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1, serie Los Ravenel

UN SEDUCTOR SIN CORAZN

Lisa Kleypas

Traduccin de Laura Paredes

Libro 1 de la serie Los Ravenel


UN CAPRICHO DEL DESTINO.
Devon Ravenel, el libertino ms encantador de Londres, acaba de heredar
un condado, pero su nuevo rango social incluye unas cuantas sorpresas. La
propiedad heredada carga con numerosas deudas y las tres inocentes hermanas
del conde an ocupan la casa junto con Kathleen, Lady Trenear, una joven viuda
cuyo agudo ingenio y determinacin se equiparan a los del propio Devon.
UN CHOQUE DE VOLUNTADES.
Kathleen sabe que no debe confiar en un bribn como Devon, pero la fuerte
atraccin que existe entre ambos es innegable y tras estrecharla entre sus brazos
por primera vez Devon jura hacer lo que sea para poseerla. Conseguir ella evitar
entregarle el corazn al hombre ms peligroso que jams ha conocido?
Los Ravenel es una nueva serie histrica integrada por cuatro novelas que
se pueden leer tambin de forma independiente, y de las cuales Un seductor sin
corazn es la primera.

A mi talentosa y maravillosa editora, Carrie Feron:


gracias por hacer realidad mis sueos!
Con todo mi cario,
L. K.

1
Hampshire, Inglaterra
Agosto de 1875
Solo el diablo sabe por qu se me tena que arruinar as la vida dijo
Devon Ravenel muy serio, y todo porque un primo que nunca me gust se cay
del caballo.
Theo no se cay exactamente lo corrigi Weston, su hermano menor.
El caballo lo tir.
Est claro que al animal le resultaba tan insoportable como a m. Devon
andaba arriba y abajo por la sala de visitas con pasos inquietos y cortos. Si Theo
no se hubiera desnucado, le partira la crisma.
West le dirigi una mirada entre divertida y exasperada.
Cmo puedes quejarte cuando acabas de heredar un condado que
incluye una finca en Hampshire, tierras en Norfolk, una casa en Londres...?
Todo ello vinculado. Perdona si no muestro ningn entusiasmo por unas
tierras y unas propiedades que jams sern mas y que no puedo vender.
Puedes romper el vnculo de mayorazgo, segn cmo est establecido. Si
es as, podras venderlo todo y zanjar este asunto.
Dios lo quiera. Devon observ con asco una mancha de moho en el
rincn. No se puede esperar que viva aqu. Este sitio est hecho un desastre.
Era la primera vez que ambos pisaban Eversby Priory, la ancestral finca
familiar que deba su nombre de priorato al hecho de estar construida sobre las
ruinas de una residencia monstica y una iglesia. Aunque Devon haba heredado
el ttulo poco despus de que su primo muriera tres meses antes, haba pospuesto
todo lo que pudo enfrentarse a la montaa de problemas con que ahora se
encontraba.
Hasta entonces solo haba visto aquella habitacin y el vestbulo, las dos
estancias que ms deban impresionar a las visitas. Las alfombras estaban radas;
los muebles, gastados; las molduras de yeso, deslucidas y agrietadas. Nada de ello
auguraba nada bueno sobre el estado del resto de la casa.
Hay que reformarla admiti West.

Hay que demolerla.


No est tan mal. West se interrumpi con un grito cuando la alfombra
le cedi bajo el pie. Se apart de un salto y se qued mirando la zona combada.
Qu diantres...?
Devon se agach y levant la esquina de la alfombra, lo que dej al
descubierto el agujero que haba debajo, puesto que el suelo estaba podrido.
Sacudiendo la cabeza, dej la alfombra como estaba y se acerc a una ventana con
cristales en forma de rombo. Las tiras de plomo estaban corrodas y los goznes,
oxidados.
Por qu no lo habrn reparado? pregunt West.
Por falta de dinero, evidentemente.
Pero cmo es posible? La casa posee veinte mil acres. Con tantos
arrendatarios, las producciones anuales...
La explotacin agrcola de las fincas ya no es rentable.
En Hampshire?
Devon le dirigi una mirada sombra antes de volver a fijarse en la vista que
le ofreca la ventana.
En todas partes.
El paisaje de Hampshire era verde y buclico, perfectamente dividido por
setos en flor. Sin embargo, ms all de los alegres grupos de casitas con el techo de
paja y de las frtiles extensiones de creta y de bosques ancestrales, se estaban
tendiendo miles de kilmetros de vas frreas para preparar una invasin de
locomotoras y automotores. Por toda Inglaterra haban empezado a aparecer
ciudades industriales como championes en primavera. Era mala suerte que
Devon hubiera heredado un ttulo justo cuando los nuevos vientos fabriles estaban
barriendo del mapa las tradiciones y los modos de vida aristocrticos.
Cmo lo sabes? pregunt su hermano.
Todo el mundo lo sabe, West. El precio del grano se ha desplomado.
Cunto hace que no lees un artculo del Times? No has prestado atencin a las
tertulias en el club o en las tabernas?
No cuando el tema era la explotacin agrcola fue la respuesta adusta
de West. Se sent pesadamente, frotndose las sienes. Esto no me gusta. Crea
que habamos acordado jams ponernos serios por nada.
Lo estoy intentando. Pero la muerte y la pobreza logran que todo parezca
mucho menos divertido. Apoy la frente en el cristal y prosigui con aire
taciturno: Siempre he llevado una vida desahogada sin tener que dedicar un solo
da a trabajar honradamente. Ahora tengo responsabilidades dijo esta palabra
como si fuera una blasfemia.
Te ayudar a pensar formas de eludirlas. West se hurg un bolsillo
interior de la chaqueta y sac de l una petaca. La destap y dio un largo trago.

No es un poco temprano para eso? Se sorprendi Devon con las cejas


arqueadas. A medioda estars borracho.
S, pero eso solo pasar si empiezo ahora. Le dio otra vez a la petaca.
Devon vio con preocupacin que los excesos estaban haciendo mella en su
hermano menor. West era un hombre alto y bien parecido de veinticuatro aos,
con una inteligencia y una astucia que prefera utilizar lo menos posible. El ltimo
ao, la falta de moderacin en la bebida haba conferido un tono colorado a sus
mejillas y le haba desdibujado el cuello y la cintura. Aunque Devon nunca haba
querido inmiscuirse en los asuntos de su hermano, se preguntaba si tal vez tendra
que mencionarle algo acerca de lo mucho que le daba a la botella. No, a West le
molestara el consejo no solicitado.
Tras volver a guardarse la petaca en la chaqueta, West uni las puntas de
los dedos de ambas manos a la altura de sus labios y mir a Devon.
Tienes que obtener capital, y engendrar un heredero. Una esposa rica
solucionara ambos problemas aconsej.
Ya sabes que nunca me casar replic Devon, que haba palidecido.
Conoca sus limitaciones: no estaba hecho para ser marido o padre. La idea de
repetir la parodia de su infancia, con l en el papel de padre cruel e indiferente, le
pona los pelos de punta. Cuando yo me muera prosigui, t sers el
siguiente en la lnea de sucesin.
De verdad crees que te sobrevivir? pregunt West. Con todos mis
vicios?
Yo tengo tantos como t.
S, pero me entusiasman mucho ms los mos.
Devon no pudo contener una carcajada irnica.
Nadie poda haber previsto que los dos, procedentes de una lejana rama de
los Ravenel, seran los ltimos de un linaje que se remontaba a la conquista
normanda. Por desgracia, los Ravenel siempre haban sido demasiado apasionados
e impulsivos. Sucumban a toda tentacin, cometan toda clase de pecados y
menospreciaban cualquier virtud, lo que conllevaba que murieran antes de poder
reproducirse.
Ahora solo quedaban ellos dos.
Aunque Devon y West eran de buena cuna, jams haban formado parte de
la nobleza, un mundo tan exclusivo que sus niveles ms elevados eran
impermeables incluso a la alta burguesa. Devon saba poco sobre las normas y los
rituales complejos que distinguan a la aristocracia de la plebe. Lo que s saba era
que Eversby Priory no era un regalo del cielo sino una trampa. Ya no podra
generar ingresos suficientes para mantenerse. La finca devorara los modestos
beneficios anuales de su fideicomiso, lo aplastara y acabara despus con su
hermano.

Que se extingan los Ravenel solt Devon. Somos mala gente y


siempre lo hemos sido. A quin le importar que el condado desaparezca?
Los sirvientes y los arrendatarios podran oponerse a perder sus ingresos
y sus hogares coment West con irona.
Por m, que se pudran. Te dir lo que voy a hacer: primero, dir a la viuda
y a las hermanas de Theo que hagan el equipaje; no me sirven de nada.
Devon... dijo su hermano, algo nervioso.
Despus encontrar una forma de desvincular el mayorazgo, dividir las
propiedades y venderlas por partes. Si eso no es posible, despojar la casa de todo
lo que tenga valor, la demoler y vender las piedras...
Devon solt West sealando la puerta, en cuyo umbral haba una mujer
menuda y esbelta cubierta con un velo negro.
La viuda de Theo.
Era la hija de lord Carbery, un noble irlands que posea unas caballerizas
en Glengarrif. Se haba casado con Theo apenas tres das antes de su muerte.
Semejante tragedia, ocurrida justo despus de un acontecimiento normalmente
alegre, debi de ser un golpe dursimo. Dado que era uno de los ltimos miembros
de una familia cada vez ms reducida, Devon imaginaba que tendra que haberle
enviado el psame tres meses atrs, cuando se produjo el accidente de Theo. Pero
por alguna razn nunca llev a la prctica la idea, que permaneci en su cabeza
como una pelusa aferrada a la solapa de una chaqueta.
Quiz Devon podra haberse obligado a s mismo a enviar sus condolencias
si no hubiera despreciado tanto a su primo. La vida haba sonredo de muchas
formas a Theo, al que haba dotado de riqueza, privilegios y atractivo, pero en
lugar de agradecer su buena suerte, l siempre haba sido engredo y altanero. Un
bravucn. Como Devon nunca haba sido capaz de pasar por alto un insulto o una
provocacin, haba terminado pelendose con Theo siempre que estaban juntos.
Habra sido mentira decir que lamentaba no volver a ver a su primo en su vida.
En cuanto a la viuda de Theo, no haba por qu compadecerla. Era joven, no
tena hijos y era beneficiara vitalicia de los bienes de su difunto marido, lo que le
facilitara volver a casarse. Aunque tena fama de ser una belleza, era imposible
juzgarlo; un tupido velo negro la envolva en un halo sombro. Haba algo seguro:
despus de lo que acababa de or, deba de pensar que l era despreciable.
Le importaba un bledo.
Cuando Devon y West le hicieron una reverencia, ella hizo una pequea
genuflexin de modo mecnico.
Bienvenido, milord. Y tambin usted, seor Ravenel. Les proporcionar lo
antes posible un inventario de lo que hay en la casa para que puedan saquearla
organizadamente. Su voz era refinada, y una glida aversin haba impregnado
sus cortantes slabas.

Devon la observ con inters cuando se adentr en la habitacin. Su figura,


demasiado estilizada para su gusto, pareca una escoba bajo el peso de la ropa de
luto. Pero haba algo fascinante en sus movimientos controlados, una volubilidad
sutil bajo la calma.
Mis ms sinceras condolencias por su prdida dijo Devon.
Mis ms sentidas felicitaciones por su ganancia.
Le aseguro que nunca quise el ttulo de su marido asever Devon con el
ceo fruncido.
Es verdad corrobor West. Se ha quejado todo el viaje desde Londres.
Devon maldijo a su hermano con la mirada.
El mayordomo, Sims, le ensear la casa y los jardines cuando guste
coment la viuda. Puesto que yo, tal como ha comentado, no le sirvo de nada,
me retirar a mis aposentos y empezar a preparar el equipaje.
Lady Trenear dijo Devon secamente, parece que hemos empezado
con mal pie. Le pido disculpas si la he ofendido.
No es necesario que se disculpe, milord. Este tipo de comentarios son lo
que me esperaba de usted prosigui antes de que Devon pudiera replicar.
Puedo preguntarle cunto tiempo tienen previsto quedarse en Eversby Priory?
Dos noches, espero. Quiz, durante la cena, usted y yo podramos
comentar...
Me temo que mis cuadas y yo no podremos cenar con ustedes. Estamos
abrumadas por el dolor, y comeremos aparte.
Condesa...
Se march de la habitacin sin prestarle atencin. Sin decir nada. Sin hacer
siquiera una genuflexin.
Atnito e indignado, se qued mirando la puerta vaca con los ojos
entrecerrados. Las mujeres jams le trataban con tanto desdn. Not que estaba a
punto de perder los estribos. Cmo poda considerarlo culpable de la situacin
cuando no haba tenido la menor eleccin al respecto?
Qu he hecho para merecer esto? pregunt.
Aparte de decir que ibas a echarla a la calle y a destruir su casa? solt
West con una mueca.
Me disculp!
Nunca pidas disculpas a una mujer. Eso solo confirma que hiciste mal y la
sulfura ms todava.
Devon no iba a tolerar la insolencia de una mujer que tendra que haberse
ofrecido a ayudarlo en lugar de culparlo de nada. Viuda o no, iba a aprender una
leccin muy necesaria.
Voy a hablar con ella dijo muy serio.
Tras poner los pies en el sof tapizado, West se estir y apoy la cabeza en

un cojn.
Despirtame cuando hayas acabado.
Devon sali de la sala de visitas y sigui a la viuda con pasos largos y
raudos. La vio alejarse al final del pasillo con el vestido y el velo ondeando como
un barco pirata a toda vela.
Espere la llam. No quera decir lo que dije antes.
S que quera. Se detuvo y se volvi hacia Devon con un movimiento
brusco. Tiene intencin de destruir la finca, y el legado de su familia, todo por su
egosmo.
Devon se par delante de ella, con los puos cerrados.
Oiga dijo con frialdad, lo mximo que he tenido que manejar es un
piso, una sirvienta, un ayuda de cmara y un caballo. Y ahora tengo que cuidar de
una finca que zozobra con ms de doscientos arrendatarios. Dira que eso merece
cierta consideracin. Incluso compasin.
Pobrecito. Qu duro y qu molesto tiene que resultarle tener que pensar
en alguien que no sea usted.
Tras esta pulla, hizo ademn de marcharse. Sin embargo, se haba detenido
cerca de una hornacina diseada para exponer estatuas o piezas de arte sobre un
pedestal.
Ya era suya. Devon apoy lentamente las manos a cada lado del hueco en
forma de arco para impedir que se fuera. Oy que contena el aliento y, aunque no
estaba orgulloso de ello, sinti una enorme satisfaccin al haberla puesto nerviosa.
Djeme pasar pidi la viuda.
Primero dgame su nombre de pila exigi sin moverse para retenerla.
Para qu? Jams le autorizara a usarlo.
Se le ha ocurrido pensar que tenemos ms que ganar si colaboramos que
si nos enfrentamos? le pregunt, exasperado, mientras observaba su figura
cubierta con el velo.
Acabo de perder a mi marido y mi hogar. Qu es exactamente lo que
tengo que ganar, milord?
Tal vez debera averiguarlo antes de decidir convertirme en su enemigo.
Fue mi enemigo antes de pisar esta casa.
Tiene que llevar este maldito velo? solt, malhumorado, al darse
cuenta de que estaba intentando verla a travs de la prenda. Es como hablar con
una pantalla de lmpara.
Es un velo de luto, y s, debo llevarlo en presencia de una visita.
No soy ninguna visita, soy su primo.
Solo poltico.
Mientras la contemplaba, Devon not que empezaba a calmarse. Era
menuda y frgil, rpida como un gorrin.

Vamos, no sea testaruda dijo en un tono ms amable. No es necesario


que lleve el velo en mi presencia a no ser que est llorando, en cuyo caso insistir
en que vuelva a ponrselo de inmediato. No soporto ver llorar a una mujer.
Porque en el fondo es bondadoso? pregunt llena de sarcasmo.
Le vino a la cabeza un recuerdo lejano en el que no se haba permitido
pensar desde haca mucho tiempo. Trat de alejarlo de l, pero su cerebro conserv
con tesn aquella imagen de s mismo cuando tena cinco o seis aos, sentado ante
la puerta cerrada del vestidor de su madre, perturbado por el llanto que le llegaba
del otro lado. No saba qu la haba hecho llorar, pero seguro que habra sido un
romance que haba terminado mal, uno de muchos. Su madre haba sido una
reputada belleza que sola enamorarse y desenamorarse en una sola noche. Su
padre, agotado de sus caprichos e impulsado por sus propios demonios, apenas
pasaba tiempo en casa. Devon recordaba la asfixiante impotencia de escucharla
sollozar pero no poder llegar donde estaba. Se haba conformado con pasarle
pauelos por debajo de la puerta, suplicndole que la abriera, preguntndole
repetidamente qu le suceda.
Eres muy tierno, Dev le haba dicho, sorbindose la nariz. Todos los
nios lo sois. Pero cuando os hacis mayores os volvis egostas y crueles. Nacis
para romper el corazn a las mujeres.
Yo no lo har, mam haba gritado, alarmado. Te lo prometo.
Haba odo una carcajada apenada, como si hubiera dicho una tontera.
Claro que lo hars, cielo. Lo hars sin intentarlo siquiera.
Esta escena se haba repetido en otras ocasiones, pero aquella era la que
recordaba con mayor claridad.
Finalmente result que su madre tena razn. O, por lo menos, a menudo lo
haban acusado de romper el corazn a las mujeres. Pero l siempre les dejaba
claro que no tena ninguna intencin de casarse. Aunque se enamorara, nunca
hara semejante promesa a ninguna mujer. No haba motivo para hacerla, ya que
cualquier promesa poda romperse. Como haba vivido el dolor que podan
infligirse las personas que se queran, no tena el menor deseo de hacerle eso a
nadie.
Volvi a concentrarse en la mujer que tena delante.
No, no soy bondadoso dijo como respuesta a su pregunta. En mi
opinin, las lgrimas de una mujer son manipuladoras y, peor an, nada
atractivas.
Es usted el hombre ms infame que he conocido en mi vida exclam la
viuda con total seguridad.
A Devon le hizo gracia la forma en que pronunciaba cada palabra, como si
la disparara con un arco.
Cuntos hombres ha conocido?

Los suficientes como para ver cuando uno es malvado.


Dudo mucho que pueda ver nada con ese velo. Le toc la punta del
crep negro con un dedo. Seguro que no le gusta llevarlo.
Pues la verdad es que s.
Porque le tapa la cara cuando llora afirm ms que pregunt.
Yo nunca lloro.
Desconcertado, Devon se pregunt si la habra odo bien.
Quiere decir desde el accidente de su marido?
Ni siquiera entonces.
Qu clase de mujer dira tal cosa aunque fuera cierta? Devon sujet la parte
delantera del velo y empez a levantarlo.
Qudese quieta orden mientras pasaba un puado de crep negro por
encima de la diadema que lo sujetaba. No, no se mueva. Los dos vamos a
mirarnos cara a cara para tratar de mantener una conversacin civilizada. Dios
mo, podra aparejarse un buque mercante con todo esto...
Devon dej de hablar al ver su rostro. Se encontr contemplando un par de
ojos color mbar cuya forma recordaba los de un gato. Se qued
momentneamente sin aliento, incapaz de pensar, mientras todos sus sentidos se
esforzaban por asimilar su belleza.
Jams haba visto nada igual.
Era ms joven de lo que esperaba, con el cutis blanco y unos cabellos
castao rojizo que parecan ser demasiado pesados para sus horquillas. Unos
pmulos anchos y marcados, y una mandbula estrecha conferan una exquisita y
felina forma triangular a sus rasgos. Sus labios eran tan carnosos que incluso
cuando los apretaba con fuerza, como estaba haciendo en aquel momento, seguan
vindose mullidos. Aunque su belleza no era convencional, era tan original que
haca que la cuestin de la hermosura careciera de importancia.
Su vestido de luto era entallado desde el cuello hasta las caderas, donde una
serie compleja de capas plisadas de tela le daba vuelo. Un hombre tena que
adivinar la figura que estaba embutida en todo aquel enjambre de ballenas,
fruncidos y puntadas intrincadas. Hasta llevaba las muecas y las manos tapadas
por unos guantes negros. Aparte de su cara, solo se le vea un poco el cuello, donde
la parte delantera de su vestido se abra en forma de U. Poda ver el leve
movimiento que haca al tragar. Pareca muy suave aquel sitio privado en el que
un hombre poda apoyar los labios y notar el ritmo de su pulso.
Quera empezar por ah, besndole el cuello mientras la desnudaba como si
desenvolviera un regalo hasta que jadeara y se retorciera bajo su cuerpo. Si fuera
otra mujer, y se hubieran conocido en otras circunstancias, la habra seducido all
mismo. Consciente de que no poda quedarse all boqueando como una trucha
acabada de pescar, rebusc entre sus pensamientos apasionados y desordenados

un comentario convencional, algo coherente.


Para su sorpresa, fue ella quien rompi el silencio:
Me llamo Kathleen.
Por qu no tiene acento? pregunt al or el nombre irlands.
Cuando era una nia me enviaron a Inglaterra a vivir con unos amigos de
la familia en Leominster.
Por qu?
Mis padres estaban muy ocupados con sus caballos respondi con el
ceo fruncido. Se pasaban varios meses al ao en Egipto, donde compraban
purasangres rabes para sus caballerizas. Yo era... una molestia. Sus amigos lord y
lady Berwick, que tambin se dedicaban a los caballos, se ofrecieron a acogerme en
su casa y a criarme con sus dos hijas.
Siguen viviendo en Irlanda sus padres?
Mi madre falleci, pero mi padre todava vive all. Su mirada se volvi
distante mientras sus pensamientos vagaban en otra direccin. Me envi a Asad
como regalo de bodas.
Asad repiti Devon, perplejo.
Kathleen, que se concentr de nuevo en l, palideci, intranquila.
El caballo que tir a Theo dijo en voz baja Devon, que cay en la cuenta
al ver su desazn.
No fue culpa de Asad. Estaba tan mal adiestrado que mi padre lo
recompr al hombre que se lo haba adquirido inicialmente a l.
Por qu le regal un caballo problemtico?
Lord Berwick sola permitirme adiestrar a los potros.
Devon le recorri lentamente el cuerpo de finas formas con la mirada.
Pero si no es ms grande que un gorrin.
No se usa la fuerza bruta para adiestrar un caballo rabe. Es una raza
sensible, que precisa comprensin y destreza.
Dos cosas de las que Theo careca. Qu idiota haba sido al arriesgar la vida,
y un animal valioso con ella.
Lo hizo Theo por diversin? no pudo evitar preguntar Devon.
Estaba alardeando?
Un brillo intenso ilumin los ojos de Kathleen un instante antes de
extinguirse rpidamente.
Estaba furioso. Fue imposible disuadirlo.
Los Ravenel eran as.
Si alguien haba osado alguna vez contradecir a Theo, o negarle algo, haba
provocado un estallido de rabia. Tal vez Kathleen haba pensado que podra
manejarlo, o que el tiempo le suavizara el carcter. No tena forma de saber que
normalmente el genio de un Ravenel pesaba ms que cualquier instinto de

supervivencia. A Devon le habra gustado considerarse por encima de este tipo de


cosas, pero haba sucumbido a ello ms de una vez en el pasado, y se haba
lanzado al fuego volcnico de una furia arrolladora. Siempre se senta
maravillosamente hasta que tena que afrontar las consecuencias.
Kathleen cruz los brazos y cerr con fuerza cada una de sus manos,
pequeas y enguantadas, bajo el codo opuesto.
Despus del accidente, hubo quien dijo que tendra que haber sacrificado
a Asad. Pero habra sido una crueldad, y un error, castigarlo por algo que no era
culpa suya.
Se ha planteado venderlo?
No quiero hacerlo. Pero aunque quisiera, antes tendra que volver a
adiestrarlo.
Devon dudaba que fuera inteligente permitir a Kathleen acercarse a un
caballo que acababa de matar a su marido, aunque hubiera sido sin querer. Y lo
ms probable era que no pudiera permanecer en Eversby Priory el tiempo
suficiente para hacer progresos con el caballo rabe.
Pero aquel no era el momento de sealrselo.
Me gustara ver los jardines coment. Me acompaa?
Le indicar al primer jardinero que se los ensee.
Preferira que lo hiciera usted. Devon hizo una pausa antes de
preguntar despacio. No me tendr miedo, verdad?
Claro que no asegur Kathleen con el ceo fruncido.
Pues acompeme.
Invitamos a su hermano? sugiri, y rechaz el brazo que le ofreca tras
dirigirle una mirada recelosa.
Est durmiendo dijo Devon, negando con la cabeza.
A esta hora del da? Est enfermo?
No, sigue los horarios de un gato. Largas horas de sueo interrumpidas
por breves perodos de acicalamiento.
Vio que sus labios esbozaban, muy a su pesar, una ligersima sonrisa.
Vamos, pues murmur Kathleen, rozndolo al pasar junto a l. Y,
cuando enfil el pasillo con paso enrgico, l la sigui sin dudarlo.

2
Despus de pasar tan solo unos minutos en compaa de Devon Ravenel,
Kathleen no tena la menor duda de que todos los rumores negativos que haba
odo sobre l eran ciertos. Era un imbcil y un egosta. Un calavera grosero y
repelente.
Era bien parecido... haba que admitirlo. Aunque no como Theo, que gozaba
de los rasgos refinados y el pelo dorado de un joven Apolo. El atractivo moreno de
Devon Ravenel era descarado y disipado, curtido con un cinismo que le haca
aparentar los veintiocho aos que tena. Le impresionaba un poco cada vez que
alzaba la vista hacia sus ojos, del color azul del mar embravecido en invierno y con
los iris bordeados de un tono negro azulado. Iba bien afeitado, pero una sombra
gris con la que no podra acabar ni la cuchilla ms afilada le cubra la mitad
inferior de la cara.
Era exactamente la clase de hombre sobre la que lady Berwick, que haba
criado a Kathleen, le haba advertido: Habr hombres que pondrn los ojos en ti,
cielo. Hombres sin escrpulos, que utilizan su encanto, sus mentiras y su
capacidad de seduccin para arruinar la reputacin de jovencitas inocentes y
obtener una satisfaccin impura. Cuando ests en compaa de un sinvergenza
as, huye sin dudarlo.
Pero cmo sabr si un hombre es un sinvergenza? haba preguntado
Kathleen.
Por el brillo malsano en sus ojos y la facilidad con que despliega su
encanto. Su presencia puede provocar sensaciones morbosas. El aspecto fsico de
un hombre as tiene algo especial... rezuma cierto instinto animal, como sola
llamarlo mi madre. Lo entiendes, Kathleen?
Creo que s haba asegurado, aunque, en aquel momento, no lo
entenda.
Ahora saba exactamente lo que lady Berwick quera decir. El hombre que
paseaba a su lado rezumaba instinto animal de sobra.
Por lo que he visto hasta ahora observ Devon, sera mucho ms
sensato prender fuego a este montn de madera podrida que intentar repararlo.
Eversby Priory es histrico exclam Kathleen con los ojos

desorbitados. Tiene cuatrocientos aos.


Lo mismo que la fontanera, seguro.
La fontanera est bien dijo Kathleen a la defensiva.
Lo bastante bien como para que me tome una ducha? pregunt Devon
con una ceja arqueada.
No es posible tomarse una ducha admiti Kathleen tras vacilar un
instante.
Un bao corriente, entonces? Estupendo. En qu clase de recipiente me
sumergir esta noche? Acaso en un balde oxidado?
Muy a su pesar, Kathleen not que sus labios empezaban a esbozar una
sonrisa. Logr reprimirla antes de responder con una gran dignidad:
En una baera de estao porttil.
No dispone de baera de hierro forjado ninguno de los cuartos de bao?
Me temo que no hay cuartos de bao. Le llevarn la baera a su vestidor y
se la retirarn cuando haya terminado.
Hay conducciones de agua en alguna parte?
En la cocina y en las cuadras.
Pero en la casa hay inodoros, naturalmente.
Le dirigi una mirada de reproche por haber mencionado un asunto tan
poco delicado.
Si no es demasiado delicada para adiestrar caballos, que por lo general no
tienen fama de ser discretos en lo que a sus funciones fisiolgicas se refiere, seguro
que podr decirme la cantidad de inodoros que posee la mansin seal Devon.
Ninguno se oblig a s misma a responder, ruborizada. Solo orinales
de noche y un excusado exterior de da.
Ninguno? Devon la mir, incrdulo. La idea pareca ofenderle
realmente. Hubo una poca en que esta finca era una de las ms prsperas de
Inglaterra. Por qu diablos nunca se instalaron conducciones de agua en la casa?
Theo deca que, segn su padre, no haba razn para ello dada la cantidad
de sirvientes que tenan.
Claro. Qu actividad tan deliciosa la de subir y bajar la escalera corriendo
con pesados recipientes llenos de agua! Por no hablar de los orinales. Cmo deben
de agradecer los sirvientes que nadie les haya privado an de semejante placer!
No hace falta que se ponga sarcstico solt Kathleen. No fue decisin
ma.
Avanzaron por un serpenteante sendero bordeado de tejos y de perales
ornamentales sin que Devon dejara de fruncir el ceo.
Theo haba descrito a Devon y a su hermano menor como un par de
bellacos:
Prefieren relacionarse con gente de baja estofa antes que con la buena

sociedad le haba dicho. Frecuentan tabernas del East End y antros de


perdicin. Su educacin fue una prdida de tiempo. De hecho, Weston dej
prematuramente Oxford porque no quera quedarse all sin Devon.
Kathleen haba llegado a la conclusin de que, aunque Theo no senta
demasiado cario por ninguno de sus dos primos lejanos, tena una aversin
especial por Devon.
Qu curioso giro del destino que fuera este hombre el que fuera a ocupar su
lugar!
Por qu se cas con Theo? La pregunta la descoloc. Fue un enlace
por amor?
Preferira limitar nuestra conversacin a temas banales coment,
frunciendo ligeramente el ceo.
Los temas banales son aburridsimos.
Sea como sea, cabe esperar que a un hombre de su posicin se le den bien.
Se le daban bien a Theo? pregunt, sarcstico.
S.
Nunca le vi haciendo gala de esta habilidad resopl Devon. Quizs
estaba siempre demasiado ocupado esquivando sus puos como para darme
cuenta.
Creo que puede decirse, sin temor a equivocarme, que usted y Theo no
sacaban lo mejor uno del otro.
No. Nos parecamos demasiado en nuestros defectos asegur, y aadi
en un tono impregnado de burla: Y parece que no tengo ninguna de sus
virtudes.
Kathleen permaneci en silencio mientras recorra con la mirada una
profusin de hortensias blancas, geranios y tallos largos de fucsias. Antes de su
matrimonio, haba supuesto que lo saba todo sobre los defectos y las virtudes de
Theo. Durante los seis meses de su noviazgo y su compromiso, haban asistido a
bailes y fiestas, y haban dado paseos en carruaje y a caballo. Siempre haba sido
encantador. Aunque sus amigos la haban advertido sobre el infame genio de los
Ravenel, haba estado demasiado encaprichada de l como para escucharlos.
Adems, las restricciones del noviazgo, con las visitas con carabina y las salidas
limitadas, le haban impedido conocer el verdadero carcter de Theo. No haba
aprendido algo fundamental hasta que fue demasiado tarde: no se conoce
realmente a un hombre hasta que se vive con l.
Hbleme de las hermanas de Theo oy que deca Devon. Son tres,
que yo recuerde. Estn todas solteras?
S, milord.
La hija mayor de los Ravenel, Helen, tena veintin aos. Las gemelas,
Cassandra y Pandora, diecinueve. Ni Theo ni su padre haban estipulado nada

para ellas en sus testamentos. No era fcil para una joven de sangre azul sin dote
atraer a un pretendiente adecuado. Y el nuevo conde no tena ninguna obligacin
legal de cubrir sus necesidades.
Ha sido presentada alguna de ellas en sociedad? pregunt.
Han estado de luto ms o menos constante desde hace cuatro aos
respondi Kathleen, negando con la cabeza. Primero falleci su madre, y
despus, el conde. Este era el ao de su puesta de largo, pero ahora... Se le apag
la voz.
Devon se detuvo junto a un arriate de flores, lo que la oblig a pararse a su
lado.
Tres damas solteras sin ingresos ni dote coment Devon,
incapacitadas para el trabajo, y demasiado elevadas para casarse con un plebeyo. Y
despus de pasarse aos recluidas en el campo, seguramente sern aburridsimas.
No son aburridas. De hecho...
La interrumpi un grito agudo.
Socorro! Me estn atacando unas fieras! Tened piedad, chuchos salvajes!
Era la voz de una mujer joven, desgarrada por una alarma convincente.
Devon, que reaccion al instante, corri a toda velocidad por el sendero y
cruz la puerta abierta de un jardn tapiado. Una chica vestida de negro estaba
echada en el csped bordeado de flores mientras un par de spaniels negros
saltaban sobre ella repetidamente. Los pasos de Devon aminoraron al or que los
gritos de la muchacha se convertan en ataques de risa.
Son las gemelas dijo Kathleen sin aliento al llegar a su lado. Solo
estn jugando.
Maldita sea! murmur Devon, que se par en seco, de tal forma que
levant polvo.
Atrs, viles perros, u os arrancar el pellejo y os tirar a los tiburones!
grit Cassandra, imitando el argot de un pirata mientras atacaba y se defenda con
una rama como si fuera un sable. Parti la rama, golpendola con destreza en su
rodilla. Traedlas, bellacos dijo a los perros a la vez que lanzaba los dos
pedazos al otro lado del csped.
Los spaniels corrieron tras las ramitas con ladridos alegres.
Pandora, la chica que estaba tumbada en el suelo, se apoy en los codos y se
protegi los ojos del sol con una mano al ver a los intrusos.
Ah, marineros de agua dulce salud, feliz. Ninguna de las dos llevaba
sombrero ni guantes. A una de las mangas de Pandora le faltaba el puo, y un
volante rasgado caa lnguidamente de la parte delantera de la falda de Cassandra.
Y el velo, jovencitas? pregunt Kathleen en tono de reprimenda.
Convert el mo en una red de pescar, y usamos el de Cassandra para
limpiar bayas explic Pandora tras apartarse un mechn de pelo de los ojos.

Las gemelas estaban tan deslumbrantes con el sol bandoles el pelo


despeinado que pareca totalmente lgico que les hubieran puesto nombres de
diosas griegas. Desaliadas, con sus largas extremidades y sus mejillas rosadas,
tenan un aire rebelde y alegremente salvaje.
Cassandra y Pandora haban estado alejadas del mundo demasiado tiempo.
Kathleen pensaba personalmente que era una lstima que lord y lady Trenear
hubieran concentrado todo su cario casi exclusivamente en Theo, su nico hijo,
cuyo nacimiento haba garantizado el futuro de la familia y del condado. Con la
esperanza de tener un segundo heredero, haban considerado la llegada de tres
hijas no deseadas como un autntico desastre. Haba resultado fcil a los
decepcionados padres pasar por alto a Helen, que era callada y obediente. Y
haban dejado a las incontrolables gemelas que se las arreglaran solas.
Kathleen se acerc a Pandora y la ayud a levantarse del suelo. Le sacudi
laboriosamente la falda para quitarle las hojas que se le haban quedado pegadas.
Esta maana os record que hoy tendramos visita, cielo. Quiso quitarle
un puado de pelos de perro sin lograrlo. Esperaba que encontrarais una
ocupacin tranquila. Leer, por ejemplo...
Hemos ledo todos los libros de la biblioteca asegur Pandora. Tres
veces.
Cassandra se reuni con ellos seguida de cerca por los spaniels, que no
dejaban de ladrar.
Es usted el conde? pregunt a Devon.
Tras agacharse para acariciar los perros, Devon se enderez y la mir, muy
serio.
S contest. Lo siento. No hay palabras para expresar lo mucho que
me gustara que su hermano siguiera con vida.
Pobre Theo dijo Pandora. Siempre estaba haciendo temeridades y
nunca le pasaba nada. Todos creamos que era invencible.
Theo tambin lo crea aadi Cassandra en tono pensativo.
Milord intercedi Kathleen, me gustara presentarle a lady Cassandra
y lady Pandora.
Devon examin a las gemelas, que parecan un par de desaliadas hadas del
bosque. Puede que Cassandra fuera la ms hermosa de las dos, con su pelo dorado,
sus enormes ojos azules y su boca en forma de corazn. Pandora, en cambio, era
ms sobria y esbelta, con el cabello castao y un rostro ms angular.
Nunca le haba visto dijo Pandora a Devon mientras los spaniels negros
danzaban a su alrededor.
En realidad, s la contradijo Devon. En una reunin familiar en
Norfolk. Era demasiado pequea para recordarlo.
Conoca a Theo? pregunt Cassandra.

Un poco.
Le caa bien? quiso saber la muchacha para su sorpresa.
Me temo que no contest Devon. Nos peleamos en ms de una
ocasin.
Eso es lo que hacen los chicos intervino Pandora.
Solo los matones y los papanatas le indic Cassandra y, al darse cuenta
de que haba insultado sin querer a Devon, le dirigi una mirada cndida.
Excepto usted, milord.
En mi caso, me temo que la descripcin no es inexacta asegur Devon
con una sonrisa relajada.
El genio de los Ravenel coment Pandora, asintiendo sabiamente, y
acto seguido, susurr teatralmente: Nosotras tambin lo tenemos.
Nuestra hermana mayor, Helen, es la nica que no lo tiene aadi
Cassandra.
Nada la provoca asegur Pandora. Lo hemos intentado muchas
veces, pero nunca funciona.
Milord dijo Kathleen a Devon, vamos a los invernaderos?
Claro.
Podemos acompaaros? pregunt Cassandra.
No, cielo contest Kathleen, negando con la cabeza. Creo que ser
mejor que entris para arreglaros y cambiaros de vestido.
Ser fantstico cenar con alguien nuevo exclam Pandora.
Especialmente alguien que acaba de llegar de la ciudad. Quiero orlo todo sobre
Londres.
Devon interrog a Kathleen con la mirada.
Ya he explicado a lord Trenear que, como estamos de luto riguroso,
comeremos aparte respondi esta a las gemelas.
Esta afirmacin fue acogida con un puado de quejas.
Pero, Kathleen, esto es muy aburrido sin ninguna visita...
Nos portaremos perfectamente, te lo prometo...
Son nuestros primos!
Qu hay de malo en ello?
Kathleen sinti una punzada de pesar, porque saba que las chicas
anhelaban cualquier clase de distraccin. Pero aquel hombre era quien intentaba
echarlas del nico hogar que haban conocido. Y su hermano, Weston, al parecer,
ya iba cargado de copas. Un par de calaveras no era una compaa adecuada para
unas muchachas tan inocentes, especialmente cuando no poda confiarse en que
fueran comedidas. No acarreara nada bueno.
Me temo que no dijo con firmeza. Dejaremos cenar en paz al conde y
a su hermano.

Pero, Kathleen suplic Cassandra, hace mucho que no nos


divertimos.
Por supuesto que no replic Kathleen, combatiendo su sentimiento de
culpa. La gente no debe divertirse cuando est de luto.
Las gemelas se quedaron calladas, mirndola con el ceo fruncido.
Devon rebaj la tensin al preguntar a Cassandra como si tal cosa:
Permiso para desembarcar, capitn?
S, usted y la moza pueden irse por la tabla contest la muchacha con
tristeza.
Haz el favor de no referirte a m con la palabra moza, Cassandra
pidi Kathleen con el ceo fruncido.
Es mejor que rata de pantoque, que es la expresin que habra utilizado
yo intervino Pandora en tono malhumorado.
Tras reprenderla con la mirada, Kathleen regres al camino de grava con
Devon a su lado.
Y bien? le pregunt pasado un momento. No va a criticarme usted
tambin?
No se me ocurre nada que aadir a rata de pantoque.
Kathleen fue incapaz de reprimir una sonrisa arrepentida.
Tengo que admitir que no parece justo exigir a un par de jvenes
vivarachas que soporten otro ao de reclusin, cuando ya llevan cuatro. No s
muy bien cmo manejarlas. Nadie sabe.
Nunca tuvieron institutriz?
Segn tengo entendido, han tenido varias, ninguna de las cuales dur
ms de unos meses.
Tan difcil es encontrar la adecuada?
Me imagino que todas ellas estaban perfectamente capacitadas. El
problema radica en ensear modales a unas muchachas que no tienen la menor
motivacin para aprenderlos.
Y lady Helen? Necesita una instruccin parecida?
No, ha tenido la ventaja de contar con profesores particulares y clases
separadas. Y es mucho ms dulce de carcter.
Se acercaron a una hilera de cuatro invernaderos compartimentados que
relucan bajo la luz de la ltima hora de la tarde.
No veo qu mal puede haber en que las muchachas retocen al aire libre en
lugar de permanecer cerradas en una casa triste indic Devon. Qu razn hay
para cubrir las ventanas con telas negras? Por qu no quitarlas y que entre el sol?
Sera un escndalo retirar las telas de luto tan pronto respondi
Kathleen, negando con la cabeza.
Incluso aqu?

Hampshire no est lo que se dice al borde de la civilizacin, milord.


Aun as, quin iba a poner objeciones?
Yo. No podra deshonrar as la memoria de Theo.
Por el amor de Dios, l no se enterar. No beneficia a nadie, ni siquiera a
mi difunto primo, que toda una casa viva sumida en la melancola. No puedo
imaginarme que l lo hubiera querido as.
No lo conoca lo suficientemente bien como para imaginar qu habra
querido replic Kathleen. Y, en cualquier caso, uno no puede saltarse las
normas.
Y si las normas no sirven? Y si perjudican ms que benefician?
Que usted no entienda algo, o que no est de acuerdo con ello, no
significa que no sea vlido.
Tiene razn. Pero no me negar que algunas tradiciones fueron
inventadas por idiotas.
No me apetece discutir eso dijo Kathleen, acelerando el paso.
Batirse en duelo, por ejemplo prosigui Devon, al que no le cost nada
seguirle el ritmo. El sacrificio humano. La poligamia; estoy seguro de que
lamenta que hayamos perdido esa tradicin.
Supongo que usted tendra diez esposas si pudiera.
Ya sera suficientemente desdichado con una. Las otras nueve estaran de
ms.
Soy viuda, milord solt Kathleen, dirigindole una mirada incrdula.
No sabe qu clase de conversacin es la adecuada para una mujer en mi
situacin?
Estaba claro que no, a juzgar por su expresin.
De qu hay que hablar con las viudas? pregunt.
De nada que pueda considerarse triste, escandaloso o inapropiadamente
gracioso.
Pues eso me deja sin nada que decir.
Gracias a Dios asegur Kathleen enrgicamente, y l sonri.
Tras meterse las manos en los bolsillos de los pantalones, Devon observ
detenidamente lo que los rodeaba.
Cuntos acres abarcan los jardines?
Unos veinte.
Y los invernaderos? Qu contienen?
Una zona de naranjos, una de vides, zonas para melocotones, palmeras,
helechos y flores... y este es para orqudeas. Abri la puerta del primer
invernadero, y Devon la sigui dentro.
Los envolvi una fragancia a vainilla y a ctrico. La madre de Theo, Jane,
haba dado rienda suelta a su pasin por las flores exticas cultivando orqudeas

raras de todas las partes del mundo. Una caldera situada en una sala contigua
conservaba todo el ao el invernadero de orqudeas a una temperatura de pleno
verano.
En cuanto entraron, Kathleen divis la figura esbelta de Helen entre los
pasillos paralelos. Desde que su madre, la condesa, haba fallecido, Helen se haba
encargado de cuidarlas. Era tan difcil saber qu necesitaba cada una de aquellas
doscientas problemticas plantas que solo unos pocos miembros selectos del
personal de jardinera estaban autorizados a ayudarla.
Al verlos, Helen sujet con la mano la punta del velo que llevaba echado
hacia atrs y empez a taparse la cara con l.
No te molestes le sugiri Kathleen con sequedad. Lord Trenear se ha
mostrado contrario a los velos de luto.
Sensible a las preferencias de los dems, Helen solt el velo de inmediato.
Dej a un lado una pequea regadera llena de agua y se dirigi hacia ellos.
Aunque no posea la saludable hermosura morena de sus hermanas menores,
Helen era fascinante a su manera, como el resplandor fro de la luna. Tena la piel
muy blanca y el pelo rubio de un tono clarsimo.
A Kathleen le pareca interesante que, a pesar de que lord y lady Trenear
haban puesto a sus cuatro hijos nombres de figuras de la mitologa griega, Helen
era la nica a la que le haba correspondido el de un mortal.
Disculpe que haya interrumpido su tarea dijo Devon a Helen despus
de ser presentado.
En absoluto, milord respondi la muchacha con una sonrisa
titubeante. Simplemente estoy observando las orqudeas para asegurarme de
que no les falte nada.
Cmo sabe qu les falta? pregunt Devon.
Por el color de las hojas o por el estado de los ptalos. Busco indicios de
pulgones o de araas rojas, y procuro recordar qu variedades prefieren una tierra
hmeda y a cules les gusta estar ms secas.
Me las ensea? pidi Devon.
Helen asinti y lo guio por los pasillos para mostrarle ejemplares concretos:
Esta era la coleccin de mi madre. Una de sus favoritas era Peristeria elata.
Le indic una planta con flores blancas. La parte central de la flor recuerda
una paloma, lo ve? Y esta es Dendrobium aemulum. Como puede ver, sus ptalos
recuerdan plumas explic, y mir a Kathleen para comentar, entre tmida y
traviesa: A mi cuada no le gustan las orqudeas.
Las aborrezco corrobor Kathleen con la nariz arrugada. Son unas
flores parcas, que exigen mucha atencin y tardan una eternidad en florecer. Y
algunas de ellas huelen a bota vieja o a carne rancia.
Esas no son mis favoritas admiti Helen. Pero espero acabar

adorndolas. En ocasiones hay que adorar algo antes de que se vuelva adorable.
No estoy de acuerdo replic Kathleen. Por ms que te esfuerces por
adorar a aquella de color blanco tan voluminosa del rincn...
Dressleria la inform Helen, servicial.
S. Aunque acabes adorndola con locura, seguir oliendo a bota vieja.
Helen sonri y sigui guiando a Devon por el pasillo, explicndole cmo se
mantena la temperatura del invernadero mediante la caldera de una sala contigua
y un depsito de agua de lluvia.
Al observar cmo Devon contemplaba a Helen, a Kathleen se le empezaron
a erizar los pelos de la nuca de un modo desagradable. l y su hermano, West,
parecan ser exactamente los calaveras amorales de una de las viejas novelas de
Regencia. Encantadores por fuera, intrigantes y crueles por dentro. Cuanto antes
lograra alejar a las hermanas Ravenel de la finca, mejor.
Ya haba decidido utilizar la anualidad de su derecho vitalicio sobre los
bienes de su difunto esposo para llevarse a las tres muchachas de Eversby Priory.
No era una gran suma, pero bastara para mantenerse si la complementaban con
los ingresos de ocupaciones nobles como las labores de aguja. Buscara una casita
de campo donde pudieran vivir todas juntas, o tal vez habitaciones de alquiler en
una casa privada.
Daba igual las dificultades a las que tuvieran que enfrentarse, cualquier cosa
sera mejor que dejar a tres jovencitas indefensas a merced de Devon Ravenel.

3
Aquella noche, Devon y West cenaron en el ruinoso esplendor del comedor.
La comida era de mucha ms calidad de lo que haban esperado: sopa de pepino
fra, faisn asado con naranjas y pudin de pan.
Ped al mayordomo que me abriera la bodega para poder echar un vistazo
a la coleccin de vinos coment West. Est estupendamente bien abastecida.
Adems de los peleones, hay por lo menos diez variedades de champn
importado, veinte cabernet, al menos otros tantos burdeos y una enorme cantidad
de coac.
Puede que, si bebo lo suficiente, no vea que la casa se est desmoronando
a nuestro alrededor coment Devon.
No hay signos evidentes de debilidad estructural. Ninguna pared ha
perdido la verticalidad, por ejemplo, ni he detectado hasta ahora ninguna grieta
visible en la piedra exterior.
Para estar siempre sobrio solo a medias, has observado muchas cosas
coment Devon, mirndolo algo sorprendido.
Ah, s? exclam West, inquieto. Perdname, parece que he estado
lcido sin querer. Tom su copa de vino. Eversby Priory dispone de uno de
los mejores terrenos de caza de Inglaterra. Quiz podramos ir a cazar urogallos
maana.
Esplndido solt Devon. Me encantara empezar el da matando algo.
Despus nos reuniremos con el corredor de fincas y con el notario, y
averiguaremos qu hay que hacer con este sitio. West lo mir expectante.
Todava no me has contado lo que pas esta tarde cuando saliste a pasear con lady
Trenear.
Devon se encogi de hombros.
No pas nada dijo, malhumorado.
Despus de presentarle a Helen, Kathleen se haba mostrado brusca y fra
durante el resto de la visita guiada por los invernaderos. Cuando se separaron,
tena el aspecto aliviado de alguien que ha acabado de cumplir un deber
desagradable.
Llev el velo todo el rato? quiso saber West.

No.
Cmo es?
Qu ms da? Le dirigi una mirada burlona.
Siento curiosidad. Theo elega bien a las mujeres; no se habra casado con
una fea.
Devon se concentr en su copa de vino mientras haca girar su contenido
hasta que brill como si estuviera formado por rubes negros. No pareca existir
una forma de describir con exactitud a Kathleen. Podra decir que era pelirroja y
que tena los ojos de color castao dorado y de aspecto felino. Podra describir su
piel blanca y el tono rosado que afloraba a su superficie como un amanecer en
invierno. La forma en que se mova, la elegancia atltica constreida por los
encajes, el cors y las capas de tela. Pero nada de eso explicaba la fascinacin que
suscitaba en l... la sensacin de que, de algn modo, podra despertar en l un
sentimiento completamente nuevo si ella quisiera.
Si hubiera que valorarla exclusivamente por su aspecto dijo Devon,
est bastante bien para la cama, supongo. Pero tiene el carcter de un tejn
acorralado. Voy a echarla de la finca lo antes posible.
Y las hermanas de Theo? Qu ser de ellas?
Puede que lady Helen est capacitada para trabajar como institutriz. Solo
que ninguna mujer casada con dos dedos de frente contratara jams a una chica
tan bonita.
Es bonita?
Mantente alejado de ella, West orden Devon, que mir a su hermano
con severidad. Lo ms alejado posible. No la busques, no hables con ella, ni
siquiera la mires. Y haz lo mismo con las gemelas.
Por qu?
Son unas muchachas muy inocentes.
Acaso son unas flores tan delicadas que no soportaran cinco minutos
conmigo? pregunt, mordaz.
Delicadas no es la palabra que yo utilizara. Las gemelas llevan aos
correteando por estas tierras como un par de animalitos del bosque. Son cndidas
y bastante alocadas. Sabe Dios qu habra que hacerse con ellas.
Las compadezco si salen al mundo sin la proteccin de un hombre.
Eso no es asunto mo. Devon tom la garrafa de vino y volvi a llenarse
la copa, intentando no pensar en lo que sera de ellas. El mundo no era amable con
las jvenes inocentes. Eran responsabilidad de Theo. No ma.
Creo que esta es la parte de la obra en que aparece el hroe para deshacer
entuertos, rescatar a las damiselas y arreglarlo todo coment West, pensativo.
Devon se frot las comisuras de los ojos con las yemas del pulgar y del
ndice.

La verdad es que no podra salvar esta maldita finca, ni a las damiselas,


aunque quisiera, West. Nunca he sido un hroe, ni tengo ningunas ganas de serlo.

En vista de la falta de un heredero varn legtimo del difunto conde


enunci con monotona el abogado de la familia la maana siguiente, segn la
regla contra perpetuidades, que invalida el concepto de mayorazgo con motivo de
la lejana, la vinculacin ha finalizado.
En medio del silencio expectante que llen el estudio, Devon alz la vista de
un montn de contratos de arrendamiento, escrituras y libros contables. Estaba
reunido con el corredor de fincas y el abogado, el seor Totthill y el seor Fogg,
respectivamente, ninguno de los cuales pareca tener menos de noventa aos.
Qu significa eso? pregunt.
Puede hacer lo que quiera con el patrimonio que acaba de heredar, milord
explic Fogg mientras se pona bien los quevedos para mirarlo con
solemnidad. En este momento, ya no est sujeto a la vinculacin del mayorazgo.
Devon dirigi la vista rpidamente hacia su hermano, que estaba
holgazaneando en el rincn, y ambos intercambiaron una mirada de alivio. Gracias
a Dios. Podra vender la finca por partes o en su totalidad, saldar la deuda y seguir
con su vida sin ms obligaciones.
Ser un honor para m ayudarle a restablecer el mayorazgo, milord
anunci Fogg.
No ser necesario.
Tanto el corredor de fincas como el abogado se mostraron inquietos ante la
respuesta de Devon.
Puedo dar fe de la competencia del seor Fogg en tales asuntos, milord
dijo Totthill. Ha ayudado dos veces a restablecer el mayorazgo de los Ravenel.
No dudo de su competencia. Tras recostarse cmodamente en su silla,
Devon apoy los pies en el escritorio. Sin embargo, no quiero que un mayorazgo
me limite, puesto que tengo intencin de vender la finca.
Se hizo un silencio de estupefaccin tras or su argumento.
Qu parte de ella? se atrevi a preguntar Totthill.
Toda, incluida la casa.
Los dos hombres, horrorizados, se pusieron a protestar... Eversby Priory era
un patrimonio histrico, adquirido gracias al servicio y al sacrificio de sus
antepasados... Devon carecera de una posicin respetable si no conservaba por lo
menos una parte de la finca. Sin duda, no querra arruinar el futuro de su
descendencia dejndoles un ttulo sin tierras.
Exasperado, Devon hizo un gesto para que ambos se callaran.
Intentar conservar Eversby Priory no compensara el esfuerzo invertido

en ello solt de manera inexpresiva. Ningn hombre sensato llegara a una


conclusin distinta. En cuanto al futuro de mi descendencia, no la habr, dado que
no tengo la menor intencin de casarme.
El corredor de fincas implor con la mirada a West.
No apoyar usted la locura de su hermano, verdad, seor Ravenel?
West extendi las manos como si fueran los platillos de una balanza, y
compar contrapesos invisibles.
Por una parte, hay toda una vida de responsabilidad, deuda y arduo
trabajo. Por la otra, libertad y placer. Hay realmente una eleccin?
Antes de que los ancianos pudieran responder, Devon habl enrgicamente:
La decisin est tomada. Para empezar, quiero una lista de las
inversiones, los contratos de arrendamiento y los intereses, as como un inventario
completo de todos los objetos de la casa de Londres y de esta finca. Eso incluye
cuadros, tapices, alfombras, muebles, bronces, mrmoles, objetos de plata y el
contenido de los invernaderos, las cuadras y la cochera.
Querr un clculo aproximado de todas las cabezas de ganado, milord?
pregunt Totthill sin nimo.
Naturalmente.
Mi caballo, no. Otra voz intervino en la conversacin. Los cuatro
hombres se volvieron hacia la puerta, donde Kathleen estaba ms tiesa que un
palo. Miraba a Devon con un odio evidente. El caballo rabe me pertenece.
Todo el mundo se levant salvo Devon, que sigui sentado ante el
escritorio.
Entra alguna vez en una habitacin como es debido o tiene la costumbre
de cruzar sigilosamente el umbral y aparecer por sorpresa como el mueco de una
caja de resorte? pregunt secamente.
Solo quiero dejar claro que cuando est recontando el botn, deje mi
caballo fuera de la lista.
Lady Trenear intercedi el seor Fogg. Lamento decir que el da de
su boda renunci a todos sus derechos sobre sus bienes muebles.
No me pueden arrebatar el derecho vitalicio sobre los bienes de mi
difunto esposo ni todas las posesiones que aport al matrimonio.
Es as en cuanto a su derecho vitalicio concedi Totthill, pero no en lo
que a sus posesiones se refiere. Le aseguro que ningn juzgado de Inglaterra
considerar que una mujer casada sea un sujeto legal independiente. El caballo era
de su marido, y ahora pertenece a lord Trenear.
Kathleen palideci primero y, despus, se sonroj.
Lord Trenear va a descuartizar la finca como un chacal hara con una res
muerta y en putrefaccin. Por qu hay que darle un caballo que mi padre me
regal a m?

Exasperado al ver que Kathleen lo trataba con tan pocos miramientos


delante de otras personas, Devon se levant y se acerc a ella con pocos pasos.
Haba que reconocerle que no se haba acobardado, a pesar de que l era el doble
de corpulento que ella.
Al diablo! le espet. Nada de esto es culpa ma.
Claro que s. Se aferrar a cualquier excusa para vender Eversby Priory
porque no quiere aceptar un desafo.
Solo es un desafo cuando hay alguna remota esperanza de xito. Esto es
una debacle. La lista de acreedores es ms larga que mi brazo, las arcas estn
vacas y los rendimientos anuales se han reducido a la mitad, maldita sea.
No lo creo. Est planeando vender la finca para saldar deudas personales
que no tienen nada que ver con Eversby Priory.
Devon apret las manos al sentir la necesidad de destruir algo. Su creciente
sed de sangre solo se saciara con el ruido de objetos al romperse. Jams se haba
enfrentado a una situacin como aquella, y no haba nadie que pudiera darle un
buen consejo, ningn bondadoso pariente aristocrtico, ningn amigo informado
de la nobleza. Y aquella mujer solo lo acusaba y lo insultaba.
No tena ninguna deuda hasta que hered este desastre refunfu.
Dios, no le explic el idiota de su marido nada acerca de la finca? Desconoca
usted por completo lo difcil que era la situacin cuando se cas con l? No
importa; alguien tiene que enfrentarse a la realidad y, que Dios nos ayude, parece
que ese alguien soy yo. Se volvi para regresar al escritorio y aadi sin
mirarla: No necesitamos su presencia. Vyase de inmediato.
Eversby Priory ha sobrevivido a cuatrocientos aos de revoluciones y
guerras oy que Kathleen deca con desprecio, y ahora bastar con un calavera
egosta para que acabe en ruinas.
Como si l tuviera toda la culpa de aquella situacin. Como si solo l fuera
el responsable de la desaparicin de la finca. Al diablo con ella.
Se trag, con gran esfuerzo, toda su rabia. Estir tranquilamente las piernas
con indolencia y dirigi la vista hacia su hermano.
West, estamos seguros de que el primo Theo falleci debido a una cada?
pregunt con frialdad. Ms bien da la impresin de que muri congelado en el
lecho conyugal.
West, a quien pill de sorpresa la ocurrencia maliciosa, solt una carcajada
discreta.
Totthill y Fogg, por su parte, no levantaron los ojos del suelo.
Kathleen sali de la habitacin y cerr la puerta con tanta fuerza que la dej
temblando.
Eso ha sido indigno de ti, hermanito lo reprendi West en broma.
No hay nada indigno de m respondi Devon, impertrrito. Ya lo

sabes.

Despus de la marcha de Totthill y Fogg, Devon pas mucho rato en el


escritorio, dndole vueltas a la cabeza. Abri un libro contable y lo hoje sin
asimilar nada. Apenas era consciente del momento en que West se fue del estudio,
bostezando y quejndose. Como tena una enorme sensacin de asfixia, se deshizo
el nudo de la corbata con unos cuantos tirones impacientes y se desabroch el
cuello de la camisa.
Por Dios, qu ganas tena de volver a su piso de Londres, donde todo estaba
bien cuidado y le resultaba cmodo y familiar. Si Theo siguiera siendo el conde, y
l simplemente la oveja negra de la familia, habra salido a pasear a caballo por el
camino de herradura de Hyde Park, y despus podra haber disfrutado de una
buena comida en su club. Ms tarde, se habra encontrado con unos amigos para ir
a ver un combate de boxeo o una carrera hpica, asistir al teatro e ir en busca de
mujeres ligeritas de cascos. Ninguna responsabilidad, nada de lo que preocuparse.
Nada que perder.
El cielo retumb como para recalcar su malhumor. Dirigi una mirada
asesina a la ventana. El aire cargado de lluvia se haba desplazado tierra adentro
para situarse sobre las colinas, donde haba vuelto totalmente negro el cielo. Sera
una tormenta descomunal.
Milord. Unos tmidos golpes en la puerta atrajeron su atencin.
Se levant al ver a Helen.
Lady Helen dijo con una expresin que intent que fuera agradable.
Perdone que le moleste.
Adelante.
Helen entr prudentemente en la habitacin. Su mirada se desvi hacia la
ventana antes de posarse de nuevo en l.
Gracias, milord. Vine a decirle que, como la tormenta se acerca tan
deprisa, me gustara enviar a un lacayo a buscar a Kathleen.
Dnde est? pregunt Devon con el ceo fruncido. No era consciente
de que Kathleen hubiera salido de la casa.
Ha ido a visitar al arrendatario del otro lado de la colina. Quera llevar
una cesta con caldo y vino de saco a la seora Lufton, que se est recuperando de
fiebre puerperal. Pregunt a Kathleen si poda acompaarla, pero se neg. Dijo que
necesitaba estar sola. Helen se retorci los dedos con tanta fuerza que le
quedaron los nudillos blancos. Ya tendra que haber regresado, pero el tiempo
ha cambiado tan rpido que me temo que pueda haberla sorprendido.
No haba nada en el mundo que apeteciera ms a Devon que ver a Kathleen
desaliada y empapada por la lluvia. Tuvo que contenerse para no frotarse las

manos con una perversa alegra.


No es necesario enviar a ningn lacayo afirm sin darle importancia.
Estoy seguro de que lady Trenear tendr el sentido comn de quedarse en casa del
arrendatario hasta que deje de llover.
S, pero las colinas estarn totalmente enlodadas.
Cada vez mejor. Kathleen abrindose paso por el barro. Se esforz por
mantenerse serio, aunque por dentro estaba dando saltos de alegra. Se acerc a la
ventana. Todava no llova, pero los nubarrones surcaban velozmente el cielo como
la tinta en un pergamino mojado.
Esperaremos un poco ms. Podra llegar en cualquier momento.
Unos relmpagos iluminaron el firmamento: tres relucientes haces
irregulares de luz acompaados por una serie de estrpitos que recordaron la
rotura de un cristal.
Helen se aproxim ms a l.
Soy consciente de que mi cuada y usted intercambiaron antes unas
palabras, milord...
Intercambiar palabras implicara que tuvimos una discusin civilizada
dijo. Si hubiera durado un poco ms, nos habramos hecho trizas.
Los dos se enfrentan a circunstancias difciles indic, frunciendo el
ceo. Eso hace que en ocasiones la gente diga cosas que no piensa. Pero si
Kathleen y usted pudieran dejar de lado sus diferencias...
Lady Helen...
Llmeme prima.
Prima, se evitar mucho dolor en el futuro si aprende a ver a la gente
como es en realidad, en lugar de verla como le gustara que fuera.
Ya lo hago asegur con una ligera sonrisa.
Si eso fuera cierto, sabra que lady Trenear y yo nos hemos juzgado bien
uno a otro. Yo soy un sinvergenza, y ella es una bruja insensible que puede cuidar
perfectamente de s misma.
He llegado a conocer muy bien a Kathleen al compartir nuestro dolor por
el fallecimiento de mi hermano... insisti Helen, cuyos ojos, del color azul
plateado del feldespato, se abrieron como platos debido a la preocupacin.
Dudo mucho que sienta dolor la interrumpi Devon bruscamente.
Segn admiti ella misma, no ha derramado una sola lgrima por la muerte de su
hermano.
Se lo dijo? Helen parpade, sorprendida. Pero le explic por qu?
Devon neg con la cabeza.
No soy quin para contarlo dijo Helen, inquieta.
No se preocupe, entonces. Se encogi de hombros para disimular su
curiosidad. Mi opinin sobre ella no va a cambiar.

Tal como quera, su demostracin de indiferencia empuj a Helen a hablar:


Si le ayuda a conocer un poco mejor a Kathleen asegur Helen,
indecisa, tal vez debiera explicarle algo. Me jura por su honor que lo guardar
en secreto?
Naturalmente respondi enseguida. Como no tena honor, jams
dudaba en jurar algo por l.
Helen se dirigi hacia una de las ventanas. Unos relmpagos surcaron el
cielo e iluminaron sus delicados rasgos con un brillo blanco azulado.
Cuando no vi llorar a Kathleen tras el accidente de Theo, supuse que era
porque prefera no mostrar sus emociones en pblico. Cada cual tiene una forma
distinta de vivir el duelo. Pero una tarde que ella y yo estbamos bordando en el
saln, vi que se pinchaba un dedo y... no reaccionaba. Era como si ni siquiera lo
hubiera sentido. Se qued sentada viendo cmo se formaba una gota de sangre,
hasta que ya no pude soportarlo ms. Le envolv el dedo con un pauelo y le
pregunt qu pasaba. Estaba avergonzada y confundida... Dijo que nunca lloraba,
pero que haba credo que, por lo menos, sera capaz de derramar alguna lgrima
por Theo.
Helen se detuvo, absorta, al parecer, por eliminar un desconchn de pintura
de la pared.
Contine murmur Devon.
Su prima dej meticulosamente el desconchn de pintura en el alfizar y se
concentr en otro, como si estuviera retirando costras de una herida medio curada.
Pregunt a Kathleen si recordaba haber llorado alguna vez. Me contest
que s, cuando era pequea, el da que abandon Irlanda. Sus padres le haban
dicho que iban a viajar todos juntos a Inglaterra en un vapor de tres mstiles. Se
dirigieron al muelle y actuaron como si fueran a embarcarse. Pero cuando Kathleen
y su niera subieron a la plancha, se dio cuenta de que sus padres no las seguan.
Su madre le explic que iba a vivir con unas personas muy simpticas de
Inglaterra y que la iran a buscar algn da, cuando no tuvieran que viajar tan a
menudo al extranjero. Kathleen se desesper, pero sus padres le dieron la espalda
y se marcharon, mientras la niera la arrastraba a bordo del barco. Helen lo mir
de soslayo. Solo tena cinco aos.
Devon maldijo en voz baja. Apoy las palmas de las manos en la mesa,
mirando al vaco mientras su prima prosegua su relato.
Kathleen se pas horas llorando en el camarote del barco. Llor y solloz
hasta que la niera, molesta, le espet: Si insistes en armar semejante escndalo,
me marchar y te quedars sola en el mundo sin nadie que te cuide. Tus padres te
han mandado lejos porque eres un incordio. Helen hizo una pausa. Kathleen
se calm de inmediato. Tom la advertencia de la niera como que nunca deba
volver a llorar; era la forma de sobrevivir.

Fueron a buscarla sus padres?


Esa fue la ltima vez que Kathleen vio a su madre respondi Helen,
negando con la cabeza. Unos aos despus, lady Carbery sucumbi a la malaria
durante un viaje de vuelta de Egipto. Cuando Kathleen recibi la noticia de la
muerte de su madre, le doli muchsimo, pero no tuvo el alivio del llanto. Lo
mismo le ocurri al fallecer Theo.
Las gotas de lluvia caan con tanta fuerza que parecan monedas.
Kathleen no es insensible, sabe? murmur Helen. Siente un dolor
muy profundo. Solo que es incapaz de mostrarlo.
Devon no saba muy bien si agradecer a Helen o maldecirla por estas
revelaciones. No quera sentir ninguna compasin por Kathleen. Pero el rechazo de
sus padres a una edad tan temprana debi de ser un golpe tremendo. l conoca a
la perfeccin el deseo de evitar emociones y recuerdos dolorosos... la necesidad
imperiosa de mantener ciertas puertas cerradas.
Fueron lord y lady Berwick buenos con ella? pregunt bruscamente.
Creo que s. Habla de ellos con cario. Helen hizo una pausa. Era una
familia muy estricta. Tenan muchas normas, y las hacan cumplir con severidad.
Puede que valoren demasiado el dominio de uno mismo dijo, y sonri,
distrada. La nica excepcin es el tema de los caballos. Estn todos locos por los
caballos. La noche antes de la boda de Kathleen, durante la cena, tuvieron una
conversacin entusiasta sobre los pedigres y el adiestramiento ecuestre, y
hablaron extasiados de la fragancia de las cuadras como si fuera el mejor perfume
del mundo. Estuvieron as casi una hora. Theo estaba algo enojado, creo. Se sinti
bastante excluido, dado que no comparta su pasin por el tema.
Tras morderse la lengua para no comentar que a su primo no le interesaba
ningn tema que no fuera l mismo, Devon mir por la ventana.
La tormenta se haba situado sobre la cima de la colina y caa una lluvia
torrencial que corra por las vetas de creta e inundaba toda la zona. Imaginarse a
Kathleen atrapada sola en aquella tempestad ya no le complaca.
Era intolerable.
Si me disculpa, lady Helen... solt tras incorporarse maldiciendo en voz
baja.
Enviar a un lacayo a buscar a Kathleen? pregunt Helen,
esperanzada.
No. Ir yo mismo.
Gracias, milord. Qu amable es! Pareca aliviada.
No es amabilidad. Devon se dirigi a la puerta. Solo lo hago para
tener la oportunidad de verla hundida hasta los tobillos en el fango.

Kathleen caminaba con paso enrgico por el camino de tierra que


serpenteaba entre un seto enorme y un viejo robledo. El bosque susurraba ante la
cercana de la tormenta mientras los pjaros y los dems animales se resguardaban
en l, y las hojas se doblegaban al agua que caa a chorros. Un trueno retumb con
una fuerza descomunal.
Se tap mejor con el chal y se plante regresar a la granja de los Lufton. La
familia le dara cobijo, sin duda. Pero ya haba llegado a mitad de camino entre la
granja del arrendatario y la casa.
Empez a caer una lluvia torrencial, y el agua, que azotaba el suelo, cubri
el camino hasta que qued lleno de charcos y de pequeos riachuelos. Cuando
encontr un hueco en el seto, Kathleen dej el camino para descender por una
pradera. Ms all de los campos de colinas ondulantes, la creta del suelo estaba
mezclada con arcilla, un compuesto rico y pegajoso que le dificultara mucho el
trayecto.
Tendra que haber hecho caso de los primeros indicios de que el tiempo iba
a empeorar; habra sido mejor posponer la visita a la seora Lufton hasta maana.
Pero el encontronazo con Devon la haba alterado, y no haba pensado con
claridad. Ahora, despus de la conversacin que haba tenido con la seora Lufton,
la furia le haba remitido lo suficiente para permitirle ver la situacin con mayor
claridad.
Mientras estaba sentada en el borde de la cama de la seora Lufton,
Kathleen le haba preguntado por su salud y la de su hija recin nacida, y al cabo
de un rato haban acabado hablando de la granja. En respuesta a las preguntas de
Kathleen, la seora Lufton haba admitido que haca mucho tiempo, ms del que
nadie poda recordar, que los Ravenel no haban hecho mejoras en las tierras de la
finca. Ms an, las condiciones de sus contratos haban desalentado a los
arrendatarios a efectuar cambios por su cuenta. La seora Lufton haba odo que
algunos de los arrendatarios de otras fincas haban adoptado mtodos agrcolas
ms avanzados, pero, en las tierras de Eversby Priory, las cosas seguan siendo
como haban sido los ltimos cien aos.
Todo lo que aquella mujer le haba explicado confirmaba lo que Devon le
haba dicho antes.
Por qu no le haba contado Theo nada sobre los problemas financieros de
la finca? Le haba dicho que la casa estaba descuidada porque nadie haba querido
cambiar la decoracin de su difunta madre. Le haba prometido que podra
encargar damasco de seda y papel francs para las paredes, nuevas cortinas de
terciopelo, renovar la pintura y los enlucidos, las alfombras y los muebles. Segn
l, mejoraran las cuadras e instalaran lo ltimo en equipos para los caballos.
Theo se haba inventado un cuento de hadas, y era tan bonito que ella haba
querido crerselo. Pero nada de ello era verdad. Habra sabido que tarde o

temprano ella se enterara de que no podan permitirse nada de lo que le haba


prometido. Cmo haba esperado que reaccionara?
Nunca lo sabra. Theo ya no estaba, y su matrimonio haba terminado antes
de empezar siquiera. Lo nico que poda hacer era olvidar el pasado y cambiar el
rumbo de su vida.
Pero antes tena que enfrentarse a la incmoda realidad de que haba sido
injusta con Devon. Era un canalla arrogante, eso seguro, pero estaba en todo su
derecho de decidir el destino de Eversby Priory. Ahora le perteneca. Haba estado
fuera de lugar y se haba portado como una bruja; tendra que disculparse por ello,
aun a sabiendas de que le echara en cara cada palabra.
Apesadumbrada, Kathleen avanz con dificultad por la hierba enfangada.
El agua le entraba por las costuras y las viras de los zapatos y le calaba las medias.
Al poco rato, el velo de viuda, que haba apartado hacia atrs y le colgaba a la
espalda, estaba empapado y le pesaba muchsimo. El olor a anilina, que se usaba
para teir las prendas de luto, era especialmente acre al mojarse. Tendra que
haberse cambiado el tocado de interior por un sombrero en lugar de salir
impulsivamente a toda prisa. Daba la impresin de que no era mejor que las
gemelas; menudo ejemplo les haba dado, corriendo de aqu para all como una
loca.
Dio un brinco cuando un relmpago rasg el cielo embravecido. El corazn
empez a latirle con fuerza, y se remang la falda para correr a ms velocidad por
el campo. La tierra se haba ablandado, de modo que los tacones se le hundan a
cada paso. La lluvia caa en chaparrones violentos, que doblaban los tallos de las
escabiosas azules y las doncellas de la centaura hasta que las cabezuelas acababan
en la hierba. La tierra arcillosa al final del campo se habra convertido en lodo
cuando la alcanzara.
Son otro trueno, tan explosivo que Kathleen se estremeci y se tap los
odos. Se dio cuenta de que se le haba cado el chal y se volvi para buscarlo,
protegindose los ojos con una mano. La prenda de lana yaca en el suelo, a pocos
metros de distancia.
Maldita sea! exclam, y retrocedi para recuperarlo.
Se detuvo con un grito al echrsele encima una inmensa sombra negra que
iba demasiado deprisa para esquivarla. Instintivamente se volvi y se tap la
cabeza con los brazos. Ensordecida por el estrpito de un trueno mezclado con el
rugido de su propio pulso en los odos, esper, temblando, a que pasara lo que
fuera. Como no le ocurri ningn desastre, se enderez y se sec el agua de la cara
con la manga.
Una forma inmensa se eriga a su lado... un hombre montado en un fuerte
caballo de tiro negro. Vio, perpleja, que era Devon. No pudo decir nada para salvar
la vida. Devon no iba equipado para montar; ni siquiera llevaba guantes. Ms

desconcertante an, llevaba puesto el sombrero de fieltro de un mozo de cuadra,


como si lo hubiera tomado prestado al salir a toda prisa.
Lady Helen me pidi que viniera a buscarla grit Devon con una
expresin impenetrable. O vuelve conmigo o nos quedamos aqu discutiendo en
medio de una tormenta elctrica hasta que ambos acabemos flambeados.
Personalmente, yo preferira lo segundo; sera mejor que leer el resto de esos libros
contables.
Kathleen se lo qued mirando, atnita.
En trminos prcticos, poda montar en ancas con Devon para volver a la
casa. El caballo de tiro, robusto y de carcter tranquilo, era lo bastante fuerte para
llevarlos a ambos. Pero cuando intent imaginrselo... Sus cuerpos en contacto...
Sus brazos rodendole el cuerpo...
No. No soportara estar as de cerca de ningn hombre. Se estremeci al
pensarlo.
No puedo montar con usted. Aunque procur sonar decidida, habl
con voz temblorosa y lastimera. La lluvia le resbalaba por la cara en forma de
riachuelos que se le metan en la boca.
Devon abri la boca como si fuera a soltar una respuesta mordaz. Pero
cuando le recorri el cuerpo empapado con la mirada, su expresin se suaviz:
Lleve usted el caballo, entonces, y yo regresar a pie.
No alcanz por fin a decir Kathleen, a quien la oferta haba dejado
atnita. Pero... gracias. Por favor, regrese a casa.
Andaremos los dos indic Devon con impaciencia, o montaremos los
dos. Pero no la dejar sola.
Estar perfectamente...
Se interrumpi y se estremeci al or un trueno espeluznante.
Permtame llevarla a casa pidi Devon en un tono pragmtico, como si
estuvieran hablando en un saln en lugar de hacerlo bajo una violenta tormenta de
verano. Si lo hubiera dicho de un modo autoritario, puede que Kathleen lo hubiera
rechazado. Pero, por alguna razn, Devon supuso que suavizar su actitud era la
mejor forma de ablandarla.
El caballo cabece y piaf, impaciente.
Desesperada, comprendi que tendra que regresar montando con l. No
haba otra opcin.
Primero tengo algo que decirle dijo, ansiosa, tras rodearse el cuerpo con
los brazos.
Devon arque las cejas con una expresin fra en el rostro.
Yo... Trag saliva con fuerza, y las palabras le salieron a toda
velocidad. Lo que dije antes en el estudio fue desagradable, y falso, y lamento
haberlo dicho. Estuvo muy mal por mi parte. Se lo dejar muy claro al seor

Totthill y al seor Fogg. Y a su hermano.


A Devon le cambi la cara, y las comisuras de sus labios insinuaron una
sonrisa que alteraron por completo los latidos de su corazn.
No se moleste en mencionrselo. Los tres me dirn cosas peores antes de
que todo esto haya terminado.
Sin embargo, no fue justo por mi parte...
Est olvidado. Venga, la lluvia est arreciando.
Tengo que recoger mi chal.
Es eso? pregunt Devon tras seguir su mirada hasta la tela
amontonada a lo lejos. Dios mo, djelo ah.
No puedo...
Ya se habr echado a perder. Le comprar otro.
No podra aceptar algo tan personal de usted. Adems... no puede
permitirse gastos extra, ahora que es propietario de Eversby Priory.
Vio la deslumbrante sonrisa de Devon.
Se lo reemplazar asegur este. Hasta donde yo s, la gente con mi
cantidad de deudas jams se preocupa por ahorrar. Se desliz hacia atrs hasta
el borrn trasero de la silla, y alarg una mano hacia abajo. Su figura se recortaba,
corpulenta y esbelta, contra el cielo revuelto, con los rasgos severos sumidos en la
oscuridad.
Kathleen le dirigi una mirada dubitativa; tendra que hacer mucha fuerza
para levantarla hasta que estuviera montada.
Podr sostenerme? le pregunt, intranquila.
No soy ningn petimetre, seora solt Devon, que pareca ofendido.
Tengo la falda empapada y pesa mucho...
Deme la mano.
Se acerc y l le sujet la mano con fuerza. Un escalofro nervioso le recorri
el cuerpo.
No haba tocado a ningn hombre desde haca tres meses, cuando muri
Theo. Lord Berwick haba asistido al funeral, y despus haba ido a dar un abrazo
incmodo a Kathleen, pero ella haba preferido ofrecerle la mano enguantada.
No puedo le haba susurrado, y lord Berwick, comprensivo, haba
asentido con la cabeza. Aunque era un buen hombre, no era nada dado a las
demostraciones de cario. Lady Berwick era igual, una mujer benvola pero
reservada que haba intentado ensear a sus hijas y a Kathleen el valor de
contenerse.
Domina tus emociones le haba aconsejado siempre, o ellas te
dominarn a ti.
Un chorro glido de lluvia le baj por la manga, y el contraste con el calor
de la mano de Devon la hizo estremecer.

El caballo esperaba pacientemente, azotado por el viento y la lluvia.


Quiero que salte oy que Devon deca, y yo la levantar hasta que
llegue al estribo con el pie izquierdo. No trate de montar a mujeriegas. Hgalo a
horcajadas.
Cundo tengo que saltar?
Ahora ira bien respondi Devon con sequedad.
Kathleen hizo acopio de fuerzas y se impuls hacia arriba con toda la
energa de que fue capaz. Devon aprovech para levantarla del suelo con una
facilidad pasmosa. Ni siquiera tuvo que buscar el estribo; aterriz perfectamente
en la silla con la pierna derecha doblada. Con un grito ahogado, se esforz por
conservar el equilibrio, pero Devon ya se haba encargado de rodearla con el brazo
izquierdo para asegurarla.
Ya la tengo. Sintese bien... tranquila.
Se puso tensa al notar la fuerza de los msculos de Devon al amarrarla
firmemente mientras le rozaba la oreja con su aliento.
Le est bien empleado por llevar cestas a vecinos achacosos dijo.
Piense que todas las personas egostas estn a salvo en casa, sin mojarse.
Por qu vino a buscarme? logr preguntar, intentando dominar las
pequeas sacudidas que no dejaban de agitarla.
Lady Helen estaba preocupada. Una vez seguro de que estaba bien
sentada, Devon tir del velo hacia arriba para quitrselo de la cabeza y lo arroj al
suelo. Lo siento solt antes de que pudiera protestar. Pero ese tinte huele
como el suelo de una taberna del East End. Pase la pierna al otro lado de la silla,
vamos.
No puedo, la tengo atrapada en la falda.
El caballo se movi bajo sus cuerpos. Incapaz de encontrar donde aferrarse
en la superficie lisa de la silla, Kathleen lo hizo sin querer en el muslo de Devon,
duro como una piedra. Con un grito ahogado, apart de inmediato la mano. Por
ms aire que inspirara, le resultaba insuficiente.
Devon se pas momentneamente las riendas a la mano izquierda, se quit
el sombrero de fieltro y se lo coloc a ella en la cabeza. Despus, le apart las capas
enmaraadas de tela de la falda hasta poder enderezarle la pierna lo bastante como
para pasrsela por encima de la cruz del caballo.
De nia haba montado a ancas con las hijas de los Berwick cuando haban
dado algn paseo en potro. Pero de ningn modo poda compararse con la
sensacin de tener detrs a un hombre de complexin fuerte que le encerraba las
piernas con las de l. Aparte de la crin del caballo, no tena dnde sujetarse: ni
riendas a las que aferrarse ni estribos donde afianzar los pies.
Devon puso el caballo a medio galope, un paso que era impecablemente
fluido y suave para un rabe o un purasangre. Pero era muy distinto para un

caballo de tiro de pecho ancho, que tena las patas ms alejadas de su centro de
gravedad, de modo que el paso en tres tiempos era ms corto y redondo. Kathleen
vio al instante que Devon era un experto jinete, que se mova acompasadamente
con el caballo y se comunicaba con seales explcitas. Aunque ella intent seguir
con soltura el medio galope, montar as no era igual que hacerlo sola y, para su
vergenza, acab botando sobre la silla como una novata.
Tranquila. No dejar que se caiga asegur Devon, que la rode con ms
fuerza con el brazo.
Pero no tengo donde...
Reljese.
Al ver lo bien que mantena el centro de gravedad de los dos juntos,
destens los msculos. La espalda le qued perfectamente apoyada en el trax de
Devon y entonces, como por arte de magia, logr acompasar sus movimientos con
los del caballo. Al adoptar la misma cadencia, sinti una extraa satisfaccin
cuando not como su cuerpo y el de Devon formaban un tndem perfecto sobre el
animal.
Tena la mano de Devon extendida sobre el estmago para servirle de
apoyo. A pesar de la cantidad de tela de su falda, notaba como los msculos
robustos de los muslos de Devon se flexionaban rtmicamente. Un dulce e
insoportable deseo empez a crecer en su interior, y se intensific hasta que tuvo la
impresin de que iba a explotar.
Cuando iniciaron el ascenso de la colina, Devon aminor la marcha del
caballo, y una vez al paso, se inclin hacia delante para distribuir ms peso sobre
las patas delanteras del animal. Obligada a hacer lo mismo, Kathleen se aferr a la
crin negra del caballo de tiro. Oy la voz de Devon, apagada por el estrpito de un
trueno. Volvi la cabeza para orlo mejor, y not la electrizante textura de una
barba incipiente cuando l le roz la mejilla con la mandbula. Eso le provoc un
cosquilleo en la garganta, como si acabara de hundir los dientes en un panal.
Ya casi hemos llegado repiti Devon, lanzndole el aliento en la piel
mojada.
Subieron la colina y se dirigieron a medio galope hacia las cuadras, un
edificio de ladrillo color ciruela de dos plantas con entradas en forma de arco y
marcos de piedra enmohecida. Albergaba una docena de caballos de silla a un
lado, y diez caballos de tiro y una mula en el otro. Las cuadras disponan tambin
de un cuarto para sillas, un par de cuartos para arreos y arneses, un desvn para
forraje, una cochera y diversos aposentos para los mozos de cuadras.
Comparadas con la casa solariega de Eversby Priory, las cuadras estaban en
mucho mejor estado. Sin duda, eso se deba a la influencia del jefe de cuadras, el
seor Bloom, un robusto caballero de Yorkshire con unas patillas de boca de hacha
blancas unidas con el bigote y unos brillantes ojos azules. Lo que a Bloom le faltaba

de alto, lo tena de fornido, y sus manos eran tan rollizas y fuertes que parta
nueces con los dedos. No haba cuadras en el mundo dirigidas con tanta exigencia:
el suelo estaba siempre sumamente limpio, y tanto los metales como los cueros de
los elementos de la caballera, muy lustrados. Los caballos que estaban al cuidado
de Bloom vivan mejor que la mayora de personas. Kathleen lo haba conocido
unos quince das antes del accidente de Theo y le haba cado bien al instante.
Bloom conoca las caballerizas de Carbery Park, as como la excepcional raza rabe
que haba desarrollado el padre de Kathleen, y haba estado encantado de incluir a
Asad en las cuadras de los Ravenel.
Tras el accidente de Theo, el seor Bloom haba apoyado a Kathleen en su
decisin de evitar sacrificar a Asad, a pesar de las exigencias de los amigos y los
conocidos de Theo. Bloom saba que la temeridad de Theo haba provocado la
tragedia.
Un jinete jams debera acercarse a su montura enojado haba dicho
Bloom a Kathleen en privado, llorando tras la muerte de Theo. Conoca al conde
desde que era nio, y le haba enseado a montar. Especialmente a un caballo
rabe. Se lo dije a lord Trenear: Si se enfrenta con Asad, lo volver salvaje. Vi que
el seor tena uno de sus habituales arranques. Le dije que haba otras doce
monturas mejores para l ese da. No quiso escucharme, pero me culpo a m
mismo igualmente.
Kathleen haba sido incapaz de volver a las cuadras desde la defuncin de
Theo. No culpaba a Asad en absoluto por lo que haba sucedido, pero tema lo que
pudiera sentir al verlo. Haba fallado a Asad, lo mismo que haba fallado a Theo, y
no saba cundo, o cmo, podra llegar a asumirlo.
Al ver que cruzaban el arco principal de las cuadras, cerr un momento los
ojos y not que se le helaba el alma. Junt los labios y logr quedarse callada. Cada
vez que respiraba, inhalaba el conocido aroma de los caballos, las cuadras y el
forraje, los reconfortantes olores de su niez.
Devon detuvo el caballo y desmont primero, mientras se aproximaban un
par de mozos de cuadra.
Dedicad un tiempo adicional a cuidarle las patas, chicos dijo la voz
afable del seor Bloom. Esta clase de clima provoca aftas. Alz la vista hacia
Kathleen y su actitud cambi. Milady. Me alegra verla aqu de nuevo.
Sus miradas se encontraron. Kathleen esperaba un atisbo de acusacin en
sus ojos, despus de la forma en que haba esquivado las cuadras y abandonado a
Asad. Pero solo reflejaban simpata y preocupacin.
Yo tambin me alegro de verlo, seor Bloom respondi, con una sonrisa
temblorosa.
Al desmontar, a Kathleen le sorprendi que Devon la ayudara. Le rode la
cintura con las manos para facilitarle bajar. Se volvi hacia l, y l le quit con

cuidado el sombrero de la cabeza.


Gracias por prestarme su sombrero, seor Bloom dijo tras devolver la
empapada prenda de fieltro al jefe de cuadras.
Me alegra que haya podido encontrar a lady Trenear en medio de toda
esa lluvia y ese vendaval. Como se fij en que Kathleen lanzaba una mirada
rpida a la hilera de compartimentos, coment: Asad est de muy buen humor,
milady. Estas ltimas semanas, ha sido el animal que se ha portado mejor de las
cuadras. Me imagino que le gustar or una o dos palabras suyas.
El corazn de Kathleen lati irregularmente. El suelo de las cuadras pareca
moverse bajo sus pies.
Supongo que podra verlo un momento asinti, nerviosa.
Para su asombro, not que Devon le deslizaba los dedos debajo del mentn
para incitarla cariosamente a mirarlo. Tena la cara empapada, las pestaas
salpicadas de agua, y los rizos de pelo goteantes le brillaban como cintas.
Tal vez ms tarde dijo al seor Bloom, sin apartar su intensa mirada de
Kathleen. No queremos que lady Trenear pille un resfriado.
No, claro que no asegur enseguida el jefe de cuadras.
Kathleen trag saliva con fuerza y desvi la mirada de Devon. Estaba
temblando por dentro, presa de un creciente pnico.
Quiero verlo susurr.
Sin decir nada, Devon la sigui por la hilera de compartimentos. Oy al
seor Bloom dar instrucciones a los mozos de cuadra para que atendieran al
caballo de tiro:
No perdis el tiempo, chicos! Almohazad bien al caballo y dadle salvado
caliente.
Asad esperaba en uno de los compartimentos del fondo, observando alerta
cmo Kathleen se acercaba. Levant la cabeza, y orient las orejas hacia delante al
reconocerla. Era un compacto caballo castrado con unos potentes cuartos traseros,
una elegante estructura que le proporcionaban rapidez y resistencia a la vez. Era
de un tono castao tan claro que pareca dorado y tena la crin y la cola muy
rubios.
Hola, guapo exclam con cario Kathleen, alargando la mano con la
palma hacia arriba.
Asad se la oli y relinch para darle la bienvenida. Agach la hermosa
cabeza y avanz hasta la parte delantera del compartimento. Cuando Kathleen le
acarici el hocico y la frente, el animal reaccion con pura alegra, resoplando
suavemente y acercndole ms el hocico.
No tendra que haber esperado tanto para venir a verte dijo, llena de
arrepentimiento. Se inclin con torpeza para besar el espacio entre los ojos del
caballo. Not que el animal le mordisqueaba delicadamente el hombro del vestido

e hizo una mueca. Le apart la cabeza y le rasc el sedoso cuello tal como saba que
a l le gustaba. Pobrecito, no tendra que haberte dejado solo. Entrelaz los
dedos en la crin rubia de la montura.
El animal apoy entonces la cabeza en su hombro, y al ver este gesto de
confianza se le hizo un nudo en la garganta.
No fue culpa tuya susurr. Fue culpa ma. Lo siento, lo siento tanto...
Tena la garganta tan contrada que le dola incluso. Por ms fuerte que
tragara, no lograba destensarla. Le costaba respirar. Solt el cuello de Asad y se
volvi. Resollando, tambalendose, choc con el trax firme de Devon.
l la sujet por los codos para ayudarla a conservar el equilibrio.
Qu le pasa?
Los latidos frenticos de su corazn apenas le dejaron or la voz de Devon.
Sacudi la cabeza, esforzndose por no sentir nada, por no derrumbarse.
Dgamelo insisti Devon mientras la zarandeaba con cuidado pero con
urgencia.
No le salan las palabras. Y se ech a sollozar desconsoladamente. La
presin de la garganta le desapareci con una rapidez sorprendente, y los ojos se le
llenaron de un lquido ardiente. Empuj a Devon, desesperada. No, Dios mo...
Estaba perdiendo el control en las circunstancias ms humillantes que poda
imaginarse, ante la ltima persona en el mundo que querra que lo viera.
El brazo de Devon le rode los hombros con fuerza. Ignorando que
intentaba zafarse de l, la condujo por la hilera de compartimentos.
Milord? pregunt el seor Bloom algo alarmado al verlos. Qu
necesita la muchacha?
Privacidad contest Devon secamente. Dnde puedo llevarla?
Al cuarto para sillas indic el jefe de cuadras a la vez que sealaba la
entrada en forma de arco que haba al otro lado de los compartimentos.
Devon medio empuj y medio llev a Kathleen a la estancia sin ventanas y
con las paredes cubiertas de tablas machihembradas. Luchaba con l, agitando el
cuerpo como si se estuviera ahogando en el agua. Oy que repeta su nombre
varias veces, con paciencia, mientras la retena con los brazos. Cuanto ms luchaba
ella, con ms firmeza la sujetaba l, hasta tenerla estrechada contra el pecho, hecha
un manojo de nervios. Intentar reprimir los sonidos escalofriantes que le salan de
la garganta solo sirvi para empeorarlos.
Est segura oy que le deca. Tranquila... est segura. No la soltar.
Se percat vagamente de que ya no estaba intentando escapar sino
esforzndose por apretujarse ms contra l para esconderse en su cuerpo. Le rode
el cuello con los brazos y le hundi la cara en el cuello mientras sollozaba con
demasiada fuerza para pensar o para respirar. La emocin la embarg sin que
pudiera descomponerla en sus distintas partes. Sentir tantas cosas a la vez era

como una especie de locura.


El cors le oprima como si fuera un ser vivo que la estrujara entre sus
fauces. Perdi las fuerzas y le cedieron las rodillas. Su cuerpo se dobl y se
desmoron despacio, y not que unos brazos robustos la sujetaban y la levantaban
del suelo. No tena forma de orientarse, ni de controlar nada. Solo poda rendirse,
sumirse en las sombras que la devoraban.

4
Pasado un largusimo rato fue volviendo gradualmente a la realidad. Se
movi, consciente de una breve conversacin murmurada y de unos pasos que se
alejaban, as como del incesante ruido de la lluvia en el tejado. Irritada, volvi la
cara para alejarse de estos ruidos porque quera dormitar un poco ms. Algo suave
y clido le toc la mejilla, permaneci un instante en ella, y ese roce la despert.
Tena las extremidades pesadas y relajadas, y la cabeza apoyada
cmodamente. Estaba firmemente sujeta contra una superficie slida que suba y
bajaba rtmicamente. Al respirar, inhalaba la fragancia de los caballos y del cuero, y
de algo fresco como el vetiver. Tena la extraa impresin de que era por la
maana... pero algo no acababa de encajar...
Record la tormenta y se puso tensa. Un susurro le hizo cosquillas en la
oreja:
Est segura. Descanse apoyada en m.
Qu...? balbuce, abriendo los ojos de golpe. Y, tras pestaear,
aadi: Dnde...? Oh!
Se encontr mirando un par de ojos azul oscuro. Sinti una leve punzada,
no del todo desagradable, en algn lugar bajo las costillas, y vio que Devon la
estaba sujetando. Yacan en el suelo del cuarto para sillas, sobre un montn de
mantas dobladas para los caballos. Era el lugar ms clido y seco de las cuadras,
situado cerca de los compartimentos para facilitar su acceso. Un tragaluz
iluminaba las hileras de sillas colgadas de las paredes de pino blanco; la lluvia
chorreaba por el cristal y proyectaba unas sombras moteadas al interior de la
habitacin.
Tras decidir que no estaba preparada para enfrentarse a lo terrible que era la
forma en que acababa de comportarse, Kathleen volvi a cerrar los ojos. Los
prpados, hinchados, le escocan, y se los frot torpemente.
No dijo Devon, que le tom una de las muecas para apartarle la
mano. Los dejar peor. Le puso en la mano un pao suave, uno de los trapos
que se usaban para pulir los arreos. Est limpio. El jefe de cuadras lo trajo hace
unos minutos.
Acaso l...? Quiero decir, espero que yo no estuviera... as solt con un

hilito de voz.
Cmo?, en mis brazos? pregunt, divertido. Me temo que s.
Qu debe de haber pensado...! se quej con un gemido tembloroso de
angustia.
Nada en absoluto. De hecho, dijo literalmente que le ira bien berrear
un poco.
Es decir, llorar como una nia pequea.
Humillada, se sec los ojos y se son la nariz.
Devon le desliz la mano por el pelo alborotado hasta encontrarle el cuero
cabelludo con las yemas de los dedos para acaricirselo cariosamente como si
fuera un gato. Era de lo ms indecoroso que la tocara de esta forma, pero como era
increblemente agradable no fue capaz de protestar.
Dgame qu pas pidi l en voz baja.
Se senta hueca por dentro. Tena el cuerpo flcido como un saco de harina
vaco. Hasta el esfuerzo de sacudir la cabeza le result agotador.
Dgamelo insisti Devon, que sigui acaricindole el pelo con una
mano tranquilizadora.
Estaba demasiado exhausta para negarse.
Fue culpa ma se oy decir a s misma. Un riachuelo clido le fluy de
la comisura externa del ojo y desemboc en el nacimiento del pelo. Yo soy el
motivo de que Theo est muerto.
Devon permaneci callado, esperando pacientemente a que prosiguiera.
Y, al hacerlo, las palabras le salieron a toda velocidad, cargadas de
vergenza:
Yo le incit a hacerlo. Nos habamos estado peleando. Si me hubiera
comportado como era debido, si hubiera sido buena en lugar de mala, Theo
seguira vivo. Haba planeado montar a Asad aquella maana, pero Theo quera
que me quedara y me enfrentara a l, y yo me negu, no quera hacerlo estando l
en aquel estado. Entonces Theo dijo que ira a montar conmigo, pero yo le
coment... Se detuvo con un desdichado sollozo, y continu con decisin: Le
coment que no podra seguirme el ritmo. La noche anterior haba bebido y segua
sin tener la cabeza despejada.
El pulgar de Devon le acarici la sien, cruzando el rastro de agua salada.
As que decidi demostrarle que estaba equivocada dijo a Kathleen
pasado un instante.
Kathleen asinti con la mandbula temblorosa.
Sali corriendo hacia las cuadras, medio borracho y furioso prosigui
Devon, e insisti en montar un caballo que, seguramente, ni siquiera sobrio
habra podido controlar.
Porque yo no lo manej como debera hacer una buena esposa...

asegur Kathleen, que contrajo los msculos de la cara.


Espere solt Devon mientras a ella se le escapaba un nuevo sollozo.
No, no empiece otra vez. No diga nada. Inspire.
Dej de tocarle el pelo y la sent ms incorporada en su regazo para que sus
miradas estuvieran prcticamente a la misma altura. Tras tomar un pao limpio, le
sec las mejillas y los ojos como si fuera una nia.
Vamos a plantear racionalmente este asunto indic. En primer lugar,
en cuanto a lo de manejar a Theo... un marido no es un caballo al que hay que
adiestrar. Mi primo era un hombre adulto, dueo de su propio destino. Eligi
correr un riesgo absurdo, y pag el precio.
S, pero haba bebido...
Tambin eso fue decisin suya.
A Kathleen le llam la atencin que hablara de forma tan prctica y directa.
Desde luego ya esperaba que la culpara, puede que ms incluso de lo que se
culpaba ella misma, si eso era posible. Nadie poda negar su culpabilidad; era
demasiado evidente.
Fue culpa ma insisti. Theo no era dueo de s mismo cuando estaba
enojado. Tena el juicio mermado. Tendra que haber encontrado la forma de
aplacarlo y, en lugar de eso, lo llev al lmite.
No era responsabilidad suya salvar a Theo de s mismo. Cuando decidi
portarse como un imbcil impulsivo, nadie podra haberlo detenido.
Pero no fue ninguna decisin, comprende? Theo no pudo evitar que yo
lo pusiera de mal genio.
Claro que s. Devon hizo una mueca como si hubiera dicho algo
absurdo.
Cmo lo sabe?
Porque soy un Ravenel. Tengo el mismo genio endiablado que l. Siempre
que sucumbo a l, soy plenamente consciente de lo que estoy haciendo.
Kathleen sacudi la cabeza, mostrando su poca disposicin a que la
calmara.
Usted no oy la forma en que le habl. Fui muy sarcstica y cruel... Oh,
tendra que haberle visto la cara...!
S, estoy seguro de que fue un autntico incordio. Pero unas cuantas
palabras hirientes no fueron un motivo suficiente para que Theo tuviera una
rabieta suicida.
Mientras reflexionaba sobre estas palabras, Kathleen se dio cuenta,
sobresaltada, de que haba hundido los dedos en los mechones cortos de pelo de la
nuca de Devon. Le estaba rodeando el cuello con los brazos. Cundo haba hecho
eso? Sonrojadsima, apart bruscamente las manos de l.
No tiene compasin por Theo porque no le caa bien coment,

incmoda, pero...
Tampoco he decidido todava si me cae usted bien. Eso no cambia mi
opinin sobre la situacin.
Kathleen lo mir con los ojos desorbitados. De algn modo, su valoracin
fra y nada sentimental la reconfortaba ms que la compasin.
Corrieron a buscarme, despus de que ocurriera se oy a s misma
contarle. Theo yaca en el suelo. Se haba desnucado, y nadie quera moverlo
hasta que llegara el mdico. Me agach junto a l y dije su nombre, y, cuando
escuch mi voz, abri los ojos. Vi que se estaba muriendo. Le puse una mano en la
mejilla y le dije que lo amaba, y Theo respondi: No eres mi esposa. Fueron las
ltimas palabras que dijo. Cuando lleg el mdico ya estaba inconsciente... Le
saltaron ms lgrimas de los ojos. No se dio cuenta de que estaba retorciendo el
trapo de pulir con los dedos hasta que Devon se los cubri con una mano para
poner fin a aquel movimiento inquieto.
Yo no dara demasiadas vueltas a las ltimas palabras de Theo indic
Devon. No poda esperarse que fuera coherente. Estaba desnucado, por el amor
de Dios. Le acarici los nudillos con la palma de la mano. Escuche, mi
regaderita, era propio de mi primo hacer alguna temeridad en cualquier momento.
Siempre lo haba sido. La vena imprudente corre en la familia Ravenel desde hace
siglos. Aunque se hubiera casado con una santa, Theo habra perdido igualmente
los estribos.
Yo no soy una santa, desde luego se lament Kathleen con la cabeza
gacha.
Lo supe en cuanto la conoc asegur Devon con la diversin reflejada
en su voz.
Sin alzar la cabeza, Kathleen se qued observando la mano que le cubra los
dedos, elegante pero excepcionalmente fuerte, con algo de vello en el dorso.
Ojal pudiera volver atrs susurr.
Nadie puede culparla por lo que pas.
Yo me culpo.
Dejad que disimule la marca como quiera cit Devon irnicamente,
siempre llevar el dolor de lo que ha hecho en el corazn.
Al reconocer las palabras de La letra escarlata, Kathleen lo mir con tristeza.
Me compara con Hester Prynne?
Solo en su aspiracin a ser mrtir. Aunque Hester se divirti de lo lindo
antes de llevarse su merecido, mientras que usted, al parecer, no lo ha hecho
demasiado.
Divertido? La perplejidad ocup el lugar de la desesperacin. De
qu est hablando?
Me imagino que hasta una dama como es debido encontrar cierto placer

en el lecho conyugal coment, mirndola fijamente.


Kathleen, atnita, solt un grito ahogado de indignacin.
Yo... Usted... Cmo se atreve a sacar semejante tema...! Haba sido tan
tierno y le haba ofrecido tanto consuelo, y ahora haba vuelto a ser el canalla
insoportable de antes. Como si fuera a hablar de eso con alguien, y mucho
menos con usted! Cuando se retorci y empez a levantarse de su regazo, l la
mantuvo en su sitio sin esfuerzo.
Antes de que se vaya justificadamente indignada dijo, tal vez quiera
abrocharse el cors.
Dios mo... Kathleen vio, horrorizada, que llevaba los primeros botones
del vestido y los dos corchetes superiores del cors desabrochados. Se puso
coloradsima. Oh! Cmo ha podido?
No respiraba bien explic Devon con un brillo divertido en los ojos.
Cre que necesitaba ms el oxgeno que el recato. Tras ver como se esforzaba
frenticamente por abrocharse de nuevo el cors, pregunt educadamente:
Puedo ayudarla?
No. Aunque estoy segura de que es experto en ayudar a las damas con
sus prendas ntimas.
No suelen ser damas. Rio en voz baja mientras ella toqueteaba el panel
trasero del cors cada vez ms asustada.
La tensin de la tarde la haba dejado tan debilitada que hasta la tarea ms
sencilla le resultaba difcil. Jade mientras mova los dedos para juntar los bordes
del cors.
Permtame dijo bruscamente Devon tras observarla un momento. Le
apart las manos y empez a abrocharle eficientemente la prenda. Al notar el roce
de sus nudillos en la piel de la parte superior del trax, Kathleen solt un grito
ahogado. Tras acabar con los corchetes, empez con los botones del corpio.
Tranquila. No voy a forzarla; no soy tan depravado como mi fama parece indicar.
Adems, un pecho de proporciones tan modestas, aunque encantador, no es
suficiente para desatar mi lujuria.
Kathleen lo fulmin con la mirada y se qued inmvil, aliviada en el fondo
porque le haba dado un motivo para volver a odiarlo. Hbilmente, Devon manej
los botones hasta que cada uno de ellos estuvo firmemente sujeto en su presilla.
Sus pestaas le proyectaban sombras mosqueadas sobre las mejillas mientras le
miraba la parte superior del trax.
Ya est murmur.
Kathleen se levant de su regazo con las prisas de un gato escaldado.
Cuidado. Devon se estremeci cuando le apoy la rodilla sin ningn
cuidado. Todava tengo que engendrar un heredero, lo que hace que ciertas
partes de mi anatoma sean ms valiosas para la finca que las joyas de la familia.

Para m no son valiosas asegur ella, y se puso de pie tambalendose.


Aun as, yo les tengo mucho cario afirm con una enorme sonrisa a la
vez que se levantaba gilmente y la sujetaba para que no se cayera.
Consternada por el deplorable estado en que haba quedado su falda,
arrugada y enlodada, Kathleen se sacudi las briznas de heno y los pelos de
caballo que se le haban quedado pegados en el crep negro.
Quiere que la acompae hasta la casa? pregunt Devon.
Prefiero que vayamos por separado respondi.
Como quiera.
Nunca hablaremos de esto aadi Kathleen tras erguir la espalda.
Muy bien.
Adems... todava no somos amigos.
Somos enemigos, entonces? Le sostuvo la mirada.
Eso depende indic Kathleen, que inspir, vacilante. Qu... qu har
con Asad?
Se quedar en la finca hasta que haya podido ser adiestrado de nuevo
contest con una expresin ms suave en la cara. Es todo lo que puedo prometer
de momento.
Aunque no era exactamente la respuesta que le habra gustado, era mejor
que la posibilidad de que vendiera a Asad de inmediato. Si era posible adiestrarlo
de nuevo, podra terminar por lo menos en manos de alguien que lo valorara.
Entonces... dijo. Supongo que... no somos enemigos.
Lo tena delante, en mangas de camisa, sin corbata ni cuello a la vista.
Llevaba los bajos de los pantalones enlodados. Iba despeinado y se le haba
quedado una brizna de heno en el pelo... pero as de desaliado, era de algn
modo ms atractivo incluso que antes. Se acerc a l vacilante, llena de timidez, y
l se qued muy quieto mientras ella alargaba la mano para quitarle el heno del
cabello. Sus mechones morenos, alborotados, le resultaban incitantes, y vio uno a
su derecha que casi la tent para alisarlo.
Cunto dura el perodo de luto? le pregunt bruscamente.
Kathleen parpade, sorprendida.
Para una viuda? Hay cuatro perodos de luto respondi.
Cuatro?
El primero dura un ao; el segundo, seis meses; el tercero, tres meses, y
luego se pasa el resto de su vida de medio luto.
Y si la viuda quiere volver a casarse?
Puede hacerlo pasado un ao y un da, aunque est muy mal visto que se
case tan deprisa a no ser que tenga hijos o carezca de ingresos.
Muy mal visto pero no prohibido?
S. Por qu lo pregunta?

Simple curiosidad contest Devon, encogindose de hombros con aire


despreocupado. Los hombres solo tienen que estar de luto seis meses,
seguramente porque no toleraramos estarlo ms tiempo.
El corazn de un hombre es distinto del de una mujer coment,
encogindose de hombros.
La contempl con una expresin burlona.
Las mujeres aman ms explic Kathleen. Y, al ver su expresin,
pregunt: Cree que me equivoco?
Creo que conoce poco a los hombres dijo con delicadeza.
He estado casada: no quiero conocer nada ms. Se dirigi hacia la
puerta y se detuvo para volverse hacia l. Gracias dijo, y se march antes de
que pudiera responderle.

Devon se acerc hasta el umbral despus de que Kathleen se fuera. Cerr los
ojos y, tras apoyar la frente en el marco, solt un suspiro controlado.
Por Dios... la deseaba por encima de la decencia.
Se volvi y recost la espalda en la pared de tablas machihembradas,
intentando comprender lo que le estaba pasando. Una desastrosa sensacin de
euforia lo haba invadido. Presenta que haba experimentado un cambio radical
del que no haba marcha atrs.
No soportaba ver llorar a una mujer. Al primer indicio de lgrimas, siempre
haba salido corriendo como una liebre en una caza con perros. Pero en cuanto
haba rodeado a Kathleen con los brazos, en un simple instante, el mundo, el
pasado, todo aquello de lo que siempre haba estado seguro haba desaparecido.
Haba recurrido a l, no por pasin ni por miedo, sino por la simple necesidad
humana de tener a alguien cerca. Lo haba electrizado. Nadie haba buscado jams
consuelo en l, y drselo le haba resultado insoportablemente ms ntimo que el
ms trrido de los actos sexuales. Haba notado la fuerza con que todo su ser la
haba envuelto en un momento de dulce y pura conexin.
Tena la cabeza hecha un lo. Le segua ardiendo el cuerpo por la sensacin
de tener a Kathleen sentada en el regazo. Antes de que se hubiera recuperado por
completo, le haba besado la sedosa mejilla, mojada de lgrimas saladas y lluvia
veraniega. Quera besarla otra vez, por todas partes, durante horas. Quera tenerla
desnuda y exhausta en sus brazos. Despus de toda su experiencia del pasado, el
placer fsico haba perdido todo rastro de novedad, pero ahora deseaba a Kathleen
Ravenel de una forma que lo asustaba.
Qu situacin ms detestable!, pens brutalmente. Una finca arruinada,
una fortuna agotada, y una mujer a la que no poda tener. Kathleen pasara un ao
y un da de luto, e incluso despus de ese tiempo, estara fuera de su alcance. Ella

nunca se rebajara a ser la amante de ningn hombre, y despus de lo que haba


soportado con Theo, no querra tener nada que ver con otro Ravenel.
Sin dejar de pensar en ello, Devon recogi la chaqueta que haba dejado en
el suelo. Se puso la prenda arrugada y sali del cuarto para sillas para regresar a
los compartimentos. En el fondo del edificio, un par de mozos de cuadra charlaban
mientras limpiaban un box. Al fijarse en su presencia, se callaron de inmediato, y
solo pudo or el ruido de la escoba y los araazos de una pala. Algunos de los
caballos lo observaron con curiosidad, mientras otros mostraron desinters.
Se dirigi al compartimento del caballo rabe con movimientos relajados.
Asad volvi la cabeza de lado para mirarlo, y tens el hocico como muestra de
inquietud.
No debes preocuparte murmur Devon. Aunque no se te puede
culpar por arrugar la nariz cuando se acerca un Ravenel.
Asad arrastr los pies y agit la cola, nervioso. Se acerc despacio a la parte
delantera del compartimento.
Vaya con cuidado, milord. La voz del seor Bloom proceda de algn
lugar situado detrs de Devon. Le gusta morder. Puede que le pegue un
mordisco si no lo conoce. Prefiere la compaa de una mujer a la de un hombre.
Eso demuestra tu buen juicio dijo Devon al caballo. Alarg la mano con
la palma hacia arriba como haba visto hacer antes a Kathleen.
Asad lo olisque con cuidado. Tena los ojos medio cerrados. Moviendo la
boca, agach la cabeza a modo de sumisin y apoy el hocico en las manos de
Devon. Este sonri y acarici ambos lados de la cabeza del caballo.
Eres muy guapo, verdad?
Y l lo sabe asegur el jefe de cuadras, que se acerc riendo entre
dientes. Nota el olor de la seora en usted. Ahora le tomar el mismo cario que
si fuera un buen dulce. En cuanto saben que no corren peligro con alguien, hacen
todo lo que esa persona les pida.
Devon recorri el elegante cuello de Asad con la mano, desde el estrecho y
refinado ahogadero hasta el robusto hombro. Su pelaje era lustroso y clido, como
una seda con vida.
Qu opina de su carcter? pregunt al seor Bloom. Hay algn
peligro si lady Trenear siguiera adiestrndolo?
Ninguno, milord. Asad ser la montura perfecta para una dama una vez
haya sido adiestrado como es debido. No es caprichoso ni indmito, solo sensible.
Lo ve, lo oye y lo huele todo. Los buenos ejemplares son as de astutos. Es mejor
montarlos con arreos suaves y manos delicadas. Bloom vacil mientras se
atusaba, distrado, los bigotes blancos. Una semana antes de la boda, trajeron a
Asad desde Leominster. Lord Trenear vino a las cuadras a verlo. Fue una bendicin
que la seora no estuviera aqu: Asad lo mordisque y el seor le atiz un buen

golpe en el hocico. Yo le advert: Si usa el puo con l, puede que se gane su


miedo pero no su confianza. Bloom neg con la cabeza con tristeza, y los ojos se
le llenaron de lgrimas. Conoca al seor desde que era un nio encantador. En
Eversby Priory todo el mundo lo adoraba. Pero no poda negarse que era un
hombre explosivo.
Explosivo? Devon le dirigi una mirada burlona.
Es como llamamos en mi tierra a los hombres que no saben controlar su
genio.
Asad levant la cabeza y toc delicadamente la barbilla de Devon con el
hocico. Devon contuvo la necesidad de apartarle de golpe la cabeza y se qued
quieto.
Resprele suavemente sobre la nariz murmur Bloom. Quiere hacerse
amigo suyo.
Devon lo obedeci. Tras soplarle a su vez delicadamente, el caballo le toc el
pecho con la nariz y le lami la pechera.
Ya se lo ha ganado, milord asegur el jefe de cuadras, luciendo una
sonrisa que le divida la cara redonda de tal modo que las mejillas se le recostaron
sobre los algodonosos bigotes.
No tiene nada que ver conmigo replic Devon mientras acariciaba la
elegante cabeza del caballo, y todo que ver con la fragancia de lady Trenear.
S, pero tiene maa con l dijo el seor Bloom, que aadi dbilmente
: Y con la seora, al parecer.
Devon lo mir con los ojos entrecerrados, pero el hombre mayor le devolvi
una mirada llena de inocencia.
Lady Trenear estaba afligida por el recuerdo del accidente de su marido
explic Devon. Brindara ayuda a cualquier mujer en ese estado. Hizo una
pausa y prosigui: Por su bien, me gustara que ni usted ni los mozos de cuadra
contaran nada sobre la forma en que ha perdido la compostura.
He advertido a los chicos que los despellejar vivos si oigo aunque solo
sea un susurro al respecto. Bloom frunci el ceo, preocupado. Aquella
maana... hubo una ria entre los seores antes de que l viniera corriendo a las
cuadras. Me preocupa que la seora pueda culparse de ello.
Lo hace corrobor Devon en voz baja. Pero le dije que de ningn
modo es responsable de los actos de su marido. Ni tampoco el caballo. Mi primo
mismo se busc su tragedia.
Estoy de acuerdo con usted, milord.
Adis, chico... dijo Devon, dando una ltima palmadita a Asad.
Vendr a verte por la maana antes de irme. Se volvi y recorri los
compartimentos hasta la entrada, acompaado por el hombre mayor. Supongo
que abundan los rumores despus de la muerte del conde.

Rumores? S, los hay por todas partes.


Ha comentado alguien por qu discutan lord y lady Trenear aquella
maana?
No sabra decirle respondi Bloom, inexpresivo.
No haba ninguna duda de que el hombre tena alguna idea sobre la
naturaleza del conflicto entre Theo y Kathleen. Los criados lo saban todo. Ahora
bien, sera impropio insistir en preguntarle sobre asuntos privados de la familia. A
regaadientes, dej el tema... de momento.
Gracias por su ayuda con lady Trenear dijo al jefe de cuadras. Si
decide seguir adiestrando a Asad, lo permitir con la condicin de que usted lo
supervise. Confo en su capacidad de mantenerla a salvo.
Gracias, milord exclam Bloom. Piensa dejar que la seora se quede
en Eversby Priory, entonces?
Devon se lo qued mirando, incapaz de contestar.
La pregunta era simple en apariencia, pero de lo ms compleja. Qu
pensaba hacer con Kathleen? Y con las hermanas de Theo? Qu pensaba hacer
con Eversby Priory, las cuadras y la casa, y con las familias que explotaban sus
tierras?
Iba a poder realmente dejarlos a todos en manos del destino?
Pero, maldita sea, cmo podra vivir el resto de su vida con todas aquellas
deudas y obligaciones colgando sobre su cabeza como una espada de Damocles?
Cerr los ojos un instante al caer en la cuenta: ya lo estaba haciendo.
La espada estaba suspendida sobre l desde el momento en que le haban
informado del fallecimiento de Theo.
No haba decisin que tomar. La responsabilidad que conllevaba el ttulo
era suya, tanto si la quera como si no.
S afirm finalmente al jefe de cuadras, sintiendo vagamente nuseas.
Pienso dejar que todas ellas se queden.
El hombre mayor sonri y asinti, sin que hubiera esperado, al parecer, otra
respuesta.
Tras salir por el ala de las cuadras que conectaba con la casa, Devon se
dirigi al vestbulo. Tena una desconcertante sensacin de distancia de la
situacin, como si su cerebro hubiera decidido alejarse y observarlo todo en
conjunto antes de dedicarse a abordar los detalles.
Le lleg una msica de piano y unas voces femeninas desde el primer piso.
Quiz se equivocara, pero le pareci or un tono claramente masculino
participando en la conversacin.
Vio que una criada limpiaba el pasamanos de la escalera principal con un
cepillo, y se dirigi a ella:
De dnde procede ese ruido?

La familia est tomando el t en el saln de arriba, milord.


Devon empez a subir la escalera con pasos pesados y acompasados.
Cuando lleg al saln, no tena la menor duda de que la voz perteneca a su
incorregible hermano.
Devon exclam West con una sonrisa al verlo entrar en la habitacin.
Mira qu grupo tan encantador de primas he encontrado. Estaba sentado en un
silln junto a la mesa de juego, echando un buen chorro de licor de la petaca en
una taza de t. Las gemelas estaban dispuestas a su alrededor, haciendo un puzle
de un mapa diseccionado. Tras recorrer con una mirada especulativa a su
hermano, coment: Parece que te hayan arrastrado por un seto.
No tendras que estar aqu le indic Devon, y despus, habl en
general: Ha sido alguien pervertido o deshonrado?
Desde los doce aos? respondi West.
No te lo estaba preguntando a ti, sino a las chicas.
Todava no contest Cassandra con alegra.
Mecachis! exclam Pandora, examinando un puado de piezas del
puzle. No consigo encontrar Luton.
No te preocupes por eso le dijo West. Podemos olvidarnos totalmente
de Luton, e Inglaterra no ser peor por eso. De hecho, es una mejora.
Dicen que en Luton se confeccionan buenos sombreros apunt
Cassandra.
He odo que la confeccin de sombreros vuelve loca a la gente observ
Pandora. Lo que no entiendo, porque no parece ser lo bastante aburrido como
para eso.
No es el trabajo lo que la vuelve loca aclar West. Es la solucin de
mercurio que se usa para procesar el fieltro. La exposicin continuada a este
producto debilita el cerebro. De ah el personaje del sombrerero loco.
Por qu se usa, entonces, si es perjudicial para los trabajadores? quiso
saber Pandora.
Porque siempre hay ms trabajadores respondi West cnicamente.
Pandora exclam Cassandra, te agradecera que no pongas a la
fuerza una pieza de puzle en un espacio en el que, evidentemente, no encaja.
S que encaja insisti con terquedad su gemela.
Helen. Cassandra llam a su hermana mayor. Est situada la isla de
Man en el mar del Norte?
La msica ces un momento. Helen habl desde el rincn, donde estaba
sentada ante un pequeo piano vertical. Aunque el instrumento estaba desafinado,
era evidente lo bien que saba tocarlo.
No, cielo, est en el mar de Irlanda.
Tonteras! Pandora tir la pieza a un lado. Esto es frustrasperante.

A Pandora le gusta inventarse palabras aclar Helen al ver la expresin


perpleja de Devon.
No es que me guste replic Pandora, irritada. Es solo que en
ocasiones una palabra corriente no expresa cmo me siento.
Tras levantarse del banco del piano, Helen se aproxim a Devon.
Gracias por encontrar a Kathleen, milord dijo con ojos risueos.
Ahora est reposando arriba. Las criadas le estn preparando un bao caliente y,
despus, la cocinera har que le suban la cena.
Se encuentra bien? solt Devon, preguntndose qu habra contado
exactamente Kathleen a su cuada.
Creo que s asinti Helen. Aunque est un poco cansada.
Claro que lo estaba. Ahora que lo pensaba, l tambin.
Devon se dirigi entonces a su hermano:
West, me gustara hablar contigo. Acompame a la biblioteca, por favor.
West se acab el t, se levant e hizo una reverencia a las hermanas Ravenel.
Gracias por una tarde deliciosa, queridas. Hizo una pausa antes de
marcharse. Pandora, cielo, ests intentando meter Portsmouth en Gales, lo que te
aseguro que no complacer a ninguna de las dos partes.
Te lo dije solt Cassandra a su hermana gemela, y ambas se enzarzaron
en una discusin mientras Devon y West salan de la habitacin.

5
Vivarachas como gatitos coment West cuando Devon y l se dirigan a
la biblioteca. Estn desaprovechadas aqu, en el campo. Te confieso que jams
cre que la compaa de chicas inocentes pudiera ser tan divertida.
Y si participaran en la temporada londinense? pregunt Devon. Era
una de las aproximadamente mil preguntas que le rondaban por la cabeza.
Cmo mejorara eso sus perspectivas?
De atrapar un marido? West pareci desconcertado. No tienen
ninguna.
Ni siquiera lady Helen?
Lady Helen es un ngel. Encantadora, sosegada, con una formacin muy
completa... tendra pretendientes donde elegir. Pero los hombres que seran
adecuados para ella jams cumpliran los requisitos necesarios. Hoy en da, nadie
puede permitirse una joven que carece de dote.
Hay hombres que podran permitrsela lo contradijo Devon de forma
distrada.
Quines?
Algunos de los que nosotros conocemos... Severin, o Winterborne...
Si son amigos nuestros, yo no emparejara a lady Helen con ninguno de
ellos. Fue educada para casarse con un hombre de posibles y culto, no con un
brbaro.
Yo no llamara brbaro al propietario de unos grandes almacenes.
Rhys Winterborne es vulgar y despiadado, y est dispuesto a eludir
cualquier principio para obtener un beneficio personal... cualidades que yo admiro,
claro... pero nunca sera un hombre adecuado para lady Helen. Se haran muy
infelices el uno al otro.
Por supuesto. Hablamos de matrimonio. Devon se sent en una
anticuada silla detrs de un escritorio que haba bajo una de las ventanas de arco
situadas en un nicho. Hasta entonces la biblioteca era la habitacin que ms le
gustaba de toda la casa, con sus paneles de roble y sus estanteras que iban del
suelo al techo y contenan por lo menos tres mil obras. En una de ellas se haban
incluido unos estrechos cajones para guardar mapas y documentos. Un agradable

rastro de tabaco, tinta y polvo de los libros salpicaba el aire y recubra la fragancia
de papel de vitela y de pergamino.
Despreocupadamente tom una boquilla de puro de madera de la mesa y la
examin. Estaba tallada en forma de colmena, con unas abejitas de metal
repartidas por la superficie.
Lo que ms necesita Winterborne es algo que no puede comprar.
Lo que Winterborne no puede comprar no merece la pena tenerlo.
Qu tal la hija de un aristcrata?
West desfil por las estanteras, leyendo detenidamente los ttulos. Sac un
libro de un estante y lo observ sin inters.
Por qu diablos estamos hablando sobre concertar un matrimonio para
lady Helen? Su futuro no es asunto nuestro. Lo ms probable es que cuando
hayamos vendido la finca no vuelvas a verla.
No voy a vender la finca anunci Devon mientras segua el trazado de
las abejas incrustadas en la boquilla.
Te has vuelto loco? Por qu? solt West, tan sorprendido que casi se
le cay el libro de las manos.
No quiero ser un conde sin tierras respondi Devon, que no quera
tener que explicar sus motivos porque todava no los tena claros.
Desde cundo te importa tu orgullo?
Me importa ahora que soy noble.
Eversby Priory no es nada que esperaras heredar, ni que desearas, ni que
estuvieras preparado de ninguna forma para poseer coment West, dirigindole
una mirada calculadora. Es una cruz que llevar a cuestas. No lo haba entendido
del todo hasta la reunin de esta maana con Totthill y Fogg. Estaras loco si
hicieras otra cosa que no fuera vender esta finca y quedarte el ttulo.
Un ttulo no es nada sin una finca.
No puedes permitirte la finca.
Pues tendr que encontrar un modo.
Cmo? No tienes ni puetera idea de cmo manejar asuntos financieros
complejos. En cuanto a la explotacin agrcola, nunca has plantado ni un triste
nabo. Sea lo que sea para lo que ests cualificado, que no es mucho, no es para
dirigir un lugar como este, desde luego.
Curiosamente, cuanto ms se haca eco su hermano de las dudas que l
mismo ya tena, ms testarudo se pona Devon:
Si Theo estaba cualificado para ello, que me aspen si no puedo aprender a
hacerlo.
Es ese el motivo de toda esta tontera? dijo West, sacudiendo,
incrdulo, la cabeza. Ests intentando competir con nuestro difunto primo?
No seas idiota espet Devon. No est claro que hay mucho ms en

juego que eso? Mira a tu alrededor, por el amor de Dios. Esta finca da de comer a
cientos de personas. Sin ella, muchas no sobreviviran. Dime que estaras dispuesto
a decir a la cara de uno de los arrendatarios que tiene que trasladar a su familia a
Manchester para que toda ella se ponga a trabajar en una asquerosa fbrica.
Cmo va a ser peor la fbrica que vivir en una parcela enfangada de
tierra de cultivo?
Si tomamos en cuenta las enfermedades urbanas, la delincuencia, los
callejones inmundos y la pobreza absoluta, yo dira que es mucho peor
respondi Devon, mordaz. Y si todos mis arrendatarios y todos mis criados se
van, cules sern las consecuencias para el municipio de Eversby? Qu ser de
los comerciantes y de los negocios una vez haya desaparecido la finca? Tengo que
intentarlo, West.
Su hermano se lo qued mirando como si fuera un desconocido.
Tus arrendatarios y tus criados? pregunt.
S. De quin si no? contest Devon con el ceo fruncido.
Dime algo insisti West con una sonrisa burlona en los labios, t que
eres tan seorial... qu crees que suceder cuando fracases?
No puedo pensar en eso. Si lo hago, estar condenado al fracaso desde el
principio.
Ya lo ests. Pavonate y haz posturitas como seor de la casa solariega
mientras se hunde el techo y los arrendatarios se mueren de hambre, que yo no
pienso participar de forma alguna en tu locura narcisista.
Tampoco te lo pedira replic Devon, dirigindose a la puerta. Dado
que normalmente ests tan borracho como una cuba, no me eres de ninguna
utilidad.
Quin demonios te crees que eres? le solt West.
Desde el umbral, Devon le dirigi una mirada glida.
Soy el conde de Trenear dijo, y se march de la habitacin.

6
Por primera vez desde el accidente de Theo, Kathleen haba dormido sin
tener pesadillas. Tras salir de un sueo profundo, se incorpor en la cama cuando
su doncella, Clara, le llev el desayuno.
Buenos das, milady. Clara dej la bandeja en el regazo de Kathleen
mientras una criada descorra las cortinas para que entrara la tenue luz gris que
dejaba pasar el cielo cubierto de nubes. Lord Trenear me dio una nota para que
se la dejara junto al plato.
Con el ceo fruncido de curiosidad, Kathleen desdobl el pequeo
rectngulo de pergamino. La caligrafa de Devon era angular y decidida, y las
palabras estaban escritas con tinta negra.
Seora,
Como pronto partir para Londres, me gustara comentar un asunto de
cierta importancia. Le ruego que vaya a la biblioteca tan pronto como le sea
posible.
TRENEAR

Todos los nervios se le pusieron de punta al pensar que vera a Devon. Saba
por qu quera hablar con ella... iba a pedirle que se fuera de la finca a la mayor
brevedad posible. No querra tener que cargar con la presencia de la viuda de
Theo, ni de sus hermanas, y desde luego, nadie esperara de l que lo hiciera.
Hoy iniciara sus indagaciones para encontrar una casa. Si ajustaba
muchsimo los gastos, ella, Helen y las gemelas podran vivir de los ingresos de su
derecho vitalicio sobre los bienes de su difunto esposo. Quiz fuera para bien
empezar de cero en otra parte. Muy pocas cosas buenas le haban ocurrido durante
los tres meses que haba vivido en Eversby Priory. Y aunque Helen y las gemelas
adoraban el nico hogar que haban conocido, les ira bien un cambio. Haban
estado alejadas del mundo demasiado tiempo... Necesitaban conocer gente nueva,
un nuevo ambiente, nuevas experiencias. S, las cuatro, juntas, saldran adelante.

Pero le preocupaba el futuro de los criados y los arrendatarios. Era una


lstima que, con la muerte de Theo, la familia Ravenel y su glorioso legado
hubieran llegado bsicamente tambin a su fin.
Llena de melancola, con la inestimable ayuda de Clara, se puso mltiples
capas de enaguas, un cors y un polisn acolchado. A continuacin le toc el turno
al vestido de crep negro, ajustado al cuerpo con capas plisadas que se reunan
detrs y terminaban en una pequea cola. El vestido iba abrochado por delante con
botones azabache, y las mangas largas, muy ceidas a las muecas, terminaban con
unos puos postizos de lino blanco. Pens en ponerse velo y lo descart porque
decidi, con irona, que Devon y ella haban superado semejantes formalidades.
Mientras daba los ltimos toques al pelo de Kathleen, que haba peinado en
un moo trenzado sujeto con horquillas, Clara pregunt:
Milady... ha dicho algo el seor sobre lo que planea hacer con el servicio?
Muchos estn preocupados por sus puestos de trabajo.
Hasta ahora no me ha dicho nada de sus planes respondi Kathleen,
irritada por lo impotente que se senta. Pero tu puesto conmigo no corre peligro.
Gracias, milady. Clara pareci aliviada en parte, pero Kathleen saba
que deba de tener sentimientos encontrados. Despus de ocupar un cargo elevado
en el servicio de una finca importante, sera dar un paso atrs trabajar en una casita
de campo o en unas habitaciones alquiladas.
Har lo que est en mi mano para influir en lord Trenear a favor del
servicio asegur Kathleen, pero me temo que no ejerzo ningn dominio sobre
l.
Intercambiaron unas sonrisas lgubres, y Kathleen sali de la habitacin.
Al acercarse a la biblioteca, not que el corazn se le aceleraba
incmodamente. Se puso derecha y entr.
Devon, que pareca estar echando una ojeada a una hilera de libros, alarg
la mano para poner derechos tres volmenes que haban cado de lado.
Milord dijo Kathleen en voz baja.
Devon se volvi y la encontr de inmediato con la mirada. Estaba
increblemente atractivo con un traje oscuro que le quedaba algo holgado, de
acuerdo con las nuevas tendencias, y la chaqueta, el chaleco y los pantalones
estaban confeccionados con tela a juego. El corte informal del traje no suavizaba de
ningn modo las lneas marcadas de su cuerpo. Por un instante, Kathleen no pudo
evitar recordar la sensacin de estar entre sus brazos, apoyando la mejilla en su
fuerte trax. Not que se acaloraba.
Devon hizo una reverencia con una expresin inescrutable en la cara. A
primera vista pareca relajado, pero una observacin ms detallada revelaba unas
ligeras ojeras y una leve tensin bajo su apariencia de calma.
Espero que est bien esta maana dijo en voz baja.

S, gracias. Su rubor se intensific incmodamente. Hizo una


genuflexin y entrelaz los dedos con rigidez. Quera comentar algo antes de su
partida?
S, en lo que concierne a la finca, he llegado a algunas conclusiones...
Espero que... empez a decir, y se detuvo. Perdone, no quera...
Adelante.
Milord prosigui Kathleen, bajando la vista hacia sus manos
apretadas, si decide despedir a alguno de los criados... o incluso a todos... espero
que tenga en cuenta que los hay que llevan toda la vida sirviendo a los Ravenel.
Tal vez podra plantearse ofrecer un pequeo finiquito a los ms mayores, que
tienen pocas esperanzas de encontrar otro empleo.
Lo tendr presente.
Notaba que tena los ojos puestos en ella; su mirada era tan tangible como el
calor del sol. El reloj de sobremesa de caoba que haba en la repisa de la chimenea
marcaba el silencio con delicados tictacs.
Est nerviosa conmigo dijo Devon en voz baja.
Despus de lo de ayer... Se le apag la voz y, tras tragar saliva con
fuerza, asinti.
Nadie ms que nosotros dos sabr jams lo que pas.
Aunque quisiera creerlo, eso no la tranquilizaba. El recuerdo era un vnculo
no deseado con l. La haba visto en su momento de mayor debilidad, en su punto
ms bajo, y habra preferido que se burlara de ella antes de que la tratara con
dulzura.
Se oblig a s misma a mirarlo a los ojos para admitir con sinceridad y
desconcierto a la vez:
Es ms fcil considerarlo un adversario.
Eso nos deja en una situacin incmoda, ya que he decidido no vender la
finca coment Devon con una ligera sonrisa.
Kathleen estaba demasiado atnita para contestar. No poda creerlo. Lo
haba odo bien?
La situacin de Eversby Priory es tan desesperada que pocos hombres
podran empeorarla an ms prosigui Devon. Naturalmente, es probable que
yo sea uno de ellos. Seal un par de sillas situadas cerca del escritorio.
Quiere sentarse conmigo?
Asinti, y lo hizo con la cabeza dndole vueltas. El da antes Devon pareca
totalmente decidido; no haba habido ninguna duda de que iba a desprenderse de
la finca y de todos sus problemas lo ms deprisa posible.
Tras haberse arreglado la falda y unido las manos en su regazo, le dirigi
una mirada perpleja.
Puedo preguntarle qu le ha hecho cambiar de parecer, milord?

pregunt.
He intentado pensar en todas las razones por las que tendra que lavarme
las manos con respecto a este sitio respondi pasado un instante con cara de
preocupacin. Pero siempre acabo llegando a la conclusin de que tengo que
tratar de salvar esta finca, se lo debo a cada hombre, cada mujer y cada nio que
hay en ella. Eversby Priory es obra de varias generaciones. No puedo destruirla.
Creo que es una decisin admirable dijo con una sonrisa titubeante.
Mi hermano lo llama vanidad coment Devon con una mueca.
Pronostica un fracaso, por supuesto.
Entonces yo servir de contrapeso y pronosticar el xito solt
impulsivamente.
No apueste por ello aconsej Devon con una mirada atenta mientras la
deslumbraba con una sonrisa rpida que se desvaneci de sus labios pero
permaneci en una de sus comisuras. No paraba de despertarme por la noche
discutiendo conmigo mismo. Pero entonces se me ocurri preguntarme qu habra
hecho mi padre si hubiera vivido lo suficiente para encontrarse en mi situacin.
Habra salvado la finca?
No, no se lo habra planteado ni por un segundo respondi Devon con
una carcajada. Puedo decir sin miedo a equivocarme que hacer lo contrario de lo
que habra hecho mi padre es siempre lo ms acertado.
Beba? se atrevi a preguntar, mirndolo con compasin.
Lo haca todo. Y si le gustaba, lo haca en exceso. Un Ravenel de pies a
cabeza.
Se me ha ocurrido que el temperamento de la familia no es nada
apropiado para la administracin se aventur, tras asentir pensando en Theo.
Como hombre que ha heredado el endiablado genio de la familia, estoy
de acuerdo en eso dijo Devon con un brillo de diversin en los ojos. Ojal
pudiera afirmar que pertenezco a una familia formal y pragmtica por parte de
madre para compensar el desenfreno de los Ravenel. Pero, por desgracia, ella era
peor.
Peor? pregunt Kathleen con los ojos desorbitados. Tena mal
genio?
No, pero era inestable. Voluble. En ocasiones pasaba pocas en que hasta
se olvidaba de que tena hijos, y no exagero.
Mis padres estaban siempre muy pendientes y atentos seal Kathleen
pasado un momento. Siempre y cuando fueras un caballo.
Devon sonri. Se inclin hacia delante y, tras apoyar los antebrazos en las
piernas, agach la cabeza un instante. La postura era demasiado informal para
adoptarla delante de una dama... pero revelaba lo cansado que estaba. Y
abrumado. Por primera vez, Kathleen lo compadeci. No era justo que un hombre

tuviera que enfrentarse con tantos problemas y tan difciles de golpe, sin aviso ni
preparacin previos.
Hay otro asunto que quiero comentarle dijo al cabo de un rato, tras
incorporarse de nuevo. Mi conciencia me dice que no puedo echar a las
hermanas de Theo del nico hogar que han conocido. Arque una ceja al ver la
expresin de Kathleen. Por supuesto, tengo conciencia. Lleva aos maltratada y
abandonada, pero aun as, de vez en cuando logra ser un fastidio.
Si se est planteando dejar que las chicas se queden aqu...
Lo estoy. Pero existen dificultades evidentes. Necesitarn una
acompaante. Por no hablar de una instruccin rigurosa, si van a ser presentadas
en sociedad.
En sociedad? repiti Kathleen, perpleja. Las tres?
Por qu no? Tienen edad suficiente, no?
S, pero... los gastos...
De eso debo preocuparme yo. Hizo una pausa. Usted se encargara
de la parte ms difcil de todo este asunto si se hiciera cargo de las gemelas. Para
tratar de refinarlas todo lo que pudiera.
Yo? Abri unos ojos como platos. Me... me est proponiendo que
me quede en Eversby Priory con ellas?
Evidentemente no es mucho mayor que Helen y las gemelas prosigui
Devon tras asentir, pero creo que podra manejarlas bien. Seguro que mejor que
una desconocida. Hizo una pausa. Se merecen las mismas oportunidades de
las que disfrutan las dems jvenes damas de su categora. Me gustara hacerlo
posible, pero no puedo conseguirlo sin que usted se quede aqu para cuidar de
ellas dijo, sonriendo ligeramente. Naturalmente, tambin tendra libertad para
adiestrar a Asad. Imagino que ese caballo aprendera modales en la mesa antes que
Pandora.
A Kathleen le lata el corazn con fuerza. Quedarse all con Helen y las
gemelas... y Asad... era ms de lo que nunca se habra atrevido a soar.
Supongo que usted tambin vivira aqu quiso saber con cautela.
Vendra alguna que otra vez explic Devon. Pero la mayora del
trabajo para solucionar los problemas financieros de la finca tendr que hacerse en
Londres. En mi ausencia, toda la casa estar bajo su supervisin. Sera eso un
incentivo suficiente para que se quedara?
Kathleen empez a asentir antes de que l hubiera terminado la frase.
S, milord dijo, casi sin aliento del alivio que senta. Me quedar. Y lo
ayudar en todo lo que pueda.

7
Un mes despus de que Devon y West hubieran dejado Hampshire, lleg a
Eversby Priory un paquete a nombre de Kathleen.
Con las hermanas Ravenel reunidas a su alrededor en el saln de arriba, lo
abri y desdobl las capas negras de papel. Todas exclamaron, admiradas, cuando
qued al descubierto un chal de cachemir. Esos chales eran la ltima moda de
Londres, tejidos a mano en Persia y acabados con una cenefa de flores bordadas y
flecos de seda. La lana estaba teida formando una graduacin de colores que
formaba el exquisito efecto de un ocaso, en la que el rojo vivo se converta en
naranja y, finalmente, en dorado.
Se llama ombr anunci Cassandra con reverencia. He visto cintas
teidas as. Qu moderno!
Te quedara precioso con tu cabello coment Helen.
Pero quin lo ha enviado? pregunt Pandora. Y por qu?
Tras recoger la nota que iba incluida en el paquete, Kathleen ley las
palabras escritas enrgicamente:
Tal como le promet.
TRENEAR

Devon haba elegido a propsito un chal con los colores ms vivos


imaginables. Una prenda que una viuda jams podra llevar.
No puedo aceptarlo solt con el ceo fruncido. Es de lord Trenear, y
es demasiado personal. Quiz si fuera un pauelo o una lata de dulces...
Pero es un pariente seal Helen para su sorpresa. Y un chal tampoco
es algo tan personal, verdad? Al fin y al cabo, no se lleva en contacto con la piel.
Considralo un pauelo muy grande sugiri Cassandra.
Aunque me lo quedara dijo Kathleen, tendra que teirlo de negro.
Las chicas se quedaron tan pasmadas como si hubiera sugerido asesinar a
alguien. Hablaron todas a la vez.

No puedes...
Pero por qu?
Arruinar unos colores tan bonitos...
Cmo iba a llevarlo as? pregunt Kathleen. Ira demasiado
llamativa. Os imaginis los chismorreos?
Puedes ponrtelo en casa la interrumpi Pandora. Nadie lo ver.
Prubatelo la apremi Cassandra. A pesar de la negativa de Kathleen,
las chicas insistieron en rodearle los hombros con la prenda para ver cmo le
quedaba.
Qu bonito! exclam Helen, radiante.
Era la tela ms lujosa que Kathleen haba tocado, con la lana suave y
mullida. Pas la mano por los tonos vivos y suspir.
Supongo que no puedo arruinarla con colorante de anilina murmur.
Pero voy a decirle que lo hice.
Vas a mentir? solt Cassandra con los ojos abiertos como platos. Eso
no nos da demasiado buen ejemplo.
Debo disuadirlo de enviar regalos inadecuados explic Kathleen.
No tiene la culpa de no conocerte bien indic Pandora.
Conoce las normas asegur Kathleen. Y le gusta quebrantarlas.
Milord:
Fue muy amable por su parte enviarme ese encantador regalo, que me
resulta muy til ahora que el tiempo ha empeorado.
Me complace contarle que el cachemir absorbi de forma muy regular el
tinte negro, de modo que la prenda es ahora adecuada para el luto.
Gracias por su consideracin.
LADY TRENEAR

Lo ti? solt Devon en voz alta, dejando la nota en su escritorio con


una mezcla de diversin y de irritacin.
Alarg la mano hacia el portaplumas de plata, le introdujo una plumilla
nueva y sac una hoja de papel de carta de un montn cercano.
Aquella maana haba escrito ya un puado de misivas a abogados, a su
banquero y a contratistas, y haba contratado un administrador externo para
analizar las finanzas de la finca. Hizo una mueca al verse los dedos manchados de
tinta. La pasta de limn con sal que le haba proporcionado su ayuda de cmara no
las eliminara totalmente. Estaba cansado de escribir, y todava ms de nmeros, y

agradeca la distraccin que supona la carta de Kathleen.


Aquel desafo no poda quedar sin contestar.
Mientras observaba la carta con una ligera sonrisa, sopes cul sera la
mejor forma de molestarla.
Hundi la plumilla en el tintero y escribi:
Seora:
Me alegra saber que el chal le resulta til estos das ms frescos de otoo.
En ese sentido, le escribo para informarle de mi reciente decisin de donar
todas las cortinas negras que actualmente cubren las ventanas de Eversby Priory a
una organizacin benfica de Londres. Aunque, lamentablemente, usted ya no
podr usar la tela, esta servir para confeccionar abrigos para los pobres, lo que es,
como estoy seguro de que usted coincidir conmigo, un objetivo ms noble. No
dudo de su capacidad de encontrar otras formas de hacer que el ambiente de
Eversby Priory sea debidamente triste y sombro.
Si no manda rpidamente las cortinas, entender que eso significa que est
ansiosa por recibir mi ayuda, en cuyo caso estar encantado de darle gusto y
partir hacia Hampshire de inmediato.
TRENEAR

La respuesta de Kathleen le lleg una semana despus, junto con unas


inmensas cajas que contenan las cortinas negras.
Milord:
Preocupado como est por las masas oprimidas, parece que se le olvid
informarme de que haba dispuesto que un batalln de obreros invadiera Eversby
Priory. Ahora mismo, fontaneros y carpinteros pasean libremente por la casa,
destrozando paredes y suelos, y afirmando que todo es con su permiso.
El gasto de la instalacin de fontanera es desorbitante e innecesario.
El ruido y la falta de decoro son molestos, especialmente en una casa que
est de luto.
Exijo que estas obras cesen de inmediato.
LADY TRENEAR

Seora:
Todos los hombres tienen un lmite. El mo est en los excusados exteriores.

La instalacin de fontanera seguir adelante.


TRENEAR

Milord:
Con tantas mejoras, que son sumamente necesarias en sus tierras, incluida la
reparacin de las casas de los trabajadores del campo, los edificios agrcolas, los
sistemas de drenaje y los cercados, me pregunto si su comodidad personal
realmente est por encima de todas las dems consideraciones.
LADY TRENEAR

Seora:
En respuesta a su pregunta, s.
TRENEAR

Oh, cmo lo desprecio! exclam Kathleen, golpeando con la carta la


mesa de la biblioteca.
Helen y las gemelas, que estaban leyendo libros sobre modales y etiqueta,
alzaron los ojos, llenas de curiosidad.
Es Trenear explic con el ceo fruncido. Le inform del caos que ha
causado, con todos esos obreros subiendo y bajando la escalera, y dando
martillazos y serrando a todas horas del da. Pero le importa un rbano la
comodidad de los dems; solo piensa en la suya.
Pues a m el ruido no me molesta dijo Cassandra. Da la impresin de
que la casa ha vuelto a cobrar vida.
Tengo muchas ganas de tener baos en la casa confes tmidamente
Pandora.
No me digas que ha comprado tu lealtad con un retrete se quej
Kathleen.
No es solo un retrete aclar Pandora. Es uno para cada planta,
incluida la del servicio.
Puede que fuera ms fcil soportar unas pequeas molestias si tenemos
en consideracin lo agradable que ser la casa cuando hayan terminado sugiri
Helen a Kathleen con una sonrisa.

La frase optimista estuvo acompaada de una serie de golpes que hicieron


temblar el suelo.
Unas pequeas molestias? repiti Kathleen, resoplando. Parece que
vaya a derrumbarse la casa.
Estn instalando una caldera explic Pandora, que hojeaba un libro.
Consta de dos depsitos grandes de cobre llenos de caeras de agua que unos
quemadores de gas calientan. No hace falta esperar a tener agua caliente; sale
enseguida por unas caeras unidas a la parte superior de la caldera.
Pandora, cmo sabes todo eso? pregunt Kathleen, recelosa.
Me lo explic el maestro fontanero.
No es decoroso que hables con un hombre que no te han presentado, cielo
seal Helen con dulzura. Especialmente uno que trabaja en nuestra casa.
Pero si es mayor, Helen. Se parece a Pap Noel.
La edad no tiene nada que ver en ello intervino Kathleen con
sequedad. Pandora, prometiste acatar las normas.
Y lo hago se quej Pandora, que pareca disgustada. Sigo todas las
normas que puedo recordar.
Cmo es que recuerdas los detalles de un sistema de fontanera pero no
las normas bsicas de etiqueta?
Porque la fontanera es ms interesante.
Pandora agach la cabeza hacia su libro sobre modales y fingi concentrarse
en un captulo titulado La conducta apropiada de una dama.
Kathleen contempl, preocupada, a la muchacha. Tras dos semanas bajo su
tutela, Pandora haba avanzado poco en comparacin con Cassandra, que haba
aprendido mucho ms en el mismo perodo de tiempo. Tambin se haba fijado en
que Cassandra estaba intentando disimular sus progresos para evitar que Pandora
quedara todava peor. Haba quedado claro que Pandora era, con mucho, la ms
indisciplinada de las dos.
En aquel instante, la seora Church, la rolliza y afable ama de llaves, lleg
para informarles de que el t se servira en unos momentos en el saln del primer
piso.
Hurra! exclam Pandora, levantndose de un brinco de la silla.
Tengo tanta hambre que me comera una vaca. Se fue en un periquete.
Tras dirigir a Kathleen una mirada a modo de disculpa, Cassandra sali
corriendo en pos de su hermana.
Como tena por costumbre, Helen empez a recoger los libros y papeles, y a
ordenarlos en montones. Kathleen dej las sillas en su lugar, junto a la mesa de la
biblioteca.
Ha sido Pandora siempre tan...? empez a preguntar Kathleen, pero se
detuvo para encontrar una palabra diplomtica.

S respondi Helen con sentimiento. Esa es la razn de que ninguna


de las institutrices durara demasiado tiempo.
Kathleen regres a la mesa de la biblioteca, para poner otra silla en su sitio.
Cmo voy a prepararla para la temporada, si no logro que permanezca
sentada ms de cinco minutos seguidos?
No estoy segura de que se pueda.
Cassandra est haciendo unos progresos excelentes, pero no s si Pandora
estar a punto a la vez.
Cassandra jams ira a un baile o a una velada sin ella.
Pero no es justo que haga semejante sacrificio.
Siempre han sido as. Helen se encogi elegantemente de hombros.
Cuando eran pequeas, se hablaban entre s en su propia lengua inventada.
Cuando regaaban a la una, la otra quera compartir su castigo. Detestaban pasar
tiempo separadas.
Tendrn que estarlo, si queremos avanzar suspir Kathleen. Me
pasar unas cuantas tardes dando clases particulares a Pandora. Estaras
dispuesta a estudiar aparte con Cassandra?
S, naturalmente.
Helen organiz los libros, e insert en ellos pedazos de papel para sealar la
pgina donde estaban antes de cerrarlos. Qu cuidadosa era siempre con los libros:
haban sido sus compaeros, su diversin y su nica ventana al mundo exterior. A
Kathleen le inquietaba que fuera a costarle aclimatarse al cinismo y la sofisticacin
de Londres.
Querrs ser presentada en sociedad, cuando el perodo de luto se acabe?
pregunt.
Me gustara casarme algn da admiti Helen tras pensar un instante la
respuesta.
Qu clase de marido desearas? dijo Kathleen con una sonrisa
burlona. Alto y guapo? Elegante?
No tiene que ser alto o guapo, siempre y cuando sea bueno. Sera muy
feliz si le gustaran los libros y la msica... y los nios, claro.
Te prometo que te encontraremos un hombre as asegur Kathleen,
mirndola con cario. No te mereces menos, querida Helen.

Por qu no viniste a comer al club? pregunt West, entrando a


zancadas en el saln del piso de Devon. Ya casi no quedaban muebles en la
mayora de habitaciones puesto que la elegante vivienda acababa de ser alquilada
a un diplomtico italiano para que mantuviera en ella a su querida. Han servido
filete y pur de nabo prosigui West. Nunca te haba visto perderte... Se

detuvo de golpe. Por qu ests sentado sobre el escritorio? Qu diablos has


hecho con las sillas?
Devon, que haba estado revisando un montn de correo, alz los ojos con el
ceo fruncido.
Ya te dije que me mudaba a Mayfair.
No saba que sera tan pronto.
La Casa Ravenel era una residencia de piedra y ladrillo de la poca de
Jacobo I con doce habitaciones, de la que cualquiera dira, por su aspecto, que era
una versin reducida de la casa solariega de Eversby Priory. Por suerte, la haban
mantenido en mejor estado de lo que Devon esperaba. Estaba demasiado cargada
de muebles, pero era acogedora, y su interior de madera oscura y sus alfombras de
tonos intensos transmitan un ambiente claramente masculino. Aunque era
demasiado grande para una persona, Devon no tena ms remedio que instalarse
en ella. Haba invitado a West a vivir con l, pero su hermano no tena el menor
deseo de renunciar a la comodidad y la privacidad de su elegante piso.
No se le poda culpar por ello.
Te veo muy cabizbajo coment West. S lo que puede animarte. Esta
noche los chicos y yo vamos al music hall a ver a un tro de contorsionistas
femeninas que, segn la publicidad, son maravillas sin huesos. Actan con unas
medias y unos pequeos retazos de tela dorada...
Gracias, pero no puedo.
Maravillas sin huesos repiti West, como si Devon no lo hubiera odo
bien.
No haca mucho, la oferta le habra parecido relativamente tentadora. Pero
ahora, con el peso de la preocupacin acumulada sobre sus hombros, a Devon no
le interesaban unas coristas flexibles. l, West y sus amigos haban visto infinidad
de veces actuaciones parecidas en el pasado; semejantes correras ya no eran
ninguna novedad.
Ve t y divirtete dijo. Ya me lo contars despus. Volvi a dirigir
la mirada a la carta que tena en la mano.
No sirve de nada hablarte de ellas replic West, contrariado. Hay que
verlas o no tiene gracia. Se detuvo un instante. Qu te resulta tan fascinante
de esa carta? De quin es?
De Kathleen.
Hay noticias de la finca?
Muchsimas. Y todas malas respondi Devon con una carcajada.
Pas la carta a West, quien le ech una ojeada.
Milord:
Hoy he recibido una visita del seor Totthill, cuya salud parece ser cada vez

ms dbil. En mi opinin, las exigencias de su puesto lo abruman y ya no es capaz


de cumplir sus responsabilidades a su plena satisfaccin, ni a la de nadie en
realidad.
El asunto que puso en mi conocimiento incumbe a cinco de sus
arrendatarios, a quienes se les prometi mejoras del drenaje hace tres aos. La
tierra arcillosa de sus granjas es tan gruesa y tan pegajosa como la liga, y casi
imposible de arar. Para mi consternacin, acabo de enterarme de que el difunto
conde pidi prestado dinero a una empresa privada para la mejora de las tierras
para efectuar las obras necesarias, que jams llegaron a hacerse. Como
consecuencia, hemos recibido una sentencia judicial. O devolvemos
inmediatamente el prstamo o instalamos el drenaje adecuado en las granjas de los
arrendatarios.
Por favor, indqueme si puedo serle de ayuda. Conozco a las familias
arrendatarias implicadas, y estara encantada de hablar con ellas en su nombre.
LADY TRENEAR

Qu es la liga? pregunt West mientras le devolva la carta.


Una cola hecha de corteza de acebo. Se coloca en las ramas de los rboles
para atrapar pjaros. En cuanto se posan, se quedan pegados en ella para siempre.
Devon saba exactamente cmo se sentan.
Tras un mes de trabajo incesante, apenas haba araado la superficie de las
necesidades de Eversby Priory. Le llevara aos adquirir los conocimientos
suficientes sobre cultivo, mejora de las tierras, produccin lctea, cra de animales,
explotacin forestal, contabilidad, inversiones, legislacin de la propiedad
inmobiliaria y poltica local. De momento, era fundamental no quedarse atascado
en los detalles. Intentaba pensar en lneas generales, viendo la forma en que unos
problemas se relacionaban con otros, encontrando pautas. Aunque empezaba a
saber lo que se tena que hacer, no saba exactamente cmo debera hacerse.
Tendra que contratar hombres en quienes pudiera confiar para gestionar la
situacin a su manera, pero le llevara tiempo encontrarlos. Totthill era demasiado
mayor y obstinadamente tradicional, lo mismo que Carlow, el administrador que
trabajaba para l. Era necesario sustituirlos de inmediato, pero en toda Inglaterra
solo haba un puado de hombres bien preparados para la administracin de
fincas.
Esa misma maana, se haba sumido en la desesperacin, dando vueltas a
su error al asumir semejante carga. Pero entonces haba llegado la carta de
Kathleen, y eso le haba hecho recuperar su determinacin.
Tenerla lo compensaba todo. Todo.

No poda explicar su obsesin con ella, ni siquiera a s mismo. Pero era


como si siempre hubiese estado ah, entretejida con su propio ser, a la espera de ser
descubierta.
Qu vas a hacer? oy que West le preguntaba.
Primero preguntar a Totthill qu sabe sobre los fondos prestados. Como
lo ms probable es que no tenga una respuesta satisfactoria, tendr que revisar los
libros contables para averiguar qu pas. En cualquier caso, ordenar al
administrador de la finca que valore lo que costar realizar las mejoras en las
tierras.
No te envidio dijo West con indiferencia, y se detuvo. Su tono cambi,
se agudiz. Ni tampoco te entiendo. Vende la maldita finca, Devon. No debes
nada a esa gente. Eversby Priory no es patrimonio tuyo.
Cmo termin entonces teniendo la finca? pregunt Devon,
dirigindole una mirada sarcstica.
Por un puetero accidente!
Aun as, es ma. Y ahora vete, antes de que te aplaste el crneo con uno de
esos libros.
Pero West no se movi.
Por qu est pasando esto? le pregunt, mirndolo de forma hosca.
Qu te ha cambiado?
Exasperado, Devon se frot las comisuras de los ojos. Haca semanas que no
dorma bien, y su sirvienta solo le pona beicon quemado y t flojo para desayunar.
Creas que no bamos a cambiar en toda la vida? pregunt a su
hermano. Que solo nos dedicaramos a los placeres egostas y las diversiones
triviales?
Contaba con ello!
Bueno, ocurri lo inesperado. No te preocupes por ello; no te he pedido
nada.
La agresividad de West se convirti en resentimiento. Se acerc al escritorio,
se volvi y se sent con esfuerzo al lado de Devon.
Pues tal vez deberas hacerlo, idiota.
Se quedaron sentados uno junto al otro. En medio del denso silencio, Devon
observ el semblante hinchado de su hermano, con los rasgos difuminados y su
creciente papada. El alcohol haba empezado a sombrear sus mejillas con un
entramado de finsimos capilares. Era difcil reconocer al muchacho risueo y
animado que haba sido West en el hombre desencantado que tena al lado.
Cay en la cuenta de que, en su determinacin por salvar la finca, a los
arrendatarios, a los miembros del servicio y a las hermanas de Theo, se le haba
olvidado que a su propio hermano tambin le ira bien un poco de ayuda. West
siempre haba sido tan inteligente que Devon haba supuesto que poda cuidar de

s mismo. Pero en ocasiones la gente ms inteligente era la que ms problemas se


creaba a s misma.
Haba parecido inevitable que l y West acabaran siendo holgazanes y
egostas. Despus de que su padre falleciera en una pelea, su madre los haba
dejado en un internado mientras ella viajaba por Europa. Haba ido de aventura en
aventura, y cada vez le haban partido el corazn en pedazos hasta que las heridas
resultaron mortales. Devon jams supo si su muerte se debi a una enfermedad o
al suicidio, y no quera averiguarlo.
Los dos hermanos haban ido y venido de distintas escuelas y hogares de
familiares, y haban insistido en permanecer juntos por ms que la gente intentara
separarlos. Al pensar en aquellos aos turbulentos en que lo nico constante que
uno tena en la vida era el otro, Devon cay en la cuenta de que tena que incluir a
West en sus nuevos proyectos, aunque l no quisiera que lo hiciera. El vnculo que
los una era tan fuerte que no permitira que uno de ellos avanzara en una
direccin sin arrastrar inexorablemente con l al otro.
Necesito tu ayuda, West dijo en voz baja.
Su hermano tard en responder.
Qu quieres que haga? solt por fin.
Ir a Eversby Priory.
Te fas de lo que vaya a hacer estando cerca de nuestras primas?
pregunt, hosco.
No tengo ms remedio. Adems, no te vi especialmente interesado por
ninguna de ellas cuando estuvimos all.
Seducir muchachas inocentes no tiene gracia. Es demasiado fcil. Cruz
los brazos. Para qu quieres enviarme a Eversby?
Necesito que te encargues del asunto del drenaje con los arrendatarios.
Renete con cada uno de ellos por separado. Averigua qu se les prometi, y qu
hay que hacer...
Ni hablar.
Por qu?
Porque tendra que visitar granjas y hablar del tiempo y de ganado. Y,
como sabes, no me interesan los animales a no ser que me los sirvan al oporto y
con una guarnicin de patatas.
Ve a Hampshire pidi Devon secamente. Renete con los
arrendatarios, escucha sus problemas y, si puedes, finge algo de empata. Despus,
quiero un informe y una lista de recomendaciones sobre cmo mejorar la finca.
Tras levantarse murmurando indignado, West se alis el arrugado chaleco.
Mi nica recomendacin en lo que a tu finca se refiere es que te libres de
ella asegur mientras sala de la habitacin.

8
Seora:
Mi ms sincera gratitud por su oferta de hablar con los arrendatarios sobre
el asunto del drenaje. Sin embargo, como ya la he cargado con muchas peticiones,
le he enviado a mi hermano, Weston, para que aborde el problema. Llegar a
Eversby Priory el prximo mircoles y se quedar all dos semanas. Le he estado
sermoneando largo y tendido sobre el hecho de portarse como un caballero. Si le
causa la menor afliccin, enveme un telegrama y lo solucionar de inmediato.
Mi hermano llegar a la estacin de ferrocarril de Alton el mircoles a
medioda. Espero que enve a alguien a buscarlo, ya que estoy convencido de que
nadie ms querr recibirlo.
TRENEAR

P. D. De verdad ti el chal de negro?


Milord:
En medio del tumulto diario de las obras, que son ms ruidosas que un
cuerpo de tambores del ejrcito, lo ms probable es que la presencia de su hermano
pase totalmente desapercibida.
Lo recogeremos el mircoles.
LADY TRENEAR

P. D. Por qu me envi un chal que, evidentemente, era tan poco apropiado


para el luto?
En respuesta a la carta de Kathleen, lleg un telegrama a la oficina de
correos del pueblo la maana en que estaba prevista la llegada de West.

Seora:
No estar siempre de luto.
TRENEAR

Con una sonrisa ausente, Kathleen dej la carta. Se pill a s misma


deseando, por un instante, que fuera Devon quien viajara a Hampshire en lugar de
su hermano. Se rega a s misma por pensar algo tan absurdo. Se record con
dureza lo mucho que la haba angustiado y desconcertado. Por no hablar de la
ruidosa instalacin de fontanera que la atormentaba diariamente, ante su
insistencia. Y no poda pasar por alto la forma en que la haba obligado a quitar las
cortinas de luto, aunque en el fondo tena que admitir que todo el mundo en la
casa, incluido el servicio, disfrutaba de las habitaciones iluminadas y las ventanas
libres de obstculos.
No, no quera ver a Devon. En absoluto. Estaba demasiado ocupada para
dedicar un momento a pensar en l, o para decidir si el tono oscuro de sus ojos
azules le recordaba... el cristal de Bristol, tal vez... Adems, ya haba olvidado el
roce de sus brazos alrededor de su cuerpo y sus susurros en la oreja... ya la
tengo... y la forma en que le araaba la piel de la cara con su barba incipiente.
No pudo evitar plantearse por qu Devon habra enviado a su hermano
para tratar con los arrendatarios. En su anterior visita, Kathleen haba conocido
poco a West, pero lo que haba visto no era nada halageo. Era un borracho, y
seguramente sera ms un estorbo que una ayuda. Ahora bien, ella no era quin
para poner objeciones. Y dado que West era el siguiente en la lnea de sucesin del
condado, sera mejor que se familiarizara con la finca.
A las gemelas y a Helen les encant la perspectiva de que West las visitara y
haban preparado una lista de salidas y actividades.
Dudo que tenga demasiado tiempo para diversiones les advirti
Kathleen mientras estaban sentadas en el saln familiar, dedicadas a sus labores.
El seor Ravenel vendr por asuntos de negocios, y los arrendatarios necesitan que
les dedique su atencin mucho ms que nosotras.
Pero Kathleen dijo Cassandra, preocupada, no podemos permitir que
trabaje hasta agotarse.
Dudo mucho que haya trabajado un solo da en su vida, cielo solt
Kathleen con una carcajada. No lo distraigamos la primera vez que lo intenta.
Los caballeros no tienen por qu trabajar, verdad? pregunt
Cassandra.
En realidad, no admiti Kathleen. Los hombres nobles suelen
encargarse de la administracin de sus tierras, o en ocasiones tienen escarceos con

la poltica. Kathleen hizo una pausa. Sin embargo, creo que hasta un obrero
puede ser considerado un caballero, si es bueno y honorable.
Estoy de acuerdo asegur Helen.
A m no me importara trabajar anunci Pandora. Podra ser
telegrafista o propietaria de una librera.
Podras confeccionar sombreros sugiri Cassandra con dulzura antes
de ponerse bizca y hacer una mueca espantosa para aadir: y volverte loca.
Me veran correr describiendo crculos y agitando los brazos, y diran:
Vaya por Dios, hoy Pandora es un pollo. sentenci su hermana gemela con
una sonrisa enorme.
Y entonces yo les recordara que ya te portabas as antes incluso de
empezar a confeccionar sombreros solt Helen serenamente con un brillo en los
ojos.
No me gustara trabajar si eso me impidiera hacer exactamente lo que
deseara coment Pandora, rindose entre dientes mientras empuaba la aguja
para remendar un descosido.
Cuando seas la seora de una gran casa intervino Kathleen, divertida
, tendrs responsabilidades que te ocuparn la mayora del tiempo.
Pues no ser la seora de una gran casa. Vivir con Cassandra cuando ella
se case. A no ser que su marido lo prohba, claro.
No seas tonta dijo Cassandra a su hermana gemela. Yo nunca me
casara con un hombre que nos separara.
Una vez terminada la costura de un puo postizo blanco, Pandora hizo
ademn de dejarlo y resopl al ver que tiraba de la falda.
Mecachis. Quin tiene las tijeras? He vuelto a coserme la prenda que
remendaba al vestido.

West lleg por la tarde, acompaado de un surtido de equipaje difcil de


manejar, incluido un bal inmenso que dos lacayos subieron con gran esfuerzo por
la escalera. Para consternacin de Kathleen, las tres hermanas Ravenel lo recibieron
como si fuera un hroe de guerra. De una bolsa de viaje de cuero, West empez a
sacar y repartir unos preciosos paquetes envueltos en un delicado papel y
rodeados con una fina cinta a juego.
Qu significa esto? pregunt Helen al ver las etiquetitas, estampadas
todas ellas con la letra W.
Esto significa que proceden de los almacenes Winterborne, donde los
compr ayer por la tarde respondi West, sonriendo indulgentemente. No
poda visitar a mis primitas con las manos vacas, no crees?
Para consternacin de Kathleen, cualquier parecido con el decoro

desapareci. Las gemelas empezaron a soltar gritos de alegra y a bailar alrededor


de West all mismo, en el vestbulo. Hasta Helen se sonroj y se qued sin aliento.
Ya est bien, chicas dijo por fin Kathleen, esforzndose por mantener
una expresin neutra. No es necesario brincar como liebres enloquecidas.
Pandora ya haba empezado a desenvolver uno de los paquetes.
No rompis el papel! pidi Helen. Llev un paquete a Kathleen
mientras levantaba una de las capas de papel. Mira, Kathleen, qu delgado y
elegante es.
Unos guantes! solt Pandora tras deshacerse de un envoltorio. Oh,
mirad qu elegantes son! No me lo puedo creer! Se los llev al pecho. Los
guantes de cabritilla eran de color rosa plido.
Los guantes de colores causan furor este ao explic West. O, por lo
menos, eso me dijo la dependienta de los almacenes. Hay un par para cada una
sonri con un brillo travieso en sus ojos grises al ver la evidente desaprobacin de
Kathleen. Primas dijo, como si eso justificara unos regalos tan impropios.
Kathleen entrecerr los ojos.
Por qu no abrs los paquetes en la sala de visitas, chicas? dijo con
calma.
Entre parloteos y grititos, las hermanas se dirigieron a la sala de visitas y
dejaron los regalos en una mesa de madera satinada de las Indias. Abrieron cada
paquete con el mximo cuidado, quitando el papel y alisndolo antes de colocarlo
en un montn que recordaba la espuma de la leche recin servida.
Haba ms guantes, teidos en delicadas tonalidades de violeta y
aguamarina... latas de dulces... abanicos de papel plisado decorados con oro y
plata... novelas y un libro de poesa, y frasquitos de agua de flores que poda
aplicarse al cutis, usarse para aadir al bao o para rociar las almohadas. Aunque
nada de ello era adecuado, salvo quiz los libros, Kathleen no tuvo valor para
poner objeciones. Las chicas haban estado privadas mucho tiempo de pequeos
lujos como aquellos.
Saba que a Theo jams se le habra ocurrido llevar regalos a sus hermanas.
Y a pesar de lo relativamente cerca que la familia se encontraba de Londres, las
chicas nunca haban estado en los almacenes Winterborne. Ni tampoco ella, puesto
que lady Berwick detestaba la idea de codearse con gente de todas las condiciones
en unos almacenes. Haba insistido en frecuentar pequeas tiendas exclusivas,
donde la mercanca se mantena discretamente fuera de la vista en lugar de
mostrarse de cualquier manera en los escaparates.
Al mirar de soslayo a West, le desconcert observar el parecido que
guardaba con su hermano mayor: el mismo pelo oscuro y la estructura sea igual
de firme. Pero el enorme atractivo de Devon se haba echado a perder en su
hermano, a quien el libertinaje haba vuelto rubicundos y difusos los rasgos. West

iba de lo ms acicalado; de hecho, vesta demasiado fastuoso para su gusto, con un


chaleco de seda bordado, una alegre corbata estampada y unos gemelos de oro con
rubes y granates engastados. Ya entonces, a medioda, apestaba a alcohol.
Tal vez no debera fulminarme as con la mirada murmur West a
Kathleen en voz baja, mientras las hermanas recogan sus regalos y se los llevaban
de la habitacin. A las chicas les afligira ver la aversin que me tiene.
Le censuro respondi, muy seria mientras se diriga hacia la majestuosa
escalera con l. No es lo mismo que tenerle aversin.
Yo tambin me censuro, lady Trenear asegur con una mueca. De
modo que tenemos algo en comn.
Seor Ravenel, si va a...
No podramos tratarnos como primos?
No. Seor Ravenel, si va a pasar aqu dos semanas, comprtese como un
caballero, o har que lo lleven a la fuerza a Alton y que lo metan en el primer tren
que pare en la estacin.
West parpade y la mir de una forma que evidenciaba que se estaba
preguntando si hablaba en serio.
Para m esas chicas son lo ms importante en el mundo prosigui
Kathleen. No permitir que nadie las lastime.
No tengo intencin de lastimar a nadie solt West, ofendido. He
venido a peticin del conde para hablar con un grupo de patanes sobre sus cultivos
de nabos. En cuanto haya cumplido con mi cometido, le prometo que regresar a
Londres lo ms rpido posible.
Patanes? Kathleen inspir con fuerza, pensando en las familias
arrendatarias y en la forma en que trabajaban, perseveraban y soportaban las
dificultades de la vida agrcola... y todo para dar de comer a hombres como aquel,
que las miraban por encima del hombro.
Las familias que viven aqu se merecen su respeto alcanz a decir.
Generaciones de arrendatarios levantaron esta finca, y han recibido muy poca
recompensa a cambio. Vaya a sus casas, vea las condiciones en que viven y
comprelas despus con su propia situacin. Y entonces tal vez pueda preguntarse
a s mismo si se merece usted su respeto.
Dios mo murmur West, mi hermano tena razn. Tiene el carcter
de un tejn acorralado.
Intercambiaron una mirada de aversin y se marcharon cada uno por su
lado.

Por suerte, las chicas alegraron la conversacin durante la cena. Solo Helen
pareci percatarse de la enorme tensin existente entre Kathleen y West, y dirigi a

su cuada miradas discretas de preocupacin. Con cada plato, West peda un vino
distinto, lo que obligaba al primer lacayo a ir a buscar una botella tras otra a la
bodega. Aunque echaba chispas ante aquel despilfarro, Kathleen se mordi la
lengua y no coment nada mientras l se iba emborrachando. Al terminar la
comida, se llev a las chicas arriba y dej a West solo en la mesa con una botella de
oporto.

Por la maana Kathleen se levant temprano, se puso el traje de montar y


fue a las cuadras como de costumbre. Con la ayuda del seor Bloom pretenda
adiestrar a Asad para que dejara de rehuir objetos que lo asustaban. Bloom la
acompa al potrero mientras ella llevaba a Asad con un cabestro de
adiestramiento.
Kathleen haba valorado enseguida los consejos de Bloom, que no crea que
dominar fsicamente un caballo, especialmente uno de raza rabe, fuera la forma
adecuada de ayudarle a superar su miedo.
Eso solo le amansara el carcter y lo tendra aprisionado como una mosca
en una telaraa. As, en cambio, se reconfortar con usted, milady. Confiar en que
usted lo mantenga a salvo y sepa lo que es mejor para l.
Siguiendo las instrucciones de Bloom, Kathleen sujet la correa de cuero
bajo la barbilla de Asad y lo guio para que diera un paso adelante y un paso atrs.
Otra vez orden Bloom con un deje de aprobacin en la voz. Hacia
delante y hacia atrs, y otra vez.
Asad estaba desorientado, pero dispuesto, y se mova hacia delante y hacia
atrs fcilmente, casi como si estuviera aprendiendo a bailar.
Bien hecho, muchacha la alab Bloom, tan enfrascado en el
adiestramiento que se le olvid dirigirse a Kathleen por su ttulo. Esto est
ocupando todos sus pensamientos y no le deja margen para tener miedo. Puso
una fusta en la mano izquierda de Kathleen. Para que le d golpecitos en el
costado si es necesario. Situado a un lado de Asad, empez a abrir un paraguas
negro. El caballo se sobresalt y relinch, acobardado al ver el objeto
desconocido. Este paraguas da un poco de miedo, verdad, chico? solt, y
abri y cerr el paraguas varias veces, mientras se diriga a Kathleen: Haga que
la tarea que le encomienda sea ms importante que lo que le asusta.
Kathleen sigui haciendo dar un paso adelante y un paso atrs a Asad, con
lo que le distraa del movimiento amenazador del ondulante objeto negro. Cuando
intent alejar de l los cuartos traseros, le dio unos golpecitos con la fusta para que
volviera a su sitio y le impidi as que pusiera distancia entre l y el paraguas.
Aunque era evidente que estaba inquieto por el modo en que mova las orejas en
todas direcciones, hizo exactamente lo que ella le peda. La piel le temblaba

nerviosamente ante la proximidad del paraguas... pero no se espant.


Cuando Bloom cerr finalmente el paraguas, Kathleen, llena de orgullo,
sonri y dio unas palmaditas cariosas a Asad en el cuello.
Muy bien exclam. Aprendes deprisa, verdad? Se sac un pedazo
de zanahoria del bolsillo de la falda y se lo dio. Asad acept el premio, que mastic
ruidosamente.
A continuacin lo probaremos mientras lo monta... empez a explicar
Bloom.
Lo interrumpi un mozo de cuadra, Freddie, que todava no haba llegado a
la pubertad.
Seor Bloom dijo el chico sin aliento al acercarse corriendo al potrero,
el primer mozo de cuadra me orden que le dijera que el seor Ravenel ha ido a las
cuadras en busca de su montura.
S, ya dije a los chicos que ensillaran a Royal.
Hay un problema, seor indic Freddie con la ansiedad reflejada en la
cara. El seor Ravenel va cargado de copas y no est en condiciones de montar,
pero orden que le llevaran el caballo. El primer mozo de cuadra trat de negarse,
pero el administrador, el seor Carlow, estaba con l y dijo que llevaran a Royal al
seor Ravenel porque tienen que ir a ver a un arrendatario.
Entre aterrada y furiosa, Kathleen pens que un Ravenel borracho iba a
intentar, otra vez, montar un caballo de las cuadras.
Sin decir nada, pas por el hueco de la cerca, demasiado apurada como para
molestarse en ir hasta la puerta. Se remang la falda de montar y corri hacia las
cuadras sin prestar atencin a los gritos de Bloom.
En cuanto entr en el edificio, vio a West gesticulando enojado y hablando
con el primer mozo de cuadra, John, que estaba vuelto de espaldas. Carlow, el
administrador de la finca, lo presenciaba todo, impaciente e incmodo. Carlow, un
hombre corpulento de mediana edad que resida en la ciudad, llevaba ms de una
dcada trabajando para la familia de Theo. Era el encargado de acompaar a West
a ver a los terratenientes.
Una mirada bast a Kathleen para evaluar la situacin. West, que tena la
cara colorada y los ojos inyectados de sangre, estaba sudando y se tambaleaba.
Ser yo quien decida en qu condiciones estoy estaba diciendo West de
forma agresiva. He montado en un estado mucho peor que este y no voy a
permitir que...
Buenos das, caballeros lo interrumpi Kathleen con el corazn
desbocado. De repente, le vino a la cabeza la cara destrozada de Theo... la forma en
que la haba mirado con aquel brillo glido en los ojos los ltimos segundos que le
quedaban de vida. Parpade con fuerza y el recuerdo se desvaneci. El hedor a
alcohol le llen la nariz y le provoc nuseas.

Lady Trenear exclam el administrador con alivio. Quizs usted


pueda hacer entrar en razn a este imbcil.
Por supuesto. Con rostro inexpresivo, sujet el brazo de West y hundi
los dedos en l al notar que se resista. Acompeme fuera, seor Ravenel.
Milady solt el administrador, incmodo, yo me estaba refiriendo al
mozo de cuadra...
John no es aqu el imbcil asegur Kathleen secamente. En cuanto a
usted, Carlow, puede ir a atender sus responsabilidades. El seor Ravenel estar
indispuesto el resto del da.
S, milady.
Qu diablos est pasando? farfull West mientras Kathleen tiraba de l
hacia fuera y lo llevaba a un lado de las cuadras. Me vest y vine a las cuadras al
salir el sol...
El sol sali hace cuatro horas.
Cuando llegaron a un lugar relativamente apartado tras un cobertizo para
herramientas, West se solt el brazo y fulmin a Kathleen con la mirada.
Qu ocurre? pregunt.
Apesta a alcohol.
Siempre empiezo el da con un carajillo.
Cmo quiere montar si no se sostiene en pie?
Del mismo modo que lo hago siempre: mal. Su preocupacin por mi
bienestar est de ms.
No me preocupo por su bienestar. Es por el caballo que pretenda montar,
y los arrendatarios a los que tiene que visitar. Ya tienen que soportar suficientes
dificultades como para tener que aguantar, encima, la compaa de un idiota
borracho.
Me voy solt West, mirndola toscamente.
No se atreva a dar un paso ms. Al percatarse de que segua teniendo la
fusta en la mano, Kathleen la blandi significativamente. O le atizo.
West dirigi una mirada incrdula hacia la fusta. Con una rapidez
sorprendente, alarg la mano, se la arrebat y la tir al suelo. El efecto se perdi,
sin embargo, cuando se tambale para recuperar el equilibrio.
Adelante, sultelo espet.
Por qu se molest en venir a Hampshire? pregunt Kathleen tras
cruzar los brazos.
He venido para ayudar a mi hermano.
No est ayudando a nadie solt Kathleen, indignada. No daba crdito a
lo que acababa de or. Comprende remotamente la responsabilidad que ha
asumido lord Trenear? Todo lo que est en juego? Si su hermano fracasa, y la
finca se divide y se vende, qu cree que le ocurrir a toda esta gente? Doscientas

familias desorientadas sin ningn medio de vida. Y cincuenta criados, la mayora


de los cuales han servido toda su vida a los Ravenel.
Cuando vio que ni siquiera la miraba, inspir, temblorosa, intentando
contener su ira.
En esta finca todos estamos luchando por sobrevivir, y todos dependemos
de su hermano, que est intentando solucionar problemas que l no contribuy a
crear. Pero en lugar de procurar ayudar, usted ha elegido pasarse el da borracho y
tambalearse arriba y abajo como un zoquete egosta...
Quiso soltar un sollozo enojado, pero lo contuvo antes de seguir hablando
en voz baja.
Regrese a Londres. Aqu no es de utilidad a nadie. Clpeme a m si
quiere. Diga a lord Trenear que le result imposible soportarme de lo arpa que
soy. A su hermano no le costar creerlo.
Se volvi para alejarse, y gir la cabeza para decirle unas ltimas palabras:
Puede que algn da encuentre a alguien que lo salve de sus excesos.
Personalmente, no creo que valga la pena intentarlo.

9
Para sorpresa de Kathleen, West no se march. Regres a la casa y subi a
su habitacin.
Por lo menos pens lgubremente, no ha intentado de nuevo montar
un caballo estando borracho, lo que demostraba que era superior a su difunto
marido en lo que a inteligencia se refera.
El resto del da, West permaneci en su habitacin, seguramente
durmiendo, aunque era posible que siguiera bandose en alcohol. No baj a
cenar, y se limit a pedir que le subieran algo de comida.
Como respuesta a las preguntas angustiadas de las chicas, Kathleen dijo
secamente que su primo haba enfermado y seguramente regresara a Londres por
la maana. Cuando Pandora abri la boca para indagar ms, fue Helen quien la
acall con un susurro. Kathleen la mir agradecida. A pesar de lo cndida que era
Helen, estaba bastante familiarizada con la clase de hombre que beba en exceso y
perda la cabeza.
Al amanecer, cuando Kathleen baj al comedor para tomar el desayuno, se
qued estupefacta al encontrar a West sentado ante una de las mesas redondas,
contemplando con aire taciturno las profundidades de una taza de t. Tena muy
mala cara, con bolsas bajo los ojos y la tez plida y sudada.
Buenos das murmur Kathleen, sorprendida. Est enfermo?
Solo si se considera que estar sobrio es una enfermedad coment,
mirndola agotado, con los ojos inyectados de sangre y enrojecidos, y el cutis
ceniciento. Como hago yo.
Kathleen se dirigi al aparador, tom unas pinzas de plata y empez a
colocar lonchas de beicon en una tostada. Puso otra tostada encima, cort el
emparedado por la mitad y llev el plato a West.
Coma esto sugiri. Lord Berwick siempre dijo que un emparedado de
beicon era la mejor cura para la resaca.
Observ el ofrecimiento con aversin, pero se llev una de las mitades a la
boca y le dio un mordisco mientras Kathleen se preparaba su propio desayuno.
Querr que le tenga el carruaje preparado a tiempo para llevarlo a tomar
el tren de ltima hora de la maana? pregunt en voz baja Kathleen, tras

sentarse a su lado.
Me temo que no tendr esa suerte solt West, que dio un trago de t.
No puedo volver a Londres. Tengo que quedarme en Hampshire hasta haberme
reunido con todos los arrendatarios a los que planeaba visitar.
Seor Ravenel...
Tengo que hacerlo insisti, obstinado. Mi hermano nunca me pide
nada. Por eso voy a hacerlo aunque me cueste la vida.
Muy bien dijo Kathleen tras recuperarse de la sorpresa. Avisamos al
seor Carlow para que lo acompae?
Esperaba que lo hiciera usted respondi West, y al ver la expresin de
Kathleen, aadi con cautela: Solamente hoy.
El seor Carlow est mucho ms familiarizado con los arrendatarios y sus
situaciones...
Su presencia podra cohibirlos. Quiero que me hablen con franqueza.
Mir fijamente el plato que tena delante. Aunque no espero que me digan ms
de cuatro palabras. S lo que esa clase de gente piensa de m: un copetudo de
ciudad. Un fanfarrn intil que no sabe nada sobre las grandes virtudes de la vida
rural.
No creo que vayan a juzgarlo con severidad, siempre y cuando crean que
usted no los est juzgando a ellos. Procure ser sincero, y no tendr ningn
problema.
No tengo la habilidad de ser sincero murmur West.
No se trata de ninguna habilidad dijo Kathleen. Se trata de estar
dispuesto a hablar con el corazn en la mano en lugar de intentar ser gracioso o
mostrarse evasivo.
Por favor pidi West lacnicamente. Ya tengo nuseas. Y, con el
ceo fruncido, dio otro mordisco al emparedado de beicon.

Kathleen se alegr de ver que, a pesar de que West esperaba que los
arrendatarios lo trataran con insolencia, o peor an, con total desdn, el primero
con el que se reuni estuvo de lo ms cordial con l.
George Strickland era un hombre de mediana edad, fornido y musculoso,
con los ojos amables y la cara cuadrada. Sus tierras, que explotaba con la ayuda de
tres hijos, ocupaban una parcela de aproximadamente sesenta acres. Kathleen y
West se reunieron con l en su casa, una estructura destartalada que se apoyaba en
un gran granero, donde se trillaba y almacenaba el grano. El ganado ocupaba una
sucesin de establos ruinosos que haban sido erigidos sin orden ni concierto,
situados de forma aparentemente aleatoria alrededor de un patio donde el agua
procedente de los techos sin canalones licuaba el estircol.

Mucho gusto, seor dijo el arrendatario, sujetando el sombrero en sus


manos. Me preguntaba si usted y la seora tendran inconveniente en andar
conmigo hasta el campo. Podramos hablar mientras trabajo. Hay que cortar y
poner a cubierto la avena antes de que vuelva a llover.
Y si no se cosecha a tiempo? pregunt West.
Caer demasiado grano al suelo respondi Strickland. Cuando est
maduro, una rfaga de viento puede desprenderlo de la cascarilla. Perderamos
hasta una tercera parte.
Cuando West mir a Kathleen, esta asinti para expresar su conformidad.
As que fueron hasta el campo, donde las ligeras espigas de avena entre verdes y
doradas eran tan altas que le llegaban a West a los hombros. Kathleen disfrut del
olor dulce que impregnaba el aire a medida que un par de hombres iban segando
la cosecha con unas guadaas peligrosamente afiladas. Otro par los segua para
atar los tallos cortados en gavillas, que a continuacin se ponan formando
tresnales, y un chaval quitaba la paja suelta en los rastrojos con un rastrillo.
Cunto puede segar un hombre en un da? quiso saber West, mientras
Strickland se agachaba para atar con destreza una gavilla.
El mejor guadaero que he visto llega a segar casi dos acres al da. Pero
estamos hablando de avena, que permite hacerlo ms rpido que otros granos.
Y si dispusiera de una mquina segadora? pregunt West, mirando
con inters a los trabajadores.
De las que tienen una agavilladora incorporada? Strickland se quit el
sombrero y se rasc la cabeza. Doce acres o ms, calculo.
Al da? Y cuntos trabajadores necesitara para manejarla?
Dos hombres y un caballo.
Dos hombres para multiplicar por lo menos por seis la produccin?
solt West, incrdulo. Por qu no compra una segadora mecnica?
Porque me costara veinticinco libras como mnimo resopl Strickland.
Pero la amortizara enseguida.
No puedo permitirme tener caballos y una mquina, y necesito un
caballo.
Con el ceo fruncido, West observ cmo Strickland terminaba de atar una
gavilla.
Si me ensea a hacer eso, lo ayudar a alcanzar a los segadores.
No va vestido para trabajar en el campo, seor coment el campesino,
echando un vistazo a las prendas hechas a medida de West.
Insisto dijo West, que se quit la chaqueta y se la entreg a Kathleen.
Con un poco de suerte, me saldr un callo que podr ensear a la gente. Se
agach junto a Strickland, que le ense a rodear con un vencejo la parte superior
del tallo.

Justo por debajo de la espiga y sin apretar demasiado advirti a West


, de modo que, al poner derechas las gavillas y unirlas, haya espacio suficiente
entre los tallos para que circule el aire y se seque antes el grano.
Aunque Kathleen haba esperado que se cansara deprisa de la novedad,
West fue persistente y diligente, y fue hacindolo cada vez mejor. Mientras
trabajaban, West pregunt sobre el drenaje y los cultivos, y Strickland le respondi
con detalle.
Fue inesperada la forma en que la cortesa de West se transform en
verdadero inters sobre el proceso que tena lugar ante l. A Kathleen, que lo
observaba pensativa, le costaba reconocer en aquel forastero atento y encantador al
patn borracho del da anterior. Casi se dira que le importaba algo la finca y sus
arrendatarios.
Al final de la hilera, West se incorpor, se quit el polvo de las manos y se
sac un pauelo del bolsillo para secarse la cara.
Ahora podra ensearle a segar se ofreci, jovial, Strickland, tras secarse
a su vez la frente con la manga.
No, gracias contest West con una sonrisa compungida, que a Kathleen
le record muchsimo a Devon. Estoy seguro de que no se me puede confiar una
hoja afilada. Examin el campo y pregunt: Se ha planteado alguna vez
dedicarse al ganado vacuno, seor Strickland?
No, seor respondi con firmeza el arrendatario. Incluso cuando la
produccin es menor, sigue siendo ms rentable el grano que la leche o la carne.
Hay un dicho sobre el mercado: abajo el ganado, arriba el grano.
Puede que eso sea cierto actualmente solt West, pensando en voz
alta. Pero con la cantidad de gente que se traslada a las ciudades industriales, la
demanda de leche y de carne aumentar, y entonces...
Nada de ganado vacuno. La tmida cordialidad de Strickland se
desvaneci. Eso no es para m.
Kathleen se acerc a West para darle la chaqueta. Le toc ligeramente el
brazo para llamarle la atencin.
Creo que el seor Strickland teme que est intentando evitar pagar las
obras del drenaje murmur a West.
A West le cambi la cara al instante.
No asegur al campesino, se harn las mejoras que se le prometieron.
De hecho, lord Trenear no tiene otra opcin. Es su obligacin legal.
Perdneme, seor dijo Strickland, escptico, pero despus de tantas
promesas incumplidas, cuesta creerse otra.
West guard silencio un momento, contemplando la expresin preocupada
del hombre.
Tiene usted mi palabra afirm de forma que no dejaba lugar a dudas. Y

le alarg la mano.
Kathleen lo mir con sorpresa. Solo se estrechaba la mano a los amigos
ntimos o cuando se daba una ocasin de enorme importancia, y solo entre
caballeros de rango parecido. Pero, no sin dudar antes, Strickland extendi el
brazo, y ambos hombres se dieron un cordial apretn de manos.

Lo ha hecho bien indic Kathleen a West mientras recorran la carretera


sin asfaltar para volver a la casa. La haba impresionado la forma en que se haba
comportado y haba abordado los problemas de Strickland. Fue muy inteligente
por su parte relajarlo al realizar el trabajo del campo.
No quera ser inteligente solt West, ensimismado. Quera recabar
informacin.
Y lo hizo.
Esperaba que este asunto del drenaje se resolviera fcilmente coment
West. Cavar unas zanjas, ponerles unos tubos de arcilla y cubrirlo todo despus.
No parece demasiado complicado.
Lo es. Es complicado de formas que no me haba planteado explic,
asintiendo con la cabeza. El drenaje es una parte tan insignificante del problema
que sera derrochar el dinero arreglarlo sin abordar el resto.
Cul es el resto?
Todava no estoy seguro. Pero si no lo averiguo, no hay la menor
esperanza de lograr que Eversby Priory vuelva a ser rentable. O de que pueda,
siquiera, cubrir gastos. Dirigi a Kathleen una mirada sombra cuando esta abri
la boca. No me acuse de intrigar para conseguir que se venda la finca.
No iba a hacerlo se quej Kathleen, indignada. Iba a decir que, hasta
donde yo s, la granja de Strickland est ms o menos en el mismo estado que las
de los dems arrendatarios.
Abajo el ganado, arriba el grano murmur West. Y una mierda. En
pocos aos, ser arriba el ganado, abajo el grano, y seguir siendo as. Strickland
no tiene ni idea de que su mundo ha cambiado para siempre. Hasta yo lo s, y eso
que lo ignoro todo de la explotacin agrcola.
Cree que tendra que empezar a dedicarse a la produccin lctea y a la
ganadera concluy Kathleen.
Sera ms sencillo y ms rentable que intentar cultivar terrenos arcillosos.
Puede que tenga razn dijo Kathleen con tristeza. Pero en esta parte
de Inglaterra, criar ganado no se considera tan respetable como trabajar la tierra.
Dnde diablos est la diferencia? En los dos casos, se acaba dndole al
estircol con una pala. West se concentr en el caballo, que tropez en una parte
accidentada del camino.

Suelte un poco las riendas indic Kathleen. D algo ms de libertad al


caballo para que pueda elegir por dnde va.
West la obedeci de inmediato.
Le molestara que le diera otro consejo? se atrevi a decir Kathleen.
Dispare.
Tiene tendencia a repantigarse en la silla, lo que le dificulta seguir los
movimientos del caballo y har que despus le duela la espalda. Si se sentara
erguido y relajado... s, as... ahora est centrado.
Gracias.
Kathleen sonri, encantada de que estuviera dispuesto a aceptar las
instrucciones de una mujer.
No monta mal. Si practicara con regularidad, lo hara muy bien. Hizo
una pausa. Me imagino que no monta a menudo en la ciudad.
No, voy a pie o en coche de caballos de alquiler.
Pero su hermano... empez a decir Kathleen, pensando en lo hbil que
era Devon manejando el caballo.
Monta todas las maanas. Un gran tordo rodado que se porta fatal si se
queda un da sin hacer ejercicio. Hizo una pausa. Es algo que tienen en comn.
Por eso est Trenear tan en forma murmur Kathleen.
La cosa no se acaba montando a caballo. Pertenece a un club de pugilismo
donde se pegan unas palizas terribles peleando al estilo savate.
Qu es eso?
Una clase de lucha que se origin en las calles de Pars. Bastante violenta.
Mi hermano tiene secretamente la esperanza de que unos rufianes lo ataquen algn
da, pero hasta ahora no ha habido suerte.
Por qu hace todo ese ejercicio? sonri Kathleen.
Para controlar su genio.
Lo tiene usted tambin? Se le haba desvanecido la sonrisa.
Sin lugar a dudas contest West con una breve carcajada. Solo que yo
prefiero dormir a mis demonios con la bebida a combatirlos.
Pens que Theo tambin, pero se lo call.
Me cae mejor sobrio asegur.
Solo ha pasado medio da. Espere un poco ms y cambiar de opinin
solt West, dirigindole una mirada divertida.
Pero no lo hizo. Las dos semanas siguientes, West sigui estando
relativamente sobrio, limitndose a beber una o dos copas de vino durante la cena.
Se pasaba los das visitando a arrendatarios, estudiando los registros de los
alquileres, leyendo libros sobre agricultura y aadiendo pginas al informe que
estaba redactando para Devon.
Una noche, durante la cena, les cont que planeaba visitar a muchos ms

arrendatarios para conocer a fondo sus problemas. Gracias a cada nueva


informacin que obtena se iba formando una idea ms exacta de la verdadera
situacin de la finca, y no era nada buena.
Por otra parte concluy West, no es del todo desesperada, siempre y
cuando Devon est haciendo su trabajo.
Cul es su trabajo? pregunt Cassandra.
Encontrar capital le contest West. En gran cantidad.
Debe de ser difcil para un caballero encontrar dinero sin trabajar
intervino Pandora. Especialmente cuando todos los delincuentes estn
intentando hacer lo mismo.
West escondi una sonrisa tras su copa de agua.
Confo plenamente en que mi hermano ser ms listo que los delincuentes
o se unir a ellos dijo, y se dirigi despus a Kathleen. Esta maana me di
cuenta de que tena que quedarme aqu un poco ms de lo que haba previsto
inicialmente la inform. Dos semanas, o mejor an, un mes ms. Todava
tengo que averiguar muchas cosas.
Qudese, entonces indic Kathleen con total naturalidad.
No le importara? se sorprendi West.
No, si eso va a ayudar a los arrendatarios.
Y si pasara aqu las Navidades?
Desde luego contest sin titubear. Tiene ms derecho a estar aqu que
yo. Pero no echar de menos su vida en la ciudad?
Echo de menos... ciertas cosas. Los labios de West se curvaron al bajar
la vista hacia su plato. Pero hay mucho que hacer aqu, y a mi hermano le faltan
asesores de confianza. De hecho, pocos terratenientes de su rango parecen tener
claro a lo que se estn enfrentando.
Pero usted y lord Trenear s?
No, nosotros tampoco. West sonri de repente. La nica diferencia es
que nosotros lo sabemos.

10
Primo West dijo Kathleen un mes despus, corriendo tras l a toda
velocidad por la escalera principal, no huyas. Quiero hablar contigo.
No mientras me persigas como si fueras Atila, el rey de los hunos solt
West sin aminorar el paso.
Dime por qu lo hiciste. Lleg al peldao inferior al mismo tiempo que
l y lo rode para impedirle escapar. Ten la amabilidad de explicarme qu clase
de locura te llev a meter un cerdo en la casa!
Lo hice sin pensar dijo West, que, al verse acorralado, recurri a la
sinceridad. Estaba en la granja de John Potter, e iba a sacrificar al cerdito porque
era demasiado pequeo.
Una prctica habitual, segn tengo entendido solt Kathleen
secamente.
El animalito me mir se excus West. Pareca sonrerme.
Todos los cerdos parecen sonrer. Tienen la boca curvada hacia arriba.
No pude evitarlo; tuve que traerlo a casa.
Kathleen lo mir haciendo un gesto de desaprobacin con la cabeza. Las
gemelas ya haban dado al animalito un bibern lleno de leche de vaca a la que
haban aadido huevo crudo, mientras que Helen haba cubierto una cesta con una
tela suave para que durmiera en ella. Ahora sera imposible librarse de l.
Qu quieres que hagamos con un cerdo cuando haya crecido del todo?
pregunt.
Comroslo? sugiri West tras reflexionar un instante.
Las chicas ya lo han llamado Hamlet. Pretendes que nos comamos una
mascota? solt con un resoplido exasperado.
Yo lo hara si me lo sirvieran en forma de beicon. Sonri al ver la
expresin de Kathleen. Devolver el cerdo al granjero cuando est destetado
se ofreci.
No puedes...
West levant una mano para pedirle que callara.
Tendrs que darme la lata despus, ahora no tengo tiempo. Salgo para la
estacin de Alton y no puedo perder el tren de la tarde.

El tren? Adnde vas?


Te lo dije ayer respondi West mientras la esquivaba para dirigirse
hacia la puerta de entrada. Saba que no me estabas escuchando.
Kathleen frunci el ceo y lo sigui, pensando que tendra bien merecido
que un da se prohibiera comer beicon en casa de los Ravenel.
Se detuvieron junto a la sala de visitas, donde unos obreros arrancaban las
tablas del suelo y las dejaban ruidosamente a un lado. En otras partes de la casa se
oa un martilleo incesante.
Como te expliqu ayer dijo West, alzando la voz para que pudiera orlo
por encima de aquel estruendo infernal, voy a Wiltshire a ver a un hombre que
se ha hecho cargo de una tenencia para experimentar con mtodos agrcolas
modernos.
Cunto tiempo estars fuera?
Tres das contest West alegremente. Habr regresado antes de que
tengas tiempo de extraarme.
No te extraara por ms tiempo que estuvieras fuera asegur Kathleen,
pero lo mir con preocupacin mientras el mayordomo lo ayudaba a ponerse el
sombrero y el abrigo. Pens que cuando regresara, tendran que volver a
estrecharle la ropa otra vez; haba perdido por lo menos seis kilos ms. No
olvides comer mientras ests fuera lo ri. Si te sigues saltando la cena, pronto
te confundirn con un espantapjaros.
El ejercicio constante al montar por las tierras de la finca, recorrer los
campos a pie, ayudar a un granjero a reparar una verja o recuperar una oveja que
haba saltado la tapia de un jardn, haban provocado cambios considerables en
West. Haba perdido tanto peso que las prendas de vestir le colgaban del cuerpo.
Se le haban estilizado la cara y el cuello de modo que mostraba una mandbula
firme y un perfil de rasgos marcados. El tiempo que haba pasado al aire libre le
haba conferido una tez saludable, y aparentaba varios aos menos, mientras que
un aire de vitalidad haba sustituido el aspecto de indolencia somnolienta que luca
anteriormente.
West se agach para darle un beso suave en la frente.
Adis, Atila ma solt con cario. Procura no intimidar a nadie en mi
ausencia.
Tras la marcha de West, Kathleen se dirigi a la habitacin del ama de
llaves, cerca de la cocina. Era da de colada, la temida ocasin en que la ropa sucia
de la casa se preparaba, se herva, se enjabonaba, se aclaraba y se tenda en una
habitacin pegada a la trascocina. Kathleen y la seora Church haran juntas
inventario y pediran tela.
Acababan de empezar a comentar si se necesitaban delantales nuevos para
las criadas cuando apareci Sims, el mayordomo.

Le ruego me disculpe, milady dijo en tono comedido, aunque el


descontento le marcaba todas las arruguitas de la cara. Los seores Wooten, un
arrendatario y su esposa, preguntan por el seor Ravenel. Les expliqu que est de
viaje, pero no quieren irse. Afirman que se trata de un asunto urgente. Me pareci
mejor informarla antes de pedir a un lacayo que los eche.
No, no debe hacerlo. Los Wooten no vendran sin tener un buen motivo.
Hgalos pasar a la sala de visitas y yo los recibir dijo Kathleen con el ceo
fruncido.
Me tema que dira eso replic Sims, adusto. Debo objetar que, como
viuda que est de luto, no habra que perturbar su paz y tranquilidad, milady.
Un estrpito procedente del piso de arriba hizo vibrar el techo.
Vlgame Dios! exclam el ama de llaves.
Kathleen contuvo una carcajada y dirigi una mirada al mayordomo.
Har pasar a los Wooten indic, resignado.
Cuando entr en la sala de visitas, Kathleen vio que la joven pareja estaba
angustiada. La seora Wooten tena los ojos hinchados y vidriosos de llorar,
mientras que su marido estaba plido de ansiedad.
Espero que nadie est enfermo ni lastimado coment Kathleen.
No, milady respondi el seor Wooten mientras su mujer haca
torpemente una genuflexin.
El hombre no dej de retorcer el sombrero entre sus manos al explicarle que
uno de los peones a su cargo se haba encontrado con un par de intrusos que se
haban identificado como representantes de la compaa ferroviaria.
Dijeron que estaban inspeccionando la tierra prosigui Wooten, y
cuando les pregunt que con permiso de quin, aseguraron que se lo haba dado
lord Trenear en persona. Empez a temblarle la voz. Afirmaron que mi granja
iba a ser vendida a la compaa ferroviaria. Fui a ver al seor Carlow, pero l no
sabe nada al respecto cont con los ojos llenos de lgrimas. Mi padre me dej
esta granja, milady. Y ahora van a poner vas en ella, van a destrozar mis campos y
nos van a echar a mi familia y a m de nuestro hogar sin darnos un cuarto de
penique a cambio... Habra continuado, pero los sollozos de la seora Wooten lo
interrumpieron.
Kathleen sacudi la cabeza, anonadada.
El seor Ravenel no me ha mencionado nada de todo esto, y lord Trenear
no hara una cosa as sin comentarla antes con su hermano. Estoy segura de que
esta afirmacin carece de base dijo.
Saban que mi contrato de arrendamiento expira replic el seor
Wooten con una expresin angustiada en los ojos. Saban exactamente cundo, y
me comentaron que no sera renovado.
Esto dio que pensar a Kathleen.

Qu diablos estaba tramando Devon? No sera tan despiadado y tan cruel


como para vender la granja de un arrendatario sin notificrselo, verdad?
Lo averiguar dijo con firmeza. Mientras tanto, no tienen por qu
angustiarse. El seor Ravenel est totalmente de parte de los arrendatarios, y tiene
ascendiente sobre lord Trenear. Hasta su regreso, de aqu a tan solo tres das, mi
consejo es que sigan con su vida como de costumbre. Tiene que dejar de llorar,
seora Wooten; estoy segura de que tanta angustia no es buena para el beb.
Despus de que los Wooten se hubieron ido, sin que aparentemente sus
palabras les hubieran reconfortado demasiado, Kathleen corri al estudio y se
sent ante el gran escritorio. Furiosa, tom una pluma, destap un tintero y
escribi a Devon un mensaje mordaz para informarlo de la situacin y exigirle
saber qu estaba ocurriendo.
Por si acaso, aadi una amenaza nada sutil acerca de emprender unas
posibles acciones legales en nombre de los Wooten. Aunque no haba nada que
pudiera hacer un abogado, puesto que Devon tena derecho a vender cualquier
parte de su patrimonio, eso seguro que captara su atencin.
Tras doblar el mensaje y meterlo en un sobre, llam al lacayo para que lo
llevara a la oficina de telgrafos del administrador de correos local.
Me gustara que saliera de inmediato le indic. Diga al administrador
que es un asunto de suma urgencia.
S, milady.
En cuanto el lacayo se march, apareci el ama de llaves en la puerta.
Lady Trenear solt, con aspecto enojado.
Seora Church dijo Kathleen, le prometo que no me he olvidado del
inventario de la colada ni de los delantales.
Gracias, milady, pero no es eso. Se trata de los obreros. Han terminado los
trabajos de fontanera en la habitacin principal.
Es una buena noticia, no?
Dira que s, salvo que ahora han empezado a convertir otra habitacin
del primer piso en un cuarto de bao adicional, y tienen que pasar una caera por
debajo del suelo de su dormitorio.
Quiere decir que hay hombres en mi habitacin? pregunt Kathleen,
levantndose de golpe. Nadie me mencion nada de eso.
Tanto el maestro fontanero como el carpintero aseguran que es el nico
modo de hacerlo.
Me niego!
Ya han empezado a arrancar el suelo sin pedir permiso siquiera.
Supongo que podr soportarlo una tarde se resign Kathleen,
incrdula.
Dicen que tardarn das, lo ms seguro que una semana, en volver a

dejarlo todo en condiciones, milady.


Dnde voy a dormir y a vestirme mientras estn destrozando mi
habitacin? pregunt, boquiabierta.
Ya he dado rdenes a las criadas para que trasladen sus cosas a la
habitacin principal respondi la seora Church. Lord Trenear no la necesita,
ya que est en Londres.
Eso no puso de mejor humor a Kathleen. Odiaba la habitacin principal, el
ltimo lugar en el que haba visto a Theo antes de su accidente. En el que haban
discutido acaloradamente, y ella haba dicho cosas que lamentara toda su vida.
Unos sombros recuerdos acechaban en los rincones de esa habitacin como
malignos seres nocturnos.
No hay ninguna otra habitacin que pueda usar? pidi.
En este momento, no, milady. Los obreros han arrancado el suelo de otras
tres habitaciones adems de la suya. El ama de llaves titube, conocedora del
motivo de la reticencia de Kathleen. Ordenar a las criadas que aireen el
dormitorio del ala este y le den un buen baldeo, pero esas habitaciones han estado
tanto tiempo cerradas que costar limpiarlas como es debido.
Pues parece que esta noche tendr que dormir en la habitacin principal
solt Kathleen, que se haba dejado caer de nuevo en la silla con un suspiro.
Ser la primera en probar la nueva baera de cobre indic el ama de
llaves en un tono que podra haber utilizado para ofrecer un bombn a un nio
hurao.
Menudo consuelo dijo Kathleen, sonriendo lnguidamente.
Al final, el bao result tan delicioso y tan lujoso que casi la compens por
tener que dormir en la habitacin principal. No solo era ms profundo que
ninguna baera en la que se hubiera metido, sino que estaba coronada por un
borde redondeado en el que poda descansar cmodamente la cabeza. Era el
primer bao que haba tomado en el que poda recostarse y sumergir todo el
cuerpo hasta el cuello, y era divino.
Se qued en la baera todo el tiempo que pudo, holgazaneando y medio
flotando hasta que el agua empez a enfriarse. Clara, su doncella, acudi para
envolverla con suaves toallas y ayudarla a ponerse un camisn blanco limpio.
Con la carne de gallina, fue a sentarse en una silla tapizada junto al fuego, y
vio que haban colgado su chal ombr en el respaldo. Se lo puso en el regazo y se
acurruc bajo el suave cachemir. Sus ojos se dirigieron a la imponente cama, con su
dosel de madera tallada con cuatro elaboradas columnas.
Una mirada bast para destruir todo el bien que le haba hecho el bao.
Se haba negado a dormir en aquella cama con Theo tras el desastre de su
noche de bodas. Le vino a la memoria el sonido de la voz airada de su marido
arrastrando las palabras.

Obedece, por el amor de Dios. chate y deja de hacerlo difcil... Prtate


como una esposa, maldita sea...

Por la maana estaba exhausta y tena los ojos doloridos y subrayados por
unas ojeras. Antes de dirigirse a las cuadras, fue a buscar al ama de llaves al
especiero.
Seora Church, perdone que la interrumpa, pero me gustara asegurarme
de que tendr una nueva habitacin preparada para m esta noche. No puedo
volver a dormir en la habitacin principal; preferira hacerlo en el excusado
exterior con una manada de gatos salvajes.
S, milady confirm el ama de llaves, mirndola preocupada. Las
chicas ya han empezado a limpiar una habitacin con vistas al jardn de rosas.
Estn sacudiendo las alfombras y fregando el suelo.
Gracias.
Kathleen se anim en cuanto lleg a las cuadras. Un paseo matinal a caballo
siempre la dejaba como nueva. Entr en el cuarto para sillas, se quit la falda
postiza de su vestido de montar y la colg en la pared.
Era la costumbre que una mujer llevara calzas de gamuza o de lana bajo la
falda de montar para evitar rozaduras. Pero no era nada correcto que usara solo las
calzas, como estaba haciendo ella.
Sin embargo, todava no haba enseado a Asad a aceptar la silla de mujer.
Haba decidido adiestrarlo montando a horcajadas, lo que sera mucho menos
peligroso si el caballo intentaba derribarla. Una pintoresca falda de montar, con su
enorme cantidad de tela ondeante, poda quedarse atrapada en los arreos o en las
ramas bajas de los rboles, o hasta enredarse en las patas del caballo.
Se haba sentido muy violenta la primera vez que se encamin al potrero en
calzas. Los mozos de cuadra se la haban quedado mirando con tanto asombro que
cabra pensar que lo estaba haciendo en cueros. Sin embargo, el seor Bloom, al
que preocupaba ms la seguridad que la correccin, le haba dado su aprobacin al
instante. Pronto, los mozos de cuadra se haban acostumbrado a ver su original
aspecto, y ahora ya no parecan darle la menor importancia. Contribua a ello, sin
duda, que fuera tan menuda; con su falta de curvas femeninas, apenas se la poda
acusar de tentar a nadie.
Asad se mostr gil y respondi bien a sus ejercicios, describiendo
semicrculos y figuras serpenteantes. Sus transiciones fueron perfectas, lo mismo
que su concentracin. Kathleen decidi sacar el caballo rabe del potrero para dar
un paseo por un pasto cerrado, y lo hizo tan bien que prolong la sesin matinal.
Rebosante de alegra y agradablemente cansada del ejercicio, volvi a la
casa y subi por una de las escaleras traseras. Cuando ya casi llegaba arriba, se

percat de que se le haba olvidado la falda postiza en las cuadras, y pens que
mandara a un lacayo a buscarla despus. Al acercarse a la habitacin principal, se
vio obligada a detenerse y apretujarse contra una pared para que tres obreros
pasaran por el pasillo cargados con caeras de cobre. Al ver sus calzas, a uno de
los obreros casi se le cayeron las caeras de los brazos, y otro le orden con
sequedad que cerrara la boca y siguiera adelante.
Sonrojada, Kathleen entr corriendo en la habitacin principal y, como no
vio a Clara por ninguna parte, fue directamente hacia la puerta del cuarto de bao.
A pesar de las objeciones que haba puesto al gasto de instalar fontanera en la
casa, tena que admitir que era delicioso disponer de agua caliente sin tener que
llamar a las criadas. Tras entrar en el cuarto de bao, cerr la puerta con firmeza.
Un grito sobresaltado le sali de los labios al ver que la baera estaba
ocupada.
Dios mo! Se tap la cara con las manos.
Pero la imagen de Devon Ravenel, mojado y desnudo, ya se le haba
quedado grabada en el cerebro.

11
No poda ser. Se supona que Devon estaba en Londres! Su imaginacin le
haba jugado una mala pasada... haba sido una alucinacin. Solo que el ambiente
era clido y hmedo, cargado con aquella fragancia que era inconfundiblemente
suya... un olor limpio y fresco a jabn en su piel.
Con aprensin, separ los dedos lo suficiente para echar un vistazo a travs
de ellos.
Devon estaba recostado en la baera, mirndola con una expresin burlona
a modo de interrogacin. Un vaho caliente flotaba a su alrededor como un velo del
color del humo. Tena los tersos msculos de los brazos y los hombros salpicados
de gotitas de agua, que le cubran tambin el vello moreno del pecho.
Se volvi de golpe hacia la puerta mientras sus pensamientos se
dispersaban como los bolos al golpearlos la bola.
Qu est haciendo aqu? logr preguntar.
Usted me llam respondi Devon en tono sarcstico.
Yo? Se refiere al telegrama? Le costaba hilvanar un pensamiento
coherente con el cerebro aturdido. No lo llamaba.
Pues lo pareca.
No esperaba verlo tan pronto. Y mucho menos as! Se ruboriz al or
que Devon soltaba una carcajada.
Desesperada por huir de all, sujet el picaporte de la puerta que acababa de
instalar el contratista y tir de l. La puerta permaneci obstinadamente cerrada.
Seora, le sugiero que... oy que Devon deca a sus espaldas.
No le prest atencin y, aterrada, tir con todas sus fuerzas del picaporte.
La pieza se solt de golpe de sus remaches, y ella se tambale hacia atrs. Perpleja,
mir la pieza de metal rota que tena en la mano.
Por un momento, solo hubo silencio.
Entonces, Devon carraspe con fuerza. Se le notaba en la voz que contena la
risa.
Este picaporte hay que empujarlo hacia abajo antes de tirar de l.
Kathleen empez a pelearse con el tirador que colgaba de la placa de metal,
y la mene de tal forma que toda la puerta vibr.

Preciosa... Devon se rea tanto que le costaba hablar. Eso... eso no va a


ayudar.
No me llame as solt sin volverse a mirarlo. Cmo voy a salir de
aqu?
Mi ayuda de cmara ha ido a buscar toallas. Cuando vuelva, abrir la
puerta desde fuera.
Con un gemido de consternacin, Kathleen apoy la frente en la madera.
No puede saber que he estado aqu con usted. Mi reputacin quedar
arruinada.
Oy el ruido del agua al caer sobre la piel.
No dir nada. Es discreto.
No, no lo es.
Por qu lo dice? El chapoteo haba cesado.
Ha contado a los criados un montn de cotilleos sobre sus proezas
pasadas. Segn mi doncella, hubo una historia especialmente fascinante sobre una
cabaretera. Se detuvo antes de aadir misteriosamente: Vestida con plumas.
Maldita sea mascull Devon. Volvi a orse el chapoteo.
Kathleen sigui apoyada en la puerta, con todo el cuerpo tenso. Devon
estaba desnudo a pocos metros de distancia, en la misma baera que ella haba
usado la noche anterior. Era incapaz de evitar imaginarse las imgenes que
acompaaban los sonidos: el agua oscurecindole el pelo, la espuma de jabn
recorrindole la piel.
Con cuidado de mantener la vista alejada de l, dej el tirador en el suelo.
Por qu se baa tan temprano?
Viaj en tren y alquil un carruaje en Alton. De camino a Eversby se le
solt una rueda. Tuve que ayudar al conductor a colocarla de nuevo. Una tarea que
me dej helado y lleno de barro.
No podra haber pedido a su ayuda de cmara que lo hiciera l?
Sutton no puede levantar una rueda de carruaje respondi tras emitir
un sonido de burla. Tiene unos brazos que parecen caas.
No era necesario que viniera con tanta celeridad a Hampshire dijo
Kathleen con el ceo fruncido mientras pasaba el dedo por la capa de vaho que se
haba formado en la puerta.
La amenaza de abogados y del Tribunal de Equidad me hizo pensar que
deba apresurarme solt.
Realmente no iba a hacer intervenir a los abogados en esto. Tal vez se
haba pasado un poco con el telegrama. Solo quera captar su atencin.
Usted tiene siempre mi atencin respondi Devon en voz baja.
No saba muy bien cmo interpretar sus palabras. Pero antes de que pudiera
pedir que se las aclarara, son el pestillo de la puerta del cuarto de bao. Los

paneles de madera temblaron cuando alguien fue a entrar. Kathleen, con los ojos
desorbitados, apoy las manos en la puerta, horrorizada. Oy una salpicadura
violenta que le indic que Devon haba salido de golpe de la baera y, acto
seguido, vio que este pona una mano en la puerta para impedir que se abriera
ms. Devon le tap la boca con la otra mano. Pero no era necesario; Kathleen no
habra podido emitir ningn sonido aunque su vida hubiera dependido de ello.
Se estremeci de pies a cabeza al notar el cuerpo de aquel hombre
corpulento y humeante detrs de ella.
Seor? Era la voz desconcertada del ayuda de cmara.
Maldita sea, no sabe llamar a la puerta? pregunt Devon. No
irrumpa en una habitacin a no ser que sea para decirme que la casa est en llamas.
Mientras, Kathleen se preguntaba vagamente si se desmayara. Estaba
bastante segura de que lady Berwick habra esperado que lo hiciera en aquellas
circunstancias. Por desgracia, su cerebro segua tozudamente alerta. Se balance,
como si fuera a perder el equilibrio, y automticamente el cuerpo de Devon
compens su movimiento y sus fuertes msculos la sostuvieron. Estaba
completamente apretujado contra ella, y el agua caliente empapaba la parte
posterior de su traje de montar. Cada vez que respiraba, inhalaba la fragancia de
jabn y el calor. El corazn le fallaba entre latido y latido, demasiado dbil,
demasiado rpido.
Algo mareada, se concentr en la mano grande que mantena la puerta
cerrada. Su piel era ligeramente morena, del tipo que se bronceaba fcilmente con
el sol. Tena uno de los nudillos araado, en carne viva, supuso que como
consecuencia de levantar la rueda del carruaje. Llevaba las uas cortas y
sumamente limpias, pero unas manchas de tinta oscurecan ligeramente los lados
de dos dedos.
Le ruego me disculpe, milord se excus el ayuda de cmara. Y, con un
respeto exagerado que insinuaba sarcasmo, aadi: No saba que fuera tan
pudoroso.
Ahora soy un aristcrata solt Devon. Preferimos no hacer alarde de
lo que tenemos.
Estaba tan apretujado contra ella que Kathleen notaba que su voz
retumbaba en su cuerpo. La envolva su virilidad vital y poderosa. La sensacin le
resultaba desconocida y aterradora... y desconcertantemente agradable. El
movimiento de su cuerpo al respirar y el calor que emanaba a su espalda le
encendi un fuego en las entraas.
... hay cierta confusin sobre el sitio donde est su equipaje estaba
explicando Sutton. Uno de los lacayos lo entr en la casa, como le orden, pero la
seora Church le indic que no lo llevara a la habitacin principal, dado que lady
Trenear la ha ocupado temporalmente.

Ah, s? Le ha informado la seora Church por qu lady Trenear ha


invadido mi habitacin?
Los fontaneros estn instalando una caera bajo el suelo de su
dormitorio. Segn me han contado, lady Trenear no est nada contenta con esta
situacin. Uno de los lacayos me dijo que la oy jurar que le hara dao a usted.
Qu pena! La voz de Devon transmiti una sutil diversin. Kathleen
not la mandbula en su pelo cuando sonri. Siento haberle ocasionado
molestias.
No fue una simple molestia, milord. Lady Trenear abandon la habitacin
principal inmediatamente despus del traspaso del difunto conde, y no ha pasado
una noche en ella desde entonces. Hasta ahora. Segn uno de los criados...
Kathleen se puso tensa.
No tengo que saber por qu lo interrumpi Devon. Eso solo incumbe
a lady Trenear, y no a nosotros.
S, seor dijo el ayuda de cmara. En cuanto a su equipaje, el lacayo
lo llev a una de las habitaciones del primer piso, pero nadie parece saber a cul.
Se le ha ocurrido a alguien preguntrselo? sugiri Devon con irona.
En este momento no le encuentran por ninguna parte. Lady Pandora y
lady Cassandra le pidieron que las ayudara a buscar su cerdo, que haba
desaparecido.
Ha dicho cerdo? se sorprendi Devon, a quien se le haba tensado el
cuerpo.
S, milord. Una nueva mascota de la familia.
Devon baj ligeramente la mano de los labios de Kathleen y le roz con la
punta de los dedos el mentn en un atisbo de caricia.
Hay algn motivo especial para que tengamos ganado en la...?
Como haba empezado a volver la cabeza para mirarlo justo cuando l se
agachaba, Devon le dio en la sien con la boca, y aquel contacto fortuito confundi
por completo los sentidos de Kathleen. Los labios de Devon, tan firmes y suaves,
su aliento clido y cosquilleante... Empez a temblar.
... casa? Devon termin la frase con la voz ms ronca. Alarg la mano
para sujetar la placa metlica del borde de la puerta e impedir as que volviera a
cerrarse.
No hace falta que le diga que en la mayora de casas de categora no se
hace esta clase de preguntas indic Sutton remilgadamente. Quiere que le
pase las toallas por la puerta?
No, djelas fuera. Las recoger cuando est listo.
En el suelo? Sutton pareci horrorizado. Permtame dejrselas en
una silla, milord. Se oy que mova objetos por la habitacin, seguido del golpe
sordo de un mueble poco pesado.

Con los ojos entornados, Kathleen se fij en que Devon sujetaba la puerta
con tanta fuerza que se le haba quedado blanco el pulgar. Tena la mueca y el
brazo tensos. Qu clido era, y con qu firmeza la apoyaba con el trax y los
hombros. El nico sitio en el que no acababan de encajar se situaba en la parte
inferior de su columna vertebral, donde el cuerpo de Devon la empujaba
ejerciendo una presin rgida e inflexible. Se contorne un poco para encontrar una
postura ms cmoda. Devon inspir rpidamente y baj una mano para sujetarle la
cadera y obligarla a quedarse quieta.
Entonces supo lo que era aquella protuberancia dura.
Se puso rgida mientras contena a duras penas un gemido. De repente dej
de notar aquel calor seductor que la envolva y se qued helada, con lo que el
ligero temblor se convirti en una serie de escalofros continuados. Estaban a
punto de lastimarla. De atacarla.
El matrimonio le haba enseado que los hombres perdan el control cuando
estaban excitados. Lo perdan y se convertan en unos animales.
Calcul desesperadamente qu amenaza significaba Devon, lo lejos que
podra llegar. Si la lastimaba, gritara. Opondra resistencia, sin importarle las
consecuencias que eso tuviera para ella o para su reputacin.
Sinti entonces la presin de la mano de Devon en la cintura a travs del
cors y not que describa lentamente crculos con ella, como hara para calmar a
un caballo asustado.
Por debajo de los fuertes latidos de su corazn, oy que el ayuda de cmara
preguntaba si haba que llevar el equipaje a la habitacin principal. Devon le
contest que ya lo decidira despus y que, de momento, le llevara algo de ropa y
se diera prisa en hacerlo. El ayuda de cmara le obedeci.
Se ha ido anunci Devon pasados unos instantes. Tras inspirar hondo y
soltar el aire despacio, se agach para manipular el mecanismo del pestillo de la
puerta de forma que pudiera cerrarse. Aunque nadie me ha preguntado mi
opinin acerca de lo del cerdo solt, estoy en contra de tener en casa una
mascota que un da llegue a pesar ms que yo.
Como se haba preparado para un ataque, Kathleen parpade, indecisa. Que
no se portara en absoluto como un animal loco de lujuria le dio que pensar.
Como respuesta a su glido silencio, Devon le puso una mano bajo el
mentn y le levant la cara hacia l. Al no poder esquivar su mirada tranquila y
apreciativa, comprendi que no haba ningn peligro inminente de que la forzara.
Ser mejor que mire para otro lado, a no ser que quiera echar un buen
vistazo a un Ravenel le advirti. Voy a buscar las toallas.
Kathleen asinti, y cerr los ojos cuando l sali del cuarto de bao.
Mientras aguardaba, esper que el caos que reinaba en sus pensamientos
desapareciera. Pero la sensacin del cuerpo de Devon apretujado contra ella, los

detalles de su excitacin, seguan retumbando en todo su ser.


Una vez, no haca demasiado tiempo, haba ido con lord y lady Berwick, y
sus hijas, al Museo Nacional. Cuando iban a ver la exposicin de objetos de los
mares del Sur que haba reunido un legendario explorador, el capitn James Cook,
haban pasado por una galera de estatuaria italiana, en cuya entrada haban
situado un par de esculturas de desnudos masculinos. Una de las hojas de parra de
yeso de quita y pon que haba utilizado el director del museo para ocultar los
genitales de las estatuas se haba cado al suelo y se haba partido en pedazos. Lady
Berwick, horrorizada por lo que ella consideraba poco menos que una agresin
visual, haba llevado con toda rapidez a Kathleen y a sus hijas lejos del ofensivo
cuerpo de mrmol... pero no antes de que hubieran visto exactamente lo que con la
hoja de parra haban querido tapar.
A Kathleen la escultura la haba desconcertado pero tambin fascinado, y la
haba maravillado cmo la delicadeza del trabajo haba logrado que el fro mrmol
pareciera ser de carne y hueso: venoso, vulnerable, liso por todas partes salvo la
pequea mata de vello en la entrepierna. No le haba parecido que la menuda y
discreta prominencia mereciera los aspavientos que haba hecho lady Berwick.
Su noche de bodas, sin embargo, haba vislumbrado y notado lo suficiente
del cuerpo de Theo como para darse cuenta de que un hombre real estaba
muchsimo ms dotado que la escultura de mrmol de un museo.
Y haca unos instantes, la presin del cuerpo de Devon en el de ella...
Ojal hubiera podido mirarlo.
Se rega al instante por haber pensado tal cosa. Aun as... no poda evitar
sentir curiosidad. Estara mal que echara una ojeadita? Era la nica oportunidad
que tendra de ver a un hombre tal como Dios lo trajo al mundo. Antes de poder
disuadirse a s misma, asom cautelosamente la cabeza por la puerta para echar un
vistazo.
Qu espectculo ms extraordinario... un hombre viril y saludable en la flor
de la vida. Fuerte y musculoso... brutal y aun as hermoso. Por suerte, no estaba de
cara a ella, por lo que no se dio cuenta de que lo estaba observando. Se sec el pelo
hasta que los densos mechones le quedaron de punta y sigui por los brazos y el
pecho, que se frot enrgicamente. Tena una espalda imponente, con la columna
vertebral bien marcada. Las amplias curvas de sus hombros se flexionaron al
pasarse la toalla por la espalda y empezar a secarse con un movimiento oscilante
de los brazos. Una gran cantidad de vello le cubra las extremidades y la parte
superior del pecho, y tena mucho ms en la entrepierna que la decorativa matita
que ella haba esperado. En cuanto al vistazo que haba echado a sus partes
masculinas... eran de proporciones similares a las de su marido, solo que tal vez
ms grandes todava. No pareca nada prctico tener semejante apndice. Cmo
diablos montaran los hombres a caballo?

Sonrojada, se situ de nuevo detrs de la puerta antes de que Devon la


pillara espindolo.
Poco despus oy que se acercaba gracias al crujido del suelo bajo sus pies,
y vio que le pasaba una toalla por la puerta medio abierta. La acept agradecida y
se envolvi con ella.
Est suficientemente tapado? pregunt.
Dudo que nadie lo considerara suficiente.
Quiere esperar aqu dentro? sugiri a regaadientes. El cuarto de bao
estaba ms clido que la habitacin con corriente de aire.
No.
Pero hace un fro horroroso ah fuera.
Justamente respondi Devon con brusquedad. A juzgar por su voz,
estaba situado al otro lado mismo de la puerta. Qu diantres lleva puesto, por
cierto?
Mi traje de montar.
Ms bien parece medio traje de montar.
Prescindo de la falda postiza cuando adiestro a Asad. Al ver que no
deca nada, aadi: El seor Bloom aprueba mis calzas. Dice que casi podra
confundirme con uno de los mozos de cuadra.
Pues tiene que estar ciego. Ningn hombre con ojos en la cara la
confundira nunca con un mozo. Hizo una pausa. A partir de ahora, o se pone
la falda o no monta.
Qu? exclam, incrdula. Me est dando rdenes?
Alguien tiene que hacerlo si va a comportarse con tan poco decoro.
Pretende usted darme lecciones a m de puetero decoro, maldito
hipcrita?
Me imagino que habr aprendido estas palabrotas en las cuadras.
No, de su hermano replic Kathleen de inmediato.
Estoy empezando a darme cuenta de que no debera haber permanecido
tanto tiempo alejado de Eversby Priory oy que deca en tono grave. Toda la
casa est patas arriba.
Incapaz de contenerse ms, Kathleen se situ en la rendija de la puerta para
fulminar a Devon con la mirada.
Fue usted quien contrat a los fontaneros! sise.
Los fontaneros son lo de menos. Alguien tiene que controlar la situacin.
Si es lo bastante tonto como para creerse que puede controlarme a m...
Oh, empezar con usted le asegur con profunda emocin.
Kathleen le habra replicado de modo mordaz si no le hubieran empezado a
castaetear los dientes. Aunque la toalla haba absorbido parte de la humedad, las
prendas que llevaba puestas estaban fras y mojadas.

Al ver su malestar, Devon se volvi y examin la habitacin, evidentemente


en busca de algo con lo que taparla. Aunque estaba de espaldas, Kathleen supo el
momento exacto en que divis el chal en la silla situada frente a la chimenea.
Cuando habl, su tono haba cambiado:
No lo ti dijo.
Dmelo. Kathleen alarg el brazo por la puerta.
Se lo pone a menudo? pregunt Devon al recogerlo con una sonrisa
que le iluminaba la cara.
Deme mi chal, por favor.
Devon se lo llev, tardando lo suyo. Tendra que avergonzarlo su indecente
falta de ropa, pero pareca totalmente cmodo as, el muy fanfarrn.
En cuanto tuvo el chal a su alcance, Kathleen se lo arrebat de las manos.
Tras quitarse la toalla hmeda, se envolvi el cuerpo con el chal. La prenda
era reconfortante y familiar, y la suave lana la hizo entrar inmediatamente en calor.
No fui capaz de arruinarlo confes a regaadientes. Estuvo tentada de
decirle que, a pesar de que el regalo haba sido inadecuado... lo cierto era que le
encantaba. Haba das en que no estaba segura de si la lgubre ropa de luto
reflejaba su melancola o si se la provocaba, y cuando se pona el luminoso chal en
los hombros, se senta mejor al instante.
Ningn otro regalo le haba gustado tanto.
No poda decrselo, pero quera hacerlo.
Ests preciosa con esos colores, Kathleen coment Devon en voz grave
y baja.
No me trate con tanta familiaridad pidi, con un hormigueo en la cara.
Claro que s se mof Devon, bajando la vista hacia la toalla que lo
cubra, seamos formales.
Kathleen cometi el error de seguir su mirada, y se puso colorada como un
tomate al verlo... el fascinante vello negro del pecho, la forma en que la
musculatura del vientre pareca estar tallada como un calado en caoba.
Llamaron a la puerta de la habitacin y Kathleen se adentr ms en el cuarto
de bao como una tortuga que se encierra en su caparazn.
Adelante, Sutton oy que Devon deca.
Su ropa, seor.
Gracias. Extindala en la cama.
No necesitar mi ayuda?
Hoy no.
Se vestir usted solo? pregunt el ayuda de cmara, desconcertado.
Tengo entendido que hay hombres que lo hacen contest Devon
irnicamente. Puede retirarse.
S, seor dijo el ayuda de cmara tras soltar un sufrido suspiro.

Una vez se hubo abierto y cerrado la puerta de nuevo, Devon le pidi:


Deme un minuto. Enseguida estar vestido.
Kathleen no respondi, pensando, para su consternacin, que jams podra
mirarlo sin ser consciente de lo que haba bajo esas elegantes capas de ropa.
Puede ocupar la habitacin principal si quiere indic Devon por encima
del suave sonido de la ropa. Fue suya antes que ma.
No, no quiero.
Como guste.
Tenemos que hablar acerca de los arrendatarios coment, desesperada
por cambiar de tema. Como le mencion en el telegrama...
Despus. No tiene sentido hablar de ello sin que mi hermano est
presente. El ama de llaves me inform de que ha ido a Wiltshire. Cundo
regresar?
Maana.
A qu fue?
Quera consultar con un experto mtodos agrcolas modernos.
Conociendo a mi hermano solt Devon, ms bien dira que ha ido de
putas.
Pues, al parecer, no lo conoce. No solo la complaci poder
contradecirlo, sino que se ofendi en nombre de West. El seor Ravenel ha
trabajado muy duro desde que lleg aqu. Me atrevera a decir que ha averiguado
ms cosas sobre los arrendatarios y las granjas de la finca que nadie, incluido el
administrador. Dedique unos minutos a leer los informes y los libros de
contabilidad que tiene en el estudio y cambiar de parecer.
Ya lo veremos. Devon abri del todo la puerta del cuarto de bao. Iba
totalmente vestido, con un traje de lana gris, aunque no llevaba corbata y se haba
dejado desabrochados los puos y el cuello. Podra ayudarme con esto?
pidi, inexpresivo, alargando el brazo.
Vacilante, Kathleen procedi a abrocharle el puo. Al hacerlo roz con los
nudillos el interior de la mueca de Devon, donde la piel era satinada y se
transparentaban las venas. Muy consciente de la respiracin acompasada de
Devon, le abroch el otro puo. Despus, tom ambos lados del cuello abierto, los
uni y empez a abrocharlos con un pequeo gemelo de oro que colgaba del ojal.
Cuando meti los dedos bajo la parte delantera del cuello, not cmo lo mova al
tragar saliva.
Gracias dijo Devon. Su voz era ligeramente ronca, como si se le hubiera
secado la garganta.
Por favor, procure que nadie lo vea cuando salga de la habitacin le
pidi Kathleen cuando se volvi para marcharse.
No tema coment Devon, que se haba detenido en la puerta y se haba

vuelto hacia ella. Luca aquel conocido brillo burln en los ojos. Soy experto en
salir discretamente del cuarto de una dama. Sonri al ver que ella frunca el
ceo, ech un vistazo al pasillo y sali de la habitacin.

12
La sonrisa de Devon se desvaneci en cuanto sali de la habitacin
principal. Sin ningn destino en mente, deambul por el pasillo hasta llegar a un
nicho donde haba una ventana. Conduca a una estrecha escalera de caracol que
llevaba a las habitaciones del servicio y a las buhardillas. El techo era tan bajo que
tuvo que agacharse para pasar. Una casa tan vieja como Eversby Priory haba
experimentado diversas ampliaciones a lo largo de las dcadas, y las adiciones
creaban rincones extraos e inesperados. A l, el efecto le resultaba menos
encantador que a otras personas; la excentricidad no era algo que valorara en la
arquitectura.
Tras sentarse en un estrecho peldao, apoy los antebrazos en las rodillas y
agach la cabeza. Solt temblorosamente el aire. Estar apretujado contra Kathleen
haba sido el tormento ms exquisito que haba soportado en toda su vida.
Kathleen haba temblado como un potrillo recin nacido que se esforzaba por
ponerse de pie. Jams haba deseado nada tanto como darle la vuelta y apoderarse
de sus labios con besos largos e impetuosos hasta que se fundiera con l.
Con un ligero gruido, se frot el interior de una de las muecas, donde
segua sintiendo un calor ardiente como si Kathleen lo hubiera marcado a fuego al
rozarlo.
Qu haba empezado a contar su ayuda de cmara sobre ella? Por qu se
haba negado a dormir en la habitacin principal tras la muerte de Theo? Seguro
que el recuerdo de su ltima discusin con su marido tena algo que ver en ello...
pero podra haber algo ms? Tal vez la noche de bodas haba sido desagradable
para ella. A menudo, a las jvenes privilegiadas las mantenan en la ignorancia
sobre tales asuntos hasta que se casaban.
Desde luego, no le apeteca especular sobre las habilidades de su primo en
la cama... pero hasta Theo habra sabido cmo tratar a una virgen con cuidado y
paciencia... no? Hasta Theo habra sabido lo suficiente como para tranquilizar y
seducir a una novia nerviosa, y alejar sus temores antes de disfrutar l.
Pensar en ellos dos juntos... Las manos de Theo en el cuerpo de Kathleen...
Le provoc una desconocida sensacin perniciosa. Dios mo! Eran... celos?
Ninguna mujer lo haba puesto nunca celoso.

Tras maldecir entre dientes, se levant y se pas las manos por el pelo
mojado. Dar vueltas al pasado no cambiara el hecho de que Kathleen haba sido
antes de Theo.
Pero ahora sera suya y de nadie ms.
Tras recuperarse, recorri Eversby Priory para investigar los cambios que
haban tenido lugar desde su ltima visita. La actividad era frentica en toda la
casa, que presentaba muchas habitaciones en diversas fases de abandono y
construccin. Hasta entonces, las reparaciones de la finca le haban costado una
pequea fortuna, y necesitara diez veces ms antes de que todo hubiera acabado.
Termin en el estudio, donde vio un montn de libros contables y de legajos
en el escritorio. Como reconoci la letra precisa y concisa de su hermano, tom un
informe que explicaba lo que West haba averiguado de la finca hasta entonces.
Tard dos horas en leer el informe, que era mucho ms minucioso de lo que
habra esperado jams, y que no pareca estar acabado ni mucho menos. Al
parecer, West estaba visitando todas las granjas de los arrendatarios que haba en
la finca, tomando notas detalladas de los problemas y preocupaciones de cada
familia, del estado en que se encontraba su propiedad y de sus conocimientos y
opiniones sobre tcnicas agrcolas.
Como not que algo se mova, se gir en la silla y vio a Kathleen en la
puerta.
Volva a llevar la ropa de luto, el cabello recogido en alto y las muecas
rodeadas de unos recatados puos blancos. Tena las mejillas muy sonrosadas.
Devon la habra devorado mordisco a mordisco. Pero, en lugar de eso, le
dirigi una mirada neutra y se levant.
Falda coment en tono de ligera sorpresa, como si fuera una novedad
verla llevando un vestido. Adnde va?
A la biblioteca para dar clase a las chicas. Pero he visto que estaba aqu, y
quera saber si ha ledo el informe del seor Ravenel.
S. Me ha impresionado su dedicacin. Y asombrado bastante tambin, ya
que West me aconsej que vendiera la finca con todo incluido justo antes de ir a
Londres.
Kathleen sonri y lo examin con esos ojos felinos. Pudo ver minsculos
rayos en los iris color castao claro, como hilos de oro.
Me alegra mucho que no lo hiciera dijo en voz baja. Creo que puede
que l tambin.
Todo el calor de su anterior encuentro regres de golpe con tanta intensidad
que su entrepierna cobr vida bajo las capas de ropa. Agradeci profundamente lo
bien que lo encubra la chaqueta del traje.
Kathleen tom un lpiz del escritorio. La mina de grafito estaba tan gastada
que ya no escriba.

A veces me pregunto... Empez a afilar el lpiz raspando la madera con


una de las hojas de un par de tijeras.
Qu? pregunt Devon con voz ronca.
Me pregunto qu habra hecho Theo con la finca si no hubiese fallecido
respondi, intranquila, mientras se concentraba en su tarea.
Supongo que habra hecho la vista gorda hasta que ya no hubiera ninguna
decisin que tomar.
Pero por qu? No era idiota.
No tiene nada que ver con la inteligencia dijo Devon, movido por la
necesidad latente de ser justo.
Kathleen se detuvo y le dirigi una mirada de desconcierto.
Eversby Priory fue el hogar de Theo durante su infancia prosigui
Devon. Estoy seguro de que le resultaba doloroso enfrentarse a su declive.
Pero usted se est enfrentando a l, no? Ha cambiado toda su vida para
hacerlo. Su expresin se suaviz.
Tampoco es que tuviera nada mejor que hacer coment Devon,
encogindose despreocupadamente de hombros.
Pero no es fcil para usted insisti Kathleen, esbozando una ligera
sonrisa de disculpa. No siempre lo recuerdo. Agach la cabeza para reanudar
su tarea con el lpiz.
Devon la observ, irremediablemente fascinado por la forma en que raspaba
la madera como una colegiala aplicada.
A este ritmo indic pasado un momento, se pasar todo el da
afilando el lpiz. Por qu no usa una navaja?
Lord Berwick jams lo permiti; deca que las tijeras eran menos
peligrosas.
Todo lo contrario. Me sorprende que nunca haya perdido un dedo.
Vamos, deje eso. Devon alarg la mano para tomar una navaja que descansaba
en la bandeja del tintero. Abri la hoja y se la ofreci a Kathleen por el mango.
Sujtela as. Le recoloc los dedos sin hacer caso de sus protestas. Seale
siempre hacia fuera con el lpiz mientras lo afila.
No es necesario, de verdad... Me van mejor las tijeras...
Prubelo. Es ms eficaz. No puede pasarse la vida hacindolo mal. Los
minutos perdidos podran sumar das. Semanas.
Se le escap una risita inesperada, como si fuera una jovencita con la que
alguien estuviera coqueteando.
No escribo a lpiz tan a menudo.
Devon la rode con los brazos para sujetarle las manos con las suyas. Y ella
le dej. Se qued quieta, con el cuerpo receloso, pero sumiso. Se haba establecido
una frgil confianza en su anterior encuentro; daba igual qu otra cosa pudiera

temer de l, pareca saber que no le hara dao.


El placer de abrazarla lo invadi en oleadas sucesivas. Era menuda y
estilizada, y la deliciosa fragancia a rosas le llenaba la nariz. La haba notado
cuando la haba sujetado antes... no era un perfume empalagoso, sino una ligera
esencia floral mezclada con el frescor del penetrante aire invernal.
Basta con seis cortes le dijo cerca de la oreja. Ella asinti, y se relaj
mientras le guiaba las manos con precisin. Un corte profundo con la hoja elimin
limpiamente una parte inclinada de madera. Giraron el lpiz e hicieron otro corte,
y despus, un tercero para formar un prisma triangular exacto. Ahora recorte las
aristas afiladas. Se concentraron en la tarea con las manos de l alrededor de las
suyas, usando la hoja para biselar cada rincn de madera hasta que hubieron
formado una punta satisfactoria y bien definida.
Listo.
Tras inhalar profusamente el aroma de Kathleen una ltima vez, Devon la
solt despacio, sabiendo que el olor de una sola rosa le recordara aquel momento
lo que le quedaba de vida.
Kathleen dej la navaja y el lpiz y se volvi hacia Devon.
Estaban muy cerca, sin llegar a tocarse, sin llegar a estar separados.
Kathleen pareci dudar, y abri los labios como si fuera a decir algo pero no
se le ocurriera qu debera ser.
En medio de aquel silencio cargado de electricidad, Devon empez a perder
el control, poco a poco. Se fue inclinando hacia delante hasta que afianz las manos
en el escritorio, a cada lado de ella. Kathleen se vio obligada a echarse hacia atrs y
a sujetarse en sus antebrazos para conservar el equilibrio. Esperaba que protestara,
que lo apartara de un empujn, que le dijera que retrocediera.
Pero se lo qued mirando como hipnotizada, respirando de forma
entrecortada, y empez a aumentar y suavizar la presin con que le sujetaba los
brazos como un gato cuando amasa. l agach la cabeza y le llev los labios a la
sien, donde era visible un ligero tono azul de las venas. Notaba su perplejidad, la
fuerza de la atraccin que, a su pesar, senta por l.
Vagamente consciente de que su pasin estaba acabando con el poco
dominio de s mismo que le quedaba, se oblig a enderezarse y apartar las manos
del escritorio. Empez a separarse, pero Kathleen sigui unida a l, aferrada an a
sus brazos con la mirada algo desenfocada. Madre ma... as era cmo sera, el
cuerpo de Kathleen siguiendo el suyo sin esfuerzo, mientras l la haca suya...
Cada latido de su corazn lo acercaba ms a ella.
Le puso una mano en un lado de la cara para levantrsela, mientras la
rodeaba con el otro brazo.
Ella cerr los ojos, y sus pestaas proyectaron unas sombras semicirculares
en su piel rosada. Tena el ceo ligeramente fruncido debido a la confusin, y l le

bes la delicada arruguita de tensin entre las cejas antes de acercar su boca a la de
ella.
Esperaba que Kathleen protestara, que lo apartara de un empujn, pero se
mostr dcil y emiti un sonido de placer que le provoc escalofros ardientes por
todo el cuerpo. Le tom la cara con ambas manos para orientarle con cuidado la
mandbula mientras le separaba los labios. Empez a tantearla, arrancando
sensaciones y dulzura a la boca inocentemente sensible de Kathleen... pero en
cuanto le toc la lengua con la suya, ella lo apart.
Presa del deseo y de una tierna diversin, Devon le acerc la boca a la oreja.
No susurr, deja que te saboree... djame sentir lo suave que eres por
dentro...
La bes de nuevo, despacio y con una delicadeza inexorable, hasta que ella
uni la boca con la suya y acept el contacto de sus lenguas. Not que le pona las
manos en el pecho e inclinaba la cabeza hacia atrs al rendirse, impotente. El placer
que sinti era inimaginable, tan desconocido para l como deba de serlo para ella.
Invadido por la agona del deseo, movi las manos para acariciarla e intentar
acercarla ms a l. Not que ella se mova bajo el vestido, un cuerpo firme y suave
encorsetado bajo un montn de capas rgidas de almidn, encaje y ballenas. Quera
arrancrselo todo... Quera que estuviera vulnerable y expuesta ante l, tener la
piel de sus partes ntimas desnuda bajo los labios.
Pero cuando le tom la cara con las manos para poder acariciarle las mejillas
con los pulgares, not una pizca de humedad.
Una lgrima.
Se qued inmvil. Alz la cabeza para mirar a Kathleen mientras sus jadeos
se entremezclaban. Se le haban humedecido los ojos y lo miraba desconcertada.
Vio que se llevaba los dedos a los labios para tocrselos con cuidado, como si se los
hubieran quemado.
Se maldijo a s mismo en silencio porque saba que haba ido demasiado
lejos, demasiado pronto.
De algn modo logr soltarla y retroceder hasta dejar una distancia crucial
entre ambos.
Kathleen... empez a decir bruscamente. No tendra que haber...
Kathleen sali corriendo antes de que pudiera pronunciar otra palabra.

A la maana siguiente, Devon tom el carruaje de la familia para recoger a


West en la estacin. La ciudad de Alton posea una calle principal bordeada de
prsperas tiendas, barrios de casas esplndidas, una fbrica textil dedicada a la
produccin de alepn, y una fbrica de papel. Por desgracia, el hedor a azufre de la
papelera se notaba antes de que se viera el edificio.

El lacayo estaba acurrucado cerca del edificio para refugiarse del viento
cortante de noviembre. Demasiado impaciente para quedarse quieto, Devon
andaba arriba y abajo por el andn con las manos metidas en los bolsillos de su
abrigo negro de lana. Al da siguiente tendra que volver a Londres. La idea de
aquella casa silenciosa, tan abarrotada de muebles y a la vez tan vaca, le repugn.
Pero tena que mantenerse alejado de Hampshire. Tena que distanciarse de
Kathleen, o sera incapaz de abstenerse de seducirla mucho antes de que estuviera
preparada para ello.
Estaba jugando una partida larga, y no poda permitirse olvidarlo.
Maldito perodo de luto.
Se vio obligado a acortar el paso cuando el andn se llen de personas que
llevaban el billete en la mano y de otras que esperaban la llegada de pasajeros. Sus
conversaciones y sus risas pronto quedaron apagadas por la aproximacin de la
locomotora, un mamotreto siseante y estruendoso que avanzaba a toda velocidad
con resoplidos y triquitraques impacientes.
Una vez el tren se detuvo con un chirrido metlico, los mozos de cuerda
descargaron de l bales y bolsas, mientras los pasajeros que llegaban y partan se
abran paso entre un remolino de gente. Unas personas chocaban con otras al
dirigirse en multitud de direcciones. Se caan objetos, que se recogan rpidamente;
los viajeros eran separados sin querer y se buscaban unos a otros; se llamaban en
medio de toda aquella algaraba. Devon se mova entre el gento en busca de su
hermano. Al no encontrarlo, se volvi hacia el lacayo por si l lo haba visto. El
hombre le hizo gestos y le grit algo, pero su voz se perdi en el estruendo.
Al acercarse al lacayo, vio que este hablaba con un desconocido que llevaba
prendas que le iban anchas, confeccionadas con desechos de buena calidad pero
sin tener demasiado en cuenta las medidas, como las que podra vestir un oficinista
o un comerciante. Era un hombre joven y esbelto, con un tupido cabello moreno
que necesitaba un buen corte. Se pareca muchsimo a West en sus das de Oxford,
especialmente por la forma en que sonrea con la barbilla inclinada hacia abajo,
como si estuviera reflexionando sobre una broma privada. De hecho...
Dios santo! Era su hermano. Era West.
Devon exclam West con una carcajada de sorpresa a la vez que
alargaba la mano para estrechar calurosamente la de su hermano. Cmo es que
no ests en Londres?
Pero Devon tard en recuperarse. West aparentaba varios aos menos; tena
el aspecto saludable y la mirada limpia que crea que jams volvera a verle.
Kathleen me pidi que viniera dijo por fin.
Eso hizo? Por qu?
Ya te lo explicar despus. Qu te ha pasado? Apenas te reconozco.
No me ha pasado nada. A qu te...? Ah, s, he perdido algo de peso.

Olvdate de eso, acabo de cerrar la compra de una trilladora. El semblante le


resplandeca de alegra. Al principio, Devon crea que estaba siendo sarcstico.
Mi hermano est entusiasmado por la compra de equipo agrcola, pens.
Mientras se dirigan al carruaje, West le describi su visita a Wiltshire y le
habl animadamente sobre lo que haba averiguado al hablar con un perito
agrnomo que practicaba tcnicas modernas en su granja piloto. Con una
combinacin de drenaje profundo y energa de vapor, aquel hombre haba doblado
la produccin de sus tierras usando menos de la mitad de mano de obra. Adems,
el perito agrnomo quera adquirir la maquinaria ms reciente y estaba dispuesto a
vender su equipo a precio de ganga.
Exigir algo de inversin admiti West, pero las ganancias sern
exponenciales. He hecho estimaciones para ensertelas...
Ya he visto algunas. Has hecho un trabajo impresionante.
West se encogi de hombros con indiferencia.
Se subieron al carruaje y se instalaron en los elegantes asientos de piel.
Eversby Priory parece sentarte de maravilla coment Devon cuando el
vehculo empez a moverse.
Vete a saber por qu. Nunca hay un momento de paz o de intimidad. No
puedes sentarte a pensar sin que te salte encima un perro sobreexcitado o que te
acosen mujeres parlanchinas. Siempre hay alguna urgencia: algo que se rompe, que
explota o que se derrumba.
Que explota?
Hubo una explosin. La estufa de la habitacin de tender la colada no
estaba bien ventilada. No, no te alarmes; una pared de ladrillo absorbi la mayora
de la fuerza. Nadie sali lastimado. La cuestin es que la casa est constantemente
patas arriba.
Por qu no regresas conmigo a Londres, entonces?
No puedo.
Si lo dices por tu intencin de visitar a todas las familias arrendatarias de
la finca, no veo la necesidad de...
No, no es por eso. El caso es que... Eversby Priory me va. Que me aspen si
s por qu.
Le has tomado cario a... alguien? pregunt Devon; se le haba helado
el corazn al sospechar que West poda desear a Kathleen.
A todas ellas admiti su hermano de buena gana.
Pero a ninguna en particular?
Te refieres a si estoy interesado romnticamente por una de las chicas?
West parpade, sorprendido. No, Dios mo. Las conozco demasiado. Son
como hermanas para m.
Incluida Kathleen?

Especialmente ella respondi con una sonrisa ausente. Ha llegado a


caerme bien asegur con franqueza. Theo eligi bien. Ella lo habra mejorado.
No la mereca murmur Devon.
No se me ocurre nadie que la merezca replic West, encogindose de
hombros.
Devon apret tanto la mano que la costra que tena sobre el nudillo le doli.
Menciona a Theo alguna vez?
No demasiado a menudo. No creo que pueda dedicarse ms esfuerzo a
estar de luto por alguien, pero es evidente que no lo hace de corazn. Al
observar la mirada penetrante de Devon, aclar: Conoci a Theo unos pocos
meses y estuvo casada con l tres das. Tres das! Cunto tiempo debera llorar
una mujer la prdida de alguien a quien apenas conoca? Es absurdo que la
sociedad imponga un perodo de luto establecido sin tener en cuenta las
circunstancias. No puede dejarse que estas cosas sucedan de forma natural?
El objetivo de la sociedad es prevenir un comportamiento natural solt
Devon con irona.
De acuerdo sonri West. Pero a Kathleen no le va el papel de viuda
triste. Tiene demasiada vitalidad. Por eso se sinti atrada por un Ravenel para
empezar.

La afable relacin entre West y Kathleen se hizo evidente en cuanto


regresaron a Eversby Priory. Kathleen entr en el vestbulo mientras el
mayordomo estaba an recogindoles el sombrero y el abrigo, y puso los brazos en
jarras para observar a West con un recelo burln.
Has trado a casa algn animal de granja? pregunt.
Esta vez, no sonri West, que se acerc y le bes la frente.
Para sorpresa de Devon, Kathleen acept el gesto de cario sin protestar.
Has averiguado tanto como esperabas? dijo entonces Kathleen.
Diez veces ms respondi West enseguida. Podra explayarme horas
solo sobre el asunto del fertilizante.
Kathleen solt una carcajada, pero su expresin se volvi distante al
dirigirse a Devon:
Milord.
Molesto por aquel recibimiento tan acartonado, Devon le devolvi el saludo
asintiendo con la cabeza.
Al parecer, haba decidido guardar las distancias con l y fingir que el beso
nunca haba tenido lugar.
El conde asegura que le pediste que viniera coment West. Debo
suponer que suspirabas por su encantadora compaa, o hubo otra razn?

Despus de que te fueras, hubo un problema con los Wooten le explic


Kathleen. Inform a Trenear de la situacin y le pregunt qu saba al respecto.
Hasta ahora ha insistido en mostrarse misterioso.
Qu les pas a los Wooten? quiso saber West, que diriga la mirada del
uno al otro.
Ya lo comentaremos en la biblioteca respondi Devon. Aunque no es
necesario que usted est presente, lady Trenear.
Estar presente lo contradijo Kathleen con el ceo fruncido. Asegur
personalmente a los Wooten que todo se solucionara.
No tendran que haber acudido a usted solt Devon directamente.
Tendran que haber esperado a hablar con mi hermano o con el seor Carlow.
Haban ido a ver al seor Carlow antes replic, y l no saba nada del
asunto. Y el seor Ravenel no estaba aqu. Yo era la nica persona disponible.
A partir de ahora, preferira que no estuviera disponible a la hora de
hablar sobre arrendamientos. Debera limitarse a lo que sea que tiene que hacer la
seora de la casa. Llevarles cestas cuando hay alguien enfermo y dems.
Es increble lo engredo y condescendiente que... empez a decir
Kathleen.
Vamos a quedarnos peleando, aqu, en el vestbulo? se apresur a
interceder West. Finjamos ser civilizados y dirijmonos a la biblioteca. Se puso
el brazo de Kathleen sobre el suyo y la guio hacia el interior de la casa.
Podramos pedir algo de t y unos emparedados sugiri. Estoy muerto de
hambre del viaje en tren. Siempre me ests diciendo que coma, recuerdas?
Devon los sigui a grandes zancadas, escuchando la conversacin solo a
medias, con el ceo fruncido. No apartaba la mirada del brazo de Kathleen en el de
West. Por qu la tocaba? Por qu se lo permita ella? Volvi a sentir aquellos
desconocidos y perniciosos celos arraigados con fuerza en el pecho.
... y la seora Wooten no poda hablar de tanto llorar explic Kathleen,
indignada. Tienen cuatro hijos, y la anciana ta de la seora Wooten a su
cuidado, y si perdieran la granja...
No te preocupes la interrumpi West con un susurro tranquilizador.
Lo aclararemos todo. Te lo prometo.
S, pero si Trenear tom una decisin tan importante sin decir nada...
No hay nada decidido an solt Devon con frialdad detrs de ellos.
Kathleen se volvi y lo mir con los ojos entrecerrados.
Por qu haba topgrafos del ferrocarril en las tierras de la finca?
pregunt.
Prefiero no comentar mis negocios en el pasillo.
Les dio permiso para estar all, verdad? Kathleen intent detenerse
para enfrentarse a l, pero West tir inexorablemente de ella hacia la biblioteca.

No s si tomar t Darjeeling reflexion en voz alta. No, tal vez algo


ms fuerte... de Ceiln o Pekoe... y unos de esos bollitos con crema y mermelada...
Cmo se llamaban, Kathleen?
Delicias de Cornualles.
Ah. No es extrao que me gusten. El nombre se parece a algo que una vez
vi interpretado en un saln de baile.
Entraron en la biblioteca. Kathleen us el tirador que estaba junto a la
puerta y esper a que apareciera una criada. Tras pedir el t y una bandeja con
emparedados y pastelitos, se dirigi hacia la mesa larga, donde Devon haba
desenrollado un mapa de las tierras de la finca.
Bueno, lo hizo? pregunt despus.
Si hice qu? Devon le dirigi una mirada inquietante.
Dar permiso a los hombres del ferrocarril para que inspeccionaran sus
tierras.
S respondi de manera inexpresiva. Pero no tenan permiso para
hablar a nadie sobre ello. Tendran que haber mantenido la boca cerrada.
Es cierto, entonces? Ha vendido la granja de los Wooten? Le brillaban
los ojos de indignacin.
No, y no tengo intencin de hacerlo.
Pues qu...?
Kathleen intervino West con dulzura. Nos pasaremos aqu toda la
noche si no le dejas acabar.
Kathleen frunci el ceo y se qued callada, observando cmo Devon
sujetaba las esquinas del mapa con diversos objetos.
Tras tomar un lpiz, Devon dibuj una lnea por el lado oriental de la finca.
Hace poco me reun con el director de la London Ironstone anunci. Y
explic entonces a Kathleen: Es una compaa ferroviaria privada. Su propietario
es un amigo: Tom Severin.
Pertenecemos al mismo club de Londres aadi West.
Devon examin el mapa con ojo crtico antes de dibujar una lnea paralela a
la anterior.
Severin quiere reducir la distancia de la ruta existente a Portsmouth de la
London Ironstone. Tambin planea tender vas ms fuertes a lo largo de las sesenta
millas de la lnea, de principio a fin, para incorporar trenes ms rpidos.
Puede permitirse semejante proyecto? se sorprendi West.
Ya ha conseguido un milln de libras.
West se qued sin palabras.
Exactamente corrobor Devon, que prosigui con total naturalidad.
De todas las posibilidades para la ruta reducida, el mejor gradiente natural cruza
esta rea. Sombre ligeramente la zona entre las lneas paralelas. Si

permitiramos a la London Ironstone cruzar el permetro oriental de la finca,


recibiramos una gran suma anual que servira para solucionar en gran medida
nuestros problemas econmicos.
Pero eso es imposible dijo Kathleen tras apoyarse en la mesa para
observar con atencin las seales hechas a lpiz. Segn lo que ha dibujado, las
vas no solo cruzaran la granja de los Wooten, sino otras tres parcelas arrendadas
por lo menos.
Afectara a cuatro arrendatarios admiti Devon.
Las vas parecen cruzar dos caminos privados indic West con el ceo
fruncido al observar el mapa. No podramos acceder al lado oriental.
El ferrocarril construira por su cuenta unos puentes de servidumbre de
paso, para que queden conectadas todas las partes de la finca.
Antes de que West pudiera comentar nada, Kathleen se incorpor y se
enfrent a Devon, situado al otro lado de la mesa.
No puede estar de acuerdo con esto dijo, compungida. No puede
arrebatar las granjas a esas familias.
El abogado me ha confirmado que es legal.
No me refiero a legalmente, me refiero a moralmente. No puede privarles
de sus hogares y sus medios de vida. Qu ser de esas familias? De esos nios?
Ni siquiera usted podra vivir con eso en su conciencia.
Devon le dirigi una mirada sarcstica, enojado porque pensaba
automticamente lo peor de l.
No voy a dejar abandonados a los arrendatarios. Me propongo
encontrarles nuevos empleos.
Kathleen haba empezado a negar con la cabeza antes de que hubiera
finalizado siquiera la frase.
Esta gente se dedica a la agricultura desde hace generaciones solt.
Lo llevan en la sangre. Quitarles las tierras acabara con ellos.
Devon haba sabido que era as exactamente cmo iba a reaccionar. Las
personas primero, los negocios despus. Pero eso no era siempre posible.
Estamos hablando de cuatro familias entre doscientas dijo. Si no
cierro un trato con la London Ironstone, puede que todos los arrendatarios de
Eversby Priory pierdan sus granjas.
Tiene que haber otra forma insisti Kathleen.
Si la hubiera, la habra encontrado. Ella no saba nada de todas las
noches en blanco y de todos los das agotadores que haba pasado buscando
alternativas. No haba ninguna solucin buena, solo poda elegir entre varias
soluciones malas, y esta era la menos perjudicial.
Kathleen se lo qued mirando como si acabara de pillarlo quitando un
pedazo de pan a un hurfano.

Pero...
No me insista sobre esto le espet Devon, perdiendo la paciencia. Ya
es bastante difcil sin tener que soportar un drama adolescente.
Kathleen palideci. Sin decir nada ms, se volvi y sali a toda velocidad de
la biblioteca.
Bien hecho dijo West a su hermano tras soltar un suspiro. Para qu
molestarse en razonar con ella cuando simplemente puedes someterla?
Antes de que Devon pudiera responder, West se haba ido en pos de
Kathleen.

13
Kathleen haba llegado a la mitad del pasillo cuando West logr alcanzarla.
Por lo que saba de Kathleen y como conoca a Devon ms que nadie, West
poda afirmar con conocimiento de causa que sacaban lo peor del otro. Pens,
exasperado, que cuando estaban en la misma habitacin, la furia se desataba y las
palabras se convertan en balas. Dios sabra por qu les resultaba tan difcil ser
corteses uno con otro.
Kathleen dijo en voz baja al llegar a su altura.
Ella se detuvo y se volvi. Tena la cara contrada y la boca, tensa.
Como haba soportado el azote del genio de Devon ms de una vez en el
pasado, West saba lo hiriente que poda ser.
El desastre econmico de la finca no es obra de Devon indic. l solo
est intentando minimizar los daos. No puedes culparle por eso.
Dime por qu puedo culparlo entonces.
En esta situacin? Su voz reflej un tono de disculpa. Por ser
realista.
Por qu deberan cuatro familias pagar el precio para que todos los
dems sobrevivamos? pregunt Kathleen, dirigindole una mirada de
reproche. Tiene que encontrar otra forma.
West se frot la nuca, agarrotada por haberse pasado dos noches durmiendo
en una cama desigual en una granja fra.
La vida no suele ser justa, amiga ma. Como t ya sabes.
No puedes disuadirlo? pidi a West.
No cuando yo tomara la misma decisin. Lo cierto es que, cuando
arrendemos la tierra a la London Ironstone, esa reducida parte oriental de la finca
ser nuestra nica fuente de beneficios fiable.
Crea que estaras de parte de los arrendatarios dijo Kathleen,
agachando la cabeza.
Lo estoy. Ya sabes que lo estoy. West alarg los brazos para sujetarle los
estrechos hombros en un gesto de consuelo y de apoyo. Te juro que haremos
todo lo posible por ayudarlos. Vern reducido el tamao de sus granjas, pero si
estn dispuestos a aprender mtodos modernos, podran doblar su produccin

anual. Para cerciorarse de que lo estaba escuchando, la zarande


delicadamente. Convencer a Devon para que les d todas las ventajas posibles:
les reduciremos el alquiler y les proporcionaremos drenaje y mejoras en los
edificios. Hasta les suministraremos maquinaria para ayudarles a arar y cosechar
la tierra. Al ver su expresin de rebelin, solt con arrepentimiento: No
pongas esa cara. Santo Dios, ni que estuviramos conspirando para asesinar a
alguien.
Tengo a la persona ideal en mente murmur.
Ser mejor que reces para que no le pase nada, porque entonces yo sera el
conde. Y me lavara las manos sobre la finca.
De veras? Pareci verdaderamente asombrada.
Antes de que pudieras decir esta boca es ma.
Pero has trabajado tanto para los terratenientes...
Como t misma dijiste una vez, Devon ha asumido una enorme
responsabilidad. No hay nada en este mundo que yo quiera tanto como para estar
dispuesto a hacer lo que mi hermano est haciendo. Lo que significa que no tengo
ms remedio que apoyarlo.
Kathleen asinti con tristeza.
Ahora ests siendo prctica. West sonri ligeramente. Me
acompaas de vuelta a la guarida del len?
No, estoy cansada de pelear. Apoy un instante la frente en el pecho de
West, un gesto ntimo de confianza que a este le lleg al alma casi tanto como le
sorprendi.
Tras separarse de Kathleen, regres a la biblioteca.
Devon, que estaba de pie, observando el mapa extendido en la mesa, tena
un aspecto aparentemente tranquilo. Pero el lpiz estaba roto en varios pedazos,
esparcidos por la alfombra.
Podras intentar ser un poco ms perspicaz con ella? pregunt West
mientras contemplaba el marcado perfil de su hermano. Tal vez usar una pizca
de diplomacia? Porque aunque resulta que estoy de acuerdo con tu postura, te
ests portando como un imbcil.
Que me aspen si tengo que obtener su aprobacin antes de tomar
decisiones sobre mi finca solt Devon, dirigindole una mirada iracunda.
A diferencia de nosotros dos, ella tiene conciencia. No te vendra mal or
su opinin. Especialmente porque tiene razn.
Acabas de decir que estabas de acuerdo con mi postura!
Desde un punto de vista prctico. Moralmente, tiene razn Kathleen.
West observ como su hermano se alejaba de la mesa y regresaba hacia ella,
andando arriba y abajo como un tigre enjaulado. Tienes que saber algo sobre ella
indic. Es enrgica por fuera, pero sensible por dentro. Si le mostraras tan solo

un poquito de consideracin...
No tienes que explicarme cmo es.
La conozco mejor que t asegur West, algo exasperado. He estado
viviendo con ella, por el amor de Dios.
Eso le vali una mirada glida.
Quieres tenerla? le pregunt Devon bruscamente.
La pregunta, que pareca salida de la nada, lo desconcert.
Si quiero tenerla? En el sentido bblico de la palabra? Claro que no, est
viuda. Es la viuda de Theo. Cmo iba nadie a...? Se le fue apagando la voz al
ver que Devon haba empezado a andar de nuevo por la habitacin con una
expresin asesina en el rostro.
Atnito, West comprendi cul era el motivo ms probable de toda aquella
hostilidad y tensin entre Devon y Kathleen. Cerr los ojos un instante. Aquello
era malo. Malo para todos, malo para el futuro; Dios, no poda ser peor se mirara
como se mirase. Decidi poner a prueba su teora con la esperanza de estar
equivocado.
Aunque es muy bonita, no crees? prosigui. Se me ocurre toda clase
de cosas que podra hacer con esa boquita tan preciosa. No me importara pillarla
en un rincn oscuro y divertirme un ratito con ella. Puede que, al principio, se
resistiera, pero pronto la tendra retozando entre mis brazos como una gatita...
Devon se abalanz sobre l y lo sujet por las solapas con un movimiento
brusco.
Si la tocas, te mato gru.
Lo saba. West miraba a su hermano entre horrorizado e incrdulo.
Virgen santsima! Eres t quien quiere tenerla.
La ira visceral de Devon se apacigu un poco al darse cuenta de que su
hermano acababa de tenderle una trampa. Lo solt de golpe.
Te hiciste con el ttulo de Theo y con su hogar continu West, que
segua sin dar crdito a la situacin, y ahora quieres quedarte con su mujer.
Su viuda murmur Devon.
La has seducido?
Todava no.
Dios mo. West se dio una palmada en la frente. No crees que ya ha
sufrido bastante? Oh, s, fulmname con la mirada si quieres. Prteme en pedazos
como a ese condenado lpiz. Eso solo servir para confirmar que no eres mejor que
Theo. Al ver reflejada la indignacin en la cara de su hermano, aadi: Tus
relaciones no suelen durar ms que el contenido de la despensa. Tienes un genio
de mil demonios, y si la forma en que acabas de tratarla es un ejemplo de cmo vas
a zanjar los desacuerdos...
Ya basta solt Devon con una voz peligrosamente baja.

West se frot la frente y suspir.


Devon dijo, desalentado, t y yo siempre hemos pasado por alto los
defectos del otro, pero eso no significa que no los conozcamos. Esto no es nada ms
que una lujuria ciega y absurda. Ten la decencia de dejarla en paz. Kathleen es una
mujer sensible y compasiva que merece ser amada... y si t tienes la menor
capacidad para hacerlo, yo nunca te la he visto. He sido testigo de lo que les pasa a
las mujeres que se preocupan por ti. Nada enfra ms deprisa tu deseo que el
cario.
Vas a decirle algo? quiso saber Devon, que lo mir con frialdad.
No, tendr la boca cerrada y esperar que entres en razn.
No hay por qu preocuparse solt Devon en tono sombro. En este
momento la he predispuesto tanto en mi contra que sera un milagro que algn da
llegara a llevrmela a la cama.

Tras sopesar la idea de saltarse la cena por segunda noche seguida, Kathleen
decidi, con nimo de rebelarse, acompaar a la familia en el comedor. Era el
ltimo da de Devon en Eversby Priory, y podra soportar una hora y media
sentada a la misma mesa que l. Devon insisti en ayudarla a sentarse, con una
expresin inescrutable, y ella se lo agradeci con unas pocas palabras escuetas.
Pero incluso a aquella distancia educada de l, estaba viviendo una agona de
nervios y rabia... dirigida, en su mayora, hacia ella misma.
Esos besos... su placer terrible, imposible... cmo haba podido hacerle eso?
Cmo poda haber reaccionado ella de un modo tan lascivo? La culpa era suya
ms que de Devon. l era un calavera de Londres; claro que iba a insinuarse a ella,
o a cualquier mujer que tuviera cerca. Ella tendra que haberse resistido, que
haberlo abofeteado, pero en lugar de eso, se haba quedado all plantada y le haba
dejado... le haba dejado...
No consegua encontrar las palabras adecuadas para lo que Devon haba
hecho. Le haba mostrado un aspecto suyo que ella ni siquiera saba que exista. La
haban educado en la creencia de que la lujuria era un pecado, y ella,
pretenciosamente, se haba considerado por encima del deseo carnal... hasta que
Devon le haba demostrado que no era as. Oh, el asombroso calor de la lengua de
Devon en contacto con la suya, y la temblorosa debilidad que la haba hecho
querer deslizarse hasta el suelo y dejar que l la cubriera... Podra llorar de la
vergenza.
Pero, en cambio, solo poda estar all sentada, asfixindose, mientras la
conversacin flua a su alrededor. Era una pena que no pudiera disfrutar de la
comida: un suculento pastel de perdiz servido con empanadas de ostras y una
ensalada fresca de apio, rbano y pepino. Se oblig a s misma a dar unos

mordiscos, pero pareca que cada bocado se le quedaba atragantado en la garganta.


Cuando el tema empez a girar sobre las vacaciones que se acercaban,
Cassandra pregunt a Devon si planeaba pasar las Navidades en Eversby Priory.
Te apetecera que lo hiciera? pregunt Devon.
S!
Nos traers regalos? pregunt Pandora.
Pandora la reprendi Kathleen.
Qu querrais? dijo Devon a las gemelas con una sonrisa.
Cualquier cosa de los almacenes Winterborne exclam Pandora.
Yo quiero que haya gente estas fiestas pidi Cassandra, pensativa.
Pandora, recuerdas los bailes de Navidades que daba madre cuando ramos
pequeas? Todas las damas con sus mejores galas, y los caballeros vestidos de
etiqueta... la msica y el baile...
Y el banquete... aadi Pandora. Pudines, tartas, pasteles de frutas...
El ao que viene volveremos a celebrarlo indic Helen con dulzura,
sonriendo a sus dos hermanas. Se volvi hacia West: Cmo sueles celebrar las
Navidades, primo?
West vacil antes de responder, como si sopesara si contar o no la verdad.
Gan la sinceridad:
El da veinticinco voy a ver a amigos como un parsito, de casa en casa, y
bebo hasta quedarme inconsciente en el saln de alguien. Entonces ese alguien me
sube a un carruaje y me manda a casa, y mis criados me meten en la cama.
No suena demasiado alegre coment Cassandra.
A partir de este ao intervino Devon, quiero que todos nosotros
hagamos justicia a las fiestas. De hecho, he invitado a un amigo a pasar las
Navidades con nosotros en Eversby Priory.
El comedor se qued en silencio mientras todos lo miraban sorprendidos.
A quin? pregunt Kathleen con recelo. Esper que, por su bien, no
fuera uno de los hombres del ferrocarril que estaban tramando destruir granjas de
los arrendatarios.
El mismsimo seor Winterborne.
Entre los gritos ahogados y los chillidos de las chicas, Kathleen frunci el
ceo. El muy imbcil saba que no estaba bien invitar a un desconocido a una casa
de luto.
El propietario de los grandes almacenes? solt. Acompaado, sin
duda, por un grupo de amigos elegantes y parsitos? Supongo que no habr
olvidado que estamos todas de luto, milord!
Cmo iba a hacerlo? Devon se defendi con una mirada penetrante
que la sac de quicio. Winterborne vendr solo, de hecho. Dudo que sea una
carga excesiva para esta casa poner un plato ms en la mesa por Nochebuena.

Un caballero tan influyente como el seor Winterborne debe de tener ya


mil invitaciones para estas vacaciones. Por qu iba a venir aqu?
Winterborne es un hombre reservado respondi Devon, cuyos ojos
brillaban de placer al ver que ella apenas poda contener la furia. Supongo que le
gusta la idea de pasar unas vacaciones tranquilas en el campo. Por l, me gustara
celebrar un banquete de Navidades como Dios manda. Y quiz podramos
deleitarnos con unos villancicos.
Las chicas metieron baza al instante.
Oh, di que s, Kathleen!
Eso sera esplndido!
Hasta Helen murmur algo en el sentido de que no alcanzaba a ver qu mal
podra haber en ello.
Por qu dejarlo ah? pregunt Kathleen irnicamente mientras diriga
a Devon una mirada de franca animosidad. Y por qu no aadir a eso msicos y
baile, y un enorme rbol de Navidad iluminado con velas?
Unas sugerencias excelentes! fue la suave respuesta de Devon. S,
hagmoslo.
Enmudecida de la rabia, Kathleen lo fulmin con la mirada mientras Helen
le quitaba discretamente el cuchillo de mantequilla que apretaba con los dedos.

14
Diciembre se apoder de Hampshire, lo cubri de brisas fras y blanque de
escarcha los rboles y los setos vivos. En medio del entusiasmo general que reinaba
en la casa por las vacaciones que se acercaban, Kathleen perdi enseguida
cualquier esperanza de reducir las celebraciones. Se encontr a s misma
rindindose gradualmente. Primero, consinti en permitir que los sirvientes
planearan su propia fiesta en Nochebuena y, despus, accedi a que se instalara un
gran abeto en el vestbulo.
Finalmente West le pregunt si podran ampliarse todava ms las
festividades.
Encontr a Kathleen en el estudio, dedicada a la correspondencia.
Puedo interrumpirte un momento?
Naturalmente. Seal una silla cercana al escritorio y dej la pluma en
el portaplumas. Al ver la expresin deliberadamente insulsa de su cara,
pregunt: Qu ests tramando?
Cmo sabes que estoy tramando algo? dijo West, que parpade,
sorprendido.
Siempre que pones carita de inocencia es evidente que ests urdiendo
algn plan.
Las chicas no se atreven a comentrtelo sonri West, pero yo me
ofrec a hacerlo porque est demostrado que puedo conseguir que cedas cuando es
necesario. Hizo una pausa. Parece que lord y lady Trenear solan invitar a
todas las familias de los arrendatarios y a algunos comerciantes locales a una fiesta
en Nochebuena...
Ni hablar.
S, esta fue mi primera reaccin. Sin embargo... Le dirigi una mirada
tranquila, persuasiva, fomentar el espritu comunitario beneficiara a todos en la
finca. Se detuvo un instante. No es demasiado distinto de las visitas caritativas
que haces a las familias individualmente.
Kathleen hundi la cara en sus manos con un gemido. Una gran fiesta.
Msica. Regalos, dulces, alegra navidea. Saba exactamente lo que habra dicho
lady Berwick: era indecente celebrar semejante jolgorio en una casa que estaba de

luto. Estaba mal robar uno o dos das de alegra a un ao que tendra que haberse
dedicado al dolor. Y lo peor de todo era que... en el fondo quera hacerlo.
No es adecuado dijo dbilmente entre los dedos. No hemos hecho
nada como deberamos: quitamos las cortinas negras de las ventanas demasiado
pronto, ya nadie lleva el velo y...
A nadie le importa un bledo asegur West. Crees que alguno de los
terratenientes os culpara por olvidar el perodo de luto por una noche? Al
contrario, lo valoraran como un gesto de amabilidad y de buena voluntad. No s
casi nada sobre las Navidades, desde luego, pero aun as... me parece que consisten
en mantener el espritu de las fiestas. Al ver que dudaba, entr a matar. Lo
pagar de mi propio bolsillo. Al fin y al cabo aadi con una pizca de
autocompasin en la voz, cmo voy, si no, a saber cmo es la Navidad?
Kathleen baj las manos y le dirigi una mirada sombra.
Weston Ravenel, debera darte vergenza manipular as a la gente se
quej.
Saba que diras que s sonri West.

Es un rbol muy alto coment Helen una semana despus, en el


vestbulo.
Nunca habamos tenido uno tan grande admiti la seora Church con
el ceo fruncido de la inquietud.
Las dos mujeres contemplaban cmo West, un par de lacayos y el
mayordomo levantaban con esfuerzo el tronco de un abeto enorme para colocarlo
en un cubo metlico lleno de piedras. El aire estaba cargado de gruidos
masculinos y blasfemias. Al izar el rbol, una lluvia de relucientes agujas verdes
cubri el suelo, y unas cuantas pias delgadsimas se esparcieron por l. El primer
lacayo estaba a mitad de la escalera curva, desde donde asa el extremo de una
cuerda que estaba atada a la parte superior del tronco. Al otro lado del vestbulo,
Pandora y Cassandra estaban en el balcn del primer piso, sosteniendo otra cuerda
anudada igualmente al rbol. Cuando el tronco estuvo perfectamente situado,
haba que atar las cuerdas a los balaustres de la barandilla para evitar que el rbol
se decantara a uno u otro lado.
El primer lacayo tir de la cuerda mientras West y los dems empujaban
desde abajo. Poco a poco, el abeto se irgui, y al extenderse majestuosamente sus
ramas, impregn el ambiente de un acre olor a bosque.
Qu bien huele! exclam Helen, inspirando hondo. Tenan rbol de
Navidad lord y lady Berwick, Kathleen?
Todos los aos respondi esta con una sonrisa. Pero era pequeo,
porque, segn lady Berwick, era una costumbre pagana.

Cassandra, necesitaremos ms adornos oy que exclamaba Pandora


desde el balcn del primer piso. Nunca habamos tenido un abeto tan alto.
Haremos otro puado de velas respondi su hermana gemela.
Nada de velas les indic Kathleen. Tal como est, este rbol ya puede
provocar un incendio.
Pero Kathleen... dijo Pandora, mirndola desde arriba, el abeto
quedar horroroso si no lo decoramos lo suficiente. Se ver verdaderamente
desnudo.
Tal vez podramos preparar paquetitos de dulces con malla y cintas
sugiri Helen. Sera bonito colgarlos de las ramas.
West se sacudi las agujas de las manos y us el pulgar para limpiarse una
mancha de savia de la palma.
Tal vez tendrais que echar un vistazo a la caja que lleg de los almacenes
Winterborne esta maana indic. Estoy seguro de que contiene adornos
navideos.
Todo el movimiento y el ruido del vestbulo se extingui al instante y todos
se lo quedaron mirando.
Qu caja? pregunt Kathleen. Por qu lo has mantenido en secreto
hasta ahora?
West le dirigi una mirada elocuente mientras sealaba el rincn donde
haban dejado una voluminosa caja de madera.
No puede decirse que fuera un secreto... lleva all horas. He estado
demasiado ocupado con este maldito abeto para charlar.
La pediste t?
No. Devon mencionaba en su ltima carta que Winterborne iba a enviar
algunos adornos navideos de su tienda, como gesto de agradecimiento por
invitarlo a pasar aqu las fiestas.
Yo no invit al seor Winterborne replic Kathleen, y de ningn
modo podemos aceptar regalos de un desconocido.
No son para ti, son para la casa. Culgalo todo, son solo unas cuantas
chucheras y algo de oropel.
Lo contempl indecisa.
No creo que debamos hacerlo. No s si estar bien visto, pero no parece
apropiado. l es un hombre soltero y esta familia est formada por muchachas
jvenes que solo me tienen a m como acompaante. Si yo fuera diez aos mayor y
tuviera una slida reputacin, podra ser distinto, pero tal como estn las cosas...
Yo soy miembro de la familia se quej West. No hace eso que la
situacin sea ms respetable?
No hablars en serio, verdad? pregunt Kathleen.
Lo que quiero decir es que si alguien tratara de dar un significado

inapropiado al regalo de Winterborne coment West con los ojos entornados,


el hecho de que yo est aqu servira para...
Se detuvo al or que Helen, coloradsima, pareca atragantarse.
Helen? pregunt Kathleen, preocupada, pero la chica se haba vuelto.
Al ver cmo le temblaban los hombros, dirigi una mirada alarmada a West.
Helen dijo este en voz baja, acercndose rpidamente a ella y
sujetndole los brazos para sostenerla con urgencia. Te encuentras mal, cielo?
Qu...? Se call cuando ella sacudi la cabeza enrgicamente y dijo algo con voz
entrecortada mientras agitaba una mano para sealar algo situado detrs de ellos.
West mir en esa direccin al instante. Le cambi la cara y se ech a rer.
Pero qu os pasa? quiso saber Kathleen. Entonces, ech un vistazo al
vestbulo y se percat de que la caja ya no estaba en el rincn. Las gemelas deban
de haber bajado corriendo en cuanto West la mencion. Sujetando cada una un
lado, la haban cargado sigilosamente hacia la sala de visitas.
Chicas, volved a traer inmediatamente eso aqu! exclam Kathleen con
aspereza.
Pero ya era demasiado tarde. La puerta de la sala de visitas se cerr, y acto
seguido se oy el ruido de la llave al girar en la cerradura. Kathleen se par en
seco, con la boca abierta.
West y Helen se acercaron tambalendose juntos, presas de la hilaridad.
Debe saber que fueron necesarios dos lacayos robustos para entrar esa
caja en casa solt la seora Church, asombrada. Cmo habrn podido
llevrsela tan deprisa dos jovencitas?
Por pura fuerza de voluntad respondi Helen casi sin voz.
Me encantar ver cmo intentas quitarles la caja a esas dos coment
West a Kathleen.
No me atrevera a hacerlo contest esta, dndose por vencida. Valoro
demasiado mi integridad fsica.
Venga, Kathleen, vamos a ver qu nos ha enviado el seor Winterborne
sugiri Helen tras secarse una lgrima de alegra. Usted tambin, seora
Church.
No nos dejarn entrar en la habitacin murmur Kathleen.
S, si se lo pido yo sonri Helen.
Cuando finalmente dejaron a todos entrar en la sala de visitas, las gemelas,
industriosas como ardillas, ya haban sacado innumerables paquetes envueltos.
El mayordomo y los lacayos se aventuraron hasta la puerta para echar un
vistazo al contenido de la caja. Pareca el cofre del tesoro de un pirata, rebosante de
esferas de cristal pintadas para que parecieran frutas, pjaros de papel mach
decorados con plumas autnticas, ingeniosas figuritas de hojalata en forma de
bailarinas, soldados y animales.

Haba incluso una gran caja con unos vasitos de cristal coloreado, o luces de
colores, que se tenan que llenar de aceite en el que flotara una mecha de vela y
colgarse del rbol.
Ser inevitable que se prenda fuego afirm Kathleen, inquieta, mirando
el montn de candeleros.
Situaremos a un par de chicos con baldes de agua al lado del abeto
cuando est iluminado la tranquiliz la seora Church. Si alguna de las ramas
empieza a arder, la apagarn enseguida.
Todos soltaron un grito ahogado cuando Pandora extrajo un gran ngel
navideo de la caja. Tena la cara de porcelana enmarcada de pelo dorado,
mientras que de la parte trasera de la tnica de satn, adornada con perlas e hilo de
oro, le sobresala un par de alas doradas.
Mientras la familia y los criados se reunan con reverencia para contemplar
aquella esplndida obra, Kathleen tom a West del brazo y se lo llev de la
habitacin.
Aqu est pasando algo dijo. Quiero saber la verdadera razn por la
que el conde ha invitado al seor Winterborne.
Se detuvieron en el espacio que quedaba debajo de la escalera principal,
detrs del rbol.
No puede mostrar hospitalidad a un amigo sin segundas intenciones?
coment West, eludiendo as su pregunta.
Tu hermano no da puntada sin hilo replic Kathleen a la vez que
sacuda la cabeza. Por qu ha invitado al seor Winterborne?
Winterborne est metido en muchas cosas. Creo que Devon espera sacar
provecho de sus consejos, y en el futuro hacer negocios con l.
Esta explicacin era bastante razonable. Pero su intuicin le segua
advirtiendo de que en todo aquello haba gato encerrado.
Cmo se conocieron? insisti.
Har unos tres aos propusieron a Winterborne como miembro en dos
clubes diferentes de Londres, pero ambos se negaron a aceptarlo. Winterborne es
plebeyo; su padre era un tendero gals. As que, tras or las burlas sobre cmo lo
haban rechazado, Devon lo dispuso todo para que nuestro club, Brabblers, le
ofreciera ser miembro. Y Winterborne nunca olvida un favor.
Brabblers? repiti Kathleen. Qu nombre ms curioso!
Es como se llama a una persona que tiene tendencia a discutir por
insignificancias. Baj la mirada y se frot una mancha de savia en el pulpejo de
la mano. Brabblers es un club de segundo nivel para aquellos a quienes se niega
el acceso a Whites o Brooks, pero incluye a algunos de los hombres ms
inteligentes y prsperos de Londres.
Como el seor Winterborne.

Exacto.
Cmo es? Qu clase de persona es?
Es reservado, pero puede ser de lo ms encantador si se lo propone
respondi West, encogindose de hombros.
Es joven o mayor?
Alrededor de treinta aos.
Y de aspecto? Es apuesto?
A las damas se lo parece, sin duda. Aunque con su fortuna, podra ser
ms feo que un sapo sin que dejaran de revolotear a su alrededor como moscas.
Es buena persona?
No se adquiere una fortuna siendo un angelito.
Al mirar a West a los ojos, Kathleen fue consciente de que ya no iba a
sonsacarle nada ms.
El conde y el seor Winterborne tienen previsto llegar maana por la
tarde, verdad? dijo, entonces.
S, ir a recibirlos a la estacin de Alton. Te gustara acompaarme?
Gracias, pero aprovechar mejor el tiempo quedndome con la seora
Church y la cocinera, para asegurarme de que todo est preparado. Suspir y
observ con tristeza el enorme abeto sintindose culpable e incmoda. Espero
que la burguesa local no se entere de nuestras festividades. Pero estoy segura de
que lo har. No tendra que permitir nada de esto. Lo sabes muy bien.
Pero como lo has hecho dijo West mientras le daba unas palmaditas en
el hombro, vale ms que trates de disfrutarlas.

15
Te van a proponer como miembro de Whites dijo Rhys Winterborne
mientras el tren traqueteaba y se balanceaba en el trayecto de Londres a
Hampshire. Aunque en su compartimento privado del vagn de primera clase
habran cabido fcilmente cuatro pasajeros ms, Winterborne haba pagado para
mantener los asientos vacos y disponer as de aquel espacio para ellos solos.
Sutton, el ayuda de cmara de Devon, viajaba en uno de los vagones de clase
inferior, en la parte posterior del tren.
Cmo lo sabes? pregunt Devon, sorprendido.
Winterborne lo mir de soslayo a modo de respuesta. Sola estar al corriente
de asuntos privados de los dems antes de que ellos mismos se enteraran. Como
en Londres casi todo el mundo haba solicitado crdito a sus almacenes, conoca
detalles ntimos sobre sus finanzas, sus compras y sus hbitos personales. Adems,
gran parte de lo que los empleados de los almacenes oan en las plantas llegaba
hasta su despacho.
No tenan por qu molestarse asegur Devon, que estir las piernas en
el espacio que haba entre los asientos. No lo aceptara.
Whites es un club ms prestigioso que Brabblers.
La mayora de clubes lo son replic Devon irnicamente. Pero en esos
crculos tan elevados el ambiente es muy exclusivo. Y si Whites no me quera
antes de que fuera conde, no hay motivo para que me quiera ahora. No he
cambiado en ningn sentido salvo por el hecho de que ahora estoy tan endeudado
como el resto de la nobleza.
Ese no es el nico cambio. Has ganado poder social y poltico.
Poder sin capital. Preferira tener dinero.
Elige siempre el poder le aconsej Winterborne, sacudiendo la cabeza
. Puede pasar que te roben el dinero o que este acabe devalundose, y entonces te
quedas sin nada. Con poder, siempre se puede conseguir ms dinero.
Espero que tengas razn.
Yo siempre tengo razn asegur Winterborne de manera inexpresiva.
Pocos hombres podan efectuar semejante afirmacin de forma convincente,
pero Rhys Winterborne era, sin duda, uno de ellos.

Se trataba de una de esas raras personas que nacan en el lugar y el


momento que mejor se adecuaba a sus aptitudes. En un tiempo sorprendentemente
breve, haba convertido la tienda destartalada de su achacoso padre en un imperio
mercantil. Winterborne tena instinto para detectar la calidad y una enorme
perspicacia comercial: de algn modo siempre identificaba lo que la gente quera
comprar antes de que lo supiera ella misma. Como conocidsima figura pblica,
tena una inmensa coleccin de amigos, conocidos y enemigos, pero nadie poda
afirmar verdaderamente que lo conociera.
Winterborne sirvi dos whiskies de malta de la licorera que les haban
dejado en un estante fijado en el panel de teca situado bajo la ventanilla y entreg
uno a Devon. Tras un brindis silencioso, se recostaron en los lujosos asientos y
observaron el paisaje que pasaba ante sus ojos por la ventanilla.
El soberbio compartimento era uno de los tres de que dispona el vagn,
cada uno de ellos con puertas que daban al exterior. Un mozo de cuerda las haba
cerrado con llave, una prctica habitual de la compaa ferroviaria para impedir
que subieran a bordo pasajeros sin billete. Por el mismo motivo, las ventanillas
estaban provistas de barrotes metlicos. Para distraerse de la vaga sensacin de
estar atrapado, Devon se concentr en la vista.
Qu pequea se haba vuelto Inglaterra, ahora que era posible cubrir una
distancia en cuestin de horas en lugar de hacerlo en das. Apenas haba tiempo de
asimilar el paisaje antes de haberlo dejado atrs, lo que haba llevado a algunas
personas a llamar carretera de un mago al ferrocarril. El tren, que cruzaba
puentes, pastos, vas pblicas y pueblos antiguos, tanto se abra paso por
profundos desmontes de creta como traqueteaba a pramo abierto. Aparecieron las
colinas de Hampshire, cuyas pendientes verde oscuro se doblegaban bajo el cielo
blanco de aquella tarde invernal.
La perspectiva de llegar a casa ilusionaba a Devon. Llevaba presentes para
todos los miembros de la familia, pero le haba llevado muchsimo tiempo decidir
qu regalar a Kathleen. En uno de los mostradores de la seccin de joyera de los
almacenes Winterborne haba visto un excepcional camafeo que luca una escena
de una diosa griega a caballo tallada con un gusto exquisito. El camafeo color
crema estaba montado sobre un fondo nice y enmarcado por pequeos aljfares
blancos.
Como el camafeo estaba montado en nice, la dependienta haba asegurado
a Devon que era adecuado para una mujer de luto. Hasta las perlas eran
aceptables, puesto que se deca que representaban lgrimas. Devon lo haba
comprado en el acto. Se lo haban entregado aquella maana y se lo haba
guardado en el bolsillo antes de partir hacia la estacin de ferrocarril.
Estaba impaciente por volver a ver a Kathleen, sediento de su imagen y del
sonido de su voz. Haba extraado su sonrisa, su ceo fruncido, su encantadora

frustracin por la falta de decoro, los cerdos y los fontaneros.


Contemplaba, expectante, el paisaje mientras el tren ascenda penosamente
hacia la cima de una colina e iniciaba, despus, el descenso. Pronto cruzaran el ro
Wey, y ya solo faltara una milla hasta la estacin de Alton. Los vagones estaban
solo medio llenos; una cantidad mucho mayor de pasajeros viajara el da
siguiente, por Nochebuena.
El vehculo gan velocidad al aproximarse al puente, pero la fuerza motriz
del motor se vio alterada por una repentina sacudida. Al instante, Devon oy el
chirrido metlico de unos frenos. El vagn empez a dar bandazos.
Instintivamente, Devon se aferr a uno de los barrotes de la ventanilla para no salir
despedido del asiento.
Un segundo despus, un impacto tremendo le separ la mano de la barra
metlica; no, fue la barra la que se solt, y la ventanilla se hizo aicos al descarrilar
el vagn. Devon se vio sumido en un caos de cristales, madera astillada, metal
retorcido y ruido estrepitoso. Los enganches se partieron, y Devon not un tirn
violento, seguido de la sensacin de caer y dar vueltas. Los dos hombres fueron
lanzados por el compartimento, y una luz blanca ceg a Devon mientras este
intentaba encontrar un punto fijo al que sujetarse en medio de toda aquella locura.
Sigui cayendo, incapaz de detener el descenso, hasta que su cuerpo se estamp
contra el suelo y un dolor punzante le estall en el pecho, la cabeza le dio vueltas y
se sumi en la oscuridad.

16
Un fro intenssimo le hizo recobrar el sentido, en medio de jadeos. Devon se
frot la cara mojada y trat de incorporarse. El agua hedionda del ro entraba a
borbotones en el compartimento del tren, o lo que quedaba de l. Devon se
encaram a los fragmentos de cristales y los restos del tren para alcanzar el hueco
de la ventanilla rota y mir a travs de los barrotes metlicos.
Al parecer, la locomotora se haba precipitado por el muro lateral del
puente, y se haba llevado tres vagones con ella, dejando los dos vehculos
restantes balacendose en lo alto del terrapln. Cerca, la enorme mole de un vagn
siniestrado se haba sumergido en el agua como un animal acogotado. Unos
desesperados gritos de auxilio rasgaban el aire.
Se volvi frenticamente en busca de Winterborne y fue apartando tablas de
teca hasta que encontr a su amigo inconsciente bajo un asiento que haba acabado
arrancado del suelo. El agua estaba empezando a cubrirle la cara.
Devon tir de l hacia arriba, y cada movimiento le provoc una
insoportable punzada de dolor en el pecho y el costado.
Winterborne dijo con brusquedad, zarandendolo un poco.
Despierta. Vuelve en ti. Vamos.
Winterborne tosi y solt un gemido entrecortado.
Qu ha pasado? pregunt con voz ronca.
El tren ha descarrilado respondi Devon, jadeando. El vagn ha
cado al ro.
No veo nada solt Winterborne, que se frot la cara ensangrentada y
gru de dolor.
Devon trat de levantarlo ms al ver que el agua iba subiendo
gradualmente de nivel.
Tienes que moverte, o nos vamos a ahogar.
Unas indescifrables frases en gals surcaron el aire antes de que
Winterborne dijera en ingls:
Tengo la pierna rota.
Con una maldicin, Devon apart ms restos y encontr un barrote de la
ventanilla que se haba soltado de sus remaches. Se encaram a otro asiento y

alarg la mano hacia la puerta lateral cerrada con llave que quedaba del lado de la
corriente. Jadeando debido al esfuerzo, us la barra metlica a modo de palanca
improvisada para abrir la puerta. La inclinacin del vagn le dificultaba la labor. Y
todo el rato el agua segua entrando a raudales, de modo que ya les llegaba hasta
las rodillas.
Una vez hubo roto la cerradura, empuj la puerta hacia arriba hasta que
cedi hacia el otro lado y golpe la parte exterior del vehculo.
Asom la cabeza y calcul la distancia que los separaba de la orilla. No daba
la impresin de que el agua fuera a llegarles ms arriba de la cadera.
El problema era el fro extremo, que acabara rpidamente con ellos. No
podan permitirse esperar a recibir ayuda.
Tosiendo debido al humo que llenaba el aire, volvi a meter la cabeza en el
vagn. Encontr a Winterborne quitndose trocitos de cristal del pelo, con los ojos
todava cerrados, y la cara llena de pequeos cortes ensangrentados.
Voy a sacarte de aqu y a llevarte hasta la orilla dijo a su amigo.
Cmo ests? pregunt Winterborne con una lucidez asombrosa para
acabar de perder la vista y tener una pierna rota.
Mejor que t.
A qu distancia de la orilla estamos?
A unos veinte pies.
Y la corriente? Es muy fuerte?
Eso da igual. No podemos quedarnos aqu.
Tienes ms probabilidades de lograrlo sin m observ Winterborne con
tranquilidad.
No voy a dejarte aqu, idiota. Devon sujet a Winterborne por una
mueca y se lo carg a los hombros. Si te da miedo deberme un favor por
haberte salvado la vida, tienes razn solt mientras lo llevaba con dificultad
hacia la puerta abierta. Me debers un favor enorme.
Dio un traspi y tropez con su carga a cuestas. Pero con la mano libre se
sujet a la puerta y conserv el equilibrio. Sinti un dolor tan lacerante en el pecho
que lo dej un instante sin aliento.
Dios mo, cmo pesas! alcanz a decir.
No hubo ninguna respuesta. Vio que Winterborne estaba luchando por no
perder la consciencia.
Devon not que, a medida que iba respirando, las punzadas en el pecho se
le iban alargando hasta convertirse en una agona constante. Se le agarrotaron y
contrajeron los msculos.
Se le estaban acumulando las complicaciones... el ro, el fro, las heridas de
Winterborne y, ahora, lo que fuera que le dola tanto. Pero no tena ms remedio
que seguir adelante.

Apretando los dientes, logr izar a Winterborne y sacarlo del vagn. Juntos
se metieron en el agua, lo que provoc un grito quejumbroso de su amigo.
Sin soltarlo, Devon procur desesperadamente sostenerse y, para ello,
afianz los pies en el fondo pegajoso del ro. Era ms hondo de lo que haba
calculado, ya que el agua le llegaba hasta ms arriba de la cintura.
Por un momento, el impacto del fro lo paraliz. Se concentr en obligar a
sus msculos agarrotados a moverse.
Winterborne dijo con los dientes apretados, no estamos lejos. Lo
conseguiremos.
Su amigo contest con una sucinta maldicin, lo que le hizo sonrer un
instante. Luchando contra la corriente, Devon avanz hacia el juncal de la orilla,
donde otros supervivientes del accidente estaban llegando con dificultades.
Era una empresa dura, agotadora, puesto que se le hundan los pies en el
barro y el agua helada le impeda coordinar bien los movimientos y le
insensibilizaba el cuerpo.
Milord! Aqu, milord! Sutton, su ayuda de cmara, estaba al borde del
ro, hacindole ansiosamente gestos con la mano. Al parecer, haba descendido
hasta all desde los vagones descarrilados que se mantenan todava en lo alto del
puente.
Se sumergi en el agua poco profunda y solt un grito al notar lo fra que
estaba el agua.
Llvelo solt Devon con brusquedad, arrastrando a su amigo medio
inconsciente por el juncal.
Sutton rode el pecho del otro hombre con los brazos y tir de l hacia un
terreno seguro.
Devon not que las rodillas le cedan y se tambale entre los juncos,
intentando no caer redondo. Su cerebro exhausto logr reunir las pocas fuerzas
que todava le quedaban y se dirigi, vacilante, hacia la orilla.
Se detuvo al or unos gritos agudos, frenticos. Al volver la vista atrs, se
percat de que todava haba pasajeros en el interior de uno de los compartimentos
de un vagn inundado que haba aterrizado inclinado en el ro.
No haban podido abrir la puerta cerrada con llave. Nadie haba ido a
ayudarlos; los supervivientes que haban logrado salir del agua haban sufrido un
colapso debido al fro. Apenas estaban empezando a llegar al lugar del siniestro las
personas que acudan al rescate, y para cuando hubieran bajado el terrapln, ya
sera demasiado tarde.
Sin pensarlo ni un segundo, Devon se volvi y se meti de nuevo en el agua.
Seor oy que lo llamaba Sutton.
Cuide de Winterborne solt con brusquedad.
Cuando alcanz el vagn, tena entumecido el cuerpo de cintura para abajo

y se desenvolva completamente aturdido. Por pura fuerza de voluntad, se meti


en un compartimento del vagn por un hueco que haba abierto en una pared el
impacto del accidente.
Se dirigi hacia una ventana y sujet uno de los barrotes metlicos. Precis
una concentracin enorme para rodearlo convenientemente con la mano. De algn
modo consigui arrancarlo y cruz de nuevo el vagn para salir de nuevo al ro.
Mientras usaba el barrote a modo de palanca para abrir la puerta del
compartimento cerrado, oa gritos de alivio procedentes del interior. La puerta se
abri con un chirrido metlico de protesta, y los pasajeros se agolparon en ella. La
mirada agotada de Devon divis a una mujer de mediana edad que cargaba a un
beb que berreaba, acompaada de dos nias llorosas y de un chico adolescente.
Hay alguien ms ah dentro? pregunt al chico. Hablaba arrastrando
las palabras, como si estuviera borracho.
Nadie vivo, seor respondi el muchacho, tiritando.
Ves a esas personas en la orilla del ro?
Creo que s, seor.
Id hacia all. Toma a las nias del brazo. Avanzad con cuidado... que no se
os ocurra ir contra la corriente. Vamos.
El chico asinti y se zambull en el ro, soltando un grito ahogado al notar el
fro intenso que le llegaba hasta el pecho. Las nias, asustadas, lo siguieron con
chillidos, aferradas a sus brazos. Junto, el tro se dirigi hacia la orilla del ro,
sostenindose unos a otros contra la corriente.
Devon se volvi entonces hacia la mujer aterrada.
Deme el beb orden lacnicamente.
Por favor, seor, no... replic la mujer, negando frenticamente con la
cabeza.
Dmelo. Devon saba que no podra sostenerse en pie mucho ms.
La mujer lo obedeci, sollozando, y el beb sigui berreando mientras
rodeaba el cuello de Devon con los bracitos. Su madre sujet el brazo libre de
Devon y sali del vagn, soltando un alarido al sumergirse en el agua. Paso a paso,
Devon tir de ella por el ro, a pesar de que el peso de la falda dificultaba su
avance. Pronto perdi la nocin del tiempo.
No estaba demasiado seguro de dnde se hallaba, ni de qu estaba
sucediendo. No tena la certeza de que las piernas le siguieran funcionando; no las
notaba. El beb haba dejado de llorar, y le tanteaba la cara con la manita como si
fuera una estrella de mar migratoria. Fue vagamente consciente de que la mujer
estaba gritando algo, pero sus palabras se perdieron bajo el lento palpitar de su
pulso en sus odos.
Haba gente a lo lejos... lmparas de mano... luces que bailaban y se
meneaban en el aire oscurecido por el humo. Sigui adelante, impulsado por la

certeza de que vacilar siquiera un momento le supondra perder del todo la


conciencia.
Sinti que algo tiraba del beb que llevaba en brazos. Hubo otro tirn ms
fuerte, al que se resisti un instante. Unos desconocidos se estaban haciendo con el
beb, mientras que otros se haban acercado a ellos para ayudar a la mujer a
avanzar por los juncos y el barro.
Devon perdi el equilibrio y se tambale hacia atrs. Los msculos ya no le
obedecan. El agua se apoder de l al instante, le cubri la cabeza y lo arrastr con
ella.
Mientras la corriente se lo llevaba, l contemplaba mentalmente la escena
desde arriba y vea un cuerpo, el suyo, girar despacio en las aguas impenetrables.
Comprendi, aturdido, que no poda salvarse. Nadie iba a rescatarlo. Haba
encontrado la muerte, como todos los hombres de la familia Ravenel, de forma
prematura, dejando demasiadas cosas sin terminar, pero ni siquiera tena fuerzas
para que eso le importara. En medio de todos aquellos pensamientos inconexos,
saba que West saldra adelante sin l. West sobrevivira.
Pero Kathleen...
Nunca sabra lo que haba significado para l.
Esta idea hizo mella en la poca consciencia que le quedaba. Por Dios, por
qu haba esperado, dando por sentado que dispona de tiempo? Solo peda cinco
minutos para decirle... qu narices, un minuto... pero ya era demasiado tarde.
Kathleen seguira adelante con su vida sin l. Algn hombre se casara con
ella... envejecera con ella... y l solo sera un recuerdo desvanecido.
Eso s lo recordaba.
Se resisti y se revolvi, con un grito silencioso atrapado en su interior.
Kathleen era su destino, suyo y de nadie ms. Se enfrentara a todos los males del
mundo para estar con ella. Pero era intil; el ro lo arrastraba irremediablemente
hacia la oscuridad.
Algo lo atrap. Unas extremidades fuertes y vigorosas le rodearon el brazo
y el pecho como un monstruo de las profundidades. Una fuerza inexorable tir de
l dolorosamente hacia atrs. Se sinti sujetado con fuerza contra la corriente.
Oh, no, ni lo suees! le gru un hombre cerca de la oreja, jadeando
debido al esfuerzo. El fuerte abrazo le oprimi ms an el trax, y empez a toser.
Mientras un dolor agnico le atravesaba el cuerpo, la voz aadi: No vas a
dejarme solo manejando esa puetera finca.

17
El tren debe de haberse retrasado coment Pandora, enojada mientras
jugaba con los perros en el suelo de la sala de visitas. No soporto esperar.
Podras hacer algo provechoso sugiri Cassandra, apartando los ojos de
su labor de costura. As la espera se hace ms corta.
La gente siempre dice eso, y no es verdad. La espera es igual de larga
tanto si se hace algo provechoso como si no.
A lo mejor los caballeros se han detenido a tomar algo al salir de Alton
coment Helen, que se inclin sobre el bastidor de bordar para ejecutar una
puntada complicada.
Kathleen alz la vista de un libro sobre agricultura que le haba
recomendado West.
Pues ms les valdr llegar muertos de hambre solt con una fingida
indignacin. La cocinera les ha preparado un banquete pantagrulico. Hizo
una mueca al ver que Napolen se instalaba entre los pliegues del vestido de
Pandora. Estars cubierta de pelo de perro cuando lleguen los caballeros, cielo.
No se darn cuenta le asegur Pandora. El vestido es negro, lo mismo
que el perro.
Puede, pero aun as... Kathleen se detuvo cuando Hamlet entr trotando
en la sala de visitas con su perpetua sonrisa. Con todo el ajetreo de los preparativos
para aquel da, se haba olvidado del cerdo. Se haba acostumbrado tanto a verlo
seguir a Napolen y Josefina por todas partes que haba empezado a considerarlo un
tercer perro. Madre ma solt, hay que hacer algo con Hamlet. No puede
pasearse por la casa mientras el seor Winterborne est aqu.
Hamlet es muy limpio dijo Cassandra, que se agach hacia la mascota
cuando se acerc a ella gruendo cariosamente. Ms limpio que los perros, en
realidad.
Era cierto. Hamlet se portaba tan bien que pareca injusto sacarlo de la casa.
No hay ms remedio insisti Kathleen con pesar. Me temo que no
podemos esperar que el seor Winterborne comparta nuestro progresista punto de
vista sobre los cerdos. Hamlet tendr que dormir en el establo. Puedes prepararle
una buena cama con paja y mantas.

Las gemelas se horrorizaron y se pusieron a protestar a la vez.


Pero eso herir sus sentimientos...
Creer que est castigado!
Estar la mar de cmodo... empez a decir Kathleen, pero se detuvo al
darse cuenta de que los dos perros, alertados por un ruido, haban salido corriendo
de la habitacin meneando el rabo. Hamlet los sigui a toda velocidad con un
chillido resuelto.
Hay alguien en la puerta principal solt Helen, que dej a un lado su
bordado y se dirigi hacia la ventana para echar un vistazo al camino de entrada y
al prtico.
Tenan que ser Devon y su invitado. Kathleen se puso de pie de un salto y
apremi a las gemelas:
Llevad el cerdo al stano! Deprisa!
Contuvo una sonrisa cuando se apresuraron a obedecerla.
Se alis la falda y se tir de las mangas antes de acercarse a Helen, junto a la
ventana. Para su sorpresa, en el camino no haba ningn carruaje ni tiro de
caballos, sino solamente un potro robusto que jadeaba con los costados sudados.
Reconoci el animal. Perteneca a Nate, el hijo del administrador de correos,
a quien su padre enviaba a menudo a entregar telegramas. Pero el joven Nate no
sola cabalgar como un loco al hacer sus repartos.
Sinti un profundo desasosiego.
Milady dijo el mayordomo, que haba aparecido en la puerta.
Se le hizo un nudo en la garganta al ver que el hombre mayor sostena un
telegrama en la mano. Desde que lo haba conocido, Sims jams le haba dado una
carta o un telegrama directamente con la mano, sino que siempre se lo haba
llevado en una bandejita de plata.
El muchacho dice que es un asunto muy urgente la inform Sims con la
cara tensa debido a la emocin reprimida mientras le entregaba el telegrama. El
administrador ha recibido una noticia. Al parecer, ha habido un accidente
ferroviario en Alton.
Kathleen se qued lvida y not un zumbido en los odos. Torpe por culpa
de las prisas, arrebat el telegrama a Sims y lo abri.
Descarrilamiento cerca estacin Alton. Trenear y Winterborne heridos. Tengan
mdico dispuesto para su llegada. Yo regresar en coche alquilado.
SUTTON
Devon... herido.
Kathleen cerr los puos como si aquella idea aterradora fuera algo que
pudiera alejar fsicamente a golpes. El corazn empez a latirle con fuerza.

Sims, enve a un lacayo a buscar al mdico. Tuvo que obligar a las


palabras a salir a travs de una capa asfixiante de pnico. Que venga sin demora;
lord Trenear y el seor Winterborne precisarn de sus cuidados.
S, milady dijo el mayordomo, que sali de la sala de visitas
movindose con una admirable prontitud para un hombre de su edad.
Puedo leerlo? pidi Helen.
Kathleen le entreg el telegrama, cuyas puntas se agitaban como una
mariposa aprisionada.
La voz sin aliento de Nate les lleg desde la puerta. Era un muchacho bajo,
enjuto y nervudo con una mata de pelo de color orn y una cara redonda cubierta
de una constelacin de pecas.
Mi padre me cont la noticia que le han telegrafiado anunci, y al ver
que haba captado la atencin de las dos mujeres, prosigui con excitacin: Ha
sido en el puente, justo antes de la estacin. Un tren con vagones de balasto
cruzaba la lnea y no la despej a tiempo. El tren de pasajeros choc con l, y
algunos de los vagones se precipitaron al ro Wey desde el puente. El chaval
tena los ojos desorbitados de la impresin. Han muerto ms de doce personas, y
otras tantas han desaparecido. Mi padre dice que seguramente algunas morirn los
prximos das: puede que hayan perdido los brazos y las piernas, y que tengan los
huesos destrozados...
Nate lo interrumpi Helen mientras Kathleen se volva rpidamente,
por qu no vas a la cocina y pides a la cocinera una galleta o un trocito de pan de
jengibre?
Gracias, lady Helen.
Kathleen se apret los ojos con los puos cerrados, presionndose las
cuencas con los nudillos. Un temor angustiado la hizo temblar de pies a cabeza.
No soportaba saber que Devon estaba herido. En aquel mismo instante,
aquel hombre atractivo, arrogante y extraordinariamente sano estaba sufriendo...
quizs asustado... quiz muriendo. Solt el aire de sopetn una vez, y otra, y unas
clidas lgrimas le resbalaron entre los nudillos. No, no poda permitirse llorar,
haba demasiado que hacer. Tenan que estar preparadas cuando llegaran. Todo lo
necesario para ayudarlo tena que estar disponible al instante.
Qu puedo hacer? oy que Helen le preguntaba.
Se sec las mejillas con los puos del vestido. Le costaba pensar; tena la
mente nublada.
Explica lo sucedido a las gemelas, y asegrate de que no estn presentes
cuando entren en casa a los hombres. No sabemos cul es su estado, o lo graves
que son sus heridas, y... no me gustara que las chicas vieran...
Naturalmente.
Kathleen se volvi hacia ella. El pulso le repiqueteaba en las sienes.

Yo me encargar de hablar con la seora Church indic con voz


ronca. Tenemos que reunir los suministros mdicos que haya en la casa, sbanas
y trapos limpios... No pudo seguir.
West est con ellos dijo Helen, ponindole una mano en el hombro con
cario. Estaba muy tranquila, aunque tena el semblante plido y tenso. l
cuidar bien de su hermano. No olvides que el conde es corpulento y muy fuerte.
Sobrevivira a peligros ante los que otros hombres sucumbiran.
Kathleen asinti automticamente. Pero aquellas palabras no la
reconfortaron. S, Devon era un hombre corpulento y fornido, pero un accidente
ferroviario era diferente de cualquier otra clase de siniestro. Las heridas de los
choques y los descarrilamientos solan revestir importancia. Daba igual lo fuerte,
valiente o inteligente que fuera alguien, cuando viajaba a sesenta millas por hora.
Todo se reduca a la suerte... que siempre haba escaseado en la familia Ravenel.

Para alivio de Kathleen, el lacayo que haba enviado a buscar al doctor


Weeks regres enseguida con l. Weeks era un mdico diestro y competente que se
haba formado en Londres. Haba ido a la finca la maana del accidente de Theo, y
haba sido quien haba dado a las chicas la noticia sobre la muerte de su hermano.
Siempre que un miembro de la casa estaba enfermo, Weeks acuda enseguida, y
trataba a los criados con la misma consideracin y el mismo respeto que mostraba
a la familia Ravenel. A Kathleen le haba cado rpidamente bien y confiaba en l.
Todava no he tenido el gusto de conocer a lord Trenear coment
Weeks cuando abri el maletn mdico en una de las habitaciones que haban sido
preparadas para los pacientes que estaban a punto de llegar. Lamento que vaya
a ser en estas circunstancias.
Yo tambin asegur Kathleen, que miraba fijamente el contenido del
gran maletn negro: escayola, sutura y agujas, relucientes instrumentos de metal,
tubos de vidrio llenos de polvos y frasquitos de productos qumicos. Invadida por
la sensacin de vivir algo irreal, se pregunt cundo llegara Devon y qu clase de
heridas habra sufrido.
Dios mo, aquello era terriblemente parecido a lo sucedido la maana que
Theo haba fallecido.
Cruz los brazos y se sujet los codos para intentar aplacar los temblores
que le sacudan el cuerpo. Pens que la ltima vez que Devon se haba ido de
Eversby Priory haba estado demasiado enojada para despedirse de l.
Lady Trenear dijo el mdico con dulzura. Estoy seguro de que esta
situacin desafortunada, y mi presencia aqu, debe recordarle el accidente de su
marido. Le sera de ayuda que le preparara un sedante suave?
No, gracias. Quiero estar con plenas facultades. Es solo que... no puedo

creer que... otro Ravenel... No pudo terminar la frase.


Los hombres de esta familia no parecen tener el don de la longevidad
coment Weeks con el ceo fruncido mientras se mesaba la barba bien cuidada.
Pero, no nos pongamos an en lo peor. Pronto sabremos cul es el estado de lord
Trenear.
Mientras el mdico dispona diversos objetos en una mesa, Kathleen oy
que Sims, en alguna habitacin distante, peda a un lacayo que fuera corriendo a
las cuadras a buscar un montn de palos para improvisar unas camillas. Percibi el
ruido de pasos rpidos en la escalera, y el sonido metlico de recipientes de agua
caliente y de cubos de carbn. La seora Church estaba regaando a una criada
que le haba llevado unas tijeras romas, pero se detuvo a media frase.
El silencio repentino puso tensa a Kathleen. Pasado un instante, le lleg la
voz apremiante del ama de llaves desde el pasillo.
El coche de la familia est subiendo por el camino, milady!
Kathleen salt hacia delante como si se hubiera escaldado y sali corriendo
de la habitacin. De camino a la escalera principal, adelant a la seora Church.
Lady Trenear, no vaya a caerse! exclam el ama de llaves, que la
segua.
Sin prestar atencin a la advertencia, Kathleen corri escalera abajo y sali al
prtico, donde se estaban reuniendo Sims y un grupo de criadas y lacayos. Todas
las miradas estaban puestas en el vehculo que se aproximaba.
Ya antes de que las ruedas cesaran de moverse, el lacayo que iba detrs
haba saltado al suelo, y alguien haba abierto la portezuela del carruaje desde
dentro.
Se oy un montn de exclamaciones cuando West sali del vehculo. Estaba
en un estado lamentable, con la ropa sucia y mojada. Inmediatamente todos
intentaron rodearlo.
West levant una mano para detenerlos, apoyado en el costado del carruaje.
Temblaba de pies a cabeza y los dientes le castaeteaban ruidosamente:
No. A-atiendan antes al conde. D-dnde est el puetero mdico?
Aqu, seor Ravenel respondi el doctor Weeks, ya a su lado. Est
herido?
Solo helado asegur West, asintiendo con la cabeza. Tu-tuve que
sacar a mi-mi hermano del ro.
Tras abrirse paso entre el grupo, Kathleen tom del brazo a West para
ayudarlo a sostenerse. Tiritaba y se balanceaba, con la tez gris. Estaba impregnado
de un ftido olor a ro; su ropa apestaba a barro y a agua corrompida.
Cmo est Devon? pregunt con urgencia.
Apenas co-consciente contest West, apoyado en ella. No est cocoherente. Demasiado rato en el agua.

Seora Church dijo Weeks al ama de llaves. Hay que meter al seor
Ravenel inmediatamente en la cama. Tpenlo con mantas y chenle carbn a la
chimenea. Que nadie le d bebidas alcohlicas de ningn tipo. Esto es muy
importante, entendido? Pueden darle t dulce templado, no caliente.
No hace falta que me lle-lleven se quej West. Mrenme, me sosostengo de pie! Pero antes de terminar de hablar ya haba empezado a
desplomarse. Kathleen lo apuntal con las piernas para intentar evitar que se
cayera. Rpidamente un par de lacayos lo sujetaron y lo acostaron en una camilla.
Estese quieto, seor Ravenel orden con severidad el mdico al ver que
West se resista. Hasta que no haya entrado totalmente en calor, cualquier
esfuerzo podra causarle la muerte. Si la sangre fra de las extremidades le llega
demasiado rpido al corazn... Se detuvo con impaciencia y aadi a los
lacayos: Llvenlo dentro.
Kathleen haba empezado a subirse al estribo del carruaje. El interior oscuro
estaba sumido en un silencio inquietante.
Milord? Devon, puedes...?
Permtame verlos antes dijo el mdico mientras la apartaba con firmeza
del vehculo.
Dgame cmo est lord Trenear pidi Kathleen.
En cuanto pueda. Weeks se subi al carruaje.
Kathleen tens todos los msculos, esforzndose por ser paciente. Se
mordi el labio hasta que le doli.
Medio minuto despus, le lleg la voz del mdico desde dentro con un
nuevo tono de urgencia.
Sacaremos antes al seor Winterborne. Necesito que un hombre fuerte me
ayude, inmediatamente.
Peter dijo Sims, y el lacayo se apresur a obedecer.
Pero y Devon? La preocupacin estaba volviendo loca a Kathleen. Trat de
echar un vistazo al interior del carruaje, pero con el mdico y el lacayo delante, no
poda ver nada.
Doctor Weeks...
Enseguida, milady.
S, pero... Una gran figura oscura que sali del carruaje la oblig a dar
un paso atrs.
Era Devon, andrajoso y casi irreconocible, que haba odo su voz.
Lord Trenear, no se esfuerce orden lacnicamente el mdico. Me
ocupar de usted en cuanto haya atendido a su amigo.
Devon, que lo ignor, se tambale al poner los pies en el suelo. Se aferr al
borde de la abertura de la portezuela para no caerse. Iba sucio, estaba magullado
por todas partes y llevaba la camisa empapada y manchada de sangre. Pero, al

examinarlo frenticamente, Kathleen comprob, aliviada, que no le faltaba


ninguna extremidad ni tena heridas abiertas. Estaba de una pieza.
La mirada desorientada de Devon encontr la suya con un derroche de azul
pecaminoso, y esboz su nombre con los labios.
Kathleen se le acerc con dos pasos, y l la sujet bruscamente. Con una
mano se aferr al recogido trenzado de Kathleen, y le hizo realmente dao.
Despus de que un tenue gemido le vibrara en la garganta, cubri la boca de
Kathleen con la suya para darle un beso desesperado, sin importarle quin pudiera
verlos. Se estremeci, le fall el equilibrio y Kathleen lo apuntal con las piernas.
No deberas estar de pie solt, insegura. Djame que te ayude; nos
sentaremos en el suelo. Devon, por favor...
Pero l no la estaba escuchando. Con un gruido apasionado, primitivo, se
volvi y la apretuj contra el costado del carruaje para besarla de nuevo. Aunque
estaba herido y exhausto, era increblemente fuerte. Le tom la boca con una fuerza
impetuosa, y solo se detuvo cuando tuvo que respirar. Detrs de l, Kathleen vio
que la seora Church y un par de lacayos acudan a ellos con una camilla.
Devon suplic, tienes que acostarte; aqu mismo hay una camilla.
Tienen que meterte en casa. Yo me quedar contigo, te lo prometo.
No se movi, salvo por los violentos escalofros que le sacudan el cuerpo.
Cario le susurr Kathleen al odo con angustia, sultame, por favor.
Le respondi con un sonido indescifrable, afianz ms los brazos alrededor
de su cuerpo... y empez a desplomarse, inconsciente.
Afortunadamente, los lacayos llegaron a tiempo para sujetar a Devon antes
de que aplastara a Kathleen con su peso. Mientras lo apartaban de ella y lo
acostaban en la camilla, Kathleen, aturdida, entendi la palabra que le haba dicho:
Nunca.

18
Mientras lo acostaban en la camilla, a Devon se le subi la camisa. Kathleen
y la seora Church soltaron a la vez un grito ahogado al ver un espantoso cardenal
del tamao de un plato que le cubra el costado izquierdo de la caja torcica y el
pecho.
Kathleen palideci al pensar en la terrible fuerza que debi de ser necesaria
para causarle tanto dao. Seguro que tena algunas costillas rotas. Se pregunt
desesperadamente si podra tener un pulmn colapsado. Con cuidado, se agach
para ponerle junto al cuerpo uno de los brazos que tena extendidos hacia fuera.
Era horrible ver a un hombre de su vitalidad as tumbado, sin fuerzas e inmvil.
Llvenlo a la habitacin principal orden la seora Church a los lacayos
tras taparlo con una manta. Con cuidado... sin movimientos bruscos. Tratadlo
como si fuera un recin nacido.
Tras contar al unsono, los lacayos levantaron la camilla.
Un beb que pesa noventa kilos gru uno de ellos.
La seora Church trat de mostrarse severa, pero las patitas de gallo se le
acentuaron un instante.
Esa lengua, David dijo.
Mientras segua a los lacayos, Kathleen se apartaba con movimientos
bruscos las lgrimas que le humedecan los ojos.
Vamos, vamos murmur el ama de llaves, a su lado, para consolarla.
No se aflija, milady. Pronto lo tendremos vendado y como nuevo.
Est tan magullado y dbil... Podra tener lesiones internas susurr
Kathleen, aunque quera creerla.
No pareca estar tan dbil hace un momento observ irnicamente el
ama de llaves.
Estaba alterado replic Kathleen, coloradsima. No saba lo que haca.
Si usted lo dice, milady. La sonrisa de la seora Church se desvaneci
. Creo que deberamos preocuparnos por el seor Winterborne. Justo antes de que
lo entraran en la casa, el seor Ravenel dijo que tena una pierna rota y que,
adems, haba perdido la vista.
Oh, no. Tenemos que averiguar si quiere que vayamos a buscar a alguien.

Me sorprendera que quisiera afirm el ama de llaves pragmticamente


mientras entraban en la casa.
Por qu lo dice? se sorprendi Kathleen.
Si tuviera a alguien, no habra venido solo a pasar las Navidades para
empezar.

Mientras el doctor Weeks se ocupaba de las heridas de Devon, Kathleen fue


a ver a West.
Antes de llegar a la puerta de su habitacin, oy barullo y risas desde el
pasillo. Se qued en el umbral y observ con una pizca de afectuosa resignacin
cmo West, incorporado en la cama, entretena a un grupo que inclua a un
puado de criados, Pandora, Cassandra, los dos perros y Hamlet. Helen estaba de
pie junto a una lmpara leyendo la temperatura de un termmetro de cristal.
Afortunadamente, West ya no tiritaba, y le haba mejorado el color de la
cara.
... entonces vi a un hombre que volva a meterse en el ro estaba
contando. Se diriga hacia un vagn medio sumergido con gente atrapada en su
interior. Y me dije a m mismo: Ese hombre es un hroe. Y tambin un idiota.
Porque ya ha estado demasiado rato en el agua, y no podr salvarlos, y va a
sacrificar su vida por nada. Baj por el terrapln y me encontr a Sutton. Le
pregunt dnde estaba el conde. Hizo una pausa para dar dramatismo a sus
palabras, encantado de que su pblico lo escuchara embelesado. Y hacia dnde
creis que seal Sutton? Hacia el ro, donde aquel tonto temerario acababa de
salvar a tres nios y los segua por el agua cargando un beb en un brazo y tirando
de una mujer con el otro.
El hombre era lord Trenear? se asombr una de las criadas.
El mismo.
Todo el grupo exclam lleno de placer y de orgullo.
Eso no es nada para un hombre tan corpulento como el seor dijo uno
de los lacayos con una sonrisa.
Tendra que salir en el peridico por esto exclam otro.
Eso espero corrobor West, aunque solo sea porque s que no le
gustara nada.
Se detuvo al ver a Kathleen en la puerta, y esta se dirigi entonces en voz
baja a los criados:
Ser mejor que se vayan antes de que Sims o la seora Church les pillen
aqu dentro.
Pero si estaba llegando a la mejor parte se quej West. Iba a describir
la forma emocionante, aunque pattica, en que rescat al conde.

Ya se la describirs despus insisti Kathleen, que segua en la puerta


mientras los criados se apresuraban a salir en fila india de la habitacin. Ahora
tendras que descansar. Se dirigi entonces a Helen: A qu temperatura est?
Tiene que subir otro grado.
Y qu ms solt West. Con el fuego de la chimenea tan vivo, la
habitacin es un horno. Pronto estar ms asado que el pavo de Nochebuena. Y
hablando de eso... me muero de hambre.
El mdico dijo que no podas comer nada hasta haber alcanzado la
temperatura correcta le inform Pandora.
Te apetece otra taza de t? pregunt Cassandra.
Me apetece un coac replic West, junto con un pedazo de pastel de
grosellas, un plato de queso, un cuenco de pur de nabo y patatas, y un bistec.
Le preguntar al mdico si puedes tomar un poco de caldo sonri
Cassandra.
Caldo? repiti West, indignado.
Vamos, Hamlet dijo Pandora, antes de que West decida que tambin
quiere comer beicon.
Espera solt Kathleen con el ceo fruncido. No tendra que estar
Hamlet en el stano?
La cocinera no lo ha permitido explic Cassandra. Dijo que
encontrara la forma de tirar los cubos y comerse todos los tubrculos. Dirigi
una mirada orgullosa al animal de aspecto risueo. Porque es un cerdo muy
ingenioso y con mucha iniciativa.
La cocinera no dijo esta ltima parte la contradijo Pandora.
No admiti Cassandra, pero se sobreentenda.
Las gemelas sacaron a los perros y al cerdo de la habitacin y se marcharon.
Helen alarg el termmetro a West.
Abre la boca, por favor le pidi, muy seria.
l la obedeci con cara de resignacin.
Cielo dijo Kathleen a Helen, hablars con la seora Church sobre la
cena? Con tres invlidos en la casa, creo que hoy tendramos que comer de forma
informal.
Dos invlidos mascull West, indignado, con el termmetro en la
boca. Yo estoy perfectamente bien.
S, por supuesto contest Helen a Kathleen. Y ordenar que suban
algo de comer al doctor Weeks. Puede que tarde un rato en atender a lord Trenear
y al seor Winterborne, y sin duda se ha ganado la cena.
Buena idea asegur Kathleen. No olvides incluirle sorbete de limn.
Si no recuerdo mal, el doctor Weeks es goloso.
Claro que s se quej West, todava con el termmetro puesto,

hablemos de comida delante de un hombre hambriento.


Antes de irse, Helen se detuvo y le empuj con suavidad el mentn hacia
arriba para cerrarle la boca.
No hables orden.
Una vez Helen se hubo marchado, Kathleen llev un poco de t a West, le
sac el termmetro de la boca y observ con atencin la lnea de mercurio.
Medio grado ms y podrs comer asegur.
West se recost en la almohada y la tensin se le reflej en el semblante,
normalmente animado.
Cmo est mi hermano?
El doctor Weeks lo est atendiendo. La seora Church y yo vimos que
tena un cardenal espantoso en el pecho y el costado; creemos que pueda tener
algunas costillas rotas. Pero estaba consciente cuando sali del carruaje, y abri los
ojos cuando lo llevaron a su habitacin.
Gracias a Dios exclam West con un profundo suspiro. Es un milagro
que solo tenga unas costillas rotas. Ese accidente... Dios mo, los vagones estaban
esparcidos como si fueran juguetes infantiles. Y la gente que no sobrevivi... Se
detuvo y trag saliva con fuerza. Ojal pudiera olvidar lo que vi.
Ests agotado murmur Kathleen, que se haba sentado en una silla,
junto a la cama, y le apretaba la mano con cario.
West solt una carcajada breve y triste.
Estoy tan hecho polvo que estar solo agotado sera un alivio.
Tendra que dejarte descansar.
Todava no murmur West, que volvi la mano para tomarle la suya.
No quiero estar solo.
Kathleen asinti y permaneci en la silla.
Tras soltarla, West alarg la mano hacia la taza de t.
Es cierta? pregunt Kathleen. La historia que estabas contando
sobre Devon?
Despus de tomarse el t con dos tragos, West le dirigi una mirada de
angustia.
Es completamente cierta. El muy cabrn casi consigue acabar con su
propia vida.
Kathleen le quit la taza de los dedos apticos.
No s cmo lo hizo prosigui West. Yo no estuve en el agua ms de
dos minutos, y se me quedaron las piernas entumecidas del todo. Era una tortura.
Segn todos los presentes, el idiota de Devon estuvo en ese ro por lo menos un
cuarto de hora.
Salvando nios solt Kathleen, fingiendo desprecio. Cmo se
atreve?

S dijo West sin rastro de humor. Contempl, pensativo, las danzarinas


llamas de la chimenea. Ahora comprendo lo que me dijiste una vez sobre todas
las personas que dependen de l, y yo me he convertido en una de ellas. Maldito
sea. Si mi hermano vuelve a poner su vida en peligro de una forma tan estpida,
juro que lo mato.
Te entiendo asegur Kathleen, consciente del miedo que se esconda
bajo aquellas palabras sarcsticas.
No. T no estabas all. Dios mo, casi no lo alcanc a tiempo. Si hubiera
llegado unos segundos despus... Inspir tembloroso y volvi la cara para que
no lo viera. Antes no habra hecho esto, sabes? Sola ser lo bastante sensato
como para no arriesgar la vida por otra persona. Especialmente por unos
desconocidos. Ser zoquete!
Kathleen sonri. Con un nudo en la garganta, alarg la mano y le apart el
pelo de la cara.
Mi querido amigo susurr, siento tener que decrtelo... pero t
habras hecho exactamente lo mismo.

Pasada la medianoche, Kathleen se levant de la cama para ir a ver cmo


estaban los pacientes. Se abroch una bata sobre el camisn, tom una palmatoria
de la mesilla de noche y recorri el pasillo.
Primero asom la cabeza en la habitacin de Winterborne.
Puedo entrar? pregunt al doctor Weeks, que estaba sentado junto a la
cama.
Por supuesto, milady.
Por favor, no se levante dijo Kathleen antes de que pudiera ponerse de
pie. Solo quera preguntarle por el paciente.
Saba que haba sido una noche de arduo trabajo para el mdico, que haba
necesitado la ayuda del mayordomo y de dos lacayos para recomponer la pierna
rota de Winterborne. Segn Sims haba contado despus a Kathleen y a la seora
Church, los msculos grandes de la pierna herida se haban contrado, y haba sido
necesario mucho esfuerzo para estirarlos lo suficiente para devolver el hueso a su
posicin original. Una vez estuvo la pierna estabilizada, Sims haba ayudado al
mdico a envolverla con cintas de tela empapada en yeso, que, al endurecerse,
haban formado una escayola.
El seor Winterborne est evolucionando como cabra esperar
murmur el doctor Weeks. Tuvo suerte de que la fractura del peron fuera
limpia. Adems, debido al fro extremo al que estaba expuesto, su tensin arterial
era tan baja que redujo la prdida de sangre. Si no hay complicaciones, espero que
su pierna sane bien.

Y qu hay de su vista? Kathleen se acerc a la cama para mirar a


Winterborne con preocupacin. Dorma sedado, y tena la mitad superior de la
cara oculta por los vendajes que le cubran los ojos.
Tiene abrasiones en la crnea debido al impacto de cristales rotos
respondi el mdico. Le quit varios fragmentos y le apliqu ungento. Ninguna
de las lesiones parece ser especialmente profunda, lo que me da motivos para
esperar que vuelva a ver. Para que tenga ms posibilidades de recuperarse, tiene
que permanecer quieto y sedado los prximos das.
Pobre hombre dijo Kathleen en voz baja. Cuidaremos bien de l.
Volvi a mirar al mdico. Tendr que estar sedado tambin lord Trenear?
Solo si presenta dificultades para conciliar el sueo por la noche. Creo que
tiene las costillas fisuradas pero no rotas. Normalmente se nota que una costilla
est rota cuando se mueve al palparla. Lo que tiene es doloroso, sin duda, pero en
unas cuantas semanas estar como nuevo.
La vela le tembl un poco en la mano y una gota de cera caliente le salpic
la mueca.
No se imagina lo feliz que me hace or eso.
Creo que s replic el doctor Weeks con sequedad. Es imposible no
darse cuenta del cario que siente por lord Trenear.
Oh, no es cario solt Kathleen, que haba perdido la sonrisa, es solo
que... bueno, me preocupa la familia, y la finca, y... no podra tomarle... cario... a
un hombre estando como estoy de luto. Eso estara muy mal.
Milady. El doctor Weeks la observ un buen rato con ojos cansados y
amables antes de proseguir. Conozco muchos datos cientficos sobre el corazn
humano, y puedo decirle que es ms fcil lograr que un corazn deje de latir por
completo que impedirle amar a la persona equivocada.

Kathleen fue despus a la habitacin de Devon. Como no obtuvo respuesta


al llamar con suavidad a la puerta, entr sin ms. Devon dorma de lado, y se
distingua su larga figura inmvil bajo las sbanas. Su respiracin era
reconfortantemente profunda y regular.
Se acerc a la cama para observarlo con una actitud tierna y protectora. Vio
las lneas relajadas que formaban sus labios entre la barba incipiente que le cubra
la mandbula. Tena las pestaas largas y negras como la noche. Le haban
colocado dos pequeos apsitos blancos en sendos cortes de la mejilla y la frente.
El mechn de pelo que tena en el lado derecho de la frente le sobresala de una
forma que l jams habra permitido de da. Trat con todas sus fuerzas de no
alisrselo. Pero pudieron ms sus ganas y le acarici con cuidado el tentador
mechn.

A Devon se le alter la respiracin. Empez a salir de su profundo sueo y


abri los ojos, adormilado debido al agotamiento y al opiceo que le haban
suministrado.
Kathleen dijo con voz grave y rasposa.
Solo quera ver cmo estabas. Necesitas algo? Un vasito de agua?
A ti. Le sujet la mano libre y la acerc hacia l para llevrsela a los
labios. Tengo que hablar contigo.
Te... te han dado ludano suficiente para sedar un elefante dijo,
intentando aparentar normalidad. Pero se haba quedado sin aliento, y algo haba
empezado a palpitarle en todos los puntos vulnerables de su cuerpo. Sera ms
prudente que no me dijeras nada en este momento. Durmete y por la maana...
Acustate conmigo.
Ya sabes que no puedo susurr con un nudo en el estmago debido a
su anhelo.
Sin inmutarse, Devon le aferr la mueca para tirar de ella hacia l con una
determinacin apenada.
Espera, te vas a lastimar. Kathleen dej como pudo la vela en la mesilla
de noche mientras l segua ejercindole presin en el brazo. No hagas eso; tus
costillas... Oh! Por qu tienes que ser tan terco? Alarmada y angustiada, se
tumb en la cama para evitar el riesgo de que Devon se lastimara con el forcejeo.
Solo un minuto le advirti. Uno.
Devon se calm, aunque sigui rodendole la mueca con los dedos como si
fueran unas esposas aflojadas.
Al ponerse de lado para mirarlo, Kathleen lament al instante su decisin.
Estar all echada tan cerca de l era algo terriblemente ntimo. Mientras
contemplaba sus somnolientos ojos azules, un doloroso anhelo le recorri el
cuerpo.
Tem por ti dijo dbilmente.
Devon le toc la cara con la punta de un dedo, con el que le sigui el
contorno de la mejilla.
Cmo fue? pregunt a Devon.
Este le desliz la punta del dedo por la nariz hasta llegar al sensible borde
del labio superior.
Todo era normal hasta que, de golpe... el mundo explot explic Devon
despacio. Ruido... cristales que saltaban por los aires... cosas que caan y volvan
a caer... dolor... Se detuvo cuando Kathleen le tom la mano y se la llev a la
mejilla. Lo peor era el fro prosigui. No senta nada. Estaba demasiado
cansado para seguir adelante. Empez a parecerme que... no era tan terrible...
dejarme vencer.
El cansancio se apoder de l y la voz se le empez a apagar.

Mi vida... no me pas delante de los ojos. Solo te vea a ti asegur


mientras se adormilaba y le resbalaba la mano con la que tocaba la cara de
Kathleen. Pero logr susurrar algo ms antes de quedarse dormido: En el ltimo
instante, pens que... me morira desendote.

19
Ha sido el ludano.
Era lo que Kathleen se estuvo repitiendo la noche anterior hasta conciliar el
sueo y lo primero que pens al despertarse. Bajo la tenue luz gris del alba, se
levant de la cama y busc las zapatillas, que no estaban por ninguna parte.
Medio dormida, se dirigi descalza hacia el lavamanos de mrmol del
rincn, se lav la cara y se cepill los dientes. Al mirarse en el espejo ovalado, vio
que estaba ojerosa y tena los ojos enrojecidos.
Pens que me morira desendote.
Seguramente no lo recordara. La gente rara vez se acuerda de lo que ha
dicho bajo la influencia del opio. Puede que ni tan solo recordara haberla besado
junto al carruaje, aunque los criados cotillearan interminablemente sobre ello.
Fingira que nada haba pasado y, con un poco de suerte, Devon lo habra olvidado
o tendra la delicadeza de no mencionarlo.
Alarg la mano hacia el tirador de la campanilla para llamar a Clara,
aunque se lo pens mejor y trat de olvidar aquel impulso. Antes de iniciar el
complicado proceso de vestirse y peinarse, ira a ver a los pacientes. Se puso el chal
de cachemir sobre el camisn y se dirigi en primer lugar hacia la habitacin de
Devon.
Aunque no esperaba que estuviera despierto, tena la puerta de su
dormitorio entreabierta y las cortinas descorridas.
Devon estaba incorporado en la cama, recostado en unos cojines. Llevaba
los gruesos mechones de pelo mojados y limpios, y un escrupuloso afeitado le
haba dejado la piel reluciente. Incluso convaleciente, tena un aspecto robusto y
algo inquieto, como si su confinamiento le irritara.
Kathleen se detuvo en el umbral. En medio del tenso silencio que llen el
espacio que los separaba, una oleada de insoportable timidez hizo que se
ruborizara. No le facilit las cosas que l la mirara como nunca haba hecho hasta
entonces... de forma atrevida y vagamente posesiva. Algo haba cambiado.
Una tenue sonrisa ilumin el rostro de Devon al contemplarla y posar la
mirada en el chal de colores.
Tras cerrar la puerta, Kathleen vacil un instante, sin atreverse a acercarse a

l.
Por qu ests despierto tan pronto? pregunt.
Me despert el hambre, y necesitaba lavarme y afeitarme, as que llam a
Sutton.
Te duele? quiso saber, preocupada.
S afirm con rotundidad. Ven aqu y hazme sentir mejor.
Lo obedeci con cautela, con los nervios tensos como cuerdas de piano. Al
aproximarse a la cama, detect una fragancia intensa que no era tpica de l y que,
aun as, le resultaba extraamente familiar: un preparado de poleo y alcanfor.
Hueles a linimento solt, perpleja. Del tipo que usamos para los
caballos.
El seor Bloom orden que me trajeran un frasco de las cuadras para que
me lo aplicaran en las costillas en forma de cataplasma. No me atrev a negarme.
Oh, va muy bien le asegur, ms tranquila. Les sana los tirones
musculares en la mitad de tiempo.
Estoy seguro de ello dijo, esbozando una sonrisa triste. Pero ojal el
alcanfor no me estuviera quemando el pellejo.
Te lo aplic Sutton tal cual? pregunt Kathleen con el ceo fruncido.
Esa concentracin est pensada para los caballos; tendra que haberla rebajado con
aceite o cera blanca.
Nadie se lo dijo.
Habra que quitrtela enseguida. Deja que te ayude. Alarg las manos
hacia l pero se detuvo, insegura. Llevaba la cataplasma sujeta bajo la camisa de
dormir. O tendra que subrsela o tendra que desabrochrsela por delante.
Al notar su desazn, Devon sonri y neg con la cabeza.
Esperar a que Sutton regrese dijo.
No, puedo hacerlo perfectamente insisti Kathleen, sonrojada.
Despus de todo, estuve casada.
Tienes mucho mundo se burl Devon con cario mientras la acariciaba
con la mirada.
Procurando parecer tranquila, apret los labios con decisin y empez a
desabrocharle los botones delanteros. La prenda estaba hecha de un lino blanco
excepcionalmente suave y con un ligero brillo.
Esta camisa de dormir es esplndida coment como una tonta.
Ni siquiera saba que tena una hasta que Sutton la sac.
Qu te pones para dormir, entonces? Kathleen se haba detenido,
perpleja.
Devon le dirigi una mirada elocuente, con una media sonrisa en los labios.
Al entender lo que estaba diciendo, Kathleen se qued boquiabierta.
Eso te escandaliza? pregunt Devon con un brillo divertido en los ojos.

Claro que no. Ya saba que eres un brbaro solt, pero mientras se
concentraba con determinacin en los botones, se puso como un tomate. Cuando la
camisa de dormir se abri, dej al descubierto un pecho fornido y cubierto de un
ligero vello. Carraspe antes de preguntar: Puedes incorporar un poco el
cuerpo?
A modo de respuesta, Devon se separ de los cojines gruendo debido al
esfuerzo.
Kathleen dej caer el chal y le pas un brazo por detrs en busca del
extremo del vendaje. Estaba unido en el centro.
Un momento pidi, y le rode el cuerpo con el otro brazo para tirar de
la punta de tela. Era ms larga de lo que haba esperado, por lo que tuvo que
insistir varias veces para soltarla.
Incapaz de seguir manteniendo esa postura, Devon se recost de nuevo en
los cojines con un gemido de dolor y le atrap las manos debajo.
Perdona alcanz a decir.
No te preocupes. Kathleen trat de liberar sus brazos, aprisionados por
el cuerpo de Devon. Pero si no te importa...
Como estaba recuperando el aliento, a Devon le cost evaluar la situacin y
tard en reaccionar.
Al ver el brillo travieso que finalmente ilumin sus ojos, Kathleen se debati
entre la diversin y la rabia.
Djame levantar, granuja.
Mtete en la cama conmigo pidi al ponerle las manos clidas en los
omoplatos para acaricirselos despacio describiendo crculos.
Te has vuelto loco?
Mientras ella intentaba zafarse, Devon le tom la trenza suelta que le
colgaba sobre el hombro y juguete distradamente con ella.
Anoche lo hiciste seal entonces.
Kathleen se qued inmvil, con los ojos desorbitados.
De modo que se acordaba.
No esperaras que me lo tomara por costumbre coment sin aliento.
Adems, mi doncella vendr pronto a buscarme.
No entrar aqu dijo Devon, que se volvi de lado y tir de ella hasta
tenerla totalmente acostada con l.
Eres imposible! exclam con el ceo fruncido. Tendra que dejar que
el alcanfor te quemara unas cuantas capas de piel.
Crea que me trataras por lo menos igual de bien que a uno de los
caballos.
Cualquiera de los caballos se porta mejor que t le inform, rodendole
el cuerpo por debajo de la camisa de dormir con un brazo. Hasta la mula es ms

obediente. Tir de la punta de la venda hasta soltarla. La cataplasma se afloj, y


logr quitrsela y dejarla caer al suelo.
Devon permaneci quieto para recibir sus cuidados, evidentemente
satisfecho consigo mismo.
Al mirar a aquel apuesto sinvergenza, Kathleen estuvo tentada de
devolverle la sonrisa. Pero le dirigi una mirada llena de reproches.
El doctor Weeks dijo que tienes que evitar efectuar movimientos que te
presionen las costillas. Nada de tirar de algo, ni de levantar cosas. Tienes que
descansar.
Descansar siempre y cuando te quedes conmigo.
La sensacin de tenerlo cerca era tan agradable, clida y tentadora que not
que flaqueaba. Con cuidado se acomod en la parte interior del codo de Devon.
Te duele esto?
Cada vez me siento mejor. Tir de las sbanas y la envolvi, junto con
l, bajo las suaves mantas de lana.
Estaba recostada de cara a l, estremecindose de placer y de nervios al
notar lo perfectamente que su cuerpo encajaba con el contorno clido y fuerte del
de Devon.
Nos van a ver se quej.
La puerta est cerrada. Devon empez a toquetearle las delicadas
curvas de la oreja. No me tienes miedo, verdad?
Sacudi la cabeza, aunque se le haba acelerado el pulso.
Devon le acarici el pelo con la nariz.
Me preocupaba que pudiera haberte lastimado o asustado ayer, con mi...
Se detuvo en busca de la palabra entusiasmo dijo por fin secamente.
No... No sabas lo que estabas haciendo.
Saba exactamente lo que estaba haciendo. Solo que no poda hacerlo bien
la contradijo, burlndose de s mismo. Le acarici el labio inferior con el pulgar.
Contuvo el aliento mientras se lo recorra por completo y descenda despus por la
mandbula, le levantaba con suavidad la cabeza y segua por la delicada piel bajo el
mentn. Quera besarte ms bien... as.
Le cubri la boca con la suya con una presin incitante. Apasionada y
lentamente, sus labios obtuvieron de ella una reaccin antes de que, impotente,
pudiera pensar siquiera en reprimirla. Suavemente, la boca de Devon, firme y
excitante, le provoc un agradable cosquilleo en partes del cuerpo cuyos nombres
incluso desconoca. Le sigui dando ms y ms besos, de modo que el siguiente
empezaba antes de que el ltimo hubiese terminado del todo. Bajo las sbanas, le
roz una pierna con una de sus peludas extremidades. Y ella le rode el cuello con
las manos y hundi los dedos en su sedoso pelo oscuro para acariciarle la cabeza.
Devon le recorri la espalda con una mano hasta haberle dispuesto las

caderas contra las de l. A pesar de las capas de franela y de lino que los
separaban, sinti que sus cuerpos se unan ntimamente, y que la suavidad daba
paso a la dureza. l la bes con ms agresividad, tantendola con la lengua,
introducindosela ms, y ella gimi de placer.
No exista nada fuera de aquella cama. Solo haba la friccin sensual de sus
extremidades entrelazadas y el movimiento suavemente errtico de sus manos.
Gimi cuando Devon le rode el trasero con las manos y la situ contra su
entrepierna excitada. Le guio las caderas para que, con una lenta cadencia, frotaran
sensualmente la zona en contacto hasta que empez a gemir con cada roce.
Empez a notar una sensacin anhelante en la parte sensible que l le estaba
excitando, y se ruboriz de vergenza. No debera sentirse as, no debera querer...
lo que quera. Daba igual lo mucho que la apretujara contra l, necesitaba ms. El
deseo era tan intenso que casi tena ganas de agredirlo.
Al retorcerse contra l, Devon se estremeci y solt un grito ahogado, y se
dio cuenta de que le haba apretado, sin querer, las costillas.
Oh... perdona se disculp, y quiso moverse, jadeando, para alejarse de
l.
No ha sido nada. Devon la retuvo donde estaba. No te vayas pidi.
Respiraba con dificultad; deba de dolerle, pero no pareca importarle.
Tenemos que parar protest Kathleen. Esto est mal, y es peligroso
para ti. Adems, me siento... Se detuvo. No haba ninguna palabra en su
vocabulario que expresara la profunda desesperacin que la invada, la angustiosa
tensin que creca en su interior.
Devon le dio un golpecito carioso, y aquel sutil movimiento ntimo le
provoc un escalofro.
Quieto gimi. Me siento acalorada y enferma, y no puedo pensar. Ni
siquiera puedo respirar.
No pudo entender qu haca gracia a Devon, pero cuando le roz la mejilla
con los labios, not que esbozaban una sonrisa.
Deja que te ayude, cario.
No puedes dijo con la voz apagada.
S que puedo. Confa en m.
La puso boca arriba y le desliz los labios abiertos por la garganta y el
pecho. No se haba dado cuenta de que haba estado desabrochndole la ropa hasta
que le abri el camisn.
Devon... Dio un respingo cuando el aire fro le recorri la piel desnuda.
Chitn orden l, y le sopl la palabra en los senos.
Gimi cuando Devon le cubri la piel de esa zona sensible con la boca y le
tir de ella con firmeza.
Al parecer, para l, ayudarla era infligirle un tormento todava mayor. Le

rode los pechos con las manos y se los chup con tirones ligersimos hasta que
movi sin poder contenerse las caderas para aliviar aquella tensin implacable.
Devon desliz una mano por debajo de su camisn para sujetarle la cadera
desnuda.
Qu hermosa eres! susurr. Tu piel, tu figura, toda t. Le introdujo
la mano entre los muslos para separrselos con cuidado. Abre las piernas... un
poco ms... s... Dios mo, qu suave eres aqu! Y aqu...
Examin cuidadosamente los rizos apretados de su vello y le acarici el
delicado surco para separar con las yemas de los dedos los complacientes labios
hmedos hasta dejar al descubierto el sensible capuchn. Con gran pericia, le
recorri suavemente los pliegues suaves hasta la abertura y le introdujo en ella la
punta de un dedo. Kathleen abri los ojos de golpe, sorprendida, y baj la mano
instintivamente para sujetar la mueca musculosa de Devon.
l se qued quieto, aparentemente confundido al mirarle la cara ruborizada.
Su rostro adopt una expresin de asombro, placer y deseo a la vez.
Te duele, vida? pregunt con voz ronca.
Un... un poco. Su cuerpo se haba cerrado alrededor de la intrusin
vibrando y resintindose. Kathleen tir con torpeza de la mueca de Devon, pero
este se resisti a su splica silenciosa.
Con suavidad, gir el pulgar por el sensible capuchn e introdujo ms el
dedo en ella, acaricindola, provocando tanta humedad que le dio miedo y quiso
mirar lo que le tapaba el camisn enmaraado alrededor de la cintura.
No, no te preocupes la tranquiliz Devon, jadeante. Y, antes de
proseguir, le dio un beso en la frente. Esta parte... se humedece... cuando tu
cuerpo est preparado para m. Es encantador, hace que te desee todava ms. Oh,
cario... noto cmo te aferras a m.
Ella tambin lo notaba. Su cuerpo se mova lascivamente para acogerlo en
su interior. El dedo invasivo retrocedi un instante y, acto seguido, sinti que
Devon le introduca dos, lo que le provoc una tensin incmoda. Pero entonces l
le rode el sexo con la mano de modo que le presionaba el tierno capuchn con el
pulpejo mientras le introduca ms y ms los dedos, y no pudo evitar arquear el
cuerpo en medio de una confusin abrasadora. Eran demasiadas sensaciones a la
vez, y el corazn desbocado le lata de tal modo que se asust.
Para susurr con la boca reseca. Por favor... voy a desmayarme...
Pues desmyate. Su susurro burln le hizo cosquillas en la oreja.
La tensin aument de un modo insoportable. Abri las piernas,
balancendose sin poder contenerse contra la mano de Devon. Todo sucedi con
una fuerza increble que la lanz de cabeza a un clmax tan arrollador que tuvo la
impresin de que se estaba muriendo. Aquella sensacin, que sigui
extendindose y creciendo, hizo que se estremeciera incontrolablemente de placer.

Mientras gema y jadeaba, Devon la besaba, succionndole los labios como si


pudiera saborear los sonidos de su deleite. Otra oleada de placer le recorri el
cuerpo, y el calor le cubri la cabeza, los pechos, el vientre y las ingles, mientras la
boca de Devon no dejaba de apoderarse de la de ella.
Una vez dej de estremecerse, le daba vueltas la cabeza y se sinti
desfallecer. Fue vagamente consciente de haberse puesto de costado y haber
apoyado la cara en el vello ligeramente mullido del pecho de Devon. l le haba
bajado el camisn hasta las piernas mientras le acariciaba el trasero describindole
crculos reconfortantes con una mano y su respiracin recuperaba el ritmo normal.
Kathleen nunca haba tenido tantas ganas de dormir como entonces, arropada por
la calidez del cuerpo de Devon y acurrucada entre sus brazos. Pero oy, a lo lejos,
el ruido de las criadas que iniciaban sus tareas matutinas, limpiaban las chimeneas
y barran las alfombras. Si se quedaba mucho rato ms, la pillaran.
Se te ha tensado el cuerpo como una cuerda de arco le coment Devon,
medio adormilado. Con todo lo que me he esforzado por relajarte. Se rio entre
dientes al notar el silencio avergonzado de Kathleen. Le recorri la espalda con una
mano a modo de caricia. Nunca te haba pasado esto?
No saba que fuera posible para las mujeres coment, negando con la
cabeza. Su voz, grave y lnguida, le son extraa hasta a ella misma.
Nadie te lo explic antes de la noche de bodas?
Lady Berwick, pero estoy segura de que no tena ni idea de esto. O
quiz... Se detuvo al ocurrrsele algo desconcertante. Quiz no es algo que les
suceda a las mujeres respetables.
Devon le segua deslizando lenta y tranquilizadoramente la mano hacia
arriba y hacia abajo por la espalda.
No veo por qu no solt y, tras agachar la cabeza, le susurr al odo.
Pero no se lo dir a nadie.
Tmidamente, Kathleen le recorri con los dedos el contorno del enorme
cardenal que tena en el costado.
Saben otros hombres cmo hacer... esto?
Te refieres a dar placer a una mujer? S, solo hay que tener paciencia.
Juguete con unos cuantos mechones de pelo que se le haban soltado de la
trenza. Pero vale la pena. Que una mujer disfrute hace que el acto sea ms
placentero.
Ah, s? Por qu?
A un hombre le enorgullece saber que puede hacer que una mujer lo
desee respondi mientras deslizaba la mano hacia el suave valle de sus muslos y
la acarici por encima del camisn. Adems, la forma en que te contrajiste
alrededor de mis dedos... es agradable para un hombre cuando est dentro de ti.
Lady Berwick hizo que todo pareciera muy sencillo explic, ocultando

la cara en su hombro. Pero estoy empezando a pensar que omiti algunos


detalles importantes.
Cualquiera que diga que el acto sexual es sencillo nunca lo ha hecho como
es debido coment Devon con una carcajada.
Yacan juntos en la cama, escuchando los ruidos del exterior de la
habitacin. Los jardineros empezaron a empujar segadoras y cortabordes con
ruedas por el csped, y los cilindros afilados zumbaban suavemente. El cielo luca
el color del acero, y un fuerte viento zarandeaba las ltimas hojas secas de un roble
que haba cerca de la ventana.
Devon le dio un beso en el pelo.
Kathleen... me contaste que la ltima vez que Theo habl contigo, te dijo:
No eres mi esposa.
Se qued paralizada con una creciente sensacin de alarma porque se
imagin lo que le iba a preguntar.
Era cierto? le pregunt Devon con delicadeza.
Trat de separarse de l, pero l la retuvo firmemente a su lado.
No tiene importancia lo que respondas asegur Devon. Solo quiero
saber qu pas.
Lo arriesgara todo si se lo contaba. Tena demasiado que perder. Pero, en el
fondo, ansiaba explicarle la verdad.
S se oblig a s misma a decir con voz tenue. Era cierto. Nuestro
matrimonio no lleg a consumarse.

20
De modo que este era el motivo de vuestra discusin murmur Devon,
que le acariciaba despacio la espalda con la mano.
S. Porque no permita que Theo... Se detuvo con un suspiro
tembloroso. No tengo derecho a que me llamen lady Trenear. No tendra que
haberme quedado en Eversby Priory despus, solo que... no saba si podra
quedarme la dote, y no quera volver a vivir con lord y lady Berwick, y adems de
eso, estaba avergonzada. As que ment sobre lo de ser esposa de Theo.
Te lleg a preguntar alguien si te habas acostado con l? pregunt,
incrdulo.
No, pero ment por omisin. Lo que est igual de mal que la otra forma de
mentir. La deplorable verdad es que soy virgen. Una farsante. Se qued de
piedra al notar que Devon contena una carcajada. No entiendo cmo todo esto
te puede parecer gracioso!
Lo siento se disculp Devon, pero su voz segua reflejando diversin.
Estaba pensando que, con los arrendatarios, la cuestin del drenaje, los fontaneros,
las deudas de la finca y los cientos de otros asuntos a los que me estoy
enfrentando... por fin hay un problema sobre el que puedo hacer algo.
Le dirigi una mirada de reproche, y l sonri. La bes antes de buscar una
postura ms cmoda, algo ms incorporado. Kathleen le puso enseguida las
almohadas detrs de los hombros. Se sent para mirarlo con las piernas medio
dobladas debajo de ella, y volvi a abrocharse el camisn.
Cuntame qu pas, mi vida pidi Devon a la vez que le apoyaba una
mano en el muslo.
Ahora era imposible ocultarle nada. Desvi la mirada y sujet con los dedos
la solapa del canes.
Tienes que saber que nunca haba estado a solas con Theo hasta la noche
de bodas. Lady Berwick nos acompa a todas horas hasta despus de las nupcias.
Nos casamos en la capilla de la finca. Fue un enlace esplndido, de una semana de
duracin, y... Se detuvo al ocurrrsele otra cosa. Tendramos que haberos
invitado a West y a ti. Lamento que no lo hiciramos.
Yo, no asegur Devon. No s qu habra hecho si te hubiera conocido

antes de la boda.
Al principio, pens que Devon bromeaba, pero estaba muy serio.
Adelante le dijo este.
Despus de la ceremonia, Theo fue a una taberna con sus amigos y se
pas all toda la tarde hasta bien entrada la noche. Yo me vi obligada a quedarme
en mi habitacin porque... es muy embarazoso para la novia, sabes? Est mal visto
que se quede y hable con la gente antes de la noche de bodas. As que me ba,
Clara me riz el pelo con unas tenacillas calientes, me puse un camisn de encaje
blanco, me sent sola y esper... y esper... y esper... Estaba demasiado agitada
para comer nada, y no haba nada que hacer. Me acost a medianoche. No poda
dormir, solo estaba echada en la cama, ponindome nerviosa.
Devon le apretuj ligeramente el muslo con la mano.
Alz rpidamente los ojos, y al ver la preocupacin con que la contemplaba,
se derriti por dentro.
Finalmente Theo entr en la habitacin prosigui. Estaba bebido.
Llevaba la ropa sucia y apestaba, y ni siquiera se lav. Se limit a quitarse la ropa,
y se meti en la cama y empez a... Kathleen se detuvo y empez a toquetearse
la punta de la trenza. No haba forma de explicar la espantosa sorpresa de verse
sobada y agobiada, sin oportunidad de acostumbrarse a la sensacin del cuerpo
desnudo de un hombre. Theo no la haba besado... aunque ella tampoco haba
querido que lo hiciera... ni siquiera haba parecido ser consciente de ella como
persona.
Al principio trat de quedarme quieta cont. Eso es lo que lady
Berwick me dijo que tena que hacer. Pero l pesaba mucho y fue brusco. Estaba
enfadado porque yo no saba qu hacer. Empec a protestar, y quiso acallarme. Me
tap la boca con la mano, y entonces perd el control. No pude evitarlo. Me resist y
le di un puntapi. De repente, se apart de m, con el cuerpo doblado. Le dije que
apestaba ms que un estercolero y que no quera que me tocara.
Hizo una pausa y alz los ojos para mirar a Devon con temor, esperando
desaprobacin o burla. Pero su expresin era inescrutable.
Sal corriendo de la habitacin y me pas el resto de la noche en el divn
que hay en el dormitorio de Helen continu explicando. Ella fue muy amable
y no hizo preguntas, y a la maana siguiente me ayud a remendar el encaje roto
de mi camisn antes de que las criadas pudieran verlo. Al da siguiente Theo
estaba furioso conmigo, pero admiti que no tendra que haber bebido tanto. Me
pidi que empezramos de nuevo. Y yo... Trag saliva con fuerza, y confes
llena de vergenza: Rechac sus disculpas. Dije que nunca compartira la cama
con l, ni esa ni ninguna otra noche.
Bien hecho solt Devon, en un tono diferente a ninguno que le hubiera
escuchado antes. Haba dejado de mirarla, como si no quisiera que ella viera lo que

haba en sus ojos, pero su expresin era dura.


No, fue terrible por mi parte. Cuando acud en busca de lady Berwick y le
pregunt qu debera hacer, me respondi que una esposa tiene que tolerar las
insinuaciones de su marido aunque este haya empinado el codo, y que nunca es
agradable, pero que el matrimonio es as. Una mujer entrega su libertad a cambio
de la proteccin de su esposo.
No debera el esposo protegerla de s mismo, si es preciso? le pregunt
Devon en voz baja.
No lo s respondi Kathleen con el ceo fruncido.
Devon se qued callado a la espera de que ella prosiguiera su relato.
Los dos das siguientes, se marcharon todos los invitados a la boda
dijo. Fui incapaz de acostarme con Theo. l estaba dolido y enfadado, y me
exiga sus derechos. Pero segua bebiendo mucho, y le asegur que no quera tener
nada con l hasta que estuviera sobrio. Tuvimos una discusin terrible. Me dijo
que nunca se habra casado conmigo si hubiera sabido que era frgida. La tercera
maana, quiso montar a Asad y... ya sabes el resto.
Devon desliz una mano bajo el camisn de Kathleen para acariciarle con
suavidad el muslo desnudo. La observ con una mirada clida, lleno de inters.
Quieres saber qu habra hecho yo si hubiese cometido el mismo error
que Theo? pregunt al final. Y prosigui cuando ella asinti prudentemente.
Te habra suplicado perdn, de rodillas, y te habra jurado que nunca volvera a
ocurrir. Habra comprendido que estuvieras enojada y asustada, con motivo.
Habra esperado todo el tiempo que hubieras necesitado, hasta haber recuperado
tu confianza... y despus te habra llevado a la cama y te habra hecho el amor das
seguidos. En cuanto a lo de que eres frgida... creo que lo hemos desmentido de un
modo concluyente.
Antes de irme... dijo Kathleen, ruborizada. S que un hombre tiene
necesidades. Hay algo que deba hacer por ti?
Te agradezco la oferta asegur Devon con una sonrisa apesadumbrada
en los labios. Pero ahora mismo me duele hasta respirar. Que t me dieras placer
acabara de rematarme para siempre. Le oprimi con suavidad el muslo. La
prxima vez ser.
Pero no puede haber una prxima vez replic Kathleen en tono
sombro. Todo tiene que volver a ser como era antes.
Lo crees posible? pregunt Devon, arqueando un poco las cejas.
S, por qu no?
Hay ciertos apetitos que, una vez despertados, son difciles de ignorar.
No importa. Estoy viuda; no puedo volver a hacerlo.
Devon le sujet un tobillo y tir de ella hacia l, a pesar de lo que deba de
dolerle hacerlo.

Para le susurr Kathleen con brusquedad, mientras intentaba bajarse el


camisn, que se le estaba subiendo hasta las caderas. Te vas a hacer dao...
Mrame.
Le haba tomado los hombros con las manos. A regaadientes, Kathleen se
oblig a mirarlo a los ojos, y sinti un calor que le provoc mariposas en el
estmago.
S que lamentas la muerte de Theo dijo Devon en voz baja. S que te
casaste con l con la mejor de las intenciones, y que has tratado de llorar su muerte
sinceramente. Pero Kathleen, vida ma... No eres su viuda, lo mismo que jams
fuiste su esposa.
Estas palabras la hirieron como un bofetn en la cara. Escandalizada y
ofendida, se levant con dificultad de la cama y recuper el chal.
Jams deb confiarte nada exclam.
Solo te estoy haciendo notar que, por lo menos en privado, no tienes que
cumplir las mismas obligaciones que una verdadera viuda.
Soy una verdadera viuda!
Apenas conocas a Theo replic Devon, sarcstico.
Lo amaba insisti.
Ah, s? Qu es lo que ms amabas de l?
Kathleen abri, enfadada, la boca para contestar... pero no le sali ni una
sola palabra. Se oprimi el vientre con la palma de la mano al caer en la cuenta de
algo horrible. Ahora que la culpa por la muerte de Theo se haba mitigado por lo
menos en parte, no lograba identificar ningn sentimiento concreto hacia l aparte
de la pena distante que sentira por un total desconocido que hubiera corrido su
suerte.
A pesar de eso, haba ocupado el lugar de viuda de Theo, viviendo en su
casa, hacindose amiga de sus hermanas, disfrutando de todas las ventajas de ser
lady Trenear. Theo supo que era una impostora. Supo que no lo amaba, antes
incluso de que ella lo supiera. Por eso sus ltimas palabras haban sido una
acusacin.
Furiosa y avergonzada, se volvi y se dirigi hacia la puerta. La abri de
golpe sin pararse a pensar que tena que ser discreta, y sali como una exhalacin
de la habitacin. Se qued prcticamente sin aliento al chocar con una figura
corpulenta.
Pero qu...? oy que West deca, a la vez que alargaba la mano para
evitar que se cayera. Qu te pasa? Puedo ayudarte?
S le espet. Puedes volver a tirar a tu hermano a ese ro. Se alej a
grandes zancadas antes de que West pudiera contestar.

West entr en la habitacin principal.


Veo que has vuelto a ser tan encantador como de costumbre solt.
Devon le sonri y solt el aire entrecortadamente, ansioso porque el calor de
los ltimos minutos remitiera. Tener a Kathleen all, en la cama, haba sido la
tortura ms exquisita que poda imaginar. Su cuerpo se debata entre dolores,
punzadas y anhelos diversos.
Nunca se haba sentido mejor en toda su vida.
Por qu estaba enfadada? pregunt West. Da igual, no quiero
saberlo. Levant la silla que haba junto a la cama con una mano y la gir. Me
debes un par de zapatos solt mientras se sentaba a horcajadas y apoyaba los
brazos en el respaldo.
Te debo ms que eso. Devon dudaba que unos meses atrs West
hubiera tenido la fortaleza fsica, por no hablar de la presencia de nimo, para
sacarlo del ro. Gracias dijo con sencillez, sosteniendo la mirada a su hermano.
Fue un gesto totalmente interesado, te lo aseguro. No quiero ser el conde
de Trenear.
Yo tampoco solt Devon con una carcajada.
Ah, no? ltimamente parece que el papel te va mucho ms de lo que
habra esperado. West le dirigi una mirada interrogativa. Qu tal las
costillas?
Fisuradas, pero no rotas.
Has salido mucho mejor parado que Winterborne.
l estaba sentado junto a la ventanilla. Al recordar el momento en que
los trenes chocaron, Devon hizo una mueca. Cmo est?
Durmiendo. Weeks quiere mantenerlo sedado para ahorrarle dolor y
mejorar sus posibilidades de sanar como es debido. Tambin nos aconsej que
hiciramos venir a un oculista de Londres.
Recuperar la vista?
El mdico cree que s, pero es imposible saberlo con certeza hasta que le
hagan pruebas.
Y la pierna?
La fractura fue limpia; sanar bien. Pero Winterborne estar con nosotros
bastante ms de lo que habamos previsto. Por lo menos un mes.
Excelente. As tendr ms tiempo para conocer a Helen.
Vuelves con esas? Pretendes concertar un matrimonio entre ellos? Y si
Winterborne acaba siendo cojo y ciego? pregunt West, con una expresin vaga
en el semblante.
Seguir siendo rico.
Est claro que un escarceo con la muerte no ha cambiado tus prioridades
solt West con sarcasmo.

Por qu tendra que haberlo hecho? El matrimonio beneficiar a todo el


mundo.
Cmo te beneficiara a ti exactamente?
Pondr como condicin que Winterborne haga una gran donacin a
Helen y me nombre fideicomisario de las finanzas de su esposa.
Y entonces usars el dinero segn mejor te convenga? dijo West,
incrdulo. Madre ma, cmo puedes arriesgar la vida un da para salvar a unos
nios que se estn ahogando y tramar algo tan cruel el siguiente?
No tienes por qu hablar como si fuera a arrastrar a Helen encadenada
hasta el altar se quej Devon, enojado, mirando a su hermano con los ojos
entrecerrados. Ella tendr voz en el asunto.
Las palabras adecuadas pueden atenazar a alguien mucho mejor que las
cadenas. La manipulars para que haga lo que quieres sin importar lo que sienta.
Disfruta de la vista desde tu pedestal moral replic Devon. Por
desgracia, yo tengo que tener los pies en el suelo.
West se levant y se acerc a la ventana, desde donde contempl el paisaje
con el ceo fruncido.
Tu plan tiene un fallo dijo. Winterborne puede decidir que Helen no
es de su agrado.
Oh, claro que la aceptar le asegur Devon. Casarse con la hija de un
noble es la nica forma que tiene de ascender socialmente. Pinsalo, West:
Winterborne es uno de los hombres ms ricos de Londres y la mitad de la nobleza
le debe dinero; aun as, los mismos aristcratas que le suplican que les prorrogue el
crdito se niegan a recibirlo en el saln de sus casas. Ahora bien, si se casa con la
hija de un conde, se le abrirn al instante puertas que siempre ha tenido cerradas.
Devon hizo una pausa con actitud pensativa. Helen sera ventajosa para l.
Tal vez ella no lo acepte.
Preferira ser una solterona sin dinero?
A lo mejor respondi West, malhumorado. Cmo voy a saberlo?
Era una pregunta retrica. Claro que Helen estar de acuerdo en casarse
con l. Los aristcratas siempre conciertan los matrimonios en beneficio de la
familia.
S, pero se suele aparejar a las novias con hombres que estn a su mismo
nivel social. Lo que t ests proponiendo es rebajar a Helen vendindola a
cualquier palurdo de la plebe con los bolsillos llenos en tu propio provecho.
No a cualquier palurdo de la plebe lo corrigi Devon. A uno de
nuestros amigos.
West solt con desgana una carcajada y se volvi hacia su hermano.
Ser amigo nuestro no es lo que se dice una buena recomendacin.
Preferira que Winterborne se casara con Pandora o con Cassandra; por lo menos

ellas tienen el carcter suficiente para plantarle cara.

Helen se sinti feliz y aliviada al saber que la fiesta de Nochebuena y el


baile del servicio se celebrara segn lo previsto. Se haba estado comentando en
familia, dada la difcil situacin del pobre seor Winterborne en su estado actual
de invalidez. Sin embargo, tanto Devon como West haban afirmado
categricamente que Winterborne sera la ltima persona que querra que se
cancelara una fiesta por su culpa, y ms cuando significaba tanto para los criados y
los arrendatarios que haban trabajado duro todo el ao. Seguir adelante con la
celebracin como estaba previsto sera bueno para la moral de toda la casa, y a
parecer de Helen, era importante honrar el espritu navideo. Nunca poda haber
nada malo en fomentar el amor y la buena voluntad.
La casa viva un bullicio renovado; todos envolvan regalos y hacan
preparativos mientras desde la cocina les llegaban ricos olores de pasteles y
asados. En el vestbulo se situaron cestos con naranjas y manzanas, junto con otros
que contenan peonzas, animales tallados en madera, combas de saltar y boliches.
Me da pena el seor Winterborne observ Pandora. Ella y Cassandra
estaban atareadas envolviendo almendras garrapiadas en cucuruchitos de papel,
mientras Helen dispona flores en un gran jarrn. Estar solo en una habitacin
oscura mientras los dems disfrutamos de los adornos que l nos envi, y ni
siquiera puede ver!
A m tambin me da pena corrobor Cassandra. Pero su dormitorio
queda lo bastante lejos como para que el ruido no lo moleste. Y como el
medicamento del doctor Weeks le hace dormir la mayora del rato, seguramente ni
siquiera sabr lo que est pasando.
Ahora no est dormido replic Pandora. Segn la seora Church, se
ha negado a tomar la dosis de la tarde. Le tir una taza de la mano, le dijo algo
espantoso y ni siquiera se disculp!
Helen dej de arreglar el gran jarrn de rosas rojas, ramas de hojas
perennes, lirios y crisantemos.
Sufre dolores muy fuertes dijo, y seguramente estar asustado, como
estara cualquier hombre en su situacin. No seas injusta con l, cielo.
Supongo que tienes razn admiti Pandora. Debe de ser
aburridsimo estar en la cama sin nada con lo que entretenerse. Sin poder siquiera
leer! Kathleen dijo que ira a verlo e intentara persuadirlo de que se tomara un
caldito o un t. Espero que tuviera ms suerte que la seora Church.
Helen cort el tallo de otra rosa y lo dispuso en el jarrn con el ceo
fruncido.
Ir arriba y preguntar si puedo hacer algo para ayudar coment.

Cassandra, te importara terminar de arreglar las flores por m?


Si al seor Winterborne le apetece, Cassie y yo podramos leerle Los
papeles del Club Pickwick se ofreci Pandora. Haramos las voces de todos los
personajes para que resultara muy divertido.
Yo podra llevarle a Josefina cuando haya terminado con las flores
sugiri Cassandra. Es mucho ms tranquila que Napolen, y a m siempre me
hace sentir mejor contar con la compaa de un perro cuando estoy enferma.
A lo mejor le gustara conocer a Hamlet exclam Pandora.
Sois las dos muy amables. Seguro que el seor Winterborne agradecer
todo este entretenimiento cuando haya hecho un poco ms de reposo indic
Helen, sonriendo a sus dos hermanas, que estaban muy serias.
Dej el comedor y cruz el vestbulo, encantada de ver el rbol reluciente.
Bajo las ramas adornadas, una criada que barra las agujas cadas tarareaba un
villancico. Subi la escalera y se encontr a Kathleen y a la seora Church frente a
la puerta del dormitorio de Winterborne. Ambas estaban hablando entre s en voz
baja con aspecto preocupado y exasperado.
He venido a ver cmo est nuestro invitado dijo Helen al reunirse con
ellas.
Tiene fiebre y lo devuelve todo. No puede tomar ni un sorbo de agua
siquiera. Es alarmante explic Kathleen con el ceo fruncido.
Helen ech un vistazo a la habitacin en penumbra por la puerta
entreabierta. Oy un ruido tenue, algo entre un gemido y un gruido que le eriz
el vello de la nuca.
Hago llamar al doctor Weeks? pregunt la seora Church.
Supongo que s respondi Kathleen, aunque se ha pasado la mayora
de la noche cuidando al seor Winterborne y necesita urgentemente unas horas de
descanso. Adems, si no logramos convencer a nuestro paciente para que tome
ninguna medicina o agua, no s cmo lo va a hacer el doctor Weeks.
Puedo intentarlo yo? se ofreci Helen.
No respondieron las otras dos mujeres a la vez.
Lo nico que le he odo decir hasta ahora al seor Winterborne son
blasfemias explic Kathleen a Helen. Por fortuna, la mitad son en gals, pero
aun as, es demasiado vulgar para ti. Adems, todava eres soltera y l no va
vestido decentemente, de modo que ni hablar.
Una palabrota sali de las profundidades de la habitacin, seguida de un
gemido lastimero.
La habitacin de un enfermo no puede depararme ninguna sorpresa
replic Helen, compadecida. Despus de que madre nos dejara, cuid a padre en
ms de una enfermedad.
S, pero Winterborne no es ningn familiar.

No est en situacin de comprometer la reputacin de nadie... y t y la


seora Church ya tenis que cargar con muchas cosas. Dirigi una mirada de
splica a Kathleen. Djame atenderlo.
Muy bien accedi Kathleen a regaadientes. Pero deja la puerta
abierta.
Helen asinti y entr en la habitacin.
El ambiente era clido y estaba cargado, la habitacin ola a sudor,
medicinas y escayola. La figura corpulenta y morena de Winterborne se retorca en
la cama en medio de un revoltijo de sbanas. Aunque llevaba una camisa de
dormir, con una pierna escayolada de rodilla para abajo, Helen alcanz a verle las
extremidades peludas. Tena el cabello negro y ondulado. Con los dientes
apretados debido al esfuerzo, estaba intentando quitarse las vendas de los ojos.
Helen dud. A pesar de lo mal que estaba, pareca un animal salvaje. Pero al ver lo
torpes y temblorosas que tena las manos, se compadeci de l.
No, no... dijo, y corri a su lado. Le puso con ternura una mano en la
frente, que estaba tan seca y caliente como una bandeja de horno. Estese
tranquilo. Estese quieto.
Winterborne haba hecho ademn de apartarla de un empujn, pero al notar
sus dedos frescos, solt un sonido grave y se qued inmvil. Medio deliraba de
fiebre. Tena los labios agrietados. Tras apoyarle la cabeza en su hombro para que
no se le moviese, le volvi a poner bien la venda de los ojos y se la at de nuevo.
No tire de ella le murmur. Tiene que llevar tapados los ojos
mientras
sanan.
l
permaneci
recostado
en
ella,
respirando
entrecortadamente. Quiere probar de beber un poco de agua? le pregunt.
No puedo alcanz a decir, desconsolado.
Helen se volvi hacia el ama de llaves, que se haba quedado en el umbral.
Seora Church, abra la ventana, por favor.
El doctor Weeks dijo que mantuviramos caldeada la habitacin.
Tiene fiebre insisti Helen. Creo que le ira bien estar ms cmodo.
La seora Church se dirigi a la ventana. Cuando levant el pestillo y la
abri, entr una rfaga de aire glido que se llev de inmediato el olor a enfermo.
Helen not cmo Winterborne mova el pecho al inspirar hondo. Los fuertes
msculos de su espalda y sus brazos se crisparon de alivio y la enorme tensin que
lo atenazaba empez a remitir. Aposent la cabeza en el hombro de Helen como si
fuera un nio exhausto. Consciente de la poca ropa que llevaba, Helen no se
atrevi a bajar la mirada.
Mientras lo sostena, tom la taza con agua de la mesilla de noche.
Trate de tomar unas gotitas de agua sugiri. Al notar que le llevaba la
taza a la boca, Winterborne solt un tenue quejido, pero permiti que le
humedeciera los labios.

Como vio que el enfermo no poda hacer ms, dej la taza.


As, eso est mejor. Sigui sujetndolo mientras el ama de llaves se
acercaba sin mediar palabra y empezaba a poner bien las sbanas.
Helen saba que era escandaloso que estuviera de aquella forma con un
hombre, y todava ms con un desconocido. Era indudable que Kathleen se habra
horrorizado. Pero haba vivido apartada de la sociedad toda su vida, y aunque
estaba dispuesta a seguir las normas siempre que fuera posible, tambin lo estaba a
prescindir de ellas cuando fuera necesario. Adems, aunque Winterborne era un
hombre poderoso e influyente en su vida diaria, en aquel momento estaba muy
enfermo y sufriendo, y casi poda pensar en l como en un nio necesitado de
ayuda.
Intent dejarlo recostado en las almohadas, pero l se resisti con un
gruido. Le sujet la mueca con una mano. Aunque no le haca dao, Helen not
la fuerza con que lo haca. Si quisiera, le partira los huesos fcilmente.
Ir a buscar algo para que se sienta mejor dijo con dulzura. Volver
en un rato.
Winterborne permiti que lo dejara apoyado en las almohadas pero no la
solt. Inquieta, Helen le contempl la mano antes de desplazar la mirada hacia su
cara. Tena la frente y los ojos ocultos bajo las vendas, pero la estructura sea de su
rostro magullado y rasguado era muy marcada y austera, con los pmulos
prominentes y la mandbula robusta y contundente. No tena arruguitas de rerse
alrededor de la boca, ni ningn atisbo de ternura por ninguna parte.
Volver en media hora anunci Helen. Se lo prometo.
Winterborne no la solt.
Se lo prometo repiti Helen. Con la mano que tena libre, le acarici
suavemente los dedos para intentar lograr que los aflojara.
Winterborne trat de humedecerse los labios con la lengua antes de hablar.
Quin es usted? pregunt con voz ronca.
Lady Helen.
Qu hora es?
Helen dirigi una mirada a la seora Church a modo de pregunta y esta se
acerc al reloj de la repisa de chimenea.
Son las cuatro inform el ama de llaves.
Helen supo que iba a cronometrarla. Y que Dios la ayudara si llegaba tarde.
Volver a las cuatro y media afirm. Pasado un momento, aadi en
voz baja: Confe en m.
Poco a poco, Winterborne abri la mano y la liber.

21
Lo primero de lo que Rhys haba sido consciente despus del accidente
ferroviario fue que alguien, un mdico quiz, le preguntaba si quera que fueran a
buscar a alguien. Haba sacudido la cabeza al instante. Su padre estaba muerto, y
su madre, una mujer dura y arisca de edad avanzada que viva en Londres, era la
ltima persona a la que quera ver. Aunque le hubiera pedido que lo confortara,
ella no habra sabido cmo hacerlo.
Rhys nunca haba estado lesionado ni enfermo de gravedad en su vida.
Hasta de nio haba sido fuerte y fsicamente intrpido. Sus padres galeses lo
azotaban con una duela de barril por cada fechora o momento de pereza, y haba
recibido los peores castigos sin inmutarse. Su padre haba sido tendero; vivan en
una calle llena de comerciantes donde Rhys, ms que aprender las aptitudes de
comprar y vender, las haba absorbido con la misma naturalidad con la que
respiraba.
Despus de haber levantado su propio negocio, nunca permita que ninguna
relacin personal la apartara de l. Haba habido mujeres, claro, pero solo las que
estaban dispuestas a tener una aventura segn las condiciones que l pona a la
relacin: que fuera puramente sexual y desprovista de sentimientos. Ahora,
mientras yaca en la cama de una habitacin desconocida, transido de dolor, se le
ocurri que tal vez haba sido demasiado independiente. Tendra que haber
alguien a quien pudiera avisar, alguien que se preocupara por l en aquella
inexplicable situacin de estar herido.
A pesar de la brisa fresca que entraba por la ventana, le abrasaba todo el
cuerpo. El peso de la escayola en la pierna lo sacaba de quicio tanto como el dolor
constante del hueso roto. La habitacin pareca dar vueltas y oscilar, lo que le
provocaba unas nuseas violentas. Impotente, solo poda esperar minuto a minuto
a que aquella mujer regresara.
Lady Helen... una de las personas de aquel crculo exclusivo que l
personalmente haba despreciado siempre. Una de sus superiores.
Pasado lo que le pareci una eternidad, not que alguien entraba en la
habitacin. Oy un tenue repiqueteo, como de cristal o porcelana contra metal.
Qu hora es? pregunt con brusquedad.

Las cuatro y veintisiete minutos. Era la voz de lady Helen, luminosa


con una nota de diversin. Me han sobrado tres minutos.
Escuch atentamente el frufr de un vestido... el sonido de verter y remover
algo... el borboteo de agua con hielo. Si esperaba que bebiera algo, se equivocaba:
la idea de tragar lquido le haca estremecer de asco.
La tena cerca; sinti que se inclinaba hacia l. Un pao hmedo y fresco
empez a recorrerle la frente, las mejillas y el cuello, y era tan agradable que se le
escap un suspiro desgarrador. Cuando le apart el pao de la piel, alarg la mano
para intentar evitarlo.
No pare pidi, jadeando. Por dentro estaba furioso por haberse visto
reducido a suplicar pequeos favores.
Shhh... Haba refrescado y humedecido de nuevo el pao, y al volver a
pasrselo lentamente por la cara, Winterborne le rode los pliegues del vestido con
los dedos y los cerr con tanta fuerza que habra sido imposible liberar la tela.
Entonces Helen le desliz una delicada mano bajo la cabeza y lo levant lo
suficiente para aplicarle el pao en la nuca. Sinti tanto placer que solt un
humillante gemido de alivio.
Cuando se hubo relajado y estuvo respirando profundamente, el pao
desapareci. Not que ella maniobraba a su alrededor: le levantaba la cabeza y los
hombros, le mulla las almohadas. Al darse cuenta de que pretenda darle ms
agua o quizs aquel repugnante preparado de ludano de antes, se quej.
No... maldita sea... solt entre dientes.
Intntelo. Fue dulce pero implacable. Hundi con su ligero peso el
borde del colchn y un brazo esbelto le rode la espalda. Al verse as, medio
acunado, se plante echarla de la cama de un empujn. Pero le toc la mejilla con
una ternura que socav de algn modo su voluntad de lastimarla.
Le acerc un vaso a la boca, y un lquido dulce, muy fro, le toc los labios.
Dio un sorbo cauteloso, y la superficie spera de su lengua absorbi la bebida
ligeramente astringente al instante. Era deliciosa.
Ms despacio le advirti lady Helen.
Estaba tan sediento, tan reseco que necesit ms. Le sujet con torpeza la
mano con la que sostena el vaso, y dio un trago con avidez antes de que ella
pudiera detenerlo.
Espere. Le apart el vaso de la mano. Veamos antes si no lo devuelve.
Estuvo tentado de maldecirla por negarle la bebida, aunque en el fondo
saba que era lgico hacerlo as.
Al final el vaso le regres a los labios.
Se oblig a s mismo a vaciar el contenido despacio. Cuando hubo
terminado, lady Helen esper pacientemente, sin dejar de sostenerlo. El
movimiento de su respiracin era suave y regular, sus pechos, un cojn blando en

el que l apoyaba la cabeza. Ola a vainilla y a una tenue fragancia floral. Desde
que era adulto, nunca haba estado en tanta desventaja... Siempre iba bien vestido
y tena un pleno dominio de la situacin, pero aquella mujer solo vea un invlido
indefenso y sumamente descuidado. Era exasperante.
Mejor? le pregunt.
Ywd contest Rhys en gals sin pensar. S. Pareca imposible, pero la
habitacin haba dejado de dar vueltas. A pesar de que unas punzadas de dolor le
seguan subiendo por la pierna como si le estuvieran disparando balas a intervalos,
poda soportar cualquier cosa siempre y cuando las nuseas hubieran remitido.
Cuando empez a apartarlo de su regazo para levantarse, l extendi un
brazo para retenerla. Necesitaba que todo siguiera exactamente como estaba, por lo
menos unos minutos. Para su satisfaccin, Helen se detuvo y se qued sentada.
Qu me ha dado? quiso saber.
Una infusin que prepar con orqudeas.
Orqudeas repiti, desconcertado.
Nunca haba odo que aquellas flores raras y feas tuvieran otra utilidad
aparte de servir como adornos exticos.
De dos variedades de Dendrobium y un Spiranthes. Muchas orqudeas
poseen propiedades medicinales. Mi madre las coleccionaba, y llen un montn de
libretas con informacin que haba obtenido.
Cmo le gustaba su voz! Era una meloda grave y sosegada. Not que se
mova de nuevo para intentar, una vez ms, apartarlo de ella, y se dej caer con
ms fuerza en su regazo para sujetarle el brazo con la cabeza, resuelto a que se
quedara como estaba.
Seor Winterborne, ahora tendra que dejarlo descansar...
Hbleme.
Como quiera dijo tras titubear. De qu quiere que hablemos?
Quera preguntarle si se quedara ciego para siempre. Si alguien le haba
comentado algo al respecto, haba estado demasiado drogado para recordarlo.
Pero no fue capaz de poner voz a la pregunta. Le daba demasiado miedo la
respuesta. Y no haba forma de dejar de pensar en ello mientras estaba solo en
aquella habitacin silenciosa. Necesitaba distraccin y consuelo.
La necesitaba.
Quiere que le hable de las orqudeas? pregunt Helen, que prosigui
sin esperar una respuesta mientras adoptaba una postura ms cmoda. La
palabra procede de la mitologa griega. Orchis era el hijo de un stiro y de una
ninfa. Durante un banquete en honor a Baco, Orchis bebi demasiado vino y quiso
imponer sus atenciones a una sacerdotisa. Baco se disgust mucho, y reaccion
despedazando a Orchis. Los pedazos fueron esparcidos por doquier y, donde
aterrizaba alguno, creca una orqudea. Hizo una pausa y se inclin hacia otro

lado unos segundos para alcanzar algo. Winterborne not que algo suave y
delicado le tocaba los labios agrietados... Le estaba aplicando una pomada
balsmica con la punta del dedo. La mayora de gente desconoce que la vainilla
es el fruto de una orqudea trepadora. Tenemos una en un invernadero de la finca,
es tan larga que crece de costado en la pared. Cuando una de las flores ha crecido
totalmente, se abre por la maana, y si no est polinizada, se cierra por la noche y
ya no vuelve a abrirse ms. Las flores blancas y las vainas de vainilla que contienen
tienen la fragancia ms dulce del mundo...
Mientras su voz tierna segua hablando, Rhys tuvo la sensacin de flotar al
mismo tiempo que la fiebre remita. Qu extrao y encantador era yacer
prcticamente dormitando en sus brazos! Puede que mejor incluso que hacer el
amor... pero esta idea lo llev a la indecente pregunta de cmo sera hacerlo con
ella... cmo podra estar acostada tranquilamente debajo de l mientras l devoraba
toda aquella suavidad de ptalos y dulzura de vainilla... y poco a poco se qued
dormido en los brazos de lady Helen.

22
A ltima hora de la tarde, Devon se levant de la cama con la intencin de
reunirse con el resto de la familia en el comedor para tomar el t de Nochebuena.
Logr vestirse con la colaboracin de su ayuda de cmara, pero tard ms de lo
que haba previsto. Para hacerlo tuvo que vendarse primero firmemente la parte
superior del cuerpo para proteger las costillas fisuradas y limitar los movimientos
bruscos. Incluso con la asistencia de Sutton le result insoportable pasar los brazos
por las mangas de la camisa. Hasta el menor giro del torso era una tortura. Antes
de poder ponerse la chaqueta, se vio obligado a tomar media dosis de ludano
para mitigar el dolor.
Al final, Sutton le anud con precisin la corbata y retrocedi un paso para
examinarlo.
Cmo se siente, milord?
Lo bastante bien como para bajar un rato respondi Devon. Pero no
estoy lo que podra decirse gil. Y si estornudo, estoy bastante seguro de que me
echar a berrear como un beb.
No le faltar gente ansiosa por ayudarlo asegur el ayuda de cmara
con una ligera sonrisa. Los lacayos echaron literalmente a suertes cul de ellos
tendra el privilegio de acompaarlo hasta abajo.
No necesito que nadie me acompae se quej Devon, al que disgustaba
la idea de que lo trataran como a un vejete gotoso. Me agarrar a la barandilla
para no perder el equilibrio.
Me temo que Sims es inflexible al respecto. Sermone a todo el servicio
sobre la necesidad de protegerlo para evitar que se hiciera ms dao. Adems, no
puede decepcionar a los criados negndose a recibir su ayuda. Se ha convertido en
todo un hroe despus de salvar a esa gente.
No soy ningn hroe se mof Devon. Cualquiera habra hecho lo
mismo.
Me parece que no lo entiende, milord. Segn cuentan los peridicos, la
mujer a la que rescat es la esposa de un molinero que haba ido a Londres a
buscar a su sobrinito tras la reciente muerte de la madre del pequeo. Y el nio y
sus hermanas son hijos de obreros de una fbrica. Los haban enviado a vivir al

campo con sus abuelos. Sutton hizo una pausa antes de aadir con ms nfasis
: Todos ellos pasajeros de segunda clase.
Devon lo mir atnito.
Que arriesgara la vida para salvar a alguien fue heroico dijo el ayuda de
cmara. Pero que un hombre de su rango estuviera dispuesto a sacrificarlo todo
por personas tan humildes... Bueno, en lo que a todo el servicio de Eversby Priory
se refiere, es como si lo hubiera hecho por cualquiera de ellos. Sutton empez a
sonrer al ver la expresin perpleja de Devon. Por eso vivir rodeado del
homenaje y la adoracin de sus criados las prximas dcadas.
Dios santo murmur Devon, acalorado. Dnde est el ludano?
El ayuda de cmara sonri y us el tirador para llamar a los criados.
En cuanto sali de su dormitorio, Devon se vio agobiado por un exceso de
atencin no deseada. No uno, sino dos lacayos lo acompaaron escalera abajo,
sealndole con prontitud peligros tales como el borde de un peldao concreto que
no era bastante liso o una parte del pasamanos que podra estar resbaladiza porque
acababan de pulirla. Tras sortear los supuestos riesgos de la escalera, Devon cruz
el vestbulo y se vio obligado a detenerse por el camino cuando una hilera de
criadas hicieron una genuflexin y le dijeron a coro Feliz Navidad y Que Dios
lo bendiga, milord antes de manifestarle sus muchos deseos de que se mejorara.
Avergonzado por el papel que pareca haberle tocado interpretar, Devon
sonri y les dio las gracias. Prosigui su esforzado recorrido hasta el comedor, que
luca unos espectaculares centros de plantas de Navidad, y unas guirnaldas de
ramas de hojas perennes entrelazadas con cintas doradas. Kathleen, West y las
gemelas estaban sentados riendo y charlando relajada y animadamente.
Hemos sabido que te acercabas por todas las voces de jbilo que se oan
en el vestbulo le dijo Pandora.
No est acostumbrado a que la gente exclame de alegra al verlo llegar
solt West muy serio. Normalmente lo hace al verlo partir.
Devon dirigi a su hermano una mirada fingidamente amenazadora y fue a
sentarse en el lugar vaco que haba junto a Kathleen. Inmediatamente el primer
lacayo, que estaba esperando en un lado de la habitacin, retir la silla hacia atrs
y lo ayud a sentarse con una cautela exagerada.
A Kathleen pareca costarle mirar a Devon a los ojos.
No debes excederte indic con preocupacin.
No lo har asegur Devon. Voy a tomar t, y a ayudar a la familia a
recibir a los arrendatarios cuando lleguen. Despus, supongo que ya habr
terminado. Ech un vistazo alrededor de la mesa. Dnde est Helen?
Est haciendo compaa al seor Winterborne respondi Cassandra,
radiante.
Cmo haba sido eso? Devon interrog con los ojos a West, que se encogi

ligersimamente de hombros.
El seor Winterborne ha pasado un da bastante difcil explic
Kathleen. Tiene fiebre, y el ludano le sienta mal. No es nada decoroso, desde
luego, pero Helen me pregunt si podra intentar ayudarlo.
Es muy amable por su parte asegur Devon. Y muy amable por la
tuya permitirlo.
La seora Church me dijo que el seor Winterborne ha dejado de soltar
improperios y de gruir intervino Pandora. Est reposando y tomando
infusin de orqudeas. Y Helen lleva horas charlando como una cotorra.
Helen lleva horas charlando? No es posible solt Cassandra,
estupefacta.
Jams se me habra ocurrido que tuviera tanto que decir confirm
Pandora.
A lo mejor es que nunca le habis dejado meter baza coment West
dbilmente.
Unos segundos despus, le caa encima una lluvia de terrones de azcar.
Chicas, parad ahora mismo! exclam Kathleen con indignacin.
West, no te atrevas a animarlas rindote! Mir amenazadoramente a Devon, que
estaba intentando con todas sus fuerzas contener la risa. Ni se te ocurra le
recrimin muy seria.
No lo har le prometi, haciendo una mueca y pensando con tristeza
que quien afirm que la risa es la mejor medicina jams se haba roto una costilla.

A Kathleen le pareci increble que la familia hubiera conseguido adoptar


una apariencia razonablemente digna cuando empezaron a llegar los arrendatarios
y los vecinos.
Mientras reciban el desfile de invitados, Devon se mostr corts y seguro
de s mismo, sin el menor atisbo de arrogancia. Se esforz por estar encantador, y
recibi las alabanzas y los comentarios de admiracin con una enorme y genuina
modestia. Le presentaron chiquillos bien limpios; los nios le hacan una
reverencia, y las nias, una genuflexin; Devon les responda el saludo sin dar
ninguna muestra del dolor que tena que estar sintiendo.
Sin embargo, pasada una hora y media, Kathleen not que le aparecan unas
sutiles arruguitas de tensin en el rostro y crey que haba llegado el momento de
que parara. West y las chicas podran encargarse de las ltimas visitas sin l.
Pero antes de que pudiera llevarse a Devon, una pareja se acerc con un
beb de mejillas rosadas, una niita con los rizos rubios recogidos con una cinta.
Podra tenerla en brazos, milord? le pidi, esperanzada, la joven
madre. Para darle suerte. Evidentemente no saba nada sobre las heridas que

haba sufrido Devon en el accidente ferroviario.


Oh, djeme cargarla a m exclam Kathleen antes de que l pudiera
contestar. Alarg los brazos hacia aquel querubn, sintindose un poco incmoda
dado que saba muy poco sobre nios de tan corta edad. Pero la pequea se relaj
satisfecha en sus brazos y alz unos ojitos redondos como botones hacia ella.
Kathleen la mir sonriente, maravillada al ver la delicadeza de su piel y la forma
perfecta de su boquita.
Mir a Devon y levant el beb hacia l.
Un beso para darle suerte? sugiri.
Sin dudarlo, Devon se agach para plantar un beso en la cabeza de la
pequea.
Al incorporarse, sin embargo, dirigi la vista del beb al rostro de Kathleen,
y por un breve instante, su mirada fue completamente glida. Escondi con
destreza su expresin, pero no antes de que ella la hubiera visto. Instintivamente,
Kathleen supo que verla con el beb haba abierto una puerta de emociones a las
que no se quera enfrentar.
Es una nia preciosa exclam Kathleen mientras devolva a la pequea
a su orgullosa madre, obligndose a esbozar una sonrisa. Un ngel!
Por suerte, hubo un momento de calma en la cola de invitados, y Kathleen
lo aprovech al instante.
Vamos orden en voz baja tras tomar el brazo de Devon.
l la acompa fuera sin decir ni una palabra, y solt un suspiro de alivio
cuando cruzaron el vestbulo.
La intencin de Kathleen era encontrar un sitio tranquilo donde sentarse sin
ser molestados, pero Devon la sorprendi llevndola detrs del abeto navideo. La
situ en el hueco de la escalera, donde las frondosas ramas los tapaban.
Qu ests haciendo? le pregunt, aturdida.
Tengo un regalo para ti. En los ojos le brillaban las luces de cientos de
velitas.
Oh solt, desconcertada, pero la familia se dar los regalos maana
por la maana.
Por desgracia, los presentes que traa de Londres se perdieron en el
accidente. Se meti la mano en el bolsillo de la chaqueta. Este es el nico que
pude conservar. Como no tengo nada para los dems, preferira drtelo a solas.
Titubeante, acept el objeto que le ofreca con la palma de la mano.
Era un exquisito camafeo negro bordeado de perlas. Una mujer a caballo.
La amazona es Atenea explic Devon. Segn el mito, invent la brida
y fue la primera persona que dom un caballo.
Kathleen observ el regalo con asombro. Primero un chal... ahora esto.
Cosas personales, hermosas, que eran todo un detalle. Nunca nadie haba conocido

tan bien sus gustos.


Maldito fuera Devon.
Es encantador dijo con inseguridad. Gracias.
Entre sus incipientes lgrimas, vio que Devon sonrea.
Abri el camafeo y trat de abrochrselo en el centro del cuello del vestido.
Est recto?
No del todo. Le roz la garganta con el dorso de los dedos al ponerle
bien el camafeo y abrochrselo. Todava no te he visto montar coment.
West afirma que lo haces mejor que nadie que haya visto.
Exagera.
Lo dudo. Le apart los dedos del cuello. Feliz Navidad murmur,
y se agach para darle un beso en la frente.
Cuando la presin de los labios de Devon mengu, Kathleen retrocedi para
procurar establecer la distancia necesaria entre ellos. Roz con el tacn un robusto
ser vivo, y un chillido agudo de indignacin la sobresalt.
Oh! Kathleen salt instintivamente hacia delante y se dio de bruces con
Devon. l la rode automticamente con los brazos, aunque se le escap un
gruido de dolor. Oh, perdona... Qu demonios...? Se detuvo cuando, al
volverse, vio a Hamlet, que haba ido a hozar bajo el abeto en busca de dulces que
haban cado al quitar los cucuruchos de papel de las ramas. El cerdo estaba
husmeando entre los pliegues del faldn del pie del rbol y los regalos envueltos
en papeles de colores que haba all esparcidos. Al encontrar una golosina que
consumir, gru de satisfaccin.
Kathleen mene la cabeza y se aferr a Devon mientras ambos se
carcajeaban.
Te he hecho dao? le pregunt, ponindole la mano con suavidad en
el costado del chaleco.
Claro que no, mi cosita linda. Roz la sien de Kathleen con sus labios
sonrientes.
Permanecieron juntos durante aquel delicioso momento de luz diseminada,
agujas fragantes y atraccin irresistible. El vestbulo estaba ahora en calma; los
invitados haban pasado en masa al saln.
Devon agach la cabeza y le bes un lado del cuello.
Quiero volver a tenerte en la cama le susurr. Le recorri el cuello con
los labios hasta encontrar un punto sensible que la hizo estremecer y arquearse
cuando se lo acarici con la lengua. Era como si su cuerpo estuviera en sintona con
el de Devon, se excitaba en cuanto lo tena cerca y la invada un deleite
apasionado. Qu fcil sera dejarle que tomara lo que quisiera de ella. Sucumbir al
placer que l poda proporcionarle y pensar solo en el presente.
Y, despus, algn da... todo se vendra abajo, y eso la destrozara.

No puedo tener una aventura contigo dijo, mirndolo con tanta tristeza
como resolucin, tras obligarse a s misma a separarse de l.
Quieres algo ms de m? pregunt Devon, que adopt al instante una
expresin distante.
No respondi con honda emocin. No concibo ninguna clase de
relacin contigo que no termine de otra forma que no sea sufriendo.
Esto pareci traspasar su indiferencia como una flecha afilada.
Quieres referencias que den fe de mi rendimiento satisfactorio en la
cama? pregunt en un tono cargado de frialdad.
Claro que no respondi secamente. No seas cnico.
Entonces por qu me rechazas? solt con un brillo intenso en sus
malhumorados ojos. Y por qu negarte a ti misma algo que deseas? Has estado
casada; nadie esperara que fueras virgen. No perjudicara a nadie que t y yo
disfrutramos juntos.
Me perjudicara a m a la larga.
Por qu dices eso? La mir entre desconcertado y enojado.
Porque me conozco contest Kathleen. Y te conozco lo bastante bien
como para saber con certeza que jams lastimaras intencionadamente a ninguna
mujer. Pero eres peligroso para m. Y cuanto ms tratas de convencerme de lo
contrario, ms evidente es.

Helen se pas tres das en la habitacin de Rhys Winterborne, parloteando


sin cesar mientras l yaca febril y casi todo el rato callado. Acab totalmente harta
del sonido de su propia voz, y coment algo a tal efecto hacia el final del segundo
da.
Yo no respondi l secamente. Siga hablando.
Debido a la fiebre, la pierna rota y el obligado reposo en cama, Winterborne
estaba de mal genio. Cuando Helen no lo acompaaba para entretenerlo,
desahogaba su frustracin en quien tuviera a su alcance, de modo que hasta
soltaba exabruptos a la pobre criada que iba por la maana a limpiar y encender la
chimenea.
Tras haber repasado ancdotas de su niez, relatado historias detalladas de
la familia Ravenel y dado descripciones de todos sus profesores particulares, de
sus mascotas favoritas y de los paseos ms pintorescos por los alrededores de
Eversby, Helen haba ido en busca de material de lectura. Aunque haba intentado
interesar a Winterborne en una novela de Dickens, l la haba rechazado
rotundamente, dado que no tena ninguna aficin por la ficcin ni por la poesa.
Helen haba probado despus con los peridicos, que haban sido considerados
aceptables. De hecho, el paciente quera que le leyera hasta la ltima palabra,

incluidos los anuncios.


Me sorprende que ests dispuesta a leerle dijo Kathleen cuando Helen
se lo cont despus. Yo, en tu lugar, no me molestara en hacerlo.
Helen la observ ligeramente asombrada. Se encontraban en el invernadero
de las orqudeas, donde Kathleen la estaba ayudando en la pesada tarea de
polinizar a mano flores de vainilla.
Hablas como si no te cayera bien el seor Winterborne.
Ha aterrorizado a las criadas, maldecido a la seora Church, insultado a
Sims, y estuvo bastante irritable conmigo dijo Kathleen. Estoy empezando a
pensar que al nico miembro de la casa al que no ha ofendido es el cerdo, y eso
solo porque Hamlet todava no ha entrado en su habitacin.
Tena fiebre protest Helen.
Tendrs que admitir, por lo menos, que es grun y exigente.
Puede que un poco exigente concedi Helen, que esboz una sonrisa.
Nunca me haba impresionado tanto como ahora tu capacidad de manejar
a personas difciles asegur Kathleen con una carcajada.
Si vivir en una casa llena de miembros de la familia Ravenel no ha sido
preparacin suficiente, no se me ocurre qu lo sera coment mientras hurgaba
en una flor amarilla abierta para encontrar la antera cargada de polen de su
interior. Con un palillo recogi los granos de polen y los aplic al nctar, que
estaba oculto bajo una fina lengeta en el estigma. Sus manos eran expertas debido
a los aos de prctica.
Tras terminar con una flor, Kathleen mir, desconcertada, a su cuada.
Siempre me he preguntado por qu eres la nica que no tiene mal genio.
Nunca te he visto furiosa.
Yo tambin soy capaz de enojarme le asegur Helen con irona.
De enojarte, s. Pero no de ponerte tan furiosa como para gritar y tirar
cosas, y hacer comentarios desagradables que luego lamentars.
Helen se ocup diligentemente de la orqudea trepadora mientras hablaba.
A lo mejor soy una planta de flor tarda. Tal vez me salga el mal genio
ms adelante.
Dios mo, espero que no. Si lo haces, no tendremos a ninguna persona
tranquila y amable que apacige animales salvajes como el seor Winterborne.
No es salvaje replic Helen, que le dirigi una rpida sonrisa. Est
acostumbrado a tener mucha actividad. A un hombre enrgico le cuesta mucho
estar ocioso y enfermo.
Pero est mejor hoy?
Indudablemente. Y el oftalmlogo llega hoy para examinarle la vista.
Helen hizo una pausa mientras abra otra flor. Espero que el carcter del seor
Winterborne mejore muchsimo cuando pueda volver a ver.

Y si no puede?
Rezo para que pueda. Tras plantearse un momento la pregunta, Helen
pareci preocupada. Creo que es un hombre que no soportara nada que
considerara una debilidad suya.
Kathleen la contempl con tristeza.
Hay ocasiones en que todos tenemos que soportar lo insoportable
sentenci.

Despus de haber polinizado las ltimas flores de vainilla, Helen y Kathleen


regresaron a la casa y se enteraron de que el doctor Janzer, el oftalmlogo, ya haba
llegado. Estaba examinando los ojos de Winterborne, acompaado del doctor
Weeks y de Devon. A pesar de haber intentado varias veces sin la menor
vergenza escuchar a travs de la puerta, nadie haba podido or nada de lo que
ocurra en la habitacin.
La cantidad de especialistas oculares con el nivel de competencia de
Janzer que hay en Inglaterra pueden contarse con los dedos de una mano dijo
West mientras l y el resto de la familia aguardaba en el saln privado del primer
piso. Ha recibido formacin para utilizar un oftalmoscopio, que es un aparato
que refleja la luz y le permite mirar directamente el interior del ojo.
Dentro de la pupila? pregunt Cassandra, admirada. Qu puede
verse ah?
Los nervios y los vasos sanguneos, me imagino.
Pandora, que haba dejado el saln unos minutos antes, corri hasta la
puerta y anunci teatralmente: El seor Winterborne ve!
Cmo lo sabes, cielo? pregunt Helen con calma, a pesar de que haba
inspirado de golpe y tena el corazn desbocado.
Le he odo leer letras de una tabla optomtrica.
Te ped que no escucharas detrs de la puerta, Pandora la reprendi
Kathleen.
No lo he hecho se excus Pandora, levantando un vaso vaco. Entr
en la habitacin contigua y puse esto en la pared. Si acercas lo suficiente la oreja,
puedes distinguir lo que estn diciendo.
Yo quiero probarlo! exclam Cassandra.
No hars tal cosa le dijo Kathleen a la vez que indicaba a Pandora con
un gesto que entrara en el saln y se sentara. El seor Winterborne tiene derecho
a gozar de privacidad. Si tiene la vista intacta nos enteraremos enseguida.
La tiene intacta asegur Pandora con petulancia.
Ests segura? pregunt Helen, incapaz de contenerse.
Pandora le respondi asintiendo enrgicamente con la cabeza.

Sin abandonar la postura propia de una dama, Helen languideca por


dentro mientras rezaba en silencio dando gracias.
Gracias a Dios oy que deca en voz baja West, que estaba repantingado
a su lado en el sof.
No eras optimista en cuanto a la vista del seor Winterborne? le
pregunt mientras las dems proseguan su conversacin.
Esperaba que todo acabara bien, pero caba la posibilidad de que algo
fuera mal. Habra detestado que le pasara eso a Winterborne. No es de los que
sufren un duro golpe con paciencia y elegancia.
Haba imaginado que un hombre que es propietario de unos grandes
almacenes sera encantador y hara sentirse cmoda a la gente solt al deducir
que no toda la impaciencia de Winterborne era consecuencia de estar confinado en
una habitacin debido a que estaba enfermo.
Puede serlo. West haba sonredo al orle decir aquello. Pero cuando
es encantador y hace sentir cmoda a la gente es cuando ms peligroso es. No te
fes nunca de l cuando sea amable.
Crea que era amigo tuyo se sorprendi Helen.
Y lo es. Pero no me hago ilusiones en cuanto a Winterborne. No es como
ningn hombre que hayas conocido, ni es alguien con quien tus padres te hubieran
permitido relacionarte.
Mis padres no tenan intencin de permitirme relacionarme con nadie
coment Helen.
Me pregunto por qu quiso saber West, mirndola fijamente.
Ella se qued callada, lamentando su comentario.
Siempre me ha parecido extrao que te obligaran a vivir como una monja
de clausura coment West. Por qu no te llev tu hermano a Londres para
que participaras en la temporada cuando estaba cortejando a Kathleen?
La ciudad no me interesaba. Lo mir directamente a los ojos. Era ms
feliz quedndome aqu.
West le cubri las manos con la suya y se las apret un momento.
Amiga ma... permteme que te d un consejo que puede resultarte til en
el futuro, cuando te hayan presentado en sociedad. Cuando mientas, no juguetees
con las manos. Tenlas quietas y relajadas en el regazo.
No estaba... Se detuvo bruscamente. Tras inspirar despacio, habl con
tranquilidad: Quera ir, pero Theo crea que no estaba preparada.
Mejor le sonri. Sigue siendo mentira... pero mejor.
Helen se evit tener que responder porque Devon lleg a la puerta.
Sonriente, se dirigi a todos los presentes en general:
Segn el doctor Janzer, los ojos de Winterborne han sanado bien, y su
vista es excepcional. Hizo una pausa mientras las exclamaciones de alegra

recorran el grupo. Winterborne est cansado debido al reconocimiento.


Despus, podremos visitarlo de modo espaciado, en lugar de ir todos a la vez a
contemplarlo boquiabiertos como si fuera un gibn en el zoo de Bristol.

23
Una vez recuperada la vista y sin fiebre, Rhys se senta casi l mismo. Una
oleada de impaciencia lo invadi mientras el cerebro no le daba abasto pensando
en su tienda. Tena que comunicarse con sus encargados, su agente de prensa, su
secretaria particular, sus proveedores y fabricantes. Aunque confiaba en que su
personal llevara competentemente el negocio a corto plazo, quiz su trabajo
pronto ira perdiendo calidad si l no estaba all para supervisarlo. Los almacenes
acababan de inaugurar una seccin de libros. Tambin deseaba saber cmo habran
ido las ventas aquellas dos primeras semanas. En un mes iba a abrirse una sala de
refrigerios ampliada y totalmente remodelada. Habran cumplido el calendario
previsto los carpinteros y los tcnicos?
Al frotarse la mandbula, not que tena la barba rasposa como un seto.
Contrariado, toc la campanilla que tena en la mesilla de noche. Pas media hora
sin que nadie acudiera y, cuando iba a llamar de nuevo, lleg un hombre canoso de
edad avanzada. Era bajo y fornido, y llevaba una chaqueta con faldones y unos
pantalones de color gris oscuro. Su rostro, corriente y poco atractivo, tena el
aspecto de una hogaza de pan irregularmente levantada, con la nariz algo
protuberante... pero los ojos oscuros situados bajo las cejas nevadas eran
inteligentes y amables. Tras decir que se llamaba Quincy, el ayuda de cmara le
pregunt en qu poda ayudarlo.
Necesito lavarme y afeitarme dijo Rhys. Y en un raro momento de
humildad, aadi: Evidentemente, usted ya tendr un trabajo asignado.
En absoluto, seor respondi agradablemente el ayuda de cmara,
aunque no sonri.
Quincy se march para prepararlo todo y volvi poco despus con una
bandeja con los tiles de afeitar, unas tijeras, instrumentos relucientes de metal y
botellas de cristal llenas de diversos lquidos. Siguiendo las instrucciones del
ayuda de cmara, un lacayo llev un montn de toallas, dos recipientes grandes de
agua caliente y una baera.
Era evidente que el ayuda de cmara pretenda emperifollarlo y no limitarse
a lavarlo y afeitarlo. Rhys ech una ojeada a aquel despliegue de objetos con algo
de recelo. l no tena ayuda de cmara, algo que siempre haba considerado una

afectacin de clase alta, por no hablar de una invasin de su intimidad.


Normalmente, se afeitaba y se cortaba las uas l mismo, se lavaba con jabn
corriente, se cepillaba los dientes y dos veces al mes iba a un barbero de Mayfair a
que le cortara el pelo. Aquel era el lmite de su acicalamiento.
El ayuda de cmara se dispuso a empezar por el pelo, as que le cubri los
hombros y le humedeci los rebeldes mechones.
Tiene alguna preferencia en cuanto a la longitud y el estilo, seor?
Haga lo que le parezca mejor respondi Rhys.
Tras ponerse unos lentes, Quincy empez a cortarle el pelo, usando las
tijeras capa tras capa con seguridad y tranquilidad. Al responderle de buena gana
sus preguntas, le inform de que haba trabajado como ayuda de cmara del
difunto conde de Trenear, y del anterior conde, con lo que llevaba sirviendo a la
familia Ravenel desde haca treinta y cinco aos. Ahora que el actual conde haba
llevado con l a su propio ayuda de cmara, lo haban relegado a atender a los
invitados que estuvieran de visita y, si no, efectuaba tareas del primer lacayo tales
como pulir la plata y ayudar al ama de llaves a remendar.
Sabe coser? le pregunt Rhys.
Por supuesto, seor. Es responsabilidad de un ayuda de cmara mantener
las prendas de su seor en perfecto estado, sin costuras que estn deshilachadas y
sin que les falte ningn botn. Si son necesarios arreglos, un ayuda de cmara debe
poder hacerlos al instante.
A lo largo de las dos horas siguientes, el hombre mayor le lav el pelo, se lo
suaviz con un poco de pomada, le aplic toallas calientes en la cara, lo afeit y le
trat las manos y los pies con diversos tiles. Finalmente Quincy sostuvo en alto
un espejo, en el que Rhys contempl su reflejo con cierto asombro. Llevaba el
cabello ms corto y bien peinado, y tena la mandbula afeitada suave como el
culito de un beb. Jams haba lucido unas manos tan limpias, con un suave brillo
en las uas lustradas.
Es de su agrado, seor? quiso saber Quincy.
S.
El ayuda de cmara empez a guardar los tiles que haba usado, mientras
Rhys lo observaba, pensativo, con el ceo fruncido. Al parecer, estaba equivocado
sobre los ayudas de cmara. Con razn Devon Ravenel y la gente como l iban
siempre impecables y elegantes.
Quincy lo ayud a ponerse una camisa de dormir limpia, que le haba
cedido West, y un batn con acolchado de rombos de terciopelo negro, cuello
esmoquin y cinturn de seda, y un ribete de seda. Ambas prendas eran mejores
que ninguna de las que Rhys haba tenido jams.
Cree que un plebeyo debe atreverse a vestir como la gente de sangre
azul? pregunt mientras Quincy le tiraba hacia abajo el batn para alisrselo.

Creo que cualquier hombre debe vestir lo mejor que pueda.


Cree que est bien que la gente juzgue a un hombre por lo que lleva
puesto? insisti Rhys con los ojos entrecerrados.
No soy nadie para decir qu est bien y qu est mal, seor. Pero lo cierto
es que la gente lo hace.
Ninguna respuesta habra complacido ms a Rhys; era la clase de
pragmatismo que siempre haba entendido y del que siempre se haba fiado.
Iba a contratar a Quincy a como diera lugar. No quera a nadie ms:
necesitaba a alguien mayor y con experiencia, que estuviera familiarizado con las
intrincadas normas de etiqueta y moda de la aristocracia. Quincy, que haba sido
ayuda de cmara de dos condes, le proporcionara las garantas necesarias para
evitar hacer el ridculo.
Cul es su salario anual? le pregunt.
Seor? solt el ayuda de cmara, desconcertado.
Treinta libras, me imagino. Por la expresin del otro hombre, Rhys
dedujo que la cifra era un poco alta. Si me presta sus servicios como ayuda de
cmara en Londres, le dar cuarenta anunci con frialdad. Necesito su
orientacin y su pericia. Soy un jefe exigente, pero justo, pago bien y le dar
oportunidades de ascender.
Para ganar tiempo, Quincy se quit las gafas, limpi los cristales y se las
guard en el bolsillo de la chaqueta.
A mi edad dijo tras carraspear, un hombre no suele plantearse
cambiar de vida y trasladarse a un lugar desconocido.
Tiene esposa? Familia?
No, seor respondi despus de un titubeo revelador. Pero tengo
amigos en Hampshire.
Podr hacer nuevos amigos en Londres asegur Rhys.
Puedo preguntarle si reside en una casa privada, seor?
S, est al lado de mis almacenes, en un edificio separado pero conectado
con ellos. Me pertenecen todas las propiedades de Cork Street y de las callejuelas
de detrs, y recientemente compr la manzana de Clifford que sube hasta Savile
Row. Mi servidumbre trabaja seis das a la semana con los habituales das libres.
Como los empleados de los almacenes, tendr derecho a disponer de un mdico
particular y un dentista. Podr comer gratuitamente en el comedor del personal y
tendr descuento en todo lo que desee comprar en los almacenes Winterborne.
Rhys hizo una pausa, capaz de olfatear la indecisin con la misma habilitad que un
perro raposero durante la caza. Vamos, hombre aadi en voz baja. Aqu se
est desaprovechando su talento. Por qu pasarse los aos que le quedan
consumindose en el campo, cuando podra serme til? Le queda mucho trabajo
por hacer, y no es demasiado viejo para los placeres de Londres. Al captar las

dudas de Quincy, entr a matar. Cuarenta y cinco al ao. Es mi ltima oferta.


El ayuda de cmara trag con fuerza mientras se planteaba la propuesta.
Cundo quiere que empiece? pregunt por fin.
Hoy mismo sonri Rhys.

La noticia corri como un reguero de plvora por la casa. Cuando Devon


fue a ver a Rhys a ltima hora de la tarde, ya saba el nuevo cargo que ocupaba
Quincy.
Parece que has empezado a robarme los criados dijo a su amigo
irnicamente.
Te molesta? Rhys se llev una copa de vino a los labios. Acababa de
terminar la cena, y estaba intranquilo y agitado. Contratar un ayuda de cmara le
haba proporcionado una satisfaccin que solo haba durado unos minutos. Ahora
tena ganas de tomar decisiones, conseguir cosas, volver a tomar las riendas de la
situacin. Era como si fuera a estar atrapado para siempre en aquel reducido
dormitorio.
Bromeas? dijo Devon. Tengo demasiados criados. Contrata a diez
ms, y bailar de alegra.
Por lo menos uno de los dos puede bailar murmur Rhys.
T ya no podas antes de romperte la pierna.
Rhys sonri a regaadientes; Devon era uno de los pocos hombres en el
mundo que no teman burlarse de l.
No te has equivocado con Quincy prosigui Devon. Es un hombre
serio. Se acomod en la silla que haba junto a la cama, extendi las piernas y las
cruz a la altura de los tobillos.
Cmo ests? pregunt Rhys al observar que se mova con un cuidado
nada propio de l.
Contento de seguir con vida. Pareca ms relajado y satisfecho de lo que
Rhys lo haba visto nunca. Le di vueltas al asunto y me di cuenta de que no
puedo morirme en cuarenta aos por lo menos: hay demasiado que hacer en
Eversby Priory.
Rhys suspir, pensando de nuevo en sus almacenes.
Aqu me voy a volver loco, Trenear. Tengo que volver a Londres lo antes
posible.
El doctor Weeks indic que podras empezar a andar escayolado, con la
ayuda de muletas, de aqu a tres semanas.
Tengo que hacerlo en dos.
Te entiendo asegur Devon.
Si no tienes ninguna objecin, me gustara que avisaras a parte de mi

personal para que viniera a verme un da. Tengo que averiguar qu est pasando
durante mi ausencia.
Naturalmente. Dime cmo puedo ayudarte.
Rhys estaba ms agradecido a Devon de lo que lo haba estado nunca a
nadie. No era una sensacin cmoda: no le gustaba tener obligaciones con ningn
hombre.
Me has ayudado ms que suficiente al salvarme la vida. Ahora quiero
devolverte el favor.
Estaremos en paz si me sigues aconsejando sobre el asunto de arrendar
tierras a la compaa ferroviaria de Severin.
Har ms si me permites echar un vistazo a las finanzas de la finca y a los
clculos de los ingresos por alquiler. La agricultura es una mala inversin en
Inglaterra. Necesitas otros ingresos que no procedan de la explotacin agrcola.
West est realizando cambios que aumentarn el rendimiento anual un
cincuenta por ciento por lo menos.
Es un buen comienzo. Con habilidad y suerte, puedes llegar a conseguir
que la finca cubra gastos. Pero jams obtendrs beneficios de ella. Eso solo lo
logrars con operaciones que no tengan que ver con las tierras, como la industria o
las propiedades urbanas.
El capital es un problema.
No tiene por qu serlo.
La mirada de Devon se volvi penetrante debido a su inters. Pero antes de
que pudiera explicarle ms, Rhys divis una figura esbelta que pasaba por delante
de la puerta. Apenas la vislumbr un momento, pero bast para que la reconociera.
Usted dijo en un tono que lleg al pasillo. Quien sea que acaba de
pasar ante la puerta, venga aqu.
En medio del cautivador silencio, apareci una joven en el umbral. Sus
rasgos eran delicadamente angulosos, y tena los ojos separados, de un color azul
plateado. All de pie, donde apenas la alcanzaba la luz de la lmpara, su piel
blanca y su cabello rubio claro parecan irradiar brillo propio, un efecto que Rhys
haba visto en cuadros de ngeles del Viejo Testamento.
Tiene algo, deca siempre su padre cuando quera describir algo bello,
refinado y perfecto, algo de la mejor calidad. Oh, sin duda aquella mujer tena
algo. Era de mediana estatura, pero dada su esbeltez, pareca ms alta. El pecho,
elevado y suavemente redondeado, se le adivinaba bajo el vestido de cuello alto, y,
por un momento, Rhys record, entre complacido y desorientado, haber apoyado
la cabeza en l cuando le ofreca sorbos de infusin de orqudeas.
Diga algo orden bruscamente.
Me alegro de ver que est mejor de salud, seor Winterborne. El brillo
tmido de su sonrisa ilumin el ambiente.

Era la voz de Helen.


Era ms hermosa que una estrella, e igual de inalcanzable. Mientras la
contemplaba, Rhys pens con amargura en las mujeres de clase alta que lo miraban
con desprecio cuando era un joven dependiente, y que apartaban la falda si se
cruzaba con ellas por la calle como haran para esquivar un chucho sarnoso.
Puedo hacer algo por usted? pregunt Helen.
Rhys neg con la cabeza, incapaz an de apartar los ojos de ella.
Solo quera poner rostro a la voz.
Quizs esta semana podras tocar el piano para Winterborne cuando
pueda sentarse en el saln sugiri Devon a Helen.
S, si al seor Winterborne no le importa escuchar una interpretacin
mediocre sonri la muchacha.
Que no te engae su falsa modestia dijo Devon a Rhys. Lady Helen es
una pianista de muchsimo talento.
No es falsa modestia protest Helen con una carcajada. La verdad es
que tengo poco talento. Es solo que he pasado muchas horas practicando.
Rhys ech un vistazo a las manos plidas de la joven y record la forma en
que le haba aplicado cuidadosamente el blsamo en los labios con la punta de un
dedo. Haba sido uno de los momentos ms erticos de su vida. Y, para ser un
hombre que haba dado rienda suelta a sus placeres carnales sin moderacin
alguna, eso era decir mucho.
Trabajar duro suele dar mejores resultados que tener talento coment
como respuesta a su comentario.
Helen se ruboriz un poco y baj los ojos.
Buenas noches, entonces. Dejar que sigan hablando.
Rhys no respondi, solo alz la copa de vino y dio un buen trago. Pero no
dej de seguirla con la mirada hasta que se march de la habitacin.
Lady Helen es una joven con una formacin muy completa seal
Devon tras recostarse y ponerse las manos entrelazadas sobre la tripa. Ha
estudiado historia, literatura y arte, y domina el francs. Tambin sabe dirigir la
servidumbre y llevar una casa de clase alta. Cuando termine el perodo de luto,
tengo intencin de llevarla a Londres, junto con las gemelas, para su primera
temporada.
No dudo que tendr muchas propuestas esplndidas dijo Rhys con
amargura.
En el mejor de los casos, tendr algunas aceptables. Devon sacudi la
cabeza. Ninguna ser esplndida, ni siquiera apropiada para una chica con sus
cualidades prosigui. Y, como respuesta a la expresin perpleja de Rhys,
explic: El difunto conde no le dej estipulada ninguna dote.
Es una lstima. Si Devon iba a querer que le prestara dinero para

mejorar las posibilidades de lady Helen de casarse con un noble, lo enviara a la


porra. Qu tiene eso que ver conmigo?
Nada, si ella no te gusta. Al ver la expresin desconcertada de Rhys,
neg con la cabeza con una carcajada exasperada. Maldita sea, Winterborne, no
seas obtuso. Estoy intentando sealarte una oportunidad si ests algo interesado
en lady Helen.
Rhys se qued callado. Pasmado.
A primera vista, no es el enlace ms obvio. Devon haba elegido sus
palabras con gran cuidado.
Enlace? Estaba hablando de matrimonio? Era evidente que aquel cabrn
no saba lo que estaba sugiriendo. Aun as... not que en el fondo se aferraba a la
idea.
Ahora bien prosigui Devon, tiene ventajas para ambas partes. Helen
tendra una vida segura, rodeada de comodidades. Tendra su propia casa. Por tu
parte, t tendras una esposa cultivada, cuyo linaje te abrira muchas de las puertas
que ahora estn cerradas para ti. Tras una breve pausa, aadi de pasada:
Como hija de un conde, conservara el ttulo, incluso despus de convertirse en tu
esposa. Lady Helen Winterborne.
Winterborne saba que Devon era lo bastante astuto como para imaginar el
impacto que aquello tendra en l. Lady Helen Winterborne... S, eso le encantaba,
maldita sea. Nunca haba soado casarse con una mujer respetable, y menos an
con una joven de la nobleza.
Pero no era adecuado para ella. Era un gals con un fuerte acento y
malhablado, de origen vulgar. Un comerciante. Daba igual cmo se vistiera o lo
mucho que mejorara sus modales, siempre sera ordinario y competitivo. La gente
susurrara al verlos juntos... Coincidiran en que casarse con l la haba degradado.
Miraran a Helen con lstima y tal vez con desdn.
Ella lo odiara en secreto por ello.
Y a Rhys eso le importaba un comino.
No se haca ilusiones, claro, de que Devon le estuviera ofreciendo la mano
de lady Helen sin condiciones. Tendra que pagar un precio elevado: los Ravenel
necesitaban dinero desesperadamente. Pero Helen vala con creces lo que tuviera
que pagar. Su fortuna era mayor an de lo que la gente imaginaba; si quisiera,
podra comprarse un pas pequeo.
Has hablado ya de esto con lady Helen? pregunt. Es por eso que
hizo de Florence Nightingale mientras tena fiebre? Para ablandarme antes de la
negociacin?
Qu va! asegur Devon con un bufido. Helen est por encima de esta
clase de manipulaciones. Te ayud porque es compasiva por naturaleza. No, no
tiene la menor idea de que me he planteado concertar este matrimonio para ella.

Qu te hace pensar que estara dispuesta a casarse con alguien como yo?
pregunt Rhys, que quiso ser directo.
Actualmente tiene pocas opciones respondi Devon con franqueza.
No hay ninguna ocupacin adecuada para una joven de buena familia que le
permita ganarse decentemente la vida, y jams se rebajara a dedicarse a la
prostitucin. Adems, su conciencia jams le permitira ser una carga para otra
persona, lo que significa que tendr que casarse. Sin dote, o bien se ver obligada a
hacerlo con algn viejo chocho al que ya no se le levante o bien con el hijo de
cuarta generacin endogmica de alguien. O... tendr que casarse con alguien que
no pertenezca a su clase. Se encogi de hombros y sonri agradablemente. Era la
sonrisa de un hombre que tena una buena mano en una partida de cartas. No
ests obligado a hacerlo, claro; siempre puedo presentarle a Severin.
Aunque la sugerencia lo llen de indignacin, Rhys era un negociador
demasiado experto como para mostrar ninguna reaccin.
Tal vez deberas hacerlo murmur, conservando un aspecto relajado.
Severin la aceptara en el acto. Mientras que es probable que a m me conviniera
ms casarme con la clase de mujer que merezco. Hizo una pausa para
contemplar su copa de vino, que gir hasta que una ltima gotita roja resbal por
su interior. Sin embargo, siempre quiero algo mejor de lo que merezco
sentenci.
Toda su ambicin y su resolucin haban convergido en un nico deseo:
casarse con lady Helen Ravenel. Ella dara a luz a sus hijos, unos guapos nios de
sangre azul. Y l se encargara de que se educaran y criaran rodeados de lujos, y les
pondra el mundo a sus pies.
Como que se llamaba Rhys que algn da la gente suplicara casarse con un
Winterborne.

24
Una semana despus del accidente de ferrocarril, Devon todava no haba
sanado lo suficiente para dar su habitual paseo matutino a caballo. Estaba
acostumbrado a empezar el da con alguna forma de ejercicio fsico, y una simple
caminata no le bastaba. La inactividad forzada lo pona de mal genio, y para
empeorar las cosas, iba caliente, sin tener forma de solucionar ninguno de los dos
problemas. Segua desconcertado por la negativa de Kathleen de plantearse
siquiera tener una aventura con l. Eres peligroso para m... La frase lo haba
desorientado y enfurecido. Nunca le hara dao. Cmo poda ella pensar lo
contrario?
Decidi que, debido a la correcta educacin de lady Berwick, Kathleen tena
una conciencia febril. Estaba claro que necesitaba tiempo para adaptarse a la idea
de que ya no tena que seguir constreida por las mismas normas que siempre
haba seguido de modo tan estricto.
Por su parte, Devon saba que tendra que ganarse su confianza.
O seducirla.
Lo que ocurriera primero.
Se dirigi con decisin al campo por un sendero que cruzaba el bosque y
pasaba por los restos de un granero medieval. El da era hmedo, con el aire
cargado de escarcha, pero el paseo enrgico le conservaba agradablemente el calor
corporal. Al ver un aguilucho plido que volaba bajo, se detuvo para ver cmo
cazaba. El pjaro pareca ir a la deriva en busca de una presa, y su plumaje blanco
y gris resultaba fantasmagrico en medio de la luz de la maana. A lo lejos, una
manada de pinzones reales surcaba con un movimiento irregular el cielo.
Mientras segua por el sendero, Devon pens que le haba tomado apego a
la finca. La responsabilidad vitalicia de conservarla, y de restaurar la casa, haba
dejado de parecerle un castigo. Le haba despertado un arraigado instinto
ancestral.
Ojal las ltimas generaciones de la familia Ravenel no hubieran sido tan
tontas ni hubieran tenido tan poca visin de futuro. Como mnimo catorce
habitaciones de Eversby Priory haban acabado siendo inhabitables. El agua que se
filtraba haba provocado humedades y podredumbre en las paredes, lo que haba

arruinado los enlucidos y los muebles. Haba que restaurarlas pronto, antes de que
los daos fueran irreparables.
Necesitaba dinero, en gran cantidad, y rpido. Le habra encantado vender
la Casa Ravenel de Londres y destinar inmediatamente los beneficios a restaurar
Eversby Priory, pero eso sera visto como una debilidad por los posibles
prestamistas o socios. Quiz podra arriesgarse a vender sus tierras de Norfolk?
Eso pasara mucho ms desapercibido. Pero las ganancias seran insignificantes... y
ya poda or los alaridos de queja de Kathleen y West si decida desahuciar a los
arrendatarios de Norfolk.
Se burl de s mismo con una sonrisa al recordar que, no haca demasiado
tiempo, sus problemas consistan en cosas como que la sirvienta le llevara un t
poco cargado o que su caballo necesitara herraduras nuevas.
Pensativo, enfil el camino de vuelta a Eversby Priory, cuya intrincada
silueta se recortaba contra el cielo de diciembre. Mientras observaba la
proliferacin de antepechos enrejados, arcadas y chimeneas esbeltas provistas de
coronamientos decorativos, se pregunt con tristeza qu partes era ms probable
que se derrumbaran antes. Pas frente a unos cobertizos y se acerc a la hilera de
potreros situados detrs de las cuadras. Un mozo de cuadra estaba en la valla del
recinto principal, observando cmo un jinete menudo y delgado pona a prueba un
caballo.
Kathleen y Asad.
El pulso se le aceler debido al inters. Fue a reunirse con el muchacho en la
valla y apoy los antebrazos en ella.
Milord dijo el muchacho, que se apresur a quitarse la gorra para
saludarlo respetuosamente con la cabeza.
Devon asinti a su vez mientras miraba fijamente cmo Kathleen montaba
al rabe dorado al otro lado del potrero.
Iba vestida con una chaqueta de montar ajustada y un sombrero pequeo de
copa estrecha... y, en la parte inferior, llevaba pantalones y botines. Como las calzas
que le haba visto puestas antes, aquellos pantalones haban sido pensados para
cubrirlos con una falda de montar, nunca solos. Sin embargo, Devon tena que
admitir que aquel conjunto algo estrafalario proporcionaba a Kathleen una
libertad, una agilidad y una soltura que una pesada falda jams le habra
permitido.
Ordenaba a Asad describir una serie de semicrculos, mientras desplazaba el
peso con pericia en cada giro, y levantaba hacia delante las caderas con un fuerte
movimiento de las rodillas. Lo haca con tanta perfeccin y fluidez que a Devon se
le eriz el vello de la nuca. Nunca haba visto a nadie, hombre o mujer, que
montara con semejante economa de movimientos. El rabe era muy sensible a las
sutiles presiones de las rodillas y muslos de su amazona, y segua sus instrucciones

como si le leyera el pensamiento. Formaban un do perfecto, ambos estilizados,


elegantes y rpidos.
Al detectar la presencia de Devon, Kathleen le envi una sonrisa radiante.
Para presumir, puso el caballo a trote suave, con las rodillas elevadas y las patas
traseras flexionadas. Tras completar una figura serpenteante, Asad trot sin
moverse de sitio antes de ejecutar un giro perfecto sobre las patas traseras,
describiendo un crculo hacia la derecha y, despus, una vuelta completa hacia la
izquierda, mientras sacuda espectacularmente la cola dorada.
El maldito caballo estaba bailando.
Devon neg ligeramente con la cabeza mientras los contemplaba,
deslumbrado.
Tras recorrer el potrero elegantemente a medio galope, Kathleen puso al
animal al trote y lo condujo hasta la valla. Asad relinch al reconocer a Devon y
pas el hocico por la cerca.
Muy bien dijo Devon a la vez que acariciaba la piel dorada del animal.
Alz los ojos hacia Kathleen. Montas de maravilla. Como una diosa.
Asad hara que cualquiera pareciera un experto.
Solo t puedes montarlo como si tuviera alas asegur sostenindole la
mirada.
Freddie, podras llevar a Asad de las riendas y conducirlo hasta el otro
potrero? pidi Kathleen, ruborizada, al mozo de cuadra.
S, milady! El muchacho se col por la valla, mientras Kathleen
desmontaba con desenvoltura.
Yo podra haberte ayudado solt Devon.
No necesito ayuda replic Kathleen con cierto aire de suficiencia que a
Devon le pareci adorable mientras pasaba por encima de la valla.
Regresas a la casa? le pregunt.
S, pero antes recoger la falda del cuarto para sillas.
Devon la acompa, mirndole furtivamente el trasero y las caderas. El
contorno evidente de unas firmes curvas femeninas le aceleraron el pulso.
Me parece recordar una norma acerca de las calzas coment.
No son calzas, son pantalones.
As que crees que puedes saltarte el espritu de la ley siempre y cuando
cumplas lo que dice la letra? pregunt con una ceja arqueada.
S. Adems, para empezar, t no tienes ningn derecho a dictar normas
sobre mi atuendo.
Devon reprimi una sonrisa. Si su insolencia tena la finalidad de
desalentarlo, estaba logrando el efecto contrario. Al fin y al cabo era un hombre, y
un Ravenel para ms seas.
Sin embargo, habr consecuencias solt.

Kathleen le dirigi una mirada indecisa.


Cruzaron las cuadras en direccin al cuarto para sillas mientras Devon
segua imperturbable.
No es necesario que me acompaes dijo Kathleen, acelerando el paso.
Estoy segura de que tienes mucho que hacer.
Nada tan importante como esto.
Como qu? pregunt Kathleen con cautela.
Conocer la respuesta a una pregunta.
Cuando lleg cerca de la pared donde colgaban las sillas, Kathleen se
detuvo, irgui la espalda y se volvi para mirarlo con resolucin.
Qu pregunta? quiso saber mientras tiraba meticulosamente de los
dedos de los guantes de montar y se los quitaba.
A Devon le encantaba lo dispuesta que estaba a plantarle cara, a pesar de
que era la mitad de corpulenta que l. Alarg despacio una mano para quitarle el
sombrero y lo lanz hacia el rincn. Al darse cuenta de que estaba jugando con
ella, parte de la tensin desafiante abandon la menuda figura de Kathleen. Pareca
muy joven con las mejillas sonrojadas y el pelo algo despeinado debido al ejercicio
a caballo.
Avanz y la apretuj contra la pared entre dos hileras vacas de sillas, de
modo que la acorral en aquel reducido espacio. Tras sujetarle las solapas de la
chaqueta de montar, le puso la boca en la oreja para preguntarle en voz baja:
Qu llevan las damas debajo de los pantalones de montar?
Crea que un calavera infame ya lo sabra respondi tras soltar una
carcajada. Los guantes se le cayeron al suelo.
Nunca he sido infame. De hecho, soy bastante normal en lo que a
calaveras se refiere.
Los que lo niegan son los peores. Se puso tensa cuando l empez a
recorrerle un lado del cuello a besos. Tena la piel acalorada del ejercicio, y un poco
salada, y su olor era divinamente excitante: caballos, aire fro del invierno, sudor,
rosas. Estoy segura de que provocaste el caos en Londres, bebiendo, jugando,
yendo de juerga y persiguiendo mujeres ligeras de cascos...
Bebiendo con moderacin aclar Devon con la voz apagada. Jugando
muy poco. Admito lo de ir de juerga.
Y las mujeres ligeras de cascos?
Ninguna. Al or su bufido escptico, Devon alz la cabeza. Ninguna
desde que te conoc.
Kathleen levant la cabeza para mirarlo, perpleja.
No ha habido ninguna mujer desde...?
No. Cmo podra acostarme con nadie ms? Por la maana, me
despertara desendote. Se acerc ms y le encerr los pies entre los de l. No

has contestado mi pregunta.


Ya sabes que no puedo. Kathleen retrocedi hasta que apoy la cabeza
en la pared de tablas de madera.
Pues tendr que averiguarlo por m mismo. La rode con los brazos y le
pas una mano por debajo de la chaqueta de montar para ponrsela en la zona
lumbar. Le recorri con los dedos el cors de montar, ms corto y ligero que los
habituales. Empez a explorar bajo la cinturilla de los pantalones hasta encontrar
una fina tela sedosa donde habra esperado hallar lino o algodn. Fascinado, us
una mano para desabrochar los botones de la parte delantera de los pantalones
mientras le desplazaba la otra hacia la espalda. Son calzones? De qu son?
Hizo ademn de empujarlo, pero record que estaba herido y se detuvo.
Todava tena las manos suspendidas en el aire cuando Devon tir de ella hacia l.
Al notar lo excitado que estaba, Kathleen inspir de golpe.
Nos vern sise.
Pero l estaba demasiado ocupado con sus calzones como para que le
importara.
Seda solt mientras le introduca mucho ms la mano bajo los
pantalones.
S, para que no se arremanguen debajo de... Oh, para... Las perneras de
la prenda ntima estaban confeccionadas de modo que le llegaban solo hasta la
parte superior de los muslos. Devon sigui explorando y descubri que no estaban
abiertas. Estn cosidos.
Al ver que estaba verdaderamente desconcertado, una risita nerviosa logr
superar la indignacin de Kathleen.
No es agradable tener una abertura ah cuando se monta a caballo
explic con un escalofro cuando Devon le acarici el vientre con una mano por
encima de la seda.
Devon recorri las delicadas formas de su figura femenina y not, a travs
de la tela, el calor que irradiaba su cuerpo. Juguete en su piel con las yemas de los
dedos, hacindole cosquillas y calmndola, y not un cambio en su cuerpo, en la
forma en que empezaba a relajarse ante sus atenciones. Volvi a acercarle la boca al
cuello para besarle la suave curva que descenda hacia el cuello de la chaqueta. Us
el nudillo para acariciarle con mucha delicadeza el surco de la entrepierna, y el
contacto hizo que ella gimiera.
Kathleen fue a decir algo, sin aliento, pero sus palabras se perdieron en la
boca de Devon, que la bes con un anhelo intenso. Le puso las manos en los
hombros y se aferr a l con la respiracin agitada. Sus reticencias se iban
desmoronando, desvanecindose deliciosamente, y l no le daba ni un segundo de
respiro; la bes y acarici hasta que un poco de humedad atraves la seda.
Forceje hasta que l la solt y retrocedi. Se cerr con la mano la parte

delantera de los pantalones, tom con fuerza la falda que colgaba de la pared y se
pele con aquel montn de tela, incapaz de encontrar los corchetes.
Quieres que te...? empez a preguntar Devon.
No. Se rindi con un resoplido de frustracin y carg la falda hecha un
bulto en sus brazos.
Instintivamente, Devon alarg la mano hacia ella, lo que provoc que
Kathleen diera un salto atrs con una carcajada cargada de ansiedad.
Aquel sonido lo excit insoportablemente, y el calor le recorri todo el
cuerpo.
Kathleen. No hizo el menor amago de esconder el deseo en su mirada
. Si te quedas quieta, te ayudar con la falda. Pero si huyes de m, te atrapar
asegur, y tras inspirar tembloroso, aadi en voz baja: Y har que te corras otra
vez.
A Kathleen se le desorbitaron los ojos.
Cuando Devon dio lentamente un paso adelante, ella sali corriendo como
una liebre en una cacera y huy hacia la puerta ms cercana para intentar
refugiarse en la cochera. Devon, que le pisaba los talones, la sigui por el taller, con
sus largos bancos de carpintero y armarios de herramientas. La cochera ola
agradablemente a serrn, grasa para ejes, barniz y abrillantador de piel. Estaba
tranquila y sombreada, iluminada solo por un par de tragaluces sobre unas
inmensas puertas de bisagras que daban al camino de entrada para carruajes de la
finca.
Kathleen corri entre las hileras de vehculos usados para finalidades
distintas; carretas, carros, un ligero cup, un land con capota plegable, una calesa
cubierta para el verano. Devon dio un rodeo y la intercept junto al coche de la
familia, un enorme y majestuoso carruaje del que solo podan tirar seis caballos.
Haba sido diseado como smbolo de poder y de prestigio, con el blasn de los
Ravenel, tres cuervos de sable sobre un escudo de plata y oro, pintado a los
costados.
Kathleen se detuvo de golpe y lo mir en la media penumbra de la cochera.
Tras quitarle la falda de montar y dejarla caer al suelo, Devon apretuj a
Kathleen contra el costado del carruaje.
La falda de montar exclam esta, consternada. Me la vas a arruinar.
Tampoco te la ibas a volver a poner dijo Devon con una carcajada antes
de empezar a desabrocharle la chaqueta de montar, mientras ella balbuceaba
impotente.
La acall con la boca mientras le desabrochaba los botones. Una vez le abri
la chaqueta, le puso una mano en la nuca y la bes ms apasionadamente,
apoderndose de su boca, y ella reaccion como si no pudiera contenerse. Al notar
que le tocaba tmidamente la lengua con la de ella, sinti que lo invada una oleada

de placer, y alarg la mano en busca del tirador en forma de anilla de la portezuela


del carruaje.
No puedes solt Kathleen, aturdida, al percatarse de sus intenciones.
Devon estaba ms excitado y entretenido de lo que jams haba estado en
toda su vida. Tras abrir la portezuela, baj el estribo.
Tienes dos opciones dijo a Kathleen: aqu fuera, a la vista de
cualquiera que pase, o en el carruaje, donde nadie nos ver.
Parpade y se lo qued mirando, con aspecto de estar horrorizada. Pero no
haba confusin en la profunda excitacin que reflejaba su cara.
Aqu fuera, entonces indic Devon implacablemente mientras le
sujetaba la cinturilla de los pantalones.
Impulsada a hacer algo, Kathleen se volvi con un gemido y se meti en el
carruaje.
Devon la sigui inmediatamente.
El interior del carruaje estaba lujosamente tapizado de piel y de terciopelo,
con taraceas en madera lacada, compartimentos para copas de cristal y vino, y
unas cortinas de damasco con flecos de seda que colgaban de las ventanillas. Al
principio, no poda ver nada, pero a medida que los ojos se le adaptaron a la
oscuridad, Devon distingui el plido brillo de la piel de Kathleen.
Vio cmo Kathleen vacilaba al levantar los brazos cuando l le tiraba de las
mangas de la chaqueta para quitrsela. Empez entonces a desabrocharle los
botones de la parte trasera de la blusa, y not que temblaba. Le tom el lbulo de la
oreja con los dientes y, tras mordisquerselo con suavidad, se lo toc con la punta
de la lengua.
Parar si me lo pides susurr. Hasta entonces, seguiremos mis
normas. Se quit la chaqueta con una mueca de dolor y le apoy los labios
sonrientes en la cabeza al notar que le acercaba las manos al nudo de la corbata.
Con cada prenda de ropa que se quitaba... chaleco... tirantes... camisa...
empez a plantearse seriamente cunto podra dominarse. Cuando recost a
Kathleen en su pecho desnudo, ella le rode el cuerpo con los brazos y apoy las
palmas en sus omoplatos. Con un gemido, la bes hasta las curvas superiores de
sus pechos, donde el cors los elevaba. Ansiaba quitrselo, pero no habra forma
humana de poder volver a abrochrselo en la oscuridad.
Busc bajo la cinturilla abierta de los pantalones hasta encontrar el cordn
de los calzones de seda, y lo desabroch con un tirn habilidoso. Kathleen se puso
tensa, pero no protest cuando l le pas las prendas por las caderas y se las baj
ms todava, con manos un tanto temblorosas. El corazn le martilleaba en el
pecho siguiendo un staccato irregular, y tena todos los msculos agarrotados de
ansiedad. Arrodillado en las alfombras del suelo, le recorri con las palmas de las
manos las suaves curvas de las caderas y a lo largo de los muslos. Los pantalones

de montar se le haban quedado enredados en los botines, abultndole los tobillos.


Gracias a los refuerzos laterales elsticos y a la lengeta de piel posterior, se los
quit fcilmente. Tras despojarla de los pantalones, Devon le desliz un solo dedo
por la lnea de los muslos cerrados.
Abre las piernas le susurr.
No lo hizo.
Comprensivo y tiernamente divertido, Devon le acarici las piernas con
manos pacientes.
No seas tmida. No hay ninguna parte de ti que no sea hermosa. Le
llev una mano a la parte superior de los muslos y empez a surcarle los rizos del
delicado vello con el pulgar. Djame besarte aqu le pidi. Solo una vez.
Oh, Dios mo... no. Quiso apartarle dbilmente la mano con la de ella.
Eso es pecado.
Cmo lo sabes?
Porque tiene toda la pinta de serlo logr decir.
Devon rio en voz baja y tir de las caderas de Kathleen hacia l con tal
decisin que ella solt un chillido.
En ese caso solt, yo nunca peco a medias.

25
Vamos a ir al infierno asegur Kathleen mientras le besaba la unin de
los muslos cerrados.
Yo siempre supe que ira. A Devon no pareca preocuparle en absoluto
la perspectiva.
Su prdida de pudor la avergonz, y se pregunt, consternada, cmo haba
acabado medio desnuda en un carruaje con l. Haca fro y se notaba la tapicera de
terciopelo helada en el trasero mientras las manos y los labios clidos de Devon
provocaban que se le pusiera la carne de gallina por todo el cuerpo.
Le tom las piernas con las manos, no para obligarle a separarlas, sino
simplemente para apretarle con suavidad los msculos contrados, y fue tan
perturbadoramente agradable que gimi desesperada. Le masaje con los pulgares
el delicado monte de Venus y, ante el placer trmulo que eso le provoc, permiti
que le separara las piernas. Estaba perdida, incapaz de pensar, dado que tena
todos los sentidos concentrados en los besos que Devon le daba en la parte interior
del muslo, all donde la piel era fina y sensible. Sacudi las rodillas cuando Devon
alcanz la fina unin de sus labios cerrados y se los lami hacia arriba para
separrselos con la lengua. Se detuvo justo antes de llegar al exquisito capuchn.
Jadeante, Kathleen le puso la mano en la cabeza y le hundi los dedos en el pelo
sin saber muy bien si quera empujarlo para apartarlo de ella o para acercarlo ms.
Cuando l le mordisque el borde de un pliegue exterior, not que su aliento
clido le haca cosquillas. Devon sigui despacio sin acabar de llegar nunca al sitio
que ms lo deseaba.
Un susurro endemoniado rasg suavemente la oscuridad:
Quieres que te bese?
No. Medio segundo despus, jade y dijo: S.
Cuando una carcajada le vibr en la piel mojada, casi se desmay.
Bueno, qu? le pregunt Devon. S o no?
S. S.
No fue agradable descubrir que el propsito moral de una era tan fuerte
como una cartulina mojada.
Ensame dnde murmur Devon.

Sin aliento debido al tormento en que la suma su excitacin, se oblig a s


misma a hacerlo y baj la mano para indicrselo. Devon la cubri lenta y
tiernamente con la lengua, que apoy en aquel sitio tan ntimo. Kathleen apart las
manos para sujetar los cojines de terciopelo que tena debajo, en los que clav con
fuerza la punta de los dedos. Devon le desliz la lengua por la piel. Una vez.
Temblorosa, a punto de desmayarse, solt un gemido plaidero.
Otro lengetazo lnguido que termin con un movimiento rpido.
Dime que me necesitas. El aliento de Devon le haca cosquillas mientras
esperaba que ella le respondiera.
Te necesito jade.
Devon utiliz entonces la lengua para describir un crculo perversamente
excitante.
Ahora di que eres ma.
El deseo la dominaba tanto que habra dicho casi cualquier cosa. Pero haba
captado un cambio sutil en el tono de voz de Devon, una nota posesiva que le
advirti que ya no estaba jugando.
Al ver que no contestaba, le introdujo un dedo en la abertura de su cuerpo...
no, dos... que se abrieron paso entre los sensibles pliegues de su sexo. La sensacin
de tenerlos dentro era incmoda pero deliciosa. Notaba que sus msculos se
contraan para intentar que la penetracin de los dedos de Devon fuera ms
profunda an. Mientras Devon la exploraba, le toc algo en su interior, un sitio
sumamente sensible que le hizo levantar las rodillas y doblar los dedos de los pies.
Dilo le orden con la voz ms grave... apagada.
Soy tuya solt entrecortadamente.
Devon hizo un sonido de satisfaccin, casi un ronroneo.
Ella arque las caderas mientras le suplicaba que volviera a tocarle aquel
delicado punto interior, y el cuerpo se le tens cuando Devon lo hizo. Las
extremidades le fallaron.
Oh, s. Ah, ah... La voz le desapareci al notar los labios de Devon
abiertos sobre su piel, chupndola, excitndola. l la recompens siguiendo un
ritmo regular, con la mano libre situada debajo del trasero cimbreante de Kathleen
para guiarla, balancendola con ms firmeza contra su boca. Cada vez que ella
descenda las caderas, l la lama hacia arriba hasta llegarle con la punta de la
lengua justo bajo la pequea perla de su sexo una y otra vez. Kathleen respiraba
sollozante y gema las palabras, sin poder controlar absolutamente nada en aquel
momento, ni sus pensamientos ni su voluntad, dominada por una necesidad
imperiosa que creci y creci hasta que empezaron los desgarradores espasmos.
Con un grito grave, se lanz contra l y le aprision incontrolablemente los
hombros con los muslos.
Una vez los largos y violentos estremecimientos hubieron remitido,

Kathleen se dej caer sobre los cojines de terciopelo como una mueca de trapo.
Devon, que no separ la boca de ella, convirti el placer en relajacin. A duras
penas, ella reuni la fuerza suficiente para no alargar la mano y acariciarle el pelo.
Puede que haya valido la pena ir al infierno por esto, pens, y no se dio
cuenta de que lo haba mascullado en voz alta hasta que not que l sonrea.

Unas cuantas palabras guturales hicieron que Helen aminorara el paso al


acercarse al saln de arriba. Las palabrotas galesas se haban convertido en algo
bastante familiar la ltima semana, en la que el seor Winterborne se enfrentaba a
las limitaciones de sus heridas y la pesada escayola de la pierna. Aunque jams
gritaba, su voz tena algo que la haca llegar ms lejos que la de la mayora de los
hombres: tena un timbre grave como el de una campana de bronce. Su acento le
resultaba agradable, con aquellas vocales tan cantarinas, aquellas R tan especiales y
aquellas consonantes suaves como el terciopelo.
La presencia de Winterborne pareca llenar la casa, a pesar de que segua
confinado a las habitaciones del primer piso. Era un hombre vigoroso que se
aburra con facilidad y que se impacientaba ante cualquier limitacin. Ansiaba la
actividad y el bullicio, lo que le haba llevado incluso a insistir en que los
carpinteros y los fontaneros volvieran a su ruidoso trabajo diario, a pesar de que
Devon les haba ordenado que pararan mientras su amigo se estuviera
recuperando. Al parecer, paz y tranquilidad era lo ltimo que Winterborne quera.
Hasta entonces haba enviado al que haba sido ayuda de cmara de su
padre a hacer recados constantes, lo que habra sido motivo de preocupacin si no
hubiera sido porque Quincy pareca estar encantado con su nuevo trabajo como
criado de Winterborne. Haca unos das, haba dado la noticia a Helen cuando iba
al pueblo a enviar unos telegramas de Winterborne.
Me alegro muchsimo por usted haba exclamado Helen cuando haba
desaparecido la sorpresa inicial. Aunque debo confesarle que no puedo
imaginarme Eversby Priory sin usted.
S, milady. El hombre mayor la haba observado afectuosamente, con
una mirada que le transmita un cario que jams expresara con palabras. Era
disciplinado y reservado, pero siempre haba tratado a Helen y a las gemelas con
una amabilidad inagotable, que lo haba llevado a interrumpir su trabajo para
ayudar a buscar una mueca perdida o a envolver un codo rasguado con su
propio pauelo. En el fondo, Helen siempre haba sabido que, de las tres
hermanas, ella era la favorita de Quincy, tal vez porque tenan un carcter bastante
parecido. A los dos les gustaba la paz y la tranquilidad y que todo estuviera en su
sitio.
El vnculo tcito de Helen con Quincy se haba cimentado cuando ambos

cuidaron al padre de ella en sus ltimos das, despus de que hubiera enfermado
como consecuencia de un largo da de caza con un tiempo fro y hmedo. Aunque
Sims y la seora Church haban hecho lo que haban podido para aliviar el
sufrimiento del conde, haban sido Helen y Quincy quienes haban hecho turnos
para velarlo. No haba habido nadie ms: no se haba permitido a las gemelas
entrar en la habitacin por miedo a que la enfermedad del conde fuera contagiosa,
y Theo no haba llegado de Londres a tiempo para despedirse.
Al saber que Quincy iba a marcharse de Eversby Priory, Helen haba
intentado alegrarse por l, en lugar de desear de forma egosta que se quedara.
Le gustar vivir en Londres, Quincy?
Espero que s, milady. Me lo tomar como una aventura. Tal vez sea la
forma de despejar la mente.
Le echar de menos, Quincy le haba dicho con una sonrisa temblorosa.
El ayuda de cmara se mantuvo sereno pero los ojos le brillaron
sospechosamente.
Cuando visite Londres, espero que recuerde que siempre estar a su
servicio, milady. Solo tendr que mandar a buscarme.
Me alegro de que vaya a cuidar del seor Winterborne. Le necesita.
S dijo Quincy con profunda emocin. Es verdad.
Helen pens que Quincy tardara algo de tiempo en familiarizarse con las
costumbres, las preferencias y las rarezas de su nuevo seor. Por suerte, haba
pasado dcadas tratando con temperamentos volubles. Sin duda, Winterborne no
poda ser peor que los Ravenel.
Durante los ltimos dos das, un grupo de empleados de Winterborne,
incluidos encargados de los almacenes, un contable y un agente de prensa, haban
ido a verlo desde Londres. Se haban pasado horas con l en el saln de la familia,
dndole informes y recibiendo instrucciones. A pesar de que el doctor Weeks le
haba advertido de que demasiado esfuerzo poda dificultar su curacin, pareca
que interactuar con sus empleados haba dado energas a Winterborne.
Esos almacenes son ms que un mero negocio para l haba explicado
West a Helen mientras su amigo estaba arriba hablando con los encargados. Son
su vida. Le consumen todo su tiempo y todo su inters.
Pero para qu lo hace? haba preguntado Helen, perpleja.
Normalmente un hombre desea tener ingresos para conseguir cosas ms
importantes... tiempo con la familia y los amigos... desarrollar sus talentos, su vida
interior...
Winterborne no tiene vida interior le haba contestado West
secamente. Seguramente le molestara que se sugiriera que la tiene.
Los empleados se haban ido aquella maana, y Winterborne se haba
pasado la mayor parte del da en el saln o en su habitacin, movindose

tercamente con las muletas sin ayuda, a pesar de las indicaciones del mdico de
que no apoyara el peso en la pierna lesionada.
Al echar un vistazo por la puerta, Helen vio que Winterborne estaba
sentado solo en el saln junto a una mesa de nogal con el tablero de mrmol. Haba
tirado sin querer un montn de papeles, que estaban esparcidos a su alrededor en
el suelo. Agachado torpemente, trataba de recoger las hojas sin caerse de la silla.
La preocupacin de Helen pudo ms que su timidez, as que entr en la
habitacin sin pensrselo.
Buenas tardes, seor Winterborne. Se arrodill para recoger los papeles.
No se moleste con eso oy que le deca bruscamente.
No es ninguna molestia. Todava de rodillas, lo mir vacilante. Su
corazn se salt un latido, y otro, mientras contemplaba los ojos ms oscuros que
haba visto jams, de un castao tan intenso que pareca negro, y ensombrecidos
por unas tupidas pestaas, que realzaban un rostro moreno. Su brutal atractivo la
pona nerviosa. Podra haber sido el diablo en persona quien estaba all sentado.
Era mucho ms corpulento de lo que haba pensado; y la pierna escayolada
impona an ms.
Le entreg los papeles, y sus dedos se tocaron un instante. Sobresaltada al
adquirir conciencia de ello, retir la mano enseguida. l frunci el ceo y adopt
una expresin adusta.
Hay algo que pueda hacer para que est ms cmodo? Quiere que
ordene que le traigan t o un refrigerio? pregunt Helen tras levantarse.
Quincy no tardar en subirme algo respondi, negando con la cabeza.
No supo muy bien cmo contestar. Haba sido ms fcil hablar con l
cuando estaba enfermo e indefenso.
El seor Quincy me cont que trabajar para usted en Londres. Me alegro,
por los dos, que le haya dado esta oportunidad. Ser un ayuda de cmara
excelente.
Por lo que le pago, ms le vale ser el mejor de Inglaterra solt
Winterborne.
No tengo la menor duda de que lo ser aventur Helen tras un
momento de desconcierto.
Winterborne orden meticulosamente el montn de papeles.
Quiere empezar por tirar mis camisas.
Sus camisas repiti Helen, perpleja.
Uno de mis encargados me trajo algo de ropa de Londres. Quincy supo
enseguida que las camisas eran de confeccin. La mir con recelo mientras
observaba su reaccin. Para ser exactos, se venden medio terminadas para que
puedan adaptarse a las preferencias de cada cliente prosigui. La calidad de la
tela es tan alta como la de cualquier camisa hecha a medida, pero Quincy les sigue

haciendo ascos.
Un hombre de la profesin de Quincy es muy exigente en cuanto a los
detalles asegur Helen, que haba reflexionado cuidadosamente su respuesta.
Seguramente debera dejarlo ah. Comentar la vestimenta de un hombre era
totalmente indecoroso, pero sinti que tena que ayudarle a comprender las
tribulaciones de Quincy. No es solo la tela. Las puntadas de una camisa hecha a
medida son diferentes: las costuras son perfectamente rectas y planas, y los ojales
suelen hacerse a mano con la forma del ojo de una cerradora por un lado para
reducir la tensin del relieve del botn. Se detuvo, sonriente. Podra
extenderme hablndole de las solapas y los puos, pero me temo que se quedara
dormido en la silla.
Conozco el valor de los detalles. Pero en lo que a camisas se refiere...
vacil. Pongo empeo en llevarlas de la clase de las que vendo para que los
clientes sepan que cuentan con la misma calidad que el propietario de los
almacenes.
Parece una estrategia de ventas inteligente.
Lo es. Vendo ms camisas que ninguna otra tienda de Londres. Pero no se
me haba ocurrido que la clase alta se fijara tanto en los ojales.
Helen pens que su orgullo se haba visto herido al haberse puesto en una
situacin desventajosa al mezclarse con personas de una clase social superior.
No deberan hacerlo solt en tono de disculpa. Tienen cosas mucho
ms importantes de las que preocuparse.
Habla como si no fuera una de ellos dijo a la vez que le diriga una
mirada burlona.
He vivido alejada del mundo tantos aos de mi vida que en ocasiones me
pregunto quin soy, o si mi sitio est en alguna parte, seor Winterborne afirm
con una leve sonrisa.
Trenear planea llevarlas a usted y a sus hermanas a Londres cuando haya
terminado el perodo de luto coment Winterborne mientras la examinaba.
Helen asinti.
No he estado en la ciudad desde que era una nia. Recuerdo que es un
sitio muy grande y apasionante. Se detuvo un momento, vagamente asombrada
por el hecho de estar hacindole confidencias. Creo que ahora puede
resultarme... intimidante.
Qu pasa cuando se siente intimidada? pregunt Winterborne, cuyos
labios esbozaban una sonrisa. Va corriendo a esconderse en el rincn ms
cercano, verdad?
Claro que no dijo, remilgada, preguntndose si le estara tomando el
pelo. Hago lo que se tenga que hacer, sea cual sea la situacin.
La sonrisa de Winterborne se hizo ms amplia hasta que Helen le vio el

blanco de los dientes reluciendo en medio de su cutis moreno.


Supongo que yo lo s mejor que nadie coment Winterborne en voz
baja.
Como saba que se estaba refiriendo a la forma en que lo haba ayudado a
superar la fiebre... y recordar cmo haba sostenido aquella cabeza de cabellos
negros en el brazo y le haba baado la cara y el cuello, Helen not que se
sonrojaba. No se trataba del rubor corriente que se desvanece poco despus, sino
que el calor fue aumentando y le fue cubriendo el cuerpo hasta que estaba tan
incmoda que apenas poda respirar. Cuando cometi el error de mirar aquellos
centelleantes ojos de un color entre caf y negro, se sinti verdaderamente
inmolada.
Su mirada desesperada se pos en el viejo piano situado en el rincn.
Quiere que le interprete alguna pieza? Se levant sin esperar la
respuesta. Era la nica alternativa a salir pitando de la habitacin. Con el rabillo
del ojo, vio que Winterborne sujetaba automticamente los brazos de la silla para
levantarse antes de recordar que tena una pierna escayolada.
S. Me encantara dijo. Despus, movi un poco la silla para poder verla
de perfil mientras tocaba.
El piano pareci ofrecer a Helen cierto grado de proteccin cuando se sent
ante l y levant la tapa que ocultaba el teclado. Inspirando despacio para
tranquilizarse, se coloc bien la falda, adopt una buena postura y dispuso los
dedos sobre las teclas. Empez a interpretar una pieza que se saba de memoria: el
Allegro de la suite para piano de Haendel en Fa mayor. Era una obra compleja y
llena de vida, lo bastante difcil como para obligarla a pensar en algo que no fuera
sonrojarse. Sus dedos bailaron rpidamente sobre las teclas, a un ritmo pletrico
que no decay en dos minutos y medio. Cuando termin, mir a Winterborne
esperando que le hubiera gustado.
Toca usted muy bien.
Gracias.
Es esta su pieza favorita?
Es la ms difcil de mi repertorio respondi Helen, pero no mi
favorita.
Qu toca cuando nadie la oye?
La pregunta hecha con delicadeza y con aquel acento lleno de vocales tan
amplias como sus espaldas, provoc que se le hiciera un nudo placentero en el
estmago. Perturbada por aquella sensacin, tard en contestar.
No recuerdo su ttulo dijo. Me la ense un profesor de piano hace
mucho tiempo. Hace aos que intento averiguar de qu se trata, pero nadie ha
reconocido jams la meloda.
Tquela para m.

La repesc de su memoria y toc los acordes dulcemente evocadores


paseando las manos con suavidad por el teclado. Aquellas notas siempre la
conmovan y la incitaban a anhelar cosas que no saba identificar. Al terminar, alz
los ojos de las teclas y vio que Winterborne la contemplaba como paralizado.
Enseguida ocult su expresin, pero no antes de que ella viera en l una mezcla de
desconcierto, fascinacin y algo apasionado e inquietante.
Es galesa anunci Winterborne.
Helen, maravillada, asinti con la cabeza con una carcajada sin poder dar
crdito a lo que acababa de or.
La conoce? pregunt a Winterborne.
A Ei Dir Deryn Du. Todo gals la sabe nada ms nacer.
De qu trata?
De un hombre que pide a un mirlo que lleve un mensaje a su enamorada.
Por qu no puede drselo l mismo? Helen se dio cuenta de que
ambos hablaban en voz baja, como si estuvieran intercambiando secretos.
No sabe dnde est. Est demasiado enamorado; eso le impide ver con
claridad.
La encuentra el mirlo?
La cancin no lo dice respondi Winterborne, encogindose de
hombros.
Pero yo quiero saber el final de la historia se quej Helen.
Winterborne se rio con ganas. Fue un sonido irresistible, entre ronco, suave
y pcaro. Cuando habl, lo hizo con el acento ms marcado.
Eso le pasa por leer novelas. La historia no necesita final. No es eso lo que
importa.
Qu importa, entonces? se atrevi Helen a preguntar.
Que est enamorado dijo Winterborne mirndola a los ojos. Que est
buscando. Que como todos nosotros, pobres diablos, no tiene forma de saber si
conquistar alguna vez lo que anhela su corazn.
Y usted? quera preguntarle Helen. Qu est buscando? La
pregunta era demasiado personal para hacrsela incluso a alguien a quien
conociera desde haca mucho tiempo, y mucho ms a un desconocido. Aun as, se
le quedaron las palabras en la punta de la lengua, suplicando que las dijera. Desvi
la mirada y se esforz por contenerlas. Cuando se volvi de nuevo hacia
Winterborne, l haba adoptado de nuevo una expresin distante. Lo que era un
alivio, porque, por un momento, haba tenido la alarmante sensacin de que estaba
a punto de confiarle todos los pensamientos y deseos ntimos que nunca haba
contado a nadie.
Para gran alivio de Helen, Quincy lleg con la cena. El ayuda de cmara
arque ligeramente las cejas blancas al verla sola en la habitacin con Winterborne,

pero no dijo nada. Mientras dispona los cubiertos, las copas y el plato en la mesa,
Helen recobr la compostura. Se levant del banco tapizado del piano y dirigi
una sonrisa neutra a Winterborne.
Le dejar que disfrute de su cena.
Tocar de nuevo para m otro da? le pregunt tras recorrerle el cuerpo
con la mirada y dejarla fija en su cara.
S, si usted quiere. Se march del saln agradecida, armndose de valor
para no echar a correr.

Rhys observ cmo Helen se iba mientras su cerebro repasaba todos los
detalles de los ltimos minutos. Era bastante obvio que le repugnaba: lo haba
rehuido cuando se haban tocado, y le costaba mirarlo a los ojos. Haba cambiado
bruscamente de tema cuando haba derivado hacia asuntos personales.
Tal vez su aspecto no era de su agrado. Sin duda, su acento le resultaba
odioso. Y como otras jvenes de su clase criadas entre algodones, considerara a los
galeses unos brbaros de tercera. Helen saba que era demasiado refinada para los
hombres como l, y Dios saba que l no se lo discutira.
Pero iba a ser suya de todos modos.
Qu opina de lady Helen? pregunt a Quincy mientras este terminaba
de poner la mesa que tena delante.
Es la joya de los Ravenel respondi el ayuda de cmara. No
encontrar una chica ms bondadosa en el mundo. Lamentablemente, nunca la han
tenido en cuenta. Su hermano mayor goz de casi todo el inters de sus padres, y
el poco que quedaba se lo llevaron las gemelas.
Rhys haba conocido a las gemelas unos das antes. Ambas eran vivarachas
y divertidas, y le haban preguntado un montn de cosas sobre los grandes
almacenes. Le haban cado bien, pero ninguna de las dos haba captado su inters.
No eran nada parecidas a Helen, cuya reserva era enigmtica y seductora. Ella era
como una madreperla que parece ser de un color, pero que vista desde distintos
ngulos revela delicados brillos de tonos lavanda, rosa, azul y verde. Un hermoso
exterior que revelaba poco de su carcter.
Se muestra distante con los desconocidos? quiso saber mientras se
pona la servilleta en el regazo. O solo lo hace conmigo?
Distante? El ayuda de cmara pareca autnticamente sorprendido.
Antes de que pudiera continuar, un par de spaniels negros entraron en el saln,
jadeando felices mientras daban brincos hacia Rhys. Dios mo murmur con el
ceo fruncido.
A Rhys, a quien le gustaban los perros, no le import la interrupcin. Eso s,
lo que lo dej algo perplejo fue el tercer animal que entr trotando en la habitacin

tras ellos y se sent con firmeza junto a su silla.


Quincy, por qu hay un cerdo en el saln? pregunt atnito.
Es una mascota de la familia, seor dijo distradamente el ayuda de
cmara, que estaba ocupado ahuyentando a los perros de la habitacin. Intentan
tenerlo en el establo, pero l insiste en entrar en la casa.
Pero por qu...? Se detuvo a media frase al darse cuenta de que, fuera
cual fuese la explicacin, no le encontrara el menor sentido. As que pregunt, en
cambio: Por qu ser que si yo tuviera ganado en mi casa, la gente dira que soy
un ignorante o que estoy como una cabra, pero si un cerdo se pasea libremente por
la mansin de un conde, se dice que es una excentricidad?
Hay tres cosas que se esperan de un aristcrata contest el ayuda de
cmara, tirando con fuerza del collar del cerdo: una casa de campo, una
mandbula dbil y alguna excentricidad. Empujaba al cerdo y tiraba de l cada
vez con ms decisin, pero el animal se negaba a moverse. Te juro que maana
por la maana te servir en el desayuno en forma de salchichas y chuletas
resoll, desplazndolo apenas un poquito cada vez.
Sin hacer el menor caso del resuelto ayuda de cmara, el cerdo alz la
cabeza hacia Rhys con ojos pacientes y esperanzados.
Quincy, rpido exclam este, y tom un panecillo del plato y lo lanz al
aire.
El ayuda de cmara lo atrap hbilmente con una mano enguantada.
Gracias, seor dijo mientras se diriga a la puerta con el pan en la mano
y el cerdo trotando tras l.
Rhys observ la escena con una leve sonrisa en los labios.
El deseo motiva siempre ms que el miedo afirm. Recurdelo,
Quincy.

26
Theo! No, Theo!
La pesadilla era tan vvida y tan insoportable como siempre. El suelo se
mova de modo que le resultaba prcticamente imposible correr hacia las cuadras.
Oa cmo Asad relinchaba enloquecido a lo lejos. Un par de mozos de cuadra le
sujetaban la brida para obligarlo a estarse quieto mientras la figura dominante de
su marido se montaba a lomos del animal. La luz de la maana caa con un brillo
amenazador sobre la silueta dorada de Asad, que golpeaba agitadamente el suelo
con los cascos.
El corazn le lata con fuerza al ver que su marido sujetaba una fusta. Asad
preferira la muerte antes que someterse a ella. Detente, gritaba, pero los mozos
de cuadra haban soltado la brida, y el caballo haba saltado hacia delante. Con los
ojos en blanco y aterrado, Asad se encabritaba, bajaba las patas de repente y
sacuda el cuerpo para romper la cincha. El brazo con el que Theo sostena la fusta
se levantaba y descenda, una y otra vez.
El rabe giraba y corcoveaba, y Theo sala despedido de la silla. Su cuerpo
chasqueaba como un pedazo de felpa antes de golpear el suelo con una fuerza
espeluznante.
Kathleen avanzaba tambaleando el ltimo trecho hasta su cuerpo inmvil,
consciente de que ya era demasiado tarde. Se arrodillaba para mirar el rostro de su
marido que agonizaba.
Pero no era Theo.
Un grito le abras la garganta.
Se despert y se esforz por incorporarse en medio del revoltijo de sbanas.
Le costaba respirar. Con una mano temblorosa se sec la cara empapada con la
punta de la colcha, y apoy la cabeza en sus rodillas dobladas.
No era real se susurr a s misma mientras aguardaba a que el terror
remitiera. Se recost de nuevo en la cama, pero los msculos agarrotados de la
espalda y las piernas no le permitieron tumbarse del todo.
Sorbindose la nariz, se gir de costado y se incorpor de nuevo. Acerc
una pierna al borde de la cama y luego la otra. No te levantes, se dijo a s misma,
pero ya estaba bajando los pies al suelo. En cuanto lo tocaron, ya no hubo vuelta

atrs.
Sali rpidamente de la habitacin y corri en medio de la oscuridad,
perseguida por fantasmas y recuerdos.
No se detuvo hasta llegar a la habitacin principal.
Tan solo empezar a golpear la puerta con los nudillos, ya lamentaba el
impulso que la haba incitado a ir all, pero fue incapaz de dejar de llamar hasta
que la puerta se abri de golpe.
No poda ver la cara de Devon, solo su contorno enorme y oscuro, pero oy
el conocido tono bartono de su voz.
Qu pasa? La meti en la habitacin y cerr la puerta. Ests bien?
Le rode el cuerpo tembloroso con los brazos y, al apretujarse contra l, se
dio cuenta de que iba desnudo salvo por el vendaje del torso. Pero era tan clido,
tan firme y tan reconfortante que no se vio con fuerzas para separarse de l.
He tenido una pesadilla susurr, apoyando la mejilla en el vello entre
sedoso y spero del pecho de Devon.
Oy que l le murmuraba algo tranquilizador, pero indistinguible.
No tendra que haberte molestado vacil. Perdona. Pero era tan real...
Qu has soado? pregunt en voz baja mientras le alisaba el pelo.
En la maana que Theo muri. He tenido muchas veces la misma
pesadilla. Pero hoy ha sido diferente. Corra hacia l, que estaba en el suelo, y
cuando le miraba la cara, no era l, sino que... que... Se detuvo con un gemido y
cerr los ojos con fuerza.
Era yo? pregunt Devon con calma, rodendole la parte posterior de la
cabeza con una mano.
Kathleen asinti con la respiracin entrecortada.
C-cmo lo has sabido? se sorprendi.
Los sueos suelen mezclar los recuerdos con las inquietudes. Le roz la
frente con los labios. Despus de todo lo que ha pasado recientemente, no es
extrao que tu cerebro establezca relaciones con el accidente de tu difunto marido.
Pero no era real asegur a la vez que le inclinaba la cabeza hacia atrs y le besaba
las pestaas mojadas. Estoy aqu. Y no va a pasarme nada.
Kathleen solt un suspiro agitado.
Devon la sigui abrazando hasta que not que dejaba de temblar.
Quieres que te acompae de vuelta a tu habitacin? pregunt al final.
Pas un buen rato antes de que Kathleen pudiera contestar. La respuesta
correcta era s, pero la sincera era no. Maldicindose a s misma, se decidi por
sacudir ligeramente la cabeza.
Devon se qued inmvil. Inspir hondo y solt el aire despacio. Sin dejar de
rodearla con un brazo, la condujo hasta la cama.
Llena de culpa y de placer, Kathleen se encaram a ella y se meti bajo las

sbanas.
Devon se qued de pie y encendi una cerilla. Tras el breve chisporroteo
azul se vio el brillo de la llama de la vela.
El cuerpo se le tens cuando Devon se reuni con ella en la cama. No haba
ninguna duda de adnde conducira aquello: una no se acostaba con un hombre
desnudo en su mxima plenitud y esperaba acabar la noche siendo virgen. Pero
tambin saba dnde no iba a conducirla. Haba visto la cara de Devon en
Nochebuena mientras ella cargaba la hija pequea del arrendatario. Se haba
quedado helado de miedo un breve y brutal instante.
Si decida dejar que las cosas fueran ms lejos, tendra que aceptar que,
fueran cuales fuesen sus planes para la finca, no incluan casarse y tener hijos.
Esto no es una aventura solt, y hablaba ms para s misma que para
l. Solo ser una noche.
A Devon, que estaba acostado de lado, le caa un mechn de pelo sobre la
frente mientras la miraba.
Y si quieres ms que eso? pregunt con voz ronca.
Seguir sin ser una aventura.
La acarici por encima de las sbanas, siguindole con la mano el contorno
de las caderas y del vientre.
Por qu te importa tanto esa palabra?
Porque las aventuras siempre terminan. Llamarlo as hara que fuera ms
difcil cuando uno de los dos quisiera dejarlo.
La mano de Devon se detuvo. La mir, y sus ojos azules estaban oscuros
como boca de lobo. La luz de la vela le parpadeaba sobre las curvas de las mejillas.
No pienso ir a ninguna parte. Le tom la mandbula con una mano y le
plant un beso fuerte y apremiante en los labios; un beso posesivo. Ella lo acept y
le dej hacer lo que quisiera, mientras l la tanteaba con una pasin agresiva.
Tras destaparla, se agach sobre el pecho de Kathleen. Cuando su aliento,
clido como el vapor, le atraves la fina batista del camisn, se le irgui el pezn.
Devon se lo toc con los dedos para marcar su tersa forma antes de cubrrselo con
la boca y lamrselo por encima de la tela. Una vez le hubo mojado la batista con la
lengua, la refresc sobre su pezn soplndola suavemente.
Con un gemido, intent desabrocharse los botoncitos del canes del
camisn tirando de ellos frenticamente.
Devon le sujet las muecas a cada lado del cuerpo, y la retuvo as
fcilmente mientras le segua succionando y mordisqueando la piel por encima de
la prenda. Despus se situ entre sus muslos separados, y el peso de su cuerpo le
result estimulante. Mientras se mova sin poder soltarse, not la presin cada vez
mayor de su miembro viril, cuya deliciosa friccin los dej a ambos sin aliento.
Tras soltarle las muecas, Devon se concentr en la hilera de botones de su

canes, que empez a desabrochar meticulosamente. El camisn se le haba subido


hasta las caderas, de modo que notaba el calor tenso e ntimo de su miembro en la
parte interior de su muslo.
Cuando el ltimo botn estuvo desabrochado, Kathleen desfalleca y
jadeaba.
Finalmente, Devon le pas la prenda por la cabeza y la ech a un lado.
Arrodillado, con las piernas dobladas debajo de los muslos de ella, se le qued
observando fijamente el cuerpo iluminado por la vela. El pudor se apoder de ella
al caer en la cuenta de que era la primera vez que la vea completamente desnuda,
y movi las manos instintivamente para taparse. l se las sujet y se las separ del
cuerpo.
Por Dios, cmo la miraba! Lo haca con dureza y con ternura a la vez
mientras la devoraba con los ojos.
Eres la cosa ms bonita que he visto en mi vida dijo con voz
ligeramente ronca.
Le solt las manos y le desliz las puntas de los dedos por el vientre
dejndole un rastro de fuego en la piel hasta el delicado tringulo de la
entrepierna. Se le qued atrapado un gemido silencioso en la garganta cuando
Devon empez a jugar con ella, acaricindole los finos rizos y hurgndole en la piel
ntima que haba debajo.
Cerr los puos y los dej caer a sus costados. La respiracin de Devon
empez a ser ms brusca debido al deseo, pero sus manos siguieron siendo
cariosas para acariciarle suavemente la piel y masajersela con los pulgares de
modo incitante. Las sensaciones que le provocaba le recorran todo el cuerpo hasta
que ya no pudo evitar retorcerse hacia arriba sin poder contenerse.
Tranquila murmur Devon, ponindole la palma de la mano en el
vientre. Le desliz los dedos entre los muslos para acariciarle el capuchn de su
sexo, lo que le provoc un calor vibrante. Kathleen se estremeci y cerr los muslos
a cada lado de las caderas de Devon.
El pulgar de Devon gir en la abertura del sexo de Kathleen y, una vez
humedecido, regres al capuchn excitado.
Las cosas que saba hacer eran escandalosas.
Cerr los ojos y volvi la cara, acalorada, mientras l la segua acariciando
sensualmente, de modo que estaba cada vez ms mojada y excitada, hasta que le
dej el sexo dolorosamente sensible. Not que descenda de nuevo el pulgar para
incitarla y acariciarla... presionando hacia el interior de su cuerpo. Cuando
profundiz la penetracin, le doli, pero Devon fue extremadamente tierno. Abri
los dedos sobre el monte de Venus y se lo masaje con un ritmo suave y pausado.
Kathleen solt un grito ahogado. Se derreta de placer por dentro mientras tensaba
y relajaba las nalgas con un anhelo desvergonzado.

Le apart la mano del cuerpo, y ella gimi para quejarse. La silueta oscura
de la cabeza y las espaldas anchas de Devon se cernan sobre ella mientras le
sujetaba las rodillas y se las separaba. Ella levant las caderas hasta que dej
descaradamente dispuesto el sexo. Se oy gruir a s misma cuando l se agach
sobre ella y le pas la lengua por la suave unin de sus labios. Al llegar al
capuchn, se lo chup y acarici sin piedad para provocarle un xtasis que le
recorri todo el cuerpo, y sigui hacindolo sin descanso hasta llevarla al orgasmo.
Cuando el clmax fue remitiendo, Devon le deposit las caderas sobre la
cama. Le bes los labios y, al hacerlo, su lengua posea un sutil sabor ertico. Ella le
recorri con las manos el musculoso vientre hasta tocarle, titubeante, el miembro
en ereccin. Estaba ms duro de lo que haba imaginado que poda estar la carne
humana, y su piel era ms suave que la seda. Para su sorpresa, not un latido
fuerte entre los dedos.
Con un sonido grave, Devon se acomod entre sus piernas y se las separ
ms.
Torpemente, lo guio para que se situara. l la presion hasta que su cuerpo
empez a ceder, insistiendo incluso cuando el creciente dolor la hizo retroceder. Se
abri paso por la abertura cerrada hasta que ella, boquiabierta, solt un tenue grito
y se qued rgida al notar aquel ardor.
Devon se detuvo y le murmur palabras cariosas y tranquilizadoras. Para
intentar calmarla, le acarici las caderas y los muslos, mientras su cuerpo se
cerraba alrededor del de l con fuerza. La acerc ms a l, de modo que sus
vientres se tocaban, y ella notaba su calor en lo ms profundo de sus entraas.
Poco a poco, sus msculos internos cedieron como si se dieran cuenta de que era
intil resistirse.
As le susurr Devon al notar que se relajaba. Le bes la mandbula y el
cuello, y la mir mientras empezaba a empujar despacio y con cuidado. El placer
cubri sus rasgos duros y le adorn de color rosado las mejillas. Cuando alcanz el
orgasmo, le puso los labios en los de ella mientras su cuerpo se estremeca
violentamente.
Se retir y le deposit el miembro duro en el vientre. Una oleada de calor los
invadi, mientras l hunda la cara en el pelo de Kathleen con un gruido.
Kathleen lo abraz con fuerza, saboreando los temblores de satisfaccin que
le recorran el cuerpo. Cuando Devon recobr el aliento, la bes lentamente como
un hombre saciado que disfruta de su botn.
Pasado un rato, Devon se levant de la cama y regres con un vaso de agua
y un pao hmedo. Mientras ella beba vidamente, l limpi los restos de su acto
sexual.
No quera lastimarte murmur mientras le pasaba el pao por la zona
dolorida entre los muslos.

Yo estaba preocupada por ti confes Kathleen, que le devolvi el vaso


vaco. Tena miedo de que te hicieras dao.
Cmo? se burl mientras dejaba el vaso y el pao. Cayndome de
la cama?
No, con toda esa actividad tan enrgica.
No era enrgica. Era comedida. Se reuni con ella en la cama y la acerc
a l para recorrerle descaradamente el cuerpo con las manos. Maana por la
noche, te mostrar algo de energa anunci, besndole el hombro.
Tras rodearle la cabeza con los brazos, Kathleen le bes el reluciente cabello
moreno.
Devon dijo con cautela, seguramente no querr compartir tu cama
maana por la noche.
Devon alz la cabeza para mirarla, preocupado.
Si te duele demasiado, me limitar a abrazarte asegur.
No es eso. Le apart un mechn que le haba cado sobre la frente.
Como ya te dije, no quiero tener una aventura.
Creo que tendramos que empezar a definir las cosas coment despacio
con pinta de estar desconcertado. Ahora que ya nos hemos acostado juntos, qu
diferencia hay si volvemos a hacerlo maana por la noche?
Kathleen se mordi el labio, preguntndose cmo podra hacrselo
entender.
Devon dijo por fin, qu pauta siguen habitualmente tus relaciones
con las mujeres?
No hay ninguna pauta. Era evidente que no le haba gustado la
pregunta.
Estoy segura de que todas empezaron igual coment Kathleen en tono
neutro mientras le diriga una mirada escptica. Te interesaste por alguien y,
despus de coquetear e irle detrs, la acabaste seduciendo.
Siempre estaban muy dispuestas solt con el ceo fruncido.
Estoy segura de ello afirm Kathleen al mirar al hombre
magnficamente formado que tena al lado. No es ningn esfuerzo acostarse
contigo, desde luego.
Entonces por qu...?
Espera murmur. Cunto duraba normalmente la relacin una vez
la iniciabais? Unos aos? Unos das?
Por trmino medio, unos meses dijo Devon secamente.
Y durante ese tiempo, visitabas la cama de la dama en cuestin cuando te
iba bien. Hasta que al final te cansabas de ella. Hizo una pausa. Supongo que
solas ser t quien le pona fin?
Empiezo a sentirme como si estuviera ante el juez solt con el ceo

fruncido.
Supongo que eso significa que s.
Devon apart los brazos de ella y se incorpor.
S. Siempre era yo quien le pona fin. Le daba un regalo de despedida, le
deca que siempre atesorara nuestros recuerdos juntos y me iba lo ms rpido
posible. Qu tiene que ver esto con nosotros?
A esto me refiero cuando digo que no quiero tener una aventura
respondi con franqueza Kathleen mientras tiraba ms de las sbanas para taparse
los pechos. No quiero que creas que estar disponible cada vez que desees
satisfacer tus necesidades. No quiero que ninguno de los dos tenga ningn derecho
sobre el otro. No quiero complicaciones ni la posibilidad de un escndalo, y no
deseo un regalo de despedida.
Qu diablos quieres?
Empez a doblar tmidamente la punta de la sbana en pequeos pliegues.
Supongo que... me gustara pasar la noche contigo de vez en cuando,
cuando ambos lo deseemos. Sin obligaciones ni expectativas.
Define de vez en cuando. Una vez a la semana?
No me gustara programarlo dijo con una carcajada tras encogerse de
hombros. No podramos dejar que pasara de una forma sencilla y natural?
No respondi Devon en tono glacial. A los hombres nos gusta tener
las cosas programadas. No nos gustan las preguntas sin respuesta. Preferimos
saber qu va a suceder y cundo.
Incluso en cuestiones ntimas?
Especialmente en cuestiones ntimas. Maldita sea, por qu no puedes ser
como las dems mujeres?
Los labios de Kathleen esbozaron una sonrisa irnica y apesadumbrada.
Y darte todo el control? Meterme en la cama de un brinco cuando
chasquees los dedos, tan a menudo como t quieras, hasta que pierdas el inters en
m? Y despus, supongo que tendra que quedarme en la puerta esperando mi
regalo de despedida.
A ti no te tratara as aclar Devon, que contrajo un msculo de la
mandbula con ojos centelleantes.
Claro que lo hara. As era como trataba siempre a las mujeres.
Lo siento, Devon, pero no puedo hacerlo a tu manera. Tendremos que
hacerlo a la ma o no hacerlo.
Que me aspen si entiendo cul es tu manera! exclam, crispado.
Te he enojado dijo Kathleen con pesar. Quieres que me vaya?
Ni hablar. Devon la recost en la cama y se inclin sobre ella. Despus,
le quit la sbana con un movimiento brusco. Como no tengo ni idea de cundo
volvers a dejarme acostarme contigo tendr que aprovechar al mximo mis

oportunidades.
Pero estoy dolorida se quej Kathleen, que se protegi instintivamente
los pechos y la entrepierna con las manos.
No voy a hacerte dao le gru Devon con la cabeza apoyada en el
vientre. Le mordisque el borde del ombligo y, a continuacin, le meti la lengua
en el huequecito, lo que le hizo soltar un grito ahogado. Lo repiti lentamente, y
una vez ms, hasta que not que ella se estremeca.
Mientras le iba descendiendo la boca por el cuerpo, el corazn empez a
latirle a Kathleen con fuerza, y se le nubl la vista. Apart las manos y permiti
que le separara fcilmente los muslos, que se le haban relajado. Con una
delicadeza diablica, la excit con los labios, los dientes y la lengua hasta llevarla al
borde del clmax, pero sin permitirle nunca alcanzarlo. La sujetaba entre los codos
para infligirle aquel tormento enloquecedor hasta que se oy a s misma suplicar.
La penetr con la lengua profunda y regularmente para provocarle una serie de
espasmos desgarradores. Kathleen le sujet la cabeza con manos temblorosas para
que no se apartara de ella. l la lami y la sabore como si no lograra saciarse, y
ella ronrone y arque el cuerpo, siguiendo su ritmo. Cuando por fin se calm se
estir debajo de l con un suspiro de agotamiento.
Devon volvi a empezar.
No pidi con una carcajada temblorosa. Por favor, Devon...
Pero ya le estaba tirando de la piel de aquella zona sensible de una forma
tan decidida e implacable que no le qued otra que rendirse con un gemido. La
vela se apag y las sombras volvieron a apoderarse de la habitacin hasta que no
qued nada ms que oscuridad y placer.

27
Los das de enero pasaban lentamente y Kathleen se mantena firme en su
negativa de dejar que Devon ocupara su cama. De un plumazo haba asumido el
control de la relacin. Como consecuencia de ello, Devon estaba constantemente
dominado por una mezcla de indignacin, deseo y autntico desconcierto, en
proporciones variables.
Habra sido ms fcil que se hubiera entregado a l por completo o que lo
hubiera rechazado del todo, pero en lugar de eso haba convertido la situacin en
algo pasmosamente confuso.
Qu tpico de una mujer!
Cuando ambos lo deseemos, haba dicho, como si no supiera que l
siempre la deseaba.
Si era una estrategia para volverlo loco haciendo que la deseara sin saber
cundo podra tenerla, estaba funcionando a las mil maravillas. Pero la conoca lo
bastante bien como para estar seguro de que no era una manipulacin deliberada.
Saber que estaba intentando protegerse de l empeoraba de algn modo ms las
cosas. Comprenda sus motivos; hasta crea que poda estar de acuerdo con ellos en
principio, pero aun as, lo estaba enloqueciendo.
No poda cambiar su forma de ser, y Dios saba que tampoco quera hacerlo.
Jams podra entregar su corazn, ni su libertad. Sin embargo, hasta entonces no se
haba dado cuenta de que era casi imposible tener una aventura con una mujer que
estaba igual de decidida a conservar su corazn, y tambin su libertad.
Por su parte, Kathleen era la misma de siempre: habladora, seria, divertida,
dispuesta a discutir cuando no estaba de acuerdo con l.
Era l quien estaba distinto. Se haba obsesionado con Kathleen, y estaba tan
fascinado con todo lo que pensaba y haca que no poda apartar los ojos de ella. La
mitad del tiempo quera hacer todo lo posible para que fuera feliz, mientras que el
resto del tiempo estaba tentando de estrangularla. Nunca haba experimentado
una frustracin tan angustiosa. La deseaba, deseaba mucho ms de lo que ella
estaba dispuesta a darle.
Se haba visto reducido a perseguirla, a intentar pillarla en algn rincn
como un lord lascivo hara con una criada. La acariciaba y besaba en la biblioteca,

le meta una mano por debajo de la falda en la escalera trasera. Una maana,
despus de haber ido a dar con ella un paseo a caballo, la llev a un rincn oscuro
del cuarto para arneses, y la engatus y acarici hasta que finalmente obtuvo lo
que quera apoyndola en la pared. E incluso entonces, en los momentos
posteriores a un orgasmo esplndido, quiso ms. Cada segundo del da.
El resto de la casa tena que haberse fijado en lo ensimismado que estaba
con Kathleen, pero hasta entonces nadie se haba atrevido a decir ni una palabra.
West, sin embargo, le pregunt al final por qu haba cambiado sus planes de
regresar a Londres a mediados de mes.
Se supona que te marchabas maana con Winterborne dijo. Por qu
no vas con l? Tendras que estar en Londres, preparando las negociaciones del
arrendamiento de las tierras. Lo ltimo que o es que iban a empezar el da uno de
febrero.
Los abogados y los contables pueden prepararlas sin m respondi
Devon. Puedo quedarme aqu, donde se me necesita otra semana ms por lo
menos.
Se te necesita para qu? pregunt West con un resoplido.
Entre las renovaciones de la casa, las zanjas de drenaje, la plantacin de
setos y la trilla, creo que encontrar algo que hacer insisti Devon con los ojos
entrecerrados.
Regresaban a la casa desde un granero cercano a las cuadras, donde estaba
almacenada una trilladora a vapor que acababa de llegar a la finca. Aunque haban
comprado el equipo de segunda mano, pareca estar en un estado excelente. West
haba ideado un plan por el que varias familias usaran y compartiran la mquina
por turnos.
Yo puedo administrar la finca sostuvo West. Seras de ms utilidad
en Londres, encargndote de nuestros problemas econmicos. Necesitamos dinero,
especialmente ahora que hemos decidido conceder reducciones y exoneraciones
del alquiler a los arrendatarios.
Te dije que deberamos haber esperado antes de hacerlo suspir Devon,
tenso.
Esas familias no pueden esperado. Y, a diferencia de ti, yo no puedo
quitarles el pan de la boca a nios hambrientos.
Hablas como Kathleen murmur Devon. Llegar a un acuerdo con
Severin lo ms rpido posible. Sera ms fcil si delegara las negociaciones en su
director, pero por alguna razn, est decidido a llevarlas en persona.
Como ambos sabemos, no hay nada que guste ms a Severin que discutir
con sus amigos.
Lo que explica por qu no tiene ms. Hizo una pausa frente a la entrada
de la casa, se meti las manos en los bolsillos y alz los ojos hacia la ventana del

saln del primer piso. Helen estaba tocando el piano y una exquisita meloda
rasgaba el aire con tanta delicadeza que casi poda pasarse por alto que el
instrumento estaba desafinado.
Maldita sea, estaba cansado de las cosas que haba que reparar.
Hablaste a Winterborne sobre Helen? pregunt West tras seguir su
mirada.
S. Quiere cortejarla.
Estupendo.
Ahora apruebas un enlace entre ellos? pregunt Devon con las cejas
arqueadas.
En parte.
Qu quieres decir, en parte?
La parte de m que adora el dinero y no quiere ir a parar a la crcel cree
que es una idea esplndida.
No nos enfrentaramos a penas de crcel. Solo a la bancarrota.
Un destino peor que la deuda brome West, y se encogi de hombros
. He llegado a la conclusin de que no sera un mal partido para Helen. Si no se
casa con l, tendr que elegir entre la escoria de la aristocracia.
Devon dirigi una mirada especulativa hacia la ventana.
He estado pensando en llevarme a la familia a Londres conmigo
murmur.
A toda la familia? Dios mo, por qu?
Hara que Helen estuviera ms cerca de Winterborne.
Y hara que Kathleen estuviera ms cerca de ti solt West directamente.
Al ver la mirada atenta de Devon, prosigui en tono irnico: cuando te dije que
no la sedujeras, fue porque me preocupaba su bienestar. Ahora parece que me
tendra que haber preocupado igualmente por el tuyo. Hizo una pausa
deliberada. Actualmente no eres el mismo, Devon.
Djalo pidi, tenso.
Muy bien. Pero te dar otro consejo; yo no mencionara nada a Kathleen
sobre tus planes para Helen. Est decidida a ayudar a esas tres chicas a encontrar la
felicidad coment West con una sonrisa forzada. Al parecer, todava no se ha
dado cuenta de que en esta vida la felicidad es opcional.

Cuando Kathleen entr en el comedor para tomar el desayuno, se encontr


con que Helen y las gemelas no estaban. West y Devon estaban sentados a la mesa
leyendo el correo y los peridicos, mientras un lacayo les retiraba los platos y los
cubiertos usados.
Buenos das dijo. Los dos hombres se levantaron automticamente

cuando ella entr en la habitacin. Ya han acabado las chicas?


Helen est acompaando a las gemelas a la granja de los Lufton asinti
West.
Con qu objeto? pregunt mientras Devon la ayudaba a sentarse.
Fue una sugerencia ma le explic West. Los Lufton se han ofrecido a
quedarse con Hamlet, siempre y cuando nosotros asumamos los gastos de
construccin de un corral y un recinto cubierto. Las gemelas estn dispuestas a
separarse del cerdo si el seor Lufton les garantiza personalmente su bienestar.
Cmo ha sido esto? sonri Kathleen. El lacayo le trajo una bandeja con
t y se la sostuvo mientras ella pona dos cucharadas de hojas en una pequea
tetera.
West aplic una racin abundante de mermelada a una tostada.
Dije a las gemelas, con el mayor tacto posible, que lamentablemente
Hamlet no haba sido emasculado en su infancia, como debera. No tena ni idea de
que ese procedimiento era necesario, o me habra asegurado de que se lo hicieran.
Emasculado? pregunt Kathleen, perpleja.
West simul unas tijeras con dos dedos.
Oh.
Permanecer, esto... intacto lo ha vuelto no apto para un posterior
consumo, por lo que no hay razn para temer que acabe en la mesa del comedor.
Pero se ir volviendo cada vez ms agresivo al pasar la pubescencia. Al parecer,
tambin oler mal. Ahora solo sirve para una cosa.
Te refieres a...? dijo Kathleen.
Podrais dejarlo para despus de desayunar? pregunt Devon desde
detrs del peridico.
Ya te lo explicar luego respondi West, sonriendo a Kathleen a modo
de disculpa.
Si vas a hablarme sobre las molestias de tener a un macho sin castrar en la
casa solt Kathleen, ya soy consciente de ellas.
West se atragant con la tostada. No se oy el menor sonido donde estaba
Devon.
El lacayo regres con el t, y Kathleen se sirvi una taza. Despus de que le
hubiera aadido azcar y hubiera dado un sorbo a la bebida humeante, se le acerc
el mayordomo.
Milady dijo a la vez que le ofreca una bandejita de plata que contena
una carta y un abrecartas con el mango de marfil.
Al tomar la carta, vio con alegra que era de lord Berwick. Abri el sobre,
devolvi el abrecartas a la bandejita y empez a leer en silencio. La misiva
empezaba de una forma bastante inocua, asegurndole que la familia Berwick
estaba bien. A continuacin, pasaba a describirle un esplndido potro de pura

sangre que acababa de comprar. A mitad de la carta, sin embargo, lord Berwick
haba escrito: Hace poco el administrador de las caballerizas de tu padre en
Glengarrif me cont algo preocupante. Aunque no pareca considerar necesario
que t estuvieras informada, tampoco se opuso a mi voluntad de hablarte sobre
una herida que tu padre sufri...
Cuando Kathleen intent dejar la taza en el platito, la porcelana repiquete.
A pesar de lo corriente que era aquel sonido, llam la atencin de Devon que, al
ver lo plida que estaba, dobl el peridico y lo dej sobre la mesa.
Qu pasa? le pregunt sin apartar de ella su penetrante mirada.
Nada grave respondi Kathleen. Se notaba las mejillas rgidas. El
corazn le haba empezado a palpitar de una forma desagradablemente rpida y
brusca mientras que el cors pareca impedirle respirar por completo. Baj de
nuevo los ojos hacia la carta y ley de nuevo el prrafo para intentar encontrarle
sentido. La carta es de lord Berwick. Me cuenta que mi padre sufri una herida
pero que ya se ha recuperado. No fue consciente de que Devon se haba movido
hasta que lo tuvo sentado a su lado tomndole con una mano clida la de ella.
Dime qu ha pasado. Su tono era muy dulce.
Kathleen mir la carta que sostena en la mano, respirando hondo para
intentar liberarse de la angustia que le oprima el pecho.
No... No s cunto tiempo hace. Al parecer, mi padre montaba en un
recinto cerrado, y el caballo lanz la cabeza hacia arriba. El impulso fue tal que mi
padre se golpe la cabeza en una viga de apoyo de madera. Se detuvo un
instante y neg con la cabeza, impotente. Segn el administrador de las
caballerizas, el golpe le doli y lo dej desorientado, pero el mdico le vend la
cabeza y le orden reposo. Estuvo en cama tres das y parece que ahora ya se siente
mejor.
Por qu no te avisaron de inmediato? pregunt Devon con el ceo
fruncido.
Kathleen se encogi de hombros, incapaz de responder.
Quiz tu padre no quiso preocuparte fue el comentario neutro de West.
Supongo que sera eso logr decir Kathleen.
Pero lo cierto era que daba igual si su padre quera que se preocupara por l
o no. Nunca haba sentido el menor cario por ella. Jams se haba acordado de su
cumpleaos, ni haba viajado para pasar unas vacaciones con ella. Tras la muerte
de su madre, no haba mandado a buscar a Kathleen para que fuera a casa a vivir
con l. Y cuando haba acudido a l para que lo consolara tras el fallecimiento de
Theo, le haba advertido que no esperara que hubiera un sitio para ella bajo su
techo, si quera vivir en Irlanda. Le sugiri que, en ese caso, regresara con los
Berwick o se estableciera por su cuenta.
Despus de tantos rechazos, Kathleen crea que tendra que haber dejado de

dolerle. Pero lo sinti tanto como las dems veces. Siempre haba albergado en
secreto la fantasa de que su padre pudiera necesitarla algn da, que mandara a
buscarla si sufra algn dao o enfermaba. Ella acudira de inmediato para
cuidarlo con ternura, y finalmente tendran la relacin que ella siempre haba
anhelado. Pero la realidad, como de costumbre, no se pareca en nada a su fantasa.
Su padre se haba lastimado, y no solo haba declinado mandar a buscarla, sino
que ni siquiera haba querido que lo supiera.
Mientras contemplaba borrosamente la carta de lord Berwick, no fue
consciente de la mirada que Devon diriga a su hermano. Solo supo que, cuando
apart la mano de la de Devon y la alarg hacia la taza de t, la silla de West estaba
vaca. Atnita, ech un vistazo a su alrededor. West haba salido con discrecin del
comedor, junto con el mayordomo y el lacayo, y haban cerrado la puerta al
hacerlo.
No tenas por qu pedirles que se fueran exclam Kathleen,
sonrojada. No voy a montar una escena. Procur beber el t, pero se le
derram un poco de lquido caliente y dej la taza, mortificada.
Ests disgustada coment Devon en voz baja.
No estoy disgustada. Es solo que... Se detuvo un instante y se pas una
mano temblorosa por la frente. Estoy disgustada admiti.
Devon la levant de la silla con una facilidad pasmosa.
Sintate conmigo murmur y la instal en su regazo.
Ya estaba sentada contigo. No tengo que sentarme en ti. Se encontr
posada de lado en su regazo con los pies colgando. Devon...
Shhh... Mientras le rodeaba la espalda con un brazo para sostenerla,
alarg la mano libre hacia la taza de t y se la llev a los labios. Kathleen dio un
sorbo de la bebida dulce y caliente. Los labios de Devon le rozaron la sien. Toma
un poco ms le murmur, y levant la taza para que bebiera de nuevo. Se sinti
bastante tonta al dejar que la consolara como si fuera una nia... y aun as una
sensacin de alivio empez a apoderarse de ella mientras permaneca recostada en
el pecho de Devon.
Mi padre y yo nunca hemos estado unidos explic finalmente. Nunca
he entendido por qu. Debo de tener algo, no s. l solo ha amado a una persona
en su vida, y esa persona era mi madre. Ella senta lo mismo por l, lo que es muy
romntico, pero... era difcil de entender para una nia.
De dnde sacaste un punto de vista tan perverso sobre el romanticismo?
pregunt Devon en un tono que se haba vuelto burln.
Lo mir sorprendida.
Amar a una sola persona en el mundo no es romntico, ni tampoco es
amor asegur Devon. Da igual lo que tus padres sintieran el uno por el otro,
eso no era excusa para que se quitaran de encima toda responsabilidad hacia su

nica hija. Aunque Dios sabe que te fue mejor viviendo con los Berwick. Le
apret una mano. Si quieres, enviar un telegrama al administrador de las
caballerizas para conocer mejor el estado de salud de tu padre.
Eso me gustara admiti Kathleen, pero seguramente molestar a mi
padre. Tanto mejor. Tom con la mano el camafeo de bano que llevaba en el
cuello y se lo puso bien. De pequea deseaba haber sido un nio confes, muy
seria. Crea que tal vez as se habra interesado por m. O quiz si fuera ms
bonita o ms inteligente.
Devon le rode una mejilla con la mano para obligarla a mirarlo a los ojos.
No puedes ser ms bonita ni ms inteligente, mi vida. Y habra dado igual
que fueras un nio. Eso jams fue el problema. Tus padres eran un par de zoquetes
egostas sentenci mientras le acariciaba la mejilla con el pulgar. Y puede que
tengas defectos, pero no ser digna de ser amada no es uno de ellos.
Durante esta ltima y extraordinaria frase, el volumen de voz de Devon se
redujo hasta llegar a ser casi un susurro.
Ella se lo qued mirando, paralizada.
Pens que no haba querido decir eso. Seguro que lamentaba haberlo hecho.
Pero se siguieron sosteniendo la mirada. Contemplar los ojos azules de
Devon era como ahogarse, como sumirse en una profundidad insondable,
consciente de que, tal vez, jams podra volver a salir a la superficie. Se estremeci
y logr desviar la mirada, con lo que rompi la conexin.
Ven a Londres conmigo oy que Devon deca.
Qu? pregunt, atnita.
Ven a Londres conmigo repiti Devon. Tengo que partir de aqu a
quince das. Trae a las chicas y a tu doncella. Ser bueno para todos, incluida t. En
esta poca del ao, no hay nada que hacer en Hampshire, y Londres ofrece un
sinfn de diversiones.
Sabes que eso es imposible solt Kathleen con el ceo fruncido.
Lo dices por el luto.
Claro que lo digo por eso.
No le gustaron las chispas de picarda que vio en los ojos de Devon.
Ya lo he pensado le cont este. Como no estoy familiarizado como t
con las normas del decoro, decid consultar a un dechado de virtudes de la
sociedad sobre qu actividades le estaran permitidas a las jvenes que estn en
vuestra situacin.
Qu dechado de virtudes? De qu ests hablando?
Tras acomodarla mejor en su regazo, Devon alarg la mano hacia el otro
lado de la mesa para tomar una carta que estaba frente a su silla.
T no eres la nica que ha recibido correspondencia hoy dijo, y sac la
carta del sobre con una floritura. Segn una famosa experta en lo concerniente al

luto, a pesar de que no es admisible asistir a una obra de teatro o a un baile, est
permitido ir a un concierto, a una exposicin en un museo o a una galera de arte
privada. Devon pas a leer en voz alta. Esta erudita dama escribe: Existe el
peligro de que la reclusin prolongada de personas jvenes pueda fomentar una
melancola duradera en naturalezas tan maleables. Si bien las chicas deben mostrar
el debido respeto al recuerdo del difunto conde, sera prudente y aconsejable a la
vez permitirles unos cuantos entretenimientos inocentes. Yo aconsejara lo mismo
en el caso de lady Trenear, cuya disposicin animada, en mi opinin, no soportar
largo tiempo un rgimen regular de monotona y soledad. Por lo tanto, le animo a
que...
Quin ha escrito esto? quiso saber Kathleen, arrebatndole la carta de
la mano. Quin puede haberse atrevido a...? Solt un grito ahogado al ver,
con los ojos abiertos como platos, la firma al final del texto. Dios mo. Lo
consultaste a lady Berwick?
Saba que no aceptaras ninguna opinin que no fuera la suya sonri
Devon, que hizo brincar un poco a Kathleen en sus rodillas.
La menuda y esbelta figura de Kathleen estaba escondida bajo susurrantes
capas de faldas y enaguas, las bonitas curvas de su cuerpo rgidamente
encorsetadas. Cada vez que se mova, un ligero aroma a jabn y a rosas flotaba
alrededor de ambos. Le recordaba uno de aquellos paquetitos aromticos que las
mujeres ponan en los tocadores y los armarios para que olieran bien.
Venga dijo, Londres no suena tan horrible, verdad? Nunca has
estado en la Casa Ravenel, y su estado es mucho mejor que el de este montn de
escombros. Gozars de nuevas vistas en un nuevo entorno. No pudo evitar
aadir en tono burln. Y, lo ms importante, yo estar a tu disposicin para
montarte cuando quieras.
No lo llames as solt Kathleen, frunciendo el ceo.
Perdona, eso ha sido algo chabacano. Pero, al fin y al cabo, soy un macho
sin castrar. Sonri al ver que la afliccin haba desaparecido de los ojos de
Kathleen. Plantatelo por el bien de las chicas la persuadi. Han estado de
luto ms tiempo que t. No se merecen un respiro? Adems, les resultara
beneficioso familiarizarse ms con Londres antes de la prxima temporada.
Cunto tiempo propones que nos quedemos? Dos semanas? pregunt
con el ceo fruncido.
Tal vez un mes.
Jug con las puntas de la corbata de seda de Devon mientras le daba
vueltas.
Lo comentar con Helen dijo.
Como presinti que cada vez estaba ms cerca de aceptar, decidi
presionarla un poco.

Vas a venir a Londres dijo con rotundidad. Te has convertido en un


hbito. Me da miedo lo que pueda empezar a hacer para reemplazarte si no ests
conmigo. Fumar. Crujirme los dedos.
Kathleen se volvi en su regazo para verlo mejor y le puso las manos en los
hombros de la chaqueta. Le devolvi la sonrisa.
Podras aprender a tocar un instrumento sugiri.
Devon la atrajo despacio hacia l y le susurr en las curvas mullidas y
dulces de su boca:
Pero t eres lo nico que yo quiero tocar.
Al orlo, Kathleen le rode el cuello con los brazos.
La postura que mantenan ambos era incmoda. Ella tena el cuerpo ladeado
y el rgido cors se le aferraba al torso. Los constrean capas de ropa que no
estaban pensadas para tener libertad de movimientos. A Devon, el cuello rgido de
la camisa se le clavaba en la piel, y la camisa se le haba empezado a remangar por
debajo del chaleco, mientras que los tirantes le tiraban incmodamente. Pero la
lengua de Kathleen jug con la de l con un movimiento coqueto, y eso bast para
excitarlo por completo.
Todava besndolo, Kathleen se retorci bajo el vestido. Entonces, baj la
mano hacia la falda y, para diversin de Devon, casi se cay al suelo. Mientras le
levantaba ms el cuerpo hacia l, Kathleen agit las piernas bajo la pesada tela
hasta que logr sentarse a horcajadas sobre l a pesar de dejar una cantidad
enorme de tejido atrapada entre ambos. Era ridculo que los dos se estuvieran
retorciendo en aquella puetera silla, pero le resultaba increblemente placentero
tenerla entre sus brazos.
Cuando Kathleen le desliz una mano por la parte delantera del cuerpo
hasta tomarle con la mano el miembro viril por encima de los pantalones, Devon
pas a la accin. Antes de darse cuenta de lo que haca, estaba hurgando con las
manos por debajo de la falda de Kathleen. Al encontrar la abertura de los calzones,
tir de la tela hasta que se rasg con un ruido satisfactorio, y la piel suave y
hmeda que l ansiaba qued al descubierto.
Cuando le introdujo dos dedos, ella gimi, y lanz ansiosa las caderas hacia
delante. Notaba la humedad y el calor del interior de su cuerpo vibrando a su
alrededor. Perdi la razn. Lo nico que le importaba era estar dentro de ella.
Retir los dedos y trat de desabrocharse con torpeza los pantalones. Para
ayudarlo, Kathleen empez a pelearse con los obstinados botones. Sus esfuerzos
terminaron estorbndolo de una forma que le habra hecho rer si no fuera porque
la deseaba con locura. De algn modo, acabaron en el suelo; Kathleen todava
sentada a horcajadas sobre l, con la falda inflada como un globo cubrindolos a
ambos como una gigantesca flor sobrenatural.
Bajo aquel revoltijo catico de tela, su cuerpo desnudo encontr el de ella. Se

situ, y antes incluso de poder guiarla, Kathleen ya haba descendido sobre l, y su


sexo mojado lo haba aceptado ms dentro que nunca. Los dos se estremecieron y
grueron al notar la textura aterciopelada de ella rodendolo con firmeza.
Le sujet los hombros y empez a girarse hacia un lado para procurar
invertir sus posiciones y dejarlo a l encima. l se resisti y la mantuvo sobre l
tomndola por las caderas. Mientras lo contemplaba con una expresin
anonadada, l le acarici las caderas y las nalgas con los dedos para deleitarse con
sus formas. Le mostr cmo deba moverse; la empuj hacia arriba y la baj
despus con cuidado. Demor el descenso lo suficiente para permitirle deslizarse
unos centmetros por l, y Kathleen solt el aire, temblorosa. Tras otro impulso de
las caderas de Devon, vino un sedoso descenso ertico.
Kathleen empez a moverse con vacilacin, totalmente ruborizada.
Instintivamente adapt su postura y le sigui el ritmo con una creciente confianza,
terminando cada vez con un movimiento hacia delante que absorba sus empujes
hacia arriba.
Por Dios, lo estaba montando, bien y con firmeza. Se daba placer a s misma
de una forma agresiva, cada vez ms deprisa, despertando en l una desbordante
lujuria que le hizo transpirar bajo la ropa. El sudor empez a formrsele en la
frente. Cerr los ojos para intentar controlarse, pero era terriblemente difcil al
ritmo que ella marcaba. No, era imposible.
Despacio, cario pidi con voz ronca mientras le sujetaba las caderas
con las palmas de la mano por debajo del vestido. Te deseo demasiado.
Ella se resisti, siguiendo con brusquedad, con el cuerpo tenso.
Devon se acercaba velozmente al clmax... Notaba que se intensificaba por
ms que l se esforzaba en demorarlo.
Kathleen dijo con los dientes apretados. No puedo... no puedo
contenerme...
Pero ella no lo oa, absorta en sus movimientos repetidos. Supo que
Kathleen haba llegado al orgasmo cuando not que se estremeca a su alrededor.
Una autodisciplina agnica le permiti quedarse quieto con todos los msculos
contrados y completamente tensos. Se oblig a esperar para permitir que ella
disfrutara, a pesar de que el corazn le amenazaba con explotarle debido al
esfuerzo. Logr darle diez segundos... los diez segundos ms insoportables de su
vida... Fue todo lo que pudo aguantar antes de llegar al orgasmo. Gruendo del
esfuerzo, trat de apartarla de l.
Lo que no haba previsto, sin embargo, era la fuerza de los muslos de
Kathleen, que, con los msculos de una amazona experta, le sujetaban con tal
tenacidad que ni siquiera un rabe de cuatrocientos kilos habra podido derribarla.
Mientras intentaba apartarse, not que ella usaba instintivamente aquellos
movimientos para aferrarse ms a l, y lo encerraba cada vez con ms fuerza entre

sus piernas. Era demasiado. Un clmax arrollador se adue de l, y lo inund de


un placer tan absoluto como la muerte. Se movi un par de veces ms mientras ella
lo montaba y le exprima hasta la ltima gota de sensacin del cuerpo sin piedad.
Devon gimi y volvi a desplomarse en el suelo.
Cuando el turbador xtasis fue remitiendo, se qued helado al caer en la
cuenta de que se haba corrido dentro de ella. Nunca lo haba hecho con ninguna
mujer. De hecho, siempre haba utilizado gomas para asegurarse de que eso no
sucediera. Pero haba supuesto arrogantemente que no tendra ningn problema
para retirarse al hacerlo con Kathleen, y lo cierto era que habra querido estar
dentro de ella sin ninguna barrera entre ambos.
El precio que podra tener que pagar por ello era impensable.
Kathleen yaca sobre l, y su liviano cuerpo se elevaba y descenda
siguiendo su respiracin agitada.
Lo siento mucho jade Kathleen, que pareca estar estupefacta. No
poda parar. No... no poda.
Devon guardaba silencio, intentando pensar en medio del pnico.
Qu hacemos ahora? pregunt Kathleen con la voz apagada.
Aunque saba las formas de evitar el embarazo, los detalles y los
pormenores de lo que haba que hacer despus de que el acto sexual hubiera
tenido lugar eran competencia de las mujeres.
He odo hablar de que se puede usar champn logr decir. Pero solo
tena una vaga idea de la forma en que se administraba una ducha vaginal
anticonceptiva, y por nada del mundo se arriesgara a daar a Kathleen
cometiendo un error.
Beber champn va bien? pregunt Kathleen, esperanzada.
Beberlo no, mi jovencita inocente solt con una sonrisa forzada. Pero
no importa, tendra que hacerse enseguida, y no hay tiempo.
El peso de Kathleen sobre su pecho haca que le dolieran las costillas. La
apart de l y se levant para vestirse con una eficiencia agresiva. Le tom la mano
que ella le alargaba y la ayud a ponerse de pie.
Al ver su expresin, Kathleen palideci.
Lo siento dijo de nuevo con voz temblorosa. Te aseguro que, pase lo
que pase, no te har responsable.
El miedo que Devon senta se transform al instante en rabia; aquellas
palabras le hicieron explotar como si fuera un barril de plvora.
Crees que eso importa lo ms mnimo, maldita sea? pregunt con
violencia. Ya soy responsable de mil cosas sin comerlo ni beberlo.
No quiero que me incluyas en esa lista solt Kathleen con toda la
dignidad que poda mostrar una mujer que estaba intentando volver a ponerse la
ropa interior en su sitio.

Por una vez, da igual lo que t quieras. Si hay un hijo, ninguno de los dos
puede hacer que no exista. Y tambin es mo. No pudo evitar mirarle
horrorizado la parte inferior del cuerpo, como si su simiente ya estuviera
arraigando en su vientre. Kathleen retrocedi un paso, y aquel pequeo
movimiento lo enfureci.
Cundo te vendr la menstruacin? pregunt, esforzndose por
moderar la voz.
En dos, o tal vez tres semanas. Te enviar un telegrama a Londres cuando
pase.
Si pasa solt con amargura. Y no tendrs que enviar un maldito
telegrama; vas a venir igualmente conmigo. No te molestes en preguntar por qu;
estoy cansado de tener que explicar cualquier decisin que tomo a todas las
personas de esta finca olvidada de Dios.
Antes de que Kathleen pudiera decir nada ms, se march como si el diablo
le pisara los talones.

28
El viaje en tren a Londres dur milagrosamente dos horas, por lo menos
cuatro veces menos de lo que habran tardado si hubieran ido en carruaje. Eso
result ser una suerte, ya que pronto fue evidente que a los Ravenel no se les daba
bien viajar.
El entusiasmo se haba apoderado de Pandora y Cassandra, que nunca
haban pisado antes un tren. Parlotearon y prorrumpieron en exclamaciones
mientras se movan por el andn de la estacin como palomas que picotean,
suplicando a West que les comprara ediciones de viaje de novelas de xito, a solo
un cheln cada una, emparedados empaquetados en unas ingeniosas cajitas de
papel y pauelos estampados con escenas buclicas. Cargadas de recuerdos, se
subieron al vagn de primera clase de la familia y se empearon en probar todos
los asientos antes de elegir el que preferan.
Helen haba insistido en llevar una maceta con una de sus orqudeas, cuyo
largo y frgil tallo haba estabilizado con un palito y un trozo de cinta. La orqudea
era un ejemplar raro y sensible de vanda azul. A pesar de lo poco que gustaba a
esa planta que la movieran de sitio, Helen crea que estara mejor con ella en
Londres. Llev la flor en su regazo todo el trayecto mientras contemplaba
ensimismada el paisaje que pasaba por la ventanilla.
Poco despus de que el tren saliera de la estacin, Cassandra se mare al
intentar leer una de las novelas. Cerr el libro y se acomod en su asiento con los
ojos cerrados, gimiendo alguna que otra vez cuando el tren se balanceaba.
Pandora, en cambio, no poda permanecer sentada ms de unos cuantos minutos
seguidos, y se levantaba de golpe para experimentar la sensacin de estar de pie en
un tren en marcha y trataba de ver el paisaje desde distintas ventanillas. Pero la
peor viajera fue con mucho Clara, la doncella personal de Kathleen, cuyo miedo a
la velocidad del tren demostr ser inmune a todos los intentos de tranquilizarla.
Cada pequea sacudida o cada ligero tumbo del vagn propiciaban un grito
temeroso de Clara hasta que Devon le dio una copita de brandy para aplacarle los
nervios.
Te dije que tendras que haberla puesto en el vagn de segunda clase con
Sutton coment Devon a Kathleen.

Durante la semana transcurrida desde el episodio del comedor durante el


desayuno, ambos haban procurado evitarse todo lo posible. Cuando estaban
juntos, como entonces, se refugiaban en una mutua y escrupulosa cortesa.
Me pareci que se sentira ms segura con nosotros respondi
Kathleen, que se volvi y vio que Clara dorma con la cabeza echada atrs y la boca
medio abierta. Parece estar mejor despus del traguito de brandy.
Traguito? Le dirigi una mirada sombra. Ya se ha tomado por lo
menos un cuarto de litro. Pandora lleva dndoselo de beber desde hace media
hora.
Qu? Por qu no has dicho nada?
Porque as se estaba callada.
Kathleen se levant de golpe y se apresur a quitar la licorera a Pandora.
Qu ests haciendo con esto, cielo?
He estado ayudando a Clara respondi la muchacha, mirndola con los
ojos muy abiertos.
Ha sido muy amable por tu parte, pero ya ha tomado suficiente. No le des
ms.
No s por qu le ha dado tanto sueo. Yo he tomado prcticamente la
misma cantidad de medicina que ella, y no estoy nada cansada.
Has bebido brandy? pregunt West desde el otro lado del vagn con
las cejas arqueadas.
Pandora se puso de pie y se dirigi a la ventanilla de enfrente para ver un
castro celta y un prado con ganado paciendo.
S. Cuando cruzbamos el puente sobre el agua, me puse un poco
nerviosa. Pero me tom un poco de medicina y me relaj bastante.
Desde luego dijo West, que observ la licorera medio vaca que
Kathleen tena en la mano antes de dirigir de nuevo los ojos a Pandora. Ven
conmigo, cielo. Cuando lleguemos a Londres, estars tan frita como Clara.
No digas sandeces. Tras dejarse caer en la silla vaca que West tena al
lado, Pandora discuti y se rio como una tonta un rato hasta que apoy la cabeza
en el hombro de su acompaante y se puso a roncar.
Finalmente llegaron a una de las dos naves de la estacin de ferrocarril de
Waterloo, llena de miles de pasajeros que buscaban el andn del que sala su tren.
El conductor y el carruaje nos esperan fuera de la estacin anunci
Devon tras ponerse de pie y erguir la espalda. Pedir a un mozo de carga que
ayude a Clara. Todos los dems, permaneced juntos. Cassandra, que ni se te ocurra
salir corriendo a mirar baratijas o libros. Helen, sujeta bien la orqudea por si te
empujan mientras nos abrimos paso entre el gento. En cuanto a Pandora...
Yo me encargo de ella asegur West, que levant a la chica que
languideca. Despierta, jovencita. Tenemos que marcharnos.

No me responden las piernas mascull Pandora con la cara hundida en


el pecho de West.
Rodame el cuello con los brazos.
Para qu? quiso saber, mirndolo con los ojos entrecerrados.
Para poder bajarte del tren a cuestas respondi West entre divertido y
exasperado.
Me gustan los trenes asegur, hipando mientras su primo la cargaba.
Oh, ir en brazos es mucho mejor que andar. Me siento tan piripuchi...
De alguna forma el grupo logr recorrer la nave de la estacin sin ningn
contratiempo. Devon dio instrucciones a los mozos de carga y los lacayos para que
cargaran el equipaje en un carro que ira detrs del carruaje. Sutton se encarg a
regaadientes de Clara, que tena tendencia a desplomarse y se dej caer como un
saco de patatas a su lado en el asiento del carro.
La familia se acomod en el interior del carruaje, mientras que West eligi
sentarse fuera, con el conductor. Mientras el vehculo dejaba atrs la estacin y se
encaminaba hacia el puente de Waterloo, una suave llovizna acompaaba el
descenso de una niebla griscea.
Estar cmodo fuera el primo West con este tiempo? pregunt
Cassandra, preocupada.
La ciudad llena a West de energa respondi Devon, asintiendo con la
cabeza. Querr echar un buen vistazo a todo.
Pandora se movi un poco y se incorpor para ver el paisaje.
Crea que todas las calles seran de adoquines de piedra coment.
Solo unas cuantas explic Devon. La mayora est pavimentada con
adoquines de madera, que permite afianzarse mejor a los caballos.
Qu altos son los edificios! observ Helen, que rodeaba
protectoramente la maceta con la orqudea con un brazo. Los hay que deben de
tener siete pisos como mnimo.
Las gemelas apoyaron la nariz en las ventanillas, con el rostro lleno de
entusiasmo a la vista de todo el mundo.
Chicas, los velos... empez a decir Kathleen.
Djalas que miren la interrumpi en voz baja Devon. Es la primera
vez que ven la ciudad.
Eso abland a Kathleen, que se recost de nuevo en su asiento.
Londres era una ciudad prodigiosa, llena de olores y de imgenes. En el aire
flotaba una mezcla de ladridos de perros, ruido de cascos de caballos, balidos de
ovejas, chirridos de ruedas de carruaje, gemidos de violines y de organillos,
fragmentos de canciones de vendedores callejeros y cantantes de baladas, y miles
de voces que discutan, regateaban, se rean y se llamaban unas a otras.
Los vehculos y los caballos circulaban fluidamente por las calles. Las aceras

estaban abarrotadas de peatones que andaban por la paja que se haba esparcido
por las zonas de paso y frente a los escaparates para absorber la humedad. Haba
vendedores ambulantes, hombres de negocios, vagabundos, aristcratas, mujeres
con todo tipo de vestimentas, deshollinadores con sus escobas maltrechas,
limpiabotas con taburetes plegables y cerilleras que cargaban fardos de cajas en la
cabeza.
No acabo de saber a qu huele el aire coment Cassandra al percibir los
aromas que se colaban por un hueco de la ventanilla corredera situada debajo del
pescante. Poda distinguirse una mezcla de humo, holln, caballos, estircol,
ladrillos mojados, pescado salado, carne roja, pan, empanadas, rollos de tabaco
aceitosos, sudor humano, la dulzura de la cera, el sebo y las flores, y el penetrante
olor metlico de la maquinaria de vapor. T cmo lo llamaras, Pandora?
Sobreoledor respondi Pandora.
Cassandra neg con la cabeza con una sonrisa compungida y rode los
hombros de su hermana gemela con un brazo.
Aunque el humo haba vestido de gris la calle y los edificios, una gran
cantidad de colores animaba el paisaje. Los vendedores callejeros empujaban
carretillas llenas de flores, frutas y verduras por delante de tiendas de las que
colgaban carteles pintados y que posean escaparates pintorescos. Podan verse
pequeos jardines e hileras de tilos entre las casas de piedra con columnas y
balaustradas de hierro.
El carruaje enfil Regent Street, donde hombres y mujeres vestidos a la
moda se paseaban frente a hileras de tiendas y clubes con unas majestuosas
fachadas adosadas. Devon abri la ventanilla corredera para gritar al conductor:
Vaya por Burlington Gardens y Cork Street.
S, milord.
Vamos a dar un pequeo rodeo anunci Devon, recostndose de nuevo
en su asiento. Me pareci que podra gustaros pasar ante los almacenes
Winterborne.
Pandora y Cassandra chillaron de felicidad.
Cuando tomaron Cork, la gran congestin de vehculos oblig al carruaje a
circular lentamente ante una hilera ininterrumpida de edificios con la fachada de
mrmol que se extenda a lo largo de toda la manzana. Una rotonda central
acristalada le aada cuatro metros y medio ms de altura.
A nivel de la calle, la fachada mostraba los escaparates ms grandes que
Kathleen haba visto jams, y la gente se apiaba para ver los exticos objetos que
se exponan en ellos. Unas arcadas con columnas y ventanas en forma de arco
adornaban las plantas superiores, mientras que una hilera de cpulas cuadradas
con ventanales coronaba un parapeto de mampostera en el tejado. Para ser un
edificio tan enorme, tena un aire agradablemente ligero y espacioso.

Dnde est la tienda del seor Winterborne? quiso saber Kathleen.


Devon parpade como si la pregunta lo hubiera sorprendido.
Todo esto son los almacenes Winterborne respondi. Parecen ser
varios edificios, pero solo es uno.
Kathleen mir llena de asombro por la ventanilla. La estructura ocupaba
toda la calle. Era demasiado grande para encajar en cualquiera de los conceptos
previos que ella tena de lo que era una tienda... Era un reino en s mismo.
Quiero ir a verlos afirm Cassandra categricamente.
No sin m exclam Pandora.
Devon no dijo nada con la mirada puesta en Helen como si tratara de
adivinarle el pensamiento.
Finalmente llegaron al extremo de Cork Street y tomaron South Audley
Street. Se acercaron entonces a una casa grande y esplndida, rodeada de una verja
de hierro con la entrada de piedra. Tena tal parecido al diseo de la poca de
Jacobo I de Eversby Priory que Kathleen supo que perteneca a los Ravenel.
El carruaje se detuvo, y las gemelas casi saltaron de l antes de que un
lacayo pudiera ayudarlas a bajar.
Nunca habas estado aqu? pregunt Devon a Kathleen cuando
entraban.
Vi el edificio por fuera una vez. No era decoroso visitar a un caballero
soltero en su casa respondi sacudiendo la cabeza. Theo y yo habamos
planeado residir aqu una vez terminado el verano.
Un caos coordinado llen el vestbulo mientras los sirvientes descargaban el
equipaje del carro y acompaaban a los miembros de la familia a sus habitaciones.
A Kathleen le gust el ambiente acogedor de la casa, con sus muebles slidos y
tradicionales, los suelos de taracea en roble y en cerezo y las paredes recubiertas de
cuadros de grandes maestros de la pintura clsica. El primer piso alojaba
dormitorios, un pequeo saln y una antesala. Despus subira al segundo piso,
que, por lo que Devon le haba contado, consista exclusivamente en una opulenta
sala de baile que ocupaba toda la extensin de la mansin, con puertas cristaleras
que daban a una terraza.
De momento, sin embargo, quera ir a su habitacin para refrescarse
despus del viaje.
Mientras Devon la acompaaba hasta el primer piso, fue consciente de una
extraa msica etrea que flotaba en el aire. Las delicadas notas no procedan de
ningn piano.
Qu es ese sonido? pregunt.
Devon se encogi de hombros, perplejo.
Entraron en el saln, donde Helen, Cassandra y Pandora se haban reunido
alrededor de una mesita rectangular. Las gemelas tenan el rostro iluminado de

entusiasmo, mientras que el de Helen era inexpresivo.


No habrs visto nada ms hermoso e ingenioso, Kathleen! exclam
Pandora.
Vio una caja de msica de por lo menos noventa centmetros de longitud y
treinta centmetros de altura. La reluciente caja color rosa palo decorada con
incrustaciones de oro descansaba sobre una mesa a juego.
Probemos otra pidi Cassandra a la vez que abra un cajn de la parte
delantera de la mesa.
Helen extrajo del interior de la caja un cilindro metlico, cuya superficie
estaba recubierta de centenares de puntitas tambin metlicas. El cajn contena
una brillante hilera formada por varios cilindros ms.
Cada cilindro interpreta una pieza musical distinta, sabes? dijo
Pandora animadamente a Kathleen. Puedes elegir lo que quieres or.
Kathleen asinti con la cabeza, maravillada.
Helen coloc un nuevo cilindro en la caja y accion una palanca. La enrgica
y alegre meloda de la obertura de Guillermo Tell llen la habitacin, lo que hizo
que las gemelas rieran.
Es suiza coment Devon, leyendo una placa del interior de la tapa.
Todos los cilindros contienen oberturas de peras. El beso, Zampa...
Pero de dnde ha salido? pregunt Kathleen.
Segn parece, la han trado hoy explic Helen, con la voz extraamente
tranquila. Para m. De parte del... seor Winterborne.
El grupo se qued en silencio.
Helen recogi una nota doblada y se la entreg a Devon. Aunque tena el
rostro sereno, los ojos le brillaban de asombro.
l... empez a decir, violenta. Es decir, el seor Winterborne... parece
creer que...
Le he dado permiso para cortejarte dijo Devon directamente, mirndola
a los ojos. Solo si t quieres. Si no...
Cmo? explot Kathleen, llena de rabia. Por qu no le haba
mencionado nada de eso Devon? Deba de haber imaginado que se opondra.
De hecho, se opona con todo su ser. Winterborne no era adecuado para
Helen en ningn sentido. Cualquiera lo vera. Casarse con l exigira a Helen tener
que adaptarse a una vida que le era totalmente ajena.
La obertura de Guillermo Tell flotaba por la habitacin con una alegra
espantosa.
De ninguna manera! espet Kathleen a Devon. Dile que has
cambiado de parecer.
Es Helen quien tiene que decidir lo que quiere dijo Devon con calma.
No t. Con aquella postura terca de la mandbula, tena exactamente el aspecto

del imbcil arrogante que haba visto al conocerlo.


Qu te ha prometido Winterborne? pregunt. Que va a ganar la
finca si se casa con Helen?
Lo comentaremos en privado solt Devon, mirndola con dureza.
Hay un estudio en la planta baja.
Cuando Helen hizo ademn de ir con ellos, Kathleen la detuvo tocndole
suavemente un brazo.
Djame hablar primero con lord Trenear, cielo le pidi en tono de
urgencia. Hay cosas personales que tengo que preguntarle. T y yo hablaremos
despus. Por favor.
Helen la contempl sin pestaear mientras la luz iluminaba sus
excepcionales ojos plidos. Cuando habl, lo hizo con una voz comedida y serena:
Antes de que comentis nada, quiero dejar algo claro. Confo en ti y te
quiero como si fueras mi propia hermana, querida Kathleen, y s que t sientes lo
mismo por m. Pero creo que veo mi situacin de forma ms pragmtica que t.
Dirigi la mirada hacia Devon para proseguir. Si el seor Winterborne tiene
intencin de hacerme una propuesta de matrimonio... no es algo que pueda
rechazar a la ligera.
Como no confiaba poder responder como era debido, Kathleen se trag la
indignacin. Se plante esbozar una sonrisa, pero tena la cara demasiado rgida.
As que se conform con dar unas palmaditas a Helen en el brazo.
Despus se volvi y se march de la habitacin, y Devon la sigui.

29
West tuvo la mala suerte de ir al estudio cuando Kathleen y Devon haban
elegido esa estancia para pelearse.
Qu est pasando? pregunt West, contemplando primero el
semblante tenso de uno y luego el del otro.
Helen y Winterborne explic Devon de manera sucinta.
Al ver la expresin acusadora en la cara de Kathleen, West hizo una mueca
y se tir de la corbata.
No es necesario que yo participe en la discusin, verdad? solt.
Sabas lo del noviazgo? pregunt Kathleen.
Puede murmur.
Entonces, s, qudate y explcame por qu no lo disuadiste de esta psima
idea.
Cundo he sido capaz de disuadiros a cualquiera de los dos de algo?
se defendi West, indignado.
Kathleen se volvi para fulminar a Devon con la mirada.
Si realmente quieres hacerle esto a Helen, entonces eres tan insensible
como cre al principio.
Hacer qu? Contribuir a que contraiga un matrimonio que le
proporcionar riqueza, una buena posicin social y una familia propia?
Una buena posicin en sus crculos sociales, no en los nuestros. Sabes
muy bien que la nobleza dir que se ha rebajado.
La mayora de gente que dir eso es la misma que no la querra ni
regalada si decidiera participar en la temporada. Devon se aproxim a la
chimenea y apoy las manos en la repisa de mrmol. La luz de las llamas le
jugueteaba en el rostro y en el cabello oscuro. Soy consciente de que
Winterborne no es el partido ideal para Helen. Pero no es tan desagradable como
lo pintas. Helen puede llegar incluso a amarlo con el tiempo.
Si le das tiempo suficiente, Helen podra convencerse a s misma de que
ama a una rata apestada o a un leproso desdentado replic Kathleen con
desdn. Eso no significa que deba casarse con l.
Estoy seguro de que Helen nunca se casara con una rata intervino

West.
Devon tom un atizador y aviv el fuego de la chimenea, lo que provoc
una tormenta de chispas danzarinas.
Hasta ahora, Helen nunca haba tenido ocasin de concretar ningn tipo
de enlace dijo, dirigiendo una mirada hosca a Kathleen por encima del
hombro. Lo que no pareces dispuesta a aceptar es que ningn caballero que se
precie va a preferir vivir en la pobreza con una chica a la que ama antes que en la
riqueza con una a la que simplemente soporta.
Puede que haya pocos asegur a la defensiva al ver su mirada
burlona. Puede que haya uno. Por qu no damos a Helen la oportunidad de
encontrarlo?
Eso significara renunciar a cualquier posibilidad de casarse con
Winterborne dijo West. Y si Helen no consigue a alguien durante la
temporada, no tendr nada.
En ese caso, podr vivir conmigo asegur Kathleen. Encontrar una
casita en el campo donde ella y yo vivamos de los ingresos de mi derecho vitalicio
sobre los bienes de mi difunto marido.
Tras volverse, Devon la mir desde la chimenea con los ojos entrecerrados.
Cmo encajo yo en tus planes de futuro? solt.
Se produjo un silencio hostil.
Realmente creo que yo no tendra que estar aqu dijo West mirando al
techo.
T puedes cuidar de ti mismo coment Kathleen a Devon. Helen, no.
No tendr a nadie que la proteja de Winterborne si l la maltrata.
Claro que lo tendr. West y yo siempre la protegeremos.
Tendrais que estar protegindola ahora.
Es esto tener familia? pregunt West, malhumorado, mientras se
diriga a grandes zancadas hacia la puerta. Discutir sin fin y hablar sobre
sentimientos desde que sale el sol hasta que se pone? Cundo narices podr hacer
lo que me plazca sin tener que dar explicaciones de ello a un puado de personas?
Cuando vivas solo en una isla junto a una palmera con un solo coco le
replic Kathleen. Y aun as, estoy segura de que encontraras demasiado
exigente al coco.
West los mir a ambos con amargura.
Ya estoy harto exclam. Si me disculpis, voy a encontrar una
taberna donde pueda pagar a una mujer ligerita de ropa para que se sienta en mi
regazo y aparente estar muy complacida conmigo mientras yo bebo copiosamente.
Al marcharse, cerr la puerta del estudio con una fuerza innecesaria.
Helen jams admitir lo que quiere dijo Kathleen con los brazos
cruzados y fulminando a Devon con la mirada. Se ha pasado toda la vida

intentando no ser ninguna molestia para nadie. Se casara con el mismsimo diablo
si pensara que as ayudara a la familia, y es muy consciente de que esto
beneficiara a Eversby Priory.
Ya no es una nia. Es una mujer de veintin aos. Es posible que no te
hayas fijado, pero hace un momento se comport con ms serenidad que ninguno
de nosotros. Y aadi con crueldad en voz baja: Y aunque pueda sorprenderte,
a lo mejor no le apetece que la tengas en un puo el resto de su vida.
Kathleen se lo qued mirando, abriendo y cerrando la boca mientras
buscaba las palabras. Cuando por fin habl, lo hizo con la voz cargada de aversin.
No me puedo creer que te haya dejado tocarme.
Incapaz de estar en la misma habitacin que l ni un segundo ms, se
march como una exhalacin del estudio y subi corriendo la escalera.

Ms de una hora despus, Kathleen y Helen tenan una conversacin muy


seria en la pequea antesala contigua al saln. Para consternacin de Kathleen,
Helen no solo pareca dispuesta a que Rhys Winterborne la cortejara, sino que
estaba realmente resuelta a ello.
No te quiere por las razones correctas coment Kathleen, intranquila.
Quiere una esposa que le favorezca para lograr sus ambiciones. Y, sin ninguna
duda, te considera una yegua de cra aristocrtica.
No es as tambin como los hombres de nuestra clase valoran a una
posible esposa? replic Helen con una ligera sonrisa.
Helen, tienes que admitir que l y t sois completamente distintos!
exclam Kathleen tras soltar un suspiro de impaciencia.
S, somos bastante diferentes admiti Helen. Por eso quiero actuar
con prudencia. Pero tengo mis propios motivos para aceptar el noviazgo. Y aunque
no deseo explicrtelos todos, te dir que sent un momento de conexin con l
cuando estuvo en Eversby Priory.
Mientras lo ayudabas a recuperarse de la fiebre? Porque en ese caso, eso
era lstima, no conexin.
No, fue despus. Y prosigui antes de que Kathleen pudiera poner ms
objeciones: S muy poco de l. Pero me gustara conocerlo ms asegur
mientras tomaba las manos de Kathleen y las apretaba con fuerza. Por favor, de
momento no te opongas al noviazgo. Por mi bien.
Muy bien concedi Kathleen a regaadientes.
Y en cuanto a lord Trenear se atrevi a decir Helen, no debes culparlo
por intentar...
Perdname, Helen la interrumpi Kathleen, pero puedo culparlo...
por varios motivos que t desconoces por completo.

A la maana siguiente, Devon acompa a las muchachas al Museo


Britnico. Kathleen habra preferido ir con West, pero l se alojaba en su piso
particular, que haba conservado incluso despus de trasladarse a Eversby Priory.
Todava indignada por el engao de Devon y por sus dolorosos comentarios
del da anterior, Kathleen evitaba hablar con l ms de lo estrictamente necesario.
Esa maana los dos blandan las palabras corteses y las sonrisas minsculas como
si fueran armas.
Ante la enorme cantidad de exposiciones artsticas del museo, las hermanas
Ravenel eligieron visitar en primer lugar la galera egipcia. Provistas de folletos y
de guas, se pasaron la mayor parte de la maana examinando todos los objetos
expuestos: estatuas, sarcfagos, obeliscos, animales embalsamados, objetos de
adorno, armas, utensilios y joyas. Dedicaron un buen rato a la piedra de Rosetta,
fascinadas por los jeroglficos grabados en su pulida superficie delantera.
Mientras Devon ojeaba una exposicin de armas cercana, Helen se acerc a
Kathleen, que estaba contemplando una vitrina llena de monedas antiguas.
Este museo es tan extenso que podramos venir todos los das durante un
mes y seguir sin haberlo visto todo coment.
Desde luego no a este ritmo sentenci Kathleen, al ver que Pandora y
Cassandra abran sus blocs de dibujos y empezaban a copiar parte de los
jeroglficos.
Estn disfrutando muchsimo asegur Helen, que haba seguido la
mirada de su cuada. Y yo tambin. Parece que anhelbamos ms cultura y
estmulos de los que Eversby puede ofrecernos.
Londres tiene una enorme oferta de ambas cosas dijo Kathleen, que
aadi, procurando sonar desenfadada: Supongo que el seor Winterborne tiene
eso a su favor. Jams te aburriras.
No, desde luego corrobor Helen, que hizo una pausa antes de aadir
con prudencia: Hablando del seor Winterborne, podramos invitarlo a cenar?
Me gustara darle las gracias en persona por la caja de msica.
S. Lord Trenear lo invitar si lo deseas respondi Kathleen con el ceo
fruncido. Pero sabes muy bien lo poco adecuada que es esa caja de msica. Fue
un regalo generoso y encantador, pero tendramos que devolverlo.
No puedo susurr Helen con el ceo fruncido. Le daara los
sentimientos.
Daara tu reputacin.
Nadie tiene por qu saberlo, no? No podramos considerarlo un regalo
para toda la familia?
Antes de responder, Kathleen pens en todas las normas que ella haba

infringido y en todos los pecados que haba cometido, algunos pequeos, otros
mucho ms atroces que aceptar un regalo inadecuado.
Por qu no? solt con una mueca de resignacin, y tom el brazo de
Helen. Ven a ayudarme a detener a Pandora; est intentando abrir un sarcfago.

Para consternacin y entusiasmo de Helen, Winterborne acept una


invitacin a cenar la siguiente noche. Le apeteca mucho verlo, casi tanto como lo
tema.
A Winterborne, que lleg puntualmente, le hicieron pasar al saln de la
planta baja, donde estaba reunida la familia Ravenel. Su figura imponente luca
con elegante sencillez unos pantalones y un chaleco gris con una chaqueta negra.
Aunque todava se estaba recuperando de la pierna rota, ya le haban quitado la
escayola y caminaba con la ayuda de un bastn de madera. Se le podra reconocer
fcilmente entre un montn de gente, no solo por su altura y corpulencia
caractersticas, sino tambin por el pelo negro y el cutis moreno. Aquel color de
piel, fruto, al parecer, de la influencia vasca en Gales, no era considerado
aristocrtico, pero a Helen le resultaba muy atractivo y especial.
La mirada de Winterborne se pos en ella. Al ver aquel brillo penetrante
enmarcado en unas pestaas negras, not un cosquilleo nervioso, pero conserv la
calma y le dirigi una sonrisa neutra. En aquel momento, dese tener la seguridad
suficiente como para decir algo encantador e insinuante. Para su disgusto, Pandora
y Cassandra, dos aos menores que ella, se sentan mucho ms cmodas con
Winterborne. Le divirtieron con tonteras como preguntarle si su bastn contena
una espada oculta (lamentablemente, no) y al describirle los perros momificados
de la galera egipcia.
Cuando el grupo pas al comedor, hubo un momento de confusin al ver
que las gemelas haban escrito las etiquetas con los nombres con jeroglficos.
Nos pareci que cada uno podra intentar averiguar cul era la suya les
inform Pandora.
Afortunadamente, yo ocupo la presidencia de la mesa coment Devon.
Esta es la ma asegur Winterborne, sealando una de las etiquetas, y
creo que lady Helen se sienta a mi lado.
Cmo lo ha sabido? pregunt Cassandra. Est familiarizado con los
jeroglficos, seor Winterborne?
He contado las letras respondi este con una sonrisa. Tom la etiqueta
y la observ detenidamente. Est muy bien dibujada, especialmente el pajarito.
Podra decir qu pjaro es? intervino Pandora, esperanzada.
Un pingino? aventur.
Te dije que pareca un pingino solt Cassandra a su hermana en tono

triunfal.
Es una codorniz explic Pandora a Winterborne con un suspiro. Mi
caligrafa es igual de mala en egipcio antiguo que en ingls.
Una vez todo el mundo estuvo sentado y los lacayos empezaron a servir,
Helen se volvi hacia Winterborne, decidida a sobreponerse a su timidez.
Veo que le han quitado la escayola, seor Winterborne. Confo en que la
pierna le est sanando bien.
Muy bien, gracias respondi Winterborne de modo comedido.
No tengo palabras para expresarle mi agradecimiento por la caja de
msica que me envi. Es el regalo ms bonito que he recibido nunca asegur
mientras se alisaba repetidamente la servilleta en el regazo.
Esperaba que le gustara.
Pues acert plenamente. Al mirarlo a los ojos, pens que algn da
aquel hombre podra tener derecho a besarla, a abrazarla ntimamente. Haran las
cosas misteriosas que haca un matrimonio. Empez a ruborizarse, de modo que
aquel color intenso y repetitivo que solo l pareca provocarle le acabara
cubriendo el rostro. Desesperada por detenerlo, baj la vista hacia el cuello de la
camisa de Winterborne, y todava un poco ms para seguir la perfecta lnea recta
de una costura hecha a mano.
Veo la influencia del seor Quincy se oy decir a s misma.
Lo dice por la camisa? pregunt Winterborne. S, Quincy ha sitiado
el contenido de todos los armarios, cajones y bales desde que lleg. Segn me
informa, hay que tener una habitacin separada con la nica finalidad de guardar
en ella la ropa.
Cmo est el seor Quincy? Se ha aclimatado ya a Londres?
Solo tard un da en hacerlo. Winterborne empez a describir entonces
lo mucho que le gustaba al ayuda de cmara su nueva vida y cmo ya se haba
familiarizado ms con los grandes almacenes que los empleados que llevaban
varios aos trabajando en ellos. Quincy haba hecho muchos amigos nuevos, con la
excepcin de la secretaria particular de Winterborne, con quien se discuta
constantemente. Aunque Winterborne sospechaba que, en el fondo, los dos
disfrutaban de esos intercambios.
Helen lo escuch atentamente, aliviada de que eso le ahorrara tener que
hablar. Pens en sacar el tema de los libros, o la msica, pero temi que pudiera
generar un conflicto de opiniones. Le habra gustado preguntarle por su pasado,
pero tal vez esa fuera una cuestin delicada, a la vista de su ascendencia galesa.
No, era ms seguro quedarse callada. Cuando sus constreidos comentarios ya no
permitieron mantener una conversacin, Winterborne se enfrasc en una charla
con West.
Temiendo que la encontrara aburrida, Helen picote la comida mientras lo

pasaba mal en silencio.


Finalmente, cuando los lacayos empezaban a retirar los platos, Winterborne
se volvi hacia ella.
Tocar el piano despus de cenar? le pregunt.
Lo hara, pero me temo que no tenemos.
No hay ningn piano en toda la casa? Hubo un destello calculador en
sus ojos oscuros.
No me compre uno, por favor se apresur a pedir Helen.
Eso provoc una sonrisa repentina de Winterborne; un blanco
despampanante en una piel color canela que a Helen le result tan atractivo que
not un agradable calor en las entraas.
En mis almacenes habr por lo menos doce pianos dijo. Los hay que
nadie ha tocado. Podra enviarle uno maana mismo.
Ya ha sido demasiado generoso solt Helen con los ojos desorbitados al
pensar que pudiera haber tantos pianos en un solo sitio. El mejor regalo que
podra hacerme es el de su compaa.
Significa eso que ha accedido a permitir que la corteje? le pregunt en
voz baja mirndola a los ojos. Cuando ella asinti tmidamente, se le acerc un
poco ms, apenas unos centmetros, pero eso hizo que se sintiera abrumada.
Entonces le brindar ms tiempo mi compaa murmur. Qu otros regalos
le gustaran?
Seor Winterborne, no es necesario que... contest, sonrojada.
Todava me estoy planteando lo del piano.
Flores dijo Helen rpidamente. Una lata de dulces, o un abanico de
papel. Pequeos gestos.
Por desgracia, soy famoso por mis grandes gestos dijo Winterborne con
una sonrisa.
Al terminar la cena, los caballeros se quedaron sentados a la mesa y las
damas se retiraron a tomar el t.
Has estado calladsima durante la cena, Helen exclam Pandora en
cuanto entraron en el saln.
Pandora le recrimin Kathleen en voz baja.
Pero es verdad. Ha estado ms callada que un muerto. Cassandra
acudi as en defensa de su hermana gemela.
No saba muy bien qu decirle admiti Helen. No quera meter la
pata.
Has hecho muy bien la felicit Kathleen. No es fcil conversar con
desconocidos.
Lo es si no te importa lo que dices le aconsej Pandora.
O lo que puedan opinar de ti aadi Cassandra.

Kathleen dirigi discretamente una mirada de desesperacin cmica a


Helen.
Nunca estarn preparadas para la temporada susurr, y su cuada
reprimi una sonrisa.
Al final de la velada, cuando Winterborne se estaba poniendo el sombrero y
los guantes en el vestbulo, Helen tom impulsivamente la maceta con la orqudea
que estaba en una mesita del saln y se la llev.
Seor Winterborne dijo, muy seria, me gustara mucho que se
quedara esto.
Winterborne la interrog con la mirada mientras ella le plantaba la maceta
en las manos.
Es una vanda azul, una clase de orqudea explic.
Qu debera hacer con ella?
Tal vez quiera ponerla en un sitio donde pueda verla a menudo. Recuerde
que no le gusta el fro ni la humedad, tampoco el calor ni la sequedad. Cuando se
encuentra en un nuevo ambiente, esta orqudea suele angustiarse, de modo que no
se alarme si se le marchita y le cae una flor. Generalmente, es mejor no ponerla
donde pueda haber corrientes de aire, o demasiado sol. O demasiada sombra. Y
nunca la deje junto a un frutero dijo, dirigindole una mirada alentadora.
Despus, le dar un preparado especial con el que rociarla.
Al ver que Winterborne contemplaba la flor extica que tena en las manos
entre desconcertado y reticente, Helen empez a lamentar su acto espontneo. No
pareca querer el regalo, pero ella tampoco poda pedirle ahora que se lo
devolviera.
No hace falta que se la quede si no la quiere coment. Lo entender...
La quiero. Winterborne la mir a los ojos y le dedic una leve sonrisa.
Gracias.
Helen asinti y observ con tristeza cmo se marchaba sujetando
firmemente la orqudea.
Le has dado la vanda azul solt Pandora, que se acerc, maravillada, a
su lado.
S.
La orqudea ms diablicamente temperamental de toda tu coleccin
aadi Cassandra tras situarse al otro lado de Helen.
S suspir Helen.
La matar en una semana afirm categricamente Kathleen. Como
cualquiera de nosotros.
S.
Por qu se la diste, entonces?
Quera que tuviera algo especial respondi Helen levantando las manos

con las palmas hacia arriba con el ceo fruncido.


Ya tiene miles de cosas especiales de todo el mundo seal Pandora.
Algo especial mo aclar Helen en voz baja, y nadie le pregunt nada
ms.

30
He esperado dos semanas para ver esto dijo Pandora con entusiasmo.
Yo he esperado toda mi vida asegur Cassandra, prcticamente
vibrando en el asiento del carruaje junto a ella.
Como haba prometido, Winterborne lo haba dispuesto todo para que
Kathleen y las hermanas Ravenel visitaran los grandes almacenes fuera del horario
de apertura para comprar todo el rato que quisieran. Haba ordenado a las
dependientas que dejaran expuestos en sus mostradores productos que pudieran
gustar a las jvenes, tales como guantes, sombreros y alfileres, y toda clase de
adornos. Las Ravenel podran ir a cualquiera de las ochenta y cinco secciones de
los almacenes, incluida la de libros, la de perfumera y la de comestibles.
Ojal el primo West estuviera aqu con nosotras dijo Pandora,
melanclica.
West haba regresado a Eversby Priory tras haber pasado menos de una
semana en Londres. Haba admitido a Kathleen que ningn rincn de la ciudad le
ofreca ya ninguna novedad.
Antes le haba explicado, me pasaba la vida haciendo siempre las
mismas cosas. Ahora no puedo dejar de pensar en lo que hay que hacer en la finca.
Es el nico lugar donde puedo ser til a alguien.
No haba disimulado sus ganas de volver a Hampshire.
Yo tambin echo de menos a nuestro primo asegur Cassandra.
Oh, yo no lo echo de menos solt pcaramente Pandora. Simplemente
estaba pensando que podramos comprar ms cosas si l estuviera aqu para
ayudarnos a llevar los paquetes.
Dejaremos aparte lo que elijis y pediremos que nos lo enven a la Casa
Ravenel maana indic Devon.
Quiero que recordis que el placer de comprar dura solo hasta que llega el
momento de pagar dijo Kathleen a las gemelas.
Pero nosotras no tenemos que hacerlo solt Pandora. Es lord Trenear
quien recibe todas las facturas.
Os recordar esta conversacin cuando no quede dinero para comprar
comida sonri Devon.

Te das cuenta, Helen? dijo Cassandra con alegra. Si te casas con el


seor Winterborne, te llamars igual que unos grandes almacenes!
Kathleen saba que la idea no resultaba atrayente a Helen, que no deseaba
ningn tipo de atencin ni de fama.
El seor Winterborne todava no ha propuesto matrimonio a Helen
coment serenamente.
Lo har dijo Pandora con seguridad. Ha venido a cenar por lo menos
tres veces, y nos ha acompaado a un concierto y nos ha dejado sentar en su palco
privado. Es evidente que el noviazgo va muy bien. Hizo una pausa y aadi con
algo de vergenza: Para el resto de la familia, por lo menos.
Le gusta Helen coment Cassandra. Lo veo por la forma en que la
mira. Como un zorro que se come un pollo con los ojos.
Cassandra la reprendi Kathleen. Mir a Helen, que tena los ojos
puestos en sus guantes.
Era difcil saber si el noviazgo estaba yendo bien o no. Helen se haba vuelto
enigmtica en cuanto al tema de Winterborne, y no revelaba nada de lo que haban
comentado o de cmo se senta. Hasta entonces, Kathleen no haba visto nada en
sus interacciones que indicara que pudieran gustarse mutuamente.
Kathleen haba evitado comentar el tema con Devon, porque saba que eso
les llevara a otra discusin intil. De hecho, no haba comentado con l gran cosa
durante las ltimas dos semanas. Tras las excursiones matutinas de la familia,
Devon sola dejarlas para reunirse con abogados, contables o ejecutivos de la
compaa ferroviaria, o para asistir a la Cmara de los Lores, que volva a estar en
sesin. La mayora de noches volva tarde, cansado y sin ganas de hablar despus
de haberse pasado todo el da siendo sociable.
Nunca admitira a nadie ms que a ella misma lo mucho que echaba de
menos su intimidad. Anhelaba sus conversaciones, entretenidas y amigables, y la
simpata y el consuelo que Devon le haba ofrecido. Ahora apenas poda mirarla a
los ojos. Su separacin le provocaba prcticamente un entumecimiento fsico. Era
como si nunca fueran a disfrutar otra vez en compaa del otro. Sombramente,
pensaba que tal vez fuera para mejor. Segua sin tener la menstruacin, pero
despus de la frialdad con que Devon haba tratado su posible embarazo y la
forma en que la haba engaado para que fueran a Londres simplemente como
pretexto para unir a Helen con Winterborne, nunca volvera a confiar en l. Era un
manipulador y un sinvergenza.

El carruaje lleg a las callejuelas de detrs de los almacenes Winterborne,


donde una de las entradas traseras les permitira acceder con discrecin al edificio.
Despus de que el lacayo abriera la portezuela y dispusiera un estribo porttil en la

acera, Devon ayud a las mujeres a bajar del vehculo. Kathleen fue la ltima en
salir, y solo le tom la mano enguantada el tiempo indispensable antes de
soltrsela. Unos trabajadores cruzaron el patio contiguo cargados con cajas que
llevaban al rea de carga y descarga de los almacenes.
Por aqu dijo Devon a Kathleen mientras les mostraba el camino hacia
una entrada en forma de arco. Las dems lo siguieron.
Un portero con uniforme azul abri una gran puerta de bronce y se toc el
sombrero con la mano a modo de saludo.
Bienvenido a los almacenes Winterborne, milord. A su servicio, seoras.
Cuando cruzaron la puerta, les entreg uno a uno un folleto. La tapa de color
azul y marfil estaba estampada con unas letras doradas que rezaban:
ALMACENES WINTERBORNE y debajo de eso: NDICE DE SECCIONES.
El seor Winterborne los est esperando en la rotonda central anunci
el portero.
Que las gemelas estuvieran totalmente calladas era seal de lo asombradas
y emocionadas que se sentan.
Los almacenes Winterborne eran un palacio de placeres, una cueva de
Aladino diseada para deslumbrar a sus clientes. El interior era fastuoso, con
paneles de roble tallados, techos de yeso moldeado y suelos de madera con
intrincadas incrustaciones de azulejos de mosaico. En lugar de los pequeos
espacios cerrados de las tiendas tradicionales, el interior de los almacenes
Winterborne era abierto y espacioso, con amplios arcos que permitan a los clientes
pasar con facilidad de una seccin a la siguiente. Unas relucientes araas
iluminaban los objetos fascinantes que ocupaban unas esplndidas vitrinas, y haba
ms tesoros an dispuestos ingeniosamente en los mostradores.
En un da de compras en los almacenes Winterborne, poda comprarse todas
las cosas de una casa, incluida la cristalera y la vajilla, utensilios de cocina,
herramientas, muebles, telas para tapizar, relojes, jarrones, instrumentos musicales,
obras de arte enmarcadas, una silla para el caballo, una nevera de hielo de madera
y toda la comida que se pondra dentro de ella.
Se acercaron a la rotonda central, de seis plantas de altura, cada una de ellas
enmarcada por unos balcones con adornos de voluta dorados. La coronaba una
cpula con vidrieras, volutas, rosetones y otras florituras. Winterborne, que estaba
de pie junto a un mostrador cubierto con un cristal, observando su contenido,
levant la vista cuando se aproximaron a l.
Bienvenidos dijo con una sonrisa en los ojos. Es lo que haban
esperado? La pregunta iba dirigida al grupo, pero haba fijado la mirada en
Helen.
Las gemelas empezaron a proferir exclamaciones de alegra y elogios,
mientras Helen sacuda la cabeza y sonrea.

Es todava ms imponente de lo que me haba imaginado dijo a


Winterborne.
Permtame que se lo muestre solt este antes de interrogar con la
mirada al resto del grupo y preguntar: Quiere alguno de ustedes
acompaarnos? O tal vez prefieran empezar a comprar? Seal un montn de
cestas de ratn situado cerca del mostrador.
Las gemelas se miraron entre s.
Comprar respondieron con decisin.
Los productos de confitera y los libros estn en esa direccin sonri
Winterborne. Los medicamentos y la perfumera, por all. Aqu detrs
encontrarn sombreros, pauelos, cintas y encaje. Antes de que hubiera
terminado siquiera la frase, las gemelas haban tomado una cesta cada una y se
haban marchado corriendo.
Chicas... empez a decir Kathleen, desconcertada ante su desenfreno,
pero ya no podan orla. Se dirigi a Winterborne con arrepentimiento. Por su
propia seguridad, procure no ponerse en su camino o lo arrollarn.
Tendra que haber visto cmo se comportaron las seoras el primer da de
mis rebajas semestrales le cont Winterborne. Hubo violencia. Gritos.
Preferira volver a tener el accidente de tren.
Kathleen no pudo evitar sonrer.
Winterborne acompa a Helen fuera de la rotonda.
Le gustara ver los pianos? oy Kathleen que le preguntaba.
Su tmida respuesta qued apagada al perderse de vista.
Devon se situ junto a Kathleen.
Cuando los miras, ves alguna vez a dos personas que sientan la menor
atraccin entre s? pregunt Kathleen pasado un largo e incmodo momento.
No dan muestras de sentirse a gusto con el otro, ni de compartir intereses. Hablan
como lo haran dos desconocidos en un mnibus.
Yo veo a dos personas que todava no han bajado la guardia en presencia
del otro fue lo que le respondi con total naturalidad.
Tras apartarse de un escaparate, Kathleen se dirigi a una elegante
exposicin de artculos de escritorio situada en otra zona de la rotonda. Una
bandeja lacada con frascos de perfume ocupaba el mostrador. Segn una plaquita,
el perfume estaba destinado especficamente a damas que desearan rociar su
correspondencia con una fragancia que, segn se garantizaba, no manchaba el
papel ni provocaba que la tinta se corriera.
En silencio, Devon se acerc a Kathleen y apoy las manos en el mostrador,
una a cada lado de ella. Kathleen inspir con fuerza. Acorralada por su cuerpo
fuerte y clido, no poda moverse. Not que Devon le rozaba la nuca con los labios.
Cerr los ojos con los sentidos fascinados por su vigor masculino. El calor de su

aliento le movi un mechn suelto de pelo que le caa sobre la nuca, y la sensacin
fue tan exquisita que tembl.
Vulvete le susurr.
Kathleen asinti con la cabeza sin decir nada, con el corazn acelerado.
Te echo de menos. Levant una mano y le acarici la nuca con una
sensibilidad ertica. Quiero acostarme contigo en tu cama esta noche. Aunque
solo sea para abrazarte.
Estoy segura de que no tendrs ningn problema para encontrar a una
mujer ansiosa por compartir la cama contigo solt con aspereza.
Devon se acerc lo suficiente para acariciarle la cara con la suya, de modo
que el roce de su mentn afeitado se la rozaba como la lengua de un gato.
Yo solo te quiero a ti asegur.
No deberas decir eso hasta que sepamos si estoy o no embarazada dijo
Kathleen, tensa del placer que le daba tenerlo tan cerca. Aunque ninguna de las
opciones solucionar las cosas entre nosotros.
Perdname le dijo con voz ronca tras darle un beso carioso en la
delicada piel de debajo de la mandbula y provocarle un escalofro de placer. No
tendra que haber reaccionado de ese modo. Ojal pudiera retirar todo lo que dije.
No fue culpa tuya; tienes poca experiencia en el acto amoroso. S mejor que nadie
lo terriblemente difcil que es retirarse justo en el momento en que quieres estar lo
ms cerca posible de alguien.
Anonadada por su disculpa, Kathleen sigui sin mirarlo. Detestaba la
vulnerabilidad que la haba invadido, el ataque de soledad y de deseo que la
incitaba a volverse y echarse a llorar en sus brazos.
Antes de que se le ocurriera una respuesta coherente, oy el bullicioso
parloteo de las gemelas y el golpeteo de una gran cantidad de objetos que se
entrechocaban al transportarlos juntos. Devon se alej de ella.
Necesitamos ms cestas dijo Pandora en tono triunfal al entrar en la
sala.
Las gemelas, que claramente se lo estaban pasando en grande, se haban
engalanado de un modo estrafalario. Cassandra luca una capa con capucha verde
y una pluma adornada con piedras preciosas sujeta en el pelo. Pandora llevaba una
sombrilla de encaje azul claro bajo un brazo y un par de raquetas de tenis bajo el
otro, adems de una diadema floreada en la cabeza que se le haba resbalado
parcialmente sobre un ojo.
Parece que ya habis comprado bastante solt Kathleen.
Oh, no, todava nos falta visitar ochenta secciones aclar Cassandra,
alarmada.
Kathleen no pudo evitar mirar a Devon, que estaba intentando, sin xito,
reprimir una sonrisa. Era la primera vez que lo haba visto sonrer de verdad desde

haca das.
Las chicas le entregaron con entusiasmo las cestas y empezaron a
amontonar objetos sin orden ni concierto en el mostrador: jabones perfumados,
polvos, pomadas, medias, libros, puntillas para cors, horquillas, flores artificiales,
latas de galletas, pastillas de regaliz, caramelos, un infusor metlico, calcetas
metidas en bolsas de malla, un juego de lpices de dibujo y un frasco de cristal
lleno de un lquido rojo vivo.
Qu es esto? pregunt Kathleen, que tom el frasco y lo observ con
recelo.
Un embellecedor contest Pandora.
Rosa en Flor intervino Cassandra.
Kathleen solt un grito ahogado al ver lo que era.
Es colorete. Nunca haba tenido un envase de colorete en las manos. Lo
dej en el mostrador y dijo con firmeza: No.
Pero Kathleen...
Nada de colorete insisti, ni ahora ni nunca.
Tenemos que realzar nuestro cutis protest Pandora.
No tiene nada de malo solt Cassandra. El frasco dice que Rosa en
Flor es un producto delicado e inofensivo. Lo pone aqu, lo ves?
Los comentarios que haran de ti si llevaras colorete en pblico no seran
delicados ni inofensivos, te lo aseguro. La gente supondra que eres una perdida. O
peor an, una actriz.
Qu piensas t de esto, primo? pregunt Pandora a Devon.
Esta es una de las veces en que lo mejor que puede hacer un hombre es no
pensar se apresur a afirmar.
Porras! exclam Cassandra. Tom entonces un tarro blanco con la tapa
dorada y se lo dio a Kathleen. Hemos encontrado esto para ti. Es crema de
azucena, para tus arrugas.
Yo no tengo arrugas se quej Kathleen con una indignacin incipiente.
Todava no concedi Pandora. Pero algn da las tendrs.
Devon sonri al ver que las gemelas se marchaban corriendo con las cestas
vacas para seguir comprando.
Cuando me salgan arrugas coment Kathleen con tristeza, la mayora
sern por culpa de este par.
Falta mucho para que llegue ese da. Devon le rode la cara con las
manos y la mir a los ojos. Pero cuando llegue, todava estars ms hermosa.
Bajo la palma de Devon, el cutis de Kathleen adquiri un tono colorado que
ningn colorete del mundo podra llegar a igualar. Trat desesperadamente de
zafarse de l, pero estaba paralizada.
l le desliz un dedo hacia la nuca para sujetarla con firmeza mientras le

buscaba la boca con los labios. La invadi una oleada de calor y flaque,
tambalendose como si el suelo se hubiera inclinado como la cubierta de un barco.
l la rode con el brazo y la apretuj contra su cuerpo, y sentir que la dominaba sin
el menor esfuerzo la aturdi. Soy tuya, le haba hecho decir una vez en la
cochera mientras la provocaba con un placer sensual. Era verdad. Siempre sera
suya, daba igual dnde fuera o lo que hiciera.
Se le escap un tenue gemido de desesperacin, pero el beso de Devon
absorba cualquier sonido o suspiro. La sabore con una avidez controlada,
volviendo la cabeza para aumentar el ngulo y unir ms sus labios. Le toc la
lengua con la de l para provocar su reaccin. Su beso era tierno y extremadamente
exigente. Kathleen estaba absorta, sumida en un deleite turbado. Unas ansias
irrefrenables dominaban su cuerpo.
Cuando, de repente, Devon se separ de ella, Kathleen gimi y se aferr a
l, obnubilada.
Viene alguien dijo Devon en voz baja.
Apoyada en el mostrador para sostenerse, Kathleen se alis como pudo el
vestido e intent controlar la respiracin.
Helen y Winterborne volvan a la rotonda. Las comisuras de los labios de la
muchacha estaban curvadas hacia arriba como si se las hubieran fijado ah con
alfileres. Pero haba algo en su postura que record a Kathleen a un pequen
perdido al que guiaban en busca de su madre.
Un brillo en la mano izquierda de Helen atrajo la mirada aprensiva de
Kathleen. Al ver lo que era, el alma se le cay a los pies y todo el calor sensual le
abandon el cuerpo.
Un anillo.
Despus de tan solo dos semanas de noviazgo, aquel canalla le haba
propuesto matrimonio.

31
Querida Kathleen:
Acabo de regresar de la granja de los Lufton, donde he ido a preguntar cmo estaba
su nuevo husped. Te ruego que comuniques a todas las partes interesadas que Hamlet est
plenamente contento con su corral, que, debo aadir, ha sido construido siguiendo los
estndares porcinos ms altos. Parece entusiasmado con la compaa de su propio harn de
cerdas. Me atrevera a decir que un verraco de gustos sencillos no podra pedir ms.
Todas las dems noticias de la finca se refieren a las zanjas de drenaje y a
contratiempos en la instalacin de la fontanera, ninguna de ellas agradable de contar.
Tengo ganas de saber cmo te has tomado el compromiso de Helen y Winterborne.
Con preocupacin de hermano, te ruego que me escribas pronto y me digas, por lo menos, si
planeas cometer un asesinato.
Un abrazo carioso,
WEST
Al tomar la pluma para responder, Kathleen pens que echaba de menos a
West ms de lo que habra imaginado nunca. Qu curioso era que el calavera
borracho que haba llegado a Eversby Priory meses atrs hubiera acabado
convirtindose en una persona tan importante en su vida!
Querido West:
Te confieso que cuando el seor Winterborne propuso matrimonio a Helen la
semana pasada, mis primeros pensamientos incluan el homicidio. Sin embargo, me di
cuenta de que si me deshaca de Winterborne, tambin tendra que liquidar a tu hermano, y
eso no estara bien. Puede que un asesinato est justificado en estas circunstancias, pero dos
sera excesivo.
Helen se muestra callada y reservada, lo que no es lo que se espera de una chica que
acaba de prometerse. Es evidente que detesta el anillo de compromiso, pero se niega a pedir a
Winterborne que lo cambie. Ayer Winterborne decidi encargarse de todos los preparativos
y los gastos de la boda, de modo que tampoco podr opinar sobre eso.
Winterborne domina sin ser siquiera, al parecer, consciente de ello. Es como un
gran rbol que proyecta una sombra bajo la cual los rboles ms pequeos no pueden crecer

bien.
A pesar de todo, la boda parece inevitable.
Me he resignado a la situacin. O por lo menos, eso intento.
Te agradezco mucho tu preocupacin de hermano, que te devuelvo con cario de
hermana.
Un fuerte abrazo,
KATHLEEN
Aquella noche, Devon regres a casa cansado y satisfecho.
Haba firmado el contrato de arrendamiento con la London Ironstone.
La ltima semana, Severin haba convertido las negociaciones en el juego
del gato y el ratn. Haba sido necesaria una disciplina inhumana y una energa
notable para enfrentarse a las aceleraciones, demoras, sorpresas y modificaciones
de Severin. En diversas ocasiones, los abogados se haban quedado callados
mientras los dos discutan y se peleaban. Finalmente, Devon haban logrado
imponer las concesiones que quera, pero se haba planteado la posibilidad de
abalanzarse por encima de la mesa sobre su amigo para estrangularlo. Lo que le
haba enfurecido era saber que Severin, a diferencia de todos los dems presentes,
se lo haba estado pasando de lo lindo.
A Severin le encantaba el alboroto, el conflicto, cualquier cosa que
entretuviera su voraz cerebro. Aunque la gente se senta atrada por l, y lo
invitaban a todas partes, era difcil aguantar mucho rato su energa febril. Pasar
tiempo con l era como ver unos fuegos artificiales: divertido un ratito, pero
fatigoso si duraba demasiado.
Despus de que el mayordomo le recogiera el abrigo, el sombrero y los
guantes, Devon se dirigi al estudio para tomarse una copa. Al pasar junto a la
escalera oy el murmullo de risas y de una conversacin procedente del saln del
primer piso, acompaado de un aluvin de notas de la caja de msica.
El estudio estaba iluminado por una sola lmpara de sobremesa y por el
fuego de la chimenea. La figura menuda de Kathleen se encontraba acurrucada en
la butaca tapizada sujetando el pie de una copa de vino vaca con los dedos. Sinti
un enorme placer al ver que llevaba puesto el chal de colores que l le haba
regalado mientras contemplaba, pensativa, el fuego con el parpadeo de las llamas
reflejado en el rostro.
No haba estado a solas con ella desde que Helen y Winterborne se haban
prometido. Se haba mostrado silenciosa y poco dispuesta a hablar, sin duda
abrumada por el descontento que le provocaba la situacin. Adems, la ltima
semana, el acuerdo con la London Ironstone haba captado toda la atencin de
Devon. Era demasiado importante para la finca: no poda arriesgarse a perderlo.
Ahora que el contrato estaba firmado, tena intencin de poner en orden su casa.

Al entrar en la habitacin, Kathleen alz los ojos con una expresin neutra
en la cara.
Hola. Cmo fue la reunin?
Ya est firmado el arrendamiento respondi, y fue al aparador a
servirse una copa de vino.
Estuvo de acuerdo con tus condiciones?
Con las ms importantes.
Felicidades dijo con sinceridad. No tena ninguna duda de que lo
lograras.
Yo tena bastantes dudas sonri Devon. Severin tiene muchsima ms
experiencia que yo en los negocios. Pero intent compensarlo con una terquedad a
prueba de bomba. Le mostr el decantador de vino y la interrog con la mirada.
Ya he tomado bastante, gracias dijo, y seal con la cabeza el escritorio
del rincn. Justo antes de cenar lleg un telegrama para ti. Est en la bandeja de
plata.
Se acerc a la mesa, lo recogi y lo abri.
Es de West recalc tras fruncir el ceo, lleno de curiosidad, y lo ley.
Ven a la finca sin demora.
W. R.
Quiere que vaya a Hampshire inmediatamente explic Devon,
desconcertado. No dice por qu.
Espero que no sean malas noticias dijo Kathleen, preocupada al
instante.
No pueden ser demasiado malas o habra incluido una explicacin
coment. Tendr que tomar el primer tren de la maana.
Tras dejar la copa vaca, Kathleen se levant y se alis la falda. Se la vea
cansada, pero estaba preciosa a la luz de la chimenea, con el ceo fruncido de
preocupacin. Habl sin mirarlo:
Esta maana me vino la menstruacin. No estoy embarazada. Pens que
querras saberlo lo antes posible.
Devon la contempl en silencio.
Era extrao, pero no senta el alivio que haba esperado. Solo una especie de
vaga ambivalencia. Tendra que estarse hincando de rodillas, agradecido.
Te sientes aliviada? pregunt.
Naturalmente. Quera tener un hijo tanto como t.
Haba algo doloroso en su tono razonable y tranquilo.
Cuando se acerc a ella, se le tens todo el cuerpo para expresar un rechazo
silencioso.

Kathleen empez a decir, estoy harto de que estemos as de


distanciados. Har lo que sea necesario...
Por favor. Ahora no. Esta noche no.
Lo nico que le impidi tomarla entre sus brazos y besarla hasta dejarla
inconsciente fue la nota suave y emocionada de su voz. Cerr los ojos un instante
para armarse de paciencia. Al no conseguirlo, alz la copa y se termin el vino con
tres tragos mesurados.
Cuando vuelva dijo, mirndola con calma a los ojos, t y yo vamos a
tener una larga conversacin. A solas.
Voy a tener eleccin en el asunto? pregunt Kathleen, que haba
tensado los labios al or la severidad de su tono.
S. Podrs elegir si nos acostamos antes o despus de hablar.
Tras soltar el aire con indignacin, se march del estudio, mientras l se
quedaba con la copa vaca en la mano y la mirada puesta en la puerta.

32
En cuanto Devon baj del tren en la estacin de Alton, se encontr con su
hermano vestido con un abrigo polvoriento y las botas y los pantalones cubiertos
de barro. West luca una expresin frentica en los ojos.
West? pregunt Devon, sobresaltado. Qu diablos...?
Has firmado el arrendamiento? lo interrumpi su hermano, que hizo
ademn de sujetarlo por las solapas pero pareci pensarlo mejor. Se retorca
impaciente, y se balanceaba sobre los talones como un colegial inquieto. El
arrendamiento a la London Ironstone, lo has firmado?
Lo hice ayer.
West solt una palabrota que atrajo un montn de miradas de censura de la
gente que haba en el andn.
Y los derechos mineros?
Los derechos mineros de las tierras que estamos arrendando al
ferrocarril? quiso aclarar Devon.
S, se los cediste a Severin? Alguno?
Los conserv todos.
Ests completamente seguro? West lo miraba sin pestaear.
Claro que lo estoy. Severin se pas tres das dndome la lata con lo de los
derechos para explotar los yacimientos minerales. Cuanto ms lo discutamos, ms
me exasperaba yo, hasta que le dije que prefera morirme a permitirle que se
quedara siquiera con un puado de estircol de Eversby Priory. Me march, pero
en cuanto llegu a la calle, me grit desde la ventana del cuarto piso que ceda y
que sera mejor que volviera a subir.
West dio un salto hacia delante como si fuera a abrazarlo, pero se contuvo.
Estrech enrgicamente la mano de su hermano y empez a darle palmadas en la
espalda con una fuerza dolorosa.
Cmo te quiero, cabroncete testarudo!
Qu diablos te pasa? quiso saber Devon.
Te lo ensear. Vamos.
Tengo que esperar a Sutton. Est en uno de los vagones de atrs.
No necesitamos a Sutton.

No puede ir andando de Alton a Eversby coment Devon, cuyo enojo


se transform en una carcajada. Maldita sea, West, ests brincando como si
alguien te hubiera metido un nido de avispas por el...
Ah est exclam West, haciendo gestos al ayuda de cmara para que se
diera prisa.
Ante la insistencia de West, el carruaje no los condujo a la casa solariega
sino al permetro oriental de Eversby Priory, al que solo poda accederse por
carreteras sin asfaltar. Devon se dio cuenta de que se estaban dirigiendo hacia la
superficie que acababa de arrendar a Severin.
Finalmente el vehculo se detuvo junto a un terreno bordeado por un
riachuelo y un grupo de hayas. Las lomas y los campos agrestes bullan de
actividad; haba por lo menos una docena de hombres con equipo topogrfico,
palas, picos, carretillas y un motor a vapor.
Qu estn haciendo? pregunt Devon, anonadado. Son los
hombres de Severin? No pueden estar ya nivelando la tierra. El contrato apenas se
firm ayer.
No, los he contratado yo. West abri la portezuela del carruaje antes de
que el conductor pudiera llegar a hacerlo. Baj como una exhalacin. Ven.
Milord se quej Sutton cuando Devon hizo ademn de seguirlo. No
va vestido para un terreno tan duro. Con tanta piedra y arcilla, sus zapatos, sus
pantalones... Observ, angustiado, los bajos inmaculados de los pantalones de
lana de angora gris de Devon.
Puede esperar en el carruaje, Sutton le orden Devon.
S, milord.
Una brisa neblinosa azot la cara de Devon mientras West y l se
aproximaban andando a una zanja recin abierta, marcada con banderas. El olor a
tierra, junco mojado y turba los envolva: una fragancia fresca y tpica de
Hampshire.
Cuando pasaron ante un hombre que portaba una carretilla, este se detuvo y
se quit el sombrero para hacer una reverencia respetuosa.
Seor salud.
Devon le respondi con una sonrisa y un saludo con la cabeza.
Una vez llegaron al borde de la zanja, West se agach para recoger una
piedra y drsela a su hermano.
La piedra, ms bien un guijarro, era inesperadamente pesada para su
tamao. Devon le quit la tierra con el pulgar, lo que dej al descubierto una
superficie rojiza con unas cintas de color rojo vivo.
Un yacimiento? supuso mientras examinaba detenidamente el
guijarro.
Un yacimiento de hematites de calidad superior. El tono de West

reflejaba un entusiasmo contenido. Sirve para producir el mejor acero. Se valora


a un precio elevadsimo en el mercado.
Contina le pidi Devon, mirndolo con un enorme inters.
Al parecer, cuando estaba en Londres prosigui West, los topgrafos
de Severin hicieron algunas perforaciones de prueba en esta zona. Uno de los
arrendatarios, el seor Wooten, oy las mquinas y vino a ver qu estaban
tramando. Los topgrafos no le contaron nada, por supuesto. Pero en cuanto me
enter, contrat a un gelogo y a un topgrafo de minas para que hicieran pruebas
para nosotros. Llevan aqu tres das con una mquina perforadora para extraer una
muestra tras otra de esto dijo, sealando con la cabeza la hematites que Devon
sostena en la mano.
Devon empez a entender lo que su hermano quera decirle.
Cunta hay? pregunt Devon, cerrando la mano sobre el pesado
mineral.
Todava lo estn valorando. Pero ambos coinciden en que hay un inmenso
filn de hematites bandeado cerca de la superficie, justo debajo de una capa de
arcilla y caliza. Por lo que han observado hasta ahora, alcanza los ocho pies de
grosor en algunos puntos, veintids pies en otros, y se extiende quince acres por lo
menos. Todas tus tierras. El gelogo asegura que nunca ha visto un depsito como
este al sur de Cumberland explic, y su voz se volvi ronca al aadir: puede
valer fcilmente medio milln de libras, Devon.
Devon tuvo la sensacin de caerse de espaldas, a pesar de que segua
estando de pie. Era demasiado para asimilarlo de golpe. Observ la escena sin
verla realmente mientras su cerebro se esforzaba por comprender lo que aquello
significaba.
La apabullante deuda que cargaba desde que haba heredado la finca...
haba desaparecido. Todas las personas de Eversby Priory estaran a salvo. Las
hermanas de Theo tendran dotes lo bastante abundantes como para atraer a
cualquier pretendiente que ellas eligieran. Habra trabajo para todos los hombres
de Eversby, y nuevo negocio para el pueblo.
Y bien? pregunt West, expectante, cuando el silencio de Devon se
prolong.
No me creer que esto est pasando hasta tener ms informacin que lo
certifique alcanz a decir.
Cretelo. Cien mil toneladas de roca no van a desaparecer bajo nuestros
pies, te lo aseguro.
Ahora entiendo por qu Severin pona tanto empeo en obtener los
derechos mineros. Los labios de Devon esbozaron lentamente una sonrisa.
Menos mal que eres tan terco.
Es la primera vez que me dices eso coment Devon con una carcajada.

Y la ltima le asegur West.


Girndose lentamente sobre s mismo para contemplar lo que les rodeaba,
Devon se puso serio al ver el bosque que se extenda hacia el sur.
No puedo permitir que talen los rboles para hacer hornos y forjas.
No, no vamos a necesitar hacer trabajos de mina subterrnea ni fundir el
mineral. El filn de hematites es tan puro que bastar con que lo explotemos en
una cantera. El mineral puede transportarse en cuanto se extrae del suelo.
Una vez termin el crculo completo, Devon se fij en un hombre y un nio
que rodeaban una mquina perforadora, mirndola con un gran inters.
Primero un condado estaba comentando su hermano, despus el
contrato de arrendamiento con la compaa ferroviaria. Y ahora esto. Creo que
puede que seas el cabrn ms afortunado de Inglaterra.
Quin es ese? pregunt Devon, cuya atencin segua puesta en el
hombre y el nio.
Ah. Es Wooten respondi West tras seguir la mirada de su hermano.
Ha trado a uno de sus hijos para que vea la mquina.
Wooten dobl el torso hacia delante, y el pequeo se le subi a los hombros.
Tras rodear las piernas de su hijo con los brazos, el joven campesino se incorpor y
cruz con l a cuestas el campo. El nio se aferraba a los hombros de su padre
riendo.
Devon contempl cmo se alejaban.
Ver al pequeo le trajo a la mente una imagen: la cara inexpresiva de
Kathleen, iluminada por el brillo de la chimenea, dicindole que no estaba
embarazada.
Lo nico que haba sentido era una inesperada sensacin de vaco.
Hasta ahora no se haba percatado de que haba dado por sentado de que
estaba embarazada, lo que no le habra dejado otra opcin que casarse con ella.
Tras haber convivido dos semanas con esta idea en su subconsciente, se haba
acostumbrado a ella.
No, eso no era del todo exacto.
Desconcertado, Devon se oblig a s mismo a enfrentarse a la verdad.
Lo haba querido.
Haba querido tener una excusa para que Kathleen fuera suya en todos los
sentidos. Quera que llevara un hijo suyo en sus entraas. Quera ponerle su anillo
en el dedo, y todos los derechos conyugales que eso le conferira.
Quera compartir todos los das que le quedaban de vida con ella.
Qu te preocupa? oy que le preguntaba su hermano.
Devon tard en contestar, intentando retroceder los pasos que lo haban
llevado tan lejos de todo lo que siempre haba credo ser.
Antes de heredar el ttulo dijo, aturdido, no nos habra confiado a

ninguno de los dos un pez de colores, y mucho menos una finca de veinte mil
acres. Siempre haba rehuido toda clase de responsabilidad porque saba que no
podra asumirla. Soy un bribn y un exaltado, como nuestro padre. Cuando me
dijiste que no tena ni idea de cmo administrar la finca y que iba a fracasar...
Fue una gilipollez por mi parte solt West de manera inexpresiva.
Presentaste algunos argumentos vlidos asegur Devon, que sonri un
instante antes de empezar a hacer girar la hematites entre las manos. Pero parece
que t y yo, contra todo pronstico, hemos logrado tomar las decisiones correctas
suficientes...
No lo interrumpi West. No voy a llevarme ningn mrito por esto.
Fuiste t quien decidi aceptar la carga de la finca. Y tambin quien tom las
decisiones que condujeron al contrato de arrendamiento y al hallazgo del
yacimiento de hierro. Se te ha ocurrido pensar que si alguno de los anteriores
condes se hubiera molestado en efectuar las mejoras de las tierras que les
correspondan, se habra descubierto el yacimiento de hematites hace dcadas? T
lo habras encontrado con total seguridad cuando ordenaste cavar las zanjas de
drenaje para los arrendatarios. Como ves, Eversby Priory est en buenas manos:
las tuyas. Has mejorado centenares de vidas, incluida la ma. No s cul ser la
palabra que describe a un hombre as, pero desde luego no es bribn. Se
detuvo un instante. Dios mo, noto que la sinceridad me viene a la boca como si
fuera un trastorno digestivo. Tengo que parar. Vamos a la casa para que te pongas
unas botas de montaa? As podremos regresar, hablar con los topgrafos y darnos
una vuelta por aqu.
Mientras sopesaba la pregunta, Devon se meti el guijarro en el bolsillo y
mir fijamente a su hermano a los ojos.
Haba algo primordial: nada de aquello tena la menor importancia sin
Kathleen. Tena que regresar a su lado de inmediato y hacerle comprender de
algn modo que los ltimos meses haba cambiado sin ser siquiera consciente de
ello. Se haba convertido en un hombre que poda amarla.
Por Dios, cmo la amaba.
Pero tena que encontrar la forma de convencerla, lo que no sera nada fcil.
Por otra parte... no era la clase de hombre que retrocediera ante un desafo.
Ya no.
No puedo quedarme dijo a su hermano con una voz que no era del todo
firme. Tengo que volver a Londres.

La maana en que Devon parti, Helen no baj a desayunar, sino que avis
que tena migraa y se quedara en cama. Incapaz de recordar la ltima vez que
Helen haba estado enferma, Kathleen se angusti mucho. Tras administrar a

Helen una dosis de cordial de Godfrey para aliviarle el dolor, le aplic compresas
fras en la frente y se asegur de que su habitacin estuviera a oscuras y en
silencio.
Mientras Helen dorma, Kathleen o una de las gemelas se acercaba de
puntillas a la puerta de su dormitorio para comprobar cmo se encontraba una vez
cada hora como mnimo. No se despert durante ninguna de estas visitas, y se
mova, nerviosa, como un gatito, sumida en sueos que no parecan nada
agradables.
Es buena seal que no tenga fiebre, verdad? pregunt Pandora por la
tarde.
S contest Kathleen con firmeza. Supongo que despus del trajn de
la semana pasada, necesitaba descansar.
No creo que sea eso intervino Cassandra. Se haba sentado en la puntita
del sof con un cepillo, unas cuantas horquillas y una revista de modas en el
regazo para hacer pruebas con el pelo de Pandora. Estaban intentando copiar uno
de los ltimos peinados, que consista en enrollar y sujetar mechones de pelo en
forma de moos abombados en lo alto de la cabeza, con una doble trenza que caa
por detrs. Por desgracia, los cabellos color chocolate de Pandora pesaban tanto y
eran tan finos que no haba quien los sujetara con las horquillas, y, al soltarse los
mechones, se deshacan los moos.
Insiste la anim Pandora. Usa ms pomada. Para que mi pelo
obedezca hace falta utilizar la fuerza bruta.
Tendramos que haber comprado ms en los almacenes Winterborne
suspir Cassandra. Ya hemos gastado casi la mitad del...
Espera dijo Kathleen con los ojos puestos en Cassandra. Qu acabas
de decir? No lo de la pomada, sino lo de Helen.
La muchacha respondi mientras cepillaba un mechn de pelo de su
hermana gemela.
No creo que necesite descansar debido al trajn. Creo que... Se detuvo
un momento. Kathleen, estoy chismorreando si cuento algo ntimo de alguien
que s que no querra que se supiera?
S. A no ser que tenga relacin con Helen, as que ya me lo ests contando.
Vamos.
Ayer, cuando el seor Winterborne vino, Helen y l estuvieron en el saln
principal con la puerta cerrada. Yo fui a buscar un libro que haba dejado en el
alfizar, y o sus voces. Hizo una pausa. T estabas con el ama de llaves,
haciendo inventario, de modo que no me pareci que valiera la pena molestarte.
S, s... y?
Por lo poco que pude or, se estaban peleando por algo. Quiz no debiera
llamarlo pelearse, porque Helen no alzaba la voz, pero... pareca angustiada.

Estaran discutiendo algo sobre la boda dedujo Kathleen, puesto que


fue entonces cuando el seor Winterborne le dijo que quera organizarla l.
No, no creo que rieran por eso. Ojal hubiera odo algo ms.
Tendras que haber usado mi truco del vaso solt Pandora
impacientemente. Si yo hubiera estado all, ahora os podra contar hasta la
ltima palabra que dijeron.
Sub la escalera prosigui Cassandra, y cuando llegu arriba, vi que
el seor Winterborne se marchaba. Helen subi unos minutos despus, y tena la
cara muy colorada, como si hubiera estado llorando.
Te cont algo sobre lo sucedido? quiso saber Kathleen.
Cassandra neg con la cabeza.
Pandora se toc el pelo con el ceo fruncido.
No parecen moos abombados, sino ms bien orugas gigantescas se
quej al acariciar los mechones que Cassandra le haba sujetado con horquillas.
La escena de las gemelas arranc una sonrisa rpida a Kathleen. Dios santo,
las quera muchsimo. Aunque no era ni lo bastante sabia ni lo bastante mayor
como para ser su madre, ella era la nica que poda proporcionarles cierta
orientacin materna. Que Dios las ayudara.
Voy a pasarme a ver a Helen anunci, ponindose de pie. Alarg la
mano hacia el cabello de Pandora y, tras separar una de las orugas para formar dos
moos abombados, se los sujet con una de las horquillas de Cassandra.
Qu vas a decir si te explica que se pele con Winterborne? pregunt
Cassandra.
Le dir que lo haga ms veces respondi Kathleen. No puedes
permitir que un hombre se salga siempre con la suya. Se detuvo un momento,
pensativa. Una vez, lord Berwick me dijo que cuando un caballo tira de las
riendas el jinete nunca debe tirar a su vez de ellas. Tiene que soltarlas. Pero nunca
ms de una pulgada.

Cuando entr sin llamar en la habitacin de Helen, Kathleen oy el llanto


apagado de la muchacha.
Qu te pasa, cielo? pregunt, acercndose enseguida a la cama. Te
duele mucho? Qu puedo hacer?
Helen asinti con la cabeza y se sec las lgrimas con la manga del camisn.
Kathleen sirvi un vaso de agua de la jarra que haba en la mesilla de noche
y se lo dio. Coloc una almohada bajo la cabeza de Helen, le acerc un pauelo
seco y le puso bien las sbanas.
Sigues con migraa?
Me est matando susurr Helen. Me duele hasta la piel.

Tras acercar una silla a la cama, Kathleen se sent y la observ,


apesadumbrada.
Qu te la ha provocado? se atrevi a preguntar. Ocurri algo
durante la visita del seor Winterborne? Algo aparte de discutir los detalles de la
boda?
Helen asinti ligersimamente con el mentn tembloroso a modo de
respuesta.
La cabeza daba vueltas a Kathleen mientras se preguntaba cmo ayudar a
Helen, que pareca a punto de derrumbarse. No la haba visto tan destrozada
desde la muerte de Theo.
Ojal me lo contaras solt. Me estoy imaginando de todo. Qu hizo
Winterborne para que te sientas tan desdichada?
No puedo decirlo susurr Helen.
Te forz? pregunt Kathleen, intentando conservar la calma en la voz.
No lo s respondi Helen tras un largo silencio. Se le notaba que haba
estado un buen rato llorando. l quera... No s qu quera. Yo nunca... Se
detuvo y se son la nariz con el pauelo.
Te lastim? se oblig Kathleen a preguntar.
No. Pero no dejaba de besarme y no paraba, y... no me gustaba. No era en
absoluto como me haba imaginado que sera besarse con alguien. Y me puso la
mano... donde no deba. Cuando se la apart, se enoj y me dijo algo hiriente como
que yo me crea demasiado buena para l. Tambin dijo ms cosas, pero us
muchas palabras en gals y no lo entend. No saba qu hacer. Me ech a llorar y l
se march sin decir nada ms. Solt unos cuantos sollozos. No s qu hice mal.
T no hiciste nada mal.
S que lo hice, seguro. Se llev los dedos a las sienes para presionar con
suavidad el pao que las cubra.
Ese Winterborne es un patn pens Kathleen, furiosa. Tanto le cuesta
ser delicado con una muchacha tmida la primera vez que la besa?
Es evidente que no tiene ni idea de cmo debe portarse con una chica
inocente afirm en voz baja.
Por favor, no se lo cuentes a nadie. Me morira. Promtemelo, por favor.
Te lo prometo.
Tengo que dejar claro al seor Winterborne que no quera enojarlo...
Claro que no. Seguro que lo sabe. Kathleen vacil antes de continuar.
Antes de que sigis adelante con los planes de boda, tal vez tendramos que
tomarnos un tiempo para replantearnos el compromiso.
No s solt Helen con una mueca. Le costaba respirar. La cabeza me
duele horrores. Ahora mismo me siento como si no quisiera volver a verlo ms.
Me daras un poco ms de cordial de Godfrey, por favor?

S, pero antes tienes que comer algo. La cocinera te est preparando un


caldito y algo de crema. Pronto lo tendr preparado. Quieres que te deje sola? Me
parece que orme hablar te est empeorando la migraa.
No, quiero estar acompaada.
Me quedar, entonces. Descansa la cabeza.
Helen la obedeci y se recost en la almohada. Pasado un instante, se sorbi
la nariz.
Qu decepcin me he llevado! murmur. Con lo de besarse.
A Kathleen le dio un vuelco el corazn.
No, cielo dijo a Helen. No te han besado de verdad. Es distinto con el
hombre adecuado.
No veo cmo podra ser. Crea que... Crea que sera como escuchar una
msica bonita o... o como ver el amanecer una maana despejada. Y en lugar de
eso...
S?
Helen titube y, despus, emiti un pequeo sonido de asco.
Quera separarme los labios. Mientras me besaba.
Oh.
Es porque es gals?
Una mezcla de compasin y diversin invadi a Kathleen.
No creo que esa forma de besar se limite a los galeses, cielo respondi
con naturalidad. Tal vez la idea no resulte atractiva al principio. Pero si lo
pruebas una o dos veces, puede que lo encuentres agradable.
Cmo podra? Cmo podra nadie?
Hay muchas clases de besos explic Kathleen. Si el seor
Winterborne te hubiera iniciado poco a poco, puede que hubieras estado ms
predispuesta a que te gustara.
Creo que besar no me gusta nada.
Kathleen humedeci otro pao blanco, lo dobl y se lo aplic en la frente.
Te gustar. Besarse con el hombre adecuado es maravilloso. Como
sumirse en un sueo largo y dulce. Ya lo vers.
No creo susurr Helen mientras daba tironcitos a la colcha y se mova,
nerviosa, en la cama.
Sin separarse de ella, Kathleen observ cmo Helen se relajaba y dormitaba.
Saba que haba que abordar el origen de los problemas de Helen para que
su situacin mejorara verdaderamente. Como ella misma haba sufrido de los
nervios las semanas posteriores a la muerte de Theo, Kathleen reconoca los signos
en otra persona. Le dola el alma al ver el carcter alegre de Helen aplastado bajo el
peso de la ansiedad.
Si aquello duraba demasiado, tema que su cuada pudiera sumirse en una

profunda melancola.
Tena que hacer algo. Consternada, se separ de la cama de Helen y fue a
llamar a Clara.
Treme unas botas, un velo y mi capa con capucha pidi enrgicamente
a la doncella en cuanto lleg a su habitacin. Tengo que ir a hacer un recado y
necesito que t me acompaes.
Yo puedo hacerle el recado si me dice qu necesita, milady sugiri
Clara, desorientada.
Gracias, pero yo soy la nica que puede hacerlo.
Quiere que avise al mayordomo para que preparen el carruaje?
Sera mucho ms fcil y sencillo ir andando respondi Kathleen,
negando con la cabeza. Hay poco trecho, menos de media milla. Habremos
vuelto antes de que hayan tenido tiempo de enganchar el tiro.
Media milla? Clara, a quien no le gustaba andar, pareca horrorizada
. Por Londres, de noche?
Todava hay luz del da. Cruzaremos jardines y seguiremos una avenida.
Date prisa.
Antes de que pierda el valor, pens.
Haba que hacer aquel recado antes de que nadie tuviera tiempo de
oponerse o de entretenerlas. Con suerte, estaran de nuevo en casa antes de cenar.
Una vez se hubo puesto la ropa de abrigo y estuvo preparada para salir,
Kathleen se dirigi al saln de arriba, donde Cassandra estaba leyendo y Pandora
recortaba imgenes de revistas y las pegaba en un lbum.
Adnde vas? pregunt Cassandra, sorprendida.
A hacer un recado. Clara y yo volveremos pronto.
S, pero...
Mientras tanto, os agradecera que una de las dos se asegurara de que le
suben la cena a Helen. Que se sentara con ella y comprobara que come algo. Pero
que no le hiciera preguntas. Es mejor no decir nada a no ser que ella quiera hablar.
Pero y t? pregunt Pandora con el ceo fruncido. Qu recado es
ese, y cundo volvers?
No es nada de lo que debis preocuparos.
Siempre que alguien dice eso significa todo lo contrario solt
Pandora. Igual que ocurre con la frase es solo un rasguo.
O voy a comprar tabaco aadi Clara con tristeza.

Despus de un paseo enrgico, durante el cual Kathleen y Clara se unieron a


la corriente de peatones y se vieron arrastradas por su ritmo, llegaron a Cork
Street.

Los almacenes Winterborne! exclam Clara con el semblante


iluminado. No saba que el recado era ir de compras, milady.
Por desgracia, no lo es. Kathleen recorri las fachadas ensambladas
hasta detenerse frente a una esplndida casa que, de algn modo, lograba
armonizar estupendamente con los grandes almacenes. Clara, podras acercarte
a la puerta y decir que lady Trenear desea ver al seor Winterborne?
La muchacha la obedeci a regaadientes, nada contenta de realizar una
tarea de la que normalmente se encargaba un lacayo.
Mientras Kathleen aguardaba en el primer peldao, Clara gir el timbre
mecnico y llam con la ornamentada aldaba de bronce hasta que la puerta se
abri. Un mayordomo adusto ech un vistazo a ambas mujeres, intercambi unas
palabras con Clara y volvi a cerrar la puerta.
Va a ver si el seor Winterborne est en casa explic Clara a Kathleen
con una expresin sufrida en la cara.
Kathleen asinti y cruz los brazos, estremecindose de fro cuando la brisa
helada empez a juguetear con los pliegues de su capa. Sin prestar atencin a las
miradas curiosas de unos cuantos transentes, esper con paciencia y decisin.
Un hombre bajo y fornido con el pelo blanco que pas junto a los peldaos
se detuvo para mirar a la doncella y le prest una atencin indebida.
Clara? pregunt, aturdido.
La muchacha abri unos ojos como platos debido al alivio y a la alegra.
Seor Quincy! exclam.
El ayuda de cmara se volvi hacia Kathleen y la reconoci a pesar de que
llevaba el rostro oculto bajo el velo.
Lady Trenear. Cmo es que est aqu fuera? pregunt con reverencia.
Me alegro de verlo, Quincy respondi Kathleen sonriendo. He
venido a hablar con el seor Winterborne sobre un asunto privado. El mayordomo
ha dicho que ira a ver si estaba en casa.
Si el seor Winterborne no est en casa, lo ms seguro es que est en los
almacenes. Yo lo encontrar. Chasque la lengua y acompa a Kathleen hasta la
puerta, seguido de Clara. Dejar a lady Trenear esperando en la calle murmur
con incredulidad. Le voy a echar a ese mayordomo una bronca que no olvidar
fcilmente.
Tras abrir la puerta con una llave que llevaba colgando de una leontina de
oro, las hizo entrar. La casa era elegante y moderna, y ola a pintura y yeso nuevos,
y a madera acabada al aceite de nuez.
Muy solcito, Quincy condujo a Kathleen a una espaciosa sala de lectura y la
invit a esperar all mientras l llevaba a Clara al comedor de los sirvientes.
Quiere que ordene que le traigan un t mientras voy a buscar al seor
Winterborne?

Es muy amable, pero no hace falta respondi Kathleen, que se apart el


velo hacia atrs, feliz de perder de vista aquella neblina negra.
Quincy vacil, claramente deseoso de conocer los motivos de su poco
ortodoxa visita.
Espero que todo el mundo est bien de salud en la Casa Ravenel se
conform con decir.
S, estn todos bien. Lady Helen sufre migraa, pero estoy segura de que
pronto se recuperar.
Voy a buscar al seor Winterborne dijo Quincy distradamente, tras
asentir con el ceo fruncido. Y se march con Clara tras l.
Mientras aguardaba, Kathleen recorri la sala de lectura. Tambin ola a
nuevo, y el aire estaba ligeramente viciado. La casa pareca inacabada.
Deshabitada. Haba una cantidad nfima de cuadros y adornos esparcidos por la
habitacin como si se le hubiera ocurrido a alguien ponerlos a ltima hora. Los
muebles tenan aspecto de no haber sido usados. La mayora de los estantes
estaban vacos salvo por un puado de ttulos eclcticos que habra apostado que
los haban tomado sin la menor atencin de los estantes de una librera para
dejarlos all expuestos.
A juzgar solo por la sala de lectura, supo que no era una casa en la que
Helen pudiera ser feliz, y que Winterborne no era un hombre adecuado para ella.
Pas un cuarto de hora, que dedic a pensar qu iba a decir a Winterborne.
Lamentablemente, no haba ninguna forma diplomtica de explicar a un hombre
que, entre otras cosas, haba puesto enferma a su prometida.
Cuando Winterborne entr en la habitacin, su imponente presencia pareci
ocupar todo el espacio sobrante.
Lady Trenear. Qu placer tan inesperado. Le hizo una reverencia
superficial con una expresin que indicaba que lo ltimo que le proporcionaba su
visita era placer.
Kathleen fue consciente de que los haba puesto a ambos en una situacin
difcil. No era nada ortodoxo que ella se presentara en casa de un hombre soltero
sin que hubiera nadie ms presente, y lo lament. Pero no tena ms remedio que
hacerlo.
Le ruego que me disculpe, seor Winterborne. No voy a quedarme
mucho rato.
Sabe alguien que est usted aqu? pregunt secamente.
No.
Diga lo que ha venido a decir, entonces, y hgalo deprisa.
Muy bien. Yo...
Pero si tiene algo que ver con lady Helen, djelo correr la interrumpi
. Puede venir ella misma si hay algo que tengamos que comentar.

Me temo que lady Helen no puede ir a ninguna parte ahora mismo. Se ha


pasado todo el da en cama, aquejada de los nervios.
La expresin de sus ojos cambi, y una emocin insondable centelle en sus
oscuras profundidades.
Aquejada de los nervios repiti con la voz fra de desprecio. Parece
ser algo muy frecuente entre las damas de la aristocracia. Algn da me gustara
saber qu las pone a todas tan nerviosas.
Kathleen habra esperado que mostrara algo de compasin o de
preocupacin por la mujer con la que estaba prometido.
Me temo que usted es la causa de la afliccin de Helen solt sin
rodeos. Su visita de ayer la alter.
Winterborne guard silencio mientras le diriga una mirada penetrante.
Me cont solo una pequea parte de lo que sucedi prosigui
Kathleen. Pero est claro que hay muchas cosas que usted desconoce de Helen.
Los padres de mi difunto esposo tuvieron a sus tres hijas muy aisladas del mundo.
Ms de lo que era bueno para ellas. Como consecuencia de ello, las tres son
bastante jvenes para su edad. Puede que Helen tenga veintin aos, pero no ha
tenido las mismas experiencias ni est tan curtida como las dems chicas de su
edad. No sabe nada de la vida fuera de Eversby Priory. Todo es nuevo para ella.
Todo. Los nicos hombres con los que se ha relacionado en su vida han sido unos
cuantos parientes cercanos, los criados y, alguna que otra vez, alguien que visitara
la finca. La mayora de lo que sabe sobre los hombres lo ha aprendido de los libros
y los cuentos de hadas.
No puede haber nadie tan protegido coment Winterborne de manera
inexpresiva.
En su mundo, no. Pero en una finca como Eversby Priory es totalmente
posible. Kathleen hizo una pausa. En mi opinin, es demasiado pronto para
que Helen se case con nadie, pero cuando lo haga, necesitar un marido de carcter
apacible. Uno que le permita avanzar a su propio ritmo.
Y supone que yo no lo hara afirm Winterborne ms que pregunt.
Creo que usted ordenar y dirigir a su esposa como hace con todo lo
dems. No creo que llegue a lastimarla fsicamente, pero la obligar a encajar en su
vida y la har muy desdichada. Este ambiente, Londres, las aglomeraciones, los
grandes almacenes, es tan poco adecuado para su forma de ser que se marchitara
como una orqudea trasplantada. Me temo que no puedo apoyar su matrimonio
con Helen. Se detuvo e inspir con fuerza antes de decir: Creo que lo mejor
para ella es romper el compromiso.
Se produjo un silencio denso.
Es eso lo que ella quiere?
Hoy mismo me dijo que no deseaba volver a verlo.

Todo el rato que ella haba estado hablando, Winterborne haba mirado
hacia otro lado como si solo la escuchara a medias. Al or este ltimo comentario,
sin embargo, la fulmin con la mirada.
Tal vez debera marcharme enseguida, pens, intranquila.
Winterborne se acerc a ella, frente a la estantera.
Dgale que es libre, entonces solt con desdn. Apoy el bastn en la
pared y descans una enorme mano en un estante. Si unos cuantos besos bastan
para postrarla en la cama, dudo mucho que sobreviviera la primera noche siendo
mi esposa.
Kathleen le devolvi la mirada sin inmutarse, consciente de que estaba
intentando hacerla sentir incmoda.
Me encargar de que le devuelva el anillo lo antes posible.
Puede quedrselo como compensacin por el tiempo perdido.
Se inquiet cuando Winterborne puso la otra mano al otro lado de la
estantera, con lo que la acorral sin tocarla. Con su cuerpo le tapaba el resto de la
habitacin.
Tal vez me quede con usted en su lugar le dijo Winterborne, para su
asombro, mientras le recorra el cuerpo con una mirada insolente. Es usted de
sangre azul. Se supone que es una dama. Y a pesar de lo menuda que es, parece
mucho ms resistente que lady Helen.
No va a ganar nada burlndose de m le coment, mirndolo con
frialdad.
Cree que no hablo en serio?
Me importa un bledo si habla usted en serio o no le replic. No me
interesa nada de lo que pueda ofrecerme.
Winterborne esboz una sonrisa que pareca genuina, aunque no por ello
cordial.
Cuando Kathleen trat de escabullirse, l se movi rpidamente para
impedrselo.
Se qued paralizada, y el miedo empez a dominarla.
Nunca suponga que sabe lo que alguien va a ofrecerle. Debera por lo
menos or mi propuesta antes de rechazarla.
Winterborne se agach para acercar su cara a la de ella. Aquel pequeo
gesto le transmiti todo tipo de amenazas, cualquiera de las cuales debera haber
bastado para acobardarla.
Incluye el matrimonio prosigui Winterborne, que es ms de lo que
jams le propondr Trenear. Sus ojos reflejaron desprecio al ver su sorpresa.
No, l no me ha contado que estn liados. Pero en Hampshire era evidente. Pronto
se cansar de usted, si no lo ha hecho ya. Trenear busca la novedad, sabe? Pero lo
que yo busco es ir a sitios donde no soy bien recibido, y para ello, necesito casarme

con una dama de alta alcurnia. Me da igual que no sea virgen.


Es una suerte no pudo evitar Kathleen afirmar con mordacidad,
porque no parece que sean su punto fuerte. En cuanto el comentario le sali de
los labios, lament haberlo hecho.
S, lady Helen era una virgen que se sacrificaba por el bien de Eversby
Priory y por el resto de los Ravenel solt con aquella sonrisa glida tan
enervante. Y aadi, recorrindole descaradamente la costura del hombro del
vestido con un dedo: No hara usted lo mismo por ellos? Por ella?
No se inmut cuando la toc a pesar del repels que le daba.
No tengo por qu hacerlo. Lord Trenear cuidar de todos ellos.
Pero quin cuidar de Trenear? Tendr que pasarse toda la vida
haciendo planes y trabajando para evitar que su finca se arruine. Pero con una
pequesima parte de mi fortuna dijo, chasqueando los dedos delante de la cara
de Kathleen, todas sus deudas desaparecern. Se restaurar la casa, y las tierras
volvern a ser productivas. Un final feliz para todos.
Excepto para la mujer que se case con usted asegur Kathleen con
desprecio.
Hay mujeres a las que les gusta cmo lo hago. La sonrisa de
Winterborne tena cierto cariz desdeoso. En el pasado he complacido a una o
dos damas refinadas que estaban cansadas de esos caballeros tan santos que las
trataban con guantes de seda solt, y avanz para dejarla apretujada contra la
estantera. Su tono grave se volvi insinuante. Yo podra ser su tipo duro.
Kathleen no saba cules eran sus intenciones, ni lo lejos que podra llegar
para intimidarla.
Jams lo averiguara. Antes de que pudiera contestar, les lleg una voz
sanguinaria desde la puerta.
Djala o te descuartizo.

33
Winterborne apart las manos de la estantera y las levant burlonamente
como si lo estuvieran apuntando con una pistola. Con un grito ahogado de alivio,
Kathleen se escabull de l y corri hacia Devon. Pero se detuvo en seco al verle la
cara.
Por su aspecto, no era del todo seguro que Devon conservara la cordura.
Los ojos le brillaban con violencia, y tena los msculos de la mandbula crispados.
El infame genio de los Ravenel haba empezado a reducir todas las capas
civilizadas de su personalidad a cenizas, como las pginas de un libro lanzado al
fuego.
Crea que habas ido a Hampshire dijo Kathleen, sin aliento.
Y fui. Su mirada colrica se pos en ella. Hace nada volv a la Casa
Ravenel. Las gemelas sugirieron que podas estar aqu.
Me pareci necesario hablar con el seor Winterborne sobre Helen...
Tendras que habrmelo dejado a m solt Devon con los dientes
apretados. El simple hecho de estar aqu a solas con Winterborne podra
provocar un escndalo que te perseguira el resto de tu vida.
Eso no importa.
El semblante de Devon se ensombreci.
Desde el primer momento que te conoc, me has atormentado a m y a
todos los dems que estaban a tu alcance con la importancia del decoro. Y de
repente eso no importa? Le dirigi una mirada aciaga antes de volverse hacia
Winterborne. No tendras que haber aceptado que entrara sola en tu casa,
asqueroso intrigante. Si todava no os he estrangulado es porque no s por cul de
los dos empezar.
Empieza conmigo lo invit Winterborne en voz baja.
El ambiente estaba cargado de hostilidad masculina.
Ya lo har dijo Devon con una rabia apenas contenida. Ahora voy a
llevarla a casa. Pero la prxima vez que te vea, acabars en una puetera caja de
pino. Dirigi entonces su atencin hacia Kathleen y le seal la puerta.
A ella no le gustaba que le dieran rdenes como si fuera un caniche
desobediente. Pero cuando Devon estaba as, era mejor no provocarlo. De modo

que ech a andar de mala gana.


Espere pidi Winterborne con brusquedad. Se dirigi a una mesa
situada cerca de una ventana y tom algo. Kathleen no se haba fijado hasta
entonces, pero era la maceta con la orqudea que Helen le haba regalado.
Llvese este maldito trasto dijo, ponindoselo en las manos. No sabe lo que me
alegra quitrmelo de encima.

Despus de que Devon y Kathleen se fueran, Rhys se puso a mirar por la


ventana. Una farola proyectaba un tenue brillo amarillo sobre una fila de coches de
caballos e iluminaba las volutas de vaho que salan de la nariz de los animales. Los
peatones cruzaban apresuradamente el pavimento de madera hacia los escaparates
de los grandes almacenes.
Oy los pasos enrgicos de Quincy que se acercaban.
Era necesario asustar a lady Trenear? pregunt en tono de reproche el
ayuda de cmara pasado un instante.
Rhys volvi la cabeza y le dirigi una mirada penetrante. Era la primera vez
que Quincy osaba hablarle con tanto descaro. Haba despedido a hombres ms
valiosos por comentarios mucho menos fuertes.
Pero cruz los brazos y volvi a fijar los ojos en la calle, odiando el mundo y
a todos los que vivan en l.
S contest con algo de malicia. Me ha hecho sentirme mejor.

Aunque Devon no dijo ni una palabra durante el corto trayecto de vuelta a


la Casa Ravenel, la fuerza de su ira pareca ocupar hasta el ltimo centmetro
cuadrado del interior del carruaje. Clara iba acurrucada en el rincn como si
intentara volverse invisible.
Kathleen, que oscilaba entre sentirse culpable y adoptar una actitud
desafiante, pens que Devon se estaba portando como si tuviera algn derecho
sobre ella, y no tena ninguno. Actuaba como si hubiera hecho algo que lo daara a
l personalmente, y no era as. La situacin era culpa suya; era l quien haba
animado a Winterborne a cortejar a Helen, y quien haba manipulado a Helen para
que aceptara el compromiso.
Se sinti enormemente aliviada cuando llegaron y pudo abandonar el
reducido espacio del carruaje.
En cuanto entr en la Casa Ravenel, not que se haba hecho un silencio
sepulcral en su ausencia. Despus, las gemelas le contaran que Devon se haba
exaltado tanto al averiguar que ella no estaba que todos los de la casa haban
desaparecido prudentemente de su vista.

Tras dejar la orqudea en una mesa, Kathleen esper a que Clara le recogiera
la prenda de abrigo y los guantes.
Lleva la orqudea al saln de arriba, por favor murmur a su doncella
, y ven despus a mi habitacin.
Esta noche no la necesitars solt Devon bruscamente, e hizo un gesto
con la cabeza hacia la muchacha para que se retirara.
Perdona? exclam Kathleen, que se haba indignado antes siquiera de
haber asimilado totalmente las palabras de Devon.
Devon aguard a que Clara hubiera empezado a subir la escalera para
hablar:
Ve a esperarme a mi habitacin. Subir contigo en cuanto haya tomado
una copa.
Te has vuelto loco? pregunt Kathleen dbilmente con los ojos
desorbitados.
De verdad crea que poda ordenarle que lo esperara en su habitacin como
si fuera una ramera a la que pagaba para que se acostara con l? Se retirara a su
propio dormitorio y cerrara la puerta con llave. Aquella era una casa respetable.
Ni siquiera Devon se atrevera a montar una escena delante de los criados, y de
Helen, y de las gemelas, y...
Ninguna cerradura me impedir entrar solt al leerle el pensamiento
con una exactitud asombrosa. Pero prubalo si quieres.
La forma en que lo dijo, con una especie de cortesa informal, hizo ruborizar
a Kathleen.
Quiero ver cmo est Helen coment.
Las gemelas estn cuidando de ella.
No he cenado. Intent otra tctica.
Yo tampoco asegur sealando la escalera de manera significativa.
A Kathleen le habra encantado desarmarlo con un comentario mordaz,
pero el cerebro se le haba quedado en blanco. Se volvi y subi muy tiesa, la
escalera sin volver la vista atrs.
Not que l la observaba.
La cabeza le daba vueltas. No saba qu hacer. Quiz despus de una copa,
Devon se habra tranquilizado y volvera a ser el de siempre.
O quiz se tomara ms de una, varias, y se acercara a ella como haba
hecho Theo, borracho y decidido a tomar lo que quera.
Se dirigi a regaadientes a la habitacin de Devon, pensando que sera ms
fcil que intentar evitarlo y montar un numerito ridculo. Tras entrar con dificultad
en la habitacin, cerr la puerta mientras le arda la piel y se le helaban las
entraas.
La habitacin era grande y estupenda, con el suelo cubierto con una gruesa

alfombra. La imponente cama ancestral era ms grande todava que la de Eversby


Priory, con una cabecera que llegaba hasta el techo, y unas columnas
desproporcionadamente enormes adornadas con lacera y tallas imbricadas. Una
colcha estampada con escenas florales bordadas cubra la inacabable meseta del
colchn. Era una cama pensada para la procreacin de generaciones de Ravenel.
Se aproxim a la chimenea, donde el fuego estaba encendido, y flexion los
dedos fros ante el radiante calor.
Unos minutos despus, se abri la puerta y Devon entr en la habitacin.
El corazn empez a latirle con tanta fuerza que le pareci que notaba que
la caja torcica le vibraba con los golpes.
Si la copa haba calmado a Devon, no daba ninguna muestra evidente de
ello. Su cara haba adquirido un tono rosa ms fuerte. Se mova con demasiada
parsimonia, como si relajarse fuera a desatar una enorme violencia reprimida bajo
la superficie.
Qu pas en Hampshire? Kathleen se vio obligada a romper el silencio
la primera.
Ya comentaremos eso despus dijo Devon, que se quit la chaqueta y la
lanz al rincn con una falta de cuidado que habra hecho llorar a su ayuda de
cmara. Antes vamos a hablar sobre qu impulso demencial te llev a correr un
riesgo como el de hoy.
No haba ningn riesgo. Winterborne nunca me habra hecho dao. Es
amigo tuyo.
Tan ingenua eres? Se quit el chaleco con una expresin
verdaderamente brutal. Lanz la prenda con tanta fuerza que Kathleen oy el
ruido de los botones al chocar con la pared. Fuiste sin invitacin a casa de un
hombre y hablaste a solas con l. Sabes que la mayora de hombres lo considerara
una invitacin a hacer lo que quisieran contigo. Pero si ni siquiera te atreviste a
visitar as a Theo cuando eras su prometida, maldita sea!
Lo hice por Helen.
Tendras que haber acudido antes a m.
Crea que no me escucharas o que no estaras de acuerdo con lo que tena
que decirte.
Yo siempre escucho. Aunque no siempre estar de acuerdo dijo Devon
mientras tiraba del nudo de la corbata y se arrancaba el cuello postizo de la
camisa. yeme bien, Kathleen, jams volvers a ponerte en semejante posicin.
Al ver a Winterborne inclinndose sobre ti... Dios mo, el muy cabrn no sabe lo a
punto que he estado de matarlo.
Deja de hacer esto exclam Kathleen con ferocidad. Vas a volverme
loca. Te comportas como si te perteneciera, pero no es as y jams lo ser. Tu peor
pesadilla es convertirte en marido y en padre, y pareces resuelto a establecer una

relacin basada en una clase inferior de apego que yo no quiero. Aunque estuviera
embarazada y t te creyeras obligado a proponerme matrimonio, te rechazara
porque s que casarnos te hara tan desdichado a ti como a m.
La intensidad de Devon no mengu, pero su rabia se transform en otra
cosa. Le sostena la mirada con unos apasionados ojos azules.
Y si te dijera que te amo? pregunt en voz baja.
Sus palabras hirieron a Kathleen.
No lo hagas. Los ojos se le llenaron de lgrimas. No eres la clase de
hombre que pueda decir eso de verdad.
No lo era dijo Devon con voz firme. Pero ahora lo soy. T me has
enseado a serlo.
Durante medio minuto, el nico sonido de la habitacin era el chisporroteo
del fuego que danzaba en la chimenea.
Aunque no saba qu pensaba o senta Devon realmente, sera tonta si crea
lo que le deca.
Devon dijo Kathleen por fin, en lo que al amor se refiere... ni t ni yo
podemos confiar en tus promesas.
No pudo verlo a travs de la pelcula brillante con que la tristeza le cubra
los ojos, pero fue consciente de que Devon se mova y se agachaba para recoger la
chaqueta que haba tirado al suelo para buscar algo en un bolsillo.
Se acerc a ella, le tom con suavidad un brazo con la mano y la llev hacia
la cama. El colchn era tan alto que tuvo que rodearle la cintura con las manos y
levantarla para que pudiera sentarse en l. Le dej algo en el regazo.
Qu es esto? pregunt al ver que se trataba de una cajita de madera.
Un regalo respondi Devon con una expresin inescrutable en la cara.
Un regalo de despedida? Su lengua afilada la traicion.
brelo pidi Devon con el ceo fruncido.
Obediente, levant la tapa. La caja estaba forrada de terciopelo rojo. Tras
apartar una capa de tela protectora, vio un pequeo reloj de bolsillo de oro con una
larga leontina y con hojas y flores delicadamente grabadas en la tapa. Un cristal
cubra la esfera de esmalte blanco con las manecillas negras.
Era de mi madre explic Devon. Es lo nico que tengo de ella. Jams
lo llev. La irona le impregnaba la voz. El tiempo nunca fue importante para
ella.
Kathleen alz los ojos hacia l, desesperada. Abri la boca para hablar, pero
l le tap suavemente los labios con los dedos.
Lo que te regalo es el tiempo dijo, rodendole la barbilla con la mano
para que siguiera mirndolo. Solo hay una forma de demostrarte que te amar y
te ser fiel el resto de mi vida. Y es amndote y sindote fiel el resto de mi vida.
Aunque t no me quieras. Aunque decidas no estar conmigo. Voy a darte todo el

tiempo que me queda. Te prometo que, a partir de ahora, nunca tocar a ninguna
otra mujer, ni entregar mi corazn a nadie ms que a ti. Aunque tenga que
esperar sesenta aos, no habr desperdiciado ni un minuto, porque los habr
pasado todos amndote.
Kathleen se lo qued mirando, maravillada, mientras un peligroso calor le
iba creciendo en las entraas hasta hacerle saltar de nuevo lgrimas de los ojos.
Tras rodearle la cara con ambas manos, Devon se agach para darle un
delicado beso que le ardi en los labios.
Dicho esto susurr Devon, espero que decidas casarte conmigo lo
antes posible. Otro beso, lento e irresistible. Porque te deseo, Kathleen, mi
amor. Quiero dormir contigo todas las noches y despertarme a tu lado todas las
maanas dijo, y la acarici con los labios con una presin cada vez mayor hasta
que ella le rode el cuello con los brazos. Y quiero tener hijos contigo. Pronto.
La verdad estaba all, en su voz, en sus ojos, en sus labios. Kathleen poda
saborearla.
Comprendi, fascinada, que de algn modo, a lo largo de los ltimos meses,
Devon haba cambiado realmente. Se estaba convirtiendo en el hombre que el
destino le tena deparado ser, en quien era realmente: un hombre que poda
aceptar compromisos y asumir responsabilidades, y, sobre todo, amar sin reservas.
Sesenta aos? Un hombre as no debera esperar ni siquiera sesenta
segundos.
Con algo de torpeza, levant la leontina y se la pas por la cabeza. El
reluciente reloj de oro le qued depositado sobre el corazn.
Te amo, Devon dijo con los ojos humedecidos. S, me casar contigo,
s...
Devon tir de ella hacia l y la bes sin reservas. Y la sigui besando
vidamente mientras la desvesta y le acariciaba con los labios llenos de cario y de
pasin cada centmetro de piel desnuda. Se lo quit todo menos el pequeo reloj
de bolsillo, que Kathleen insisti en dejarse puesto.
Devon dijo sin aliento cuando ambos estaban desnudos y l se haba
acostado a su lado. Tengo que confesarte una mentirijilla. Quera que fueran
completamente sinceros uno con otro. Que no hubiera ningn secreto, nada oculto.
S? pregunt Devon con los labios en el cuello de Kathleen y uno de
sus muslos entre los de ella.
Hasta hace poco, no haba comprobado realmente el calendario para
asegurarme de que estaba... Se detuvo cuando l empez a ponerle
delicadamente los dientes en el cuello. De que estaba contando bien los das. Y
ya haba decidido asumir totalmente la responsabilidad de... Devon le
toqueteaba con la lengua la depresin de la base del cuello. De lo que pas
aquella maana. Despus del desayuno. Ya sabes.

Ya s dijo, recorrindole la piel con besos hasta los pechos.


Kathleen le sujet la cabeza con las manos para instarle a mirarla y prestarle
atencin.
Devon insisti. Lo que estoy tratando de decirte es que puede que
ayer por la noche te engaara... Trag saliva con fuerza y se oblig a s misma a
terminar. Puede que te engaara cuando te dije que me haba venido la
menstruacin.
Devon se qued muy quieto. Al mirarla, tena la cara totalmente desprovista
de toda expresin.
No es as?
De hecho, tengo un buen retraso respondi, asintiendo con la cabeza
mientras observaba ansiosa su reaccin.
Puedes estar embarazada? le pregunt con voz ronca mientras le
acariciaba la cara con dedos temblorosos.
Estoy casi segura de ello.
Devon la contempl aturdido, con el rostro ruborizado.
Vida ma, amor mo, ngel mo... La miraba fijamente y le recorra todo
el cuerpo a besos mientras le acariciaba el vientre. Dios mo, est confirmado:
soy el cabrn ms afortunado de Inglaterra dijo, riendo en voz baja sin dejar de
acariciarla con una dulzura reverencial. Yo tambin tengo que darte una buena
noticia, pero es insignificante en comparacin con la tuya.
Qu noticia? quiso saber Kathleen mientras entrelazaba los dedos en el
pelo de Devon.
Iba a explicrselo cuando se le ocurri algo. Se le desvaneci la sonrisa y
adopt una expresin de perplejidad. Cambi de postura para poder mirarla
directamente a los ojos mientras hablaba.
Pronto habra empezado a notrsete el embarazo. Qu ibas a hacer?
Cundo ibas a decrmelo?
Me haba planteado la posibilidad de irme a algn sitio antes de que lo
averiguaras confes, avergonzada.
Ibas a irte a algn sitio? Pareca estupefacto. Ibas a dejarme?
No lo haba decidido todava... empez a responder en tono de
disculpa.
Un gruido grave la interrumpi, lo que no le dej ninguna duda sobre lo
que l pensaba de esa idea. Se inclin hacia ella, irradiando un calor atroz.
Te habra encontrado asegur. Nunca estars a salvo de m.
No quiero estarlo... empez a decir, y habra dicho ms si l no le
hubiera plantado un beso apasionado y agresivo en los labios.
Tras tomarle las muecas, Devon se las situ por encima de la cabeza para
dejarla tumbada debajo de l. Una vez la sujet con su cuerpo, la penetr con una

sola embestida. Mientras lo haca una y otra vez, ms y ms profundamente, ella se


esforzaba por respirar en medio de los sonidos de placer que se le escapaban de la
garganta: gemidos y palabras a medio formar. Separ ms las piernas para intentar
tenerlo lo ms dentro posible de su cuerpo.
La estaba reivindicando, movindose despacio, detenindose casi
imperceptiblemente antes de cada empujn para permitirle aferrarse a l. Tena los
dedos entrelazados con los de ella mientras sus labios, insaciables, la colmaban de
besos. El placer le lleg a oleadas y provoc que su cuerpo se retorciera hasta que
dej de seguir el ritmo del de Devon.
l le sujet las caderas y se las afianz con firmeza en la cama de modo que
no le era posible moverlas. Gimi al recibir cada embestida sin poder devolvrsela,
mientras que, por dentro, su cuerpo se mova convulsivamente como para
compensar su quietud exterior.
Devon contuvo el aliento cuando not que Kathleen llegaba al clmax, y el
placer fsico la llev a estremecerse de tal modo que alz el cuerpo hacia l con
tanta desesperacin que sus delgadas caderas casi lo levantaron a l. Con un
gruido, Devon la penetr profundamente y se qued quieto, inundndola con su
calor, mientras ella se aferraba a l con todo su ser para que diera rienda suelta a su
orgasmo.
Un buen rato despus, mientras yacan con los cuerpos entrelazados en la
cama y charlaban adormilados, Devon murmur:
Dirs maana a Helen que ya no tiene que casarse con Winterborne?
S, si quieres.
Estupendo. La cantidad de compromisos de los que puede hablar un
hombre en un da tiene un lmite. Tom el reloj de oro que colgaba an del
cuello de Kathleen y le recorri con l el pecho siguiendo un camino ocioso.
Todava no te me has declarado coment Kathleen, haciendo
pucheritos.
Devon no pudo resistirse y le tom el labio inferior con los suyos para tirar
de l suavemente.
S que lo hice la contradijo.
Quiero decir como es debido, con anillo y todo.
El reloj ascendi por la curva de su seno, y el oro, clido gracias al contacto
con su piel, le roz el terso pezn.
Maana ir a la joyera. Devon sonri al ver el brillo de ilusin en sus
ojos. Eso te complace, verdad?
Asinti, y le rode el cuello con los brazos.
Me encantan tus regalos confes. Nadie me ha ofrecido nunca cosas
tan bonitas.
Amor mo murmur, rozndole los labios con los suyos. Te cubrir

de tesoros asegur y, tras dejar que el reloj le reposara entre los pechos, le
acarici una mejilla con la mano para proseguir con voz irnica: supongo que
querrs una declaracin completa de rodillas y todo.
Kathleen asinti, y sus labios esbozaron una sonrisa an mayor.
Porque me encanta orte decir por favor.
Entonces supongo que formamos la pareja ideal coment Devon con un
brillo de diversin en los ojos. Y le cubri el cuerpo ntimamente con el suyo antes
de susurrar: porque me encanta orte decir s.

EPLOGO

A salvo de nuevo, pens Helen, andando sin rumbo fijo por las
habitaciones del primer piso de la Casa Ravenel. Despus de la conversacin que
haba tenido aquella maana con Kathleen, saba que tendra que sentirse aliviada
por dejar de estar comprometida con Rhys Winterborne. Pero se senta aturdida y
desorientada.
No pareca que ni a Kathleen ni a Devon se les hubiera ocurrido que la
decisin sobre su relacin con Rhys Winterborne debera haberla tomado ella.
Saba que lo haban hecho porque la queran y se preocupaban por ella. Pero aun
as...
La haca sentir tan agobiada como su prometido.
Cuando dije que no quera ver al seor Winterborne haba explicado a
Kathleen con tristeza, era como me senta en aquel momento. Me dola horrores
la cabeza y estaba muy angustiada. Pero no quera decir que no quisiera volver a
verlo nunca ms en toda mi vida.
Kathleen estaba de tan buen humor que no haba parecido ver la diferencia.
Bueno, ya est hecho y todo vuelve a ser como debe ser. En cuanto te
quites ese odioso anillo, se lo devolveremos enseguida.
Pero Helen todava no se haba quitado el anillo. Baj los ojos hacia la mano
izquierda para contemplar cmo el inmenso diamante talla rosa atrapaba la luz
que entraba por las ventanas del saln. Realmente detestaba aquella joya grande y
vulgar. La parte superior pesaba demasiado y no dejaba de resbalarle de un lado a
otro, lo que le dificultaba tareas sencillas. Por el mismo precio, podra atarse el
pomo de una puerta al dedo.
Lo que dara por un piano, pens, anhelando aporrear las teclas y hacer
ruido. Beethoven o Vivaldi.
Su compromiso se haba roto, sin que nadie le hubiera preguntado qu
quera ella.
Ni siquiera Winterborne.
Todo volvera a ser como antes. Ahora ya no habra nada que la intimidara
o la desafiara. Ningn pretendiente de ojos oscuros que quisiera cosas que ella no
saba cmo darle. Pero no senta el alivio que debera sentir. La sensacin de

opresin en el pecho era ms fuerte que nunca.


Cuanto ms pensaba en la ltima vez que haba visto a Winterborne y
recordaba su impaciencia, sus besos exigentes y sus palabras amargas, ms
convencida estaba de que tendran que haber hablado sobre lo que haba ocurrido.
Por lo menos le habra gustado intentarlo.
Pero seguramente todo haba sido para bien. Ella y Winterborne no haban
sido capaces de sintonizar. l la pona nerviosa, y estaba segura de que ella lo
aburra; no saba cmo podra encajar en su mundo.
Era solo que le gustaba el sonido de su voz, y la forma en que la miraba. Y
aquella sensacin que le proporcionaba de estar a punto de descubrir algo nuevo,
aterrador, maravilloso y peligroso. Echara eso de menos. Le preocupaba que
tuviera el orgullo herido. Era posible que se sintiera perdido y solo, igual que ella.
Mientras recorra, inquieta, la habitacin, divis un objeto en la mesa
situada cerca de la ventana del saln. Al ver que era la maceta con la vanda azul
que haba regalado a Winterborne abri unos ojos como platos. La orqudea que l
no quera pero que se haba llevado igualmente. Se la haba devuelto.
Se acerc corriendo a la flor, preguntndose en qu estado estara.
Una tenue luz cubra sesgadamente la mesa, cargada de motas de polvo que
flotaban y relucan en el aire, algunas de ellas arremolinndose alrededor de los
ptalos azul claro de la planta. Se qued desconcertada al ver las flores rebosantes
de vida. Las anchas hojas ovoides estaban limpias y lustrosas, y las races ancladas
entre los trocitos de arcilla que haban sido cuidadosamente cortados y mantenidos
hmedos.
La vanda azul no haba enfermado bajo los cuidados de Winterborne, sino
que haba prosperado.
Helen se inclin sobre la orqudea para tocar el hermoso arco de su tallo con
la punta de un dedo. Mientras asenta con la cabeza, asombrada, not un
cosquilleo en la punta del mentn, y no se percat de que era una lgrima hasta
verla caer sobre una de las hojas de la vanda.
Oh, seor Winterborne susurr a la vez que se enjugaba las mejillas.
Rhys. Ha habido una confusin.

FIN

Ttulo original: Cold-Hearted Rake


Traduccin: Laura Paredes
1. edicin: mayo 2016
Ediciones B, S. A., 2015
Consell de Cent, 425-427 - 08009 Barcelona (Espaa)
www.edicionesb.com
ISBN DIGITAL: 978-84-9069-466-4

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