuestro perro, debemos apren
der a pronunciar palabras en perruno.Tambin necesitamos saber cmo
evitar transmitir inadvertidamente mensajes en perruno que podran
minar nuestra relacin con un perro.
Un ejemplo de lo importante que es usar las seales adecuadas
noS lo proporciona el psiquiatra francs Boris Cyrulnik/ que estudi
la comunicacin entre nios y animales analizando cuidadosamente
fIlmaciones Y vdeos de sus interacciones. Una de las cosas que ms le
sorprendieron fue que los dos grupoS de animales que estudi (perros
y ciervos) reaccionaban de manera ms negativa y temerosa cuando
interactuab:m con nios normales que cuando interactuaban con ni
os aquejados de graves problemas psicolgicos, como el autismo o el
sndrome de Down. Cyrulnik acab llegando a la conclusin de que el
problema estribaba en las seales que esos dos grupoS de nios enviaban
a los animales. Cuando se aproximaban a un perro, Cyrulnik observ
que los nios normales miraban directamente a los animales.Ya hemos
visto que, en perruno, el mirar fijamente constituye una amenaza, por
lo que mirar a los ojos al animal hace que el encuentro d comienzo
con un mensaje hostil. Despus, los nios les sonrean. El problema era
que la sonrisa que les dirigan no consista en lIna discreta elevacin de
las consuras de los labios, sino que era una ancha sonrisa de boca
abierta. Para el animal, esto significa que los nios acababan de ense
nade los dientes, una seal bucal que sugiere claramente la amenaza de

HADLR PERRUNO Y MATERNS CANINO

304

305

CONVE~E CON SU PERRO

agresin. Otra reaccin tpica de los nios consista en levantar los


brazos y extenderlos hacia los perros. En perruno, esto es el equivalen
te a que un perro se incorpore sobre las traseras para parecer mayor y
ms dominante y amenazar con un ataque.
En la mayora de los casos, los nios tambin les tendan las
manos con los dedos extendidos. Prueben a hacer este pequeo expe
rimento. Extiendan los dedos de una mano, y despus vulvanla hasta
dejarla de lado y nrenh. La mano se parece mucho a una boca abierta
llena de dientes. Despus vuelvan la mano hacia su cara y obsrvenla
desde delante. Desde el punto de vista del perro, esa mano no slo
podra ser una boca abierta, sino una provista de unos dientes impre
sionantes y muy largos, y que adems est dirigida directamente hacia
l. Este gesto es una de las amenazas ms claras que se pueden lanzar
en perruno.
Finalmente"y despus de haber transmitido todas esas seales
amenazadoras, por lo general los nios normales corren hacia el perro
en una gran exhibicin de afecto y entusiasmo. Desgraciadamente,
para muchos perros esto es la gota que colma e! vaso, e! signo de que
se est iniciando un ataque. Dadas esas observaciones del comporta
miento infantil, no debera sorprendernos que muchos nios sean
mordidos cada ao por perros cuyas familias los describen como nor
malmente amistosos y no agresivos. La autntica sorpresa quiz sea
que no haya muchos ms nios mordidos, dado lo hostil de los men
sajes que estn transmitiendo en perruno.
Cyrulnik descubri que los nios con la capacidad mental re
ducida actuaban de manera muy distinta. Evitaban mirar directamente
a los animales, as que no habia amenaza inicial. Se movan ms despa
cio y en muchas ocasiones se aproximaban avanzando de lado, en vez
de hacerlo de frente. A veces, incluso se movan en una especie de
lento desplazamiento lateral. Cuando se disponan a tocar a los perros,
tendan a mantener los brazos bajos y los dedos normalmente vueltos
hacia dentro. De esta manera, la misma naturaleza de sus trastornos los
volva no amenazadores para los animales.
En un caso que observ Cyrulnik, un par de perros coman
de un plato cuando dos nias, una normal y la otra con retraso
mental, fueron hacia ellos. La nia normal iba delante y al extender
las manos hacia los perros recibi un gruido amenazador que la
hizo retroceder de inmediato. La deficiente mental, no obstante,
nunca mir directamente a ninguno de los dos perros.Avanz lenta
mente y apart a los perros empujndoles e! trasero con la cabeza,

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comportndose de manera muy parecida a los cachorros cuando quie


ren bloquear la agresividad de los perros adultos. Esto le permiti acer
carse mucho a ellos, y entonces la nia se acost en el suelo y les quit
el plato con mucho cuidado. Los perros toleraron esta conducta por
que no haba seales de amenaza Y ninguna seal asociada con impo
siciones de dominio social adulto.
Estos ejemplos noS demuestran que los perros leen el lenguaje
corporal humano como si fuese perruno, e indican que los humanos
pueden usar deliberadamente dichas seales perrunas para comuni
carse con los canes. Supongamos que usted se encuentra con un perro
nervioso o tmido de! que quiere hacerse amigo. Si ve que el perro
empieza a comportarse de manera asustada, debera girar inmediata
mente la cabeza y los ojos Ymirar en otra direccin. Despus, vuelva e!
cuerpo lentamente hasta que su costado quede dirigido hacia el perro.
Todos sus movimientos deberan ser lentos y relajados. No vaya direc
tamente hacia e! perro y siga una trayectoria oblicua, como si fuera a
pasar junto a l, y recuerde que siempre debe mantener el cmtado
vuelto hacia el perro. Cuando se encuentre cerca de l, pero no tan
cerca como para incrementar el nivel de ansiedad del perro, debera
arrodillarse. A veces ayuda fingir que se est interesado en algo que hay
en el suelo, quiz tocndolo deb nte de usted. podra mirar el horizon
r
te o hacia un lado, pero nunca mire al perro directamente.Aho ;. saque
lentamente una golosina, pngase!a en la mano ahuecada Yseprela un
poco del cuerpo. Su relacin con el perro debera parecerse a la que
muestra la secin superior de la Figura 20-1. Llegados a este punto, me
gusta hablar despacio Ycon calma, produciendo sonidos tranquilizadores
en un tono de voz un poco ms agudo del que empleo normalmente.
Tambin intento usar el nombre del perro si lo conozcO. Esto parece
surtir un efecto tranquilizador. Normalmente bastarn unos momen
toS para que el perro vaya hacia usted. Incluso si siente un hocico fro
en su mano, no vuelva la cabeza todava. Espere a que el perro haya
tomado la golosina y luego vuelva un poco la cabeza movindola muy
despacio. Entonces puede ofrecer una segunda golosina mientras man
tiene la mirada vuelta hacia su mano. No se precipite, y no intente
acariciar al perro hasta que ste acepte su proximidad. Uno o dos
minutOS deberan ser suficientes para pasar por todas estas etapas.
Aunque un perro no muestre ningn temor al verlo venir,cuando
se trata de un perro al que no conocemos siempre es preferible iniciar
la ceremonia de saludo volviendo e! costado hacia l. Debera evitar
mirarlo directamente a la cara y mantener los ojos dirigidos hacia el

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Figu~a

20-' la figuro superior ilustra cmo saludar a Un perro que expresa timidez o
ansiedad, mientras que ia figura inferior explica cmo hay que saludar a Un perro desconocido
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que no muestra miedo o una reaccin defensiva.

horizonte.Si ofrece una golosina o la posibilidad de ser olisqueado,


hgalo separando la mano del costado y asegrese de que mantiene
los dedos juntos y vueltos hacia la palma. La seccin inferior de la
figura 20-1 muestra esta tpica posicin de saludo. Al igual que en
el caso del perro tmido, hablarle al perro con suavidad y usar su
nombre siempre parecen ayudar.
Incluso el simple acto de acariciar al perro tiene significados
perrunos. Si acerca la mano al perro de tal manera que quede por
encima de su cabeza, ste podra interpretarlo como una seal de do
minio en potencia, similar a incorporarse sobre las patas traseras o
ponerle la pata encima a otro perro. Cuando acaricie a un perro, su
mano debera partir de bastante abajo y empezar acariciando el pecho,
para luego ir subiendo hacia la cabeza y evitar as cualquier seal do
minante o desafiadora.
Supongamos que se ve amenazado por un perro. Si el perro
muestra toda la pauta de amenaza -boca abierta, dientes al aire, encas
al descubierto, pelaje erizado-, tendr que encontrar alguna manera
de comunicarle que usted no representa ninguna amenaza para l. Da
igu;1 que el perro se est comportando de manera agresiva porque es
dominante y est seguro de s mismo y se siente desafiado por alguna
razn, o si le est amenazando porque tiene miedo y se siente insegu
ro. Incluso si la posicin de la cola y las orejas sugiere que la agresin
est motivada por el miedo, usted no debera bajar la guardia, porque
los perros inseguros y asustados muerden a muchas ms personas que
los animales dominantes.
Cuando un perro est expresando una amenaza, lo primero que
usted tiene que recordar es que no debe darse la vuelta y echar a
correr, porque eso activar la respuesta de persecucin del perro. Su
reaccin a esa seal debera consistir en bajar la mirada hacia un lado y
parpadear una o dos veces. stas son respuestas de sumisin
apaciguadoras. Abra un poco la boca, lo cual indica una cierta
contraamenaza, para sugerir que responder a cualquier agresin si el
perro la inicia. Despus d unos cuantos pasos atrs, sin apresurarse sin
mirar a los ojos al perro en ningn momento. Si puede controlar su
respiracin lo suficiente para ello, vuelva un poco ms la cabeza e
intente bostezar o diga algo tranquilizador en un tono bastante agudo.
Cuando se haya alejado un poco, vulvase de manera que su costado
quede dirigido hacia el perro. Si ste va hacia usted, encrese nueva
mente con l y luego dirjale otra serie de parpadeos lo ms exagera
dos posible, baje la mirada hacia un lado y contine retrocediendo

,,

308

CONVE~E CON

li:.

SU PERRO
HABL\R PERRUNO Y MATERNS CANINO

lentamente. Si el animal no muestra un incremento en el nivel de


excitacin y no hay ningn cambio amenazador en su conducta cuan
do vuelva el costado hacia l, entonces puede irse caminando lenta
mente. Evite que sus ojos se encuentren directamente can los del pe
rro e intente moverse de una manera 10 ms relajada y natural posible.
Algunas personas han sugerido que la mejor manera de evitar la
agresin y asegurarse de que su perro le obedezca es adoptar actitudes
del comportamiento canino para que su perro sepa que usted es "el
jefe de la manada". La idea consiste en usar medid:ls tan dominantes y
punitivas que el perro nunca desafie su autoridad. En pocas anterio
res, puede que hasta la dcada de los veinte, el adiestramiento de obe
diencia canino era conocido como" domar al perro". Entre las dcadas
de los treinta y los cincuenta an era posible comprar "fustas para
perros" y Correas cuya asa poda utilizarse como un ltigo. En respues
ta a la creciente preocupacin pblica por los malos tratos de que eran
objeto los animales,' la fusta para perros fue sustituida por el collar de
presin y el tirn correctivo Con la correa.
Conforme bamos conociendo mejor las conductas de los canes
domsticos y salvajes, algunos adiestradores de perros empezaron a
sugerir que los perros podan ser castigados por cualquier desafio a la
autoridad humana empleando las mismas conductas que emplean los
cnidos ms dominantes en estado salvaje. Desgraciadamente, muchos
de sus intentos de usar las seales del perruno no podan ir ms
desencaminados. Por ejemplo, algunas personas se fijaron en la forma
en que los perros adultos se dirigan los unos a los otros cuando se
enfurecan. Si el conflicto no poda resolverse, un miembro de la pare
ja enfrentada poda morder al otro en la nariz o las orejas. Se sugiri
que, para imponer el dominio, el amo humano deba morder al perro
de la misma manera. Tratar de morder en la nariz a un perro mediano
o grande es pura y simplemente una locura. Si el perro est furioso, su
boca y su hocico estn mucho mejor diseados para infligir daos que
los de un humano. Les aseguro que nunca ofrecer mi cara como
blanco fcil tratando de morder en la nariz a un perro grande que est
furioso! Morder al perro en la oreja es otra insensatez. Una vez ms, al
perro no le costar nada volver la cara Yresponder con sus dientes, que
son mucho ms grandes y afilados. Adems, la oreja del animal puede
quedar daada o desfigurada de manera permanente. Tambin estn
las consecuencias legales, ya que algunas personas han sido acusadas de
infringir las leyes de malos tratos a los animales despus de haberlas
sorprendido mordiendo a sus perros. Lo peor de esta estrategia es que

309

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no funciona. Para los perros, morder es lo que queda cuando la comu
nicacin fracasa. Es el ltimo recurso, cuando las seales del perruno

han sido incapaces de resolver un conflicto. En s mismo, morder no es

ninguna seal comunicativa.


El famoso etlogo Konrad Lorenz sugiri que podamos ense
ar disciplina a los cachorros agarrndolos por el cogote y sacudin
dolos. Este mtodo se basaba en la observacin de que a veces las perras
adoptan esa conducta con un cachorro especialmente revoltoso. Algu
nos adiestradores llevaron el concepto un poco ms all y propusieron
que se le hiciramos a los perros adultos para informarles de que no

toleraramos los desafos a nuestra autoridad. Si e! perro es 10 bastante

grande, habr que agarrarlo por los pliegues de piel de los lados del
cuello, mirarlo a la cara y zarandearlo violentamente. Esta maniobra
pondr fin a la violencia, pero no porque sea una seal en perruno.
Ms bien constituye un nivel superior de violencia, y e! resultado es
que "gana e! ms fuerte". Esto es coaccionar, no comunicarse.
Ms recientemente, algunos adiestradores han aconsejado utili
zar e! "giro alfa". Observaron, muy correctamente, que un perro su
miso indica su subordinacin y que est dispuesto a someterse a un
perro ms dominante echndose sobre la espalda y exponiendo la par
te inferior de! cuerpo. As pues, razonaron, podemos usar esta seal
para dejar claro que somos los jefes de la manada y ocupamos una
posicin dominante. La idea era acostar al perro sobre la espalda por la
fuerza y, si intentaba moverse, sujetarlo y gruirle. En este caso, la
interpretacin de la seal es correcta, pero la estrategia no. Cuando
dos perros interactan, nunca vern al perro dominante obligando al
perro sumiso a echarse sobre la espalda. El perro sumiso adopta esa
postura por s solo, despus de haber reconocido el dominio del otro
perro. Obligar al perro a que se eche sobre la espalda es el equivalente
a que un padre recurra a la fuerza para obligar a su hijo a decirle "Te
quiero". Aunque pueda haberle arrancado las palabras, el uso de la
fuerza no har que la declaracin sea cierta. El nio puede decir 10 que
se espera de l, pero seguir detestando al padre. Obligar a un perro a
que adopte una posicin de sometimiento es el equivalente en perru

no a esa escena. Peor an, esta tcnica puede enfurecer al perro hasta el

extremo de provocar un ataque.

Obligar a un perro a ejecutar el giro alfa, o zarandearlo, cons


tituye una agresin fisica. La agresin fisica no es comunicacin. Si
hay una buena comunicacin, esas confrontaciones no tienen por
qu llegar a ocurrir.

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HABlAR PERRUNO Y MATERNS CANINO

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31 1

CONVE~E CON SU PERRO

Controlar a nuestro perro es algo que se consigue mediante


la combinacin de dos factores. El perro debe aceptar que usted es
e! perro Alfa y el animal tiene que querer complacerle. Eso requiere
equilibrar los mensajes. Debe comunicar que es usted dominante y
el jefe de la manada, pero tambin debe asegurarle al perro que es
aceptado y que tiene derecho a disfrutar de una vida tranquila como
miembro de "su manada". Este libro no es el medio adecuado para
analizar a fondo el tema de! dominio canino, pero existen unas
cuantas reglas que garantizan que e! perro entienda quin manda
en la manada. El perro Alfa controla los recursos, ya se trate de la
comida, la ocasin de jugar o cualquier otra cosa. El perro nunca
debera obtener nada "gratis". Exigirle que haga algo antes de que
consiga lo que quiere, incluso si se trata de algo tan simple como
sentarse o echarse antes de que reciba una golosina o una palmadita
en la cabeza, expre'sa dominio sin indicar amenaza o agresin. Lo
que el perro est aprendiendo en esas situaciones es que debe res
ponder a sus mensajes. Como jefe de la manada, usted lo recom
pensarcon las cosas que desea. Si cree que debe "gritar" en perru
no el mensaje de que all manda usted, haga que el perro se est
quieto o permanezca sentado junto a usted y ponga la mano o el
brazo sobre la espalda. Esto es el equivalente a que un perro im
ponga su dominio poniendo la cabeza o la pata sobre las paletillas
de otro animal. Si su perro se resiste a esta seal, es que todava no
est realmente convencido de que usted sea e! jefe.
Hasta ahora, nos hemos concentrado nica y exclusivamente
en hablarle al perro y conseguir que el perro nos hable a su vez.
Qu ocurre cuando queremos que el perro deje de hablar? Por
ejemplo, en una ocasin me hallaba en una clase de obediencia
canina para principiantes cuando un border collie llamado Richard
empez a ladrarle a la hilera de perros sentados al otro extremo de
la sala. Normalmente, no presto mucha atencin al ladrido ocasio
nal de un perro, pero en aquella ocasin el nervioso colIie ladraba
cada vez ms fuerte y, en esa pequea sala, sus ladridos empezaban
a resultar bastante molestos. El dueo de Richard empez a chillar
frenticamente: "No! Para de una vez!". Desgraciadamente, con
eso hizo justo lo que no deba hacer.
AqU tenemos una situacin en la que el amo del perro simple
mente no entiende las reglas bsicas del perruno. Para un perro, pala
bras cortas como "No!", "Calla!", "No ladres!" dichas secamente y
en voz alta suenan igual que ladridos.Vanlo desde esta perspectiva. El

perro ladra para indicar un posible problema. Entonces usted (que se


supone que es el lder de la manada) va y tambin se pone a ladrar.
Esto indica con toda claridad que usted est de acuerdo en que es el
momento apropiado para dar la alarma. Richard ley la situacin de
esa manera Ysus ladridos se volvieron realmente frenticos.
Con e! nivel de ruido subiendo rpidamente, otrOS nembros
de la clase empezaron a nrar a su alrededor esperando que se hiciera
algo para calmar la conmocin. El instructor (llammosle George)
respondi a aquella presin. Haba aprendido unas cuantas cosas sobre
comunicacin canina y decidi usar una amenaza dominante para poner
fm a aquel clamor. Su intento de hacer callar al perro consisti en
nrarlo directamente a los ojos de manera acusadora. Richard ech las
orejas hacia atrs sunsamente Y baj el cuerpo para demostrar que
reconoca la amenaza. Dej de ladrar. Desgraciadamente, aquel mo
mento de silencio no dur demasiado. De hecho, slo dur hasta que
George apart la nrada. En cuanto el contacto visual qued inte
rrumpido, Richard empez a ladrar nuevamente. George perdi la
paciencia. En vez de considerar el ladrido como una comunicacin,
decidi que se encontraba ante una "situacin" que requera adiestra
nento y un correctivo inmediato.
El siguiente intento de George consisti en sujetar al perro y
colocarlo en una posicin sentada junto a su pierna izquierda. En cuanto
Richard solt el primer ladrido, la mano derecha de George subi
velozmente por debajo del hocico de Richard, propinndole un bofe
tn que le junt las mandbulas por un momento Yluego, con idntica
rapidez, la mana volvi al costado de George. La escena se repiti un
par de veces: ladrido, bofetn, silencio; ladrido, bofetn, silencio. Cuando
Richard volvi a quedarse callado, George se puso nuevamente al frente
de la clase. Por supuesto, Richard reanud sus ladridos tan pronto
como se encontr fuera del alcance de George.
Se ha recurrido a muchas tcnicas para hacer que los perros
dejen de ladrar. He visto usar pistolas de agua Y rociadores, tanto de
agua como de zumo de limn, bozales, cinta adhesiva, revistas enrolla
das, latas llenas de guijarros y collares elctricos. A veces surten efec
to... y en muchas ocasiones, no. Incluso cuando dan resultado, esOS
mtodos tienden a ser violentos Y pueden daar la relacin entre pe
rrO y amo. El perro est ladrando para comunicar algo que cree rele
vante para la manada. Puede estar percibiendo un peligro y tratando
de advertir a sus compaeros. Puede estar detectando una incursin
en el territorio de la manada y creer que est defendiendo el hogar

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HABLA'R PERRUNO Y MATER.NS CANINO

3 12

CONVERE

313

CON SU PERRO

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comn. Cualquiera que sea la razn, el perro cree que acta por el
bien de aquellos a los que quiere. Imagnense lo que le pasa por la
mente cuando este acto de devocin es recibido con violencia. Tiene
que ser algo muy parecido a lo que sentira una persona si viera salir
humo de un edificio y fuera a advertir a sus amistades de que deberan
evacuarlo, para recibir un puetazo en la cara y or cmo le decan que
se callara. Ese tipo de acciones agresivas siempre daan las relaciones
futuras. Adems, esos "correctivos" agresivos slo proporcionan una
solucin temporal a un problema que puede resolverse Iacilmente si
entiendes las pautas de comunicacin de los perros.
Ya sabemos que, aunque los cnidos salvajes no ladran mucho,
cuando son pequeos s que lo hacen. En la seguridad del rea del
cubil, ese ruido es inofensivo, pero a medida que los cachorros crecen
y empiezan a acompaar a los adultos en las caceras, esos ladridos se
vuelven contraproQucentes. Un cachorro o un lobo adolescente que
ladren en el momento inadecuado pueden alertar a las posibles presas
de que la manada anda cerca. Los ladridos tambin podran atraer la
atencin de otros depredadores ms grandes, que podran haberse afi
cionado a la carne de lobo. Para evitarlo, se ha desarrollado una pauta
de comunicacin. Obviamente no uliza ninguna seal snica, dado
que lo que pretende es poner fin al ruido. Esto significa que un lobo
no har que otro deje de ladrar ladrndole a su vez. La seal para dejar
de ladrar tampoco puede emplear una agresin directa contra el indi
viduo que est haciendo ruido. Morder al individuo que ladra causara
chillidos de dolor, gruidos o carreras para huir de la violencia fisica o
responder a ella. Todo ese ruido y agitacin tendran tantas probabili
dades de alertar a otros animales como los ladridos originales. As pues,
el mtodo para pedir silencio debera ser relativamente silencioso y
excluir la agresin fsica.
El procedimiento desarrollado por los cnidos salvajes para
poner fin al ladrido es muy simple. El jefe de la manada. la madre
del cachorro o cualquier miembro de la manada al que el indivi
duo est obviamente subordinado pueden emitir la seal que pide
silencio. Para que el revoltoso deje de ladrar, el animal dominante
le pone la boca encima del hocico sin llegar a morder y despus
suelta un corto gruido gutural. El gruido no se oir a mucha
distancia y dura muy poco. La boca puesta sobre el hocico no est
infligiendo dolor, por lo que no hay chillidos ni intento de escapar.
Habitualmente. el silencio seguir de inmediato a la ~~aJ. Esta
maniobra puede verse en la Figura 20-2.

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Seal que usa un perro adulto para decirle a un cachorro que deje de ladrar.

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Figura 20-2

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Los humanos pueden imitar esta conducta y usarla para decirle


a un perro que deje de ladrar cuando lo tienen cerca. Con el perro
sentado a su izquierda, deslice los dedos de la mano izquierda por
debajo del collar en la parte de atrs de! cuello de! perro.Tire de! collar
con la mano izquierda mientras su mano derecha se curva sobre el

hocico del perro y presiona hacia abajo. En un tono de voz lo ms

impasible Y tranquilo posible, limitese a decir "Calla". Repita esta

maniobra de silenciamiento siempre que sea necesario. Dependiendo

de la raza, pueden hacer falta entre dos y una docena de repeticiones

para que e! animal asocie ese "Calla" ordenado con voz suave y tran
quila con el poner fin a los ladridos.

Lo que usted ha hecho en este caso es copiar de modo efectivo

la manera en que el jefe de la manada har callar a L1n cachorro o a


otro miembro. Su mano izquierda en el collar sirve para inmovilizar la
cabeza. Su mano derecha cumple la misma [uncin y comunica el

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HADlAR. PERRUNO Y MATERNS CANINO

314

CONVEmE

315

CON SU PERRO

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mismo mensaje que la boca de! jefe puesta sobre e! hocico del animal
que est haciendo ruido. El "Calla" dicho en voz baja y tranquila imita
e! corto gruido gutural.
Volvamos a la clase de obediencia y al collie que no paraba de
ladrar. Le indiqu a George que yo pondra fin al jaleo que armaba
Richard, que ladraba como un energmeno cuando me detuve junto
a l. Us la seal de silencio que acabo de describir y en voz baja dije
"Calla". Richard slo necesit tres repeticiones de esta accin para
dejar de ladrar aquella tarde. Luego me enter a travs de su adiestra
dor de que, una semana despus, bastaba con un "Calla" dicho en voz
baja para que dejara de ladrar.
No obstante, asegrese de que slo utiliza este procedimien
to para hacer que un perro deje de ladrar cuando el ladrido sea
innecesario como durante una clase de obediencia o en un lugar
pblico. Recuerde que hemos criado a los perros precisamente para
que ladren, por lo que si su perro da la alarma cuando ve venir a un
desconocido o simplemente cuando hay un gato frente a la venta
na, usted no debera corregir esa conducta. Si no hay ninguna cau
sa que justifique esa actuacin, llmelo y hgale una rpida caricia.
Al ladrar, su perro se est limitando a hacer aquello para lo que lo
diseamos hace millares de aos.
Probablemente, lo mejor que se puede hacer es dejar la ladra
a los perros y que los humanos no intentemos imitar deliberada
mente esos sonidos. Linda Cawley, una abogada, cuenta que en una
ocasin tuvo que actuar como defensa en un caso de ladridos mo
lestos. El acusado, sin embargo, era un humano, no un perro. La
situacin surgi en Lakewood, Colorado. El acusado se encontraba
en su patio trasero cuando el perro del vecino empez a ladrarle.
Aque! hombre obviamente no entenda el principio canino de que
"ladrar engendra ms ladridos" y pens que podra hacer callar al
perro devolvindole los ladridos. El perro ladr, el hombre le ladr
a su vez, el perro ladr ms enrgicamente, el hombre ladr ms
fuerte y acab estallando lo que fue descrito como una autntica
guerra de ladridos. Esta clase de conducta se prolong durante va
rios das, y los dueos del perro empezaron a ponerse bastante ner
viosos. En vez de hacer algo para silenciar a su perro, lo que hicie
ron fue presentar una demanda legal contra e! hombre. Parece
increble, pero aquel vecino fue acusado de crueldad animal por
que molestaba al perro! Nadie quera darse por vencido. El perro
continu ladrando, el hombre continu ladrando y los engranajes

de lajusticia empezaron a girar. El caso lleg a los tribunales. Cawley,


que est especializada en legislacin animal, defendi al hombre.
"Bas mi defensa en que se estaba atentando contra la liber
tad de expresin de mi cliente", dijo Cawley. Aquel hombre tena
derecho a expresar sus opiniones, y Cawley opinaba que el lengua
je que haba usado para hacerlo, en la intimidad de su propio patio
trasero, era irrelevante. El juez estuvo de acuerdo con ella y absol
vi al acusado, confirmando as el derecho de las personas a ladrar
como medio de expresin personal.

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Una ltima cuestin

Hay un sonido que emiten los perros y que no he incluido en


mi estudio de las vocalizaciones del perruno. No lo he hecho porque
es un sonido automtico que probablemente ni la evolucin ni los
dioses tuvieron nunca intencin de que formara parte de la comuni
cacin, pero que para mi ha llegado a tener significado. Es el sonido
que producen al respirar.
De noche, cuando me voy a dormir, mi viejo perro Wiz se echa
en la cama junto a mi, mientras que Odn se acuesta sobre encima un
almohadn puesto en el suelo cerca de mi cabeza. Al otro extremo de
la habitacin, mi cachorro, Dancer, que todava est aprendiendo los
hbitos de limpieza domstca, duerme en su perrera de alambre. Oigo
la suave y lenta respiracin del gran perro negro, la ms rpida y
entrecortada del cachorro anaranjado y los ocasionales resoplidos y
ronquidos del viejo perro blanco. Mientras escucho esos suaves soni
dos, pienso en algn hombre primitivo, yaciendo en una caverna o un
tosco refugio, descansando sobre un lecho de pieles o paja. Aquel hom
bre viva en un mundo hostil y peligroso. Las armas eran primitivas; los

recursos, frecuentemente escasos, y haba cosas amenazadoras que se


movan en la noche. Ese antepasado, muerto hace mucho tiempo, tam

bin tena perros que yacan junto a l mientras intentaba dormir. Sus

perros producan esos mismos sonidos al respirar yesos sonidos tenan

un significado. No eran una mera parte del lenguaje de la naturaleza:

eran los sonidos de la seguridad y el confort, una declaracin del con

trato a perpetuidad del perro con los humanos.

"Estoy aqu contigo -deca la respiracin del perro-o Nos


enfrentaremos a esta vida juntos. Ningn intruso o bestia salvaje podr

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CONVEB2,E

CON SU PERRO

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acercarse a ti sin ser detectado porque yo estoy aqu, y ser tus ojos y
tus odos. No te ocurrir nada malo porque yo estoy a tu lado para
advertirte, y para defenderte si es necesario.
"Maana cazaremos juntos. Maana reuniremos a los rebaos
juntos. Maana compartiremos la luz del sol. Exploraremos este mun
do juntos. Reiremos juntos. Jugaremos juntos. a pesar de que ya no
somos nios.
"Si las cosas no van bien, te consolar cuando ests triste. Nunca
volvers a estar solo. Te lo prometo. Soy tu perro, y te cantar esta
promesa, y te la susurrar por la noche, cada noche, con mi aliento.
Puedo or esas palabras en los suaves sonidos de la respiracin de
ns perros y, al igual que n antiguo antepasado, las entiendo y me
siento confortado por ellas. En lo ms profundo de n ser s que si el
lenguaje de los perros fuera tan lintado que ste fuese el nico men
saje que pudieran tr~nsntir, seguira bastando con l.

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APNDICE

Diccionario visual

y Glosario de frases perrunas

En este libro he intentado reunir una amplia gama de signos y


seales que puede utilizar para interpretar lo que est diciendo su pe
rro. Este Apndice recopila los temas y signifIcados principales de la
comunicacin canina. Consta de dos secciones. En primer lugar hay
un Diccionario visual que muestra imgenes de algunas posturas Y
expresiones faciales tpicas de tal manera que, cuando las vea, podr
hacerse enseguida una idea general de lo que est comunicando el
perro. En segundo lugar hay un Glosario de frases perrunas que toma
una por una las seales ms importantes -basadas en sonidos, ex
presiones faciales, seales hechas con los ojos y las orejas, posicio
nes de la cola y lenguaje corporal geI1eral- y las interpreta en
trminos de lenguaje humano cotidiano. Adems, bajo el encabe
zamiento "Condiciones YEmociones", he intentado dar una cierta
idea del estado psicolgico subyacente o de las circunstancias Y
acontecimientos que pueden desencadenar dichas seales. En con
junto, estos datos pueden ayudarle a entender mejor lo que su pe
rro intenta decirle a otros perros y a las personas.

;.,
DICCIONARIO VISUAL

321

...'O'
\

DICCIONARIO VISUAL

DOMINIO I AGRESiN

\~.

(Amenaza ofensiva)

REI.A)ADO

'.i!

Orejas hacia adelante (pueden estar ligeramente


orientadas a los lados formando una gran "V")

Orejas erguidas
./ (no hacia adelante)

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Boca ligeramente
abierta, lengua
expuesta

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Cola baja
y relajada

Cabeza alta

Postura relajada,
con el peso
firmemente apoyado
en Jas patas

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Labios
frunCidos

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Los d,entes
(y a menudo

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las enclas)

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son visibles

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yenformade"C".
Las comisuras se

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inclinan hacia adelante

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\~

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Patas rgidas
el cuerpo
""\i~ ligeramente inclinado

. , .'

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Este conjunto de seales las emite un perro relajado y razonablemente contento que no se
siente amenazado por ninguna de las actividades que eun ocurriendo en su entorno inmediato.

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L:el co Ia esLd.
rlgida pero
se la puede ver

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,

verticales

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....
/ ~",.c .,::--.:.
. '~/
"..
Pelaje
enzado

\ '\ "
.,

Cola erguida y enzada

La frente puede
mostrar arrugas

~""'l'~:'

hacia adelante

Estas seales son emitidas por un animal muy dominante y seguro de si mismo que tanto expresa
su dominio social como amenazar con la agresin si ste es desafiado.

t~

..

""
~

ALERTA Y ATENTO

"

MIEDO IAGRESIN

"

(Amenaza defensiva)
Orejas vuelcas hacia adelante
__
(pueden temblar si est ~
tratando de captar un sonido)
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"',
Oj.os muy
,'.,'
s~ abiertos
o',
....... ' ....

---A'

Cola horizontal
(no rigida o erizada)

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d~scribir Un ligero

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La cola puede

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Boca cerrada

...

Pelaje
erizado

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orela/s
Pupilas dilatadas

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'H'

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Ligera inclinaCin hacia


adelante con el peso
apoyado en las garras

Cuando algo interesante entra en el entorno o es deteCtado, estas seales comunican que el
perro le est prestando atencin y est alerta,

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NarIZ

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La b'lOS'd ligeramente
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(los d,enc
fruncl os
tanto
p ueden ser un
visibles)

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/"

"

.
Comisuras de la boca
hacia atrs

Este conjunto de seales comunica que el perro es asustado pero no quiere mostrar sumisin
y puede atacar si se lo acosa. Estas seales van directamente dirigidas al individuo que lo amenaza,

...
\:,::

322 CONVEME

DICCIONARIO VISUAL

CON SU PERRO

323

MIEDO EXTREMO / SUMISiN TOTAL

TENSiN Y ANSIEDAD

(Sumisin pasiva)

0"'....\ ..,,.

Cuerpo bajo

Cabeza girada para evitar

Y'T4.

la espalda para e"poner \


el est6mago y la
garganta

el contacto ocular directo

Orejas echadas
hacia atrs y

pegadas
al crneo \

Se echa sobre

Ojos parcialmente
cerrados

r~~
Cola entre las patas

Jadeo rpido

..~
""/

. ~ - Nariz

y frente

lisas

con las

comisuras

de la boca

~'~

hacia atrs

Sudoracin en las almohadillas

'''::~~~,_

Puede

eVacuar una~

cuantas gOtaS de orina

ste es el conjunto de seales que comunica que un perro est muy tenso. El origen de la
tensin puede ser social o ambiental y las seales no se dirigen a ningun individuo determinado.

Este conjunto de seales indica rendicin y sumision totales. El perro e"presa su estatus inferior
y se humilla ante el animal de rango superior para apaciguarlo y evicar el enfrentamiento.

"REVERENCIA DE JUEGO"

MIEDO I SUMISiN
Cola erguida --....

(Sumisin activa)

Contactos

Orejas hacia atrs

~
Cola baja
(puede
menearse

oculares breves

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-..

-------e indirectos

. _,~~~=~~? /\~. """"-' . ~~r--\y.. \


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~" -~

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Lame la Cara
del perro
dominante
o el aire

ligeramente) '\
Comisuras de la
boca hacia atrs

\
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.''''-..1>''

I puede
La co a n amplio
mostrar u

Pata levantada

,
Ore,as
erguidas
\

...
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:\~vaivn
/

Frente lisa

Cuerpo bajo

:,

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~~t""":~'::::\'
I

Normalmente
el perro slo
mantendr

esta posici6n

!i
1t .

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f1}.. _.....JI
:::71 I dilatadas
fJ'.'"
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un momento antes

de echar a correr

en cualquier

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'~'''.,
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F , . ,<. f: J ':.""i.
'.

Ia Ie ngua puede
mostrarse

:(

direccin al azar

i1t:,,:-.

....

Puede dejar huellas sudorosas

Este conjunto de seales comunica que el perro tiene un poco de miedo y ofrece signos de
sumisi6n. La mayorla de estas seales pretenden apaciguar al individuo de un estatus social

tsta es la invitacin a ugor bsica. Puede ir acompaada por ladridos de e"citaci6n o ataques Y
retiradas fingidas. y puede utlizarse como "signo de puntuacin" para indicar que cualquier

superior para evitar nuevos desafos o amenazas.

brusquedad anterior no pretendia ser ninguna amenaza.

t..:..
~..

GLOSARIO

DE FRASES PERRUNAS

~.

\
~

\,

Esta recopilacin de las principales seales usadas por los perros


en su comunicacin no es completa, dado que existen muchsimos
matices de significado. Las he ordenado segn el sistema empleado
para transmitir la seal. De esta manera, hay secciones separadas para
seales snicas (divididas en ladridos, gruidos, gemidos y gimoteos) y
seales visuales (divididas en seales oculares, bostezos, seales faciales,
seales con la cola y lenguaje corporal). En muchos casos, una seal
debe leerse en conjuncin con otras para determinar el significado sin
dejar lugar a ambigedades.
He incluido un equivalente en lenguaje humano cotidiano para
la mayora de las frases. Los equivalentes pretenden dar una idea de la
naturaleza de la comunicacin pero, en muchos casos, otras frases tam
bin podran servir. La seccin sobre "Condiciones y Emociones" le
ayudar a desarrollar esos signi.ficados alternativos y le permitir ha
cerse una idea de cules son los sentimientos y acontecinentos que
desencadenan la comunicacin.
Adems, he incluido unas "Reglas Generales" dentro de las sec
ciones. Todas las seales pueden modificarse para aadirles un conte
nido agresivo, apaciguador o tranquilizador o para indicar una mayor
excitacin y nerviosismo subyacentes en el mensaje.
Todas estas frases pertenecen al lenguaje productivo canino y
representan seales producidas por los perros que nosotros, como hu
manos, podemos interpretar. Los aspectos del lenguaje humano que
un perro sea capaz de entender dependern de su experiencia indivi
dual con el habla y el lenguaje corporal humanos, por lo que no pue
den relacionarse aqu.
Espero que esta lista contribuir a que usted y su perro puedan
entenderse mutuamente.

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GLOSARlO DE FRASES PERRUNAS

327

326

CONVEW-E

CON SU PERRO

i>

SEAL SNICA

SIGNIFICADO EN
LENGUAJE HUMANO

CONDICIONES y/o
EMOCIONES

SEAL SNICA

SIGNIFICADO EN
LENGUAJE HUMANO

CONDICiONES '( /0
EMOCIONES

LADRIDOS (continuacin)
LADRIDOS

Series rpidas de 3 o 4
ladridos con pausas
intermedias (tono medio),

"Agrupaos, Me parece que


deberamos ir a echar un
vistazo."

Llamada de alerta que


sugiere ms inters que
alarma.

l.

Ladra rpida (tono medio).

"Llamad a la manada!"
"Alguien est entrando

Ladrido de alarma bsico,


El perro est alerta pero
no inquiew. Se inicia
por la aproximacin
de un desconocido

en nuestro terrorio!"

"Puede que pronto


tengamos que actuar."

Ladrido-tartamudeo
("ar-Rum")

"Juguemos."

Ladrido crecente
\

"Esto eS muy divertido'


"Venga, vamos!"

Habitualmente se emite
con las patas planas sobre
el suelo y la parte posterior
del cuerpo elevada como
invitacin al juego.
Ladrido de excitacin
durante el juego o en
espera de l, como cuando
el amo va a tirar la pelota,

o un acontecinento

imprevisto. Es ms
insistente que el ladrido
entrecortado anterior.

Ladra continuada
(un poco mJs lenta
yen tono ms bajo),

"Hay un intruso [o peligro)


muy cerca.''''Preparaos para
defenderos!"

Ladrido ms preocupado
que el de alarma, que perci
be una anlenaza inminente.

Larga serie de ladridos

"Estoy solo y necesito


compalihl."
"Hay alguien ah?"

Normalmente es causado

solitdr1oS con pausas

entre cada uno.

por
O

el

aislamiento social

el confmamiento.

Tpica seal de saludo o

Uno O dos ladridos secos y


cortOS (tono alto O medIo)
no muy potentes

"Eh, hola!"
"Te veo:'

Un solo ladrido seco,


corto y potente
(tono medio bajo),

"Para ya!"
"Atrs!"

Ladrido de irritacin cuando


el animal estaba durmiendo
y algo lo despierta, le tiran
del peJo, etctera.

Un solo ladrido seco, corto


y de potencia moderada
(tono ms alto).

"Qu es eso?"
"Eh?"

Indica sorpresa o sobresalto,

Un solo ladrido, emitido


de manera mJs deliberada
y no tan seco o cono
como los anteriores (tono
medio a medio alto) que
puede sonar un poco
forzado O artificial.

"iVen aqu!"

reconocinuento, provocada

por la llegada de, o la visin


de, una persona conocida,

Suele ser una expresin


aprendida que intenta

Rr.~I'15 GCHrrale; pam lO! ,,,J,id,,;;


_ UII ,,"11 g",,,e siJillifl(" '/'1/II;lIio o a"'CHaza y 11111' agll,J,' illdiea ill;rgllridad " ",ied",
1
_ Clhlllft /llis riJ'idc.1 SCI1 d ritlllO, III(1)'OT es fa rxcittlCil"l }' el nuviojis/tlo.
1
GRUIDOS

Suave, tono grove (parece


proceder del pecho)

Gruido-ladrido
("Grrrrr-Ruff" grave)

Gruido-ladrido
(tono medio alto)

Gruido ondulante
(el tOno sube y baja)

obtener un01 respuesta


hunl,;)na como abrir una

"Atrs'"
"Cuidado!"

"EstoY lTIUY nervioso y si me


presionaslllchar!"
"Compaeros, agrupaos
juntO a mi par.! defendernos'"

"Me ;:ISustdS, pero si nle


obligas me defender,;l"

"Estoy aterrorizado!"
"Si me atacas quiz luche,
1 pero tambin podria salir
huyendo,"

D~ un perro dotninante

est irritado o exige


que otros se aparten,

q\.le

Signo de irritacin un poco


menos donnante con
la insinuacin de que se
agradecera la ayuda de otros
miembros de la manada.
Amenaza con preocupacin
emitida por un perro que
no est muy seguro de
s n1isn1u pero usar };:I
agresin si se le obliga,
Sonido temeroso-agresivo
de un perro muy inseguro,

puerta, dar comida,


etctera.

Re.~"I.' GCPlerales para ,,,, g,,,,,idos:

UII 10/10 grave si.~"U(" domi"io o alllellllZa y "'"' ,t~lIdo illdil ill.,egllridad " ,,,ied,,,

_ellalllO ms fremelll ; sean las ''!lriad,,"rs o (a",bil's (FI el to"o y el riltrlO del g""iid", IlIs i".g"r"

e
sr sicflte el perro.

328 CONVEro-E

~[:'

CON SU PERRO

GLOSARlO DE FRASES PERRUNAS

329

;"

\
SEAL SNICA

SIGNIFICADO EN

CONDICIONES y/o

LENGUAJE HUMANO

SEAL SNICA

EMOCIONES

SIGNIFICADO EN

CONDICIONES Y/O

LENGUAJE HUMANO

EMOCIONES

~~~.
k.

'.r:'

AULLIDOS Y DICHA
GEMIDOS. GIMOTEOS, GAIDOS, LATIDOS y CHILLIDOS (continuacin)

Chillido-aullido

("yip-yip-yip-aullido". con
el aullido prolongado)

"Estoy soJa."
"Hay alguien ah?"

Aullido (a menudo sonoro


y prolongado)

"Estoy aqu'"

Ladrido-aullido
("RufT-rufT-aullido")

Provocado por el aislamiento de la familia


y otros perros.
Los perros usan este sonido
para anunciar su presencia,
para relacionarse a distancia
y para declarar que se es su
territorio. Aunque a un
humano puede parecerle
lleno de tristeza, el perro
est perfectamente.

"ste es mi territorio!"
"Oigo tus aullidos."

"Estoy triste y solo.'''Por


qu no viene alguien
a hacerme compaa?"

Dicha

Sonido lastimero de un
perro que est solo y
aislado y teme que nadie
responda a su llamada.

"Seguidme!"

Lbmada de caza de un
perro que ha en can trado
el rastro, est siguiendo
a la presa y quiere
asegurarse de que el resto
de la manada estar cerca
por si necesita ayuda.

"Venga, todos a una!"


"He encontrado el rastro,
as que no os alejis de m'"

Gimoteo suave

Gimoteo que baja de tono


al final del sonido o termina
sin cambiar de tono

Gemido-canto ("YaueJ
uauel-ouel-uavel") o
Aullido-bostezo ("Uuuuh
ah-uuuh" jadeante)

"Venga, vamos todos'"

"Qu emocionante,
vamos all!"
"Esto es genial!"

~
1,.
';,{T

Respuesta a un sbito
dolor inesperado.

~.;

"Ay!" (o algn
juramento corto)

Series de gaidos

"Estoy muerto de miedo'"


"Me duele'"
"Yo me largo de aqu'"
"Me rindo!"

Respuesta activa al miedo


y el dolor, que se produce
normalmente cuando el
perro huye de una pelea o
un conflicto.

Grito (puede sonar como


un nio al que le duele
algo combinado con un
chillido prolongado)

"Socorro! Socorro!"
"Me nluero!"

Signo de dolor y pnico


de un perro que teme
por su vida.

Jadeo

"iEstoy listo""'Cundo
~ll1peZJnlos?""jEsroes
increble'''''iEsto 110 me gusta
nada!""Va todo bien'"

Sonido de estrs. excita


cln o t~nsa esp'era, que
puede ir acompaado por
huellas hmedas en el
suelo.

"Estoy muy a gtll[O y voy


~ descansdr un [;.][0:'
"No puedo ms,
asi que abandono'"

Otra seal emocional


simple, que pone fm
a una accin. Si la accin
ha valido la pena, indica
satisfaccin; en caso contrario indica la finalizacin
de un esfuerzo.

1-.

"

,.

'~.

q~
:~r

GEMIDOS, GIMOTEOS, GAIDOS, LATIDOS Y CHILLIDOS

.. Quiero.....
"Necesito... "

-:;

Sonido de pasividadl
sumisin que puede
aparecer [;lnto en adultos
como en cachorros.

Latido (puede sonar como


un ladrido agudo y muy
corto)

Suspiros
Gimoteo que sube de tono
al final del sonido (puede
sonar como si estuviera
mezclado con un poco
de chillido)

"Me duele."
"Estoy muy asustado."

Peticin o splica de algo;


un mayor volumen y fre
euenria indican una emo
cin intensa detrs de Ja
splica.

,.

0"

'"

~.
ff

~
~
~

~
f~

~
~~

Normalmente indica excitacin y tensa espera, COmo


cuando el perro espera a que
le den de comer o le lancen
una pelota.
Seales de placer y excita
cin ante algo que est a
pUnto de ocurrir y que es
del agrado del perro. Cada
perro escoger su propio
sonido.

SEALES DE LAS OREJAS (normalmente leidas en conjuncin con otras seales)

'Z,
Orejas erguidas o un poco
inclinadas hacia adelante

"Qu es eso'"

Indica atencin

Orejas claramente hacia


adelante (combinadas
con dientes al descubierto
y nariz fruncida)

"Mucho cuid.ldo con lo que


haces, porque estoy listo
para luchar."

El desafio activo y agresivo


de un perro dominante
y seguro de s mismo.

~::

te;

. GLOSARIO DE FRASES PERRUNAS

330 CONVEME CON

r,

"..

SEAL SNICA

33\

SU PERRO

SIGNifiCADO EN
LENGUAJE HUMANO

CONDICIONES y/o
EMOCIONES

SEAL SNICA

SIGNIFICADO EN
LENGUAJE HUMANO

CONDICIONES y/o
EMOCIONES

SEALES OcULARES (continuacin)

SEALES DE LAS OREJAS (continuaci60)

~
~

;.

Orejas planas hacia atrs


y pegadas a la cabeza
(combinadas con dientes
al descu bierto y freme
arrugada)

r"Estoy asustado, pero


\ si intentas hacerme dao
me proteger ,H

Seal agresiva y temerosa


de un perro no dominame
que se siente amenazado.

Orejas pegadas a la cabeza


(diemes no visibles, frente
lisa, cuerpo bajo)

"Te acepto como mi


poderoso lider." "S que
no me hars dao porque
no represemo ninguna

Seal apaciguadora de
s0l11etin,jento activo.

alnenau."

Parpadeo

"Hola a todos. Podemos


pasarlo bien jumas."

Orejas levemente ech"das


hacia atrs que parecen
1igetamente aplastadas u
orientadas hacia los lados.

"Esto me huele maL"


"Esto no me gusta y puede
que luche o huya."

Gesto amistoso, a menudo


seguido por el olisqu:o

nlutuo o una mvJtaClOn

a jugar.
Si;no de tensin
o preocupacin por lo que
est ocurriendo. Puede
convertirse rpidamente

en agresin o miedo,
dependiendo de lo que
suceda a continuacin.
Orejas en movimJellto,

"Slo estaba echando

habitualmente un poco
inclinadas hacia adelante
y un momento despus
un poco hacia atrs
o hacia abaJO.

un vistazo, as que

no te ofendas."

Seal apaciguadora de
que n~ sab: qu hacer
y qUila este un poco

asustado.

"Te desafio'"

Sellal dominante/agresiva

"'Para ahora mismo!"

activa, normalmente

"Aqu mando yo, as que


largo'"

emitida por un perro


seguro de s mismo
que est manteniendo
un enfrentamiento social
con otro.

Mirada den'iada para evitar


el contacto ocular directo.

"No quiero los'"


"Acepto el hecho de que
aqui mandas t."

Seal de sumisin con


algunos matices de miedo.

Parpadear aade un gesto


pacificador a la mirada de
amenaza y reduce el nivel
de confrontacin sin
renunciar a mucho esta tus.

Reglas Ceuera1eJ JObre 105 s"jaleJ oClllares:


_ euarlt ' /IIs grallde sea el tamarjo de la pupaa, lIIs excitado y e/llociollado est el perra.
_ ellarltot /IIs grarlde y redolldeada Jea la forma del ojo, /IIs dOllli"OI11e y amenazadora eJ la serial.
_ellallt" ""s peqllerio parezca el ojtl (y /IIs cerca de estar cerrado), ms apaciguadora y sllmisa es la seal.
_ Cllalld" se ven lIIov;",;enrrs ell (" ZOlla de la frente del perra qlle c",respollde al "gar e/ollde
estarlan lI11estras cejas, las sellales ell",cirllales soll prctica,nellte idnticas a las seales de los ojos y

cejas !,,,,,,anoJ.

SEALES FACIALES (pueden tener que interpretarse junto con otras seales)
"Estoy contento y relajado."
Boca relajada y ligeramente
abiena (1a lengua puede ser
visible o incluso estar
parcialmente extendida
sobre los dientes inferiores)
Boca cerrada (ni lengua
ni dientes visibles; el perro
nra en una direccin

"Esto es interesante."

\ Lo que ms se aprOXIma
en los perros a la sonrisa
humana.

Indica atencin o inters.

"Me pregunto qu estar


ocurriendo all."

determinad~ con el

cuerpo un poco inclinado

hacia adelante)

sonletiluiento en un perro

I
I

SEALES OCULARES
Mirada directa ojo-a-ojo

evitar que me desafien."

"Eh, te aseguro que no te


estoy amenazando."

[(15

Orejas pegadas a la CJbe~a


(cola alta, ojos que
parpadean y boca relajada
abierta)

"Bueno, a ver si puedo

Labios fruncidos para


mostrar algunos dientes
(la boCJ sigue mayormen
te cerrada)
Labios fruncidos hacia
arriba para mostrar los
dientes prncipales. algunas
arrugas encima de la nariz;

boca parcialmente abiena.

Labios fruncidos hacia

arriba para mostrar no

slo los dientes sino

tambin las encias por

encima de los dientes

delanteros; arrugas visibles


encima de la nariz.

"Largo' iMe ests


molestando!"

"Si no me dejas en paz, o


haces algo que interprete
conlO una anlenaza,

luchar."

"Vete de aqu o .. ."

Primer signo de irritacin


o amenaza, que puede ir
acompaado por un
gruido gutural.
Respuesta agresiva activa.
que pu ede ser motivada
por un desafio al dominio
social o por el miedo.

Nivel elevado de agresin


activa, con muchas
probabilidades de que
si no se le cede espacio
adicional al perro ste
desencadene un ataque.

'..~.J

333

GLOSARlO DE FRASES PERRUNAS

332

CONVE~E CON SU PERRO

SEAL SNICA

"_;;.;;-.J

\~.i

CONDICIONES YIO
EMOCIONES

SIGNIFICADO EN
LENGUAJE HUMANO

SEAL SNICA

CONDICIONES YIO

SIGNIFICADO EN
LENGUAJE HUMANO

EMOCIONES

........ ~

\,_ .J

SEALES CON LA COLA (continuaci6n)

SEALES FACIALES (continuaci6n)


Reglas Gen....ales sob" las sealesJaciales basadas en la ba",:

- Cuanto ms expuestos esttll los dientes y las encas, mayor es fa amenaZa indicada.

~ Si la bOla estJ tMalmente abierta y informa de (t, la amenaza se basa en el dominio.

~ Si In boca est abierta pero la lOmisllra parece tensarse hacia atrs, la amenaza se basa en el miedo.

Bostezos

.. Me encuentro un poco
tenso."

Un signo de estrs o
ansiedad que tambin
puede utilizarse para
desactivar una amenaza.

Lamerle la cara
a una persona o perro

"Soy tu sirviente y amigo


y reconozco tu autoridad."
"Tengo hambre.
Tienes algo de comer?"

Un gesto apaciguador de
sumisin activa que admite

Cola baja, cerca de las patas


lraseras, con posible vaivn
lento y cono; patas rectas y

"No me encuenuo bien.


"Estoy un poco deprinudo."

Indiea malestar o incomodidad fisica o menral.

"Me siento un poco


inseguro.
l

"Me inclino ante

"Tengo miedo.
No me hagas dao'"

Ge<to de sometimiento,
baSJJO en el miedo
y la aprensin.

n1iento extrenlO que indica


sumisin temerosa.

no me hars dao."

Pelo erizado a \0 largo


de la cola

El erizamiento se limita
a la punta

SEALES CON LA COLA


Desviacin o curva

Cola horizontal, "parada


del cuerpo pero no gida.

"AqU podra estar ocuI rriendo algo interesanre."

Signo de atencin relajada

Cola extendida horizontal


n1ente, separada del cuerpo.

"Vamos a adarar quin


manda aqu."

Cauteloso rirual de saludo


y leve desafio inicial
a un desconocido.

Cola erguida y ligeramente


curvada sobre la espalda.

"Te desafio'"

pronunciada en Id cola

Ligero nleneo. con


vaivenes de escasa anlplitud

donlin~l.Ote.

Vaivn amplio que no


Cola mantenida un poco
por debajo de la horizontal
pero todava a cierra
distancia de las patas,

"Esroy un poquito tenso."

.. Si no hay ms remedio.

te demostrar quin manda


aqu'"

"Te gusto, verdad?"


"Estoy aqu."

Seal confiada de un perro

"Aqu mando yo y todo


el mundo lo sabe."

afecta a las caderas y sin

I "Todo va bien."

Postura normal de
un perro tranquilo que

"Estoy relajado"

\.-'
\.
-~::'

Esta seal aade un


ekmento de amenaza Y
agresin a cualquier otra

Un gesro de apacigua

tu

I autoridad y confio en que

1.,'
\,.'

sealo posicin de la cola.

Lamer el aire

\..,.

'

bajo
Cola entre las patas

Indica ansiedad social


y una leve sunlisin.

el donlinio de otro. En

tanro que residuo de la


conducta infantil, tambin
es una peticin de comida.

\".

\;.'

cuerpo a una altura normal

Cola baja, cerca de las patas


traseras, con as patas
Oexionadas Y el cuerpo

..

postura corporal baja

"Me gustas."
"Seamos amigos."

1,;,.
....J

Esu seal aade un


elemento de miedo o
an;iedad a cualquier otra
sealo posicin de la cola.

'"

Esta seal aade dominio

\:

... J

\ro'

y amenaza innlinentc
a cualquier otra seal
o F0;icin de la cola.
Seiul de sometimiento un
tanto vacilante, que puede
aaJirse a la mayora de
po'ielones de la cola.
G~HO JmistOso

libre

de todo dominio social


y que tambin puede verse
durante el juego.

\;
\;

"'
1C

\,

"
. Q.

de momento no est

preocupado por nada.

quiz con algn que otro

i~:.

vaivn relajado.
i,

""

le::

GLOSARlO DE FRASES PERRUNAS

334

CONVEME CON SU

335

PERRO

CONDICIONES y/O

SEAL SNICA
SEAL SNICA

CONDICIONES y/o
EMOCIONES

SIGNIFICADO EN
LENGUAJE HUMANO

SIGNIFICADO EN
LENGUAJE HUMANO

EMOCIONES

LENGUAJE CORPORAL (continuacin)


SEALES CON LA COLA (continuacin)

Meneo amplio con grandes


vaivenes que mueven las

Signo de respeto y leve


sumisin ante la persona
O perro al que va dirigido.
El perro no se siente
amenazado, pero reconoce
su subordinacin y confia
en que su gesto ser
aceptado.

"iEres el jefe de mi manada


y te seguir adonde sea!"

caderas de un lado a otro,


puede que con Jos cuartos
traseros bajados

Meneo lento con la cola


en una posicin entre
moderada y baja

En realidad no es una seal


socaJ. sino ms bien
un signo de indecisin
o confusin ante lo que
sucede o lo que se espera
del perro.

"No acabo de entender


esto." "Estoy intentando
captar el mensaje."

Res/as Gel/era/es sobre las serla/es (OH la cola:


. CHal/Iv ms aira est la (dIal ms dominante es la se/;d/; malHo ms baja, m_~ Sf",risa.
_La ",pida 111 1"e se mlleve la cola i"diw el grado de e.witaci.. e illlcris. U..a (Ola 1e>llblorosa (qlle
parecr vibrar ms que 1II11llerse de 1m lado o otro) l/O debera itllerprctarsr nHlllllHl '"eHeo de 1Illa,pero
eS ",., SigilO de emoci6u ye.wiladu.
- 7i.,das las seiia/es de /,7 (v/a debera" iuterpretarse el' re/aci" a la posicilI Iwrrllal de la mili [lIalldo
el perro est relajado (por ejcmpllJ, los galJ!os Ilormalme"re manticue" la cola baja, miemras que 1111
malamllte relajado la marltieue alta).
LENGUAJE CORPORAL
Postura erguida con las

patas rgidas o avance lento


can as patas rgidas

Cuerpo ligeramente
inclinado hacia adelante
con los pies bien plantados
en el suelo

Seal agresiva activa de un


perro donlinante que est
dispuesto a imponer su
liderazgo.

"Aqu mando yo."


"Me ests desafIando'"

Normalmente es una
respuesta a una amenaza
o la respuesta a un perro
que no retrocede ante una
amenaza. Esta seal indica
que la agresin activa

"Acepto tu desafio y estoy


listo para luchar!'"

I
El pelo se eriza en
las paletillas y a lo largo
de la espalda

"Ya me tienes harto'


Escoge: deja de molestarme,
lucha o vete."

Me ests poniendo
nervioso. No me obligues a
pelear.''''EstO no me gusta."

es inminente.

Signo de creciente
agresividad en un perro
dominante y seguro de s
mismo. Puede indicar que
el animal va a atacar en
cualquier momento.

Pelo erizado nicamenre


en las paletillas

El perro baja el cuerpO


o se encoge mientras rnj,ra.

A menudo, signo de
agresin temerosa de un
perro amenazado y que
sospecha que se le puede
obligar a pelear.

"No discutamos,"
"Acepto que ests
por encima de m."

hacia arriba
Frotar con el hocico

"Eres mi lder. Acptam e ,


por favor.""Quiero ..."

Cuando otro individuo se


k 'lcerca, el perro se sienta
~ se deja olisquear

El pcrro se echa sobre


el costado o e"pone el
abdomen y ron'pe todo

"Estamos casi igualados


eU estatl1S, as que sean10S
civilizados Y tratmonos
con educacin."

Gesto de sumisin activa

para apaciguar a un perro

nls domOlnante.

El significado es muy

parecid o al del gesto de

lamer, pero sin ser tan

sumiso. Tambin puede

nsarse para pedir cosas.


Pequeo gesto apaciguador
de un perro nornlalmente
dominonre, slo ligeromente
superado en rango por otro.

"Slo soy un humilM


animal que acepta tU
autoridad Y no representa

ninguna iHl1enaZ3 para ti."

contacto ocular

Erguido encima de otro


perro, que puede estar
acostado. Cabeza sobre la
espalda o las paletillas de

otro perro. pata encima de

otro perro o sobre l

Empujn con lo paletillo

Sumisin pasiva: el
equivalente Comino a
orrastrarse por el suelo.

"Soy ms alto, ms gronde


y nls fuerte, y aqui mando

Aflrmac',ones levemente
activas de dominio Y
estatuS social.

yo."
1

AfIrmacin ms enrgica
"Eres mi sllbordinodo y
cuando me acerque me
dejars posar.

de dotninio social rdativo.


Apoyarse en otro perro es
una versin nlenos intensa
de esta ffilslna seal.

Leve admisin de cierta


El perro dirige el costado
hacia otro animal

"Acepta que eres ms


dominante que yo, pero
todavo puedo cuidar de m

inferioridad en rango soci:ll

nllsmo."

inquietud. Si la brecha social


es ms grande, puede dirigir
los cuortoS traseros hacia el

por un perro seguro de s


mismo, sin ningn miedo o

perro donunante.

\0 .\

""
336

CONVEME CON

SU PERRO

'v
'o:r ~~

CONDICIONES y/o
EMOCIONES

SIGNIFICADO EN
LENGUAJE HUMANO

SEAL SNICA

NOTAS

LENGUAJE CORPORAL (continuacin)

Cuando es amenazado
por otro perro:
- el perro husmea el suelo
o cava buscando algo
- mira el horizonte
- se rasca

"No veo que me ests


amenazando y no vaya
responderte. as que
clmate."

El perro se sienta
con una pata delantera
ligeramente levantada

HEsroy un poco nervjoso,

El perro se tumba sobre


su espalda y restriega
as paletillas contra el suelo
(a veces tambin la nariz)

"Estoy contento
y todo va bien."

inquieto y preocupado."

"
~

o tran'luilizadoras
basadas en la distraccin
que indican ausencia
de hostilidad pero no
sumisin.

Indica inseguridad y una


leve tensin.

"

"

.,
.,

"

"\'"

EVOLUCIN y LENGUAJE ANIMAL

El perro se agazapa con las


patas delanteras extendidas.
La parte posterior del
cuerpo y la cola estn
levantadas

ISeales apaciguadoras

"

"Juguemos!"
"Huy! No pretenda
asustarte. Slo estaba
jugando."

Ritual que suele


producirse despus de algo
agradable. por lo que a
veces se lo llama "revolcn
de satisfaccin".
La invitacin a jugar tpica.
que tambin puede usarse
para asegurar a otro perro
que una conducta brusca
o amenazadora anterior

P. Lieberman, The Biology and Evolution 01 ulI1grUlge. Cambridge,

1.

MA: Harvard University Press, 1984.


J. M.Allman, Evolving Bmins. Nueva York: Freeman, 1999.

2.

...

6
EL PERRO HABLA

E. S. Morton y J. Page, Animal1iJlk. NuevaYork: Random

1.

House, 1992.

no debra [on13rSe en serio.

1.

2.

...
\;

1"
APRENDER A HABLAR

Reglas Gel/erales para las setiales de lel/gllaje corporal:


_ L)s itllelUdS del perro de parecer ms grande 4J ms al/o represen/all sr/iales de domi"io.

~ Los in/en/os de parecer ms peque'-io represen/all seales de sumisin J pacificacin.

_ Dirigir ti cuerpo, la cabeza o los ojos hacia JITO perro represetlla dominio y q"izs amellaZo.

~ Apartar el c/lerpo, la cabeza o los ojos es lIt1a serial apaciguadora y rrallqllilizadl,ra.

\,

J. A.1. Singh y R. M. Zingg, Wolf-Children and Feml Mml.


Hamden, CT: Archon Books, 1996.
W. N. Kellogg. The Ape and the Child: A Study 01 El1virolll1lental
7
lIifluellce UpOIl Early Belzavior. Nueva York: Hafner, 196 .

"

\,

\.
\
;:

HABLAR CON LA CARA

1.

P. Eckman. Telling Les. Nueva York: Norton, 1992.


10
HABLAR CON LOS OJOS

1.

G. Bendelow y S. J. Williams, Emotiolls in Social Lije: Critical


e
Tlzemes and Contemporary Issues. Nueva York: Routledg ,
1998.

:;~

'\
t.[

,1
~.

~~

338 CONVE~E CON

SU PERRO

15

SIGNOS y TECLAS

1.

t~

2.

3.

4,

'

~.

5.

R. A. Gardner, B. T. Gardner y T. E. Cantfon, Teachil1g Sing


LAnguage lo Chimpanzees. Albany: SUNY Press, 1989.
R. Fouts, S. T. Mills y J. Goodall, Primos hermanos: ~ que me han
enseiiado los chimpancs acerca de la condicin humana. Ediciones B,
Barcelona, 1999.
D. Premack, Illlelligence in Ape and Mall. Hillsdale, N]: Erlebaum,
1976.
S, Savage-Rumbaugh, Ape LAnguage: From COlldilioned Response
lo S)'lIIbo/. Nueva York: Columbia University Press, 1986.
Extracto de: E. M. Borgese, The LAnguage Barrier: Bcasls al1d Men.
NuevaYork: Holt Rinehart &Winston, 1965 (pp. 64-65).
16

HABLAR CON LOS OLORES

1.
2.

J. P. Scott y J. 1. Fuller, Genelics and lhe Social Belwl!ior of (he Dog.


Chicago: University of Chicago Press, 1965.
R. Peters, Da/1cc of lhc Wolvcs, Nueva York: McGraw-Hill, 1985.
18

DIALECTOS PERRUNOS

l.

2.

19

I
1

J
I

~J

J,

--t.,

...J,

1. N, Trut, "Early canid domestication:The farm-fox


experiment." American Scienlisl (1999); 160-169.
D. Goodwin,J.W S. Bradshaw y S. M.Wickens,
"Paedomorphosis affects agonistic visual signals of domes tic
dogs." Animal Behaviour (1997) 53; 297-304.

Es
1.

LENGUAJE?

R. 1. M, Dunbar, Gro0Il1/1g, Gossip and lhe Evolulion of LAl1guage.


Londres: Faber and Faber, 1996.

20

HABLAR PERRUNO Y MATERNS CANINO

1.

K Hirsh-Pasek y R. Treiman, "Doggerel: Motherese in a new


context",Journa/tif C/lild LAnguage (1982) 9; 229-237.

IN DICE ANALTICO

A
Acariciar el perro, 307

Achuar, 297 -298

Acostumbrarse a la casa, 21-23

Adaptacin olfatoria, 255

Adiestrar a los perros para que

produzcan determinados
sonidos, 112-114

ADN, similitudes en d, 31

Agresin, signos de, 19-20

bostezo y, 124

diccionario visual. 321

en los gatos, 265-266

expresiones faciales y,

120-123

formas de la cola y, 17 6-177

lenguaje corporal y, 184

orejas y,131-137

posiciones de la cola y, 167

Airedale terriers, 110, 280-281

Apoyarse, 190-191

Aprendizaje cogniti\'o, 302

Aquino, Toms de, 33

Ardillas, sonidos producidos

por la variedad de tierra,

73-74

Aristteles, 33, 291

Arli (perro), cmo leer y escribir

a mquina, 234-238

Aullidos
descripcin de los, 105-107,

328

gaido, 105

ladrido, 106-107

Autoadiestramiento, 302-303

B
Basenjis, 77-78,216,244

Beagles, 155-156,242

Belyaev, Dmitry K., 274-275

Bonobo/ chimpancs pign1eos,

232-233

Border collies, 173

Borgese, Elisabeth Mann,

234-238

Bostezar, 123-125

Bxers, 138-140

Bradshaw,]ohn, 278

Brandy, 106

Brutus, 22-24

BuUdog francs, 278

e
Caja vocal, diferencias entre

los perros y los humanos,

35-36

Do

342 CONVEro.E CON

. IN DICE ANALTIco.

posiciones de la cola, 265

ronroneo, 262-263

sonidos producidos por los,

262-264

Gatos y perros
convivencia de animales
adultos, 269-271

errores de interpretacin en

las seales entre, 260-270

Gendos, descripcin de los,


95-97,328-329

Genr, 97, 328-329

Gimoteos, descripcin de los,

95-97,328-329

Giro Alfa, 309

Golden retriever, 279

Goodwin, Deborah, 278

Grandes daneses, 138

Grito, descripcin del, 18-100

Gruidos

agudos, 90

descripcin de los, 90-91,

327

fuertes, 90-91

graves, 91

lentos, 90-91

ondulantes, 91

producidos por gatos, 263

Gua, una chimpanc, 106-108

,
~

.,
..

mejorar la capacidad de

comprensin de un perro,

sugerencias para, 303-305

saludar/acercarse a los perros,

305-308

uso consistente de las

palabras, importancia del, 305

Hans, el caballo, 66-67

Herbert,jacob, 62-65, 67

Hirsh-Pasek, Kathy, 299

Hocico

empujar con el, 187-188

funcin del, 117-118

Houser, Marc, 72

Huskies siberianos, 279

Inventario MacArthur del

Desarrollo Comunicativo,

291

J
jadeo, descripcin del, 100-101

jones, Frank, 136

juego, 195-198,323

H
Hablar a los perros

autoadiestranento, 302-303

formas comunes de, 295-296

hablar a travs de los perros,

297-298

intar los sonidos caninos,

300

materns canino, 299-315

~I

343

SU PERRO

Kellog, Winthrop, 106-107

Kellogg, Louise, 106-107

Knight, Eric, 16

Koko, una gorila, 230

L
Labios

fruncir los, 119-120

funcin de los, 118

significatividad/semanticidad,
Ladrar/ladridos

285

adiestrar a perros para,

universal, 81

rdenes para, 112-114

y habla, 34

Basenji,77-78

Lenguaje, aprendizajelintacin

control del, 310-314

en nios criados por

cortos, 87-89

animales, 103-105

crecientes, 89

Gua, una chimpanc, criada

cra de los terriers para, 77

por humanos, 106-108

descripcin de los, 86-90,

loros, capaces de hablar, 108

326-327

perros, imitacin por,

evolucin de los, 75-79

108-114

ladrido-aullido, 93-94

Lenguaje corporal
prolongados, 87

cmo interpretan los perros


rpidos, 86-87

el lenguaje corporal humano,


tartamudeo, 89

50

Lamer, 125-130

comprensin del lenguaje y,

Laringe, 34-35

65-68

diferencias entre los perros Y

desventajas del, 69-70

los humanos, 35-36

ejemplo de lectura del

Lasse Come Home, 16-17

lenguaje corporal humano,

Lassie, 15-18

179-181

Lasse's Rescue Ratlgers, 16

en los gatos, 267-268

Lenguaje

sonidos comparados con el,

capacidad lingstica en los

69-70

perros, 286-293

Lenguaje corporal en los perros

comprensin del, 59-68

agacharse/ encogerse, 184


comprensin frente a

186

produccin, 39

apoyarse, 190-192

definir el, 33, 285-286

bsico, 181-195

desplazanento, 286

descripcin de las seales,

evolucin en los humanos,

334-336

29-36

diccionario visual, 319-323

gestos comunicativos, 291

dificultades con su uso, 231,

gramtica, funcin de la,


233

286-290

echarse sobre el costado o

productividad,290-291

enseando el abdomen,

reglas de combinacin,

188-192

286-287

echarse sobre la espalda, 194

reglas de la secuencia de

palabras, 287-288

344

CONVE~E CON SU PERRO

empujn con la paletilla,

190-191

enseado a chimpancs,

228-231

enseado a gorilas y otras

especies, 231

erizamiento del pelaje, 184

frotar con el hocico, 187-188

giro de los cuartos traseros,

192

inclinarse hacia adelante, 188

juego, 195-198

olisquear el suelo, 193

poner la pata sobr~ la rodilla

del amo, 191

posicin en T, 192

posicin sentado, 194

postura erguida con las patas

rgidas, 181-182

sealar, 199-211

Lenguaje de Signos Americano

(ASL),225-228,231-234

Lhasa Apso, 162-164

Lieberman, Philip, 36

Little London, 59

Littlest Hobo, The, 59

Llanto, 153-154

Lobos, 164

colas de los, 164

cmo sealan los, 203,

210-211

comparacin de las distintas

razas de perro con los,

278-279

conducta de cortejo en los,

218

imitacin de sonidos,

108-109

marcaje del territorio,

244-246

sonidos producidos por los,

78,84,92

London, 59-63,66-67

Lorenz, Konrad, 276, 309

Loros, capaces de hablar, 108

M
Marcar reas

araando o rascando, 245

con orina/heces, 244-246

frescura de las marcas,

246-248

Materns canino, 299-315

Materns, 299-300

Menear la cola

en los gatos, 265

interpretacin, 157-159

tipos de meneo, 169-170

Mtodo Intelectual, 59

Miedo/sumisin, signos de

diccionario visual, 321-323

en los gatos, 265, 268

expresiones faciales, 120-122

lenguaje corporal y, 185-187

orejas y, 133-134

posiciones de la cola y, 167

Mirar fIjamente, 147-149

Monos

ASL enseado a chimpancs,

228-231

Gua, una chimpanc, 106-107

lenguaje grfico enseado a

un chimpanc, 232-233

sonidos producidos por los

vervets/sabana, 71-72

uso del teclado enseado a

chimpancs pigmeo/

banabas, 232-233

Monsky, Barbara, 252

it

"f

~,

346

r!I

INDICE ANAL/nco

CONVE~E CON SU PERRO

en los gatos, 264-265

en movimiento, 134

erguidas y hacia adelante, 132,

264

ligeramente orientadas hacia

atrs, 132, 134

planas hacia atrs y pegadas a

la cabeza, 132, 265

tiesas, 131-134

Osten, Herr van, 66

t
~

J;

t
'?

~
~

r
t

Pal,16

Palabras deletreadas, respuesta a las,

47

Parpadeo, 149-150

en los gatos, 264

pastor belga, 168

Pastores alemanes, 59-68, 168,

279,281-283

Patterson, Francine, 230

Peleas

entre perros, interferir en las,

99-100

entre perros y gatos, 270

Pequins, 145,241
Perdigueros, 139, 279

Perdiguero labrador, 175-177,

279

Perdiguero Nova Scotia

Duck Tolling, 197

Perros agresivos, cmo

responder

a ellos, 307-308

Perros de trineo, 172-173

Perros ovejeros

Belgas, 168

t
t

.,

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Shetland,278

Perros pastores, 173

Perros que muerden, 307

Pfungst, Oskar, 66

Piloereccin,267

Pistas visuales (Vase Lenguaje

corporal)
Pointers, 172, 174

Polar, 55-56

Pope,].,82

Posiciones de la cabeza, 123

Premack, David, 232, 234

Pro-estro, peodo del, 215

Pupilas, 144-145

Rasgos faciales, evolucin de los,

38

Repicar, 197

Resonancia, fisica de la, 82

Respirar, sonido de los perros,

317-318

Rottweilers, 22-24, 90,138-139

Rumbaugh, Duane, 234

Sabuesos, 139,242

olfato y, 153-256

Saludar/acercarse a los perros,

305-308

Sarah, una chimpanc, 232

Sarris,Victor,40

Savage-Rumbaugh, Sue, 232

Scott,]ohn Paul, 47, 77, 242

Sealar

definicin, 199-200

descripcin del, 200-211

en los humanos, 199-200,

204-207

en los lobos, 207-210

347

resonancia, fisica de la, 82

posicin corporal para,


tonos, razones para responder

204-205

a los, 83-84

salto dirigido, 203-204

tonos, variacin en los, 82-83

ventajas sobre el lenguaje

ventajas de los. 70

hablado, 206

Sonidos,
tipos de
Setter Gordon, 110-111

aullidos,
gaidos y dicha,

Setters irlandeses, 19-20,

105-107

172-173

gimoteos, graznidos y

Sexo

gemidos, 95-97

conducta de monta, 218-223

grito, 98-100

conductas de cortejo,

gruidos, 90-91

diferencias entre los perros

jadeo,
100-101

domsticos y los salvajes,

86-90

ladridos,
216-218

suspiros,
101-102

estro/ poca de celo, 214

Sonidos vocales, mecnica de

pro-estro, perodo del, 215

los, 38

Seyfarth, Robert, 71

Spaniels

Simmons, Richard, 240-241

Cavalier King Charles, 145,

Sinatra, Frank, 54

278-279

Singh,].A. L., 103-105

Cocker,
20-22, 78, 279

Sometimiento, signos de, 21-22

colas de los, 174

Sonidos

orejas de los, 139

adiestrar perros para que

Steinbeck,]ohn,280-282

produzcan determinados,

Stevenson, Robert Louis, 55

112-114

Suspiros, 101-102

comparados con el lenguaje

corporal, 69-70

duracin de los, 85

T
imitacin de, por los lobos,

Terriers,76

108-109

Airedale, 110

imitacin de, por los perros,

Escocs, 242

108-114

Fox,242

ladrido, evolucin de los, 75-79

Norfolk, 136, 280

pautas de repeticin, 88

Norwich, 136

producidos por ardillas de

Tonos

tierra, 73-74

fisica de los, 83

producidos por gatos,

razones para responder a los,

261-262

83-84

producidos por monos

ritualizacin de los, 84

vervet, 71-72

"I

",",

348 CONVEME

CON SU PERRO

Tono de la voz, comprensin del


lenguaje y,65
Travels with Charley (Steinbeck),
280-282
Treiman, Rebecca, 299
Turnspits, 48

if

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U
Ululato, descripcin del, 92-94

'~

W
Walker, Herschel, 52
Warden, CarlJohn, 62-65
Warner, L. H., 63
Washoe, una chimpanc,
226-230,232
Weedels, 20-22
Werker,Janet, 108
Whitney, L. F., 256
Wickens, Stephen, 278
Wolf Man, The, 25-27

V
Vervets, sonidos producidos por
los, 71-72
Vizslas, 175
Vocabulario entendido por los
perros
cunto puede aprender un
perro, 47-48
ejemplos histricos, 48
lista de, 40-46

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Yerkes, Robert, 227

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Z
Zorros, plateado ruso,
275-277
Zuckerman, Marilyn, 241

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