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Das Gedchtnis der Korallen wie Klimadaten gespeichert werden


Eberhard Gischler
Wie Bume an Land weisen Korallen im Meer Jahresringe auf, die von Geowissenschaftlern untersucht werden. Die Analyse von Skeletten und Schalen im Wasser lebender Organismen wie Korallen nennt man Sklerochronologie. Korallenskelette enthalten Klimainformationen lngst vergangener Zeiten, die fr die Klimaforschung von unschtzbarem Wert sind, weil Menschen erst seit wenigen Jahrzehnten mit hochauflsenden Messinstrumenten Klimadaten wie zum Beispiel Temperatur oder Kohlendioxidgehalte (CO 2) erheben. Die Analyse von Korallenskeletten kann diese Datenstze weiter in die Vergangenheit ausdehnen und hilft dadurch, die Klimaentwicklung der jngeren geologischen Vergangenheit besser zu verstehen, und schafft gleichzeitig eine Grundlage, auf der Prognosen fr die Klimaentwicklung der nahen Zukunft mglich werden. xy

Gre, Alter und heutige Probleme von Korallenriffen


Korallen fr die sklerochronologische Untersuchung werden fast ausschlielich in Riffen beprobt. Korallenriffkosysteme sind Rekordhalter was Vielfalt, Gre und Alter betrifft. Sie treten als nahe der Kste gelegene Saumriffe, kstenfernere Barriereriffe, ringfrmige Atolle und flache Karbonat-Plattformen auf. Der Begriff Karbonat weist darauf hin, dass Korallen als Riffbildner ein Skelett aus Kalk (Kalziumkarbonat, CaCO 3) haben. Da tropische Korallenriffe nur in der Nhe der Meeresoberflche wachsen, knnen Geowissenschaftler mit Hilfe fossiler Korallenfunde ermitteln, wie sich der Pegel des Meeresspiegels in vergangenen Jahrtausenden entwickelt hat (siehe Artikel Westphal & Dullo). Auch andere wichtige Klimadaten wie Wassertemperatur, Sonneneinstrahlung und Kohlendioxid-Gehalt der Atmosphre sind in Korallenriffen gespeichert.

Abb.1: Entnahme eines KorallenBohrkerns mit Hilfe eines hydraulischen Bohrers.

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Das Gedchtnis der Korallen

Die grte gegenwrtige Riffstruktur ist das Great Barrier Reef an der Nordost-Kste von Australien mit ber 2.000 Kilometern Lnge. Es gab in der Erdgeschichte aber weitaus grere Riffsysteme, wie z.B. in der Kreide-Zeit (vor 80 Millionen Jahren), als der tropische Tethys-Ozean von einem Riffgrtel gesumt war, der nahezu 10.000 km lang war. Die Dicke (geologisch: Mchtigkeit) von Riffen kann bis zu mehrere Kilometer betragen, wie beispielsweise 1,5 Kilometer am Eniwetok-Atoll im Pazifik oder ber 5 Kilometer auf den Bahamas. Das Eniwetok-Atoll begann vor 35 Millionen Jahren zu wachsen. Die Riffe der Bahamas existieren seit dem Erdzeitalter des Jura (vor zirka 180 Millionen Jahren), als der Atlantische Ozean sich zu ffnen begann. Die geologische Geschichte von Korallenriffen reicht noch betrchtlich weiter zurck bis in das Ordovizium (vor 450 Millionen Jahren). Die ltesten Riffe berhaupt sind 3,5 Milliarden Jahre alt, wurden von Bakterien aufgebaut und stellen die ltesten Fossilien dar. Auch die Erdlindustrie hat groes Interesse an der Untersuchung von Riffen, denn fast die Hlfte unserer Erdl- und Erdgaslagersttten sind in fossilen Riffgesteinen gespeichert. xy

Abb.2: Jahresringe in Korallenskeletten des Key Largo Limestone, Florida, USA. Alter: 130.000 Jahre vor heute.

Was sind Korallen?


Hinter dem Begriff Korallen verbirgt sich eine Vielzahl von Tiergruppen, zu denen z.B. die skelettlosen Seeanemonen, Seefcher, die zur Schmuck- und MedikamentHerstellung genutzten Schwarzen Korallen, die fossilen rugosen und tabulaten Korallen oder die fr die heutigen Korallenriffe so wichtigen Steinkorallen (Scleractinia). Steinkorallen sind einfach gebaute Tiere. Die Einzeltiere heien Polypen und haben

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Abb.3: Karte der Riffverbreitung (oben: rote Punkte auf blauem Grund). Die Verbreitung ist im wesentlichen von der Lage der warmen Meeresstrmungen abhngig (unten: rote Bereiche).

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einen Durchmesser zwischen einigen Millimetern bis Zentimetern. Die Polypen sind becherfrmig, haben eine von Tentakeln gesumte Krperffnung und ernhren sich von Plankton. Mit Nesselzellen in den Tentakeln fangen die Polypen ihre Beute und verteidigen sich vor Fressfeinden. Riffbildende Steinkorallen sind zumeist koloniale Organismen, das heit viele tausend miteinander verbundene Polypen bilden eine Kolonie. Die Polypen scheiden auch das basale Kalkskelett ab, das sie mit einer nur wenige Millimeter dicken Gewebeschicht berziehen. Das Skelett wchst pro Jahr zwischen etwa einen Zentimeter bei massiven und bis zu 30 Zentimeter bei stigen Korallen. Gleichzeitig erhht sich die Anzahl der Polypen durch Teilung, wodurch sich die Gewebeschicht auf dem Kalkskelett vergrert. Die meisten Riffkorallen werden auf diese Weise mehrere hundert Jahre alt. Optimale Lebensbedingungen finden Riffkorallen bei Wassertemperaturen von 18-30 C, bei marinen Salzgehalten von 35 Promille, klarem Wasser und geringen Nhrstoffgehalten. Bei Temperaturen ber 30 C stoen die Korallen ihre Photosymbionten (Zooxanthellen) ab und sehen gebleicht aus. Wenn das Ausbleichen weit verbreitet ist, spricht man von bleaching events (siehe Artikel Wild).

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Das Gedchtnis der Korallen

Abb.4a,b: Unterwasserbilder von Korallen-riffen in der Karibik und Indischen Ozean. Heutige Korallen-Riffe zeigen Provinzialismus. Im Atlantik (links: Belize) herrschen fast vollstndig andere Korallenarten vor als im Indischen und Pazifischen Ozean (rechts: Malediven).

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Wie speichern Korallen Klimadaten?


hnlich wie in Bumen an Land findet man in den Skeletten von Steinkorallen jahreszeitliche Lagen beziehungsweise Jahresringe. Allerdings werden die Jahreslagen erst im Rntgenbild sichtbar. In Gebieten mit ausgeprgten Jahreszeiten, Winter/ Sommer oder Regen-/Trockenzeit, wachsen Korallen in verschiedenen Zeiten des Jahres mit unterschiedlicher Geschwindigkeit, wodurch das Skelett unterschiedlich dicht wird. Aus praktischen und Naturschutz-Grnden sammeln Geowissenschaftler nicht ganze Korallenkolonien, sondern entnehmen Bohrkerne. Aus diesen zylindrischen Bohrkernen werden mit einer Gesteinssge wenige Millimeter dicke Scheiben herausgeschnitten. Diese Scheiben werden dann gerntgt. Durch Zurckzhlen der Jahreslagen kann man im Rntgenbild eine genaue Chronologie erstellen. Weiterhin werden im Millimeter-Abstand mit Hilfe eines Zahnarztbohrers kleine Mengen Kalk (wenige Zehntel Milligramm) entlang der Bohrkerne abgefrst. Das gewonnene Pulver wird dann geochemisch untersucht. Die Umweltbedingungen zur Zeit der Skelettbildung versucht man aus verschiedenen Parametern zu erschlieen, die entlang des Bohrkerns gemessen werden. Dazu gehren zunchst die Wachstumsdicken, deren Variation hufig von einer Vielzahl von Umwelt-Parametern abhngig ist, und daher nur schwer interpretierbar ist. Geochemische Parameter sind meist leichter bestimmten Umwelt-Parametern zuzuordnen. Dazu zhlen die Verhltnisse der stabilen Isotope der Elemente Sauerstoff (O) und Kohlenstoff (C) im Korallenskelett aus Kalk (CaCO 3). Die Isotopenverhltnisse werden an den abgefrsten Proben mit einem Massenspektrometer gemessen. Sauerstoff kommt in der Natur zu 0,2 Prozent mit der Massenzahl 18 vor (18O), und zu 99,8 Prozent mit der Massenzahl 16 (16O). Die stabilen Isotope des Kohlenstoffs sind 13C, welches mit 1,1 Prozent vor-

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Abb.6: Schema einer Korallenkolonie mit Skelett (wei) und Gewebe (grn, rot).

kommt, und 12C, das zu 98,9 Prozent in der Natur vorliegt. Das Verhltnis der Isotope 18 O und 16O im Korallenskelett erlaubt Rckschlsse auf die Wassertemperatur und den Salzgehalt zur Zeit der Skelettbildung. Auskunft ber die Sonneneinstrahlung beziehungsweise die Wolkenbedeckung gibt das Verhltnis der Isotope 13C und 12C im Korallenskelett. Mit Hilfe der Messungen der Kohlenstoffisotope knnen Geowissenschaftler hufig auch den anthropogenen Eintrag von Kohlendioxid in die Atmosphre nachweisen. Durch die Verbrennung fossiler Brennstoffe, wie Erdl und Erdgas, wird besonders das leichtere Kohlenstoff-Isotop 12C in der Atmosphre angereichert, zum Teil im Oberflchenwasser der Meere gelst und schlielich in das Korallenskelett eingebaut.

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Das Gedchtnis der Korallen

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Abb.7 (links): Radiographie einer vollstndigen Korallenkolonie mit Jahresringen. Abb.8a,b,c (rechte Spalte): Polypen (oben), Zooxanthellen (Mitte: gelbe Punkte) und Nesselzellen (unten) bei Steinkorallen.

Fallstudie Belize, Zentralamerika


Vor der Kste von Belize in der Karibik erstreckt sich das grte Riffsystem des Atlantischen Ozeans. Das Belize Barrier Reef gehrt mit 250 km Lnge zu den grten Barriereriffen der Erde. Dem Barriereriff vorgelagert, liegen drei der im Atlantik seltenen Atolle mit den Namen Glovers Reef, Lighthouse Reef und Turneffe Islands. In den vergangenen Jahren wurden in diesem Riffsystem von unserer Frankfurter Arbeitsgruppe etliche Korallenkerne entnommen und sklerochronologisch untersucht. Exemplarisch zeigt ein im Jahr 2005 im Auenriff von Glovers Reef in 4 m Wassertiefe entnommener Bohrkern fr die Region typische Trends. Der Bohrkern umfasst das gesamte 20. Jahrhundert. Der Mittelwert der aus den Sauerstoffisotopen-Verhltnissen berechneten Wassertemperatur zeigt ber die gesamte Zeitspanne einen Anstieg von einem Grad von durchschnittlich 27,5C auf 28,5C. Ein solcher ansteigender Trend ist von mehreren Arbeitsgruppen inzwischen in vielen Korallenriffen weltweit beobachtet worden. Die einzelnen Ausschlge unserer Analyse zeigen ein

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Abb.9: Rntgenbild des KorallenBohrkerns von Glovers Reef mit handschriftlichen Notizen des Bearbeiters. Blaue Zahlen sind Kalenderjahre. Graue Zahlen sind Probennummern.

Temperatur-Spektrum von ca. 25C bis 31C, welches den jahreszeitlichen Unterschieden entspricht. Dem generellen Anstiegstrend bergeordnet kann man mit Hilfe statistischer Methoden einen zehn- bis zwanzigjhrigen Rhythmus der Wassertemperaturschwankung erkennen. Es handelt sich dabei um die sogenannte Atlantische Dipol-Variation bzw. den Tropischen Atlantischen Meriodionalen Gradienten. Es handelt sich dabei um eine dekadische Variation des Temperaturgradienten zwischen nrdlichem und sdlichem tropischen Atlantik. Des weiteren sind einzelne, starke positive Ausschlge der Temperaturkurve Folge von sogenannten El Nio-Jahren. Dieses Klima-Phnomen ist sehr deutlich im pazifischen Raum feststellbar, weniger in der Karibik. El Nio ist eine Folge der Abschwchung der Westwinde und des Humboldtstroms, die zu einer Erwrmung im Ostpazifik fhrt und gleichzeitig das Aufdringen klterer und nhrstoffreicher Tiefenwsser an den amerikanischen Westksten verringert. Folgen knnen umfangreiche Korallen und Fischsterben sein. El Nio-Jahre treten alle drei bis fnf Jahre auf. Starke El Nio-Jahre waren 1939 / 40, 1972 / 73, 1982 / 83, 1986 / 87, 1992 / 93 und 1998.

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Das Gedchtnis der Korallen

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Der Verlauf der Kohlenstoffisotopen-Verhltnisse entlang des Kerns von Glovers Reef zeigt bis in die 1960er Jahre hinein eine mehr oder weniger regelmige Variation. Beginnend mit der 1970er Jahren fallen die Werte allerdings deutlich ab von vorherigen Durchschnittswerten um 0,25 Promille bis hin zu Werten um -1,5 Promille im Jahr 2000. Dieser Abfall ist mit groer Wahrscheinlichkeit dem sogenannten Suess-Effekt zuzuschreiben. Es handelt sich hier um die Folge des zunehmenden Anteils des leichteren 12C-Isotops, welches durch die Verbrennung fossiler Brennstoffe durch den Menschen in der Atmosphre und im Oberflchenwasser der Meere angereichert wird. Fr die Korallenriffe ist dieser Vorgang voraussichtlich verhngnisvoll, weil die immer greren Mengen von CO 2 den pH-Wert der Ozeane zunehmend erniedrigt bzw. die Ozeane saurer macht, was letztlich fr die Kalkbildung abtrglich ist (siehe Artikel Wild). Mit anderen Worten, es wird fr Organismen, die Ihre Skelette aus Kalk bauen, immer schwerer werden, berhaupt noch robuste Schalen bilden zu knnen. Die Korallenriffe werden dadurch anflliger fr physikalische Strungen wie Zyklone und biologische Strung wie Erosion durch Organismen wie bohrende Schwmme, Muscheln oder Seeigel.

Abb.10: Auf SauerstoffisotopenVerhltnissen basierende Temperaturkurve entlang des Korallen-Bohrkerns von Glovers Reef, Belize, Zentralamerika. Die rote Linie ist der fnfjhrige durchlaufende Mittelwert.

Whrend die Dendrochronologie im Prinzip das gesamte Holozn (Zeitabschnitt der letzten ca. 10.000 Jahre) mit Hilfe von Baumringen dokumentieren kann, ist die Sklerochronologie von solchen durchgngigen Datenstzen noch weit entfernt. Die lngsten detaillierten Datenreihen aus ein und derselben Korallenkolonie reichen ins 16. Jahrhundert zurck. Bislang existieren von verschiedenen Riffgebieten kurze Teilstcke auf die letzten mehreren tausend Jahre verteilt, die wie Fenster Einblicke in die Klimavariabilitt vergangener Zeiten erlauben. Diese Teilstcke basieren auf der Analyse fossiler Korallen, die aus tieferen, bis zu 25 m tiefen Bohrungen in die

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Abb.11: KohlenstoffisotopenVerhltnisse entlang des Korallen-Bohrkerns von Glovers Reef, Belize. Die rote Linie ist der fnfjhrige, durchlaufende Mittelwert.

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Abb.12: Fenster in das Klima der jngeren geologischen Vergangenheit durch die Analyse fossiler Korallen aus Belize. Die Variation der Wassertemperaturen wurde basierend auf den Sauerstoffisotopen-Verhltnissen im Korallenskelett berechnet.

Riffe von Belize stammen. Die wichtigsten vorlufigen Erkenntnisse umfassen die Beobachtung, dass in der Zeit von 8.000 bis 5.000 Jahre vor heute zum einen vermutlich hnlich hohe Wassertemperaturen im Untersuchungsgebiet vorherrschten wie heute. Zum anderen war zu dieser Zeit die jahreszeitliche Schwankungsbreite der Temperatur auch hher als es heute der Fall ist. Vergleichbare Ergebnisse mit hherer Temperaturvariation im mittleren Holozn wurden auch anderswo erzielt, z.B. an Korallenskeletten aus dem nrdlichen Roten Meer. In der Zeit von 4.000 bis 1.000 Jahren vor heute war es offenbar etwas khler als heute. Es werden allerdings noch viele Untersuchungen ntig sein, um aus diesen kleinen Teilstcken eine komplette Chronologie zu konstruieren, so wie die Dendrochronologen es an Land durchgefhrt haben.