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PERSIGUIENDO A STANLEY

DEIRDRE MARTIN

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SOANDO DESPIERTAS

PERSIGUIENDO A STANLEY

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Persiguiendo a Stanley
Deirdre Martin

Traduccin de Carlos Ganzinelli

PERSIGUIENDO A STANLEY

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Captulo 1

Era grande y hermoso, de pelo negro y rizado que brillaba al sol, de dulces ojos castaos capaces de adivinar los secretos ms ocultos de una chica. A Delilah Gould el corazn le saltaba en el pecho con slo mirarlo. Los dedos le cosquilleaban, qu no dara ella por poder acariciar esa cabellera tan abundante y lustrosa! Sin poder contenerse, se le acerc. Sus ojos se miraron. El corazn de Delilah simplemente se derriti, sobre todo cuando l comenz a menear la cola. Era el terranova ms hermoso que haba visto en su vida. Era medioda y Delilah haba sacado sus tres perros dar un rpido paseo por su barrio del Upper West Side. Segn los pronsticos del tiempo, la temperatura rondaba los veinticinco grados y se esperaba que superara los treinta al atardecer. Delilah tena la esperanza de que Sherman, su golden retriever, Shiloh, una cairn terrier, y Belle, una perra blanca de raza indefinida, hicieran sus necesidades enseguida para poder llevarlos otra vez a casa, donde haba aire acondicionado. Slo haban pasado unos minutos y ya senta la ropa pegada al cuerpo por el sudor. La sofocante humedad haba convertido sus cabellos en un halo castao alrededor de la cabeza. A pesar del calor, las calles seguan llenas de gente, aunque la mayora se movan como sonmbulos y parecan tan agobiados como Delilah de estar al aire libre. Al dar la vuelta a la esquina de la calle Ochenta y uno Oeste y Madison, hizo una pausa para beber un trago de agua. En ese momento fue cuando lo vio. Venga, Stanley, no me hagas esto. Un hombre de aspecto fornido, pelo oscuro y ojos castaos igual de tiernos que los de su perro pareca desesperado, tratando de convencerlo. Stanley! La voz del hombre se volvi dura. Levntate. Se puso detrs del perro e intent empujarlo. Stanley ni se movi. Venga, pesado, no puedo perder el tiempo as. 3

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Y empez a tirar del perro cogindolo del collar. Entonces fue cuando Delilah entr en accin. No haga eso! Dio la orden a sus propios perros de echarse y quedarse quietos, cosa que hicieron obedientemente mientras ella se acercaba al terranova y su dueo, que la miraba con ojos sospechosos. Hacer qu? Tirar del collar de ese modo. Hizo un gesto de desaprobacin observando lo mucho que jadeaba el pobre perro. Cunto rato hace que lo tiene fuera de casa? No sabe que los perros grandes sufren ms el calor? Sobre todo los perros negros. El negro absorbe los rayos del sol. Mire cmo resuella! A usted le gustara estar al aire libre con este calor envuelto en un enorme abrigo de pieles? El hombre la mir fijamente. La conozco? Delilah ignor la pregunta. Tom su botella de agua y le ech un poco en la boca al agradecido perro antes de sacar un pauelo del bolsillo y secarle los belfos. El dueo del perro la observaba atnito. Con el rabillo del ojo, Delilah vio que no pareca sentirse afectado por el calor, con su polo completamente seco, sin gota de transpiracin en la bronceada cara, casi como si estuviera ms all del sudor. Delilah se sinti como una completa palurda dentro de su camiseta pegajosa y sus pantalones cortos llenos de pelos de perro. Con el mayor disimulo posible se pas la mano por la cabeza, como si quisiera arreglarse los cabellos, pero en realidad estaba tratando de confirmar una sospecha: su pelo pareca una peluca afro. Con un gesto de cansancio, volvi a meter el pauelo en el bolsillo. El dueo del perro la miraba asombrado. Siempre se acerca a los perros de los dems y les da agua? No, slo a los que se estn muriendo de sed bajo el sol. El hombre apret los dientes.

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Por si no se haba dado cuenta, caminara.

estaba intentando que

No muy eficazmente. Usted no tiene ni la ms mnima idea... se le escap. Ay Dios, ya estaba pasando lo mismo otra vez. Cuando se pona nerviosa, la boca se le disparaba. O bien soltaba lo primero que se le ocurra o balbuceaba incoherentemente o ambas cosas a la vez. Aqul era de los das en los que hablaba sin pensar. El hombre se cruz de brazos. Sabe una cosa? Me haban dicho que los neoyorquinos podan ser unos credos, pero hasta ahora no lo haba confirmado. No soy una creda insisti Delilah dbilmente, simplemente s mucho de perros. Puede conseguir que camine? Claro. Ah, s? Entonces adelante. Por favor. Delilah sac un trozo de salchicha de Francfort de su rionera y lo sostuvo delante de Stanley, al tiempo que se alejaba caminando de espaldas. El perro se levant a toda prisa, avanzando pesadamente hacia ella. Delilah se detuvo. Stanley se qued quieto donde estaba, con los ojos fijos en el premio que ella le mostraba. Delilah recogi disimuladamente la correa, mientras que los ojos de Stanley seguan mirndole la mano, los belfos goteando. Stanley, sentado le orden con voz firme, sosteniendo el premio en alto sobre la cabeza del perro. Stanley se sent. Buen chico dijo Delilah con voz cariosa, dndole el trozo de salchicha. Se dio la vuelta para mirar al dueo de Stanley: Lo ve? No fue muy difcil. El hombre frunci el ceo al contestarle. S, pero ahora est sentado otra vez. Hizo un gesto indicndole la rionera: Tiene ms trozos de salchichas?

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Para qu? Para engaarlo y conseguir que me siga. No, el secreto es usar comida como recompensa por obedecer una orden. Vale. Oiga, mmm... cmo se llama? Delilah. Yo me llamo Jason, y si pudiera darme otro trozo de salchicha para llevarlo hasta casa, realmente se lo agradecera. Dnde vive? A tres calles de aqu, en la Ochenta y cuatro, por qu? No puede hacerlo caminar tres calles sostenindole un trozo de salchicha como premio delante de las narices! Es inhumano! Al or la palabra premio, Stanley gir la cabeza de golpe en direccin a Delilah, soltando un chorro de baba que fue a caerle en la manga izquierda de la camiseta. Jason puso cara de fastidio. Lo siento. No pasa nada. Delilah sac otra vez su pauelo y se limpi el brazo antes de volver a secar la boca de Stanley. No se ven muchos terranovas en esta ciudad comento. A Jason la observacin pareci gustarle. No se ven muchos terranovas, punto. Por eso quera tener uno. Delilah reaccion espantada. Para usted es una cuestin de estatus?. No. Jason pareca ofendido. Para m es una cuestin generacional. Un amigo de la infancia tena un terranova y aquel 6

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perro era estupendo. Cuando tuve la oportunidad de tener uno yo tambin, la aprovech. Los terranovas son bastante especiales, s acept Delilah. En una ocasin haba conocido uno llamado Cyrus que vivi en el barrio durante tres aos, hasta que sus amos se trasladaron a las afueras. Delilah lo adoraba; era inteligente, carioso y extremadamente guardin, no slo con ella sino tambin con todas las personas con las que tena relacin. A algunas les daba asco que babeara, pero a Delilah no. Cuando haca falta, le limpiaba los largos hilos de baba que le caan de la boca, sin importarle las manchas que le quedaban en la ropa.Delilah volvi a meterse el pauelo en el bolsillo. Realmente necesita educarlo No tengo tiempo. Delilah se encogi de hombros. Entonces no se queje de lo que le cuesta hacer que se mueva. Recogi las correas de sus propios perros, les dio la orden de Vamos y sigui caminando Espere! le grit Jason. Me va a dejar aqu tirado? S! le contest Delilah por encima del hombro. Pobre Stanley. Se haba alejado media calle cuando volvi a escuchar la voz de Jason. Maldita sea... Delilah, aydeme! Mir para atrs y vio que Stanley haba enredado la correa alrededor de las piernas de su amo. .

Deshizo el camino, sacudiendo la cabeza en seal de reprobacin. Stanley est muy mal educado, se da cuenta, no?

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Jason frunci el ceo, enfurruado. Puede ayudarme primero y reprenderme despus? Delilah sac otro trozo de salchicha de la mochila y la us para hacer caminar a Stanley en el sentido contrario a las agujas del reloj y as desenredar a su dueo, que pareca un mstil atado. Cuando acab, le dio nuevamente la orden de sentarse y, en esta ocasin, el perro la obedeci sin dudar. Buen chico! lo alab Delilah, dndole el premio y rascndole las orejas como recompensa adicional. Su tono de voz result bastante ms fro cuando se dirigi a Jason: No le ha enseado a ir con correa, verdad? Jason puso cara de avergonzado mientras indicaba que no con la cabeza. No le est haciendo ningn favor. No es perro de ciudad, al menos no lo fue hasta la semana pasada. Jason se agach para que sus ojos quedaran a la altura de los del perro. No es as, chico? Stanley comenz a lamerle la cara. Algunos pensaban que deba haberte dejado, pero somos un equipo, eh, grandulln? Aunque el pobre no tena ni idea, a Delilah se le enterneci el corazn. Me doy cuenta de que realmente lo quiere le dijo, pero un perro del tamao de Stanley tiene que estar adiestrado, sobre todo viviendo en la ciudad. Delilah no poda dejar de imaginarse a Stanley corriendo por la acera, avasallando sin querer a los pobres peatones que se encontrara en el camino, o peor an, cruzando la calle con su poderoso trote y siendo arrollado por un coche. Tena una larga lista de personas que esperaban que adiestrara a sus perros, pero ella siempre haba sentido especial inclinacin por los casos ms difciles. Yo soy adiestradora de perros confes.

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Ya me pareca a m que era un poco fantica con los animales. No soy una fantica! Jason se puso de pie con cara de pedir disculpas. Djeme decirlo de otro modo. Tena la impresin de que se dedicaba a entrenar o pasear animales. En realidad, hago las dos cosas. Y tambin doy alojamiento a perros. Meti la mano en el bolsillo de la rionera, sac una tarjeta de visita y se la alarg. The Bed and Biscuit, Delilah Gould, propietaria ley Jason en voz alta. Usted es un regalo cado del cielo. Ah, s? Y por qu? La atencin de Delilah se vea dividida entre Stanley, que se haba acercado a olisquear a los otros perros, y Jason, que la estaba mirando de arriba abajo. Se le hizo un nudo en el estmago. Cara sudorosa ms pelo ensortijado ms pantalones llenos de pelo era igual a desastre total, estaba segura. Jason le sonrea lleno de orgullo. Soy jugador de hockey, de los New York Blades. Esos dientes son los suyos de verdad? pregunt Delilah sin pensar. Jason se qued momentneamente sin habla. Qu? Delilah respir hondo, luchando contra el impulso de salir corriendo. Haba metido la pata hasta el fondo. Lo siento. No era mi intencin preguntarle eso. Simplemente... se me escap. La expresin de Jason era de cautela. Acepto sus disculpas.

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Muchas gracias dijo Delilah con alivio. Ahora dgame por qu soy un regalo cado del cielo. Tendr que viajar mucho durante la temporada y necesitar un lugar donde dejar a Stanley. Cunto cobra? Cincuenta dlares por da. En Minnesota me costaba slo veinticinco! Pues ahora ya no estamos en Kansas, Toto. Le ech otra ojeada a la tarjeta antes de guardrsela en el bolsillo. Supongo que si sa es la tarifa, tendr que pagarla. No tan rpido. Yo slo doy alojamiento a perros adiestrados. Jason frunci el entrecejo. Y cunto cobra por adiestrarlos? Depende. As, por encima. Jason tir de la correa en un intento de impedir que Stanley se acercara a una seora mayor que claramente pensaba que se haba escapado un osezno del zoolgico. Perdneme un momento le dijo a Delilah mientras coga a Stanley por el collar. No hace nada! le asegur a la buena seora, que con cara de susto se dio prisa por cruzar la calle. Se volvi hacia Delilah. Lo s, lo s: necesita que lo adiestren. Cundo puede comenzar? Cundo puede comenzar usted? Jason la mir con cara de confusin. No puedo dejarlo simplemente en su casa y pasar a recogerlo despus, cuando la leccin haya acabado? No. El xito depende de su cooperacin y dedicacin. Usted necesita observar lo que hago y luego practicar con el perro entre una sesin y otra. Me est tomando el pelo, no? 10

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Delilah permaneci en silencio. Ya veo que no. Jason se frot la barbilla pensativamente. Vale. Qu le parece si consulto mis horarios y luego la llamo, as podemos fijar un da y lugar para nuestra primera leccin? Primero tengo que entrevistarlo a usted. Jason la mir perplejo. Eh? No acepto a cualquiera. Me gusta conocer primero a los perros y sus amos, ver cmo interactan. Usted ya ha visto cmo interactuamos! Yo le ruego a Stanley que haga una cosa, l me ignora y, si tengo suerte, al final se aburre y eventualmente me obedece. Una sonrisa se dibuj en el rostro de Delilah. Necesito ver cmo se relacionan en el ambiente familiar coment mientras se pasaba nerviosamente las palmas sudorosas de las manos por las perneras de su pantaln corto. Mal hecho. Ahora tena las manos llenas de pelos de perro. Se las coloc a la espalda. S que parece un poco exagerado, pero vale la pena, crame. Soy muy buena en mi trabajo Eso parece. Stanley tiene un temperamento maravilloso coment Delilah. Y obviamente aprende con mucha rapidez. Entrenarlos a los dos no ser difcil Jason sonri. Eso quiere decir que piensa que yo tambin tengo un temperamento maravilloso? Delilah no supo qu contestar. sta era una de las razones por las que prefera los perros a las personas, porque no coqueteaban con ella ni la hacan sonrojar. Tengo que irme dijo entre dientes.

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Ah, vale. Jason no pareca tener muchas ganas de acabar aquella conversacin. Bueno, pues, la llamo y quedamos? De acuerdo, s contest ella. Tengo que ponerme corbata para la entrevista? Delilah se sonroj y baj los ojos hacia Stanley, quien comenz a menear la cola en cuanto ambos se miraron. No haba ninguna duda: era un seductor. Se agach y le plant un beso en la cabeza. Cmo hago para llevrmelo a casa? se lament Jason. Cmo ha hecho para llevarlo hasta ahora? Pues, ms o menos me espero hasta que est dispuesto a seguirme. Y eso cunto tiempo es? A veces minutos y a veces... ms. Se queda aqu, en el medio de la acera y obliga a la gente a dar un rodeo? Antes de que Jason pudiera responder, sac otro trozo de salchicha de su rionera y se lo pas discretamente a la mano. Llveselo a casa con esto... pero slo esta vez! Si no, l esperar su premio sin hacer nada a cambio y as el adiestramiento ser una pesadilla. Jason la mir agradecido. Muchas gracias. Stanley estaba olfateando el aire. Un segundo ms tarde ya estaba de pie, empujando la mano de Jason con el hocico. Delilah hizo una mueca de desaprobacin. Tiene usted un chico malo. Pero usted lo meter en cintura, no?

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Los meter en cintura a los dos. Figurativamente hablando, claro, no en sentido literal. Quiero decir, no soy una dominadora de perros ni nada por el estilo. Bueno, si es que eso existe. Porque si lo piensa, sera muy raro. Quiero decir... Jason le alarg la mano. Encantado de conocerla. Delilah dud. No iba a darle la mano cuando la tena toda sudada y llena de pelos, as que sin saber qu otra cosa hacer, le hizo una inclinacin de cabeza. Jason, con cara de perplejidad, le devolvi la inclinacin. Es la primera vez que me pasa esto murmur l. Ah, bueno, llmeme dijo Delilah barboteando. Jason le gui un ojo. Espero hacerlo pronto, seorita Gould. Mira esto. Jason le pas el Daily News a su hermano Eric. El diario estaba abierto en una pgina entera que hablaba de l. Eric le ech un ligero vistazo y se lo devolvi. As que eres el sabor de la semana. Gran cosa. Maana ser otro. El News public un artculo de una pgina entera sobre ti cuando viniste a jugar para el equipo de Jersey? le pic Jason. Eric solt una risita. Pues s. Y tambin sali un artculo sobre m en Sports Illustrated. Uno de los que estamos en esta habitacin ha ganado la Copa Stanley y no eres t. Todava no. Eric solt otra risita. 13

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No aguantes la respiracin mientras esperas, hermanito. Sigui mirando una reposicin de Lost en la nueva pantalla de plasma de Jason. Stanley estaba acostado a los pies de Eric, roncando ms fuerte que el padre de ambos. A veces era fcil olvidarse de que era un perro. Jason cogi otra vez el diario, contemplando la foto donde apareca flanqueado por el entrenador de los Blades, Ty Gallagher, y el nuevo capitn del equipo, Michael Dante, quien haba ocupado el puesto dejado por Kevin Gil cuando ste se retir. Luego de jugar tres aos para los Mosquitos de Minnesota, Jason haba conseguido un contrato por todo lo alto para jugar en el equipo de sus sueos. Casi todos los jugadores suspiraban por tener como entrenador a Gallagher, incluso Eric, aunque eso nunca lo admitira ahora que jugaba en el Jersey. Hermanito, s... exactamente tres minutos menor. En la familia bromeaban diciendo que la nica razn por la que Eric sali primero fue porque haba apartado a Jason a codazos, cosa que haba seguido haciendo desde entonces. Segn recordaba Jason, ambos siempre haban competido por todo: las notas, las chicas, el cario de sus padres y, sobre todo, por el hockey. No haba mucho para hacer en Flasher, Dakota del Norte, excepto jugar al hockey, y los gemelos haban destacado en ese deporte. El estanque de la granja familiar se congelaba pronto y se descongelaba tarde y era frecuente que ambos se pasaran horas jugando uno contra otro. En el colegio jugaban en el mismo equipo, Jason en el ala y Eric en la defensa. A veces a Jason le molestaba que en el pueblo se refirieran a ellos como los chicos Mitchell,como si fueran una entidad en lugar de dos personas individuales. Al menos no eran idnticos. Eric era rubio y de ojos azules, como su madre, mientras que Jason, con su pelo oscuro e indomable y profundos ojos castaos, era la viva imagen de su padre. La nica similitud fsica entre ellos era la estatura: ambos eran altos y fornidos. La madre deca que se parecan al abuelo de ella, que haba seguido trabajando en la granja hasta caer muerto entre el maizal a los noventa y un aos. Ambos muchachos se haban dado cuenta enseguida que con las notas nada brillantes que sacaban, los nicos caminos que podan seguir para salir de Flasher eran el hockey o el ejrcito. Ambos haban logrado formar parte de la Liga Nacional de Hockey, pero Eric fue el primero, por supuesto.

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Jason observ a su hermano, que miraba boquiabierto lo que suceda en la pantalla del televisor. La aficin de suhermano a mirar la tele no dejaba de sorprenderlo. Vamos a caminar un rato le sugiri. Ni hablar. Hace treinta y cinco grados de calor ah fuera. Prefiero el esplendor del aire acondicionado, gracias. Jason suspir, inquieto. Toda la vida haba soado convenir a Nueva York y quera salir para que la ciudad le empapara la piel con sus sonidos y olores, incluso con el sabor del aire. En cambio, se encontraba encerrado en su nuevo apartamento con su hermano, su perro y su televisor. Stanley se despert y, despus de lanzar un enorme bostezo que pareca una puerta chirriando al abrirse, comenz a lamerle los pies a Eric, quien los retir bruscamente. Joder! Por qu hace eso? Simplemente te est diciendo que te quiere. No seas tan quisquilloso. Todava no puedo creer que lo hayas trado. Deberas habrselo dejado a mam y pap. Jason mir a Stanley, quien no se haba tomado a mal el rechazo de Eric. El solo hecho de que Eric pudiera siquiera sugerir el abandono de Stanley demostraba que no tena ni idea del sagrado vnculo que se estableca entre un hombre y su perro. Jason lo haba comprado cuando era un cachorrillo y haban crecido juntos. Stanley era su apoyo. Cuando tena una mala noche en la pista de hielo, saba que al llegar a casa su perro estara encantado de verlo y eso le levantaba el nimo. No haba nada que lo relajara ms que pasar el rato jugando con Stanley, lanzndole un palo para que fuera a buscarlo o llevndolo a nadar al estanque. Pero ahora no tena un jardn donde jugar ni tampoco un estanque, por supuesto. Sabes si por aqu hay algn lugar donde los perros puedan correr libremente? Eric se rasc el brazo. Ni idea.

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Cunto tiempo llevas viviendo aqu? Eric lo mir. Tres aos. Pero tal vez hayas observado que no tengo perro. No lo necesito, como t. Jason le indic lo que pensaba hacindole un gesto con el dedo corazn extendido y se agach para acariciar a Stanley. Delilah sabra si haba un lugar especial para los perros. Sac la tarjeta que guardaba en el bolsillo trasero y la volvi a leer. Delilah Gould. No haba nombres as en Dakota del Norte, ni en Minnesota. Qu tienes ah? Eric le arrebat la tarjeta de los dedos. Ests pensando en dejar a Stan en una residencia? Voy a tener que hacerlo cuando el equipo viaje, no? Jason recuper la tarjeta de Delilah y volvi a guardrsela en el bolsillo. Qu hacas con l en Minnesota? La hermana pequea de David Kavli se quedaba con l por veinticinco dlares al da. Kavli era uno de los compaeros de Jason en el equipo de los Mosquitos. Kavs no era capaz de marcar un gol ni aunque le fuera la vida en ello coment Eric. S, vaya novedad. Por una vez, l y Eric estaban de acuerdo. Era guapa la hermana? pregunt Eric. Jason se encogi de hombros. La verdad es que nunca me fij. Y era verdad. Delilah Gould, sin embargo, era otra historia. Jason observ enseguida que era guapa. Tena unos enormes ojos marrones y pelo castao claro que le caa en ondas sobre los hombros. Los pantalones cortos yla camiseta que llevaba, todo muy holgado, impedan saber si tena buen cuerpo, pero tena unas pantorrillas muy bien torneadas. Al principio le haba molestado un

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poco la actitud de ella, pero su irritacin desapareci en cuanto vio con qu rapidez consigui poner a Stan en marcha. Tena razn: Stan era un delincuente y todo por culpa suya. Aun as, no tena idea de cmo hara para encajar clases de obediencia en su apretada agenda. De pronto, Eric se volvi hacia l, oliendo el aire con cara de curiosidad. Ests cocinando salchichas de Francfort? S, para Stanley. Desde cundo Stanley come salchichas? Desde que descubr que es la nica manera de que haga lo que le mando. Delilah lo matara si supiera que tena la intencin de seguir usando el truco de los trocitos de salchicha con Stanley, pero ya se preocupara de eso ms tarde. Tienes idea de lo que llevan dentro? le pregunt Eric. No, pero estoy seguro de que t me lo dirs. Nitratos y restos y Dios sabe qu ms. Lo ests matando lentamente. Gracias por la informacin, Eric. A mandar. Eric recorri el apartamento de Jason con la mirada. Lo hice muy bien contigo, no? Tengo que admitirlo, as es. Jason le estaba sinceramente agradecido a su hermano, que haba logrado encontrar y reservarle este apartamento incluso antes de que llegara a la ciudad. A algunas personas podra resultarles extrao que ambos vivieran en la misma calle, pero considerando que haban pasado los primeros diecisis aos de su vida compartiendo la misma habitacin, lo de ahora era una mejora sustancial. Le quit el mando de la tele y apag el televisor. Me estaba preguntando una cosa. Qu? Por qu yo soy un gran jugador y t uno mediocre? 17

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Jason lo ignor. Por qu vives en Manhattan si juegas en Jersey? Porque en Jersey no hay una puta mierda para hacer si eres soltero, por eso. Eric recuper el mando de un manotazo y volvi a encender el televisor. Por qu no voy a vivir en la ciudad? El desplazamiento hasta aqu es corto y aqu es donde sucede todo lo divertido. No soy el nico jugador del Jersey que le pega bocados a la Gran Manzana, hermanito. Muchos otros jugadores solteros del equipo tambin viven aqu. Jason asinti con la cabeza. Era perfectamente lgico. Qu mejor lugar que Manhattan para hombres jvenes y solteros que ganaban toneladas de dinero? El hecho de ser atletas profesionales tampoco los perjudicaba. Jason ya haba notado la adoracin que irradiaban los ojos de la gente cuando deca que jugaba en el equipo de los Blades. Eso le gustaba. Jason se levant para ir a mirar las salchichas. Stanley fue tras l. S, ya sabes lo que se est cocinando en la olla, eh muchachote? Estir el brazo para rascarle el hocico. Stanley se deleit con la caricia y luego se acost justo delante de la cocina. Jason se ri. Cuando se sentaba a la mesa de la cocina, el perro se sentaba a su lado. Cuando se estiraba en el sof, Stanley haca lo mismo en el suelo. No era raro que Jason se lo encontrara sentado al lado de la puerta cuando sala del bao. Eric apareci en el marco de la puerta de la cocina. Tengo un poco de hambre. Espera. Jason abri la puerta de la nevera: Aqu hay huevos. No, djalo, dame una salchicha de Francfort. Jason cerr la nevera, clavndole una mirada. Eres un pesado, lo sabes, no?

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Y t un moas al que le voy a patear el culo en las pistas de hielo esta temporada, as que cllate y dame una salchicha antes de que llame a nuestra madre y le cuente que ests saliendo con un travest que se llama Lola. Jason sacudi la cabeza. Sabes una cosa, Eric? Qu? No puedo creer que est emparentado con un idiota como t. Llega diez minutos tarde, Miss Thang. Delilah se encogi de hombros en un gesto de disculpa mientras se reuna con Marcus, su ayudante, en el banco que compartan en la zona del parque donde llevaban a los perros. Tenan una cita habitual todos los sbados por la tarde, ms para ponerse al da con el cotilleo que para otra cosa. Delilah haba pensado en anular la cita, por el gran calor que haca, pero conoca a Marcus. Si estuviramos trabajando no podras anularla le reconvendra, y tendra razn. Dedicarse a pasear perros era como ser cartero: con lluvia o con sol, no haba ms remedio que hacer el trabajo. Los das soleados se consideraban la venganza del paseador de perros: trabajaba al aire libre disfrutando del buen tiempo, mientras que la mayora de las personas estaban encerradas trabajando en oficinas. Pero cuando llova, nevaba o haca un calor achicharrante, nadie quera hacer el trabajo de Delilah, ni ella tampoco. Dnde estn los nios? pregunt Marcus. Los he dejado en casa, con el aire acondicionado. Que es donde deberamos estar nosotros. Delilah ech una ojeada alrededor del pequeo parque. Generalmente estaba lleno de gente, sobre todo los fines de semana, pero la combinacin del calor y las vacaciones de verano justificaba la escasez de pblico. Has visto a Gin? A Marcus se le humedecieron los ojos. 19

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Cha-Cha se muri esta maana. Oh, no. Delilah se trag las lgrimas. Cha-Cha era el amado chihuahua de Ginny, que era amiga de ellos. El perro llevaba un ao luchando contra el cncer. El lunes escoger una tarjeta de condolencias y la traer para que la podamos firmar todos. Yo saba que haba llegado la hora de Cha-Cha dijo Marcus. Cuando Ginny lo trajo el martes pasado, me mir directamente a los ojos y me dijo: Amigo, estoy listo para dejar este mundo y entrar en la casa del Seor. Delilah se mordi la lengua. Crea que los animales y los humanos podan estar conectados, que si uno conoca bien a su perro, saba cundo estaba dolorido, triste o nervioso, pero no crea en las personas que acercaban su odo a la boca de un perro y luego anunciaban cosas del estilo Dice que quiere que la lleves a Mxico porque siempre ha soado con visitar las ruinas mayas o No le gustan nada esas cortinas en el saln, no hacen juego con el loro. Delilah llevaba muchos aos en buena sintona con sus perros, pero ninguno de ellos le haba dicho nunca algo de mayor significacin que Quireme, Dame de comer, Llvame a pasear, Acaricame, Juega conmigo, Estoy aburrido o Haz el favor de dejarme en paz. En alguna ocasin, uno de sus animales le haca ver que se senta amenazado, asustado o confuso, pero no con frecuencia. Eso se deba a que mantena a sus perros dentro de una rutina estricta, que necesitaban y que les favoreca. A los perros no les gustaban las seales confusas. Y a Delilah tampoco. Hoy he visto un terranova le dijo a Marcus. De verdad? Dnde? En la Ochenta y uno con Madison. Estaba sentado en medio de la acera y no se quera mover. Su dueo estaba fuera de s. La gente no debera tener perros que no pudieran controlar coment Marcus con aire de desaprobacin. Estoy de acuerdo contigo.

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Cmo era el dueo? Grande y tonto como el perro, no? Los terranovas no son tontos! Tampoco son como el border collie, cario. Marcus sac un paquete de chicles y le quit el envoltorio a una barrita antes de pasarle el resto a Delilah y volver a preguntar: El dueo? Delilah dud un poco. Es un jugador de hockey. Juega en los Blades. Oooooh, un atleta. Marcus se meti el chicle en la boca. Est bueno? Delilah jug distradamente con los chicles. No s. Supongo. Supones? Dime que no te fijaste en cmo era. Vale, tal vez s. Un poco. Marcus mostr su impaciencia golpeando el suelo con el pie repetidamente. Estoy esperando. Grande, espaldas anchas, pelo ms bien oscuro, ojos castaos. Polo de tenis. Pantalones cortos. Zapatillas deportivas negras. Te acuerdas del color de su calzado? Y qu? Delilah comenz a masticar su chicle. Pues para m eso quiere decir muy impresionada. No estoy impresionada insisti Delilah mientras miraba a Marcus dirigirse a la papelera ms cercana y deshacerse de los envoltorios del chicle. Le encantaba la forma de moverse que tena Marcus. Era musculoso pero a la vez fibrado, tena un cuerpo de bailarn nato. Tambin llamaba la atencin por su cabeza afeitada y su piel de color caramelo. Delilah esperaba que pronto tuviera su gran oportunidad, aunque eso le complicara la vida muchsimo hasta que encontrara otro ayudante. 21

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Ests impresionada insisti Marcus, regresando al banco . Me alegro. Hizo un gesto poco delicado hacia la entrepierna de ella. Estaba empezando a pensar que el parque de atracciones estaba cerrado para el resto de la temporada. Marcus! En serio, cundo te tiraste a alguien por ltima vez? No lo s! Si no lo sabes, es que hace demasiado tiempo. No, espera! Fue con Dennis. Dennis MacFadyen haba sido su novio durante seis meses. Todo haba ido bien hasta que la llev a la casa de sus padres para que la conocieran. Delilah entr y lo primero que vieron sus ojos fue el leo de un hombre guapo con barba. se es tu hermano? le solt a Dennis delante de su madre. No, no era el hermano de Dennis. Era Jess. A partir de ah, las cosas fueron cuesta abajo. La mirada de Marcus se llen de pena. Eso fue hace ms de un ao, Lilah. El que lleva las cuentas eres t, no yo. Se limpi el sudor de la frente. No pasaba ni una gota de aire. Tena la sensacin de que alguien le estaba frotando la cara con una toalla hmeda caliente. Volvi a recordar su encuentro con Jason y pens en la pinta que tena ella en aquel momento. l, por otro lado, daba la impresin de estar fresco como una lechuga. Seguramente le habran extirpado las glndulas sudorparas. Marcus comenz a abanicarse con un ejemplar enrollado del Times. Supongo que le habrs dado tu tarjeta a Wayne Gretzky. Por supuesto. Tal vez lo acepte como cliente. Qu quiere? Obediencia, alojamiento o paseos?

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Las tres cosas, probablemente. Delilah record la cara noble y encantadora de Stanley con una sonrisa. Bonita, tenemos una lista de espera de una milla de largo le record Marcus. S, lo s, pero este perro realmente necesita ser adiestrado. Marcus dej de abanicarse. Huy, ya veo que te ha dado fuerte. Muy F-U-E-R-T-E. No, no es as insisti Delilah otra vez, aunque poda sentir cmo le arda la cara. No paraba de recordar la cara de Jason cuando le haba preguntado si pensaba que l tambin tena un temperamento maravilloso. Con aquella mirada estaba coqueteando, o al menos as se lo pareci. Pero eso no tena importancia, porque lo ltimo que quera en el mundo era entrar en una relacin. Los perros eran mejores, sin duda. No se burlaban de una por ser tmida. Slo podan hacerle dao mu-rindose. Marcus movi un dedo delante de su cara. La que se pone colorada es la que se siente admirada. Quin lo dice? Lo digo yo. Acabo de inventrmelo. Soy listo o qu? Marcus puso cara de sentirse complacido consigo mismo. Eres muy listo reconoci, cogindole el diario paraabanicarse un momento, pero en este caso te equivocas. Que me fije en que un chico es guapo no quiere decir que quiera salir con l. Pues tal vez deberas pensrtelo un poco. No quiero que acabes convirtindote en una de esas viejas con cien perros en la casa y ningn hombre en la cama. Delilah se puso a rer.

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Captulo 2

Ya soy una de esas mujeres locas por los perros, Marcus, o no te habas dado cuenta? La expresin de Marcus se volvi seria mientras le quitaba el diario de la mano. S que me he dado cuenta, creme, pero eso lo vamos a arreglar. Stanley, basta, ven aqu! En cuanto Jason abri la puerta de su apartamento, Stanley salt encima de Delilah. Sus patazas delanteras le cayeron sobre los hombros, hacindola retroceder a trompicones hasta que pudo apoyarse en la pared. Por un momento pareci que estaban bailando, pero si Delilah no hubiera sido tan gil, Stanley la habra tirado al suelo. Stanley, chate! le orden Delilah, pero el perro la ignor y en su lugar le peg un lametn en la cara. Suspirando con momentnea resignacin, ella se qued quieta mientras Stanley le lama ambas mejillas con alegra. No sabe lo que es chate, verdad? No admiti l sintindose culpable. Sacudiendo la cabeza en desaprobacin, Delilah cogi las patas delanteras de Stanley y se las baj al suelo. El perro la mir y a continuacin le meti la cabeza entre las piernas impdicamente. Jason dese tener una escopeta para pegarse un tiro. Stanley! No pasa nada le asegur ella acariciando el lomo del animal. Sabe que estamos enfadados con l y lo que quiere es que lo perdonemos. Jason no poda creerlo. Casi la haba tirado al suelo, le haba babeado toda la cara, le haba metido la cabeza en la entrepierna sin ninguna delicadeza y sin embargo ella estaba tan tranquila. 24

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Sigui acaricindole el lomo un poco ms antes de darle unas suaves palmadas en el trasero. Bueno, basta, se acabaron las caricias por ahora. Stanley se hizo el sordo y ella se ech hacia atrs, desmontndose del lomo del animal. Stanley volvi a la carga, quera seguir jugando, pero en esta ocasin Delilah lo fren en seco. Stan! Se alej de l, observando a Jason por encima de la cabeza de aquel perrazo. Eso no est bien. Si golpea a alguien con la cabeza en la entrepierna, le puede hacer mucho dao. Dmelo a mi. Jason se fue hacia la cocina y volvi con un trozo de salchicha. Mira esto. Se dirigi hacia donde estaba Stanley, acorralando a Delilah. Mova su enorme cola con tanta fuerza que haca viento. Stanley! El perro se dio la vuelta y arremeti contra Jason, que sostena el trozo de salchicha bien en alto. Sintate! Stanley se sent y Jason le dio el premio, sonriendo orgullosamente ante Delilah. Impresionante, no? Delilah no pareca muy impresionada. Llevas toda la semana usando salchichas para que te haga caso, no? Para que entre, para que salga... Tengo razn? Pues s, claro. Pero era un premio, como t dijiste. El premio se le tiene que dar por obedecer una orden concreta. Sintate es una orden contest Jason. Es verdad, igual que levntate, fuera, tmbate, entra. Me ests diciendo que las conoce? No, simplemente le muestro la salchicha y... Delilah hizo una mueca de desaprobacin.

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No me lo digas, no quiero ni pensar en todo lo que tendr que olvidar. Lo siento. Jason, con cara de arrepentimiento, se fue al sof. Quieres sentarte? Claro. Delilah se sent, una vez ms impertrrita cuando Stanley la sigui y se qued a sus pies. Tpico del terranova murmur afectuosamente mientras acariciaba el lomo del perro, quieren estar donde t ests. Eso siempre contest Jason intentando ocultar un bostezo. Haba salido de fiesta con su hermano y algunos de sus nuevos compaeros del equipo y ya saba que le iba a encantar vivir en Manhattan. Haba tanto para hacer y ver, tantos lugares donde ir! Eric le haba advertido que se fuera acostumbrando a ser el centro de atencin porque era jugador de los Blades, pero no se lo haba credo hasta anoche, cuando las mujeres prcticamente se le tiraban encima y los camareros le ofrecan bebidas gratis. Te traigo algo para beber? le pregunt. Un poco de agua estara bien. Enseguida. Jason regres a la cocina. Se haba sentido nervioso pensando en que Delilah vendra a entrevistarlos, a l y a su perro. Saba que lo pondra a caldo por la forma en que trataba a Stanley, pero tambin haba algo ms, quera causarle buena impresin. Tena el presentimiento de que ella lo consideraba un intil que no saba cul era la mejor manera de cuidar a su perro. En parte ella tena razn, porque una cosa era vivir en Minnesota, donde le bastaba abrir la puerta de atrs de su casa para que Stan saliera a jugar o a hacer sus necesidades y otra vivir en la ciudad, donde las cosas tendran que cambiar. La forma de comportarse que tena Stanley era un peligro, para l y para los dems. Jason saba que no tena ms remedio que aclimatarlo a la vida urbana lo antes posible. Cogi dos botellas de agua mineral de la nevera y regres al saln. Stanley estaba ahora echado en el suelo, con la cabeza en la falda de Delilah, mirndola con ojos de adoracin. Ella pareca divertida al aceptar la botella que le alargaba Jason. Tienes un perrito muy carioso aqu, eh?

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S, es el afecto en forma de perro, no lo negar. Jason se sent a su lado, pensando si no tendra que poner un poco de msica que los relajara. Delilah pareca nerviosa. As que se es tu uniforme oficial de paseadora de perros? le pregunt en un dbil intento de romper el hielo. Delilah se mir los pantalones cortos, la camiseta, las zapatillas deportivas y la rionera. Supongo. No te puedes encargar de quince perros al da y al mismo tiempo preocuparte mucho por la moda. Pareca que se estaba disculpando. No, claro se apresur a contestar Jason, pensando que ella se poda haber tomado la pregunta como una crtica. Se pregunt cmo se vestira cuando no estaba trabajando. Tjanos ajustados? Camisetas ceidas? No pareca la clase de chica que sacaba partido de sus encantos, pero qu saba l qu clase de chica era? Slo saba que adoraba a los perros. Delilah estaba paseando su mirada por el saln mientras con su mano derecha acariciaba distradamente la cabeza de Stanley. Este lugar es enorme. Sus ojos se detuvieron en una flamante bicicleta de montaa, apoyada en un rincn. Preciosa bici. Gracias. Jason hizo un gesto abarcando el saln prcticamente vaco. Supongo que debera haber esperado a comprar algunos muebles antes, pero qu importa? Quera tener una bici as. Bebi un trago de agua, sealando a Stanley con la botella . Mralo, est en la gloria. Era verdad, el perro tena los ojos entrecerrados de placer, Delilah podra seguir acaricindole la cabeza durante horas y l ni siquiera se movera. Realmente es un conquistador coment Delilah. Por eso ser el doble de difcil hacerle olvidar todos esos malos hbitos que le has dejado desarrollar. Pero cuntame, cul es el historial de Stanley? Pues sola ser un cachorro, pero despus creci. Muy gracioso. En realidad, la respuesta s que pareca haberle hecho gracia, lo que le gust. 27

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Pero volvamos a la cuestin dijo ella, y procedi a acosarlo seriamente con preguntas durante veinte minutos. Qu coma Stanley? Tena todas las vacunas? Sus padres tenan la certificacin de la OFA? (Qu querra decir eso?) Cundo lo haba visto un veterinario por ltima vez? Aquella entrevista comenzaba a parecer un interrogatorio, slo le faltaba una incmoda silla de madera donde sentarse y una luz que le cegara los ojos. Lleg un momento en el que Jason no pudo ms. Oye, mira, lo quiero y trato de cuidarlo lo mejor que puedo. Si no es disciplinado no es porque yo sea un gandul, sino porque cuando vivamos en Minnesota no le haca falta ser disciplinado. Probablemente piensas que fue un error por mi parte traerlo a Nueva York, pero de ninguna manera lo habra dejado con mis padres o con mis amigos. Es mi perro, sabes lo que quiero decir? Pues claro que lo s le contest Delilah con un hilo de voz. Le brillaban los ojos. Y no pienso que fuera un error trartelo a Nueva York, yo no podra vivir sin mis tres perros.Jason asinti con la cabeza. Es obvio que amas a los perros y los conoces bien. Stan es mi mejor amigo y me sentira cmodo dejndolo a tu cuidado, si es que nos aceptas. El trato es ste dijo Delilah. Me gustara reunirme contigo y con Stanley una vez por semana. Cobro cincuenta dlares la clase de una hora le inform mirndolo muy directamente y espero que los dueos practiquen con sus perros un mnimo de quince minutos cada da. Tal como dije la semana pasada, no se trata de adiestrar slo a Stanley, sino a ti tambin. Se puso a rascar a Stanley detrs de las orejas. Los perros viven para complacer al jefe de la manada. Si t asumes esa funcin y la mantienes, Stanley har el resto. Muy bien asinti Jason. Estaba seguro de que podra encontrar quince minutos cada da para trabajar con Stanley. Cuando est adiestrado, podemos fijar un calendario para que yo lo saque a pasear. Cobro veinticinco dlares la hora, quince dlares por un cuarto de hora y doce dlares por las necesidades bsicas de orina y defecaciones. Y para darle alojamiento? 28

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Eso te costar cincuenta dlares la noche si tengo lugar, pero como ya te he dicho, no lo aceptar hasta que est adiestrado. Eso no era lo que Jason quera or. Qu pasara si Stanley era un mal alumno y cuando llegara el primer viaje de la temporada de los Blades no estuviera adiestrado del todo? Adems, no poda contar con que Eric lo sustituyera, porque l tambin poda tener desplazamientos con su equipo. No le quedaba otra alternativa que asegurarse de que tanto l como Stanley cumplan con las condiciones de Delilah cuando la temporada comenzara oficialmente. Creo que eso es todo dijo Delilah mientras sus dedos intentaban abrir la cremallera de la rionera. Quieres preguntarme algo? Por qu te dedicas a esto? Siempre me han gustado los perros, desde que era una nia pequea. Me regalaron mi primer perro a los cinco aos, un poodle miniatura llamado Henry. Era blanco, tena una naricilla muy graciosa y le puse un collar de color rosa y... Se interrumpi y mir el reloj: Lo siento mucho, pero me tengo que ir. Se puso de pieTengo que ver a otro cliente. i

Jason se pregunt si estaba diciendo la verdad, no poda ser que fuera tan tmida como pareca. El trabajo que haca la pona en contacto con montones de personas. Tal vez se mostraba tmida con l. Mientras tanto, Stanley tambin se haba puesto de pie y una vez ms estaba tratando de pasar entre las piernas de Delilah. No quiere que te vayas dijo Jason. No pasa nada, grandulln le dijo Delilah al perro con voz mimosa. Pronto volveremos a vernos. Como si lo comprendiera, Stanley dio marcha atrs y se dirigi a la cocina, desde donde llegaron ruidos de grandes sorbetones. La mitad del agua que bebe acaba en el suelo coment Jason. Eso lo hacen todos los terranovas.

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Delilah pareca relajada otra vez, ahora que volvan a estar hablando de perros. Lo tena intrigado. Era encantadora, lista y un poco tmida y, sobre todo, no senta ningn tipo de repulsin por aquel perrazo peludo y babeante. En todo caso, demostraba lo contrario. Cundo podemos vernos para la primera clase? pregunt Jason, tratando de no parecer demasiado interesado. Delilah sac una PalmPilot de uno de los bolsillos de su rionera. Qu te parece el jueves por la tarde, alrededor de las cuatro? A ver, espera. Los ojos de Jason recorrieron el saln. Qu demonios haba hecho con los horarios de los Blades? La mayor parte de su vida estaba todava metida en cajas, aunque su intencin era desempaquetarlas rpidamente para comenzar a sentirse en casa. Localiz el horario sobresaliendo de un montn de diarios, lo cogi y le ech un vistazo. El jueves a las cuatro me va bien. Dnde? Nos veremos aqu. Es importante que comencemos en un entorno familiar. Creo que lo primero que tiene que aprender Stanley es a comportarse correctamente cuando va sujeto a la correa. Quieres aceptable? decir que enrollarse alrededor mo no es

Stanley tiene tantos comportamientos inaceptables que no s por dnde comenzar. Jason se ri, pero dudando si eso haba sido una reprimenda o una broma cariosa. La mir de soslayo. Se estaba burlando de l. Hay alguna cosa que debo tener a mano antes de nuestra primera clase? se ofreci Jason. Una copia de tus horarios sera til, para tener referencias futuras. Por un segundo se le pas por la cabeza la fantasa de invitarla al partido inaugural de los Blades, pero enseguida se dio cuenta de que estara cuidando a Stanley. 30

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Tambin me gustara que fueras a la tienda de animales domsticos y compraras una correa Halti. Es una clase de collar de adiestramiento que se parece a una brida de caballo y funciona ms o menos igual. Si comienza a tirar, se ver obligado a girar la cabeza hacia ti. Acurdate de decirle al dependiente cul es el peso de Stanley, para que te d el tamao adecuado. No podras ir conmigo? sugiri Jason. No te preocupes, lo hars bien dijo Delilah mientras se diriga hacia la puerta. Pareca ansiosa por irse, tanto que le costaba abrir la puerta. Permteme dijo Jason. Le abri la puerta. Gracias por venir. Gracias a ti. Delilah se dio con el hombro en el marco de la puerta al salir. Quiero decir, gracias por hacerme venir. Bueno, s, vale, eso. Jason se qued mirndola mientras ella se alejaba por el pasillo hacia el ascensor, pero enseguida se meti en casa, no fuera cosa que ella se pensara que la estaba observando. Cerr la puerta y se volvi. Stanley estaba exactamente detrs de l. Yo y mi sombra se ri Jason, rodeando al perro. Delilah Gould murmur para s: cul es tu historia? Delilah pas por la casa de Marcus, donde encontr a su querido amigo y ayudante haciendo flexiones en el saln con una mascarilla de oxgeno puesta. Marcus? S? Ests bien? S. Entonces...? Es para una prueba. Es una versin musical de Blue Velvet y estoy ensayando el papel de Frank. Creo que la mscara ayudar, no te parece? 31

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Te la puedes quitar, por favor? Me da la impresin de estar hablando con Darth Vader. Marcus se quit la mascarilla contrariado. Mejor as? Mucho mejor. Delilah le entreg la paga de la semana, todo en efectivo ya que Marcus trabajaba sin contrato. Tienes que hablar con la seora Schemering del collar que le ha puesto a Muffin dijo Marcus. Muffin dice que le afecta la voz para cantar. Muffin canta? S, pero estoy seguro de que a ti te parecera que slo est ladrando. Cmo es que Muffin nunca habla conmigo? Porque yo tengo ese don y t no. Me parece que le gusto al jugador de hockey le solt Delilah. Marcus se enjug lgrimas inexistentes. Frank, nuestra pequea se est convirtiendo en una mujer! Oh, cllate. Delilah no estaba de humor para las bromas. Marcus le palme el hombro. Cuntaselo todo al to Marcus mientras l pone la tetera en el fuego. Delilah lo sigui hasta la pequesima cocina, cuyos armarios estaban casi siempre vacos. Sospechaba que parte de la razn por la cual Marcus era tan delgado era que apenas coma. Entiendo que ha pasado la entrevista dijo Marcus.

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S, voy a comenzar a adiestrarlos el jueves que viene. Marcus puso cara de preocupacin. Anda, yo esperaba que pudieras sustituirme el jueves por la maana, que es cuando tengo la prueba. No te preocupes, sin problema, la clase es por la tarde. Gracias a Dios. Marcus cogi dos cajas de t y las sacudi . Tengo t Lipton normal y corriente, que debe de tener unos cinco aos, y tambin equincea, que se supone que ayuda con los resfriados pero no hace nada. Acepto la equincea. Delilah pens que Marcus tal vez no fuera la persona ms indicada para hablar de Jason, que sera mejor comentarlo con algunas de sus amigas en el parque de los perros. El problema era que, al igual que ella, preferan la compaa canina a la humana, as que sus historiales amorosos no eran exactamente estelares. Marcus era un hombre, sabra analizar el comportamiento masculino. Adems, siempre estaba yendo a conciertos, inauguraciones y fiestas, as que saba cmo funcionaba la gente que no perteneca al mundo de los perros. Para Delilah, pasar un buen rato era arrellanarse en el sof con sus perros y un tazn de helado de chocolate con menta mientras miraba Mundo animal en la tele. Por qu crees que le gustas? Pues, porque quera saberlo todo sobre mis perros y por qu me dedicaba a pasear perros. Y luego, cuando le ped que comprara un collar Halti en la tienda de animales domsticos, me pregunt si no podra ir con l. As que piensas que le gustara echarte los tejos mientras vais comparando recoge-cacas. Ya s que te crees muy gracioso, pero la verdad, no lo eres. Lo siento, cario dijo Marcus acaricindole la cabeza. Sigue. Eso es todo, de verdad. Se te ocurre algo? Cmo te sentas con l? Qu quieres decir? 33

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Ya sabes lo que quiero decir. Culde tus dos personalidades sali a relucir, la de Betsy Exabrupto o Brook Balbuceante? Me parece que balbucee un poquito, no estoy segura. Pues si te pusiste a balbucear y todava le gustas, eso quiere decir algo. Como qu? Marcus suspir. Es difcil de decir, ya que no lo conozco. Genial. Delilah se recost pesadamente contra la pared. Sabes cuando una perra se cree que es Gwen Stefani, pero no sabes darme tu opinin sobre el comportamiento masculino. Marcus arrug los labios. Mira, esto es lo que pienso. Preguntarte cmo se te ocurri dedicarte a pasear perros podra ser simplemente curiosidad humana, pero tambin podra indicar que le gustas. Y pedirte que lo acompaaras a la tienda de animales domsticos podra ser porque tiene miedo de comprar el collar equivocado... o porque estaba coqueteando contigo. Ahora yo te pregunto: algo de todo eso importa? Qu quieres decir? Digamos que le gustas. Vas a hacer algo al respecto? Si te pidiera para salir, aceptaras? Delilah se mostr dudosa. No lo s. Marcus puso la tetera al fuego. Entonces por qu estamos siquiera? Tienes razn. Delilah se sent en una silla de la cocina. Esta vez s que lo mir ms de cerca admiti. Es atractivo, s. Y agradable. Y realmente adora a su perro. 34 hablando de todo esto

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Pero...? Pero yo no puedo... No s... l... Te sentiras ms cmoda si tuviera cuatro patas en lugar de dos piernas. S. Marcus se sent a su lado. Lilah, tienes que superar tu timidez y tu miedo. Que el matrimonio de tus padres se haya consumido en llamas como el Hindenburg no quiere decir que todos acaben as. Marcus tena razn. Todos aquellos aos de portazos, platos rotos e insultos le haban dejado marca, igual que las reconciliaciones, cuando sus padres hacan las paces y se juraban amor eterno... hasta la siguiente pelea. Le haba llevado aos aceptar una relacin seria y cuando la tuvo, su ansiedad la hizo fracasar. No estoy segura de querer correr el riesgo admiti Delilah. Marcus se levant de la mesa. Pues entonces sigue viviendo media vida. Aquellas palabras hicieron mella. Tengo miedo, Marcus, no te enfades conmigo. Lo siento, cario. Puso las bolsitas de t en las tazas. A veces es tan frustrante! Eres una mujer dulce, maravillosa y, sin embargo, prefieres esconderte debajo de un montn de pelo de perro. Nunca has odo aquello de Mejor haber amado y perdido que no haber amado nunca? Claro que s. Pues entonces hazle caso. Si resulta que al chico Hait le gustas y l te gusta a ti, qu puedes perder? Mi corazn reconoci Delilah.

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Tu corazn ya lo has perdido con los animales. No te parece que es hora de ampliar tus horizontes?

No te preocupes por el trfico, pronto estaremos en Brooklyn. Michael Dante se volvi hacia Jason para explicarle por qu les estaba llevando ms tiempo de lo esperado llegar a Dante's, el restaurante del que era copropietario con su hermano Anthony. Unas horas antes, Jason tuvo que reprimir una sonrisa de satisfaccin cuando Michael y Ty lo invitaron a cenar con ellos. Era un ritual que el capitn y el entrenador invitaran a los nuevos a comer y charlar un rato con ellos. A Jason a veces le costaba creer que estaba en Nueva York jugando en los Blades. Cuando estaban en Dakota del Norte, por la noche Eric y l pasaban ratos soando despiertos en los equipos donde les gustara jugar. Eric se excitaba pensando en Boston, pero Jason siempre soaba con jugar en Nueva York, el terreno de juego ms grande del mundo. Bajo la direccin de Gallagher, los Blades haban ganado dos copas; Stanley y Jason quera estar all cuando ganaran la tercera. Michael mascull algo por lo bajo que hizo sonrer a Ty. Supongo que no hablars as delante de tus chicos le dijo. Pues s, pero generalmente es en italiano, as que no importa. Jason se inclin hacia adelante. Cuntos hijos tiene, capi? Quera demostrarles que no estaba nervioso, aunque lo estaba. Hizo la pregunta adecuada; si fuera posible embotellar y vender la cara de orgullo que transform la expresin de Michael, Jason se habra forrado. Dos y uno en camino. Qu edades tienen?

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Dominica tiene seis aos, el pequeo Anthony tiene cuatro y el beb nacer en enero. Michael est intentando formar su propio equipo de hockey brome Ty. Jason mir a uno y otro hombre. Sus esposas trabajan juntas, no es verdad? S contest Ty.Tienen su propia empresa, FMPR. Aunque Theresa slo trabaja media jornada ahora, porque con los nios es imposible coment Michael. Mir a Jason: Ests buscando un publicista? Ty le ech una mirada de advertencia a Michael. Eso es lo ltimo que necesita. Era una broma; reljate, quieres? Ty emiti un gruido y se puso a mirar por la ventanilla del coche. Y usted, entrenador? La voz de Jason le pareci exagerada incluso a sus propios odos, por lo que rebaj el tono de viveza. Usted tiene un hijo, no? Ty asinti con la cabeza. Patrick, tiene cinco aos. Debera haberle puesto mi nombre coment Michael. Ty simplemente gir los ojos como mirando el cielo. Jason volvi a recostarse en su asiento. La relacin entre ambos hombres era cmoda y l haba visto en los entrenamientos que se respetaban inmensamente uno al otro, pero era agradable ver que tambin eran amigos. En Minnesota, el nuevo entrenador y el capitn desde haca muchos aos apenas se podan soportar mutuamente, y el efecto que eso tena en la moral del equipo era devastador. Jason estaba 37

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convencido de que los Mosquitos no haban entrado en los playoffs de los dos ltimos aos por esa razn. Las fidelidades estaban divididas cuando la atencin de todos debera haber estado centrada en ganar. Y qu, tu hermano mayor te ha estado mostrando la ciudad? le pregunt Ty. Jason frunci el entrecejo, saba que la conversacin acabara incluyendo a Eric, siempre pasaba igual. Tres minutos mayor que yo mascull Jason. Cuando mir el retrovisor, se encontr con la mirada de Ty. No saba que fuerais gemelos. Has estado viviendo bajo una piedra o qu? pregunt Michael, mientras se pasaba de un carril al otro como un luntico. Ty le ech una mirada fulminante antes de volver a establecer contacto visual con Jason. Eric es un gran jugador de hockey dijo Ty. Yo soy mejor. Ah, s? Ty pareca divertido. Ya lo veremos.

Jason nunca haba estado en un lugar como Dante's. Haba fotos de prelados y cuadros de gondoleros en las paredes rojas, mientras que las mesas estaban cubiertas por manteles a cuadros rojos y blancos. El nivel de decibelios era alto pero relajado, las personas que all estaban disfrutaban genuinamente del ambiente y la comida. Por encima del ruido flotaba el sonido de canciones de amor italianas y Jason se sinti a gusto enseguida. El ambiente era realmente familiar. El capitn del equipo, el entrenador y l acababan de sentarse cuando un hombre grande y moreno sali de la cocina y se encamin directamente hacia su mesa. Una gran sonrisa ilumin su cara mientras con un brazo coga a Michael en una llave alrededor del cuello. 38

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Has venido a tocarme las pelotas o qu, Mikey? Michael empuj a su hermano medio ahogado. Por Dios, qu ests cocinando? Hueles muy mal! Estoy cocinando pescado, ignorante. Salsa de anchoas y otras delicias. Le dio un buen palmetazo en la espalda a Ty antes de mirar a Jason con indisimulada simpata. ste es la ltima vctima propiciatoria? La expresin de Michael era de tranquilidad al dirigirse a Jason. No le prestes ninguna atencin a ese hombre detrs del delantal. Volvi a centrar la atencin en su hermano. Qu nos recomiendas hoy? Para comenzar? Crostini bianchi, que son canaps de ricota y anchoas. Michael mir a los dems. Os parece bien, muchachos? Muy bien dijo Ty. Jason simplemente asinti con la cabeza. Las nicas anchoas que haba comido en su vida estaban en una pizza. Y despus? pregunt Michael. Tagliatelle con salsa boloesa. De acompaamiento os recomiendo finocchio empanado y frito. Qu es finocchio? le pregunt Jason a Michael, perdido ante tantas expresiones en italiano. El otro hijo de Geppetto contest Anthony. Basta de bromitas le dijo Michael a Anthony. Es hinojo, es muy bueno, ya vers. Anthony se cruz de brazos.

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Estamos todos de acuerdo, entonces? Yo s contest Michael, mirando a Ty. Y t? Ya me conoces, primero necesito una racin de los scungilli de Anthony antes de poder pensar en otra cosa. Concedido dijo Anthony. Y t? le pregunt Michael a Jason. Jason se pregunt si la ansiedad que le iba creciendo por dentro se notaba. La voz de Michael pareca demasiado amable. Lo que ustedes recomienden me parece bien. Anthony hizo un rpido gesto de aprobacin con la cabeza. Si eso es todo, caballeros, me retirar a mi humilde cocina para trabajar en mis fogones con el fin de complacerlos. A quin quieres engaar? ri Michael. Es por tu propio placer! Anthony indic resignacin con la cabeza. Veis el agradecimiento que recibo? coment antes de desaparecer detrs de las puertas de vaivn de la cocina. No dejes que Anthony te ponga nervioso dijo Michael en cuanto su hermano hubo desaparecido. Puede dar la impresin de ser un grandsimo hijo de su madre, pero por dentro es manso como un gatito. S, como Torkelson coment cidamente Ty mientras se serva una rebanada de pan. Todos los jugadores de la liga nacional de hockey conocan alguna historia relacionada con Ulf Torkelson, recientemente adquirido por los Blades en un traspaso desde Ottawa. El propio Jason se haba enfrentado al jugador en unos cuantos partidos y el destacado sueco haba puesto fin a la carrera de Paul van Dorn. Jason se alegr de estar ahora en el mismo equipo que Ulfie y no tener que jugar contra l. Qu tal la adaptacin? le pregunt Ty.

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Muy bien le contest Jason encogindose de hombros. Ya ests instalado del todo? le pregunt Michael, y Jason asinti con la cabeza al tiempo que estiraba la mano para coger un trozo de pan. Se mora de hambre, pero no haba querido meter mano al pan hasta que Michael o Ty lo hubieran hecho primero. Dnde vives? sigui preguntando Michael. En el Upper West Side. Buen lugar. No cojas el metro le advirti Ty. Usa el servicio de coches. Seal a Michael con el pulgar. Mikey D aqu presente sola coger el metro para poder codearse con sus admiradores. Siempre llegaba tarde, hasta que comenc a ponerle multas. No cometas el mismo error. No lo har prometi Jason. Las bromas continuaron durante toda la cena, mientras Ty y Michael le preguntaban sobre su vida en Dakota del Norte y su experiencia jugando en el equipo de los Mosquitos. Hasta que no lleg el postre (una especie de queso frito baado en miel), no entraron en el meollo del asunto. Tienes fama de ser un gran trabajador sobre la pista de hielo dijo Ty. Y eso est bien, porque somos un equipo que se enorgullece de su excelencia. Bebi un sorbo de caf. Quieres saber por qu gan tres copas en St. Louis y dos aqu en Nueva York? A Jason no le gustaba que lo pusieran en evidencia, pero no tuvo ms remedio que contestar. Habilidad, mucho trabajo, dedicacin, un ferviente deseo de ganar. Ty asinti con la cabeza demostrando su aprobacin. Y qu ms? Jason se qued en blanco, sintindose como un bobo. Ty le peg un codazo en las costillas a Michael.

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Dile qu ms. Disciplina. En todas las reas de tu vida, el hockey tiene que ir primero. Siempre. Antes que ir de fiesta, antes que salir con tus amigos, antes que cualquier otra cosa. Capisce? Lo he entendido contest Jason reprimiendo su irritacin. Se haba pasado los primeros diecisis aos de su vida soando con llegar a la Gran Manzana, y ahora le decan que tena que vivir como un monje? No me gustan las personas que se distraen continu diciendo Ty. Necesitas vivir el hockey, tienes que comerlo y respirarlo. Tiene que ser la nica cosa en la que pienses, la nica cosa con la que suees. Ty le ech su famosa mirada y Jason se encogi en su asiento. Aquella mirada lograba que hombres hechos y derechos quisieran buscar cobijo. Era dura e implacable. Michael sonri. Lo que queremos decir es que no debes olvidar tus prioridades. Porque si flojeas en el equipo, te vamos a machacar tanto que desears no haber nacido. Tienes novia? le pregunt Ty. Ahora mismo no contest Jason. Mejor distracciones. coment Ty con todo nfasis. Menos

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Captulo 3

Michael puso los ojos en blanco. No pasa nada si tienes novia, simplemente asegrate... Que el equipo sea lo primero. Jason acab la frase por l, pero sin intencin de molestar. Los dos estaban casados, tenan hijos y conseguan que todo encajara, por qu no iba a poder hacerlo l tambin?

Siempre pones la cabeza en la falda de una chica en cuanto ella entra? Delilah chasque la lengua en desaprobacin. En cuanto entr en el apartamento de Jason y se sent, Stanley se subi al sof, se tendi a su lado y coloc su enorme cabeza sobre las piernas de ella. Pareca sentirse tan cmodo que le saba mal sacarlo de ah, pero tena que hacerlo. Stanley tena que aprender que subirse a los muebles no era aceptable. Lo empuj con delicadeza al tiempo que le deca Abajo! con voz muy firme. Stanley le ech una mirada de reprobacin y gru, pero la obedeci. Djame que lo adivine le dijo a Jason, que miraba la escena con cara de sorprendido. Lo dejas subir al sof para mirar la tele juntos. Jason se balance sobre los talones. Pues... Pareca un nio pequeo pillado en una mentira, pens Delilah. No estaba segura de lo que hara si le peda para salir con ella. Todo aquello que le deca su madre de No des la impresin de estar ansiosa / Espera hasta que l te llame / Deja que sea l quien vaya detrs de ti le creaba gran confusin. Nunca se le haba dado bien y, de hecho, le pareca un tormento. Y adems, a quin quera engaar? Por qu un atleta profesional y encima atractivo iba a querer salir con ella? 43

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No era espectacularmente bella ni rica, no paraba de balbucear y, encima, no saba nada de deportes. Ya compr aquello que me dijiste que comprara dijo Jason mientras desapareca en lo que Delilah supuso que era el dormitorio y volva al cabo de un momento con el collar Halti, sostenindolo como si fuera una soga para ahorcar. Stanley, ven aqu llam Delilah. Stanley se le acerc. Buen chico. Le dio un trozo de salchicha y sac otro. Stanley, sentado. Stanley se sent. Buen chico repiti Delilah con entusiasmo, dndole el otro premio. Delilah extendi lentamente la mano que tena libre hacia Jason. Halti pidi en un murmullo. Jason le alcanz el Halti. Acaricale la barriga y dile lo bueno que es le dijo. Jason se agach delante de Stanley e hizo lo que Delilah deca. Stanley se trag las alabanzas de su dueo y apenas protest mientras Delilah le colocaba el collar. Buen chico! le dijo en voz alta mientras le daba otro premio. Jason se puso de pie. Bueno, esto ha sido fcil. Delilah le quit el collar al perro y se lo alcanz a Jason. Ahora te toca a ti. Se dio cuenta de los nervios de Jason mientras coga el collar. Pareca como si quisiera ganar tiempo y observaba el Halti como si fuera un acertijo a resolver. Ests bien? le pregunt Delilah. Tengo miedo de asfixiarlo. No temas, no le pasar nada. sa es justamente la cuestin. Esta forma de adiestramiento es mejor que un collar de castigo.

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Tal vez t me podras ayudar? La pregunta la pill desprevenida. Ayudarte cmo? Ayudarme a colocrselo en el hocico, hasta que vea cmo lo haces. Vale, de acuerdo dijo Delilah tragando saliva. Coloc sus manos suavemente sobre las de l y juntos fueron deslizando el Halti por el hocico del perro. Lo ves? Las manos de Jason eran fuertes y clidas al tacto. Es fcil. Delilah retir las manos, tratando de secrselas discretamente en sus pantalones vaqueros; saba cunto le sudaban . Ahora prueba t solo. Jason se la qued mirando largo rato antes de comenzar a colocar y retirar el collar del perro sin ayuda. Qu tal lo hago? le pregunt. Muy bien. Ahora haremos un descanso de cinco minutos y luego comenzaremos a colocarle el collar y aadirle la correa. Delilah mir a Stanley. Jason mir a Stanley. Stanley mir primero a uno y luego a otro. Pasaron algunos segundos y Delilah casi peg un salto cuando Jason le habl de sopetn. Cuntame otra vez cmo fue que te metiste en esto. Era lo mismo que le haba preguntado la ltima vez que se haban visto, cuando ella lo dej con la palabra en la boca. Dispuesta a demostrarle que poda mantener una conversacin sin irse de la boca como una papanatas, lo mir con una sonrisa. Siempre me han gustado los perros. Como te dije, tuve mi primer perro a los cinco aos y yo misma lo adiestr. El resto es historia. Cuando estaba en el instituto, yo ya tena mi propio negocio de pasear y adiestrar perros. Supongo que podras decir que era mi destino. Jason ri comprensivamente. 45

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Te entiendo. Slo hay una cosa que he querido hacer toda mi vida y es jugar al hockey. Me parece que eso nos da algo en comn. S consigui decir Delilah. Las ideas se le fraccionaban y le resultaba difcil saber qu decir a continuacin. Qu le poda preguntar, sobre el trabajo, los partidos, la novia, la familia, la casa, el perro? Mira cmo corre Spot. Mira cmo habla Delilah. Mira cmo trata Delilah de no parecer idiota. Se aclar el cuello. Te gusta Nueva York? S, me gusta contest Jason despus de una ligera pausa . Ahora que el choque cultural ha disminuido, comienzo a sentirme en casa. Su expresin se volvi curiosa: T eres oriunda de Nueva York? Yo? No. Quiero decir, crec en Nueva York. O sea, en el estado de Nueva York, en Long Island, que es parte de Nueva York, bueno, me parece, mmm, tcnicamente s pero no en la ciudad, no. Mortificada por su incoherencia, se call y se puso a acariciar la cabeza de Stanley, agradecida por aquel apoyo peludo. sta es la razn por la que los perros son mejores pens. Nunca tienes que preocuparte si quedas como un tonto. T de dnde eres? le pregunt intentando desviar la atencin sobre ella. Flasher, Dakota del Norte. Su expresin se volvi risuea . Si me dices que lo conoces, sabr que ests mintiendo. Delilah se sonroj. No, nunca haba odo mencionar ese nombre. Es un lugar pequeo, rural y aburridsimo. Me fui en cuanto pude. Y ahora juegas al hockey? Ahora juego al hockey. Bueno, primero jugu en Minnesota y ahora aqu. Delilah haba dejado de acariciar a Stanley, as que Jason ocup su lugar.

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Seguro que no es ni la mitad de interesante que pasear y adiestrar perros, no? Vamos, por favor contest Delilah con tono burln. En serio, te deben pasar algunas cosas muy interesantes. Delilah trag nerviosamente. No le hara dao abrirse un poquito. Siempre estaba a tiempo de callarse si la lengua se le haca un nudo. Hay un pug pequeo que saco a pasear y se llama Quigley. Si quiero que me siga, antes de irnos tengo que seguir un ritual, acariciarlo cinco veces y lisonjearlo dicindole Quigley Wiggly, eres el mejor y luego darle un bizcochito. Jason puso cara de asombro. De verdad? Yo no me invent ese ritual! Fueron sus dueos. Delilah no quera que l pensara que ella era capaz de tanta tontera, aunque si alguna vez la oyera cantar las cancioncillas que inventaba para sus perros, probablemente la encerrara en un manicomio. sa no debe ser la peor de las cosas que te pasan coment Jason incitndola a seguir. Oh, no, para nada le asegur Delilah, entrando en el tema . Tambin saco a pasear a un perro cuyo dueo tiene todas las paredes de la casa cubiertas con fotos de Andy Griffith. Hombre o mujer? Hombre. Jason puso cara de asco. Que Dios nos libre, como deca mi abuelo. Y tambin hay una labradora negra llamada Betty en la calle Setenta y siete cuyos dueos Delilah baj la voz son satnicos.

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Cmo lo sabes? Pues porque dejan la correspondencia encima de una mesa que hay al lado de la puerta de entrada y estn suscritos a una revista que se llama Misa Negra Mensual. Y adems, hay un cuadro enorme de Satans encima de la chimenea. Jason hizo un silbido de admiracin. Me encantara pasar un aprendera muchas cosas. o a ella. Ser mejor que volvamos a Stanley. Dedic el resto de la sesin a tratar de acostumbrar a Stanley a llevar puesto el collar Halti. Tienes que seguir practicando con l dijo Delilah. Djale puesto el collar Halti y la correa un ratito ms cada da, y cuando hayan pasado tres das, comienza a caminar con l por el apartamento. Si tira en la direccin en la que no quieres que vaya, detente un momento y dile Por aqu o Vamos. Si te obedece, dale un p-r-e-m-i-o. Nunca lo castigues si hace algo mal. Premalo s hace algo bien. Oye, no hay algn curso acelerado para adiestrar a Stanley? Por qu? Pues porque mi primer desplazamiento con el equipo ser dentro de unas tres semanas y me preocupa que no est bien adiestrado para entonces y t no quieras quedrtelo. Delilah se agach hasta quedar cara a cara con Stan. Pero t s que estars preparado, eh, grandulln? La respuesta de Stanley fue pegarle un tremendo lametn. Lo ves? Estar a punto, no hace falta darle clases extra. 48 da contigo, seguro que

Delilah se sonroj, preguntndose si se referira a sus clientes

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Si t lo dices... coment Jason. A Delilah le pareci desilusionado. Bueno, pues ya est. Nos vemos la semana que viene. La semana que viene repiti Jason. No te olvides de las prcticas. Descuida, no me olvidar. Hizo una pausa. Y gracias por tu ayuda. Antes de que Delilah se diera cuenta de lo que estaba pasando, Jason se haba inclinado para darle un ligero beso en la mejilla. Aturdida, se dirigi flotando hacia la puerta de calle. Adis, Stanley dijo por encima de su hombro mientras sala. No le gustaba admitirlo, pero de pronto el jueves que viene pareca quedar muy lejos.

Atencin, aqu viene el alcalde. Jason estaba sentado con Eric en la terraza de un caf y mir hacia atrs, esperando ver a Rudy Giuliani o a Michael Bloomberg caminando por la calle. En cambio, lo que vio fue un anciano enjuto, vestido con un traje rado, dirigindose lentamente hacia ellos, detenindose cada pocos pasos para conversar con todas las personas que se encontraba en su camino. Jason y Eric no fueron la excepcin. Hola, chicos, hola. Hola, seor alcalde lo salud Eric. Hermoso da, cree? S, una rara joya para septiembre dijo el alcalde antes de seguir caminando. Se haba alejado unos pocos pasos cuando Eric le coment a Jason: Est completamente loco. Hace la ronda todos los das, pero es inofensivo. Jason asinti, observando al alcalde hasta que desapareci. Eric salud con la mano a una mujer esbelta, vestida como una beduina, que pasaba por la otra acera. A Jason le pic la curiosidad. Quin es? no

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Sheena, vive en el mismo edificio que yo. Hace marionetas o algo as. Y alguien puede ganarse la vida haciendo marionetas? Te sorprendera descubrir algunas de las maneras que tiene la gente de ganarse la vida en esta ciudad. Pareces conocer a todo el mundo coment Jason, asegurndose de demostrar que estaba impresionado. Bueno, s, ya hace tiempo que vivo aqu respondi Eric con el tono de alarde que Jason haba provocado deliberadamente. Conoces a esa chica que pasea perros? le pregunt Jason como al pasar. Quin, esa piba mona que va por ah llena de pelo de perro y babas? Jason asinti, ligeramente molesto por el adjetivo usado por Eric. La descripcin fsica de Delilah tampoco haba sido muy favorecedora. Jason ni se haba percatado de los pelos ni las babas de perro. La he visto por el barrio dijo Eric, cogiendo un trozo de tarta del plato de Jason y metindoselo en la boca, un hbito de la niez que todava consegua que Jason se subiera por las paredes. Pero no puedo decir que la conozca. Mir a Jason. Por qu, t la conoces? Est adiestrando a Stanley. No fastidies. Y qu tal va? Oscar Mayer ya te ha llamado para agradecerte que mantengas su imperio a flote? Ja, ja. Jason estir las piernas. Slo me preguntaba qu se dice en el barrio de ella, nada ms. Eric lo mir con sonrisa burlona. Te has colgado de ella. No, simplemente me gustara saber lo ms posible sobre la persona que se va a encargar de cuidar a mi perro.

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Mmmm contest Eric con aire distrado, observando a una rubia en minifalda que pasaba por all. Seguro que en Dakota del Norte no las hacen as, eh, hermanito? Qu sabes de la paseadora de perros? Ah, s, vale. Eric volvi a mirarlo. Todo lo que s es que adora a sus perros y a los de los dems, pero que los mantiene a raya. Como aquello del amor severo que nuestros padres intentaron aplicar con nosotros pero no lo lograron. Jason solt una risa de reconocimiento. A veces la veo en el Starbucks de la vuelta de la esquina con un negro alto y delgado. Su novio? pregunt Jason intentando no parecer demasiado obvio. No, es marica, creo que son compaeros de trabajo o algo as, porque tambin lo he visto a l paseando perros. Eric lo mir con ojos de sospecha. Quieres invitar a esa piba a salir o qu? Quieres dejar de llamarla piba? No estamos en una serie para quinceaeros. Buen intento de desviar el tema coment Eric. Cul es la situacin? Ya te lo dije le contest Jason, exagerando su expresin de molestia. Probablemente acabar estando ms tiempo con Stanley que yo, as que necesito toda la informacin posible sobre ella. Eric lo mir con cara de escepticismo. No tuviste una entrevista con ella? S, claro que s, pero busco informacin off-the-record, chismes o habladuras sobre ella que puedas haber odo en la calle. Eric resopl. Mira quin habla como un personaje de la tele ahora. 51

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No me rompas las pelotas, Eric. No he odo, decir nada malo sobre ella, de verdad. Cmo se llama? Delilah. Delilah repiti Eric lentamente. Es buena con Stanley? Es absolutamente fantstica con Stanley. Le deja que le lama la cara y todo. Eso es una asquerosidad. Ya lo comprenders cuando seas padre brome Jason. La verdad es que es mona, eso lo tengo que admitir repiti Eric con cara pensativa. Jason tuvo que reprimir su irritacin. Era la segunda vez que su hermano usaba el adjetivo mona para describir a Delilah y eso le haca rechinar los dientes. Yo me la tirara sigui Eric. A quin no te tiraras t? le contest Jason. Mmm, buena pregunta, ya te lo dir. Mientras su hermano haca una lista mental buscando alguna mujer a la que no se llevara a la cama, Jason se encontr pensando qu estara haciendo Delilah. Probablemente paseando perros, o alimentando perros, o alguna otra cosa relacionada con los perros. Se alegrara de saber que haba estado practicando el truco del collar Halti y la correa con Stanley y que funcionaba a la perfeccin. Stan recorra la casa con el collar y la correa puestos sin ningn problema. Jason esperaba ansiosamente la prxima sesin de adiestramiento. Consideraba un xito haber logrado que ella hablara de s misma, porque estaba claro que era enormemente tmida. Ests preparado para que te pateen el culo maana por la noche? le pregunt a Eric. Maana era el partido inaugural de los Blades como equipo local contra Nueva Jersey y Jason no vea la hora 52

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de saltar a la pista de hielo y jugar su primer partido como jugador de los Blades. El hecho de enfrentarse a su hermano haca que la ocasin fuera an ms especial. Eric le contest con un gesto de desprecio. Que te jodan. Sers t el que llore llamando a mam maana por la noche, no yo. S, seguro. Es que no lees las pginas de deportes? Intento evitarlo le contest Jason. Me resulta aburrido leer continuamente lo bueno que soy. Eric elev su mirada al cielo. Debo haberme perdido ese artculo. Los que yo leo hablan siempre de la mquina que es Jersey. Se inclin sobre la mesa para robar el ltimo trocito de pastel del plato de Jason. Tiembla, hermanito, tiembla, porque no te dar tregua. Jason se ri de la amenaza. Mira cmo tiemblo en mis patines.

Jason conoca bien la subida de adrenalina que acompaaba la preparacin para entrar en juego, pero el hecho de vestirse como jugador de los Blades por primera vez casi lo mareaba. En el banco, delante de l, atndose los patines, estaba el nuevo portero de los Blades, David Hewson, y del otro lado del vestuario el nuevo defensa del equipo, Ulf Torkelson, se estaba poniendo la camiseta de los Blades por primera vez. Flotaba en el ambiente una sensacin de solemnidad y nerviosismo. Barry Fontaine, un veterano curtido, le sonri a Jason mientras se ajustaba las hombreras. Nervioso? No minti Jason.

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Mientras te dejes las pelotas en la pista, no habr problemas le aconsej Fontaine mientras bajaba el volumen de la msica previa al encuentro. Eh! protest Denny O'Malley, el portero suplente. Yo la estaba escuchando para darme nimos! A ver si te animas sin convertirme en Helen Keller al mismo tiempo le contest Fontaine con un gruido. O'Malley no insisti. Jason se gir hacia su taquilla, colgndose al cuello el pequeo crucifijo de oro que su madre le haba regalado cuando cumpli siete aos. Era su amuleto de la suerte para los partidos. Jason se imagin que en el vestuario del equipo visitante, su hermano Eric estara haciendo lo mismo, ya que l tambin llevaba el crucifijo de oro que le haba regalado su madre como amuleto para la buena suerte. Jason a veces pensaba que si ambos llevaban el mismo amuleto, a cada uno de ellos le tocara la mitad de la suerte, pero hasta el momento pareca irles igual de bien. Acababa de sacar la cabeza por el cuello de su camiseta cuando Michael Dante entr en el vestuario, listo para el partido. Michael no era de los que rean, pero su carcter fuerte era algo a tener en cuenta. A ver, escuchadme. La voz de Michael era tan serena como su mirada. Quiero que fijemos el tono de la temporada desde el mismo momento en que pisemos el hielo. Que esos tontos del culo del Jersey y los dems equipos sepan que ninguno puede jodernos. Como si hubieran quedado de acuerdo, en ese instante entr Ty Gallagher. Se hizo un silencio absoluto mientras iba mirando cara a cara a cada uno de los jugadores. Cuando le toc el turno a Jason, tuvo que recurrir a toda su fuerza de concentracin para no desviar la mirada. El talento no significa una mierda. La voluntad siempre supera a la habilidad. Jugamos para ganar el partido, todos los partidos. Eso quiere decir que no me importa si es el primer partido de la temporada o el nmero cincuenta. Si no dais todo lo que tenis 54

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ah fuera, vais al banquillo. Los Blades tienen un objetivo todos los aos: ganar la copa. Los jugadores comenzaron a golpear el suelo con sus sticks. Muy bien, salgamos ah fuera a darles en toda la boca. Qutate de encima, nenaza. Jason se ri del tonito de su hermano. Acababa de machacar a Eric con un golpe corporal tan satisfactorio que le dieron ganas de fumarse un cigarillo poscoital. Haba algo gratificante en reventar a su hermano contra la valla, siempre haba sido as. Con una risilla, Jason regres al banquillo de los Blades con el resto del segundo equipo, observando vidamente a los jugadores del primer equipo ocupando sus posiciones en la pista. El Jersey intentaba abrir el juego, pero los Blades no los dejaban. En lugar de hacer un juego elegante, los Blades se dedicaban a golpear y perseguir para establecer su dominio fsico. Jason no poda creer la energa que recorra el estadio. Los seguidores de Minnesota eran entusiastas, pero estos neoyorquinos estaban locos y su fanatismo era contagioso. Jason elev una plegaria silenciosa a los dioses del hockey por haberle concedido el deseo de jugar en los Blades mientras esperaba que el entrenador ordenara a su grupo que saliera a la pista. Les estaba yendo bastante bien. Su trabajo de bloqueo de la defensa contraria haba dado lugar a un par de oportunidades de marcar y haba participado con un pase en el gol de Thad Meyers, hasta ahora el nico punto del partido. De nuevo en la pista, patinaba por el lado izquierdo, atento a un posible pase del defensa Nick Roberts, cuando su hermano Eric se interpuso evitando el intento de conexin y enviando el puck en profundidad al rea de los Blades. Llevas patines de hormign o qu, caraculo? se burl Eric. Que te jodan le contest Jason. Y as sigui todo el partido. Cada vez que Jason se encontraba con su hermano, ambos intercambiaban insultos a la par que golpes. Eric no jugaba con tanta fuerza como Torkelson, pero tambin era bueno. Cuando faltaban menos de tres minutos para el final y empataban 2 a 2, Jason iba llevando el puck hacia el rea de Jersey cuando Eric lo intercept con un encontronazo que aprovech para pasar sus dos guantes por la cara de Jason.

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Eres una nenaza, hermanito se burl Eric. Ah, s? le contest Jason jadeando mientras luchaba por alcanzar el puck en una esquina de la pista. Eric logr despejarlo y enviarlo lejos. Ambos estaban en el banquillo cuando Michael Dante marc desde el crculo central con un tiro a ciegas. Cuando son el final del partido, Jason y el resto dejugadores de los Blades dejaron el banquillo apresuradamente para ir a felicitar a David Hewson. Mientras ambos equipos iban despejando la pista, Jason no pudo resistir la tentacin de lanzar otra pulla. Qu ha pasado? Pensaba que ibas a patearme el culo le grit a Eric, quien ya se diriga hacia los vestuarios. Al final decidiste que preferas besrmelo? La temporada es larga, gilipollas, y la revancha ser la hostia le contest Eric por encima del hombro. Ya veremos! respondi Jason. En pleno alborozo se dio la vuelta para dirigirse al vestuario de los Blades. Buen partido! fue el comentario satisfecho de Michael Dante, acompaado de unas palmadas amistosas en la espalda, cuando Jason pasaba hacia las duchas. Gracias, capi. Eric y t siempre os llevis as? Jason se encogi de hombros. S, desde que ramos unos crios. S, ya te entiendo. Mi hermano y yo todava nos enzarzamos, debe estar relacionado con el hecho de ser hermanos, supongo. S, supongo. Bueno, pues sigue as dijo Michael. Lo har. 56

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Jason se qued observando a su capitn mientras se alejaba. Michael Dante nunca haba demostrado mucha velocidad ni un gran talento, pero era infatigable y nunca retroceda. Si Jason mostraba tener la mitad de entereza y determinacin que tena Michael, dejara huella en Nueva York. Eh, campesino. Al or la voz de Denny O'Malley, Jason se dio la vuelta. Malls, como todos lo llamaban, no era muy brillante, pero era un tipo agradable y saba divertirse. Jason ya haba salido algunas veces de fiesta con Malls, Eric y algunos otros jugadores ms antes de que comenzara la temporada. Oye, que algunos nos vamos a la Chapter House a tomar unas birras. Te vienes? S, claro le contest Jason. Pues nos encontramos en la Sala Verde y compartimos un taxi, te parece? Genial. Jason sigui su camino hacia las duchas, sonriendo como un bendito. Ya haba sentido hablar de la Chapter House; era el bar no oficial de los Blades, un lugar donde podan jugar al billar y tomarse unos buenos tragos sin que nadie los molestara. Todava no haba ido nunca, pero eso estaba a punto de cambiar.

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Captulo 4

Vaya antro! Jason estaba encantado con el lugar. La mquina de discos era ms vieja que la mugre, los vidrios de las ventanas estaban sin lavar desde la ley seca y ninguna de las sillas alrededor de las mesas destartaladas haca juego, pero en conjunto tena su atractivo. Adems, nadie se dio la vuelta para mirar cuando l y sus amigos entraron. A Jason no le habra importado que lo reconocieran, pero saba que a los dems les gustaba aquel lugar porque era uno de los pocos bares donde podan beber sin que nadie los molestara. Su ego soportara el anonimato por una noche. Una mierda de lugar le confirm Denny O'Malley en una voz cargada de afecto, pero para m es como mi segunda casa. Eso no dice mucho a favor de la primera, chaval le retruc Barry Fontaine, quien acababa de indicarle a Jason que le tocaba pagar porque era uno de los nuevos. A Jason no le import; despus le tocara pagar a Ulf Torkelson y, adems, al final todo quedaba igualado. Lo que importaba era estar all con sus nuevos compaeros. Si no fuera porque quedara como un paleto, sacara el mvil y llamara a Guillaume Steves, su gran amigo de Minnesota, que todava jugaba en los Mosquitos. A que no sabes dnde estoy? le dira. En la Chapter House! Guillaume, que veneraba a Ty Gallagher como a un dios, lo entendera. Ulf le palme la espalda. Y qu, te gusta Nueva York? Y a ti? Ulf estaba jugando en Ottawa cuando lo traspasaron a Nueva York poco antes que a Jason. Sorprendente le contest Ulf sacudiendo la cabeza en seal de admiracin. La comida, la gente... Las mujeres aadi Thad Meyers. 58

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S, tambin. Ulf mostr su acuerdo con una sonrisa. Tantas muecas y tan poco tiempo! Eso, eso! dijo Malls mientras todos levantaban sus vasos para brindar. Tienes novia? Ulf le pregunt a Jason, a quien le vino la imagen de Delilah a la cabeza. Ahora mismo no, y t? Divorciado, por fin, gracias a Dios. Jason no supo qu decir. No conoca a la esposa de Ulf, pero segn los gestos de aprobacin de los otros miembros del equipo, entendi que Ulf estaba mejor sin ella. En un abrir y cerrar de ojos pas una hora y media y la charla se hizo ms animada a medida que el alcohol y una mayor familiaridad entre ellos les fue aflojando la lengua. Ulf y Jason se retorcan de la risa con las ancdotas que les contaban Malls, Thad y Barry sobre sus aventuras con los Blades. Malls se molest un poco cuando Barry le record que en una entrevista haba dicho que le gustaban las mujeres con grandes domingas y que la esposa de Ty, que se ocupaba de las relaciones pblicas del equipo en aquel momento, tuvo que ocuparse de arreglar el desaguisado. Todos estuvieron de acuerdo en que era una lstima que Paul van Dorn hubiera tenido que colgar los patines. Ulf peg un manotazo en la mesa. Este ao ganaremos la copa! Lo s! Choc su vaso de cerveza contra el de Jason y continu: Aunque es probable que tenga que machacar a tu hermano para conseguirlo. Quin es su hermano? pregunt Barry Fontaine. Nos ests tomando el pelo? le contest Denny con cara de asombro. Barry mir a su alrededor sin entender nada. Me parece que me falta algo.

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S, tu cerebro le contest Denny O'Malley. Este Jason Mitchell, no? Barry asinti con la cabeza. Pues su hermano es Eric Mitchell.

es

No jodas! No haba casado una cosa con la otra. Se acab la cerveza de un trago y se limpi la boca con el reverso de la mano. Un cabrn de cuidado, tu hermano. Jason arrug el ceo. S, vale, lo que quieras. Lo que menos le apeteca era hablar de Eric en aquel momento, a no ser, claro, que los dems quisieran comentar la paliza que le acababa de pegar en la pista. Eso no le hubiera importado. Es mayor que t, verdad? le pregunt Thad. Jason apret los dientes. S, tres minutos mayor. Sois gemelos? dijo Barry con incredulidad. No os parecis. No todos los gemelos son idnticos. Pues yo crea que s. T tambin crees que Don Cherry se viste bien le retruc Thad, recibiendo un gesto soez que Barry le hizo con el dedo medio de una mano. Bebiendo con sus compaeros, el tiempo se le pas volando y slo reaccion cuando Barry Fontaine se puso de pie y dijo que se iba. Lo siento, chicos, pero me tengo que ir. Mi mujer me espera en casa y me matar si llego muy tarde. Ah fue cuando Jason se dio cuenta: se haba olvidado completamente de Stanley.

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Delilah asociaba Starbucks con tres cosas: galletitas de canela, caf moca y Marcus, y por eso no estaba preparada cuando, de pronto, apareci Jason por la puerta y se dirigi como una flecha hacia su mesa. Delilah le dijo jadeando ligeramente, estoy tan contento de haberte encontrado. Delilah dej el tenedor sobre el plato. Qu le ha pasado a Stanley? Nada, nada. Bueno, en realidad nada serio, pero necesito tu ayuda. Hola dijo saludando a Marcus al tiempo que le extenda la mano, soy Jason. S, ya s quin eres le contest Marcus mientras le daba un apretn de manos. Lo s todo de ti. Bebi un sorbo de caf con coquetera. Bueno, sobre tu perro, quiero decir. La aclaracin fue lo nico que evit que Delilah se metiera debajo de la mesa para esconder su vergenza. Yo me llamo Marcus continu. Ven, sintate. Me movera para que te sentaras a mi lado, pero tengo problemas personales con las cuestiones de espacio. Es algoque nos pasa a los bailarines. Marcus le gui el ojo a Delilah, quien le peg una patada con la mayor discrecin posible antes de hacerle lugar al desesperado Jason. Ya s que no quieres fijar un calendario definitivo para sacar a Stanley antes de que acabe todo su adiestramiento, pero necesito tu ayuda ahora mismo le dijo a Delilah. Anoche fue el primer partido de la temporada para los Blades y cuando llegu a casa era muy tarde y Stanley haba tenido un accidente. La culpa fue completamente ma, no suya, pero no quiero que eso vuelva a pasar. Necesito que alguien lo saque de noche cuando yo estoy jugando. Alguien? pregunt Marcus con desdn. Bueno, vale, Delilah, la necesito a ella. Delilah comenz a empujar para aqu y para all los trozos de galletita que quedaban en el plato. Ahora que Jason estaba all, ya no tena hambre. Era difcil comer con el corazn desbocado en el pecho. 61

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No lo entiendo. Los partidos de hockey no duran slo unas horas? S, pero se necesita ms tiempo fuera de la pista tambin. Generalmente llegamos al estadio temprano para preparar los patines y los palos y luego hacemos precalentamiento y patinamos un poco. Despus del partido nos tenemos que duchar y... Ya me hago a la idea. Pues yo no. Quiero que me cuentes algo ms sobre las duchas aadi Marcus. Delilah volvi a patearle la espinilla por debajo de la mesa. Se volvi hacia Jason, decidida a mantener la concentracin y expresarse con frases sencillas y claras, evitando as la vergenza de balbucear y hablar de forma ininteligible. Cuando tienes partido, cuntos horas dejas a Stanley solo y a qu hora vuelves a casa? En Minneapolis generalmente me iba de casa entre las tres y las cuatro y volva a cualquier hora le contest desviando la mirada. A cualquier horarepiti Marcus como en un ronroneo. Esa s que es una frase deliciosamente vaga. Ambos hombres se miraron, pero Delilah no supo distinguir si Jason pareca divertido o molesto. Lo sacas a pasear antes de irte al estadio? continu preguntando Delilah, tratando de organizar un horario mentalmente. Jason asinti con la cabeza.

70 O sea que querras que fuera a buscarlo y sacarlo... a las ocho? Las nueve? Entre las nueve y las diez probablemente sera lo mejor. Mmm dijo Delilah mientras lo observaba de reojo. Tena cara de cansado, incluso comenzaba a tener ojeras. De todos modos, exudaba una cierta vitalidad masculina aunque era temprano. Le pasara a todos los atletas, o sera algo exclusivo de Jason? Se lo

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preguntara a Marcus cuando volvieran a estar a solas. Si alguien sabra opinar sobre la cuestin, se sera Marcus, sin lugar a dudas. De pronto se le ocurri una idea. Cmo hacas para llegar a casa a cualquier hora cuando jugabas en Minnesota? Tena una puerta especial para Stanley, as que poda entrar y salir segn quisiera. Matara por ver una puerta especial para un terranova se ri Marcus. Jason tambin se ri, pero era evidente que segua apelando a Delilah con los ojos. Me puedes ayudar? Por favor? Delilah suspir. Mira, pasa lo siguiente. Ests sentado tan cerca de m que nuestras piernas se tocan y me cuesta mucho concentrarme. Los nicos perros que saco a pasear de noche son los que me dejan en alojamiento, adems de los mos, claro. Pero no podras hacer una excepcin? Te pago el doble. El triple. Lo que me pidas. A ver, djame pensar. Delilah reprimi un quejido de dolor cuando la puntera de la zapatilla deportiva de Marcus entr en firme contacto con su espinilla. Venga, Delilah, puedes hacerlo la presion Marcus. Adems, de noche siempre ests en casa. Delilah le ech una mirada acusadora. Lo que quiero decir es que Delilah es una chica muy casera intent arreglarlo mientras le regalaba una sonrisa encantadora a Jason.No quise decir que no tenga vida propia. Aunque es verdad, indicaba la desdeosa expresin de la cara de Marcus. Delilah, te lo ruego dijo Jason mientras segua mirndola fijamente, y a Delilah comenz a fallarle el pulso. Tena unos ojos preciosos, sobre todo en aquel preciso momento en que le rogaba. Se pregunt cuntas otras mujeres habran cado presas de aquel encanto. 63

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Delilah desvi la mirada. Vale, el trato es el siguiente dijo mientras beba un sorbo de caf: Lo har siempre que no sea todas las noches. No, no, slo las noches que tenga partido. Slo las noches que tengas partido durante la semana corrigi Delilah. Los fines de semana no cuentan a no ser que lo ests alojando conmigo. Yo tambin tengo mi vida, sabes? Desafi a Marcus con la mirada, pero l mantuvo los labios cerrados. De todos modos estaba claro que intentaba reprimir la risa. Tal vez podramos negociar algo si un partido coincide con un fin de semana y t ests libre respondi Jason. S, tal vez acord Delilah mientras pensaba si sera eso a lo que se refera su madre cuando le aconsejaba que hiciera que los chicos fueran tras ella. Si tuviera una bolsa de pienso por cada vez que haba escuchado aquel consejo, nunca ms tendra que comprar alimentos para perros. Bueno, ests de acuerdo? la presion Jason. S, vale. Obviamente me tendrs que dar una llave de tu apartamento, tu calendario de partidos y un nmero donde te pueda localizar en caso de urgencia. Ningn problema y muchas gracias. Jason le palme afectuosamente la pierna y Delilah salt casi hasta el techo. No s cmo agradecrtelo, en serio. Delilah simplemente hizo que s con la cabeza. En su mente todava segua sintiendo la mano de l en su pierna. Cunto...? comenz a preguntarle Jason. Ya lo calcularemos. Uy, me tengo que ir corriendo dijo Jason mirando su reloj y luego sonrindole. Te llamar ms tarde y discutimos los detalles, vale? S, de acuerdo. Jason se puso de pie y se dirigi hacia la puerta. 64

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Has estado practicando con Stanley? le grit Delilah. Pues claro, por quin me tomas? le contest Jason mirando hacia atrs con una sonrisa. Empuj la puerta y sali de la cafetera.

Eres un chico muuuuy bueno. Delilah estaba alabando a Stanley, pero era Jason quien se senta orgulloso. Acababan de terminar su ltima sesin de adiestramiento y Stanley haba superado las expectativas. No slo se haba comportado como un perfecto caballero atado a su correa durante todo el camino hacia Central Park, sino que con la ayuda de los trozos de salchicha que Delilah siempre llevaba, haba conseguido dominar varias rdenes nuevas. Jason saba que Stanley era un perro muy inteligente y era gratificante ver que Delilah pensaba lo mismo. Nos sentamos? pregunt Jason, y los tres se dirigieron a un banco cercano. No poda creer cunta actividad haba en el parque, aunque fuera un da laborable.Haba parejas paseando y montones de gente que patinaba, iba en bicicleta o corra. Haba gente acostada en el csped, leyendo, mientras que otros practicaban tai chi. A Jason todo aquello le encant, se podra haber pasado todo el da en un banco simplemente observando a la gente sin aburrirse. Hola, Capitn Wiggles. Delilah salud a una anciana que vesta una capa azul y paseaba a un dlmata decrpito. La mujer la mir un momento entrecerrando los ojos antes de devolverle el saludo. Le ha puesto Capitn Wiggles al perro? le pregunt Jason a Delilah. Ah, Stanley es un nombre ms digno? Jason se irgui indignado Oye, no te metas con el nombre de mi perro. Es sagrado!

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Delilah puso cara de divertida mientras se retiraba mechn de pelo de la cara. Ah, s? Y por qu?

un

Porque se llama como la Copa Stanley, que es el trofeo deportivo ms importante. Delilah le rasc detrs de las orejas al perro. No te ofendas, pero es un nombre completamente schlemieldijo mientras se agachaba y besaba al perro en la cabeza . No te preocupes se dirigi al perro no es culpa tuya. Qu cono quiere decir schlemiel? Perdedor le explic Delilah. Antes de que Jason pudiera reaccionar, una pareja de mediana edad, ambos vestidos con chndals marrones idnticos, pas delante de ellos llevando dos animales que a l se le antojaron roedores de ojos saltones. Hola, Mercucio! Hola, Hamlet! cantarna. La pareja se detuvo delante del banco. Hola! contestaron con afecto. Dnde estn los tres bebs? En casa. En realidad estoy terminando una clase particular en este momento. Delilah acarici la cabeza de Stanley. ste es Stanley. La mujer se ech hacia atrs. Es muy grande. Y babea aadi mientras observaba con cara de asco los belfos chorreantes de Stan. Jason se molest. Quin cono era aquella mujer para sentir asco de Stanley, cuando ella tena una barriga que pareca un pavo relleno y se mostraba en pblico paseando un par de ratas atadas a una correa? Abri la boca para protestar pero se lo pens mejor y no quiso avergonzar a Delilah delante de sus amigos. En su lugar le dijo Delilah convoz

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ech una mirada furibunda mientras sacaba un pauelo del bolsillo para recomponer la dignidad de Stan. Tenemos que irnos dijo el hombre mientras se recolocaba las gafas de sol sobre su bulbosa nariz. Estos nios estn invitados a una fiesta de cumpleaos y no queremos llegar tarde. Que os divirtis les dese Delilah mientras la pareja segua su camino y Jason esperaba que se alejaran lo suficiente. Una fiesta de cumpleaos? Para perros? Delilah se estremeci. S, ya lo s. Qu hacen, juegan a ponerle la cola al bxer? Ni idea, no he ido a una fiesta de cumpleaos desde mi Bar Mitzvah. Qu clase de perros eran sos? Galgos italianos. Las cacas de Stanley son ms grandes que ellos. Delilah se ri y su risa son ligera y agradable. En una ocasin, Jason haba tenido una novia que se rea como un caballo, y Eric le haba puesto el sobrenombre de Mr. Ed. Muy amable de tu parte eso de presentar a Stanley a tus amigos y a m no la pinch Jason. Una oleada de calor le subi a la cara. Uy, lo siento! No pens que se pararan a conversar y cuando me preguntaron por mis perros tuve que ser amable y, adems, no s cmo se llaman y tampoco... Vale, vale, no tienes que disculparte. Es obvio que Stanley te gusta ms que yo. Delilah le sonri tmidamente. Eso no es verdad. 67

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Jason vio su oportunidad y le devolvi la sonrisa, a punto para pedirle que saliera con l. En ese momento fue cuando Stanley eruct y la ocasin se hizo aicos. Parece que conoces a mucha gente coment Jason en un intento de reiniciar la conversacin. Conozco a los perros, no a sus dueos. No conozco a muchos humanos. Bueno, que no sean clientes, quiero decir. Stanley comenz a pedir una muestra de afecto golpeando insistentemente las rodillas de Jason con su enorme pata. Hoy ests muy exigente, eh, Stan? dijo Jason mientras se agachaba a rascarle el lomo. Es que ha trabajado mucho merece unos mimos extra. coment Delilah. Se

Alguna novedad sobre los seores Belceb? Desde que Delilah le haba comentado que tena clientes que eran adoradores de Satn, cada vez que se cruzaba con una pareja por el barrio se preguntaba si seran ellos. Pues no, ninguna. Y del admirador de Andy Griffith? Delilah consider la pregunta. Lo que s he visto es que tiene toda la temporada de Matlock en DVD, la tena encima de la mesa rinconera. Podras escribir un libro, seguro. O hacer un buen chantaje si quisieras. S, supongo. Marcus me lo sugiri una vez, cuando la pareja del diablo me deba toda una mensualidad, pero no pude. Quiero decir, y si simplemente estaban pasando por un mal momento? Jason se ri para sus adentros. Delilah pareca no tener malicia, era la clase de persona que crea lo que decan los polticos o se horrorizaba cuando se enteraba de las cosas malas que sucedan en el mundo. Resultaba muy refrescante.

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Dej de rascar a Stanley y estir sus brazos sobre el respaldo del banco. Inclinando su cabeza hacia atrs, cerr los ojos dispuesto a disfrutar de la brisa que le acariciaba la cara. Ya has tenido ocasin de echarle un vistazo a mi calendario? S, puedo sacar a Stanley maana por la noche y el prximo lunes por la noche, pero el martes no. Vale. Jason se pregunt qu hara con Stanley el martes por la noche y tambin por qu sera que Delilah no poda sacarlo a pasear esa noche. Una cita? le pregunt as como de pasada, manteniendo los ojos bien cerrados. Qu? Delilah pareca confusa. Eso estaba bien. Confusa era mejor que precisa. U ofendida. Precisa u ofendida no le convena. El martes por la noche dijo Jason, con la cara todava dirigida hacia el cielo. Abri los ojos, adaptndose otra vez a la luz mientras un convoy de nubes cruzaba el cielo. Tienes una cita o algo as? Oh, no, voy a que me lean el tarot. Pens que sera divertido. Vas a preguntar algo sobre m? brome Jason. Probablemente se le escap a Delilah. Mierda dijo mascullando a continuacin, pero Jason lo dej estar. Bueno, ya me dirs cmo te ha ido, tengo curiosidad por saberlo. Delilah le dirigi una leve sonrisa, como la de la Mona Lisa. Jason se fij en que hoy estaba guapa. Haba empezado a refrescar y llevaba una camiseta de manga larga un poco ms ajustada que las otras. Adems, los labios le brillaban mucho. Se habra puesto brillo? Fuera lo que fuera, haba hecho que se fijara en que tena labios rosados y carnosos. Angelina Jolie no tena nada que hacer al lado de Delilah. Eran una tentacin demasiado fuerte. Lentamente, con mucho cuidado, se le acerc y la bes. Sus ojos mostraron sorpresa, pero luego l not que ella se entregaba, aunque slo fuera un 69

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instante. No quiso presionarla y se apart suavemente. Delilah se ruboriz, mirndose las manos que tena en la falda. Eso estuvo bien murmur. S, es verdad. Quieres ir a tomar un caf? Contigo? parpade Delilah, haciendo rer a Jason. No brome l con el otro que acaba de besarte. Claro que conmigo. Conmigo y con Stan rectific esperando que eso le calmara un poco los nervios. Pues... no s se pas la lengua por aquellos deliciosos labios, quiero decir, no estoy segura. Oye, que yo s que te gusta el caf, te he visto beberlo. S, ya s, pero... Su voz se hizo inaudible mientras se miraba los pies. Tienes miedo que la combinacin de besos y cafena nos lleve a hacer una locura? se ri Jason. Pero Delilah no pareca haber escuchado ni una palabra. Haba dejado de mirarse los pies y en cambio haba fijado la vista en un hombre que vesta un traje a rayas y paseaba a un pastor alemn. El tipo pareca un armario ropero y a Jason le recordaba uno de esos gorilasomnipresentes entre los guardaespaldas de los msicos rockeros. Vio cmo el pastor alemn se agachaba y haca sus necesidades y luego cmo ambos reemprendan su camino. Oiga, perdone! grit Delilah. Sali corriendo detrs de aquel hombre y su perro. Eh, oiga! chill con ms fuerza. El hombre se detuvo y el corazn de Jason tambin. Se supone que tiene que recoger lo que ensucia su perro le recrimin Delilah. Es la ley. Ah, s? le respondi el hombre mirndola con sorna. Pues s le contest Delilah poniendo las manos en jarras. A usted le gustara pisar caca de perro y echar a perder esos preciosos zapatos que lleva porque un estpido como usted no haya recogido los excrementos de su mascota? 70

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Qu me has llamado? le pregunt agachando su enorme cabezota, mientras que su perro se pona a gruir. Calla! le orden Delilah, y sorprendentemente, al menos para Jason, el perro se call. La expresin de Delilah segua siendo de enfado mientras volva a dirigirse a aquel hombretn. Haga el favor de recoger las cacas de su perro. Como un mago sacando un conejo de la chistera, hizo aparecer una bolsa de plstico de su rionera y se la extendi. Yo no limpio mierda le contest con desprecio y dando un paso amenazante hacia ella. Venga, Stan. Jason recogi la correa de Stanley y se acerc de prisa a Delilah y al Hombre Que Se Negaba a Recoger Cacas. Stanley solt un par de ladridos y un gruido largo y sordo, cosa que rara vez haca. Saba que aquel tipo era una amenaza para Delilah. El hombretn bien vestido le ech una mirada y dio un gran paso hacia atrs. Qu pasa aqu? pregunt Jason. No poda creer que Delilah hubiera elegido a aquel tipo para darle una leccin de civismo. Era tres veces ms grande que ella y tena cara de patear bebs como diversin. Qu es ese coo de perro? pregunt lleno de precaucin. Un terranova. Perro de ataque canadiense le contest Jason hacindose el desinteresado. Pues mantenlo alejado de m, hermano dijo el hombre. Entonces haz lo que te dice la seorita le recomend Jason. Mascullando maldiciones, el hombre le arranc la bolsa de plstico de la mano y recogi las cacas de su perro. Ya ests contenta? pregunt en tono burln, aunque sin dejar de echar miradas sospechosas a Stanley. Delilah le seal una papelera cercana. Si pudiera tirarla ah, me hara un favor. El hombre la obedeci a regaadientes. Gracias! le dijo Delilah bien fuerte.

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Vamos, Tyson. El hombre tir de la correa de su perro. Terranova iba murmurando mientras de alejaba rpidamente. Tengo que comprarme uno de sos.

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Captulo 5

Te puedo hacer una pregunta? Jason apenas poda seguirle el paso mientras Delilah sala a toda prisa del parque. Pareca estar molesta con l cuando justamente acababa de salvarla de salir en los titulares del Post de maana. Cul? La voz de Delilah era cortante. Se te ha ido la olla o qu te pasa? No s de lo que me hablas le contest ella acelerando el paso. Te hablo de esa estpida muestra de valenta en el parque. Por si no te habas dado cuenta, aquel tipo pareca ser de los que comen mujeres de tu tamao para desayunar. En qu estabas pensando? Delilah fren en seco, obligando a Jason y Stanley a hacer lo mismo. No me interpretes mal, vale? Los enormes ojos castaos de Delilah brillaban de rabia. Pero soy perfectamente capaz de cuidarme sola. No haca falta que vinieras a hacerte el macho para defenderme. Slo estaba tratando de ayudarte! No me haca falta tu ayuda, no le tena miedo. Pues yo s le retruc Jason. Delilah hizo un gesto de despreocupacin. Me las veo con idiotas as todos los das. Ah, s? Entonces cmo es que eres tan valiente cuando se trata de una cruzada canina pero cuando yo te invito a una simple taza de caf te pones como un flan? 73

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Eso no es verdad! Bueno, bueno, bueno. Hablando del diablo, mira quin est aqu. Estaba a punto de llamarte al mvil, hermanito. Los hombros de Jason se hundieron al escuchar la voz de Eric. Era tpico de su malvolo hermano gemelo aparecer exactamente en el momento ms inoportuno. Intent ignorar la mirada traviesa de su hermano mientras haca las presentaciones. Delilah, te quiero presentar a mi hermano, Eric. Delilah lo mir como preguntndose si lo conoca mientras le estrechaba la mano. Tu cara me resulta conocida. Probablemente me hayas visto por el barrio le explic l . Vivo en la otra esquina de donde vive aqu el seor Cosmopolita aadi indicando a Jason con la cabeza. Delilah ya no pareca estar enfadada, desconcertada. Jason. Y t no me habas dicho que te transformas en la Mujer Maravilla cuando unos perfectos desconocidos no recogen la porquera de sus perros. Eric puso cara de divertido. Estoy interrumpiendo algo? No, en absoluto le asegur Delilah. Pues s dijo en cambio Jason. Estamos adiestrando a Stanley aadi como para apaciguar a Delilah. El Gran Stan dijo Eric mientras se agachaba delante de Stanley y comenzaba a rascarlo con fuerza detrs de sus colgantes orejotas. No es una pasada? pregunt dirigindose a Delilah con una gran sonrisa. 74 ms bien

No me habas dicho que tenas un hermano le dijo a

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S, desde luego le contest Delilah, emocionada por el cario que Eric mostraba por el perro. Qu cabrn!, pens Jason. Su hermano generalmente trataba a Stanley como si fuera el equivalente canino del hombre elefante, pero ahora que se trataba de impresionar a una mujer, actuaba como si fuera miembro fundador del American Kennel Club. Jason tena ganas de estrangularlo. No llegas tarde a tu reunin de apoyo a los travests? le pregunt a su hermano. O es que queras llamarme para venir a verme y recordar as cmo es un verdadero jugador de hockey? Cuando quiero ver un verdadero jugador de hockey simplemente me miro en el espejo, idiota. Mir rpidamente a Delilah. Lo siento, a veces el comportamiento inmaduro de mi hermano me hace hablar sin pensar. Delilah los miraba de hito en hito. Los dos jugis al hockey? Jason asinti. El juega en los Jersey. Y para qu me estabas buscando? Su intencin era acabar con el asunto, porque cuanto ms tiempo estuvieran charlando, mayor riesgo corra de que su hermano lo pusiera en ridculo delante de Delilah. Unos cuantos amigos vamos a ir esta noche a comer pizza y tomar unas cervezas dijo Eric. Pens que te gustara venir con nosotros. Quin va? le pregunt Jason, a lo que Eric respondi con una lista de nombres de jugadores del Jersey. Los conoca a todos. Vale, me apunto. Tambin van las esposas y las novias le coment Eric a Delilah con una expresin galante. Te gustara venir con nosotros? No. Eric se qued parado ante la rapidez de la respuesta. Invito yo, por supuesto le aclar.

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No puedo. Los ojos de Delilah miraban nerviosamente hacia todos lados, como buscando la salida ms prxima. Haba desaparecido la cruzada a favor de los perros y en su lugar haba una mujer temblorosa a la que Jason estaba decidido a hacer salir de su caparazn. Sonri para sus adentros. La terminante negativa de Delilah a la invitacin de Eric haba estado genial. Eso le enseara a aquel pattico eglatra a no meter las narices donde no lo llamaban. Delilah se apart el pelo de la cara para fijar su mirada en Jason. Vale, mmm, tengo la llave para entrar en tu casa y maana de noche sacar a Stan a pasear entre las nueve y las diez. Plant un beso en la cabeza de Stanley. Adis, chico. No te olvides de practicar con l esta semana le record a Jason. No me olvidar le asegur Jason mientras ella se pona en marcha. Encantado de conocerte le grit Eric. Delilah se par en seco. Ah... lo mismo digo. Por un momento pareca que no saba qu hacer, pero enseguida sigui andando. Jason suspir mirando mientras ella se alejaba. Conoca a Eric, saba que en cuanto Delilah diera la vuelta a la esquina, su hermano le caera encima como un puma sobre su presa, jugando con l sin piedad hasta acorralarlo. Mona murmur Eric mirndola desaparecer de su vista. Muy mona. Jason salt como un muelle. A qu vena todo eso? Todo qu? Hacer ver que Stanley te importa, invitarla a salir. Eric lo mir con sonrisa burlona. Y eso te ha molestado? Pensaba que no te interesaba.

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84 Pues as es! S, y un huevo. Jason comenz a acariciar la cabeza de Stanley, con la esperanza de que el suave movimiento repetitivo sirviera para calmarlo. Mantente alejado de ella, vale? Es una buena chica, no como las pedorras con las que sales normalmente. No tengo ningn inters en ella admiti Eric con un bostezo. Simplemente estaba tratando de tocarte las pelotas. Vaya gilipollas. Huele un poco a perro, no te parece? Como si se hubiera puesto Eau de Chien. Pues no, para nada respondi Jason muy ofendido. Eric estaba loco, Delilah ola muy bien. Ah fue cuando se dio cuenta: haba llegado la hora del puma y haba comenzado el tormento. Y vosotros, tortolitos, por qu os estabais peleando cuando comet la grosera de interrumpiros? Nada mascull Jason. Cuntaselo a tu hermano mayor le pidi Eric con tono zalamero. Tal vez pueda ayudarte. Ambos sabemos que yo tengo mucha ms experiencia en cuestiones del sexo opuesto. Jason pas por alto el comentario mordaz. Estbamos en el parque, vale? Va y pasa un tipo del tamao de un Hummer, deja que su perro se cague y luego no limpia; y qu hace Delilah? Pues sale corriendo detrs de l y le lee la cartilla. El tipo iba en plan amenazador, vale? Pareca estar a punto de extender un brazo y acogotarla, te lo juro. Entonces Stan y yo salimos en su rescate y en lugar de estar agradecida, se molest! Me lo puedes explicar?

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Tranqui, seor Impulsivo, esto no es el pueblo, vale?le dijo Eric mientras contemplaba a dos universitarias con camisetas de la NYU que pasaban riendo por la calle. Las mujeres de Nueva York saben cuidarse solas. Delilah es menuda, pero es evidente que tiene fuerza. Entonces ahora qu tengo que hacer, pedirle disculpas por ser un caballero? pregunt Jason. Exacto. A las nenas les gusta que los tos admitan que se han equivocado. Eric le pas un brazo por los hombros. Mira, yo s que te gusta. Si es lo suficientemente tonta como para que t le gustes tambin, no hay nada de malo en disculparse, como si realmente no hubieras querido ofenderla o traspasar sus lmites. La tendrs comiendo de tu mano. Jason retir el brazo de su hermano. Realmente deberas anular tu suscripcin a la revista Maxim, sabes? Est comenzando a pudrirte el cerebro. T me preguntaste qu tenas que hacer y yo te lo dije. Jason solt un gruido. No tena ningn problema en disculparse, estaba dispuesto a hacer lo que fuera para recuperar el aprecio de Delilah. Simplemente le repateaba que ella pensara que era un estpido machista. Me tengo que ir le dijo a Eric ante la insistencia de los topetazos de Stanley, que slo significaban una cosa: tena hambre . Cmo quedamos para esta noche? Pasar a buscarte alrededor de las ocho y nos vamos a lo de McDougal para encontrarnos con los dems. Vale, me parece bien. Si me encuentro con Delilah, quieres que le diga algo de tu parte? No, gracias. Puedo ocuparme de mis cosas yo slito. Eric solt una risita sardnica mientras se alejaba. No dejes de repetrtelo. 78

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Su madre est aqu. La voz del portero pareca alegre entre los zumbidos del interfono, en claro contraste con el nimo de Delilah. Haca semanas que Mitzi Gould iba detrs de su hija para verla, haciendo caso omiso de las muchas ocupaciones de Delilah. Al final, vindose incapaz de ignorar los innumerables mensajes dramticos que su madre le dejaba en el contestador (Tienes tiempo para ensear perros a sentarse, pero no tienes tiempo para ver a tu propia madre? Hace tres das que no llamas. Podra estar muerta y t no haberte enterado), se dio por vencida y llam a su madre para invitarla a comer juntas. Cuanto ms se acercaba el da, ms tensa se pona. La noche anterior no haba pegado ojo y eso slo quera decir una cosa: que a los cinco minutos de haber dejado entrar a su madre en casa, sta le dira que haca una cara horrible. Dgale que suba. Por ms exasperante que Mitzi pudiera llegar a ser, Delilah esperaba que aquella comida le impidiera pensar en Jason. Realmente haba actuado como un flan cuando la haba invitado a tomar un caf? Haba dudado un momento, pero en general le pareci que lo haba hecho bien. De no ser por la interrupcin de aquel idiota que no quera recoger las cacas de su perro, probablemente habra ido a tomar caf con l. Y con Stan. No, probablemente no. Habra ido seguro, sobre todo despus de aquel beso. El encuentro con el hermano tambin la haba descolocado un poco, no slo porque Jason nunca lo haba mencionado sino por la forma en que Eric comenz a flirtear con ella sin conocerla. Es probable que estuviera ms acostumbrada a los perros que a las personas, pero incluso ella se daba cuenta que Eric intentaba darle celos a Jason invitndola a salir con ellos. No le gustaba ser un juguete que ambos se disputaban. Holaaaaaaa. La voz del otro lado de la puerta son suave pero firme acompaada de unos ligeros golpecitos y lleg ms tarde de lo que Delilah esperaba. Su madre seguramente habra subido por las escaleras en lugar de usarel ascensor, en su interminable bsqueda de quemar ms caloras, como si de verdad lo 79

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necesitara. Mitzi Gould pesaba cuarenta y cinco kilos con la ropa chorreando agua, eso si llegaba. Delilah ech un buen vistazo alrededor de su apartamento antes de abrir la puerta. Haba sacado el polvo y pasado la aspiradora en un intento difcil de poner orden cuando se tenan tres perros y se daba alojamiento temporal a varios ms. Se haba preocupado por comprar todos los alimentos que ms le gustaban a su madre: bagels, salmn ahumado, incluso arenques con salsa de crema de leche, que a Delilah le parecan asquerosos. Si su madre vea cunto se haba esforzado en complacerla, tal vez se lo pensara dos veces antes de criticarla. La posibilidad era escasa, pero vala la pena intentarlo. Irgui los hombros y abri la puerta. Ante s vio a una rubia platino vestida con un impermeable hasta los pies. Hola, mami. Delilah se inclin hacia adelante para besar la empolvada mejilla de su madre. De pequea haba aprendido a no besarla en los labios, dado que eso poda estropearle el maquillaje. Hola contest su madre mientras traspasaba el umbral. Te has engordado. Gracias, yo tambin me alegro de verte, mami. Delilah ech una rpida ojeada a la ventana. Por qu llevas puesto el impermeable? No est lloviendo. La mirada desdeosa de su madre se dirigi a los tres perros de Delilah, que estaban durmiendo pacficamente sobre la alfombra del saln. Estaban tan bien educados que ni siquiera se movan cuando alguien entraba en el apartamento. No quiero volver a casa llena de pelos y babas. Ninguno de ellos babea. Delilah se sinti obligada a aclarar. Pero pierden pelo contest su madre, quedar con el impermeable puesto. Como quieras. as que me

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Delilah haba jurado que no permitira que su madre la sacara de quicio, pero no llevaban ni dos minutos juntas y ya iba perdiendo la batalla. Qu tal el tren? pregunt en un esfuerzo por dejar de lado a los perros y cambiar al tema preferido de su madre: ella misma. Aj, horrible. Debera haber venido en coche. Recuerdo cuando todava acostumbraban a limpiar los vagones de pasajeros. Ahora no son ms que carromatos sobre ruedas. Se fij intensamente en la cara de Delilah. Haces muy mala cara. No duermes bien? Anoche me cost un poco quedarme dormida. Pobrecita, mi nia. Deberas conseguir una receta de Ambien. Esas pastillas son fantsticas. Pareca genuinamente preocupada mientras le acunaba la cara. Y un poco de maquillaje te ayudara a tapar esas ojeras. No es nada, mam, de verdad. Le hizo un gesto para que la acompaara a la cocina. Ven, he preparado el almuerzo. Su madre esquiv con una mueca uno de los juguetes de Sherman, uno de esos que hacen ruidocuando los aprietan. Mientras pona el caf y sacaba las bandejas con la comida de la nevera, Delilah notaba la mirada deliberada de su madre pasearse por todas las superficies. Si haba un fallo, por ms pequeo que fuera, su madre lo detectara. Con nudos en el estmago esperaba la inevitable crtica, pero se sorprendi con un comentario casi positivo. Esta cocina te ha quedado bien. Yo no habra pintado los armarios de un tono azul tan claro, de hecho creo que un rosa plido habra quedado mejor, pero es tu casa y tienes que hacer lo que a ti te vaya bien. Gracias le contest Delilah, encantada de haber salido tan bien parada. Le indic la mesa, donde haba dispuesto la comida . Ves? He preparado toda tu comida preferida. Su madre la mir horrorizada. Pero t tienes idea de lo que engorda todo eso? 81

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Pensaba que te encantaba todo esto! Eso no quiere decir que me pueda permitir comerlo. Vale, muy bien dijo Delilah con tono cansado mientras comenzaba a colocar la comida otra vez en la nevera. Iremos a comer fuera. No, no, no seas tonta insisti su madre. Medio bagel no me va a matar, supongo. Delilah apoy la frente contra la puerta de la nevera. Ests segura? Porque si vas a pasarte el rato haciendo comentarios, prefiero salir. Esto est bien le asegur su madre. Maravilloso. Ests segura. Pon la comida de una vez, Delilah. Si t lo dices... Delilah volvi a colocar las bandejas sobre la mesa. Y qu tal, has hablado con tu padre ltimamente? pregunt su madre como de pasada. Pues no, ltimamente no. Me han dicho que tiene una fulana nueva y me preguntaba si t sabras algo. No, pero a ti por qu tendra que importarte? Despus de veintiocho aos de custico matrimonio, sus padres finalmente se haban divorciado. La gota que colm el vaso fue el supuesto lo de su padre con su secretaria de toda la vida, Junie. Delilah le crey cuando l lo neg, pero no as su madre. No me importa en absoluto le contest su madre con cara de ofendida. Simplemente siento curiosidad. Acept el plato que Delilah le alcanzaba. Todava est tirndose a Junie?

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Delilah dej caer sobre la mesa los cubiertos que tena en la mano. No lo s, mam. Por qu no lo llamas y se lo preguntas? Antes de que yo llame a ese desgraciado se congelar el infierno. Frunci los labios en mueca de desagrado mientras doblaba una servilleta de papel por la mitad y la colocaba debajo de uno de los tenedores. Por m puedeacostarse con quien quiera, yo tengo mi propia vida amorosa que me mantiene ocupada. Ah, s? Delilah se qued sorprendida. Qu hombre podra aguantar la exclusiva mezcla de crtica y amargura de su madre? Pues s. La cara perfectamente maquillada de su madre brillaba de satisfaccin. Se llama Bruce Holstein. Lo conoc en una reunin para singles que hizo el templo. Es inteligente, rico y viudo. Cunto tiempo hace que enviud? Unos seis meses. Cncer. Ya sabes cmo son los hombres. Se les muere la mujer y antes de que te des cuenta, ya estn otra vez a la caza. No pueden soportar estar solos. No pueden soportar tener que lavarse la ropa, ms bien. Cario, a Bruce no le interesa que le haga la colada, prefiere mucho ms que le haga otras cosas. Mam! Qu, te escandalizas? Pues yo slo lo hago por el sexo, Leelee. Y djame decirte que ha sido maravilloso. Es un gran amante, mucho mejor que tu padre, que ya es decir, porque tu padre era un tigre en la cama. Bruce me hace unas cosas con los dedos del pie que... Mam! Delilah se llev las manos a las orejas. No necesito esos detalles, vale? Su madre puso cara de ofendida. 83

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Muy bien. Si quieres podemos hablar de ti. Olvdate de m. Podemos hablar de ti sin repasar tu vida sexual, no? Mitzi se encogi de hombros. Supongo, aunque no s de dnde sacas tanta gazmoera. Ciertamente no te cri para que fueras as. Ya estar el caf? pregunt echando una mirada a la cafetera. Sintate y reljate, mami, en un minuto estar listo. Delilah puso dos tazas sobre la mesa y fue a buscar el caf . Por qu no te quitas ese impermeable? Haces el ridculo. A algunas mujeres no les importa ir cubiertas de pelo de perro, pero a otras s. Le alcanz la taza a Delilah para que se la llenara. Es descafeinado? No. Me pareca que te haba dicho que ahora slo lo tomo descafeinado. Pues no, no me lo habas dicho. Entonces debe de haber sido a tu prima Dory. Me llama continuamente slo para charlar. Delilah decidi pasar por alto la pulla. Quieres caf o no? Su madre suspir. Media taza no me matar, supongo. Pero yo s, pens Delilah. Basta! le orden su madre cuando le haba servido media taza. Tienes leche descremada, no? No, slo nata lquida. Te voy a atar a la silla y obligarte a tomarlo mientras miro cmo se te ensanchan las caderas. Por supuesto que tengo leche descremada, es la que bebo yo. 84

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Gracias a Dios. Delilah sac la leche de la nevera y ambas finalmentese sentaron a la mesa. Slo haban pasado diez minutos y ya se senta exhausta. Aquella noche no tendra problemas para dormir. Y qu tal el trabajo? pregunt Delilah. Estoy muy ocupada. Me ira bien tener una ayudante, si alguna vez decides tener un trabajo de verdad. La madre de Delilah era diseadora de interiores en Roslyn, una firma de Long Island. Atenda clientes muy similares a ella: acaudalados residentes de North Shore que convertan sus hogares en exposiciones. Su disposicin a no reparar en gastos haba convertido a la madre de Delilah en una mujer rica. Sin alterar la voz mientras untaba su bagel con mantequilla, Delilah dijo: Ya tengo un trabajo de verdad, mam. Llevo mi propio negocio, como t. . Le llamas negocio a limpiar cacas de perros? dijo Mitzi sacudiendo la cabeza con incredulidad. Me preocupas, Leelee, de verdad. Ya empezamos, pens Delilah. Ah, s? Y por qu? se vio obligada a preguntar. Los aos van pasando. Yo ni siquiera he llegado a los treinta, mam. No haces nada por capitalizar tu activo. Su madre se inclin sobre la mesa y Delilah estaba segura de que se poda ver reflejada en el brillo del esmalte rojo de aquellas uas. Un poco de maquillaje no te hara dao, sabes. Tienes unos ojos preciosos. No me gusta el maquillaje, ya lo sabes. Adems, no quiero ninguna sustancia qumica en la cara, por si uno de los perros me lame.

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La madre de Delilah se estremeci. No me digas ms o no podr comer. Recorri con el pulgar la mano de su hija, una y otra vez. Si quisieras,te podra enviar a un profesional, alguien que te indicara el maquillaje adecuado y te enseara la forma adecuada de aplicrtelo. A mi cargo, claro. Cuntas veces tengo que decrtelo? maquillarme! insisti Delilah con incredulidad. Su madre suspir. Entonces qu te parece si nos vamos de compras? Podramos comprarte alguna ropa bonita. Ya tengo ropa bonita, gracias. Y cmo es que yo nunca la veo? Porque t nunca ests conforme con lo que yo mepongo, digo o hago. Eso no es verdad, yo slo quiero lo mejor para ti. Entonces djame tranquila con este tema, vale? Su madre retir la mano. Muy bien, as lo har. Vale. Deseosa de salvar las pocas oportunidades que quedaban de mantener una conversacin decente con su madre, Delilah volvi a preguntarle por su vida. Fue as como se enter del grupo de mahjongg de su madre (el ms antiguo de Roslyn!), de su mejor amiga Edie, de su nueva alfombra blanca y de su candidatura a la presidencia del comit del templo. Ms o menos a la mitad del relato detallado que estaba haciendo su madre, Delilah se dio cuenta de que aquella conversacin, si es que se le poda llamar as, iba estrictamente en una direccin. Su madre no le haba preguntado ni una sola vez por su trabajo, los perros, sus amigos, ni siquiera si estaba saliendo con alguien. No me gusta

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Se pensaba que Delilah era tan poca cosa que no mereca la pena preguntarle? Sabes, en realidad las cosas me van muy bien dijo Delilah interrumpiendo una larga explicacin de su madre sobre algo relacionado con un ascenso del yerno de Sandi Mintz (no tena ni idea de quin era Sandi Mintz). Mmmm? La madre de Delilah no pareca muy convencida mientras colocaba una delgada tira de salmn sobre una mitad de bagel a la que le haba quitado la miga. Mi negocio va viento en popa. Qu bien, cario. Y estoy saliendo con alguien. Delilah saba que se estaba metiendo en un lo, pero no poda evitarlo. Quera que su madre le prestara atencin y, a juzgar por la expresin de deleite que ilumin su cara, lo haba conseguido. Oh, Leelee! Por qu has esperado tanto a decrmelo? Estaba esperando el momento oportuno contest entre dientes. Era exactamente lo peor que poda haber dicho. Ay, Dios mo, va en serio? La madre de Delilah se aferr al borde de la mesa. A Delilah comenzaron a sudarle los pies. No, todava no. Quiero decir, podra llegar a serlo. Con el tiempo. Pero de momento no. Es que hace muy poco que salimos. Cunto? Dos semanas. Su madre se removi inquieta en la silla. Nombre, dime su nombre. Jason Mitchell. Es...? 87

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No mama, no es. Ningn problema gorje su madre, siempre se puede convertir. La noticia de la relacin de Delilah pareci provocar un profundo efecto en el apetito de su madre, quien aadi un montn ms de salmn a su bagel y le peg un gran bocado. A qu se dedica? le pregunt con la boca llena de comida. Es jugador de hockey. Su madre dej de masticar y puso la cara en blanco. Es qu? Jugador de hockey repiti Delilah un poco molesta. Juega en los Blades de Nueva York. No s quines son. Su madre pareca inquieta. Tiene todos los dientes? S, mam respondi Delilah con un bufido, aunque por dentro se senta avergonzada de haber preguntado lo mismo. Y se gana bien la vida con eso del hockey? Es un atleta profesional, qu te pensabas? Mientras pueda mantener a mi hijita, eso es lo nico que importa. Mam! protest Delilah. Ya lo s, ya lo s, todava es muy pronto, pero la noticia de que tienes novio... Suspir profundamente mientras los ojos se le llenaban de lgrimas. Perdname un momento.. Sac un pauelo de papel del bolsillo de su impermeable y se sec los ojos. As est mejor. Volvi a meter el pauelo en el bolsillo. Cundo lo podr conocer? A Delilah le entr el pnico. Bueno, por ahora no. Quiero decir, tiene muchos partidos. Muchos. Y muchas veces juega lejos de aqu. 88

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Quiero decir que yo misma apenas lo veo. Estoy segura de que encontrar un hueco para almorzar con su futura suegra contest Mitzi guindole un ojo a su hija. Delilah apret las manos con fuerza por debajo de la mesa. Me gustara que no dijeras cosas as. Tienes miedo de que lo eche a perder?

96 Delilah asinti con la cabeza porque no se le ocurri qu otra cosa poda hacer. Bueno, entonces me quedar callada. Por ahora. Con una radiante sonrisa, la madre de Delilah se puso de pie y se coloc detrs de su hija. Estoy tan, tan contenta! le dijo mientras la abrazaba y le plantaba un beso en la mejilla. Tengo que serte franca, comenzaba a preocuparme. El ltimo que trajiste a casa era una desastre. Y luego pasabas tanto tiempo con ese bailarn afeminado que yo pensaba As nunca va a encontrar un buen novio. Pero lo has encontrado y estoy encantada. En-can-ta-da remarc mientras la abrazaba con ms fuerza. Slo djame decir una cosa ms. Si no hay ms remedio... Su madre la bes repetidamente en la cabeza. En esta ocasin tengo un presentimiento, Leelee. Y yo tambin pens Delilah. Tengo el presentimiento de que me acabo de meter en un buen lo.

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Captulo 6

Ests patinando como el culo! Ven aqu! La reprobacin que expresaba la voz de Ty Gallagher convirti a Jason en un cachorro con la cola entre las patas. Con total estupidez, haba pensado que el entrenador no notara que iba a medio gas como resultado de una de las peores resacas de su vida. Cinco minutos de entrenamiento le confirmaron lo que le haban dicho sobre Ty: no se le escapaba una. Con la cabeza martillendole, Jason se acerc al banquillo donde Ty estaba sentado con un cronmetro y una tablilla de notas. Esperaba que Ty le dijera algo. Sigui esperando y su humillacin fue aumentando a medida que Ty segua ignorndolo. Al final, cuando Ty por fin se dign a mirarlo, Jason deseaba que se lo tragara la tierra. Qu problema tienes? le conmin Ty, y Jason trag saliva. No me siento muy bien, entrenador. Me parece que me he resfriado. Yo tena la gripe y una fiebre de cuarenta cuando gan mi segunda copa, no me vengas con esta mierda de tengo la nariz tapada. Jason baj la mirada sin saber cmo reaccionar. Debera decirle la verdad, que haba estado bebiendo con Eric y otros jugadores hasta las tres de la maana? No haba sido su intencin emborracharse, pero todos se lo estaban pasando tan bien que una copa llev a otra y, antes de darse cuenta, la noche se haba transformado en madrugada. Pero la farra slo haba sido buena en retrospectiva, porque ahora mismo, con la cabeza pesada como el plomo y con el entrenador mirndolo como si fuera la forma ms abyecta de basura, la noche anterior estaba lejos de haber valido la pena. Jason se oblig a mirar a Ty a la cara y vio que lo segua observando con desprecio. 90

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Tienes resaca, no? S. No tena ningn sentido mentir. Lo siento aadi Jason de todo corazn. Pues yo tambin, porque esta noche jugamos contra Chicago y realmente me habra venido bien convocarte. Pero en cambio, ni siquiera te cambiars y, adems, me debes quinientos dlares. La idea de que no le permitieran jugar era una tortura. No volver a pasar, entrenador, se lo juro! Claro que no volver a pasar le ladr Ty. Porque si vuelve a pasar, estars toda la temporada sin jugar ayudando al utillero. Jason estaba a punto suplicar. Entrenador, no era mi intencin que pasara lo que pas, es que sal con alguien y... Con quin? Con mi hermano Eric. Jason se quit el casco y se pas la mano por el pelo todo sudado. A veces se pasa un poco y... Jason. Dgame. Djame decirte algo. El entrenador le habl claramente disgustado. Esta noche tenemos un partido, pero Nueva Jersey no. Y? Jason no vea la conexin. Alguna vez se te pas por esa cabeza borracha de cerveza que tu hermano, que casualmente juega en un equipo rival, te emborrach a propsito para que no estuvieras al cien por cien, o incluso para que no pudieras jugar? de dejar toda dignidad de lado y

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Pues... no, francamente no. La sola idea lo haca sentir mal. Bien, tal vez la prxima vez que tu hermano te invite a tomar unas birras te ocupars de enterarte si Jersey tiene partido al da siguiente antes de aceptar. S, seor contest Jason contrito. Vale. Ahora sal a la pista y patina hasta que vomites. El taln por los quinientos dlares me lo puedes dar antes del partido.

No estoy segura de querer hacer esto. Senta la boca seca mientras entraba con Marcus en Golden Bough, una tienda new age de Greenwich Village. Al principio le haba entusiasmado la idea de que le leyeran el tarot, pero ahora que estaba all ya no estaba tan segura. Y si aquella mujer le lea el pensamiento y descubra su larga y antigua pasin por Wolf Blitzer? Y si las cartas decan que no tena ni la ms mnima posibilidad con Jason? Marcus hizo una profunda inspiracin mientras cerraba la puerta detrs de ellos. Mmm, lavanda. Me encanta venir aqu. Siempre huele a paz. En eso tena razn, la tienda ola muy bien y la atmsfera que creaban las alfombras antiguas y los cmodos sillones era tranquilizadora. En el aire flotaba una suave msica celta. En la parte trasera de la tienda haba una mujer sentada en un taburete alto detrs de un pequeo mostrador de madera. Era pequea y curvilnea, con una ensortijada melena pelirroja y los ojos verdes ms amables que Delilah haba visto en su vida. Mir a Marcus y Delilah, que se acercaban, y les sonri. Hola, yo soy Gemma.

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Marcus pas detrs del mostrador y le plant un beso en la mejilla. Hola, cario, quiero presentarte a mi amiga Delilah. Gemma le tendi la mano. Encantada de conocerte. Lo mismo digo dijo Delilah sin poder apartar los ojos del antiguo anillo de zafiros que Gemma llevaba en su anular izquierdo . Ese anillo es precioso. Gracias le contest Gemma con cara de orgulloso placer . Era de mi abuela. Vosotros dos cmo os conocisteis? pregunt Delilah. Gemma es amiga de mi amigo Theo le explic Marcus. Delilah se qued en blanco. Theo? S, el artista, el que hizo un sujetador con dos CD y regaliz y salt a la pasarela en el desfile de Victoria's Secret, no te acuerdas? Ah s, ahora s. Marcus se acerc a Gemma, haciendo gestos con el pulgar indicando a Delilah. No se acuerda de nada a no ser que tenga que ver perros coment. Eso no es verdad! protest Delilah. Gemma simplemente sonri y le indic que se sentara un taburete a su lado. en con

Ven, sintate. Puedo tirarte las cartas de muchas maneras diferentes. La ms sencilla es la de mirar una sola carta y no estara mal para comenzar si es la primera vez que haces esto. S, es la primera vez le confirm Delilah. 93

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Pues no tienes nada que temer, te lo prometo le dijo Gemma sonriendo amablemente. Cogi una bolsita de terciopelo morado de debajo del mostrador y de dentro sac un mazo de cartas de tarot muy usadas. Bien, lo que tienes que hacer es pensar una pregunta, la que quieras, y luego barajar las cartas tantas veces como se te ocurra. Cuando ests, pones el mazo boca abajo sobre el mostrador y le das la vuelta a la carta de arriba. Vale. Delilah cogi las cartas, que estaban muy usadas, casi flcidas. Cuntas otras personas se habran sentado donde estaba ella ahora, esperando respuestas y revelaciones? Pensaba que sentira alguna forma de electricidad o energa al tocar las cartas con sus dedos, pero no pas nada de eso. Decidi concentrarse en la primera pregunta. Le vino a la cabeza una imagen de Belle y en voz baja hizo su pregunta. Tendrn que operar a Belle del otro ojo? Ests preguntando por uno de tus perros? Marcus no se lo poda creer. Delilah abri los ojos rpidamente. Oye, me estn leyendo las cartas a m y lo hago a mi manera! Si no te gusta, te vas. Gemma levant las manos pidiendo calma. Vamos, vamos, tenemos que concentrarnos, esta energa negativa no es buena. Marcus hizo un gesto como si se cerrara los labios con una cremallera. No dir nada ms, lo juro por la tumba de Bob Foie. Anda, baraja las cartas le pidi Gemma a Delilah. Cerr los ojos otra vez y esper a estar completamente tranquila antes de barajar. Le pareci que veinte veces eran las veces adecuadas y luego puso las cartas boca abajo, abri los ojos y le dio la vuelta a la carta de arriba. La imagen que apareci era como la de diez ramas de rbol cortadas perfectamente rectas arriba y abajo. 94

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Delilah contuvo la respiracin mientras Gemma asenta lentamente con la cabeza, con cara de satisfaccin. Es el diez de bastos. Es una carta muy buena en cuanto a la salud de tu perrita. Significa que los problemas estn solucionados. Delilah dej escapar un suspiro de alivio. Uf, qu bien. Puedo hacer otra pregunta? Pues claro, para eso me pagas le contest Gemma sorprendida. Delilah volvi a coger las cartas mientras asenta agradecida. Le gustaba Gemma, pareca que la conoca. Qu hara falta para alcanzar esa clase de ecuanimidad, para sentirse tan a gusto dentro de la propia piel? Hizo un montn de preguntas sobre su negocio, sus padres e incluso sobre Marcus. Por ltimo, recogi las cartas y pens en Jason. Hay alguna posibilidad de que mi amistad con Jason se convierta en una relacin amorosa?. Estuvo barajando las cartas una eternidad, hasta que se dio cuenta de que tal vez el mundo, Gemma incluida, podra estar perdiendo la paciencia. Dej las cartas sobre el mostrador y le dio la vuelta a la carta superior. Lo que vio fue un esqueleto que llevaba una guadaa en un paisaje desierto. Oh, Dios mo casi solloz Delilah. Alguien iba a morir. Clmate le dijo Gemma mientras le tocaba el brazo para tranquilizarla. Es una carta buena, muy buena. Delilah la mir con los ojos llenos de lgrimas. De verdad? Completamente verdad. La carta de la muerte significa un cambio de la vida vieja, un renacimiento, regeneracin, cambio, transformacin. Baraja una vez ms y piensa en Jason. Cmo sabas...? le pregunt Delilah asombrada. Gemma slo le sonri enigmticamente y Delilah hizo lo que le haba indicado. La carta que apareci mostraba tres clices. Gemma puso cara de satisfaccin. 95

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El tres de copas. Simboliza crecimiento emocional, amor, plenitud en el matrimonio o en una relacin amorosa. Suena muy bien! As es asinti Delilah. Gemma recogi las cartas y volvi a colocarlas en su saquito de terciopelo. Todo esto no est grabado en piedra ni el universo te lo servir en bandeja. T tienes que tener un papel activo en tu propio destino. Y eso cmo se hace? La mirada de Gemma fue firme y directa. Dejando de tener tanto miedo. Que no se enfade conmigo, que no se enfade conmigo, que no se enfade conmigo... Jason saba que su cantinela era en vano mientras iba con Stanley a toda prisa hacia Central Park, donde iban a recibir la siguiente clase de obediencia que les impartira Delilah. Para esa clase tenan que practicar la orden de echado, quieto, que era el paso lgico despus del sentado, quieto, pero se haba sentido tan deprimido por no poder jugar contra Chicago que todo lo dems se le haba borrado de la cabeza. Desde entonces haba dedicado todo su tiempo a prepararse mental y fsicamente para el prximo partido y estar as en su mejor forma. Hasta que no mir su agenda aquella maana no se dio cuenta de que tenan otra clase con Delilah y que no haban hecho nada de lo que tenan que hacer para prepararla. Su nerviosismo se apacigu un poco cuando la vio desde lejos, esperando en el banco de siempre. Ella no se haba dado cuenta de que l se acercaba y tampoco se daba cuenta de lo encantadora que se vea all sentada, sola, observando a un perro de pelaje manchado jugar corriendo detrs del frisbee que le lanzaba su dueo. Eh. Jason no pudo evitar una gran sonrisa al llegar donde Delilah. Le orden a Stanley que se sentara y se quedara mientras pensaba si debera mencionar la ltima vez que estado juntos, cuando la haba invitado a un caf y ella se 96 estaba quieto haban haba

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puesto nerviosa, a pesar de haberle gustado el breve beso que se haban dado. Tal vez fuera mejor dejarlo para mejor ocasin. Hola. A Jason le encantaba cmo se alegraba la cara de Delilah cuando vea a Stanley. Siempre se agachaba y le daba un beso. Qu triste era que envidiara a su propio perro! Bueno, cuntame qu tal le pidi Jason. Quera hacerla hablar, cuanto menos tiempo dedicaran a la clase, mejor para l. Bastante bien le contest Delilah. Y t? Pues bien, tambin. Se sent a su lado en el banco. Qu tal te fue con la lectura de cartas del tarot? Estuvo pregunta. Descubriste algo interesante? Algunas cosas. Como qu? Delilah entrecerr los ojos y mir a una distancia media. Tengo que dejar de tenerle miedo a las cosas. A Jason le pareci una buena seal, tal vez la prxima vez que la invitara a salir, ella simplemente sonreira y le dira que s. Delilah se puso de pie, aparentemente ansiosa por poner manos a la obra. Es hora de que me demostris qu tal os ha ido con el echado, quieto, chicos. Claro. Jason se puso de pie. Saba que poda lograr que Stanley obedeciera aunque no hubieran practicado y lo mir fijamente a los ojos. Stan, chate. 97 bien dijo Delilah, un poco sorprendida por la

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Stanley se ech sobre sus cuatro patas. Stan, quieto. Stanley no se movi mientras Jason le desabrochaba la correa del collar. Ah lo tienes le dijo Jason a Delilah, todo orgulloso. Stanley y l eran muy buenos. Ahora aljate conmigo dijo Delilah. A Jason se le vino el orgullo abajo. Qu? La orden slo tiene sentido si se queda echado y quieto hasta que le ordenas otra cosa. Puso las manos enjarra: Lo habis practicado, no? S, s, claro dijo Jason rpidamente. Volvi a mirar fijamente a los ojos de Stanley en su nuevo papel de hipnotizador canino. No muevas un msculo, to, vale?. Delilah y l comenzaron a alejarse lentamente. Aunque estaba de espaldas, pudo percibir el ruido que hizo Stanley al ponerse de pie. Un segundo despus, Stanley iba trotando a su lado. Delilah se detuvo. Stan, sintate. Stan se sent. Buen chico. Le dio una recompensa mientras miraba a Jason con sospecha. Dijiste que practicaras esto con l. Y lo hice, pero debe de estar nervioso de volver a verte o algo as. Entonces probemos otra vez. Mierda, pens Jason. Stan, chate. La voz de Delilah era firme pero cariosa, y Stan la obedeci. Stan, quieto. Tomando a Jason por el codo, comenzaron a alejarse. Slo haban dado unos pasos cuando Stanley ya estaba junto a ellos otra vez, metindole la cabeza a Jason entre las piernas.

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Parece que no quiere quedarse solo coment Jason como pobre excusa. Y yo no quiero que me hagan perder el tiempo. Lo siento. Jason estudi la cara de Delilah, quien pareca ms molesta que enfadada, y decidi decirle la verdad. Mi intencin era practicar con l esta semana, pero el tiempo se me pas volando. No volver a suceder. Bien, podemos trabajar el echado, quieto hoydijo Delilah con sequedad. Yo esperaba poderlo poner a prueba saliendo de su lnea de visin, pero no est... Stanley haba salido disparado. Una ardilla que pasaba haba cometido el error tctico de cruzarse en el camino de Stanley, que ahora corra ms rpido de lo que Jason lo haba visto moverse en la vida. Stanley! le grit Jason. Para! Stanley sigui corriendo . Mierda! Perdname un momento. Con la correa en la mano, se puso a correr detrs de Stanley y Delilah detrs de l. Fcilmente alcanz al perro y lo agarr por el collar. La ardilla se subi a un rbol y desapareci, pero Stanley segua tirando tanto que Jason estuvo a punto de quebrarse los dedos aguantando a su perro por el collar. Entonces record que Stanley poda ser un perro con mucha fuerza y por el rabillo del ojo vio a Delilah esperando a un lado ansiosamente, Con un subidn de adrenalina como el que tena aquel perro, ella no habra podido frenarlo de ninguna manera. Jason le abroch la correa al collar y le peg un tirn. Stanley, sintate. Stanley sigui tirando hacia la base del rbol y Jason tir ms fuerte. Sintate! De mala gana, el perro obedeci. Jason solt un soplido de alivio mientras esperaba que Delilah le dijera que era el peor dueo de un perro de la faz de la tierra. En cambio, lo que escuch fue: Ests bien? S, estoy bien. Un poco agitado. Delilah se agach delante de Stanley.

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Eres el diablo disfrazado, chico. Tena una expresin seria cuando mir a Jason. Te das cuenta ahora de por qu es tan importante el dominio absoluto de la orden echado, quieto? Jason tena sus dudas. Vamos, no me dirs que incluso los perros mejor adiestrados no se vuelven locos si una ardilla los provoca. Las ardillas no provocan. Claro que s! Esa que pas delante de Stan era una provocadora total. Jason vio que Delilah quera rerse, pero ella no cedi. Cuanto mejor adiestrado est el perro, menos posibilidades hay de que suceda. Pero en lneas generales Stan lo est haciendo bastante bien, no? Quiero decir, no sufre ningn retardo en trminos caninos o algo as. Retardo en trminos caninos? Que es lento para aprender le aclar Jason. Eso es lo que quise decir. No, no es lento. T, en cambio... medio se ri Delilah sacudiendo la cabeza como dudando. Jason sonri. Por eso necesito que usted me ensee, seorita Gould. Las mejillas de Delilah se pusieron como una remolacha y ella mir para otro lado. Mierda, habra ido demasiado lejos? Pero ella fue la que empez, no acababa de flirtear con l? Le puso una mano sobre el hombro. Te he hecho avergonzar? Si es as, lo siento. Delilah lo mir.

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La vida me hace sentir vergenza le confes. Bueno, pues vas progresando le dijo Jason con una sonrisa. Progresando? Partiendo de qu? Con respecto a qu? De enfermizamente tmida a totalmente tmida. Segn mis clculos, deberas llegar a la etapa de completa falta de timidez ms o menos cuando ests a punto para jubilarte. Falta mucho para eso todava. Estaba pensando en aos caninos. Delilah se ri y Jason se sinti encantado de haber podido salvar la situacin. En cuanto a mi amigo Stan dijo mientras le acariciaba el lomo, todava puedes quedrtelo maana por la noche, no? Aunque sea un desastre total con el echado, quieto? Los Blades hacan la primera salida de la temporada al da siguiente y Jason estara ausente tres noches. Ningn problema le asegur Delilah. Ya tiene el adiestramiento bsico, slo tienes que decirme a qu hora piensas trarmelo. Pues sa es la cuestin, sabes? Nos vamos muy temprano por la maana. Hay alguna posibilidad de que vayas t a buscarlo? Ya tienes la llave para entrar en mi casa y te pagara ms. Mientras me dejes una lista de instrucciones sobre sus comidas y suficiente pienso para l no hay problema. Y s, te costar ms. Jason se le acerc. Estoy dispuesto a hacer lo que haga falta, ya lo sabes. S, lo s murmur Delilah. Se haba sonrojado pero no se haba retirado. Jason se acerc un poco ms y suavemente le roz los labios con los suyos antes de lanzarse a besarla con ms fuerza. La senta temblar entre sus brazos. Ves? No tienes nada que temer.

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Lenta pero firmemente, iba aprendiendo a confiar en l. Slo tena que tener paciencia. Deshaciendo el abrazo, Jason sonri. Tal vez la Operacin Caf comenzara antes de lo esperado.

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Captulo 7

Es todo un Casanova! Era evidente que Marcus haba quedado impresionado al entrar en el apartamento de Jason y ver que el amigo peludo preferido de Delilah la cubra de besos. En una situacin normal, ella habra ido sola a recoger a Stan, pero considerando el tamao del perro y el hecho de que no tena ni idea de cunta comida tendra que acarrear, decidi ir acompaada de Marcus. De todos modos iba a ir a su casa, porque haban quedado para ver juntos el programa de televisin The Turning Point. Delilah le ech un vistazo a la nota que Jason le haba dejado. El rgimen alimenticio de Stanley era sencillo: dos tazones de pienso mojado en agua dos veces al da y cinco galletitas despus de cada comida. Diez galletitas por da! Delilah tom nota mentalmente de hablar con Jason sobre la cuestin. Por qu no puedo conseguir que los hombres que me gustan me hagan esto? suspir Marcus. Delilah levant la vista de las instrucciones de Jason y vio la cabeza de Stanley metida entre las piernas de Marcus, quien rpidamente levant una mano. Un momento: me est llegando un mensaje a travs de Stanley. Delilah intent esconder su escepticismo mientras Marcus se deshaca de Stanley y se arrodillaba delante del perro. Vale. Dice que su caspa canina no la provoca el cambio de tiempo, sino que es alrgico a la nueva comida para perros que Jason le da ahora. A Delilah se le eriz el vello de la nuca. No haba mencionado el tema de la caspa de Stanley en voz alta a nadie.

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Tal vez eso de la telepata animal fuera cierto, despus de todo. Qu dices, Stan? Marcus cerr los ojos y acerc su oreja al hocico del perro. Aja, aja, lo saba. Con expresin complacida abri los ojos y mir a Delilah. Dice que le gustas a Jason. Mucho. Te lo ests inventando. De ninguna manera. Y Stanley se siente ofendido de que lo pienses siquiera. Marcus se puso de pie, frotndose las manos con nerviosismo. Vamos a ver su dormitorio. Marcus! No quieres ver lo grande que es? La cama, quiero decir. No! Es una invasin de su privacidad. Marcus puso cara de compungido y Delilah lo mir con preocupacin. No me digas que vas mirando las casas de la gente cuando ests trabajando para m! Pues claro que no! Marcus se mordi el labio. Bueno, a veces. Marcus! Delilah no sala de su asombro. Sabes aquel tipo tan clsico y estirado que vive en la calle Setenta y ocho y tiene un springer spaniel que se llama Kingsley? Delilah asinti con temor. Bueno, pues una vez fui a llevar a Kingsley de vuelta a su casa y cuando estaba all, alguien dej un mensaje en el contestador que deca: Hola, papi de cuero, soy el mono de la mazmorra. Quiero jugar al Twister a las seis. As que naturalmente tuve que mirar un poco. No, no tenas que hacerlo, pero sigue. Ahora que Marcus haba comenzado a contarle la historia, se senta obligada a escucharla entera, por educacin. Mir un poco por el saln y no fui al dormitorio le aclar, y a que no sabes lo que encontr en el armario de la limpieza? Una escoba? 104

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Una mscara negra de cuero, un ltigo de nueve puntas y una tabla de Twister que no se pareca a. Ninguna de las que yo haya visto. Qu bien. Delilah se retir el pelo de la frente. Oye, Marcus, nunca ms vuelvas a hacer eso. Podra perder mi negocio si alguien se enterara! Marcus puso cara de desilusin. Supongo que eso quiere decir que no puedo ir a echar un vistazo al dormitorio del chico Halti y luego informarte sobre cualquier descubrimiento inusual. Mejor que no le advirti Delilah. Ya no eres una chica divertida. Al menos puedo ir a la cocina a beber agua? S, eso s. Y mientras ests all, puedes traer la comida de Stanley? Ningn problema. Marcus se fue para la cocina y desde all se oy su voz: Oh, Lilah, creo que ser mejor que vengas. Ahora mismo. Preparndose para ver cacas por todos lados, se dirigi a la cocina, pero lo que vio fue otra cosa. Sobre la mesa haba un molinillo de caf, una bolsa de caf en grano y dos jarras de los Blades de Nueva York. Sostenido por una de las jarras haba un sobre dirigido a ella, pero antes de que Delilah pudiera cogerlo, Marcus se lo haba quitado. Veamos qu tiene que decir. Oye! Delilah le arrebat el sobre. Va dirigido a m. S le contest Marcus indignado, pero yo encontr el tesoro primero, as que ests obligada a compartir conmigo lo que dice la nota. Desde cundo? Desde el momento en que soy el que te va a ayudar a arrastrar toda esta comida para perros hasta tu casa. 105

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Vale acept resignada Delilah. Abri el sobre y dentro haba una nota que deca: Lamento lo que pas en la leccin de ayer, pero me gust la parte del beso. A ver si ahora te puedes escapar del caf conmigo! Gracias por cuidar tan bien de Stan. Jason. Delilah volvi a meter la nota dentro del sobre y lo apret contra su pecho, sonriendo. Y bien? le pregunt Marcus con impaciencia. Quiere que vayamos a tomar caf cuando regrese le contest Delilah en un murmullo. Estaba sorprendida de que se hubiera tomado la molestia de comprar las tazas, el caf, el molinillo. Obviamente iba en serio cuando le dijo que estaba dispuesto a hacer lo que haga falta. Si me dices que tienes que pensrtelo, te dar bofetadas hasta hartarme le advirti Marcus amenazadoramente. No, ir a tomar caf con l, supongo. Quiero decir, cmo podra no ir? Quiero ir. Adems, quedara como una completa idiota si le dijera que no despus de todo su esfuerzo por comprar estas cosas. Es slo un caf, vale? Quiero decir... Marcus le tap la boca con la mano. Le gustas. El te gusta a ti. Vais a ir a tomar caf. Punto. Retir la mano. Los perros no mienten, chica. Por una vez, Delilah no tuvo fuerzas para contradecirlo. Vale, muchacho, es hora de demostrarle al viejo lo que vales. En su primera salida a la pista contra San Diego, Jason dej que mandara la voz que resonaba en su cabeza, pero en lugar de permitir que su rabia se enconara, decidi usarla sobre el hielo. Eric se pensaba de verdad que poda joderlo? Ty realmente pensaba que los Blades podan ganar sin l? Pues ahora lo veris. Son el timbre y Thad Meyers gan el saque, enviando el disco en profundidad al rea de San Diego. Jason sali volando a buscarlo y luch para sacarlo de la esquina. Scalo, estpido, scalo!, se exhortaba a s mismo. Por el rabillo del ojo vio que Marty Cuff, uno de los defensas ms potentes del equipo de San Diego, se le vena encima a toda velocidad. 106

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Aplstalo, pero manten los codos bajos!. Con los dientes apretados, Jason le sali al encuentro y lo atropello. Los seguidores locales se pusieron a abuchear y en la cara de Jason apareci una sonrisa. Qu te ha parecido eso, Gallagher? Te ha gustado el choque, cabrn?. Jason envi el disco que haba liberado detrs de la red y luego se coloc delante de la portera. Que te jodan le solt Wingo Charleston, el por tero de San Diego, a travs de su mscara protectora, al tiempo que le golpeaba las piernas con el palo. S que te encantara le retruc Jason, y le devolvi el golpe en los guantes. El disco volvi a salir disparado, esta vez hacia la esquina opuesta y Jason nuevamente fue a buscarlo, pero no sin antes chocar con fuerza contra otro jugador de San Diego, Tommy Park. El abucheo del pblico fue atronador, pero eso slo lo estimul. Oyes eso, Ty? As sueno yo repartiendo lea. El disco qued liberado, pero en esta ocasin, en lugar de enviarlo detrs de la red, Jason se lo pas a Thad Meyers, que estaba solo y aprovech para enviarlo al fondo de la portera de Wingo. Nueva York suba al marcador. Jason se dirigi al banquillo. Ty le palme el hombro pero no le hizo ninguna alabanza. No haca falta: Jason slo estuvo sentado un perodo antes de que Ty volviera a enviarlo a la pista. Jason reprimi una sonrisa burlona. Me alegro de que finalmente te des cuenta de lo que puedo hacer, viejo. En el centro de la pista se amontonaban jugadores tratando de golpear el disco, que finalmente sali disparado otra vez hacia la zona ofensiva de San Diego. Domina, pens Jason mientras sala volando detrs del disco. Marty Cuff tambin hizo lo mismo. Todava no has aprendido la leccin, eh, imbcil?. Jason lo aplast contra la valla, lleno de satisfaccin mientras lo miraba derrumbarse sobre el hielo. Pero su alegra dur poco, porque Wynton Brawdy, compaero de equipo de Marty, lo atropello por detrs incrustndolo contra la valla. Jason se dio la vuelta como un relmpago, tirando sus guantes al suelo. Eres un jodido tramposo, Brawdy! le grit Jason. Brawdy se quit los guantes. Ven a pegarme, campesino de mierda.

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Cgelo por la camiseta, impdele moverse, ojo con su izquierda, se deca Jason mientras los dos se peleaban. Con la adrenalina a tope, Jason le coloc un derechazo a la mandbula. Brawdy cay al hielo justo cuando el juez de lnea llegaba para separarlos. El abucheo de la multitud era msica para los odos de Jason mientras se retiraba al banquillo de los Blades, donde sus compaeros lo esperaban de pie, golpeando la valla con sus palos para mostrarle su apoyo. Jason fue sustituido durante el resto del partido y al final, Nueva York gan 2-0. En ambos goles, el pase haba sido de Jason. Eh, Mitchie, estuviste genial. El comentario de Denny O'Malley lo hizo sonrer mientras sala de la ducha atndose una toalla alrededor de la cintura antes de dirigirse a su taquilla. Por sus venas corran sentimientos de ser invencible que lo hacan estar muy alerta, le pareca que poda or todas las conversaciones a la vez. Se acababa de vestir y estaba quitndose su crucecita de oro de la suerte cuando apareci Ty y le palme la espalda. Buen partido, Mitchell. Jason asinti humildemente. Gracias, entrenador. Ty arque una ceja. Estabas tratando de demostrar algo? Slo a m mismo, entrenador. Muy bien, sigue as. Jason se qued mirando a Ty mientras se alejaba. Eres cojonudo, se dijo a s mismo en voz baja. Se haba redimido a los ojos del entrenador. Estaba impaciente por regresar a Nueva York, comprar todos los diarios, recortar todos los artculos que pudiera sobre su actuacin en la pista de hielo y pegarlos en la puerta del apartamento de Eric. Luego iba a compartir su triunfo con Delilah mientras tomaban un caf.

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Stanley, baja! Delilah movi la cabeza con incredulidad mientras le ordenaba al perro por segunda vez que se bajara del sof. La primera vez se qued sorprendida. Jason no haba estado practicando eso con Stanley? La segunda vez, estaba en la cocina poniendo un bol vaco sucio de palomitas en el fregadero. Cuando regres al saln, Stanley estaba subido al sof, al lado de Marcus, olfateando el aire que ola a palomitas. Cario, este perro es alrgico al suelo dijo Marcus. Delilah se qued mirando mientras Stanley intentaba escabullirse para meterse en el dormitorio, pero cuando lleg a la puerta, un gruido de Shiloh lo detuvo. Con cara de sorprendido, se dio la vuelta y se dirigi directamente hacia donde estaba Delilah. Se agach delante del perro. Necesito que seas un buen chico, Stan, vale? El aliento del perro era clido y ola a levadura. Stan sac la lengua para pegarle un lametazo en la mejilla y Delilah le ech los brazos alrededor del cuello. No se puede negar que los terranovas son geniales para abrazar le coment a Marcus. Tampoco se puede negar que Shirley MacLaine es la actriz ms grande de todos los tiempos dijo Marcus apuntando el mando al reproductor de DVD, que escupi Paso decisivo. Pon un momento ESPN, quieres? le pidi Delilah. Marcus coloc su mano izquierda a modo de trompetilla. Perdona, qu has dicho? Jurara que me acabas de pedir que ponga el canal especializado en deportes. No te enfades conmigo, Marcus. Simplemente haz lo que te he pedido. Por favor. Sus deseos son rdenes, seora. Marcus apret una serie de botones en el mando y en la pantalla aparecieron tres hombres vestidos con traje y hablando a gritos.

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Delilah no tena idea de quines eran o de quin estaban hablando y se mantuvo a la espera hasta que uno de los tres mencion la palabra NHL. Entonces escuch con atencin. Los Blades de Nueva York vencieron a San Diego esta noche por dos goles a cero dijo uno de los periodistas, un hombre de apariencia desastrosa y fuerte acento canadiense. Hurra! se mof Marcus a pesar de la mirada que le ech Delilah. Creo que los Blades van a descubrir que Jason Mitchell vale cada centavo de los tres millones de dlares al ao de su contrato sigui diciendo el comentarista. Tres millones de dlares! se asombr Marcus. Cario, si t no quieres ir a tomar caf con l, ir yo! Vale, ya lo puedes apagar. Delilah saba que era una tontera, pero escuchar que Jason haba jugado bien la hizo sentir orgullosa. Antes se haba dado cuenta de que si segua los partidos de los Blades, tendra algo de qu hablar con Jason cuando fueran a tomar caf. Su alegra por el regalito que le haba dejado se haba transformado en terror a que la lengua se le hiciera un nudo. Para mantener el miedo a raya, haba comenzado a hacer una lista mental de posibles temas de conversacin. Hasta ahora haba pensado en Stanley, el hockey y si le gustaba Nueva York. Hara preguntas y comentarios sencillos para evitar caer en la incoherencia. Cundo regresa? le pregunt Marcus. El domingo por la noche, tarde. Dijo que pasara a buscar a Stan el lunes por la maana. Marcus la mir arqueando una ceja. Lo cual quiere decir que el lunes por la maana nos maquillaremos un poco, no? Incluso nos peinaremos para estar hermosas? Por Dios, eres peor que mi madre. Nadie es peor que tu madre, querida, pero sa no es la cuestin. No quieres cerrar el trato?

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Lo que quiero es que te vayas, as puedo sacar a pasear a estos monstruos y luego meterme en la cama. Estoy agotada. Shiloh entr en la cocina a beber un poco de agua y en cuanto la costa qued despejada, Stan se meti corriendo en el dormitorio de Delilah. Con un suspiro, Delilah fue tras l y encendi la luz. Stanley estaba subido a la cama, moviendo la cola alegremente mientras esperaba que ella se reuniera con l. Marcus apareci en la puerta. Qu chico tan encantador! Calentando la cama para su dueo. Delilah hizo girar a Marcus sobre los talones y lo empuj hacia la puerta. Vete. Ahora. Marcus puso morros de disgustado. Pero Marcus quiere ver a la mujer pequeita sacar al perro grandote de encima de su cama llena de protuberancias. Fuera le dijo Delilah enfurruada. Ahora mismo. Y mi cama no est llena de bultos. Tendr que acordarme de preguntrselo a Stan la semana que viene le contest Marcus antes de plantarle un beso en la mejilla y dirigirse a la puerta. Mientras le deca al portero que dejara subir a Jason que vena a recoger a Stanley, Delilah se dio cuenta de que l nunca haba estado en su casa antes. Todas las veces que se haban visto anteriormente haban sido en el apartamento de l o en el parque. Para que no viera tanto desorden, rpidamente recogi los juguetes de los perros y los meti en la cesta de mimbre del rincn y luego dobl cuidadosamente la manta con la que le gustaba taparse cuando estaba en el sof. En cuanto a los perros en s, no poda hacer nada. Adems de Stanley tena alojados otros tres, por lo que el total era de siete perros. Todos haban sido alimentados y paseados y ahora estaban haciendo la siesta de media maana. Seguramente Stanley no se quedara solo recibiendo a su dueo, lo ms probable era que todos los dems tambin quisieran reconocerlo. Ojal a l no le importara.

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Hola la salud Jason, con toda calma y tranquilidad mientras ella lo haca pasar. Al or su voz, Stanley levant la cabeza medio dormido pero enseguida se puso de pie para ir a recibirlo, seguido por los otros tres huspedes caninos, inmediatamente interesados en olisquear los tjanos de Jason. Hola, chicos. est mi amigo? Encantado de conoceros tambin. Dnde

Stanley estaba tan contento de ver a Jason que no paraba de dar vueltas. Ah ests! Jason se arrodill para que Stanley pudiera lamerle la cara en una apabullante muestra de cario. A Delilah se le derriti el corazn mirando a Jason, que mantena los ojos cerrados y dejaba que Stanley le pegara lametones en las mejillas, la frente, incluso los prpados. Haba algo ms sexy que un hombre que amaba a su perro? Delilah saba que si fuera por Stanley, ste se pasara horas lamiendo la cara de su dueo, por lo que no se sorprendi cuando Jason finalmente decidi volver a ponerse de pie. La sonrisa que haba en su cara demostraba que estaba tan contento de ver a Stanley como su perro de verlo a l. Se ha portado bien? pregunt'Jason. Define bien. IUf! Supongo que todava no subirse a los muebles. le has enseado que no debe

S, bueno, ms o menos quera hablarte de eso. Una expresin de nio malo le impidi enfadarse con l. Y ms o menos qu queras decirme? Pues que ms o menos me gusta tenerlo a mi lado en el sof.

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Pues ms o menos ese comportamiento no es bueno. Y ms o menos no puedo dejar que lo haga mientras lo tengo alojado aqu porque a los otros perros ms o menos no se lo permito. Y si ms o menos no lo hace cuando se queda aqu, pero cuando estamos l y yo solos s? Es que estoy ms o menos acostumbrado a tenerlo acostado a mi lado en la cama, sabes? Pero y si una noche...? Delilah se mordi la lengua. El no sabe cmo iba a acabar esa frase, se dijo mientras miraba para otro lado. No tiene ni idea. Como no poda seguir mirando al perro, eventualmente tuvo que levantar la vista. La expresin de Jason era picara, desmintiendo una falta de poder bsico de deduccin. Y si una noche qu? murmur Jason. Nada dijo Delilah. No es nada, de verdad. Tranquila. Pareca como si estuviera tratando de convencerla de que no saltara desde una cornisa. No estoy loca! le solt Delilah. Ya lo s. Es que me pongo nerviosa. Eso tambin lo s, pero no tienes motivos. Le sonrea con amabilidad. Has pensado lo de ir a tomar caf? Delilah junt las manos para mantenerlas quietas. Ir a tomar caf estara bien. Vale, ya lo haba dicho sin atragantarse. Muy amable de tu parte lo del molinillo y todo eso. Jason puso cara de complacido. Me alegro de que te gustara. Nadie me haba hecho un regalo as. Caf, quiero decir. Bueno, yo tampoco le regalo una taza de los Blades a una chica todos los das. Hablando de hockey, enhorabuena por ganar a San Diego y Los ngeles y lamento lo de Anaheim le dijo Delilah de un tirn. 113

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Inmediatamente pens para s si debera haber esperado al famoso caf para sacar el tema, porque ahora tendra otra cosa menos de la que hablar y tendra que mantener la atencin de l de otra manera. Pero a juzgar por la cara de impresin de Jason, tal vez no haba sido tan mala idea. Has estado siguiendo los resultados? S. Quiero decir, los vi en la tele. S, bueno, vale, por curiosidad. Te gustara ir a algn partido? Quizs. Estupendo! A Jason se le haba iluminado la cara y Delilah no poda creer que ella, Delilah Gould, de Roslyn, Nueva York, fuera la responsable de tanta felicidad. No lo entenda. Qu, caf? Vale. Aqu? O en mi casa? Delilah lo pens un momento. Su apartamento estaba bien, pero los perros podan ser un estorbo. Adems, los clientes no paraban de llamarla a su mvil. Y si llamaba su madre y haca algn comentario sobre su novio jugador de hockey y Jason lo oa y entonces ella se tena que ahorcar con la correa de uno de los perros de tan humillada que se sentira? Me parece que tu casa sera mejor, ms tranquila. Hizo un gesto indicando todo lo que la rodeaba. De acuerdo. Qu tal maana por la noche? Por la noche? Se haba imaginado a los dos tomando caf mientras el sol de la maana se filtraba por aquellas ventanas que realmente necesitaban cortinas. Cuando se senta especialmente cachonda, pensaba en ambos tranquilamente tomndose un caf al caer la tarde, pero de noche? El caf nocturno tena connotaciones completamente diferentes.

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Maana por la noche no puedo dijo, y era verdad. He quedado para cenar con mi padre. Jason puso cara de inters. A qu se dedica? Tiene un negocio en Long Island le contest de forma deliberadamente vaga. No era el momento de aclararle que su padre era Sy Gould, el rey de los colchones de Long Island. Pero el mircoles por la noche s que puedo aadi mientras en su cabeza escuchaba la voz de Gemma decirle que dejara de sentir miedo. Jason frunci el ceo. El mircoles tengo un partido. Qu tal el jueves? Delilah asinti. El jueves me va bien. A las siete? pregunt Jason. De acuerdo. Se agach y le plant un beso en la cabeza a Stanley. Nos vemos el jueves por la noche, vale, grandulln? Y a m no me das un beso? Le estaba tomando el pelo? Le observ la expresin y no, no bromeaba. Tena cara de querer que lo besaran, o al menos eso fue lo que ella pens. Aunque no es que supiera qu cara tenan los tos que queran que los besaran. En todo caso, si estuviera segura, lo ms probable es que pusieran la misma cara que Jason. Basta ya, bsalo de una vez!. Se acerc y le dio un ligero beso en los labios. Le gustaba cmo ola. Tal vez fuera otro tema de conversacin para el caf. Me gusta tu colonia le dira entre sorbo y sorbo. Gracias le respondera puesto slo para ti. Luego... Delilah? Pestae varias veces. 115 l con voz ronca. Me la he

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Lo siento, estaba pensando en todo lo que tengo que hacer hoy. S, t y yo. At la correa al collar de Stan y abri la puerta . Bueno, nos vemos el jueves alrededor de las siete. Vale contest Delilah en tono cantarn. En cuanto la puerta se cerr, el corazn le comenz a resonar en el pecho. Le gusto! le anunci a los perros con expresin soadora, pero no le hicieron ningn caso. La pequea Belle abri el ojo bueno y la mir un momento antes de bostezar y volver a dormirse. No era una noticia interesante para un perro, pero para Delilah era la cosa ms emocionante del mundo.

Captulo 8

Aqu est mi gatita! Delilah puso su mejor sonrisa mientras se diriga a la mesa donde la esperaba su padre en el Ming Dynasty, su restaurante preferido. Tena ganas de verlo, aunque la razn para haber quedado para comer era menos atractiva, ya que se trataba de conocer a Brandi, su nueva novia. Al menos no es Junie, pens para s mientras su padre se pona de pie para darle un beso en la mejilla. Despus de haberlo defendido a viva voz de la acusacin de infidelidad con la secretaria que le haca su madre, lo que menos le apeteca era haberse equivocado. Su madre nunca le permitira olvidar el error. Pero mrate! Su padre no acababa de besarla que su cara ya demostraba consternacin. Ests delgada como un alambre! Venga, sintate y come un poco de sopa de huevo. Delilah le hizo caso y se sent a su izquierda. Segn su madre, siempre le sobraban quilos, segn su padre le faltaban. Se pregunt si realmente estara demasiado delgada o si su padre se lo deca por costumbre. Incluso cuando era ms joven, nunca estaba segura de si su padre se lo deca en serio o slo para llevarle la contraria y molestar a su madre. 116

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Dnde est Brandi? pregunt. Empolvndose la nariz. No te imaginas lo nerviosa que est por conocerte. Delilah volvi a sonrer. Empolvarse la nariz era una expresin anticuada, pero haba gente que pensaba que su padre era una persona anticuada, aunque se le vea fuerte para sus sesenta y siete aos. Siempre preocupada por l, lo observ discretamente. Daba la impresin de sentirse feliz y estar en buena salud, a lo cual se sumaba ese bronceado perpetuo cortesa de TanFastic, un saln de rayos uva del que era copropietario. Llevaba aos advirtindole de los peligros del cncer de piel, pero su padre se negaba a hacerle caso, as que finalmente se dio por vencida. No haba forma de convencer a Sy Gould de que era mortal. El padre de Delilah le ech una ojeada a su Rolex. Qu le estar llevando tanto tiempo? rezong. No hay prisa, pap le asegur Delilah, mirando a su alrededor. La decoracin era la misma desde haca dcadas: las mismas mesas laqueadas en negro, las mismas lmparas de papel. Cuando era pequea le encantaba ir a ese restaurante con sus padres, esperando nerviosamente el momento de partir en dos su galletita de la suerte despus de comer. Cuando era adolescente, tema ir all. Su madre invariablemente devolva algo porque estaba demasiado caliente o demasiado fro, porque tena demasiado picante o porque no tena suficiente. Su padre se enfadaba y comenzaban a pelearse. Aqu viene anunci su padre. Delilah gir la cabeza para mirar hacia donde estaba el lavabo de seoras, poco preparada para ver a una mujer rubia muy joven y muy exuberante que se acercaba contonendose. Como mucho tendra veinte aos, unos dientes tan blancos que deslumhraban y un bronceado tan natural como el de su padre. Leelee dijo su padre con orgullo, quiero presentarte a mi alma gemela, Brandi. Hola. Delilah le extendi la mano y se sorprendi cuando Brandi la envolvi en un abrazo.

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Leelee! Tena una voz que recordaba la de Minnie Mouse. La tentacin de decirle que slo sus padres podan llamarla por su sobrenombre de la niez era muy fuerte, pero la resisti porque no quera parecer displicente. Estoy tan contenta de conocerte finalmente. Tu papi no para de hablar de ti. Habla de que probablemente te llevo diez aos?, pens Delilah. Sentmonos, sentmonos orden su padre, y los tres se sentaron. La alegra le iluminaba la cara mientras coga las manos primero de una y despus de otra. Mis dos mejores chicas dijo con orgullo. No sabis lo feliz que me siento. Brandi le sonri a Delilah, quien le devolvi la sonrisa mientras pensaba si quedara mal levantarse con una excusa de ir a llamar a Marcus para contarle que su padre estaba comprometido con una mueca Bratz. Un camarero les pregunt si queran beber algo antes de comer. Delilah, que raramente beba, pidi un gin tonic y tanto su padre como Brandi pidieron martinis muy secos. Brandi la miraba con expectacin y Delilah entendi que le tocaba a ella poner la pelota en juego. Cmo conociste a mi padre? Pues bueno, un da fui a la tienda El Rey del Colchn porque necesitaba un colchn nuevo y... La tienda en Syosset, no la de Levittown aclar su padre como si fuera algo importante. Y tu padre estaba all. Nos pusimos a charlar y ambos nos dimos cuenta de que haba qumica entre nosotros, sabes? Sobre todo despus de haberle vendido el modelo Sealy Posturepedic Dream, extra firme se ri su padre. Entonces sigui Brandi con su voz chillona, lo invit a un tratamiento facial gratis en el spalon donde trabajo. Spalon? S, es una combinacin de spa y saln de bellezale aclar Brandi. 118

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Ah, ya veo. Bueno, pues Sy fue a la sauna, yo le hice el tratamiento facial y el resto, como se dice, es historia. Mir con adoracin al padre de Delilah antes de estirar el brazo para tocarle la mano. El gigantesco brillante del anillo de compromiso que llevaba casi deslumhr a Delilah al reflejar la luz. Lo amo mucho, mucho, a tu papi. Seguro que amas su cuenta bancaria an ms, pens Delilah con rabia. El corazn le lata con fuerza. Quera a su padre y no le gustaba ver que una cazafortunas con voz de pito se aprovechaba de l. Bebi un trago de su gin tonic intentando calmarse. No prejuzgues se dijo. A lo mejor Brandi realmente lo quiere, a pesar de sus horribles anuncios en televisin, sus pechos de hombre viejo y su anillo en el dedo pequeo. Despus de todo, t lo quieres. S, pero es mi padre!. De pronto le vino una imagen a la mente, la de una Brandi desnuda y movindose alegremente encima de su padre en la cama. Le entr un escalofro. Estaba claro por qu su padre estaba con Brandi: porque le daba la ilusin de eterna juventud y virilidad. No quera ni pensar lo que estara gastando en Viagra. Tu padre dice que tienes una tienda de animales domsticos dijo Brandi abriendo mucho los ojos para demostrar inters. Delilah le ech una mirada a su padre que podra haber detenido al mundo sobre su eje. Me parece que lo has malentendido. Lo que tengo es mi propio negocio de adiestramiento y paseo de perros en la ciudad. Brandi puso cara pensativa. Una vez tuve un perro, se llamaba Butchie. Se puso enfermo, se la cay la cola y se muri. Pobrecita, mi nia murmur el padre de Delilah, haciendo ruiditos como si le diera besitos. Delilah se meti un puado de fideos fritos en la boca para no vomitar. A Leelee siempre le han gustado los animales, verdad, cario? pregunt su padre.

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Fiempre contest Delilah con la boca llena Le compramos su primer perrito cuando tena cinco aos. Claro est que yo habra preferido tener otro hijo, pero su madre... Pap le advirti Delilah echndole una significativa mirada . No hablemos de mi madre, vale? Esho esh, Sy insisti Brandi imitando a un nio pequeo y poniendo morritos. Buandi no quiede or hablad de la bduja mala eta noche. Perdn? pregunt Delilah indignada. Brandi puso cara de haber metido la pata. No quise decir que yo pensara que tu madre es una bruja. Con los ojos buscaba la complicidad del padre de Delilah. Pero es que Sy... l... tu padre... Ya me hago a la idea contest Delilah en tono cortante. Me perdonis un momento? pregunt Brandi en un murmullo. Con los ojos llenos de lgrimas, cogi su bolso y regres contonendose al tocador de seoras. Tenas que molestarla de esa manera? le pregunt su padre. Molestarla? Yo a ella? Dijo que mi madre era una bruja! Tu madre es una bruja. Eso no le da derecho a que ella lo diga. Ni siquiera la conoce! Vale, dejmoslo correr musit su padre. Por m, encantada musit Delilah por su parte. Tal vez Brandi llorara tanto que le dolera la cabeza y querra irse. Delilah no perda la esperanza. Su padre bebi un largo sorbo de su martini. Cmo est tu madre? Delilah lo mir con rabia.

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Realmente te importa? No. Entonces por qu me preguntas? Pura curiosidad. Qu casualidad, eso mismo dijo ella cuando intentaba sonsacarme noticias tuyas. Su padre se puso alerta. Te pregunt por m? Qu te dijo? No te lo voy a decir. Llmala t si te interesa tanto. De verdad, no s por qu os habis separado. Si quieres saber mi opinin, ambos parecis demasiado preocupados por lo que hace el otro. Oh, yo s lo que hace, si lo sabr le solt su padre con un bufido. Mejor dicho, s a quin se est haciendo. A ese Bruce Comosellame, del templo. Delilah estaba a punto de explotar. Pap, esta conversacin es completamente inapropiada, vale? Tienes razn. El padre de Delilah suspir y le palme la mano. Lo siento, cario. Est bien. Qu te parece Brandi, eh? Es un ngel, verdad? Parece muy... vivaz. Cuando regrese, pdele disculpas por haberla molestado, quieres? Pap! Vale, vale, vale se quej su padre. Ya reparar yo el dao ms tarde, supongo. Aqu viene.

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Delilah intent relajarse mientras Brandi volva a sentarse a la mesa. Pensaba que te habas cado dentro le dijo Sy. Delilah dijo Brandi con tono humilde, lamento mucho lo que dije antes sobre tu madre. No estuvo bien. Era lo ltimo que Delilah esperaba or. No importa. Todos estamos un poco nerviosos esta noche. A veces, cuando la gente est nerviosa, dice cosas que no quiere decir. As es. Brandi se sinti aliviada. Por cierto sigui diciendo, estaras dispuesta a tener una cita a ciegas? Por qu? pregunt Delilah. Es que Randi, mi hermano, est buscando a alguien agradable con quien salir. Es muy guapo. Es actor aadi el padre de Delilah, subiendo y bajando significativamente las cejas. Lo he visto en alguna cosa? pregunt Delilah. Acaba de hacer una pelcula llamada Bareback Mountain. Delilah se atragant con lo que estaba tomando. Bareback Mountain era una pelcula porno gay, lo saba porque Marcus la haba visto haca poco. Mir a Brandi, que esperaba su respuesta con toda seriedad, y en ese momento se dio cuenta: Brandi no era una cazafortunas maligna, era simplemente tonta de remate. Gracias por pensar en m, Brandi, pero ahora mismo no me interesa. Su padre frunci el ceo. Una chica preciosa como t no debera quedarse en casa todas las noches. Qu te piensas, que tu prncipe azul va a saltar de la pantalla de la tele? En realidad, estoy saliendo con alguien minti Delilah.

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Y a qu estabas esperando, a una invitacin formal? la ri cariosamente su padre. Cuntanos! Delilah se coloc el pelo detrs de las orejas. Qu pasaba con sus padres, que le resultaba tan fcil mentirles? Ella odiaba a la gente que menta! Y, sin embargo, aqu estaba otra vez, hablando de su novio imaginario. Es un atleta profesional, jugador de hockey. Espero que tenga un buen dentista brome su padre, mientras Brandi soltaba risitas como si l fuera el rey del ingenio. Delilah se esforz por no mirar la hora, no tena ningn inters en saber cunto rato haca que estaba en el infierno. En qu equipo juega? pregunt su padre. En los Blades. Tiene nombre? Jason Mitchell. Y no pregunta. te molestes en hacer la siguiente

Cundo podr conocerlo? pregunt su padre igualmente . Por qu no lo trajiste contigo esta noche? As ambos podramos haber celebrado estar enamorados! A Delilah estaba empezando a dolerle la cabeza. No te compliques, se dijo a s misma a medida que su nivel de ansiedad iba subiendo ms y ms. Est de viaje. Un partido fuera de casa. El hockey no se juega slo en pistas de hielo propias. Hay partidos lejos. Me parece que necesito conocer a este chico... Hombre le corrigi Brandi hacindole un enorme guio a Delilah. ... lo antes posible. Su padre le toc la mejilla. Te hace feliz? Muy feliz murmur Delilah, sorprendida por la rapidez con la que una mentira poda parecer real. De hecho no era una mentira, porque ahora mismo, pensando en Jason se senta feliz y no 123

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preocupada por decir algo tan estpido que, por comparacin, Brandi parecera la presidenta de Mensa. Si te hace feliz, eso es todo lo que importa. Su padre abri la carta. Vamos a pedir, estoy muerto de hambre. Ms tarde, aquella misma noche, Delilah aprendi por las malas que las mentiras pueden tener consecuencias. Cuando lleg a casa, haba un mensaje esperndola: Soy tu madre, para invitarte a ti y a tu jugador de hockey a casa este domingo, a las once. Ya he cambiado todo mi calendario, as que no aceptar un no por respuesta. Ah, y recuerda: un poco de lpiz de labios puede dar mucho resultado. Delilah borr el mensaje y se dej caer en el sof, con la cabeza en las manos. Y ahora qu?

Este caf es muy bueno. Jason sonri ante el cumplido de Delilah. Si supiera todo lo que haba hecho para conseguir una taza de caf decente, pensara que estaba loco. Se haba pasado una buena parte de la tarde haciendo experimentos con diferentes cantidades de agua y caf en busca de la frmula perfecta, pero no haba manera de encontrarla: o le sala una agilla con olor a caf o un lquido espeso que pareca lodo. Llam a su madre, pero no le result de gran ayuda: llevaba usando la misma cafetera elctrica de goteo desde antes que l naciera. Por ltimo, ya desesperado, llam a la tienda de caf del barrio y explic su problema. Un arrogante experto al otro extremo de la lnea se apiad de l y le explic exactamente cunto caf tena que poner por taza. El resultado? Un caf digno de alabanza, al menos en opinin de Delilah. Al principio se haba sentido un poco rara, tal como l haba pensado que se sentira. Rara y preocupada, aunque gradualmente comenz a relajarse. Stanley le vino muy bien, porque el simple hecho de que estuviera all pareca calmarla. Jason se imagin llevando a Delilah a cenar, los dos acompaados de Stanley. En Nueva York tena que haber restaurantes que aceptaran perros, no? Dios sabe que la ciudad complaca a todo el mundo. 124

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Delilah le haba estado contando su niez en Long Island y la cena con su padre y Brandi. Jason no haba tenido la valenta de decirle que saba quin era su padre; cada vez que en las pantallas de la sala de pesas aparecan los vulgares anuncios del Rey de los Colchones, todos se rean a carcajadas, haciendo bromas sobre el horroroso peluqun que usaba su padre. No s nada sobre Long Island, slo que es la sede de los Islanders le confes Jason. Pues eso es ms de lo que yo s de... era Flasher? Jason asinti con la cabeza mientras una sonrisa apareca en su cara. Slo le haba mencionado su pueblo de nacimiento una vez, y de eso haca muchas semanas. Que hubiera retenido la informacin deca mucho a su favor. Cuntame cmo es le pidi. Es pequeo. Hay granjas, sobre todo. Un supermercado, un bar, un cine, una pista de hockey. Tus padres son granjeros? S. A qu se dedican? A la produccin de leche. Delilah pareca encantada. Siempre he querido visitar una granja. Jason no entenda nada. Por qu alguien iba a querer visitar una granja? Entonces se dio cuenta: por los animales. Gracias a Dios sus padres no se dedicaban a criar ganado para carne. Delilah probablemente no volvera a hablarle nunca. No lo echas de menos? A veces echo de menos a mis padres le confes Jason. Y de vez en cuando, echo de menos la tranquilidad. Pero en general? No. La mir inclinando la cabeza ligeramente hacia un lado. Y t, echas de menos vivir en Long Island?

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Delilah se puso a rer. Por Dios, no! Aunque mi madre tiene un patio trasero enorme que a los perros les encanta, sobre todo a Shiloh. Pero ella no quiere que sus nietos la visiten muy a menudo. Jason se ri entre dientes. Hablas de tus perros como si fueran tus hijos. Son mis hijos. Jason bebi un trago de caf. Alguna vez has pensado en casarte y tener nios de verdad? De pronto se hizo un silencio absoluto y Jason pens que haba metido la pata, pero para su sorpresa, Delilah le contest. S que lo he pensado, pero muy en serio, no. Todava no. Quiero decir que todava no he encontrado a la persona adecuada. Supongo. Baj la mirada. Bsala ahora, pens Jason. Con mucho cuidado dej la taza sobre la mesita y se desliz hacia la punta del sof donde estaba ella, ponindole un brazo alrededor de los hombros. Se estaba preparando para besarla cuando Delilah le solt: Jason, necesito pedirte un gran favor y si no quieres no pasa nada, pero realmente necesito que me ayudes. Jason retir su brazo lentamente. Qu ha pasado? Es mi madre. Me viene persiguiendo desde siempre con que no tengo novio y como ya no aguantaba ms, le ment y le dije que s tena. Y ahora quiere que vayamos a desayunar con ella a media maana el domingo que viene. Y no le puedes decir que ests ocupada? O que tu novio est en coma o algo as?

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No sabes cmo es mi madre. Sera capaz de llevar la comida a la UCI con tal de conocer a mi novio. No acepta un no por respuesta. Y yo qu tengo que ver con todo esto? quiso saber Jason. Estaba bromeando, pero a juzgar por la expresin preocupada de Delilah, ella no lo haba notado. Necesito que te hagas pasar por mi novio. Jason volvi a pasarle un brazo por los hombros. Y por qu tengo que fingir? Supongo que tienes razn. Lo que quiero decir es que... Delilah? Mmmm? Hagamos un trato. Yo fingir ser tu novio si t finges besarme ahora mismo. Qu te parece? Muy bien asinti Delilah convencida. Muy, muy bien. Quiero decir... Jason aplast sus labios sobre los de ella, tanto para hacerla callar como para apagar su deseo. Sus besos eran dulces, como el azcar, como la miel. Tentadores e inocentes al mismo tiempo, lo que los haca an ms deliciosos. Cuando los labios de Delilah se abrieron ligeramente, Jason lo interpret como seal de mayor intimidad. Suavemente puso los labios entre sus dientes, besndole toda la boca mientras la apretaba contra s. Delilah no opuso resistencia; de hecho, un pequeo murmullo de placer se escap de su garganta. Jason la bes ms apasionadamente, encantado de que le respondiera con el mismo ardor. Besarla era como entrar en un mundo mgico: sorprendente, luminoso, completamente encantador. En ese momento comenzaron los golpes. Abre, maricn! La voz de Eric resonaba del otro lado de la puerta. Te crees muy gracioso por pegar todos esos recortes de prensa en mi puerta? Para que lo sepas, hermanito, es pattico!

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A Jason le vinieron ganas de matarlo, sobre todo cuando Stanley, que no era conocido por sus dotes de perro guardin, comenz a ladrar como loco. A lo mejor, si fingimos que no hay nadie, se ir susurr Jason. Y Stanley? Los ladridos profundos del perro se iban haciendo ms feroces a medida que Eric segua golpeando la puerta. Atra pado entre una roca y un terranova, Jason no tena salida. Mir a Delilah con cara de incredulidad antes de ir a abrir la puerta. Stan, quieto! Jason quit los cierres de seguridad y abri la puerta. En cuanto ambos hermanos estuvieron frente a frente, Eric comenz otra vez a vociferar. T te crees que significa algo que John Dellapina piense que eres el no va ms? Djame decirte algo... Se cort en seco cuando vio a Delilah. Qu decas? lo pinch Jason. Eric se sinti abochornado. Interrumpo algo? A ti qu te parece? le contest Jason. Delilah tena una sonrisa nerviosa en la cara, como si no supiera qu hacer. Jason cerr la puerta y cogi a su hermano por el cuello de su polo de rugby Nos perdonas un momento? le pregunt a Delilah mientras empujaba a su hermano hacia el dormitorio. solo sera un minuto. Delilah simplemente hizo que s con la cabeza. Jason empuj a puerta de una patada. Eric dentro del dormitorio y cerr la

Qu, le has puesto algn sistema de seguimiento? le pregunt al tiempo que lo soltaba. Eric lo mir sin comprender nada. Eh? 128

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Cada vez que estoy a punto de comenzar algo con Delilah, apareces t y estropeas el momento. Por cierto, cmo lograste subir hasta aqu? El portero sabe que soy tu hermano. Voy a tener que hablar con l dijo Jason enfadado. Sabes qu vas a hacer ahora? Irme? Exacto. Irte. Vas a volver al saln, le vas a decir a Delilah que encantado de haberla visto y vas a desaparecer, entendido? Vale, vale. Eric se meti las manos en los bolsillos de sus tjanos. Oye, lo siento, en serio. Si hubiera sabido que estabas intentando enrollarte con ella, te habra dejado en paz. Eric le peg un puetazo de camaradera en el brazo. Y dime, hasta dnde habas llegado? Hasta la segunda base? Eres un capullo, sabes? dijo Jason sacudiendo la cabeza con fastidio. S, pero de todos modos me quieres. Slo porque no tengo ms remedio. Anda, vete ya. Cuando Jason y Eric regresaron al saln, Delilah ya no estaba all. Se haba ido a la cocina con Stanley y estaba lavando las tazas y la cafetera. Fantstico pens Jason. La fiesta se ha acabado. Oye, Delilah dijo Eric desde la puerta de la cocina. Encantado de verte. Lo mismo digo, Eric contest Delilah con una sonrisa desde el fregadero. Eric se dio media vuelta y Jason lo acompa hasta la puerta. De todos modos acab diciendo mientras Jason prcticamente lo empujaba fuera, sigues siendo malsimo en la pista. Bla, bla, bla le contest Jason con voz aburrida y le cerr la puerta con llave. Un problema resuelto, ahora le quedaba otro. Se dirigi hacia la cocina.

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Lo siento mucho. Le puso las manos sobre los hombros mientras se situaba detrs de ella. Eric tiene esta habilidad de aparecer cuando menos se le espera. No pasa nada le asegur ella mientras colocaba la cafetera cuidadosamente en el escurridor. De todos modos, tengo que irme. Maldito Eric. Delilah, no dejes que mi hermano te corte. Se inclin y le plant el ms ligero de los besos en el hombro. Nos lo estbamos pasando tan bien! Ya lo s le dijo mientras se daba la vuelta para mirarlo. Pero de verdad debo irme, tengo perros a los que sacar a pasear. S, claro. El corazn se le cay a los pies. Perros, perros, siempre los perros. En un movimiento inesperado pero que a Jason le encant, Delilah alz la mano para acariciarle la mejilla. Me lo he pasado muy bien esta noche. Yo tambin. Podemos repetirlo? Me gustara le respondi Delilah con tono modesto. Aprovechando la ocasin, Jason la abraz, pero antes de que pudiera hacer otra cosa, Stanley estaba tratando de meter su cabezota entre los dos. Jason se lament con un gruido. Hoy no es mi da. Lo que pasa es que no quiere que lo dejen solo dijo Delilah mientras se agachaba hasta quedar a su nivel. T sers mi cita maana por la noche, vale, compaero? Levant la mirada buscando la confirmacin de Jason. T tienes partido maana, no? S, es verdad, necesito que te encargues t de su paseo nocturno. Me lo pareca. Se puso de pie. Y el domingo? 130

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El domingo? Se qued desconcertado. Ah, vale, el domingo! Ir contigo a lo de tu madre, ningn problema. Tengo que llevar algo? Flores. Y una piel bien dura. Bah, no te preocupes. Soy jugador de hockey. Mi piel est bien curtida.

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Captulo 9

No te asustes! Te lo puedo explicar. Delilah estaba en la puerta, con la boca abierta, mirando a Eric. Se haba sentido extraamente optimista encuanto a lo que el da le poda deparar. Despus de una gran actuacin delante de su madre, tal vez ella y Jason regresaran a la ciudad, cenaran, se besaran y se mimaran. Por primera vez en mucho tiempo, Delilah se senta ligada a un ser humano en lugar de a uno canino. Hasta ahora. Eric la miraba sintindose incmodo. Puedo entrar? Delilah asinti, hacindose a un lado. Poco sorpresa se iba transformando en preocupacin. Jason se lesion en la pista? No, nada de eso. Eric se pas una mano por el pelo todava hmedo; daba la impresin de acabar de salir de la ducha. Esta maana se ha despertado malsimo. Llam y me pidi que fuera contigo a lo de tu madre, dijo algo como que me hiciera pasar por tu novio, que tu madre no aceptara un no por respuesta si t intentabas suspender la cita y aqu estoy. Ah. Le preocupaba que Jason se sintiera mal, pero eso no le impeda eliminar la ansiedad que la iba ganando mientras pensaba en pasar medio da con Eric, a quien apenas conoca. Pues, vale, supongo que est bien. Quiero decir que eso espero. Eric la observ inquisitivamente. Ests bien? Muy bien. Los dedos le tamborileaban a los lados. Completamente, quiero decir, del todo. Me puedes esperar un momento? Claro. 132 a poco la

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Delilah cogi el telfono y con toda calma marc el nmero de su madre. Sali el contestador, pero Delilah conoca a Mitzi: estaba en casa pero simplemente prefera no contestar. Tambin saba que si dejaba un mensaje diciendo que no podra ir, como respuesta recibira la habitual recriminacin tipo casi me muero al darte a luz y t ni siquiera puedes venir a mi casa a tomar algo. Colg. Deberamos irnos dijo reunindose otra vez con Eric. Eres tan listo como Jason? le pregunt de sopetn. Porque si no lo eres, tendremos que replantearnos todo el asunto porque no funcionara y mi madre... Eric levant una mano para interrumpirla. Eh, un momento. En primer lugar, soy al menos diez veces ms listo que mi hermano menor. Y segundo, clmate. Lo siento dijo Delilah obligndose a mirarlo a los ojos. Es que a veces, cuando me entra la ansiedad, me pongo un poco... Cmo haba dicho Jason? Cmo un flan? nerviosa. Pero me calmar, te lo prometo. Si t lo dices. Hizo sonar las llaves en el bolsillo. Vamos a ir en coche? pregunt antes de oler el ramo de margaritas que llevaba en la mano. S, algn problema? Qu coche tienes? Un mini, por qu? Mejor vamos en mi Mercedes. La code amistosamente. Eso impresionar a tu querida mam. Delilah se puso la chaqueta y cogi su bolso. Ests seguro de que quieres hacer esto? Oye, Jason me paga quinientos dlares para que lo haga. Eso lo explica todo. Antes de salir, le dio un beso a cada uno de los perros y les dijo que se portaran bien hasta que ella regresara. Supongo que podemos aprovechar el viaje para inventarnos alguna historia sobre nosotros.

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A Eric pareci gustarle la idea. Genial, esto va a ser divertido. Eric no conoca a Mitzi Gould. Delilah intent ver la casa de su madre con los ojos extrao mientras Eric aparcaba su Mercedes detrs del BMW de Mitzi. La casa, de estilo colonial, estaba alejada de la calle y de un acre de terreno. Un camino empedrado llevaba hasta la de entrada y a cada lado de la casa haba un arce. Caray, qu elegancia. Probablemente Eric tena razn. Estaban saliendo del coche cuando la puerta de entrada se abri y la madre de Delilah se asom para recibirlos. Caminaba dando pasitos de beb como para no caerse de los altsimos tacones de los zapatos. Iba completamente maquillada y en el pelo llevaba tanta laca que pareca un merengue plateado. La sombra de ojos haca juego con su jersey de cachemir amarillo canario. Si no se frenaba a tiempo, acabara pareciendo una drag queen anorxica. Holaaaaaaaaa salud agitando los brazos frenticamente como si se estuviera ahogando. T debes ser Jason! chill mientras le daba un estrecho abrazo. Ehhhh... Qu guapo! Le pellizc la mejilla antes de mirar a Delilah con cara complacida. Qu buen mozo! Esta vez has acertado. Lo intento. Delilah lo mir a los ojos mientras su madre lo soltaba del abrazo. Tena cara de trastornado y la diversin ni siquiera haba comenzado. Ven aqu, djame mirarte. Delilah se puso tensa cuando su madre comenz a inspeccionarla de arriba abajo delante de Eric. Magnfica sentenci su madre inesperadamente. No es preciosa mi beb? Preciosa asinti Eric. Debes de estar muerto de hambre despus del viaje desde la ciudad. de un blanco dentro puerta

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Delilah se sinti obligada a aclararle que el viaje en coche era como mucho de cuarenta minutos, si llegaba. Los hombres tienen apetito le replic Mitzi guindole un ojo a Eric y sealndolo repetidamente con un dedo. Espero que t hayas trado el tuyo. Por supuesto. Eric le ofreci el brazo a Mitzi. Vamos? Mitzi qued impresionada. Buen mozo y adems todo un caballero. Me gusta. La madre de Delilah tom a Eric del brazo y los tres juntos se dirigieron hacia la casa. Hasta ahora, todo bien, pens Delilah, sobre todo cuando su madre se dio la vuelta para hacerle un gesto de aprobacin con el pulgar hacia arriba. Dadme los abrigos dijo Mitzi en cuanto hubieron entrado. Delilah vio que Eric observaba el saln. No haba posibilidad de esconder la confusin que mostraban sus ojos al darse cuenta de que todo era del color del sol sobre la nieve: alfombra, paredes y muebles de un blanco deslumbrante. La nica nota de color eran las margaritas que llevaba en la mano y se las alarg con torpeza a la madre de Delilah. Para usted. Hermosas. Voy a buscar un florero. Quitaos los zapatos, me reunir con vosotros en el comedor. Quitndose los suyos, se dirigi hacia la cocina. Tu madre no cree en los colores? pregunt Eric en cuanto Mitzi desapareci. Slo cuando se trata de sus prpados, labios y uas. Unos aos antes, Mitzi haba tenido la idea de que el blanco era chic. El padre de Delilah se quejaba de que era como vivir en un maldito manicomio, pero eso slo la incitaba a poner ms blanco. Eric no poda parar de observar. Me siento como en un museo y que tenemos que estar callados.

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Estamos en un museo. Ven, vamos a ver el comedor color cascara de huevo, que no se debe confundir con el color crudo de la cocina. Eric se ri, pensando que Delilah bromeaba, hasta que entraron en el comedor, que de verdad era todo beige, excepto por una enorme mesa de cristal sobre la que haba suficiente comida como para alimentar a toda la poblacin de Roslyn. Por favor, sentios como en casa les pidi la madre de Delilah entrando en el comedor llevando un florero con las margaritas y colocndolo en el centro de la mesa. Eric retir una de las sillas tapizadas para que Delilah se sentara. Oh, qu bien lo hace pens Delilah mientras tomaba asiento. Domina todo eso de la caballerosidad. Esto va a ser pan comido. Eric se sent y Mitzi sirvi caf para todos. Delilah estaba muerta de hambre; no haba comido nada desde la noche anterior y la visin de los bagels, las magdalenas y la fruta fresca le hacan rugir el estmago. Alarg la mano para coger una magdalena con trocitos de chocolate, pero su madre le peg suavemente para que la retirara. Queremos mantenernos finas y delgadas para Jason, no? A Jason le gusto tal como estoy le contest con acidez. Verdad, Jace? S, claro, mi pequea... ardillita improvis Eric pasndole un brazo por los hombros. Las caderas son tuyas murmur la madre de Delilah por lo bajo. Exacto le contest Delilah tambin en un susurro, y se puso la magdalena en el plato. Pues bien, Jason la voz de la madre de Delilah son fuerte y exageradamente brillante, lo cual no era una buena seal, de dnde eres? De Flasher, en Dakota del Norte. Ah, s? Mitzi apret los labios pensativamente. Te importa si te hago una pregunta? Hay muchos j...? 136

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Mam! Ya te lo dije! Eric estaba confuso. Si hay muchos qu? Judos le contest Delilah directamente. Mi madre quiere saber si eres judo. Mir a su madre echando fuego por los ojos. Por qu no le bajas los pantalones y lo averiguas t misma? Eric tena cara de pnico ahora. Queee? No le hagas caso dijo la madre de Delilah. Mi hija puede ser muy bruta a veces, sobre todo cuando est tratando de herirme. Delilah elev la mirada al cielo. Es verdad, me haba olvidado: tenemos que hablar de ti. Eric todava tena cara de aterrorizado. Lo siento, normalmente esperamos hasta los postres para subir al ring. Eric respondi con una risita nerviosa. Si no eres judo, entonces de qu religin eres? Si no te importa que te lo pregunte. Esta vez fue Mitzi la que echaba fuego por los ojos. Metodista contest Eric. Eso es una especie de mtodo de control de la natalidad que vosotros usis, verdad? Delilah solt un quejido. Lo que t dices es el mtodo del ritmo, mam, que no tiene nada que ver con ser metodista. Dejemos el tema de la religin, vale? De acuerdo, como t digas. Su madre se encogi de hombros para mostrar su descontento. Llen su plato con uvas y tajadas de meln antes de hacer una pausa para vaciar un bagel. Puedo preguntar cmo os conocisteis, o eso tambin lo tengo prohibido?

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Vivimos en el mismo barrio contest Eric, segn la historia romntica que los dos se haban inventado en el trayecto y que no estaba lejos de la realidad. Ella estaba paseando perros y nos pusimos a conversar. Mir a Delilah para preguntarle con los ojos Qu tal lo voy haciendo?. Delilah le palme la rodilla por debajo de la mesa para tranquilizarlo. Muy romntico. Mitzi se meti una uva en la boca y la mastic cuidadosamente. Y qu piensas del negocio de Delilah, Jason? Pienso que est muy bien contest entusiasmado Eric, y tom un sorbo de caf. De verdad? La madre de Delilah no se preocup de ocultar su estupor. No te molesta el pelo de los perros? El olor? Las babas? Para nada, seora Gould. La estaba apoyando tanto que a Delilah le entraron ganas de echarle los brazos al cuello y darle un beso. Me parece muy bien que Delilah haya seguido los dictados de su corazn. Tiene mucha mano con los perros, todo el mundo en el barrio le tiene mucho respeto. Has odo eso, mam? Respeto. Yo. Respeto y yo en la misma frase. Toma!. Supongo que por ahora est bien respondi su madre como con desprecio. Pero cuando se case y tenga familia, entonces ser otra historia. Espero. Delilah me ha dicho que usted es diseadora de interiores dijo Eric sirvindose un bagel. Yo prefiero pensar que soy una intuitiva del habitat lo corrigi Mitzi. Puedo entrar donde vive una persona y leer las energas que hay en el lugar. Luego uso esa informacin para elegir los diseos. Por ejemplo, te acuerdas de Coco Kaplan? dijo dirigindose a Delilah. No. Mitzi hizo un ruido de desaprobacin con la lengua. Ay, por Dios, Delilah, estuvo en tu Bar Mitzvah! i ,

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Invitaste a trescientas personas a mi Bar Mitzvah, mam. No conoca a casi nadie de toda aquella gente. Exagera le aclar a Eric. De todos modos, Coco me contrat porque quera renovar su saln. Fui a su casa e inmediatamente me sent poseda por una fuerte sensacin intuitiva de calor primitivo. Pens: la selva. No habr sido un sofoco? Su madre la ignor. As que elegimos listas de cebra y manchas de leopardo. Sabes que hasta el da de hoy, todo el mundo que va a la casa de Coco dice que es la habitacin ms impresionante que ha visto? Apuesto a que s coment Delilah. As que dime: los jugadores de hockey se ganan bien la vida, Jason? pregunt Mitzi como de pasada. Los buenos s. Yo soy bueno. Un chico con confianza en s mismo. Eso me gusta dijo la madre de Delilah en tono de aprobacin. Durante la hora y media siguiente, Mitzi procedi a interrogar a Eric. Ella deca que simplemente estaban charlando, pero a Delilah le pareci una entrevista. Sus padres todava estaban casados? Tena hermanos? Dnde se vea a s mismo dentro de cinco aos? Estaba ahorrando para cuando se acabara su carrera en el hockey? Delilah ms o menos esperaba que su madre acabara el almuerzo sacando un calendario y fijando una fecha para la boda. Al menos Mitzi haba estado tan ocupada valorando a Eric que se haba olvidado de preguntarle a Delilah sobre su padre. Cuando por fin se acab el almuerzo, la madre de Delilah insisti en acompaarlos hasta el coche. Haber ido en el Mercedes de Eric haba sido una buena decisin. Mitzi no paraba de exclamar su admiracin. Delilah y Eric se subieron al coche y le hicieron adis con la mano. El alivio de ambos fue palpable mientras Eric daba marcha atrs. Todava no haban llegado a la calle cuando Eric se dio la vuelta y dijo:

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Delilah, yo no te conozco muy bien, pero despus de hoy, s que s una cosa: no eres nada como tu madre. Delilah se acomod en el asiento del acompaante con visible alivio. Me parece que eso es lo ms agradable que me han dicho en la vida. En el trayecto de regreso a Nueva York, la conversacin entre ellos no fue tan embarazosa como a la ida. Por un lado, no haban tenido que inventarse una historia para satisfacer la adiccin de Mitzi por las minucias. Delilah intent explicarle a Eric el fenmeno de la madre juda, pero como l no tena ningn punto de referencia, no poda entenderlo bien. En reciprocidad, l le cont cosas sobre su niez y la de Jason en Dakota del Norte, adornadas con largas ancdotas relacionadas con sus juegos en el hielo. Delilah pensaba cmo se sentira Jason si supiera que Eric le haba contado cmo haba llorado la primera vez que vio nacer un ternerito, o aquella vez, cuando tenan catorce aos y dos matones de un pueblo vecino destrozaron el mueco de nieve que haba hecho un primito de ellos con todo cario. Por casualidad, Jason los haba visto desde la ventana de su cuarto en plena faena y haba salido corriendo de la casa en sus calzoncillos largos, los haba pillado y obligado a reconstruir el mueco mientras toda la familia observaba la escena. A Delilah le encantaba escuchar esas historias, porque le permitan hacerse una idea ms clara de quin era Jason. Comenzaba a formarse una imagen de un hombre impulsivo pero tierno. Eric se detuvo delante del edificio donde viva Delilah, dejando el motor en marcha. Bien, gracias por una maana interesante. No, al contrario, no s cmo agradecrtelo. Es verdad, no lo sabes. El seguro de la puerta salt con un ruido sordo. Oye, mira, probablemente no debera decir nada, pero a mi hermano realmente le gustas mucho. Delilah ya lo saba, pero no quiso parecer egosta. Y entonces por qu me lo dices? Porque cualquier mujer que pueda encargarse de ese baboso mocho que tiene por perro es la mujer adecuada para Jace. Despus de prodigar unos cuantos mimos a sus perros, Delilah decidi que lo menos que poda hacer era ir a ver a Jason para ver 140

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cmo estaba. Saba lo deprimente que era sentirse mal cuando uno viva solo. Le llevara un poco de sopa de pollo, sacara a pasear a Stanley e ira al colmado a comprar lo que necesitara. Al llegar a su piso, oy el sonido de la tele y hombres hablando. Eric. Seguro que haba ido directamente a contarle todo lo sucedido. Llam dos veces y Jason abri la puerta. En el sof haba un hombretn que no reconoci. En la tele haba un partido de ftbol. Delilah dijo Jason sorprendido, qu ests haciendo aqu? Le mostr la bolsa que llevaba. Te he trado un poco de sopa de pollo. Ya vers cmo te har sentir mejor. Adems, he pensado que podra sacar a Stanley a pasear en tu lugar. Stan se le acerc y se sent a su lado. Cmo te encuentras? Eh, mejor. El hombre del sof se dio una palmada en la pierna. Jo, to, ojal tuviera yo a alguien que me trajera un poco de sopa despus de una borrachera. Delilah mir a Jason con cara de confusin. El... t... no te encuentras mal? El otro hombre se ri. Esta maana s que se encontraba mal. Estaba de rodillas, rezndole al gran dios de porcelana, no, Mitchell? Cllate, Thad, vale? le ladr Jason por encima del hombro. Tena una expresin desesperada cuando se gir para mirar a Delilah. Djame que te explique. No hace falta. Tenas resaca. Me descartaste. Enviaste a Eric. Le pediste que me mintiera y dijera que estabas enfermo. Lo entiendo. Le alarg la sopa con una mano temblorosa. Ten, coge esto. Si me la tomo yo, vomitar. Delilah, tienes que dejar que te explique.

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No, no tengo. Le dio un beso a Stan en la cabeza. Adis.

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Captulo 10

Sabes algo de la paseadora de perros, hermano? pregunt Eric mientras le ofreca una cerveza. Jason hizo que no con la cabeza y volvi a ponerla entre sus manos. No haba sabido qu hacer cuando Delilah se fue de su casa. Rogarle? Salir corriendo detrs de ella? No pareca tener la intencin de escuchar lo que l tuviera que decirle; y quin podra culparla? Ech a Thad y se qued solo, rumiando tristemente, antes de que apareciera Eric. Crees que debera ir a verla? Dale tiempo para que se calme le aconsej Eric. Deberas haberle dicho la verdad y punto. Jason levant la cabeza como un resorte. Qu verdad? Que los Blades borraron al otro equipo de la cancha y que nuestras celebraciones despus del partido se excedieron un poco? Claro, qu mal podra haber hecho? Podras haberte disculpado, decirle que me enviabas a m y se habra acabado el problema. Ya saba yo que esto iba a salir mal dijo Eric sacudiendo la cabeza. Si lo sabas, recrimin Jason. por qu me dejaste que lo hiciera? le

Estaba intentando ayudarte, imbcil. Deberas haberte escuchado por telfono, dabas lstima. T tambin habras dado lstima si te hubieras tomado tantos tragos de tequila como para ver triple.Jason volvi a sostener su cabeza entre las manos, como si fuera una calabaza de quince quilos. Le he fallado. No del todo, porque me enviaste a m. Por cierto, los quinientos dlares que me debes los quiero en billetes pequeos, por favor. 143

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Jason no lo escuchaba. Y si no me quiere hablar? Ya se cansar. Tienes que impresionarla con un gran gesto. A las tas les encantan los grandes gestos. Sabes una cosa? Para ser alguien que no para de dar consejos sobre las mujeres, nunca te veo con ninguna. Cundo tuviste novia por ltima vez? Eric estir las piernas y se cruz de brazos. Yo soy como un canto rodado, to. El mejor alumno de la escuela malas y Djalas. Estas botas se hicieron para... Por favor, cllate. Jason cerr los ojos. El dolor de cabeza se le haba calmado un poco, pero ahora le haba vuelto con ms fuerza. Qu era eso que estabas diciendo, algo sobre un gran gesto? pregunt un rato despus, masajendose las sienes. Que hagas algo que realmente le guste de verdad. Le encantan los perros, no? Jason asinti con la cabeza. Pues cmprale un cachorro! Cmo le voy a comprar un perro? se burl Jason. Ya tiene tres! Y joyas? Las joyas siempre tienen buen efecto. No es mi novia, no puedo comprarle una joya. Flores? Tal vez flores. Las flores indican que te importa aadi Eric en tono jocoso. Jason entreabri un ojo y vio la sonrisa burlona de Eric. Me da por culo pensar que t y yo compartimos el mismo material gentico. Ehhh! Eric descruz los brazos y se inclin hacia adelante . se es el culo que te he salvado hoy. 144

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Jason se desinfl. Tienes razn dijo mientras segua masajendose las sienes. Cmo era eso que decas? Pues digamos que me he ganado cada cntimo de lo que me debes. Delilah se senta triste mientras iba a buscar a Stan para sacarlo a pasear. Aunque Jason tena entrenamiento, haba algo en el hecho de volver al lugar de su humillacin haca dos das que la tena a punto de llorar. No debera haber ido a verlo. Podra haber sido peor, l podra haberse olvidado completamente de la cita. De todos modos, si saba que tena que ir a algn lado el domingo por la maana, por qu no haba tenido un poco ms de cuidado la noche anterior? Ella era tan fcil de olvidar? Veis? Por eso me gustis ms le iba explicando a Chucky, un pastor, y a Cinderella, una perra gran dans, a los que haba pasado a buscar antes que a Stan. Vosotros no ments ni traicionis a nadie. Al llegar al edificio donde viva Jason, Delilah hizo entrar a sus pupilos en el ascensor y puls el botn correspondiente. Y si haba ledo mal el calendario y l estaba all? Se irgui con decisin. Pues nada. Haba ido a buscar a Stanley, no a l. Abri la puerta del apartamento de Jason. Como siempre, Stanley la estaba esperando sentado ah mismo, barriendo el suelo con la cola. De pronto, Delilah volvi a mirarlo porque vio que de su collar, junto con las placas de identificacin, colgaba un paquetito envuelto para regalo. Stanley se puso de pie y mientras los tres perros se olisqueaban encantados, Delilah le quit aquella cajita y se qued pensativa sostenindola en la mano. Si la abra, estaba perdonando a Jason. Si la dejaba en la mesa de la cocina, no. Sigui mirndola, sin saber qu hacer. Entonces se acord: tena que adoptar un papel ms activo en su propio destino. Realmente quera que se acabara todo cuando ni siquiera haba empezado? Mir a Stan, quien volvi a menear la cola devolvindole la mirada. Tu dueo es un cretino, ya lo sabes, no? le dijo Delilah.

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Con dedos nerviosos abri el paquete. Dentro haba dos asientos reservados para la exposicin de perros del Manchester Kennel Club en el Met Gar. Pero eso no era todo: tambin haba dos codiciados pases para la trastienda de la exposicin. A Delilah se le escap un suspiro de admiracin e inmediatamente los tres perros la miraron. No pasa nada, chicos les asegur. Estoy un poco sorprendida, nada ms. Meti las entradas en una de las divisiones de su rionera y recogi las correas de los perros. Hace un da precioso, vamos a pasear.

Supongo que esto quiere decir que me has perdonado? Jason tena que gritarle en el odo mientras intentaban caminar por la exposicin canina. Los seguidores de hockey eran unos santos comparados con estos seguidores de perros. Si una persona ms le pegaba un codazo, lo empujaba o lo pisaba, iba a explotar. Lo nico que le impeda volverse loco era la expresin beatfica de Delilah. Pareca decidida a ver cada uno de los stands de la exposicin, donde vendan desde botines impermeables para perros hasta collares con brillantes incrustados. Jason se guard el escepticismo para s mientras Delilah conversaba con un mujer que haba en un stand vendiendo algo que se llamaba Seameal. La mujer llevaba una camiseta negra con pequeos estampados de perros teckel, pendientes de plata en forma de teckel y se acababa de levantar de una silla en la que haba un cojn lleno de teckels bordados. Jason se imagin sentndose en un cojn con la imagen de Wayne Gretzky y tuvo que reprimir la risa. Delilah observ atentamente la botella de plstico que le mostraba la mujer. la , Gracias le dijo amablemente devolvindosela y tirando de mano a Jason para indicarle que siguieran andando.

Jason mantuvo sus dedos entrelazados con los de ella bien apretados, temeroso de poder perderla entre los empujones de la multitud. ' Todava no me has contestado la pregunta le record. Sobre el perdn? 146

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Jason asinti con la cabeza y ella le apret la mano. suceder.

Claro que te perdono, pero promteme que no volver a Te lo prometo dijo Jason. Haba dicho volver, eso quera decir que la exposicin canina no era una cosa aislada. Podemos ir a la trastienda ahora? Jason dud un poco, porque lo que realmente le apeteca era salir a tomar un poco de aire fresco y zamparse una buena salchicha de Francfort en uno de los puestos callejeros, pero la expresin ansiosa de Delilah le impidi negarse. Claro le dijo, vamos. En la trastienda no haba tanta gente, pero tampoco menos ruido. El zumbido de los secadores era ensordecedor. Haba perros del tamao de una paloma sentados sobre tablas de planchar mientras sus dueos los acicalaban con amor; perros con el pelo enrollado alrededor de rulosde plstico; perros a los que les estaban cepillando los dientes. Jason observ a un enorme poodle marrn cuyo dueo le hablaba en lenguaje de beb mientras le haca un peinado Pompadour del tamao de un tsunami. Quin es el coco bubu da de pap, eh? Quin es el perrito cuchi-cuchi de papi, eh?. La expresin del pobre perro pareca decir: Mtame de una vez!. Pobre desgraciado. Jason no se poda creer la humillacin a la que esas pobres criaturas estaban sujetas. Ech una ojeada por el lugar. Dnde est el terranova? Ven, vamos a ver dijo Delilah con los ojos centelleando. Recorrieron la trastienda hasta que finalmente vieron un gran cartel colgado sobre la pared que deca perros de trabajo. El terranova, llamado Abel, estaba sentado como un,rey detrs de un banco, aceptando la adoracin de los adultos y nios que pasaban por all. Era de color marrn chocolate, no negro como Stan, pero su expresin era igual de amistosa y adorable. Os gustara daros la pata? les pregunt el dueo del perro cuando se acercaron. 147

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No, gracias contest Jason. Darse la pata? Este idiota se pensaba que tenan cinco aos? El pelaje de Abel se vea impecable, recortado y brillante, las uas cortadas y limadas de forma inmaculada. Pobre desgraciado, volvi a pensar Jason. Sabes?, Stan podra tener esa apariencia si lo cepillaras ms a menudo coment Delilah. Stan no es marica. Delilah lo hizo callar mientras lo alejaba de all. No puedo creer que hayas dicho eso. Y yo no puedo creer lo que algunas personas les estn haciendo a esos perros. Ya lo s admiti Delilah en voz baja. Los dueos simplemente estn tratando de ofrecer algo ms al pblico. Ech una ojeada a su alrededor. Probablemente deberamos volver a nuestros asientos. Pareca estar coqueteando con l cuando se puso de puntillas y le dio un ligero beso en los labios. ste es el mejor regalo que me han hecho en la vida, en serio. La atrajo hacia s. Y a eso le llamas un beso? Delilah volvi a mirar a su alrededor, un tanto avergonzada. Jason... Tranquila dijo Jason mientras la soltaba. Ya tendremos tiempo despus de la exhibicin para enrollarnos. Delilah se sonroj, pero l saba que la tena en el bote. Su-ki! Su-ki! Su-ki! Jason sacudi la cabeza incrdulo mientras el pblico coreaba el nombre de un perro chino con cresta que recorra la pista con su cuidador. Casi todas las personas del pblico, algunas de ellas muy bien vestidas, parecan seriamente interesadas en el resultado. Incluso Delilah estaba sentada en el borde de su asiento.

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Ese perro parece un pompn con palillos en lugar de patas. De hecho... Chsss. Estoy tratando de ver. Lo siento. Jason se oblig a mirar otra vez hacia la pista de exhibicin. No poda creer que pasara dos noches seguidas oyendo cosas como El perro tunesino manchado, especialista en cazar ratas, lleg a estas costas por primera vez en 1814. Pero bastaba una mirada a la cara de Delilah para saber que haba valido la pena. Conseguir las entradas y los pases para la trastienda pidindolos al personal del Met Gar haba sido fcil, pero esperar a saber si ella aceptara, no. Al llegar a casa y ver que se haba llevado el regalo y le haba dejado una nota sobre la mesa que deca Llmame, haba apretado los puos y gritado con tanta fuerza que Stanley se haba asustado. El gran gesto haba funcionado. Se haba comportado como un idiota. Se senta fatal por haberle fallado a Delilah aquella maana del almuerzo con su madre. La mirada de desengao que haba vistoen su cara haba sido devastadora. Pero Delilah, la hermosa, tmida Delilah, con su corazn tan tierno, lo haba perdonado. Jur que nunca ms la desilusionara de esa manera. El maltes es un animal que no le tiene miedo a nada, es incomparablemente fiel... Jason parpade al escuchar la voz del anunciador y volvi a posar su mirada en la accin que tena lugar en la pista. Una mopa para el polvo con dos botones por ojos esperaba ansiosamente su turno para demostrar sus habilidades. Amodorrado, dej que sus ojos se cerraran. Ya los abrira cuando anunciaran el terranova.

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Captulo 11

No puedo creer que te hayas quedado dormido! Delilah le peg cariosamente en el hombro mientras entraban al apartamento. Haba estado tan absorta en la exhibicin canina que no se haba dado cuenta del viaje de Jason a la tierra de los sueos hasta que l mismo se despert con un ronquido. Se mantuvo despierto lo que quedaba del certamen, pero bien que le cost. Si quieres, maana puedo ir con Marcus le ofreci mientras le alcanzaba el abrigo para que lo colgara. ' De ninguna manera. Jason pareci molestarse. No quiero perderme el terranova. Me encant el espectculo, lo nico que necesito es un poco de caf o algo as. Delilah puso cara de escepticismo. Si t lo dices... Acarici tranquilamente la cabeza de Stanley, esperando que Jason le diera alguna pista sobre qu hacer. Cuando le sugiri volver a la casa de l haba dudado, pero luego le dijo que s. Era hora de comenzar a prestarle atencin al instinto. Por qu no nos sentamos? sugiri Jason. Ambos caminaron en direccin al sof, con Stanley pegado a sus talones. Stanley, chate. Delilah se qued sorprendda cuando Stanley obedeci la orden. Quieres vino? Caf? le ofreci Jason. Delilah hizo que no con la cabeza. No, gracias. El caf la excitara y el vino la dormira, pero ella quera sentir la mayor sobriedad posible. Se sentaron en el sof y Delilah mir a su alrededor. Las luces del apartamento de Jason eran difusas, tal vez l ya tena la intencin de invitarla a su apartamento. Todo estaba en silencio, lo nico que 150

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se oa era el jadeo de la respiracin de Stanley, que pareca aumentar con cada segundo que pasaba sin que Jason la tocara. Delilah comenz a ponerse nerviosa. Cundo la iba a besar? Cundo...? La boca de l se cerr suavemente sobre la de ella. Delilah cerr los ojos porque el saln le daba vueltas. Le pareca que tena plumas en la sangre. Le devolvi el mismo ardor pero tratando de no parecer demasiado ansiosa, aunque no haba forma de ignorar la maravillosa sensacin. Cmo era que sus labios encajaban tan a la perfeccin, una y otra vez? Cmo era que l tena el mismo delicioso sabor que ella recordaba? El tiempo se detuvo cuando Jason la atrajo hacia s en un estrecho abrazo y Delilah se dijo con expresin soadora que eso era exactamente lo que haba estado esperando. Esta sensacin. Este hombre. Se le par la respiracin cuando l desvi la boca de sus labios para besarle el cuello. Tembl con expectacin, le dejara hacer lo que l quisiera. Cuando le abri la camisa y puso su boca sobre la delgada tela del sujetador, pens que se morira de sorpresa y placer. Se tomaba su tiempo, jugaba con ella. Cuando por fin sus labios se posaron sobre su pecho desnudo y comenz a succionar, Delilah apenas poda pensar. Todo lo que le importaba era disfrutar de cada delicioso momento aqu, al borde del precipicio, antes de lanzarse al vaco. En ese instante Stanley ladr reclamando atencin y ah fue cuando se acord. Ostras! Se deshizo del abrazo, cubrindose el pecho desnudo con el sujetador y arreglndose la camisa. Los perros! Jason parpade en total confusin. Qu? Mis perros le contest Delilah casi frentica. Es mucho ms de la hora a la que los saco a pasear! Tengo que irme. Jason la mir atnito. Ests de broma, no?

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Por favor, no te enfades, Jason le rog. Salimos de la exhibicin mucho ms tarde de lo esperado. No estoy enfadado, estoy pasmado. La dulce languidez que la haba invadido momentos antes haba desaparecido y en su lugar haba reaparecido la habitual ansiedad. Lo siento pero tengo una responsabilidad con mis animales y si no puedes entender eso entonces... Delilah, cllate un momento! La voz de Jason reson con tanta fuerza que hasta Stanley se sobresalt. Tom una gran bocanada de aire mientras se masajeaba la frente lentamente. Delilah contuvo la respiracin. Fuera lo que fuera lo que iba a decir, estaba segura de que sera malo. Se arm de valor. Necesito decirte algo, vale? dijo Jason con voz comedida. Vale replic Delilah tmidamente. La rode con sus brazos. Me gustas mucho, Delilah, y pienso que eres encantadora, cariosa y guapsima. Le inclin la cabeza hacia atrs para que sus ojos se miraran. Quiero acostarme contigo y demostrarte lo que siento por ti. Y lo voy a hacer. Siii? dijo Delilah con un hilo de voz. Exacto. Maana por la noche. Despus de la exhibicin canina. No me importa lo que tengas que hacer o a quin tengas que pagar para que se ocupe de tus perros, pero maana vas a pasar la noche conmigo. Te has enterado? Delilah asinti con la cabeza en una nube. S. Muy bien. Ahora Stanley y yo te acompaaremos a casa.

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Por Dios, criatura. Marcus sacudi la cabeza con in credulidad sosteniendo en alto unas braguitas de Delilah. Quin te compra la ropa interior? Tu abuelita? Dame eso. Delilah le arranc las bragas blancas tipo bikini de las manos y volvi a meterlas en el cajn. Ya saba yo que era un error decirte por qu necesitaba que te quedaras esta noche. Y t te crees que no me lo habra figurado? Ya era hora de que t y Jason os enrollarais. Yo en tu lugar ya me lo habra tirado hace tiempo. Yo no soy as. Delilah comenz a morderse las uas. No s si lo podr hacer, Marcus. Le palme el hombro para consolarla. Es como ir en bicicleta, una vez que aprendes, nunca ms te olvidas. No el hecho en s, sino lo que significa. Marcus elev la mirada al techo. Santos del cielo, ayudadme. Cuando mir a Delilah, su expresin era severa. Quieres a ese tipo o no? S dijo Delilah cerrando el cajn de su cmoda. Pero qu pasa si comenzamos a salir, y nos enamoramos, y nos casamos, pero luego las cosas empiezan a ir mal y acabamos en un divorcio horrible y yo me convierto en una persona amargada y sola como mi madre? Marcus la mir preocupado. Cario, ni siquiera te has acostado con Jason todava. No te parece un poco precipitado hablar de divorcio? Ya lo s. Se sent en el borde de la cama. En realidad, el hecho en s tambin me da miedo admiti. Mi ltima vez fue hace mucho tiempo. Probablemente l se ha acostado con cientos de mujeres ms atractivas que yo. Por eso vamos a comprarte ropa interior descarada. Yo no uso ropa interior descocada. 153

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Marcus arque una ceja. S que la usas si pretendes que pase toda la noche aqu con tus perros. Eso es chantaje! En toda regla. Ahora sonre y mueve el culo. Nos vamos a comprar bragas.

Qu te parece esto? Delilah poda sentir el calor invadindole la cara y el cuello mientras Marcus sostena en alto un tanga de seda roja para que ella, y al mismo tiempo todos los dems clientes de Portia's Boudoir, pudiera ver. Marcus le haba dicho que si tena una apariencia sexy, se sentira y actuara de forma sexy tambin, y entonces Jason le respondera de la misma manera. Delilah no se haba sentido sexy nunca en la vida. Esconde eso dijo en un siseo y obligndole a bajar el brazo. No me pondra eso ni en un milln de aos. Marcus volvi a colocar el tanga en el colgador. No quieres algo especial para lucir ante l? Pues claro que lo quera, lo que no quera era hacer el ridculo. Y esto? Marcus le mostraba unas diminutas braguitas incrustadas de diamantes falsos. Ests de broma, no? le contest con incredulidad. S, por supuesto. Marcus volvi a colocar la ofensiva prenda en el colgador correspondiente y cogi a Delilah por el brazo . Pero ven conmigo. No tuvo tiempo ni de reaccionar cuando ya se encontraba delante de una sonriente vendedora que llevaba la falda ms ceida que Delilah haba visto en su vida.

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Buenos das salud Marcus. Aqu mi amiga se va a acostar con su novio por primera vez esta noche... Marcus! ... y no tiene ni idea en cuanto a braguitas y ropa interior seductora. Nos podra ayudar a encontrar algo sexy pero sencillo que no le provoque un ataque de nervios? Un sujetador a juego que le realce el busto tambin le ira bien. Por supuesto. La vendedora la mir con amabilidad, aunque tal vez fuera con lstima. Por favor, vengan por aqu. Delilah le ech una mirada fulminante a Marcus mientras ambos seguan a la vendedora hacia la parte trasera de la tienda. Muchas mujeres lo pasan mal comprando prendas ntimas sexys le asegur la vendedora, pero Delilah no se sinti reconfortada por el comentario. Despus de probarse una docena de prendas minsculas y sujetadores para realzar el busto en todos los colores y telas imaginables, Delilah eligi unas braguitas que parecan unos calzoncillos de hombre pero en encaje negro y un sujetador a juego. El negro siempre resulta sexy le coment la vendedora con aprobacin mientras le cobraba. Delilah iba a sacar su tarjeta de crdito cuando Marcus se le adelant. Esto corre por mi noche. Me cuesta creer que no ganara el terranova. Delilah se esforz por sonrer mientras Jason le abra la puerta de su apartamento. La ansiedad le haba echado a perder completamente la diversin de la exhibicin canina de aquella noche. No haca ms que pensar en la ropa interior que llevaba puesta, que le picaba y le molestaba. No saba cmo reaccionara Jason. Y si no le pareca sexy en absoluto? Marcus le haba asegurado que cualquier hombre vivo la encontrara irresistible, pero uno nunca saba. El comportamiento humano era impredecible y por eso ella prefera a los perros. cuenta, cariito. Que te diviertas esta

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Hola, chico. Jason se agach para abrazar y besar a Stanley, que haba estado dormitando fielmente al lado de la puerta . Te has portado bien? Siempre se porta bien coment Delilah sobando al perro justo detrs de las orejas donde le gustaba. Quieres venir conmigo mientras le doy el ltimo paseo del da? pregunt Jason mientras coga la correa de Stan. No, me quedar aqu. De acuerdo. Hay vino en la nevera. Enganch la correa al collar de Stanley. Volveremos enseguida. Que os divirtis dijo Delilah, y lo lament inmediatamente. Qu os divirtis?. Vaya cosa ms ridicula de decir. Jason y Stan se fueron, dejndola sola. Era extrao, entraba y sala de aquella casa casi todos los das y, sin embargo, nunca se haba parado a observar el lugar. Los muebles todava eran escasos, pero al menos Jason haba conseguido colgar cortinas en las ventanas. Su atencin se dirigi hacia la cantidad de fotos colocadas sobre el manto de la chimenea. Muchas eran de Jason en las pistas de hielo a lo largo de su vida, pero algunas eran de la familia. Haba una foto en la que estaban Eric y l, con uniformes de hockey iguales, uno al lado del otro sobre un estanque helado. No parecan tener ms de cuatro aos. En otro cuadro haba un recorte de prensa que deca Los gemelos Mitchell llevan a Flasher a la victoria!. Para alguien que deca que su hermano era como un grano en el culo, Jason tena muchas fotos de ambos juntos. Jason dira que el vnculo entre ellos no se poda evitar, pero a Delilah no la engaaba. Los hermanos se adoraban uno al otro. Estudiando la galera, veo. Delilah se gir cuando oy la voz de Jason, que volva de la calle con Stanley. Sintindose un poco culpable, vol vi a colocar la foto que tena en la mano en la repisa, intentando no dar la impresin de haber estado husmeando. Jason desat la correa de Stanley, quien inmediatamente sali corriendo y se subi al sof.

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Ya lo s, ya lo s, ya lo s dijo antes de que Delilah pudiera hablar. Es un mal hbito, pero slo por esta noche, dejmoslo ah. El sentido de sus palabras la hicieron sonrojar. Haba llegado el momento de la verdad. Debajo del sujetador que picaba pero que le formaba canalillo por primera vez en su vida, Delilah senta que el corazn le martilleaba en el pecho. Se pregunt si Jason estara nervioso, pero no lo pareca. Ven aqu murmur l. Rgida como un robot, se dirigi hacia l. T puedes hacerlo pens para s mientras el pnico se apoderaba de ella. Puedes ser tan sexy y atractiva como cualquier mujer. Jason la envolvi en sus brazos. Ests bien? Delilah asinti con un movimiento tieso. Jason le apart dulcemente un mechn de pelo de la cara. Oye, mira, me doy cuenta de que anoche fui muy directo. Si no quieres, no pasa nada, sabes? Podemos simplemente besarnos y hacernos mimos y ya est. Pero tenemos que acostarnos! le solt Delilah. Me compr ropa interior especial! Dios, qu idiota!. Delilah baj la cabeza, deseando estar en una peli de Godzilla, as el monstruo podra aparecer en cualquier momento y aplastarla. No poda mirar el suelo mucho ms rato y, con la poca dignidad que le quedaba, se oblig a mirar a Jason a los ojos. El no la miraba como si fuera una idiota, ms bien la miraba como si fuera una ta buena. Ropa interior especial murmur todo intrigado. Cmo la que usan los mormones? No te ras, estoy muy nerviosa dijo Delilah apretndole el brazo, como si l no se hubiera dado cuenta. Se sinti mejor por confesarlo, aunque eso podra haber echado el momento a perder. Jason la mir desconcertado. 157

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No entiendo por qu ests nerviosa, soy yo. Estoy nerviosa justamente porque eres t. Quiero que todo sea perfecto. Lo ser. Slo tienes que callarte y relajarte. Se miraron un momento y luego ambos se echaron a rer. Generalmente soy un poco ms delicado le asegur Jason. Eso espero. Bien dijo Jason acaricindole la mejilla. Puedo ver esa ropa interior especial? Delilah asinti, temblando involuntariamente a su tacto suave. Ven musit Jason, cogindola de la mano mientras pasaban de puntillas al lado de Stanley, quien roncaba profundamente dormido. El dormitorio de Jason era fresco y estaba oscuro. Delilah esper al lado de la puerta mientras l iba a encender la lmpara de la mesilla de noche. Ojal no lo hiciera. Sera tanto ms fcil permanecer en la oscuridad y esconder todo lo que senta por l! Luz significaba verdad, quedara expuesta a sus ojos y no estaba segura de estar preparada. Se hizo la luz y la habitacin qued baada en una suave penumbra. Jason, de pie al lado de la cama, extendi una mano y la invit a acercarse con una sonrisa. Delilah fue hacia l, tratando de esconder su temblor. El beso de l fue ligero, suave, tranquilizador. Soy yo murmur Jason besndole el cuello. Slo soy yo. Ya lo s contest Delilah en un susurro, pero su voz le son temblorosa a sus propios odos. Todo va a ir bien le asegur l mientras la abrazaba con cario. Ven, pon tus brazos alrededor de mi cuello. Delilah as lo hizo, completamente encantada cuando l la levant en peso y la tendi en la cama con suavidad antes de colocarse a su lado. 158

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Tienes que confiar en m musit acaricindole la mejilla. Delilah lo mir a los ojos y vio ternura y preocupacin, pero tambin deseo. Asinti y cerr los ojos. La boca de Jason encontr la suya con una presin apenas tangible. Delilah se dej hundir en la dulzura de aquel momento. La boca de l en la suya... su cuerpo contra el suyo... cmo algo tan sencillo poda ser tan perfecto? Comenz a perder la timidez al recorrerle la espalda con las manos, notando la slida musculatura. Jason respondi a sus caricias con un gemido y una sensacin de poder la invadi. Delilah baj las manos y le recorri las caderas. l ya estaba erecto, desendola. La boca de Jason la recorra, ahora los labios, luego el cuello, y Delilah se senta derretir debajo de l. Eres tan suave se maravill desabrochndole la blusa. Sus dedos resiguieron la ondulacin de sus pechos por encima del sujetador de encaje. Esto debe de ser la ropa interior especial. Delilah sonri y luego se estremeci cuando sus dedos siguieron explorndola. Una mano le envolvi un pecho, pero enseguida sinti que le empujaba el sujetador hacia arriba y que sus labios comenzaban a chupar. Sensaciones placenteras recorrieron su cuerpo y la sorprendieron. Estaba al borde del deseo y todava no se haban ni acercado al acto en s. Reljate le pidi Jason mientras estiraba las manos para desabrocharle el sujetador. Delilah le hizo caso y no opuso ninguna resistencia cuando l le quit la blusa y la camisa, dejndola desnuda de cintura para arriba. Mira eso se maravill l, bajando la boca para saborearla . Tan perfecta como me haba imaginado. Delilah gimi y se removi debajo de l, arqueando el cuerpo para amoldarse al de Jason. Quera hacerle sentir su necesidad. Jason se irgui un poco y se arranc la camisa por encima de la cabeza antes de volver a darle placer. Su boca se tom el tiempo necesario para deleitarse mientras saltaban chispas cada vez que la carne rozaba la carne. Delilah mantuvo la respiracin a medida que la boca de Jason se trasladaba ms abajo y recorra el terreno caliente de su piel. Le bes las costillas, le bes el torso y con cada beso, Delilah quera ms. 159

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Jason levant la cabeza y la mir a los ojos. Quiero verte entera. Delilah trag saliva, con el cuerpo envuelto en un calor como el vrtice de una tormenta. Yo tambin quiero verte. Jason asinti y se puso de pie. Delilah tuvo la impresin de que l saba que desnudarse primero la ayudara a calmar los nervios. Lenta y tranquilamente, Jason se desnud. Volvi a acostarse a su lado y la abraz para que los dedos de ella lo recorrieran y lo descubrieran. Tena la piel caliente y Delilah acarici sus msculos. Era tan fuerte, tan masculino. Las caricias de Delilah lo encendieron y Jason comenz a respirar con mayor dificultad. De su garganta salan profundos gemidos de placer. Delilah le pas un dedo por el muslo y l tembl. No hagas eso le pidi con voz enronquecida, a no ser que... Delilah lo hizo callar con un beso. Jason le cogi la cara con las dos manos y la bes con pasin, y ella sinti que la voluntad se le desvaneca. Lo que l quisiera, ella lo hara. Con una pregunta en los ojos, Jason baj una mano hasta los tjanos de Delilah. Ella asinti con la cabeza y levant las caderas para que l pudiera quitarle los pantalones. Quera ver cmo reaccionara a sus braguitas de encaje, si Marcus tena razn al decir que le encantaran. Su corazn dio un brinco al ver que s, que le gustaba lo que vea. Con un gemido gutural, Jason le coloc una mano en la entrepierna. Delilah ech la cabeza hacia atrs y se apret contra su mano. Cmo lo deseaba! l lo sabra, se dara cuenta? De pronto, sus braguitas se iban deslizando por sus piernas, la seda acaricindola mientras Jason la desnudaba. Te deseo le dijo con los ojos brillantes mientras la devoraba con la mirada. Antes, Delilah haba tenido miedo a mostrarse desnuda, pero la forma en que l la miraba le dijo que era hermosa, al menos para l. Eso era lo que importaba, que los dos estuvieran aqu, ahora, juntos. Delilah lo abraz apretadamente, expresando consentimiento con su cuerpo. Jason se incorpor un instante, se puso una proteccin y entr en ella con cuidado. El placer la inund cuando l comenz a moverse encima suyo. Delilah se 160

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envolvi a su alrededor y not el sorprendido placer de sus ojos cuando se ajust a l. Eran indivisibles: un corazn, una mente, un alma. La felicidad la colm hasta hacerla sentir como flotando cerca del sol, con un calor casi insoportable. Luego regres plcidamente a la tierra, movindose junto con Jason mientras l tambin llegaba a las alturas. Delilah sonri para s. Ropa interior especial, vaya tontera.

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Captulo 12

Stanley! La expresin de Jason fue de fastidio cuando la puerta del dormitorio se abri de golpe y el perro se subi a la cama, buscando un lugar entre los dos. Delilah intent cubrirse rpidamente con la sbana. Su piel segua ligeramente perlada de sudor y no le apeteca nada quedar rebozada en los pelos de Stanley como si la hubieran embreado y emplumado. Haca rato que tena la sensacin de que Stanley aparecera en cualquier momento. A los terranovas no les gustaba estar solos y los ruidos del dormitorio deban haberlo despertado. Jason se levant con cara de pocos amigos. Stan! Abajo! Delilah mir a su novio desnudo, tratando de echar al perro de la comodidad de la cama, y se ri. Me gustara tener una cmara. Y a m me gustara tener un palo. Cogi suavemente el collar de Stan. Abajo! El perro le ech una mirada siniestra pero obedeci. Jason volvi a meterse en la cama y a abrazar a Delilah. Todava no haban acabado de amoldarse cuando Stanley, olvidado ya su rencor, se haba subido otra vez a la cama, aunque en esta ocasin tuvo la sensatez de enroscarse a los pies. Dios bendito musit Jason. Te dije que tenas que ensearle a no subirse a la cama. S, tienes razn, me lo dijiste. Hizo una mueca de disculpa . Lo siento. No pasa nada. 162

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En realidad, Delilah estaba encantada de que estuvieran los tres en la cama. Antes de comenzar a dar alojamiento canino, sus perros siempre dorman con ella. Por qu acurrucarse junto a un animal de peluche cuando poda abrazarse a uno de verdad? Sus perros eran su familia, pero cuando puso en marcha su negocio tuvo que dejar de mimarlos tanto porque los perros que tena para cuidar se ponan celosos y se peleaban con los suyos. Aunque con tristeza, tuvo que adiestrar a sus adorados perros para que durmieran en el suelo como los dems. Jason pareca haber aceptado la presencia de Stan. Ha estado fenomenal murmur mientras acariciaba dulcemente el pelo de Delilah. Realmente he disfrutado mucho. Yo tambin. Todava se senta flotando en una nube. Stanley cambi de posicin y Delilah sinti que le apoyaba la cabeza en las piernas. Stan, eres nico le dijo, y suspir. Me pregunto cmo estarn los mos. Los dejaste en buenas manos, no? Delilah asinti. Marcus contest. Era una de las pocas personas a las que poda confiar sus animales o los de otros. Tal vez podra quedrselos un fin de semana y as nosotros podramos ir a algn lado, Delilah simplemente sonri. Ahora no era el momento de decirle a Jason que nunca dejara a sus perros todo un fin de semana. Haba mucha otra gente que lo haca, y de hecho, eso era lo que le proporcionaba gran parte sus ingresos, pero ella misma no se sentira cmoda si lo hiciera. Sus perros le haban dado mucho y ella lo agradeca estando siempre a su lado. Jason la bes en el cuello. Alguna posibilidad de que vengas a un partido esta semana?

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Depende le respondi Delilah con franqueza. Me parece que tendr perros alojados, pero tengo que confirmarlo. No veo la diferencia contest Jason con cara de confusin. No puedo dejar con otra persona a los perros que me han dejado a m para que los cuide. Se volveran locos ladrando o se haran trizas unos a otros. Pero si nunca los dejas, cmo vas a tener vida social? Tengo vida social cuando slo estamos mis perros y yo. Jason la mir con preocupacin. Y eso cada cunto tiempo es? Delilah comenz a sentir los primeros sntomas de an siedad. Hay algn problema? No, simplemente estoy tratando de descubrir cmo haremos para salir cuando ests alojando perros. Delilah se encogi de hombros. No tengo necesidad de salir continuamente. Me siento bien estando en casa con mis perros. De hecho, lo prefiero. Por la expresin de la cara de Jason, una mezcla de gesto de sorpresa y dolor, se dio cuenta de que sa no era la respuesta que l esperaba. Su ansiedad se dispar. Pasa algo? Porque si... No pasa nada la tranquiliz rpidamente. La atrajo hacia s y la bes en la frente. Deberamos dormir un poco. Tal vez por la maana podras mostrarme otra vez esa ropa interior especial. Encantada murmur Delilah. Alarg una mano para acariciar la cabeza de Stan y al mismo tiempo sentirse reconfortada, pero en realidad se senta inquieta. Cerr los ojos e intent dormirse.

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Maldito. Eric. Jason se tap la cabeza con la almohada para amortiguar el timbre del telfono. Eran las seis y media de la maana. Las seis y media! Qu cono querra su hermano a esas horas? Seguro que saba que Delilah estaba all y lo que quera era tocarle las pelotas. Maldito imbcil. Consider la idea de dejar que saltara el contestador, pero luego lo pens mejor. Conoca a Eric, el muy estpido dejara gastar toda la cinta a propsito. Con un gruido de resignacin, sac un brazo de debajo de la colcha y cogi el telfono. S? Intent volverse sobre la espalda, pero descubri que no poda. Durante la noche, Stanley se haba metido en medio de los dos y lo que era peor, estaba roncando. Mierda. Perdn? dijo una altiva voz masculina al otro lado y, despus de una tensa pausa, aadi: Jason, soy Marcus. Marcus. Los perros de Delilah. Mierda, mierda. Qu pasa? pregunt Jason en un susurro, tratando de bajar la voz todo lo posible. El telfono no haba molestado a Delilah para nada, quien segua durmiendo profundamente con la colcha hasta el cuello. Pareca que haba una cabeza despegada del cuerpo en la cama. Una cabeza adorable, pens Jason con ternura. Necesito hablar con Delilah dijo Marcus. Es urgente, ha pasado algo con su madre. Espera un momento. Alarg un brazo por encima de Stanley y sacudi ligeramente el hombro de Delilah para despertarla. Finalmente, Delilah abri los ojos. Hola susurr con una sonrisa dormilona que Jason encontr muy sexy. Le fastidiaba tener que echar a perder el momento, pero no tena otra alternativa. Marcus quiere hablar contigo le dijo mientras le alcanzaba el telfono. La alarma que reflej la cara de Delilah al instante fue tan severa que Jason tuvo que mirar para otro lado. Se puso a acariciar a Stanley simplemente por hacer algo.

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Qu ha pasado? pregunt Delilah sin aliento mientras se sentaba en la cama. Cundo?... Pero qu dijo?... Mierda... Gracias, Marcus, yo tambin te quiero. Le devolvi el telfono a Jason. Me tengo que ir. Qu ha pasado? La expresin de Delilah era tensa. Es mi madre. Llam a Marcus, es decir, a m, hace unos minutos, completamente histrica, diciendo que haba una urgencia familiar y que yo fuera a su casa inmediatamente. Cuando Marcus le pregunt qu haba pasado, no se lo quiso decir. Delilah cerr los ojos. Dios mo, espero que mi padre est bien musit. Jason le acarici un hombro. Si fuera algo tan serio, no lo habra dicho? No. Abri los ojos. Mi madre no cree en eso de dar malas noticias por telfono. No te ofendas, pero eso es una tontera. S? No me digas! Pareca a punto de echarse a llorar. Tengo que irme repiti con firmeza. Jason se levant de la cama junto con ella. Quieres que vaya contigo? No, pero gracias por preguntar le respondi Delilah conmovida. Jason se qued de pie sin saber qu hacer, observndola mientras recoga su ropa. Sus movimientos eran abruptos, distrados. La Delilah nerviosa y temblorosa haba vuelto. Delilah. Se le acerc y la abraz estrechamente desde atrs. Todava poda oler el perfume de la noche anterior. Si nos necesitas, aqu estaremos. Estaremos? 166

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Stan y yo le aclar Jason. Ya lo s dijo Delilah en un sollozo. De verdad lo sabes? Ella asinti con la cabeza. Vale. Sin ningunas ganas, la dej ir.

Para Delilah fue una seal positiva no encontrar la casa rodeada por cinta de la polica o reducida a un montn de cenizas. Mientras se diriga a Roslyn haba intentado llamar a su madre repetidas veces, pero sin xito. Por su mente pasaron docenas de posibles escenarios y desastres; fuera lo que fuera, no poda ser bueno. Aparc el coche y corri hacia la casa. Reinaba un silencio absoluto y el blanco de las paredes la haca sentir como si estuviera dentro de un huevo. Se detuvo a escuchar. Su madre estaba arriba, llorando. La alfombra blanca de la escalera amortigu sus pasos mientras suba rezando para poder hacer frente a lo que Mitzi iba a decirle. Mam? Se detuvo delante de la puerta del dormitorio. Aquella habitacin siempre le haba provocado respeto, ya que era donde solan ocurrir las peleas entre sus padres. Para ella era un lugar oscuro, un lugar de agitacin, no de armona marital. Incluso ahora mismo dudaba. Su madre estaba sentada en la enorme cama comprada haca aos en una de las tiendas de su padre, con el rmel chorreando de negro sus empolvadas mejillas. No poda creer que su madre ya estuviera maquillada a aquellas horas. Al sentir la voz de Delilah, Mitzi le alarg una mano casi desmayada.

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Has venido dijo en un leve susurro, como si estuviera en su lecho de muerte. Delilah se alarm. Pues claro que he venido! Dijiste que era algo urgente! Mitzi volvi a sollozar. Oh, Leelee. Delilah trag saliva y se acerc a la cama. No haba visto a su madre tan desconsolada desde la muerte de la abuela Ida. Se arm de valor y le cogi la mano. Qu pasa, mami? Se trata de pap? La madre de Delilah asinti varias veces con la cabeza, sin poder hablar. Oh, Dios. Delilah tuvo la sensacin de que el pecho se le iba a partir de dolor. Cundo fue? Mitzi se limpi la nariz. No estoy segura. Pareca aturdida, como si no pudiera hacer frente a la realidad. La pena tena ese efecto en la gente, le trastornaba la mente. Sabes dnde? No respondi su madre cerrando fuertemente los ojos. Esto era peor de lo que Delilah pensaba. Quin te lo dijo? la presion con delicadeza. Te acuerdas de eso? Me enter esta maana cuando abr el diario contest Mitzi sollozando en un quejido. Delilah sinti dolor y rabia. Mira que enterarse por Newsday... Era lo ltimo que esperaba ver le explic su madre con voz de ultratumba. Ninguna advertencia, nada.

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Con toda la delicadeza posible, Delilah alarg una mano para coger el peridico que estaba abierto boca abajo sobre la colcha color perla. Le costaba pensar. Sabra Brandi que tendran que enterrar a su padre dentro de las veinticuatro horas de su muerte? Con un nudo en la garganta, se oblig a leer la noticia. El titular deca: El Rey de los Colchones, Sy Gould, le dir "S, quiero" a la modelo Brandi Rose. Delilah se qued mirando aquellas letras en negrita hasta que se fundieron en un torrente de furia, y entonces se puso a gritar: sta es la urgencia por la que me hiciste arrastrarme hasta Long Island? Es sta? Leelee... Me pensaba que mi padre se haba muerto! Me pensaba que te haba pasado algo horrible! Y es verdad, me ha pasado algo horrible! insisti su madre, cogiendo el diario y sacudindolo ante la cara de Delilah. Esa rata bastarda se va a casar con esa estpida shiksa\* T no crees que eso sea una emergencia? Delilah se llev las manos a la cabeza con desesperacin. T te divorciaste de l! No tienes derecho a sentirte molesta! Te equivocas. Esto e indicaba con el dedo repetidamente la noticia del compromiso, va completamente contra las reglas! As que quiere tirarse a una fulana? Muy bien! Pero casarse? Poner en peligro la herencia de mi nia? No, eso no est bien. Ah! As que todo esto es por m? Ests as de enfadada por defenderme a m? pregunt Delilah con una risita ahogada. Mitzi hizo que s con la cabeza. sa es la mayor trola que he escuchado en mi vida! No te importa que esa mujer pueda robarte lo que es tuyo?

Del Yiddish shikse, expresin despectiva para referirse a una mujer no judia. (N. de T.)

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No! Lo que me importa es que mi propia madre no se lo piense dos veces antes de interrumpir mi vida sin ningn motivo y me manipule para que venga aqu! T no lo entiendes. No, no lo entiendo. Si todava quieres a pap, entonces corta el rollo melodramtico y dselo. Mitzi elev la nariz al cielo con orgullo. Yo no puedo vivir con ese hombre. Pues entonces no lo hagas! Mantened residencias separadas y reunios cuando queris follar. Haced lo que os de la gana, pero a m djame fuera de todo este lo. Mitzi apoy la espalda en el cabezal de mimbre blanco. Ests enfadada. Te equivocaste de profesin, madre. Deberas haber sido neurocirujana. Mitzi entrecerr los ojos. Quin contest el telfono esta maana? Marcus. Delilah comenz a sentir claustrofobia. Oye, me tengo que ir. Un minuto. Le cogi la mano antes de levantarse de la cama. Cmo est ese adorable y rubio novio tuyo? Qu? Mir a su madre con cara de confusin, pensando Jason no es rubio, pero enseguida se dio cuenta de que su madre se refera a Eric. Est muy bien le contest de forma distrada. Haces cara de cansada. Estuve despierta toda la noche teniendo relaciones sexuales. No seas grosera, Delilah.

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Ah, vale, t s me puedes contar de Lance o Bruce o como se llame el tipo con el que ests saliendo para divertirte... Se llama Bruce, gracias, y para tu informacin, me ha dejado por Myra Taiman... ... pero cuando te lo cuento yo en el contexto de una relacin de verdad, entonces es una grosera. Mitzi sacudi un dedo bajo las narices de Delilah en seal de advertencia. Los hombres no compran la vaca cuando pueden conseguir la leche gratis. Acurdate de eso, Leelee. Cita textual de la experta Mitzi. Cmo podra olvidarlo? Se puso de pie. No te vas en serio, verdad? pregunt Mitzi alarmada. Claro que me voy en serio. Cogi a Delilah del brazo con las dos manos. No creo que me pueda quedar sola ahora. Por favor. Lo siento, mam dijo Delilah soltndose el brazo de las manos de Mitzi. No tienes opcin. Y si vuelves a hacerme una mala pasada como sta, te juro que nunca ms te volver a hablar.

Mira con disimulo: ganado de primera a las diez. Jason se gir discretamente para mirar a las chicas a las que se refera Guillaume, su antiguo compaero de equipo. Aunque los desplazamientos en autocar eran un coazo, Jason estaba encantado de volver a Minneapolis, ahora como jugador de los Blades. Su nuevo equipo no slo haba machacado a los Mosquitos en la pista ganando el partido por cuatro goles a dos, sino que el viaje le haba dado la oportunidad de ver y salir con su viejo amigo. Estaban sentados a una mesa en Harvey's, donde acostumbraban a reunirse los Mosquitos. El lugar estaba lleno de seguidoras y en otros tiempos Jason no habra dudado en invitar a las

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dos mujeres por las que Guillaume estaba babeando, pero ahora era diferente. Volvi a su posicin inicial delante de su amigo, a quien conoca desde que ambos estaban en categora infantil. Estn bien. Bien? Guillaume tena los ojos como platos. Estn buensimas, to. Jason se encogi de hombros. No me interesa. Se te ha quebrado el pito? No. Bebi un sorbo de cerveza. Es que estoy ms o menos saliendo con alguien le confes. Guillaume puso cara de horrorizado. Ests loco? Acabas de llegar all! Por qu te ests atando? Era una buena pregunta, pero Jason haba estado tratando de no formulrsela. Despus de haber hecho el amor con Delilah se haba sentido en la gloria. Todo iba encajando: su carrera, su vida personal... se senta invencible. Pero entonces vino el comentario de ella sobre su preferencia por quedarse en casa con los perros y de pronto las cosas empezaron a perder su emocin. Seguramente no lo habra dicho en serio, no? Haba ido a la exhibicin canina con l, as que estaba claro que poda salir cuando quisiera. Estaba a punto de admitir sus dudas ante Guillaume cuando la imagen de Delilah despertndose apareci en su mente. Lo invadi una sensacin clida de ternura casi bordeando el sentimentalismo ms pegajoso. Ya encontraran una solucin, seguro. Jason se acab su Stella Artois y pidi otra. Es especial le dijo a Guillaume. A qu se dedica? Es adiestradora de perros. 172

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Guillaume se qued impresionado. Y ha logrado adiestrar a Stan? Oh, s. De pronto se encontr preguntndose qu estaran haciendo los dos. Stan probablemente estara durmiendo, o intentando una y otra vez subirse al sof. En cuanto a Delilah, le haba dejado un par de mensajes para averiguar qu haba pasado con su madre, pero todava no le haba contestado. Estaba preocupado, no le gustaba la idea de que ella tuviera que enfrentarse a la crisis sola. Cmo es? le pregunt Guillaume. Como un ngel, pens Jason, aunque no lo dijo. Muy guapa, menudita. Tienes una foto? le pregunt Guillaume, mientras con la vista segua a las mujeres objeto de su comentario. Jason neg con la cabeza. No, todava no. En cuanto regresara a Nueva York, sa sera una prioridad. Se acababa de comprar la cmara digital ms cara que haba encontrado. Buen cuerpo? sigui Guillaume con el interrogatorio. Sensacional. No saba por qu, pero por primera vez en la vida le pareci una indiscrecin hablar as de una chica. Tal vez fuera porque saba que Delilah se sentira molesta si supiera que era objeto de una conversacin as, o porque era la primera mujer con la que sala por la cual senta algo tan fuerte. Fuera lo que fuera, no tena inters en discutir los atributos fsicos de Delilah como si fuera una ternera que estuvieran valorando para su compra. Guillaume asinti pensativamente. Me gustara conocerla. La conocers, no temas, la prxima vez que los Mosquitos vayan a Nueva York a que los zumbemos nuevamente. Consult el reloj y se puso de pie de un salto. Mierda, ser mejor que me vaya si no quiero romper el toque de queda.

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Cuando ya se iba, vio a otros tres viejos compaeros de equipo que se dirigan a su mesa. Volvi a consultar el reloj. A la mierda. Probablemente todava tendra tiempo de meterse otra birra entre pecho y espalda si se daba prisa. Quin sabe cundo volvera a tener la oportunidad de charlar un rato con sus viejos amigos? Les hizo seas para que se acercaran y pidi otra cerveza.

Llegas tarde. A Jason el corazn le dio un vuelco al or la voz de Ty retumbar en el vestbulo del hotel. Pasaban veinticinco minutos de la medianoche. No crea que el capullo fuera a darle la vara por medio horita de nada. Se detuvo, esperando la reprimenda que saba que vendra a continuacin. Una mirada a la cara del entrenador le bast para saber que la haba cagado. Ty echaba fuego por los ojos, que le brillaban como los de un animal salvaje. Cuando Ty tena aquella mirada, daba miedo. Dnde has estado, Mitchell? Jason se rasc nerviosamente detrs de la oreja. Pues, eh, tomando una cerveza con unos viejos amigos. Ya veo. Y esos viejos amigos juegan en el mejor equipo de hockey de la liga? No, entrenador. Pero t s, verdad? S. Ty se le acerc tanto que Jason poda sentirle el aliento: ola a menta. A qu hora es el toque de queda, Mitchell? A medianoche.

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Mira ese bonito Rolex que llevas y dime qu hora es. Jason mir su reloj. Pasan veintisiete minutos de la medianoche. Sabes decir la hora, estoy impresionado. Ty se frot la barbilla. A ver si sabes lo que estoy pensando ahora mismo. Jason luch contra un sentimiento de humillacin. Est pensando que soy estpido, o impulsivo, o ambas cosas. Ty asinti. Nada mal. Tal vez te puedas ganar la vida como vidente despus de que te echen del equipo. Se cruz de brazos, sacudiendo la cabeza. Qu coo voy a hacer contigo, Mitchell? Con todo el debido respeto, entrenador, slo llegu veinticinco minutos tarde. No fue un comentario adecuado. Si haba alguna remota posibilidad de clemencia en la actitud de Ty, la estupidez de Jason la haba hecho desaparecer. Trat de no mirar la vena que pulsaba con furia en la frente del entrenador. Qu te parece si te dejo en el banquillo durante veinticinco partidos? le propuso Ty. Te gustara? Jason mir para otro lado. No. Por qu no? Slo son veinticinco partidos. Ya entiendo lo que quiere decir, entrenador. No estoy muy seguro de que lo entiendas. Estaba tan cerca de Jason que las narices casi se tocaban. Las reglas se establecen por una razn. A diferencia de lo que ests pensando, no me las saco del culo para hacerte la vida ms difcil. Cuando impongo una regla es para asegurar el mximo rendimiento de mis jugadores. Y cuando mis jugadores respetan mis reglas, eso me dice dos cosas: primero, que saben quin manda, y segundo, que estn 175

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dispuestos a hacer lo que haga falta para ganar. No estoy seguro de que te importe un carajo ni una cosa ni la otra. Yo... No me interrumpas cuando estoy hablando, Mitchell! Perdn dijo Jason, vencido. Como soy un buen tipo, slo te voy a poner una multa de mil dlares. Si vuelves a desafiar el toque de queda, te costar el doble. Cgala una tercera vez y chupars banquillo hasta Navidad. Queda claro? La voz de Jason son forzada. Completamente, entrenador. Muy bien. Ty dio un paso hacia atrs. Ahora mueve el culo y sube a tu habitacin.

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Eh! Cmo estn mis dos... seres preferidos? Delilah sonri cuando Jason cruz el umbral de su apartamento para darle un largo beso antes de agacharse para acariciar a Stanley. Est bien? pregunt Jason con cara de preocupacin despus de mirarlo a los ojos. Parece un poco triste. No ha estado muy fino. Pasa, sintate y hablemos. Jason se dirigi al sof mientras Delilah colgaba la chaqueta y retiraba la maleta de la puerta. No ms llamadas de urgencia de tu madre, espero. Siento mucho todo eso le contest Delilah al tiempo que se sentaba a su lado. Va todo bien? se interes Delilah suspir. S, todo bien. Mi madre es una melodramtica. Vio en diario el anuncio del compromiso matrimonial de mi padre y vinieron todos los males. Aparentemente, no poda explicrselo Marcus por telfono, tuve que salir corriendo a su casa para ver espectculo entero. el le a el

Jason sonri solidariamente pensando en las locuras que podan llegar a hacer los padres. Y a Stanley qu le pasa? Le has estado dando otra clase de comida para perros? No. Otra clase de premio? Me parece que no dijo Jason con cara inexpresiva. 177

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A Delilah no le gustaba tener que hacer la pregunta siguiente, porque saba que la respuesta podra ser incmoda, pero no tena ms remedio. Le has dado sobras de comida? La rapidez con la que Jason desvi la mirada le dio la respuesta que buscaba. A veces. Jason! No debes hacer eso? Qu le has dado? Jason se sinti culpable al mirar a Stanley. Yo qu s. Cheetos, me parece. Un quedaba en la nevera. trozo de pizza que

Los Cheetos explicaran los vmitos anaranjados. Tambin ha hecho deposiciones muy sueltas. Le dabas sobras cuando vivais en Minnesota? A veces contest Jason en voz baja. Y se pona enfermo? A veces. Delilah no lo poda creer. Y por qu no me lo habas dicho antes? Porque no pens que tuviera importancia. Pues tiene mucha importancia. Stan no es el nico perro que se queda aqu cuando t ests de viaje. Al principio no saba lo que pasaba, tuve miedo de que hubiera cogido algn virus y que contagiara a los dems. No tiene ningn virus. sa no es la cuestin le contest Delilah con dureza. La actitud de Jason la molestaba, pero sobre todo la sorprenda. Primero se mostr muy preocupado por Stan y ahora se pona a la defensiva. Estaba claro que no le gustaba que lo rieran. 178

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Podemos empezar de nuevo? le pidi Jason. Acabo de llegar y parece que nos hubiramos levantado con el pie izquierdo. Tienes razn. Jason le cogi la mano y le bes ligeramente los nudillos. De verdad me echaste de menos? De verdad. Yo tambin te ech de menos. Hundi la nariz en su pelo . Hueles muy bien. Es el champ, se llama Mane'n Tail. Eso no es para caballos? pregunt Jason retirando la cabeza. La gente tambin puede usarlo entusiasmada. Deja el cabello muy brillante. le explic ella

Ya veo. Le miraba detenidamente la cabeza. Ahora no me digas que usas Big Balm como crema humecante, o tendr que replantearme toda esta relacin Me sorprende que sepas siquiera lo que es Big Balm. Me cri en una granja, lo recuerdas? Puedo sentir el olor de Big Balm hasta en sueos. Mir a Stanley, que estaba durmiendo tranquilamente. Ahora est bien, no? S, esta vez s. Se inclin hacia adelante y cogi una hoja de papel que haba sobre la mesa de centro, fea pero muy moderna, que Marcus le haba comprado en un remate. Encontr esta dieta para Stanley y creo que deberas seguirla. Jason estudi el papel. Complementos vitamnicos... algas... carne cruda... ame cocido... parece un poco complicado, Delilah. . Al principio lo es, pero cuando coges la rutina es bastante fcil. Jason no pareca muy convencido. 179

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Esto es lo que le das a tus perros? Delilah asinti con la cabeza. Teniendo tres perros, debe costarte una pequea fortuna. Ellos lo valen. Stan tambin, pero no entiendo por qu no puedo seguir dndole su comida habitual y simplemente eliminar las sobras de la mesa. Delilah dud antes de hablar. No le gusta el pienso que le das. Tiene un sabor malsimo. No me digas que comes alimentos para perros! dijo Jason alarmado. Por supuesto que no! Delilah volvi a dudar. Se lo dijo a Marcus. Jason puso cara de no entender. Quin se lo dijo a Marcus? Stanley le dijo a Marcus que no le gusta el pienso que le das. Lo siento, podras repetir eso, por favor? Ya s que suena raro, pero Marcus puede leer la mente de los animales. Le hablan, y Stan le dijo que odiaba esa comida. Tampoco le gustan los premios de hgado, pero en cambio s le gustan esos pequeos bagels para perros que le compras. Vale, Delilah, mira... Se frot la frente como si quisiera quitarse un dolor de cabeza. No estoy seguro de poder seguir una conversacin como sta ahora mismo. Podramos dejarla correr? Claro, pero promteme al menos que probars la dieta para Stanley. Te lo prometo, pero ahora ven aqu. La atrajo a su lado. Quiero pedirte dos cosas. 180

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Delilah se recost contra l. Tena cara de cansado, estaba un poco ojeroso y una incipiente barba le oscureca la barbilla. Nmero uno dijo Jason, plantndole un beso en la parte superior de la cabeza. Puedo quedarme aqu esta noche? Delilah sinti una oleada de placer. Pues claro. No haba querido hacerse ilusiones en ese aspecto. Tena miedo que si lo esperaba y luego l quera irse a su casa con Stanley, se sentira menospreciada. Que l quisiera quedarse a pasar la noche con ella deca mucho. Nmero dos: qu tienes que hacer el mircoles por la noche? Que yo sepa, nada le contest con cautela. Genial. Quiero que vengas al partido que tengo y luego nos iremos a tomar algo con unos amigos. A Delilah le empez a temblar el pulso. Ah... suena... divertido. Lo ser, te lo prometo. Ya lo s, lo que pasa es que no se me da muy bien estar con gente, quiero decir con grupos, sabes, yo... Jason la hizo callar con un beso y luego le sonri con picarda. Le pedir a todos que se pongan un collar de perro, qu te parece? Eso no tiene ninguna gracia. No tienes nada que temer, Delilah, es slo un trago. Vale. Saba que sus expectativas eran razonables, que eso era lo que hacan las parejas, conocer a los amigos mutuos. Y qu si la nica gente que actualmente haba en su vida era un par de dueos de perros que estaban locos como cabras y un bailarn frustrado que hablaba con los canes? Eso no quera decir que los amigos de l fueran raros. Lo ms probable es que fueran refrescantemente normales; de hecho, tan normales que pensaran 181

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que la rara era ella. Dara cualquier cosa por no tener que ir, pero saba que no estaba bien. Tal vez todava le quedara una salida. No s nada de hockey. No te preocupes. Se estara cansando de repetir siempre lo mismo? De darle la mano para infundirle seguridad antes de que se rompiera en un milln de trozos irracionales? Lo mir, pero la cara de Jason no denotaba una preocupacin especial. Entonces dime cundo y dnde se oy decir con una voz sorprendentemente convencida. Los brazos comenzaban a picarle, como si le estuviera saliendo un sarpullido, pero quera hacer feliz a Jason y por eso haba aceptado ir al partido.

Mientras iba caminando por la calle con Brandi, quien no paraba de referirse a s misma como su mamiastra, Delilah pensaba cmo vengarse de su padre. Llevaba semanas persiguindola para que fuera de compras con Brandi, insistiendo en que era importante que vosotras, chicas, os conozcis mejor. As que aqu estaba, ayudando a Brandi con los muchos paquetes que llevaba, despus de una agotadora maana recorriendo tienda tras tienda. Haban ido de compras al lado este, luego al lado oeste e incluso se haban atrevido a entrar en el atestado infierno del centro de la ciudad. Brandi compr lencera, varios jersis muy ajustados con grandes escotes, cinco pares de zapatos y un par de esposas forradas en piel que Delilah prefera no pensar para qu seran. Ella haba comprado una correa nueva para Shiloh. Ay, esto ha sido tan divertido! exclam Brandi con su voz chillona. Delilah se imagin a todos los perros en muchas millas a la redonda tapndose las orejas y aullando. Ella misma tena ganas de aullar, pero de aburrimiento. Este barrio es encantadorcoment Brandi, pero no te da miedo vivir en la ciudad? 182

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Vale, ya te entiendo. La bolsa cargada de zapatos que llevaba colgada del hombro comenzaba a resbalarse y se detuvo para colocarla mejor. Pero todas esas cosas tambin pueden suceder en Long Island, no? Pero hay ms posibilidades de que sucedan aqu insisti Brandi. No he visto ni un solo spalon. Es verdad, pero tampoco tenemos caferantes y, sin embargo, sobrevivimos. Acababan de doblar la esquina donde viva Delilah cuando se encontraron con Eric. Hola, Delilah salud amablemente. Delilah se dio cuenta enseguida de la forma en que Eric miraba a Brandi, sobre todo su impresionante delantera y diminuto culito. No me vas a presentar a tu amiga? Le dedic una sonrisa que habra podido borrar las manchas de un leopardo. Eric, te presento a la prometida de mi padre, Brandi. Brandi, ste es mi amigo Eric. Eric la salud inclinando ligeramente la cabeza. Encantado, sin duda. Qu galante! Brandi qued impresionada. No es galante? S, mucho le contest Delilah fulminando a Eric con la mirada. El hombro comenzaba a dolerle y dej caer la bolsa de los zapatos a la acera. Apuesto a que eres modelo le dijo Eric a Brandi. S, exacto! Brandi estaba emocionada. Tal vez me has visto? En los anuncios del Rey de los Colchones? Yo soy la chica que se despereza en la cama, vestida de ngel, y dice Ooooh, esta cama es como el cielo. Eric la volvi a repasar con la mirada. Me parece que lo he visto, s. Tenemos que irnos dijo Delilah framente. 183

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Qu prisa tenis? dijo Eric, guindole un ojo a Brandi como si ambos compartieran un secreto. Ella se tap la boca con la mano, soltando risitas infantiles. A que no adivinas cmo me gano la vida? le pregunt a Brandi. Ella pestae repetidas veces. T tambin eres modelo? Estoy seguro de que podra haberlo sido dijo Eric con arrogancia, pero no, soy jugador profesional de hockey. Brandi estaba impresionada. De verdad? Juego en el equipo de Nueva Jersey. De pronto pareci recordar que Delilah tambin estaba all. Esta noche juego contra Jason. Lo s, yo voy a ir al partido. No me digas. Puso cara de intrigado. Despus tendrs que decirme qu te ha parecido. Brandi suspir. Me encantara ir a un partido de hockey alguna vez. Le cogi una mano a Delilah y se la apret con fuerza. Tal vez podra ir contigo? Esta noche? Esta noche vas a ir a cenar con mi padre, te acuerdas? le record Delilah con toda frialdad. Brandi dej caer la mano. Oh. Claro. Todava quedan muchos partidos esta temporada le asegur Eric. Te puedo conseguir entradas gratis cuando quieras, slo tienes que avisarme. Me encantara ronrone Brandi. Eric sonri disimuladamente.

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Pens que te gustara. Tienes boli y papel? Podemos intercambiar nmeros de telfono y tal vez pueda arreglarlo para que puedas venir a un partido alguna vez. Mientras Brandi rebuscaba en su nuevo bolso Fendi, Delilah no saba si darle un beso a Eric o matarlo. Brandi encontr un trozo de papel y garabate algo antes de entregrselo a Eric. Aqu tienes el nmero de casa y tambin el del spalon. Eric arrug la nariz, confundido. El... No preguntes le aconsej Delilah. Muchas gracias le dijo Eric a Brandi mientras meta el trozo de papel en uno de los bolsillos traseros de sus tjanos. No tienes que estar en algn lado? le pregunt Delilah con toda intencin. Descansando para el partido de esta noche, tal vez? Pues la verdad es que s. Se inclin para darle un beso en la mejilla. Encantado de verte, Delilah. Y un verdadero placer conocerte, Brandi. Lo mismo digo contest ella casi sin aliento, observndolo mientras se alejaba. En cuanto hubo desaparecido, se dio la vuelta con cara de asombro y dijo: Uau! Uau, qu? Est, como te dira, tan bueno... ,i

Y t ests, cmo te dira, comprometida con mi padre. Ya lo s protest Brandi, pero todava puedo mirar. Mirar est bien acept Delilah, pero no toques. Si le haces dao a mi padre...

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Yo nunca le hara dao a mi Sy insisti Brandi con cara de ofendida, cosa que Delilah tom como buena seal. Nunca de los jamases. Delilah volvi a cargarse la bolsa de los zapatos al hombro. Me alegro, ms vale as.

Qu brbaro, Eric est imparable esta noche. Jason gru en respuesta al comentario de Thad Meyers, observando cmo Eric interceda otro pase cruzado y echaba a perder un avance de los Blades. El primer tiempo ya casi haba acabado y Eric segua jugando como un poseso. Los hermanos todava no se haban encontrado en la pista, pero sabiendo que a Ty le gustaba hacer cambios para generar chispas, Jason no tena duda de que se encontraran. Haba visto a Delilah brevemente en la Sala Verde antes del partido y pareca abrumada. Le haba sonredo y haba saludado educadamente a todas las personas que le haba presentado, pero estaba petrificada. Se haba ocupado de que se sentara al lado de Kelly, la esposa de Barry Fontaine, y esperaba que todo saliera bien. Mitchell, sal en lugar de Webster! ladr Ty. Tully Webster lleg rpidamente a sentarse en el banquillo y Jason salt a la pista para dirigirse a la banda izquierda de los Blades. Eric estaba en la pista. Los Blades lanzaron el disco a una esquina de los Jersey y Jason sali a buscarlo. Eric y l llegaron a la esquina al mismo tiempo. Me han dicho que Delilah est aqu dijo Eric jadeando mientras luchaba denodadamente por el disco que Jason mantena fuera de su alcance empujndolo contra el borde de la pista. Espera que vea lo nenaza que eres. Chpamela le contest Jason, enviando el disco hacia Duncan Connors, pero el central lo golpe demasiado abierto. El pblico lanz un gran quejido.

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En la mitad del segundo perodo segua el empate a cero. Jason choc contra Eric y lo arrincon en una esquina. Y ahora quin es la nenaza, eh? le susurr al odo. Al menos yo tengo novia. Hubo un nuevo saque y fue favorable a Nueva York. Un tiro de Duncan Connors rebot fuera de la portera y qued al lado de Jason cerca del borde de la pista. Cuando se dispona a golpear el disco, perdi el equilibrio debido a un codazo en el lado. Era Eric. Eres ms tonto que un zurullo dijo Eric para pincharlo mientras se haca con el disco y lo enviaba al centro de la pista. Furioso, Jason hizo estrellar a Eric de cabeza contra la valla. Son el silbato. Nmero quince, Nueva York, dos minutos por juego violento! grit el arbitro. Jason no sala de su asombro. No me jodas, hombre! le respondi Jason. l me peg un codazo! El arbitro lo fulmin con la mirada. Jason se dio por enterado y se dirigi al banquillo de las penalizaciones. Se preguntaba qu estara pensando Delilah de todo esto, incluso si se dara cuenta de que Eric y l estaban batallando uno contra otro. Una vez cumplida la penalizacin, Jason se dirigi al banquillo de los Blades, donde el capitn de su equipo lo esperaba echando fuego por los ojos. Ignora a tu maldito hermano le orden Michael. Est tratando de sacarte de juicio. De nuevo en la pista, ambos se encontraron cerca de la lnea azul de los de Nueva York. Delilah me ofreci mamrmela cuando volvamos de lo de su madre lo pinch Eric, subindole tanto el casco por detrs que la parte frontal le tapaba los ojos. Ignralo, pens Jason mientras regresaba al banquillo, pero su furia iba en aumento. Los Blades marcaron cuando estaban temporalmente en superioridad numrica al final del segundo perodo y se fueron 187

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ganando 1 a 0 a los vestuarios. Los Jersey, liderados por Eric, salieron al tercer perodo con toda su fuerza, pero a pesar de todo, no pudieron marcarle un gol a David Hewson. Hacia la mitad del perodo, los Blades volvieron a marcar en un contraataque y quedaron 2 a 0 cuando faltaban unos doce minutos de juego para finalizar el partido. Cuando faltaban ocho minutos, Ty orden que el grupo de Jason volviera a salir a la pista para un saque en el centro. Los Blades consiguieron el control y enviaron el disco en profundidad. Jason sali como una exhalacin detrs de l. Apenas lo haba tocado con el palo cuando Eric lo empuj desde atrs y lo estamp contra las vallas. Delilah dice que eres muy malo en la cama le dijo al tiempo que el arbitro haca sonar su silbato. Vete a la mierda! grit Jason, enganchando a Eric con el palo entre las piernas para que no pudiera patinar. Antes de que los jueces de lnea pudieran interponerse, los dos hermanos comenzaron a enfrentarse en crculos y a tirar los guantes al suelo. Te molesta que a m se me ponga dura y a ti no? Dice Delilah... Paf! Paf! Jason le peg dos golpes secos y cortos antes de que Eric pudiera acabar la pulla. Jadeando, fue a pegarle otra vez y se dio cuenta de que se senta exhausto. Eric lo cogi por la camiseta y le conect un izquierdazo corto en la barbilla. Ambos se cogieron por las hombreras para evitar as otro golpe del contrario. Jason baj la vista y vio sangre sobre la pista de hielo. Bien pens, lo he lastimado. El pblico ruga y Jason se sinti como un gladiador en la arena. Me muero de ganas de probar qu sabor tiene le murmur Eric al odo. Jason se revolvi con un rugido, tir a su hermano al suelo y luego le salt encima. En ese momento los dos jueces de lnea se interpusieron y los separaron. Se oa claramente el ruido que hacan los palos de hockey que los jugadores de ambos equipos golpeaban contra las vallas para expresar su apoyo. Buena pelea, chicos, pero ahora fuera de la pista, los dos orden uno de los jueces. El pblico aplaudi cuando Jason se quit al

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juez de encima y sali zumbando ha-cia los vestuarios. Fue entonces cuando se dio cuenta de que parte de la sangre era suya.

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Captulo 14

No jugars en el prximo partido. Jason retir el hielo que se estaba aplicando sobre los puntos y se qued mirando a Ty, quien acababa de llamarlo a su despacho. Como todos sus compaeros de juego le haban estado palmeando el hombro por no pasarle ni una a Eric, Jason pensaba que el entrenador iba a hacer lo mismo. Sintate, Jason. Hizo lo que Ty le peda, esforzndose por no poner cara de pasmado. Se haba dejado la piel en la pista y cuando las cosas se pusieron feas, demostr que nadie poda manipularlo, ni siquiera su hermano. Entonces, por qu lo castigaban? Has jugado bastante bien esta noche comenz diciendo Ty mientras tiraba una pelotita de basquetbol a la pequea canasta colocada en un rincn. Gracias. Pero me habra ido bien poder contar contigo en el tercer perodo. Jason no supo qu contestar. Haban ganado, no? Qu importaba lo dems? Lo que has hecho esta noche es peligroso continu Ty. No entiendo. Te lo tomaste como algo personal, pero esto es un equipo, recuerdas? Dejaste que tu hermano te llevara por donde l quera. Jason se derrumb en el asiento, vencido. Ty tena razn. Eric se le haba subido a las barbas a propsito para hacerle perder la paciencia y lo haba conseguido. Era tan obvio que Jason se sinti mortificado.

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No me importa si tu hermano mat a tu poni o se est tirando a tu novia. Cuando ests en la pista, slo hay una cosa que importa: hacer lo que tenemos que hacer para ganar. Tu actitud en realidad nos perjudic, porque interrumpi la concentracin del equipo. Jason se rebull en el asiento con frustracin. A m me ensearon a no tragar mierda. Y eso es admirable, pero mientras no tengas mi consentimiento, manten los guantes puestos. Ya veo lo que quiere decir refunfu Jason, pero no entiendo por qu no me deja jugar el prximo partido. Porque soy un capullo le contest Ty muy suelto. Te parece? No. Entonces dime t por qu. Jason frunci el ceo. Se estaba cansando de contestar las preguntas retricas del entrenador. Porque quiere darme una leccin recit con voz aburrida. Bingo. Jason se puso tenso cuando Ty le hizo rebotar la pelota Nerf en la cabeza. Quiero que te sientes en el banquillo y mires jugar a tus compaeros, que veas que todos ponen al equipo en primer lugar. Jason no se pudo aguantar ms. Es que me meti un lanzazo, entrenador! Y si no fuera tu hermano, entonces tal vez, y repito, tal vez, podras haber tenido razn en devolverle el golpe. Pero l te conoce, Jason. Hizo bailar la pelotita en su dedo ndice. Sabe qu botones debe apretar y t reaccionaste como l quera. T crees que eso est bien? No musit Jason.

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Ya te lo he dicho otras veces: eres un buen jugador de hockey, Mitchell, incluso podras llegar a ser muy bueno, pero mientras no domines tu impulsividad, ninguno de nosotros lo averiguar.

Venga, vamonos de aqu. El mal humor de Jason la sorprendi. Haba hecho lo que le haba dicho y lo haba esperado pacientemente en la Sala Verde despus del partido. Todava estaba tratando de procesar el partido en s; como nunca haba visto uno, le haba llamado la atencin la rapidez de las aciones. Apenas poda seguirlas, pero se senta estpida preguntndole a Kelly Fontaine o a cualquiera de las dems novias o esposas de jugadores qu era lo que estaba pasando. Pareca que todas lo saban, a veces aplaudiendo determinadas acciones o abucheando otras. Para ella era como si estuvieran hablando en una lengua extraa. Antes del partido haban sido amables con ella. Estaba bastante segura de no haber quedado como una completa idiota cuando le preguntaron a qu se dedicaba, porque enseguida comenzaron a consultarla sobre sus propios perros. Delilah les contest gustosa, porque as evitaba tener que hablar sobre s misma. Haba mantenido los ojos pegados a Jason cada vez que estaba en la pista. Le pareca mentira que pudiera patinar a tanta velocidad, pareca como si estuviera volando. Tampoco se poda creer que fuera tan duro. Cada vez que golpeaba a alguien o lo golpeaban a l, el corazn se le paraba. Racionalmente, saba que eso formabanparte del partido, pero emocionalmente era difcil de mirar. La forma en que Eric y l se haban buscado le resultaba particularmente inquietante, sobre todo porque el pblico a su alrededor pareca disfrutar de que se atizaran sin piedad. Delilah no lo entenda. Cuando ninguno de los dos apareci para la ltima mitad del tercer perodo, se preocup. Sinti alivio cuando Jason finalmente se asom a la Sala Verde, aunque los puntos que llevaba en la barbilla la asustaron un poco.

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Ests bien? le pregunt. Intent tocarle la cara, pero Jason se tir hacia atrs. Estoy bien. El partido result interesante coment, por decir algo. Jason resopl. Seguro. Kelly Fontaine me pareci agradable continu Delilah, pero Jason se encogi de hombros como si no le importara. Sorprendida, Delilah recogi su abrigo. Adonde vamos? le pregunt en un tono que esperaba le infundiera nimos. A casa. Pero yo pensaba... He cambiado de idea. Estoy cansado y t probablemente te pasaras la noche ah sentada sin decir palabra as que, para qu? El aire se enrareci. Delilah cogi su bolso, evitando deliberadamente los ojos de Jason. Ya haba visto esa pelcula y los actores eran sus padres. Tena un ttulo muy largo, se llamaba Estoy enfadado por algo que me ha sucedido a m, as que la pagar contigo. Te har sentir mal para sentirme yo mejor. Delilah odiaba esa pelcula. Si ella fuera su madre, le contestara con un agravio y se ira dando un portazo, pero no lo era, as que simplemente mantuvo la cabeza baja con la intencin de llegar a casa sin causar ms ira.

Al da siguiente, en la zona del parque para perros, Delilah le relat a Marcus la escena de la noche anterior. A la salida del Met Gar, cogieron un taxi para volver a casa e hicieron todo el trayecto en silencio. Cuando Delilah se arm de valor y le dijo a Jason que pensaba que era mejor que l se fuera a su propia casa aquella

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noche, l no protest. Es verdad que la haba besado al despedirse, pero haba sido un beso rutinario. Ahora estaba preocupada. Qu es lo que me ests preguntando exactamente? quiso saber Marcus, con un ojo puesto en Quigley, a quien ltimamente le haba dado por juguetear con un gran dans cuatro veces ms grande. Crees que me odia? le pregunt patticamente. No, creo que tuvo una mala noche y la tom contigo. Llmalo y pregntale, vers cmo te pide perdn. Y si no lo hace, entonces s tendrs algo de lo que preocuparte, pero ahora no. No hagas una montaa de un grano de arena. Es que no me gusta cmo me hizo sentir, era como un dj vu desagradable, me encerr completamente. Por nonacentsima vez, vosotros dos no sois Sy y Mitzi. A Dios gracias. De pronto se puso de pie. Perdone dijo dirigindose a una chica joven que estaba hablando por su telfono mvil y cuyo doberman estaba intentando montar a Daisy, una cocker spaniel ya mayor a quien Marcus sacaba a pasear, pero en este lugar no permitimos que los perros se monten, especialmente si es antes de las diez de la maana. La chica lo mir con cara rara pero sac a su perro de encima de Daisy. Muchachita estpida rezong Marcus en voz baja mientras volva a sentarse. Rompi un trozo de su magdalena y se lo pas a Delilah. No me lo has contado todo. Qu? El sexo le aclar Marcus casi gritndole a la cara. Cmo es Jason en la cama? Delilah se sonroj. Muy bueno. Realmente bueno o un bueno tipo cualquier cosa es mejor que mi ltimo novio, que pegaba cinco empujones y ya estaba? Realmente bueno contest Delilah medio ahogada.

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Mazel tov. Te lo mereces. Marcus lami las migas de magdalena que tena pegadas a los dedos. Yo tambin tengo buenas noticias. Ah, s? dijo Delilah con sbito inters. Marcus pareca que iba a reventar. Te acuerdas que te dije que me haba presentado a una prueba para aquel musical nuevo basado en la vida de doctor Phil llamado My Mustache, My Self Sii contest nerviosismo. Pues me han aceptado! Ambos se fundieron en un abrazo. Eso es genial! dijo en una voz tan aguda y fuerte que Sherman, Shiloh y Belle vinieron corriendo a ver qu le pasaba. Tranquilos, chicos les asegur mientras los acariciaba. Mami slo est emocionada. Le apret el brazo a Marcus. Estoy muy orgullosa de ti, en serio. Tal vez no lo estars tanto cuando escuches lo que te tengo que decir ahora. Sonri intranquilo. Los ensayos comienzan esta semana, Lilah, y son intensivos, porque quieren estrenar antes de Navidad. No podr seguir ayudndote. Delilah siempre haba sabido que este momento llegara, pero ahora que haba sucedido, se dio cuenta de que no estaba preparada para la tristeza que la invadi. Me sabe mal dejarte tirada as... Detuvo las excusas de Marcus con un gesto de la mano. No quiero que lo digas. Hace aos que esperas tu oportunidad. Ya me apaar. Mentalmente estaba recomponiendo el da, tratando de pensar cmo podra hacer dos turnos. Sera difcil, pero no imposible. Lo ms difcil sera encontrar un sustituto apropiado. A diferencia de algunos servicios de paseo de perros, Delilah no estaba dispuesta a contratar a cualquiera. A quien quisiera trabajar para ella tendran 195 Delilah juntando las manos con

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que gustarle mucho los animales. Encontrar a Marcus le haba llevado meses e incontables entrevistas, por lo que estaba segura de que le pasara lo mismo cuando tuviera que encontrar a su sucesor. Los ojos de Marcus estaban mirada a media distancia. hmedos mientras fijaba la

sta podra ser mi gran oportunidad, Lilah. S, podra asinti ella en un suspiro. Estaba muy orgullosa de l, porque se haba esforzado mucho y nunca haba perdido la esperanza. Finalmente reciba su recompensa. Este espectculo va a ser un gran xito sigui diciendo Marcus como en un trance. Sabes cmo lo s? Delilah se prepar para escuchar el ltimo comunicado canino de su amigo. El pequeo Cha-Cha se me apareci en sueos, sabes de quin te hablo, el Cha-Cha de Ginny, que se muri en agosto? S quin es Cha-Cha, Marcus. Pues llevaba puesto un enorme sombrero gris y alrededor suyo haba una luz azul. Salt a mi falda y me dijo: Preprate para que todos tus sueos se conviertan en realidad, compadre. Pues as es como lo s. Ojal Cha-Cha se me apareciera a m coment Delilah medio en broma. No necesitas a Cha-Cha la amonest Marcus. Lo que necesitas es un exorcismo para eliminar a todos esos fantasmas de tu niez. Y tambin necesitas cantarle la caa a ese novio tuyo. Ya lo s, pero me pone nerviosa. Entonces qudate como ests, chica. Yo ya estoy harto de tus dudas.

Quiero hablar contigo. Temblaba tanto al acercarse a Jason que tuvo que meter los puos en los bolsillos de su abrigo. Se haba pasado todo el da y toda 196

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la noche pensando en las palabras de Marcus y haba llegado a la conclusin de que tena razn. Tena que hablar con Jason y poner en claro lo mal que se haba portado con ella despus del partido de hockey. Tena que dejarle claro desde el principio que no poda tratarla as. Lo haba llamado y le haba pedido que se encontraran en Starbucks. No se quit el abrigo al sentarse en la silla frente a l. No se haba dado cuenta, pero el otoo se estaba convirtiendo en invierno rpidamente y en el aire haba rumores de una primera nevada antes del Da de Accin de Gracias. Delilah no haba podido entrar en calor en toda la maana. Con cara de no saber qu pensar, Jason le alcanz una taza de caf y Delilah se la llev a los labios. El delicioso brebaje y su aroma la calm mientras se preparaba para decir lo que llevaba horas ensayando. Oye, quiero pedirte perdn dijo Jason. Estaba enfadado por una cosa que pas despus del partido y la tom contigo. Eso estuvo mal. Delilah qued boquiabierta. Jason se inclin sobre la mesa, preocupado. Ests bien? S, muy bien contest Delilah, parpadeando rpidamente para no demostrar la agradable sorpresa de que Jason le hubiera ganado de mano. Era eso de lo que queras hablarme? Delilah asinti con la cabeza. Ya me lo pensaba dijo Jason lamentndose. En cuanto el taxi te dej en tu casa, pens: Pedazo de estpido, por qu has hecho eso?. No volver a suceder, te lo prometo. Delilah ahora tena calor y se quit el abrigo. Las disculpas de Jason le haban infundido confianza. Qu fue lo que pas despus del partido? quiso saber. Jason se toc los puntos distradamente. 197

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El entrenador no me dejar jugar el prximo partido. Dijo que tengo que aprender disciplina. Es tu hermano quien tiene que aprender disciplina contest ella airada. Ya le dir a mi entrenador que has dicho eso. Eric y t os hablis? Jason puso cara de perplejidad. Y por qu no habramos de hablarnos? Os hicisteis sangrar mutuamente, Jason! Forma parte del juego, Delilah le replic Jason sin darle importancia y bebiendo un sorbo de caf. No es nada personal. Delilah intent imaginarse una pelea a muerte con Marcus en el parque para perros y luego a ambos caminando juntos amistosamente como si no hubiera pasado nada, pero no lo consigui. As que estuve pensando dijo Jason sentndose ms recto y con los ojos brillantes. A Delilah le gustaba verlo entusiasmado por algo, porque todo l se animaba. Como no salimos a tomar algo con mis amigos la otra noche, qu te parece si vamos todos a cenar el viernes por la noche? Delilah sac su agenda electrnica de mano y la consult. No puedo. Tengo alojamiento para tres perros este fin de semana. Y el otro fin de semana? Delilah neg con la cabeza. Cuatro perros, dos de ellos cachorros. Delilah observ la mano de Jason apretar con fuerza su taza de caf. Marcus no te puede sustituir por una noche?

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Marcus ha renunciado. Le han dado un papel en un musical! Ah, muy bien, supongo. Juguete con la cucharilla que haba en la mesa de delante. Para l, quiero decir. Jason, tienes que entenderlo: yo dirijo mi propio negocio y no estoy en condiciones de rechazar trabajo. Mientras no encuentre a alguien que reemplace a Marcus, estar bsicamente atada a mi trabajo maanas, tardes y noches. Jason asinti como si comprendiera, pero su postura rgida lo desmenta. Cunto tiempo pasar antes de que reemplaces a Marcus? No lo s. No voy a contratar a cualquiera. Jason solt una risita corta. No quiero ofenderte, pero tan difcil puede ser encontrar a alguien que saque perros a pasear?

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Esto est chupado, pens Jason caminando por la calle Setenta y ocho oeste para ir a buscar a su primer perro delda. Es verdad que las instrucciones que Delilah le haba dado parecan ms complicadas que los planes para la invasin del da D, pero estaba seguro de que sabra seguirlas bien. Lleg a la primera direccin de la lista, un edificio neogtico que incluso tena grgolas y cabezas sonrientes de monjes mendicantes. All tena que recoger tres perros. Puedo ayudarle, seor? A Jason le sorprendi que el portero lo detuviera. Era un hombre enorme, con una papada que el propio Hitchcock envidiara. Durante un momento se sinti estpido; haba dado por hecho que simplemente entrara en el edificio y recogera los perros. Hola, soy Jason Mitchell y vengo a recoger a... consult su lista Quigley, Miranda y Luscious. El portero lo mir con ojos sospechosos. Dnde est Marcus? Ha conseguido un papel en un espectculo. Puede mostrarme alguna identificacin, por favor, seor? Molesto, Jason busc en su billetero y sac su permiso de conducir y una tarjeta de Delilah. El portero mir el permiso y luego a Jason. El permiso y luego otra vez a Jason. Su mirada estaba llena de sospecha cuando le devolvi el documento. Alguna razn especial para llevar un permiso de conducir de Minnesota? Forma parte de mi plan. Voy a secuestrar a todos los perros y vendrselos a Garrison Keillor, le contest Jason mentalmente.

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Acabo de trasladarme a vivir aqu desde Minnesota le explic en cambio pacientemente. Juego en los Blades de Nueva York. El portero suspir. Me temo que no sigo los deportes, seor. Jason elev los ojos al techo. En Nueva York, hasta los porteros eran unos credos. Soy jugador de hockey. Y saca perros a pasear porque...? Pero este tipo quin se crea que era? Colombo? Estoy ayudando a mi novia le dijo Jason tocando repetidamente la tarjeta de Delilah con un dedo. Delilah Gould? La propietaria de Bed & Biscuit? Conozco a la seorita Gould, seor. Conforme, le hizo seas a Jason para que pasara. Gracias. Mientras suba en el ascensor hasta el piso diecinueve, Jason volvi a consultar las instrucciones: El apartamenteo de Quigley es el que queda a la izquierda. No te olvides: tienes que acariciarlo cinco veces y decirle "Quigley, eres el mejor" antes de darle un bizcochito y colocarle la correa. Jason frunci el ceo mientras rebuscaba la llave en el bolsillo de su chaqueta para entrar en el apartamento. Abri la puerta y vio que el pequeo pug estaba all, sentado, esperando ansiosamente. Hola, chico. Se agach para ponerle la correa pero Quigley se hizo atrs, gruendo. Jason suspir con fuerza. Realmente me vas a obligar hacer esto, no?. Mir a su alrededor para asegurarse de que no lo vea nadie, acarici al perro con toda rapidez cinco veces y luego murmur: Eres el mejor. Sac un bizcochito del bolsillo y Quigley lo devor en un santiamn mientras Jason le colocaba la correa. Uno ya est, ahora faltan dos. Manteniendo a Quigley a la izquierda, tal como le haba dicho Delilah, baj hasta el piso once a recoger a Miranda, una setter irlandesa muy nerviosa. La encontrars dentro de una jaula a tu izquierda segn abras la puerta. 201

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Dale una pastilla de color rosa que encontrars en el manto de la chimenea antes de salir. Jason volvi a meterse las instrucciones en el bolsillo. Silbando despreocupadamente, Jason abri la puerta del apartamento de Miranda. Al verlo, la perra comenz a ladrar muy fuerte, apretndose contra un lado de la jaula. Mmm... Jason mir a Quigley. T qudate aqu. Lo solt de la correa, cogi una pastilla de la repisa y se dirigi a la jaula como si estuviera acechando ciervos. Cuanto ms se acercaba, ms fuerte ladraba Miranda. Tranquila, chica, no pasa nada la tranquiliz Jason. Abri la puerta de la jaula y Miranda sali disparada, resbalando en el suelo de teca y aullando. Esforzndose por recuperar el equilibrio, se alej de Jason con la mayor rapidez posible. Jason la persigui y finalmente la acorral en la cocina. A pesar de los desesperados e incesantes ladridos, logr sujetarle la cabeza y meterle la pastilla tan adentro como pudo, aguantndole el hocico cerrado como haca con Stan para que no la escupiera. Le acarici la cabeza. Ves? No era tan difcil.Le at la correa al collar y la llev otra vez al saln. Quigley haba desaparecido. Mierdadijo Jason. Yo... t qudate aqu. Dej caer la correa y sali al vestbulo, cerrando la puerta detrs de l. Miranda se puso a ladrar otra vez como loca. Jason se qued perplejo, no vea a Quigley por ningn lado. Volvi a entrar en el apartamento, donde Miranda estaba dando vueltas tratando de cogerse la cola. Nerviosa? Aquella perra estaba loca. Tranquila, chica quiso calmarla distradamente mientras se diriga hacia la cocina. Quigley no estaba all. Mir en los cuatro dormitorios. Tampoco. Por ltimo se atrevi a entrar en el bao. Quigley estaba dentro de la baera, temblando. Pero qu...?

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Estaba claro que Quigley no tena idea de cmo haba logrado meterse en la baera y que tampoco tena intenciones de volver a salir. Jason lo levant y lo llev al saln, donde Miranda haba vomitado la pildora rosa y segua tratando de cazarse la cola. Maldita sea! Abrumado, volvi a sacar las instrucciones de Delilah del bolsillo. Aunque estaban un poco arrugadas, igualmente pudo leer con toda claridad la parte que haba pasado por alto: Asegrate de darle un poco de agua despus de la pastilla!. Lo siento se disculp con Miranda antes de ir a la cocina por tercera vez, ahora para buscar papel con el que limpiar el vmito de la perra. No llevaba ni diez minutos en el puesto y ya lo haba hecho todo mal. Por suerte ni Quigley ni Miranda se podran chivar a Delilah. No tuvo ningn problema con Luscious, un pastor australiano, pero todava tena que recoger tres perros ms en otros dos edificios. Jason haba visto a Delilah llevar hasta doce perros a la vez, por lo que estaba seguro de que llevar a seis sera un paseo. Estaba muy equivocado. Un perro quera ir para un lado y otro para el opuesto. Uno se detena para hacer un pis y los otros seguan tirando. Delilah le haba dicho que todos obedecan las rdenes bsicas, pero todos parecan sordos cuando l se las daba. Tal vez no estaba usando el tono de voz adecuado, pero se senta un poco culpable gritando a perros que no eran suyos. Ms de una vez se tuvo que parar a desenredarlos y tambin a evitar que le enrollaran las correas en las piernas. Nunca se haba dado cuenta de que una media hora poda ser tan larga. Estaba a punto de acabar su primer turno cuando apareci Eric, con una copia del Post debajo de su brazo derecho y una taza de caf humeante en la mano izquierda. Naturalmente se detuvo para saborear la visin de Jason y sus desobedientes discpulos. Slo te falta un carro para ser otro Ben-Hur. Jason le ech una mirada fulminante. Por qu sera que Eric siempre apareca en los momentos ms inoportunos? Tena un sexto sentido de gemelo para estas cosas? O esos encuentros fortuitos seran simplemente una de las desventajas de vivir en el mismo barrio que un cretino? 203

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Qu, te diviertes? pregunt mientras le igualaba el paso. Es ms difcil de lo que parece. Jason mir a su hermano con el rabillo del ojo. Haban pasado tres das y todava tena moraduras en la cara despus de la pelea en la pista de hielo. Vaya cara de mierda que llevas. Me gustan tus puntos le replic Eric. Jason tir suavemente de la correa de Luscious para indicarle que no tirara tanto y funcion. Para el prximo partido me dejan en el banquillo gracias a ti, capullo. Eric ni se inmut. Oye, no me eches la culpa a m de tu falta de control. Toda esa mierda que dijiste sobre Delilah... Era para hacerte enfadar y funcion. La boca de Eric se torci en un gesto de burla. Eres un objetivo fcil. Slo cuando se trata de mi novia. Y hablando de ella dijo Eric cubran la acera, est enferma? indicando los perros que

No, su ayudante renunci y he pensado que si me encargo yo un rato, le ser ms fcil encontrar un sustituto. Jason frunci el ceo. No quiere ir a ningn lado cuando tiene perros alojados, cosa que aparentemente pasa casi todos los fines de semana. Eric se encogi de hombros imperceptiblemente. Yo podra sustituirla durante un par de horas si me deja. Seguro? Seguro, por qu no? No debe de ser muy difcil cuidar perros. Famosas ltimas palabras. Jason se qued mirando a su hermano con ojos sospechosos. Por qu eres tan amable de pronto? 204

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Soy amable contigo todo el rato, idiota. Jason solt una risita sardnica. Lo soy! exclam Eric indignado. Quin te salv el culo con la madre de Delilah, eh? Tienes razn, acepto la correcin. Jason salud brevemente con la cabeza al arrogante portero al entrar al edificio para devolver a Quigley, Miranda y Luscious a sus hogares. Despus de aqu voy a ir a lo de Delilah le dijo a su hermano. Ven conmigo y se lo propones.

Delilah saba que no estaba bien, pero disfrut de verdad imaginndose a Jason desbordado por los perros. No tena intencin de volver a mandarlo en lugar de Marcus, simplemente haba querido demostrarle que pasear perros adecuadamente no era algo que cualquier idiota con una correa y una bolsa de galletitas pudiera hacer. Haba puesto un anuncio en el diario buscando un reemplazo para Marcus y lo haba comentado entre sus amistades del parque para perros. La verdad era que no le importaba cargar con todo el trabajo durante un tiempo para ella era ms importante encontrar a la persona adecuada que apresurarse en buscarla. Jason apareci por su apartamento con media hora de retraso y acompaado de Eric. Viendo la cara de cansancio que traa su amante tuvo que esforzarse por no ponerse a rer. Qu tal, cmo te fue? le pregunt muy animada. Jason levant pesadamente las manos en seal de rendimiento. Te pido disculpas. No es un trabajo fcil, tenas razn. Gracias. Al final tuve que ayudarlo yo aadi Eric.

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S, una gran ayuda dijo Jason burln. Mir a Delilah esperanzado. Alguna respuesta? Jason, he empezado hoy a buscar. Es probable que me lleve un tiempo, ya lo sabes. Fantstico. Delilah decidi ignorar la nota de disgusto en el comentario de Jason. De todos modos sigui diciendo Jason con expresin cauta, es probable que tenga una solucin temporal, al menos para una noche. Ah, s? Jason hizo una sea indicando a Eric. No entiendo dijo Delilah. l. Jason continuaba sealando a su hermano. l puede quedarse con los perros una noche. Delilah se puso plida. Tienes que estar bromeando. Escchame. Jason se sent a su lado. Todo lo que quiero es ir a cenar una noche con mis compaeros de equipo. Sern tres horas como mximo. Quieres decir que Eric no se puede quedar aqu mirando la tele durante tres horas? Sobre todo si los perros ya han dado su paseo antes de que l llegue? Pero... y si pasa algo? Tienes un mvil, no? Era verdad. Tena un telfono mvil y slo seran unas pocas horas. Mir a sus tres perros. Se portaran bien con Eric, no habra problema, pero no podra predecir cmo reaccionaran los perros en alojamiento. Vale, pero con una condicin. Los hermanos se miraron. 206

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Cul? Eric tiene que venir antes a estar un rato con los perros para que lo conozcan. Hecho contest Jason, echndole a su hermano una mirada penetrante. Yo tambin vendr aadi. Los tentculos de la ansiedad no tardaron mucho en comenzar a enrollarse alrededor de Delilah. Me juras que sern slo unas pocas horas? le pregunt a Jason. Toma aire profundamente le musit Jason en voz muy baja mientras la envolva en un abrazo. Puedes hacerlo, son gente agradable. Vamos a cenar y hablar, eso es todo. No se me da bien hablar con la gente. Jason le frot los hombros. Hablas con gente continuamente. Quiero decir en grupos le aclar Delilah, cada vez ms nerviosa. Lo hago fatal cuando tengo que hablar en grupos. Imagnate que son perros sugiri Eric. Se estaba burlando de ella? Aparentemente no, a juzgar por la cara de querer ayudar que pona. Sern tres horas como mximo, Delilah repiti Jason. Cualquier cosa que dure tres horas se puede hacer. Delilah vio la mirada de Eric. Hazlo, le estaba diciendo sin hablar y alentndola con la cabeza. Se volvi para mirar a Jason. Cmo poda negarle algo tan sencillo, tan intrnseco de una relacin? Muy bien, Eric se puede quedar a cuidar a los perros y nosotros iremos a cenar con tus amigos. Bien!! Jason la apret en un abrazo. Les vas a encantar, Delilah, lo s.

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Delilah se sinti intrigada cuando Jason le comunic que iran a cenar a un restaurante italiano situado en Bensonhurst, del que era copropietario el capitn de su equipo y que era como un lugar de culto para los Blades. Hablaba del restaurante con la intensidad religiosa de quien est apunto de embarcarse en una peregrinacin, aumentando as la ansiedad que senta Delilah. Sera ella merecedora de una visita al templo? Patticamente, haba dejado que Marcus le eligiera la ropa. El resultado era sencillo pero con gusto. Marcus haba intentado un estilo funky, pero si haba alguien que no sabra cmo lucirlo era ella. En cambio, s le permiti salirse con la suya con el maquillaje: un poco de rmel en las pestaas, un poco de colorete en las mejillas y brillo en los labios. Le costaba admitirlo, pero su madre haba tenido razn todos estos aos: un poco de maquillaje s que mejoraba su habitual palidez, aunque segua sin ver ninguna razn para usarlo en su vida diaria con los perros. Al entrar en el restaurante, su mano iba soldada a la de Jason. Estaba lleno, cosa que le pareci buena seal. Jason le peg un ligero codazo indicndole discretamente una elegante pareja con dos nios pequeos sentados a una mesa en un rincn. se es el capitn de mi equipo. Delilah le sigui la mirada. El hombre era apuesto y la mujer, con un embarazo muy adelantado, era una de las personas ms bellas que Delilah hubiera visto en la vida. Tal vez deberamos acercarnos a decir hola propuso Jason, y comenz a moverse en la direccin de la mesa. Delilah lo detuvo tocndole el brazo. Djalos cenar en paz, Jason. Siempre puedes pasar a saludarlos cuando estn acabando. Tienes razn. Un camarero cansino, llamado Aldo, los acompa hasta su mesa. Delilah suspir con alivio cuando vio que eran los primeros en llegar, porque uno de sus temores era que ya estuviera todo el mundo cuando llegaran ellos, con lo que se acercara a la mesa como si se enfrentara a un pelotn de fusilamiento. Al menos de este modo 208

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podra prepararse para dar la impresin de estar relajada cuando llegaran los dems. Se acababan de sentar y haban comenzado a disfrutar del Pellegrino que les haban servido cuando un hombre vestido con el atuendo de chef sali de la cocina, rodeando con el brazo la cintura de una polica. Jason volvi a pegarle un ligero codazo. se es el hermano de mi capitn, Anthony. Es el cocinero jefe aqu. Delilah observ a Anthony. Era grande y apuesto y estaba claramente muy enamorado de la polica, a quien acompaaba hacia la puerta del restaurante. Su cara se entristeci cuando se despidi de la mujer con un beso y ella se fue. El chef se volvi a su cocina pasando por la mesa de su hermano. Ambos se parecan mucho. Justo cuando Delilah estaba pensando que tendra unos minutos para calmarse, Jason anunci: Ya estn aqu!. Se haba desilusionado cuando Jason le haba dicho que Barry y Kelly Fontaine no iran, porque al menos conoca vagamente a la mujer. Las dos parejas que se acercaban eran unos perfectos desconocidos para ella, pero se dijo que ellos tampoco la conocan. Dej su copa sobre la mesa y se puso de pie con Jason para saludarlos. Hola, tos! Jason se apart de la mesa para saludar a sus compaeros con fuertes apretones de manos. Pas un brazo alrededor de los hombros de Delilah y ella se lo agradeci, porque los nervios que intentaba dominar estaban ganando la partida. Os quiero presentar a Delilah. Se volvi hacia ella. Delilah, te presento a David y Tierney. Una pareja muy guapa sonri en su direccin. Y stos son Denny y... Suzie, no? Suze lo corrigi la chica, pequea y pecosa. Rima con luz dijo Denny alegremente, pero su novia no dio seales de apreciar el comentario. Se sentaron y pidieron dos botellas de vino. Delilah comenzaba a recordar la informacin que Jason le haba proporcionado sobre las otras dos parejas. David era el nuevo portero de los Blades y su novia acababa de trasladarse desde Chicago para estar con l en Nueva York.

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Denny era el portero suplente. Jason no le haba dicho nada sobre su novia ms all del nombre. Delilah se encontr con Denny sentado a su izquierda. Pareca afable y lo suficientemente cmodo con la compaa como para devorar la mitad del pan que haba en la cesta antes siquiera de que le trajeran las cartas. Delilah sostuvo la carta delante de ella como si fuera un escudo, sin saber qu pedir. Debera pedir un aperitivo? Pero entonces no le quedara lugar para el postre. Le apeteca la pasta, pero si las otras dos mujeres coman como un pjaro, ella quedara como una cerda si se zampaba un plato de espaguetis. Que todo lo que haba en la carta sonara tan bien no le serva de ninguna ayuda. Justo cuando estaba pensando que su indecisin no poda ir a peor apareci Anthony Dante, con una sonrisa de placer en la cara al reconocer a Jason y sus compaeros. Qu, no podis estar sin mi hermano, eh? Su voz era profunda y agradable. Unida a su fsico, que pareca ser tan slido como el de cualquiera de los atletas sentados a la mesa, Delilah supuso que poda resultar una presencia intimidatoria. Observ que llevaba una sencilla alianza de oro en el dedo anular izquierdo. La polica de antes deba de ser su esposa. Os digo qu tenemos de especial esta noche continu Anthony. Delilah no haba estado nunca en un restaurante donde el propio chef saliera a cantar los platos extra fuera de la carta, pero por la mirada de orgullo que vio en sus ojos se dio cuenta de que cocinar era ms que un simple trabajo para Anthony, era su vocacin. Como entrante tenemos acquacotta, una sopa campesina hecha con col y judas. Nada con judas para m se ri Denny O'Malley, a no ser que quieras ver el restaurante vaco. Anthony hizo como si no lo hubiera odo, igual que los dems. Adems tenemos estofado de ternera con salvia, vino blanco y crema de leche; tortitas de berenjenas hechas amorosamente con ajo, parmesano fresco y perejil. Tambin tenemos algunos postres especiales, pero no quiero abrumaros ahora. Hizo una profunda reverencia. Aldo vendr enseguida a tomar vuestros pedidos aadi antes de desaparecer en la cocina.

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Cinco minutos despus apareci Aldo, les tom los pedidos y la cena comenz oficialmente. Delilah tena la esperanza de quedar un poco difuminada en el fondo, diciendo que s con la cabeza y sonriendo hasta que se fueran, pero de pronto se encontr convertida en el centro de atencin. Jason dice que te dedicas a pasear perros como modo de vida dijo Denny robando otro trozo de pan de la cesta. S confirm Delilah. Dirijo mi propio negocio, se llama Bed & Biscuit y tambin doy alojamiento canino. Suze arrug la nariz al tiempo que pona la cesta del pan lejos del alcance de su novio. Eso no produce mal olor? Tener perros en tu casa? No contest Delilah. A m no me gustan los perros dijo Suze, y Delilah tuvo que reprimir su reaccin primaria de antipata. Yo, en cambio, me muero por tener un perro confes Tierney con un suspiro. Pero hay alguien que no quiere ninguno ahora mismo. Mir fijamente a su novio. Oye, no me hagas quedar como el chico malo de la pelcula dijo David. T misma dijiste que no sabas si tendras la paciencia de adiestrar a un cachorro. Delilah tambin adiestra perros dijo Jason, y se volvi hacia ella. Por qu no les das una de tus tarjetas, cario? Delilah hizo que no con la cabeza como si fuera una idea horrible. No, no creo... Va, venga insisti Jason. Volvi a dirigirse a los dems comensales. Adiestr a Stanley, mi perro, as de fcil dijo chasqueando los dedos. Delilah qued petrificada cuando l se agach para coger su bolso de debajo de la mesa y extrajo sus tarjetas de visita y comenz a distri buirlas por la mesa. Se sinti mortificada, porque no le gustaba la idea de que aquellas personas pensaran que Jason estaba aprovechando la ocasin para buscarle clientes. 211

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Delilah Gould dijo Denny sin inmutarse. Interesante nombre. Yo la guardar con mucho cuidado dijo Tierney mientras meta la tarjeta en el bolso. Su sonrisa era amistosa cuando se dirigi a Delilah. Te gusta salir con un jugador de hockey? S. Quiero decir que nunca haba salido con un atle ta, as que para m es una novedad... sobre todo ajustarme a su calendario y tal... y no me gusta que lo golpeen en la pista, pero hasta ahora todo bien. Tierney asinti lentamente con la cabeza como si no estuviera segura de cmo deba responder. Mierda, pens Delilah, sintiendo un pnico cada vez mayor. La reina del balbuceo acababa de salir de su escondite. Cogi su copa de vino y prcticamente la vaci de un sorbo. Habla lentamente sigui dicindose. Frases cortas. Despacio. Se recost en su silla y escuch mientras Jason, Denny y David hablaban de hockey. Cuando hubiera una pausa en la conversacin, le preguntara algo a Suze o a Tierney. As era como se haca. La gente le preguntaba a uno y uno le preguntaba a los dems. Y t qu haces? solt de improviso. En la mesa se hizo un silencio momentneo. Quin, yo? pregunt Suze con cara de confusin. Delilah asinti con la cabeza. Toca los cojones a dos manos contest Denny. La cara de Suze se mantuvo inexpresiva. Denny se equivoc de profesin, debera haber sido comediante. Se volvi hacia Delilah. Soy maestra en una guardera infantil. Eso debe de ser divertido. Y t? le pregunt a Tierney. Yo era conserje en un hotel de Chicago y ahora estoy buscando trabajo. 212

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Delilah asinti pero no estaba muy segura del siguiente paso. Lo habra echado todo a perder? Probablemente debera haberle hecho otra pregunta relacionada a Suze en lugar de dirigirse a Tierney. Suze pensara que realmente no le interesaba su trabajo y Tierney no pareca tener muchas ganas de comentar su bsqueda de empleo. Delilah cogi su copa de vino y le peg otro trago. Suave con el vino, quieres? le pidi Jason por lo bajo, pero Delilah no le respondi. Disimuladamente se sec las manos, que cada vez le sudaban ms, con la servilleta que tena desplegada sobre su falda. Ojal llegara la comida de una vez. Masticara y masticara y no tendra que hablar porque estara masticando. Denny observ la barbilla de Jason. Cundo te quitan los puntos, to? Probablemente me los quitar yo mismo dentro de un par de das le contest Jason sin darle mayor importancia. David sacudi la cabeza. Tu hermano es un monstruo en la pista. Sin embargo, en la vida real es majo solt Delilah. Jason le ech una mirada de lado, pero fue tan rpida que no supo interpretar si quera decir Cllate o Muy bien, sigue hablando, que se den cuenta de que tienes cerebro. Delilah opt por continuar. Eric me acompa a almorzar a la casa de mi madre una vez que Jason tena una resaca horrible. En aquel momento yo no saba que tena resaca, de hecho me minti y dijo que estaba enfermo, pero de todos modos mand a Eric en su lugar porque yo le haba dicho a mi madre que tena novio y ella me tena frita dicindome que quera conocerlo y todo eso, aunque Jason realmente no era mi novio todava, pero Eric fue en su lugar y todo sali muy bien. Se hizo un silencio absoluto. Delilah se puso a retorcer la servilleta. Vale, ya me callo dijo sin mirar a nadie en concreto mientras se encoga en su asiento. 213

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Tal vez no sea mala idea dijo Jason en voz muy baja, con cara de disgusto. De pronto la asaltaron las lgrimas, pero hizo un esfuerzo por contenerlas. Jason senta vergenza de ella, lo que era injusto. Ya le haba advertido que no se le daba bien estar entre un grupo de gente, pero l la haba obligado. Tena tanta culpa l de su ineptitud esa noche como ella. Hacia el final de la velada, Delilah tena la opinin de que Denny O'Malley era un grosero y que Suze, a pesar de que no le gustaban los perros, era demasiado buena para l. David y Tierney eran increblemente amables, sobre todo Tierney, que se pas toda la noche tratando de darle conversacin. Tena la impresin de que realmente le importaba si lo estaba pasando bien o no. No poda decir lo mismo de Jason.

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Captulo 16

Qu desastre! Jason se haba prometido ser amable con Delilah en el trayecto de regreso a la ciudad, pero en cuanto sali del aparcamiento del restaurante, toda la frustracin que haba mantenido a raya durante la cena comenz a aflorar y no pudo morderse la lengua. Delilah no deca nada, lo cual slo aumentaba la frustracin de l. Quera que se defendiera, que peleara. Se alegr cuando finalmente le dio un argumento para rebatir al murmurar que no haba ido tan mal. Ah, no? Segn la perspectiva de quin? Te pusiste a balbucear y a decir lo primero que te vena a la boca. Consigui lo que quera: los ojos de Delilah brillaron de rabia. Te advert que no s estar con grupos de gente! Pues tienes que aprender, Delilah, porque si no, ests perdida. Quieres decir que nosotros estamos perdidos. S. Tal vez. No lo s. Jason puso en marcha el aire acondicionado, a pesar de que estaban a fines de noviembre. Tantas emociones lo hacan transpirar. Supuso que Delilah protestara, pero ella no dijo nada. Tal vez tuviera miedo de abrir la boca. Se hizo un silencio interminable. Jason puso la radio, busc emisoras, la apag. Todas las canciones lo molestaban, igual que las voces joviales de los disc-jockeys. Era mejor el silencio, aunque fuera lapidario. Eventualmente Delilah balbuce: Si quieres romper conmigo, hazlo ahora. 215

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Fue la seal que Jason esperaba. Se puso a un lado de la carretera y detuvo el coche. No quiero romper contigo. Entonces qu? dijo Delilah apagando el aire acondicionado. Jason se inclin para volver a encenderlo, pero se contuvo. Delilah llevaba las manos metidas profundamente en los bolsillos de su abrigo y la bufanda bien apretada alrededor del cuello. Se le estaba congelando el culo. Jason contemporiz abriendo un poco su ventanilla, agradecido por el airecillo fro que le cosquilleaba en la nuca. Quiero que busques ayuda le contest. Delilah dobl la cabeza hacia un lado como si no lo hubiera odo bien. A Jason le record el perro de la RCA. Perdn? Muchas personas sufren de ansiedad social, Delilah, y buscan ayuda. Van a ver a un especialista o toman medicinas. Qu clase de medicinas? De las que te hacen sentir menos ansiedad le contest con gracia. Los ojos de Delilah brillaron como dos carbones encendidos. Yo no voy a tomar ninguna droga. Vale. A Jason le molest que ella rechazara esta opcin a la primera sin siquiera considerarla. Entonces habla con alguien. Tiene que haber algn grupo de apoyo, un Temerosos de los Humanos Annimos o algo as. Eso no tiene ninguna gracia. T no crees que tienes un problema? Delilah baj la mirada. S, pero no creo que sea tan serio como t lo haces parecer.

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Lo suficiente como para llevarte a evitar los grupos de personas. A todo el mundo no le gusta codearse numerosos. A m s. Pero a m no. Soy tmida. Eres ms que tmida, eres... Qu? Jason hizo una pausa para elegir sus palabras cuidadosamente. Le importaba Delilah y no quera herirla con ms crticas, sobre todo porque tena la sensacin de que sa era la raz principal de su problema. Por otro lado, no vea cmo podran seguir juntos como pareja si no hacan frente a esta diferencia entre ellos. Tal vez fuera egosta de su parte, pero no poda dejar de preguntarse cmo poda sentirse relajado estando con otra gente si saba que ella se senta mal o que poda ponerse a balbucear o decir cualquier cosa en el momento ms inoportuno. Y bien? Delilah esperaba una respuesta. Eres ms que tmida. Tienes alguna clase de fobia. Hablo contigo, hablo con Marcus, hablo con vendedores y clientes y otras personas que se dedican a pasear perros. Felicidades, ya veo que no eres una completa discapacitada social. Delilah peg un respingo. No quise decir eso dijo intentando tocarla, pero Delilah le empuj la mano. Por eso los perros son mejores. No te critican ni te dicen cosas odiosas. Tampoco te abrazan, ni te besan, ni te hacen el amor apasionadamente, no te dicen que eres preciosa, no te hacen rer, no te llevan a exposiciones caninas, ni te defienden de capullos del tamao de una nevera en el parque. Eso es verdad dijo Delilah en voz baja. Jason le cogi la mano y esta vez ella no la retir. 217 con grupos

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No te estoy pidiendo que cambies tu personalidad completamente le dijo besndole ligeramente los nudillos. Me gustara que disfrutramos saliendo con otras personas sin que eso te hiciera sentir incmoda. Delilah pareca impaciente. Ya lo s, pero puedo decirte algo? Claro. Te aburriste como una ostra en la exhibicin canina. Eso no es cierto. Jason, te quedaste dormido! Y adems, si tu agenda te lo permitiera, saldras todas las noches de la semana. Lo observ acusadoramente. Tengo razn? Acabo de mudarme a Manhattan! Tienes idea de lo sorprendente que es esta ciudad para m? Sabes la cantidad de cosas que me gustara hacer? Tienes razn en querer explorar todo lo que la ciudad tiene para ofrecer, pero nuestro problema, si quieres llamarlo as, no es slo mi timidez, sino que nos gustan cosas diferentes. Le solt la mano. Dime cul es tu idea de una noche perfecta. Jason se removi en el asiento. No puedo contestar a eso. Prueba. Se oblig a ser franco. Una noche perfecta sera los Blades destrozando completamente a otro equipo, preferiblemente el de mi hermano, seguido de t y yo yndonos de fiesta con los amigos y despus acabara con nosotros dos haciendo el amor como locos. Quieres escuchar mi versin de una noche perfecta? No, pens Jason, pero en su lugar hizo que s con la cabeza.

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Mi noche perfecta es: t vienes a mi casa, pedimos una pizza, miramos Animal Planet o una peli alquilada y luego nos vamos a la cama y hacemos el amor. Suena bien. S? pregunt Delilah sorprendida. De vez en cuando. Cundo es de vez en cuando? Una vez por semana? Qu te parece media semana? Para ser justos? Generalmente tengo partido al menos tres semana, a veces cuatro. noches por

Muy bien. Digamos que una semana tienes cuatropartidos, lo que nos deja tres noches libres. Cmo las pasamos? Jason not los primeros sntomas de tensin en la base de la nuca. sta es una de esas preguntas trampa, no? Contesta. Dira que saldramos un par de noches, aunque no necesariamente con amigos, tal vez al cine o a cenar aclar rpidamente y pasaramos una noche en casa. Delilah hizo que no con la cabeza. Dos noches en casa y una fuera. Ni hablar. Ni hablar de lo que t propones! le replic Delilah. Sobre todo si tengo perros alojados. Jason movi las manos arriba y abajo por el volante. Tal vez podras dejar gradualmente esa parte de tu negocio. 219

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Delilah puso cara de indignacin. No lo dirs en serio. Pues s. Necesito el dinero, Jason. Yo trabajo por mi cuenta. Jason se encogi de hombros. Ya te dar yo el dinero para compensar esa parte. No! No quieres ceder porque te da la excusa para ser una ermitaa la acus Jason. No quiero dejarlo porque me ayuda a pagar el alquiler y adems me gusta hacerlo. A ti te gusta el hockey, no? El hockey no interfiere en nuestra relacin! Quin lo dice? Jason se pas las manos por la cara. Estamos yendo en crculos. No me digas le contest una Delilah llorosa. La mano de Jason busc la de Delilah. Me importas mucho, Delilah. Quiero que esto funcione. Yo tambin. Entonces tendremos que encontrar la forma de alcanzar algunos compromisos. La mano de ella apret la de l. Como cules? Jason la mir con ojos tristes. No lo s. 220

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Qu te pasa, cario? Pareces distrada. Delilah sali de su ensimismamiento y vio que su padre la miraba con preocupacin. Era domingo y Brandi y l haban venido a la ciudad a hacer un desayuno tardo con ella, gesto que difcilmente poda rechazar. Desde que haba aceptado ir de compras con Brandi, su madrastra consideraba que eran ntimas amigas y Delilah era demasiado buena como para sacarla de su error. Adems, le pareca un precio pequeo a pagar si eso haca feliz a su padre. No es nada minti. Lo ltimo que le apeteca era confiarle sus problemas amorosos a su padre. El hombre se haba pasado treinta aos de matrimonio sufrindolos y ahora estaba comprometido con una versin viva de una mueca Barbie. Le resultaba ms fcil recurrir a Marcus para buscar consejo. Su padre achin los ojos. No me mientas, Leelee. Y ya que estamos, acbate los huevos revueltos, que ests demasiado flaca. Delilah se meti una cucharada de huevos viscosos en la boca para contentarlo. As? Preferira que dejaras el plato limpio. Y ahora dime qu te pasa. Nada... cosas. Empuj a un lado la salchicha que su padre haba insistido que pidiera tambin. Cosas de novios. Su padre se puso alerta inmediatamente. Te trata bien, no? Me trata muy bien, papi. Cogi una tostada.Tenemos algunas diferencias que aclarar, eso es todo. Si t lo dices replic dubitativo. Por qu no lo has trado contigo? Sali con el equipo esta maana, van en autocar. En esta ocasin no menta.

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No estaba segura de si el hecho de que Jason se hubiese ido justo despus de la desastrosa cita era una bendicin o una maldicin. Tal vez unos das de separacin les daran tiempo para pensar en lo que haban discutido y qu podan hacer al respecto. Pero la partida de Jason tambin la haba dejado con una sensacin de incertidumbre y no le gustaba haberse separado sin haber llegado a un acuerdo. Qu tal le va al equipo? pregunt Sy. Delilah conoca a su padre y saba que no tena ni el ms mnimo inters por los deportes. Sin embargo, estaba haciendo un esfuerzo sin hacer ninguna crtica ni entrometerse. Ojal su madre estuviera presente, para que aprendiera. Les va muy bien. Ahora mismo encabezan la clasificacin de su divisin. Muy bien coment su padre. Y cmo est aquel otro jugador de hockey? pregunt Brandi con cara de inocente. Sabes, aquel otro amigo tuyo que nos encontramos cuando bamos de compras? Est bien le contest con sequedad. Brandi no debera estar pensando en Eric, al menos mientras estaba sentada al lado del padre de Delilah. Era muy agradable coment Brandi dando un pequeo sorbo a su bebida. Es el hermano de mi novio. Los dos juegan al hockey? El padre de Delilah pareci sorprenderse. Debe de ser una familia muy atltica. Brandi suprimi una risita, pero el doble sentido le pas completamente desapercibido al padre de Delilah. Se criaron en Dakota del Norte, pap. No tenan muchas otras opciones. Mientras te trate bien... reiter su padre. Me trata bien, tranquilo.

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Me gustara conocerlo. Ya lo conocers. Tiene un buen colchn? Pap!! Nada, nada, ya sabes t que un buen colchn es crucial para la salud. Dile que si necesita un buen colchn, que venga a verme, que le har una gran oferta. Se lo dir, te lo prometo. Cualquier cosa con tal de dejar el tema de los colchones, sobre el que su padre poda hablar durante horas. Sy atac con ganas su plato de salami y huevos y como de pasada le pregunt cmo estaba su madre. Delilah no pudo ocultar su sorpresa, porque normalmente su padre esperaba hasta que Brandi estuviera en el lavabo empolvndose la nariz o al menos fuera del alcance del odo para preguntar por Mitzi. Est bien. Al menos era lo que supona. No haban hablado desde que Mitzi la haba engaado para que fuera a Long Island cuando lo de la emergencia. Me enter por radio macuto que aquel zoquete con el que sala la dej. Haba un tono de alegra contenida en la voz de su padre. Y por Myra Taiman, nada menos. Eso tiene que haber dolido. Pap, por qu te importa? Quiero decir, de verdad. Le ech una rpida mirada a Brandi, quien pareca no estar escuchando, fascinada en cambio con hacer girar la minscula sombrilla de papel que adornaba su bebida. No me importa le asegur, pero me entero de cosas. Cosas de las que buscas enterarte, pens Delilah. Podemos cambiar de tema, por favor? Por supuesto. Su padre se puso otro bocado en la boca. Cmo va el negocio? 223

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Muy bien, pero ahora mismo es un poco una locura. Me he quedado sin ayudante y todava no he encontrado otro. Yo te ayudar! se ofreci Brandi. Delilah le sonri amablemente. Pensaba que estabas trabajando en el spalon. Me despidieron confes con los ojos llenos de lgrimas. Oh, Dios, no permitas que llore encima de sus huevos rancheros, rog Delilah antes de fingir inters. Pero qu pas? Si no te importa que te lo pregunte. Brandi baj los ojos. Me equivoqu con un spray bronceador. La mujer qued a rayas naranjas y blancas! dijo el padre de Delilah entre grandes carcajadas. Pareca una barra de caramelo con ojos! No hace gracia, Sy. i

El padre de Delilah le dio palmaditas en la mano. Ya lo s, cuchicuchi, ya lo s. A Delilah no le gust la mirada esperanzadora que haba en sus ojos cuando la mir. Brandi podra ser una gran ayuda para ti, Leelee. Adoro a los perros aadi Brandi. Te agradezco tu ofrecimiento dijo Delilah tratando de mantener a raya la sensacin de sentirse culpable por algo que no quera hacer, pero no tiene mucho sentido. T vives en Long Island. Y qu? Puedo desplazarme. No te ofendas, pero cuando fuimos de compras me dio la impresin de que no te gustaba mucho la ciudad. Parecas obsesionada con los delitos. Nadie me va a hacer dao si voy protegida por los perritos dijo convencida. 224

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No haba manera de zafarse. Si rechazaba a Brandi, su padre la atosigara da y noche por telfono y Brandi hara otro tanto. Era ms fcil dejar que Brandi lo probara y luego lo dejara. Bien, probemos entonces dijo Delilah. Los detalles los podemos comentar despus. Ay, qu bien! Brandi hizo un gesto de alegra con las manos. Estoy deseando trabajar con los perros y conocer a todo el mundo en el barrio. Delilah le sonri con dulzura. Me lo imagino.

Eh, Mitchie. No quera admitirlo, pero haba estado evitando a David y Denny desde la cena de la noche anterior. Lleg al Met Gar de muy mal humor, convencido de que le iban a hacer bromas sobre Delilah. Al escuchar la voz de Denny detrs de l mientras estaba a punto de subir al autocar, se dio cuenta de que simplemente haba estado retardando lo inevitable. Se hizo a un lado para dejar subir a otros. Qu pasa? pregunt subindose el cuello del abrigo. Era increble el fro que haca en aquel tnel abierto entre el Met Gar y la estacin de trenes adyacente. El viento soplaba con ganas. Record cuando tena que esperar el autobs escolar en Dakota del Norte. A Eric y a l se les helaban los cataplines. Haca tanto fro que los mocos se les congelaban antes de que tuvieran la oportunidad de deslizarse nariz abajo. Anoche fue divertido dijo Denny. S contest Jason con precaucin. La boca de Denny se torci en una ligera sonrisa. Tu novia es un poco tmida. S, un poco.

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Tengo que confesar sigui diciendo Denny risita despreciativa que me qued un poco sorprendido. Por qu? Muchas personas son tmidas.

con una

No, por eso no. Denny mir a su alrededor. Ya sabes. Pues no, no lo s. Va, venga, to. Piensa. Jason no estaba de humor para juegos. No tengo idea de qu carajo ests hablando, Denny. El otro se le acerc y le murmur: Me sorprendi que estuvieras saliendo con una juda. Jason sinti como si alguien le hubiera metido el corazn en la garganta de una patada. Qu has dicho? Venga, Delilah Gould? Judo total. Jason cogi a Denny y lo estamp contra el lado del autocar. Debera romperte la cara ahora mismo. Adelante lo invit Denny con gesto de desprecio. Amante de los judos aadi en voz baja. El derechazo de Jason se estrell en el mentn de Denny, quien qued aturdido unos segundos pero enseguida comenz a agitar los brazos. No le vali de nada, porque Jason lo tena clavado como si fuera una mariposa preparada para ser exhibida. Jason aprovech su ventaja para pegarle dos fuertes golpes cortos en las costillas antes de soltarlo con un empujn. Denny se derrumb sobre el asfalto con un quejido y antes de que Jason pudiera meterle el patadn que pretenda, dos de sus compaeros se interpusieron y lo retuvieron. Esforzndose por librarse de ellos, vio que otros dos ayudaban a Denny a ponerse de pie.

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Alguien puede decirme qu cojones est pasando aqu? retumb la voz de Ty Gallagher por el tnel mientras se diriga a grandes zancadas al centro del folln. No es nada dijo Jason. Intent nuevamente sacudirse de encima a los compaeros que lo retenan pero no lo consigui. No me vengas con que no es nada, no me lo creo. Ty le mir la barbilla a Denny, que se le iba hinchando por momentos. Qu le has dicho? No le he dicho nada! protest Denny. No insultes mi inteligencia, O'Malley. Ty empuj a los que sostenan a Denny y se le plant delante. Te lo preguntar de otra manera: por qu te peg? Denny dud. Me met con su novia. Buena respuesta. La mirada de Ty era de las que hacan temblar. Yo trato de formar un equipo y vosotros dos os peleis como iitas en el recreo. Jason baj la cabeza avergonzado. Lo siento, entrenador. Ya deberas saber que decir lo siento no basta. Ty se volvi hacia Denny. T. Mueve el culo y sube al autocar. Ahora. Denny asinti con la cabeza, aguantndose la barbilla mientras suba al vehculo. Pdele a uno de los utileros que te d un poco de hielo le ladr, y a continuacin gir sobre sus talones para enfrentarse a Jason. La expresin de disgusto era patente. Vosotros tambin podis subir les dijo a los compaeros de Jason. Este no se haba dado cuenta de la fuerza con que lo retenan hasta que lo soltaron. Los brazos le dolan mientras esperaba el sermn de Ty.

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El entrenador se tom su tiempo, observando a Jason como si fuera un espcimen extico pero a la vez repulsivo del zoolgico que no haba visto antes. Cuanto ms tiempo pasaba, ms ganas senta Jason de gritar por mera frustracin. Por ltimo, Ty simplemente sacudi la cabeza con tristeza y suspir. Qu coo voy a hacer contigo? Con el debido respeto, entrenador... He dicho que podas hablar? lo cort Ty. No. Me alegro de que no seas sordo. Ty inclin la cabeza hacia atrs y se qued mirando el techo de cemento. Estoy tratando de encontrar una forma agradable de decir esto. Jason esper el siguiente pronunciamiento de su entrenador. Cuanto ms tiempo estuvieran all de pie, con el autocar en marcha y los dems esperndolos, ms tiempo tendra Denny para contar su versin de lo sucedido. Jason no quera que este desagradable incidente pesara durante el resto de la temporada. Sinti alivio cuando Ty finalmente se dign a hablarle otra vez. No me importa si O'Malley dijo que tu novia era ms fea que Picio. Slo me importa una cosa: el equipo. Las peleas lo joden todo. Destrozan la moral y no lo pienso tolerar. Si quieres tener un futuro en este equipo, Jason, ser mejor que empieces a pensar seriamente en controlar tus impulsos tanto dentro como fuera del hielo. Queda claro? Completamente. Bien. Ahora sube al autocar. Jason asinti humildemente y subi. Se hizo un silencio absoluto. Sin mirar directamente a nadie, busc un asiento a ambos lados del pasillo. Haba uno al lado de Michael Dante, pero ah era donde se sentaba Ty habitualmente. El otro asiento libre era al lado de Denny O'Malley. Jason no poda comprender el perverso sentido del humor de Dios mientras se diriga por el pasillo para sentarse al lado del hombre que haba juzgado a su novia por su religin, no por su personalidad o sus valores. Ninguno de los dos abri la boca durante todo el trayecto hasta el aeropuerto.

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Captulo 17

Nunca en mi vida haba visto un perro tan grande! La admiracin infantil que demostraba la voz de Brandi casi logr que Delilah la apreciara. Acababa de bajar a Stanley desde su apartamento y ambas iban a llevarlo al parque. Jason le pagaba ms para que lo paseara de forma individual y a Delilah le gustaba estar a solas con Stanley. Era divertido ver cmo reaccionaba la gente y, adems, aunque pareciera una tontera, era una manera de sentirse ms cercana a Jason. Stanley no estaba hecho para moverse con rapidez y aun as, a Brandi le costaba seguirles el paso. Tal vez deberas ponerte zapatillas deportivas en lugar de tacones si tu deseo de ayudarme va en serio le coment Delilah. Brandi mir sus zapatos marca Candy. Supongo que tienes razn. Mir a Stanley con precaucin . Muerde? Tiene cara de morder? Brandi se mordi el labio. No, parece un montn de pur. Es un montn de pur. Le acarici el lomo cariosamente . Verdad que s, Stan? Una seora y una nia se acercaban y cuando estuvieron a unos pasos, los ojos de la nia se abrieron con asombro. Mami, mira, Beethoven! La madre sonri ligeramente y apart a la nia del camino. Brandi se qued mirndolas. 229

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Beethoven no era en realidad un San Bernardo? pregunt despus de una pausa considerable. S dijo Delilah, impresionada. No todo el mundo distingua entre un terranova y un San Bernardo. Tal vez Brandi no fuera completamente tonta, despus de todo. Respir profundamente, disfrutando del aire fro que le llenaba los pulmones. Haba una sensacin metlica en el aire, pareca que iba a nevar. Ojal que no. Pasear perros en la nieve poda ser un verdadero problema y, adems, la gente tiraba sal en las aceras, sin saber ni pensar en el dao que le haca a las patas de los perros. Puedo hacerte una pregunta? La voz chillona de Brandi siempre la pillaba por sorpresa. Cmo poda su padre soportarla da tras das? Tal vez haba perdido la razn y tambin el odo. Claro dijo Delilah. Por qu tus padres se separaron? Delilah no tena muy clara la respuesta. Seguro que mi padre ya te lo habr contado. S, pero l es parte interesada, ya sabes. Yo tambin lo soy le replic Delilah sin poderse contener . Qu te cont? Brandi suspir con el alivio de alguien que lleva mucho tiempo callndose y por fin recibe autorizacin para hablar. Pues dijo que era una dramtica y una bruja y que lo acusaba de tener un lo con su secretaria, pero que eso no era cierto y que no quera escucharlo, que lo nico que quera era deshacerse de l para que no le ensuciara su casa tan blanca. Delilah sinti terror. As sonaba ella cuando farfullaba? En ese caso, Jason tena razn: estaba perdida y necesitaba ayuda. No tuvo nada que ver con la casa dijo Delilah.

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Abri la puerta del recinto para perros y dej entrar a Stanley. Entonces qu? pregunt Brandi, levantando piedrecitas con los zapatos a cada paso. Se peleaban constantemente. Solt la correa de Stanley, quien sali trotando enseguida para jugar con Tango, un pastor amigo suyo. Y pensar que haca unos pocos meses Stanley ni siquiera poda relacionarse con otro perro! Se sinti orgullosa, porque haba hecho bien su trabajo. Si siempre se estaban peleando, entonces por qu pregunta por ella todava? Brandi se sent en el banco ms cercano y se quit el zapato derecho para masajearse los dedos acalambrados. A veces lo oigo hablar por telfono con sus amigos y siempre les pregunta por ella, queriendo averiguar qu le han contado a ste o qu sabe aquel otro. Me molesta. Para su sorpresa, Delilah tuvo un sentimiento de solidaridad. Es que todava tienen muchos amigos en comn, Brandi, y estuvieron casados casi treinta aos. Eso no se puede borrar de la noche a la maana. Brandi frunci los labios y puso morritos. Supongo que no. Delilah tena ganas de hacerle unas cuantas preguntas a Brandi, del tipo Realmente amas a mi padre o slo quieres su dinero?. Tena la sospecha de que era un poco de cada cosa. No dudaba que Brandi apreciara a su padre, pero seguro que era el patrimonio de Sy lo que le permita pasar por alto la piel manchada de la vejez. Hola! Delilah se dio la vuelta. Eric. No lo poda creer. Jason no bromeaba cuando deca que Eric tena un GPS innato. Vena corriendo hacia el parque de los perros con una gran sonrisa desplegada en la cara. Delilah mir rpidamente a Brandi. Los pucheros se estaban transformando en aquella vivacidad tan bobalicona que conoca tan bien. En aquel momento tom la decisin: si Brandi coqueteaba abiertamente con Eric, ira corriendo a contrselo a su padre.

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Eric entr en el recinto y se desplom en el banco al lado de Brandi, sin aliento y sudando. Dios, odio tener que hacer ejercicio. Brandi puso cara de sorprendida. Pero eres un atleta. Ms razn todava para odiar tener que hacerlo en mi tiempo libre. Se sec la frente, buscando con la vista dentro del recinto. Ah! Ah est mi sobrino. Sobrino? Brandi no entenda nada. Eric seal a Stanley. Esa bestia negra que hay all es el perro de mi her mano. Es un amor. Ms bien es tonto. Eh! protest Delilah. Nadie tiene permiso para decir algo malo de Stanley, vale? No me atrevera. Eric ech la cabeza hacia atrs y dej caer un chorro de Gatorade en su boca. Pues oye, Brandi dijo con voz acariciadora. Delilah se puso en tensin. Quera llamarte respecto a las entradas pero he estado un poco atareado ltimamente. Oh, no te preocupes le asegur Brandi. Yo tambin he estado ocupada. Ah, s? Haciendo qu? Su mirada se desliz lentamente hacia el profundo escote de Brandi. Actuando? Planificando mi boda. Eric se desinfl.

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Oh. Delilah reprimi una sonrisa burlona. Pero an me gustara ir a un partido dijo Brandi con entusiasmo. Mierda. Eric sonri seductoramente. Te llamo al nmero ese del spal Te refieres al spalon pregunt Brandi con voz dolida. Eric asinti con la cabeza. Me despidieron. Eric puso cara de indignado. Cmo ha podido alguien despedirte? La estaba adulando tanto que Delilah se sinti incmoda. Pero no importa continu Brandi, porque voy a ayudar a Delilah. No me digas. Temporalmente aclar Delilah. Pues Jason estar encantado dijo Eric, y mirando a Brandi aadi: Por cierto, Jason es mi hermano y tambin es el novio de Delilah. S, Leelee lo mencion mientras desayunbamos el domingo pasado. Leelee? pregunt Eric con una risita burlona. Delilah lo mir como para matarlo. Es un sobrenombre de la niez. Se puso de pie. Tenemos que irnos. Los perros necesitan su comida. Le alcanz a

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Brandi la correa de Stanley. Por qu no vas a ver si le puedes enganchar esto y traerlo aqu? Ah, vale. No pareca gustarle mucho el encargo, pero hizo lo que le decan. En cuanto hubo cruzado el recinto de los perros, Delilah le peg un golpe en el hombro a Eric. Ser mejor que pares ahora mismo. Que pare qu? Ya sabes qu! Est comprometida en casamiento con mi padre! Si le arruinas la vida, te romper las rodillas con un bate de bisbol. Te atar y har que Stanley te babee encima. Te meter tu palo de hockey por... la nariz. Los ojos de Eric reflejaron sorpresa. Delilah! No saba que eras tan valiente! No estoy bromeando, Eric. Ya lo veo respondi impresionado. Segua sin quitarle los ojos de encima a Brandi. Cuntos aos tiene tu padre? Sesenta y siete. T crees que lo ama de verdad? Pobre de ella si no. Eric volvi a beber un trago de Gatorade. T crees que l la ama de verdad? He ah una pregunta que vala la pena considerar. Su padre quera de verdad a Brandi? Sin duda pareca enamorado, y llevar a una mujer tan joven y hermosa colgada del brazo tena que ser un enorme aliciente para su ego masculino. Pero amor? Esa cosa que sus padres parecan compartir cuando no se estaban peleando? Ni hablar. No lo s contest Delilah, al tiempo que observaba que Brandi tena problemas para hacer mover a Stanley. De todos modos, eso a ti no te incumbe.

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Le ech una ltima mirada de advertencia antes de decir en voz bien alta y con exasperacin: Stanley, arriba!. Al escuchar la orden de Delilah, Stanley se puso de pie de mala gana y se dirigi hacia ellos. Brandi sonrea con orgullo como si hubiera sido ella la que hubiera conseguido ponerlo en marcha. Que Dios me ayude, pens Delilah. Eric se puso de pie. Encantado de haberte visto otra vez, Brandi. Ella se puso roja como un tomate. Lo mismo digo, Eric. Adis, Eric dijo Delilah bien alto. Eric le gui un ojo por encima del hombro mientras se pona a correr otra vez. Nos vemos por aqu, Leelee.

Me vas a contar qu coo pas? Jason dej de mirar su cerveza slo el tiempo necesario para levantar la cabeza y considerar la pregunta de David Hewson. Ambos estaban compartiendo un trago despus de la victoria de los Blades por 4 a 2 ante Indiana, el segundo gol cortesa de Jason. Al regresar al hotel, se haba ido directamente a su habitacin con la intencin de encerrarse y dar la noche por acabada, pero David no se lo haba permitido. Slo un trago, para limar asperezas haba insistido para convencerlo. Dado que tena las asperezas al rojo vivo desde que haba subido al autocar en Nueva York, finalmente accedi. Aunque todos los jugadores del equipo saban que haba habido una pelea, Jason estaba seguro de que slo Denny y l conocan los detalles. Los compaeros los trataban como siempre, aunque haba una especie de corriente de precaucin entre ellos, 235

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como si el disgusto de Ty se les hubiera contagiado. Jason lo comprenda perfectamente. Las palabras de Denny lo haban perseguido todo el camino hasta Indianpolis. No poda creer la facilidad con que tanto veneno se haba deslizado por la lengua de su compaero, ni que hubiera tenido los huevos de decir algo tan desagradable. Era obvio que Denny saba que lo que estaba diciendo era ofensivo, si no por qu le haba hablado en voz baja? El enfrentamiento lo haba dejado sorprendido y se senta traicionado. Cmo poda decirle un amigo a otro lo que Denny le haba dicho a l y pensar que no pasaba nada? Pensaba que conoca a Denny, pero aparentemente se equivocaba. Bebi lentamente un poco de cerveza, pensando cmo contestar a la pregunta de David. Tuvimos unas palabras fue todo lo que dijo. Nada ms. David arque las cejas. Deben de haber sido unas palabras bastante fuertes para que le pegaras as. Jason solt un gruido como respuesta. Le sorprenda que David insistiera tanto. No pasaba con frecuencia, pero a veces s que dos jugadores del mismo equipo se peleaban. Cuando suceda, generalmente se guardaban el motivo para s, sobre todo si no haba testigos de la disputa. Incluso as, haba un cdigo de silencio que prevaleca. Como Ty haba indicado con tanta fuerza, cuando estaba todo dicho y hecho, entonces era slo una cuestin de moral. Cuantas ms personas se enteraran, ms posibilidades de distraccin haba, para todo el mundo. Tal vez adivinando que Jason no tena intencin de divulgar ms detalles, David cambi de tema. Lo pas muy bien la otra noche. Tu novia parece realmente muy agradable. Le estaba tomando el pelo? Es un poco tmida respondi Jason con precaucin. Pensaba que David hara algn comentario balbuceos de Delilah, pero no dijo nada. 236 sobre los

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Bueno, a algunas personas les lleva ms tiempo aclimatarse. No se le da bien estar en grupo aclar Jason. David pareci no inmutarse. Eso le pasa a mucha gente. Pero t quin eres, el jodido Gandhi?, pens Jason con irritacin. Se dio cuenta de que esperaba que David confirmara su opinin de que la extrema timidez de Delilah era inusual, incluso inaceptable. Que no lo hiciera le dio tiempo para pensar que tal vez estuviera reaccionando de forma exagerada ante la ineptitud social de su novia. La puerta del bar se abri de golpe y entr Denny, junto con Thad Meyers y Tully Webster. Era inevitable que el tro se dirigiera hacia donde estaban Jason y David; despus de todo, eran compaeros de equipo. Thad fue el primero en llegar a la mesa y salud a Jason con una fuerte palmada en el hombro. Buen partido. Y t tambin dijo Jason. Poda notar que Denny lo miraba fijamente y le devolvi el favor, triste por el desprecio que vio en sus ojos. Amante de los judos, dijo Denny con los labios pero sin voz. Jason apret los puos estaba tratando de provocarlo? dicindole que se controlara demostrara tener Ty si alguien mucho. debajo de la mesa. Por qu Denny En su mente escuch la voz de Ty y se pregunt cunto control insultara a su mujer. Respuesta: no

Thad indic las tres sillas vacas alrededor de la mesa. Os importa si nos sentamos? Era una pregunta sencilla sin ninguna segunda intencin. Si exista hostilidad, era puramente entre l y Denny.

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No, al contrario dijo David, mirando a Jason en busca de confirmacin. Jason asinti brevemente, aunque lo ltimo que le apeteca era tener la compaa de Denny. De hecho, lo que realmente le apeteca era aplastarle esa cabeza de meln como si fuera una uva, pero como eso sera considerado un comportamiento socialmente inaceptable incluso entre machotes, se contuvo. Tal como haba supuesto, Denny se le sent al lado. Jason bebi lo que le quedaba de cerveza y vio que David ya se haba acabado la suya. La prxima ronda la pago yo anunci. Ni hablar, to se opuso David, t ya pagaste la ltima. Hey, djalo que pague dijo Denny con una risita burlona. Ahora tienes acceso a mucho dinero, no, Jace? Tully mir a Jason con envidia. Qu cabrn! Has conseguido un contrato de publicidad? Algo as musit Jason al tiempo que empujaba la silla hacia atrs y se diriga a la barra, tanto para pedir las bebidas como para escapar de la rbita de Denny. No estaba dispuesto a pasar el resto de la noche y menos an, el resto de la temporada, preocupndose por toda esa mierda. De ninguna manera. Volvi a la mesa con cinco Guinness de barril, que todos agradecieron menos Denny. Si alguien lo not, nadie dijo nada. Se pusieron a discutir del partido, cada uno dando su opinin de lo que haba ido bien o haba salido mal. Pareca que Denny haba decidido darle un descanso a sus fobias racistas. En un momento de la conversacin, Jason se inclin hacia adelante para coger un trozo de tortilla de maz de la cesta de plstico que haba en el centro de la mesa y el crucifijo de oro de su madre se le escap del cuello de la camisa. Cuando estaba en Nueva York slo se lo pona para los partidos, pero cuando estaba de viaje siempre lo llevaba puesto, porque era una forma de no perderlo. Bonito collar coment Denny a media voz, aunque yo habra pensado que una estrella de David...

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Jason lo cogi por el cuello y lo levant en vilo. Le importaba un carajo si Ty lo suspenda de por vida o si lo mandaba a jugar en el segundo equipo. Esta mierda se iba a acabar ahora mismo. Cierra el pico o te lo cerrar yo. Tully, Thad y David se pusieron de pie alarmados. Jess, Jason dijo David con cara de preocupado mientras trataba de apartar los dedos de Jason del cuello de Denny, qu cojones est pasando aqu? Gilipollas. La voz de Denny son ronca. Le daba vergenza haber sido superado fsicamente y se solt bruscamente antes de dirigirse a grandes zancadas hacia la salida. Qu mierda miris? solt sin dirigirse a nadie en concreto pero sabiendo que todos los ojos estaban puestos en l. Tully mir a Jason con pena. No querra estar en tu piel cuando el entrenador se entere de eso, to. S, s, vale murmur Jason. Se meti la cruz otra vez dentro de la camisa y se march antes de que el del bar tuviera la oportunidad de echarlo.

Jason no se sinti sorprendido ni alarmado cuando Michael Dante convoc una reunin del equipo al da siguiente. Saba que su encontronazo con Denny la noche anterior llegara a odos de Ty y Michael, pero tambin saba que ninguno de los dos dira la razn, a no ser que los tuvieran con las pelotas apretadas contra la pared. El ambiente era sombro mientras el equipo iba entrando en una de las salas de reuniones del hotel. Michael ya estaba all, pero Ty no. Jason se poda imaginar la discusin entre ambos, Ty recordndole a Michael que, como capitn de los Blades, tena la responsabilidad de cortar de raz las disputas dentro del equipo antes de que se convirtieran en algo mucho ms serio. A pesar de las sillas que rodeaban la mesa oblonga que haba en el medio de la sala, 239

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Michael estaba de pie contra la pared ms alejada, de brazos cruzados. Los jugadores lo imitaron y se quedaron de pie en lugar de sentarse. Jason no saba si era algo consciente o no, pero casi todos se mantenan a una cierta distancia de Michael, cosa que no escap a su atencin. No os voy a morder, cajones. Acercaos, as no tengo que gritar para hacerme or. Eso me pondra de muy mal humor y vosotros no queris verme de mal humor, capisce? El equipo se acerc a Michael. Jason se imagin que la puerta se cerraba a sus espaldas y que quedaban atrapados para siempre. Se senta como si lo estuvieran enterrando en una cripta, no haba ventanas, no corra aire. Michael les pidi que se colocaran en semicrculo a su alrededor antes de emplear la vieja tcnica de Ty de mirar a cada jugador a los ojos. Jason esper su turno y cuando le lleg, la mirada de Michael se detuvo un momento. Jason le aguant la mirada sin pestaear. Haba tenido toda la noche para pensar en sus acciones y haba llegado a la conclusin de que tal vez no se haba enfrentado a la situacin con Denny de la mejor manera, pero saba que lo que haba hecho estaba bien. Muy bien. La cara de Michael estaba muy seria. En caso de que alguno de vosotros haya estado en coma y no sepa por qu he convocado esta reunin, os lo dir: Mitchell ha atacado a O'Malley dos veces y parece que nadie sabe por qu. Fij su mirada en Jason. Nos lo quieres decir? Jason hizo que no con la cabeza, con la vista fija en un punto de la pared por encima de la cabeza de Michael. Oy claramente el suspiro de frustracin que solt. Y t, O'Malley? No tengo ni idea. Mentiroso de mierda, pens Jason con el pulso a cien. Si pudiera pegarle otra hostia a ese capullo, se la pegara. Jason vio que Michael se estaba pasando una mano por la cara. Madonr dijo maravillado, soy el capitn de un equipo de idiotas. Alguien se ri y la expresin cansada de Michael se 240

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convirti en una mirada fulminante. He dicho algo gracioso? Se oy una tos nerviosa y la sala volvi a quedar en silencio. Una vez ms. Michael se plant delante de Jason y ambos hombres se miraron a los ojos fijamente. Qu pas? Nada. Me cago en la madre que os pari murmur Michael. Se acerc a Denny. Qu pas? Nada repiti Denny. As que Mitchell te peg sin ningn motivo. Sacudi la cabeza con los ojos llenos de frustracin. Qu voy a hacer con vosotros dos? Asesinaros va en contra de la ley, as que no me sirve. Ponle una multa a Mitchell murmur Denny entre dientes. Qu has dicho? He dicho que multes a Mitchell. Y por qu habra de multarlo? Porque le pegara donde duele le explic Denny. Mir a Jason con el rabillo del ojo. ltimamente Mitchell se ha vuelvo muy tacao de pronto. Se ri entre dientes de lo que obviamente crea una agudeza por su parte. Habla claro le orden Michael. Qu? pregunt Denny con cara de inocente. Qu quieres decir con que Mitchell tacao de pronto? Denny se encogi de hombros. Es que se junta con gente a la que le cuesta mucho separarse de su dinero. Michael estaba a punto de perder la paciencia. se ha vuelto muy

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De qu coo ests hablando, O'Malley? Ya sabes dijo, y se puso a tararear Si yo fuera rico, de la pelcula El violinista en el tejado. Jason pens: Acabas de cavar tu propia tumba, idiota. Se dio cuenta de que Michael haba atado cabos cuando vio la cara de incredulidad que puso al descubrir la causa del conflicto. Permteme que me asegure de haberlo entendido bien dijo Michael lentamente. Tienes un problema porque crees que Mitchell es judo? l no es judo dijo Denny, pero su novia s. Y t te estabas metiendo con l por eso? Yo no dira que me estaba metiendo con l se justific Denny. Ms bien le estaba expresando mi sorpresa, sabes? Michael arque una ceja. Por...? Ya sabes, por salir con... Una juda? le sugiri Michael. Pues claro dijo con una risita de desprecio como si fuera lgico. Sabes una cosa, O'Malley? Su voz era de desprecio. Yo en su lugar te habra machacado hasta convertirte en pur. A Denny se le fueron las ganas de rerse. Qu? Ya me has odo. Michael lo desafi. Dime, qu piensas de m? Cmo me llamas? Guinea? Corleone? Italiano grasiento? Por supuesto que no! Y t? sigui preguntando Michael. Tal vez debera comenzar a llamarte Mick el atontado, o Paddy. Quieres que empiece a llamarte Paddy? 242

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No. La cara de Denny se iba poniendo roja. Djame darte una pista, O'Malley. Juegas en Nueva York. Sabes lo que eso quiere decir? Quiere decir que mucha gente que paga un buen dinero para verte jugar es juda. Quiere decir que muchos de los mandamases del Met Gar que firman el taln de tu nmina son judos. Quiere decir que si en algn otro momento eres tan estpido como para volver a decir algo antisemtico, te puedes encontrar con algo ms que el puo de Mitchell en la cara, te puedes encontrar en la puta calle, no slo porque tus opiniones son asquerosas, sino porque son peligrosas para toda la entidad. As que la prxima vez que tengas la necesidad de demostrarle a uno de tus compaeros lo imbcil e ignorante que eres, trata de controlarte, vale? Denny se mantuvo callado. Vale? Denny mir para otro lado. Vale! Eso tambin va para todos los dems termin diciendo Michael con el ceo fruncido. Si alguna vez me entero de que algn payaso entre vosotros hace este tipo de comentario tan desgraciado, se acab. Ah, y una ltima cosa: lo que ha pasado en esta sala se queda aqu. Me explico? Hubo gestos de asentimiento y voces que expresaban su acuerdo. Jason, que haba estado esperando una reprimenda personal de parte de Michael, se sorprendi de que no fuera as. Se mir las manos. Sin darse cuenta siquiera, tena los puos apretados. Ahora que se senta vindicado, lentamente despleg los dedos y sali de la sala junto con sus compaeros.

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Captulo 18

Me parece que ya sabes quin viene, Stanley. Delilah hizo una pausa, esperando or el sonido de la llave de Jason abriendo la puerta. Haba sido una decisin atrevida por su parte, pero haba ido a su apartamento para sorprenderlo con su presencia y una buena cena de bienvenida. Consider que era una buena ofrenda a Cupido, pensada para eliminar la sensacin de incertidumbre que los invada desde la desastrosa cena con los amigos. Que Jason la hubiera llamado aquello la haba herido mucho. Saba que se haba mostrado nerviosa y que haba tartamudeado, pero no pensaba que hubiera ido todo tan mal. La inmediata partida de Jason con los Blades le haba dado rienda suelta a su imaginacin exagerada. Estaba convencida de que l regresara a Nueva York y la dejara por alguna fmina bon vivante. Cuando la haba llamado de camino a casa, casi haba llorado de alivio, aunque le haba parecido que estaba preocupado. Tena la sensacin de que Jason iba a necesitar aliento y tranquilidad, igual que ella, y por eso haba convencido a Marcus de que se quedara con los perros la nica noche que no tena ensayos. De todos modos vas a estar demasiado cansado para hacer otra cosa le argument Delilah. Marcus acept pasar la noche en el apartamento de ella con una condicin: si My Mustache, My Self era un fracaso, podra recuperar su trabajo inmediatamente, con un pequeo aumento incluido. Delilah acept encantada. Jason abri la puerta y Deliah sinti que el pulso se le paraba. Le preocupaba que l pensara que su presencia era una intrusin, que se haba extralimitado, pero la expresin de agradable sorpresa que puso indicaba otra cosa. Bueno, bueno, qu tenemos aqu? Se agach hasta quedar a la altura de Stanley y dej que su perro le lamiera la cara amorosamente. Aquella visin siempre la conmova. Eventualmente Jason se apart de las caricias de Stanley.

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Vale, amigo, ya basta. Aqu hay alguien ms a quien quiero besar. Ponindose de pie, se limpi la cara con la manga y se acerc a Delilah. Tienes algn problema con que te bese un to cubierto de babas de perro? Delilah se ri al deslizarse entre sus brazos. Los hombres cubiertos de baba son mis preferidos. Jason sonri y la atrajo con fuerza hacia s. Le sorprendi la urgencia de sus besos. Tal vez su intuicin no se haba equivocado y l haba estado tan intranquilo como ella a causa de la discusin posterior a la cena. Delilah se relaj y levant la mano para acariciarle la mejilla. Te he echado de menos. Yo tambin. Se puso a olisquear el aire como un perro. Algo huele bien. He hecho lasaa, est bien? Est muy bien. No saba que supieras cocinar. S cocinar algunas cosas. Era verdad, saba preparar algunos platos sencillos y bsicos, pero cocinar no era algo que se valorara o estimulara cuando era jovencita, excepto si era alguna festividad. Entonces era cuando Mitzi se meta entre ollas y cacerolas, pero aun as, el padre de Delilah acababa hacindose cargo porque la ms mnima mancha o cualquier nube de harina poda provocar un soponcio en su madre. Delilah sospechaba que era todo teatro, que era la forma que tena su madre para escaquearse del trabajo y, sin embargo, seguir diciendo que haba hecho algo especial para su familia. Jason mir hacia la cocina y luego volvi a mirar a Delilah. Cunto tiempo tenemos antes de que la lasaa est lista? La pregunta era completamente retrica. Delilah saba por qu, como tambin lo saba su cuerpo, que comenzaba a despertarse. Jason le mordisque el cuello. 245

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Creo que puedo hacerte feliz en menos de veinte minutos. La hizo retroceder hasta el sof y la recost suavemente. Delilah ya senta un cosquilleo de anticipacin por lo que iba a venir. Jason se estir encima de ella, calor contra calor mientras la besaba apasionadamente. En ese momento lleg Stanley trotando y comenz a torpedear a Jason en las costillas con la nariz. Stan! Qudate quieto! le orden Jason alzando la cabeza. Stanley se sent pero no se movi. Delilah suspir, tratando de encontrar otra vez el momento. La boca de Jason reclamaba la suya, pero ella no poda disfrutar del contacto con el aliento hmedo de Stanley soplndole en la cara mientras jadeaba. Jason dej de besarla, suspirando con resignacin. Delilah abri los ojos y lo vio mirando a su perro con frialdad. Y pensar que el vnculo entre ambos la conmova! Esto no va a funcionar, verdad? le pregunt. Delilah estir una mano para acariciar a Stanley. Bueno, supongo que depende de lo que quieras decir por funcionar. T. Yo. Sof. Uno rpido. Me parece que no. Con su mano libre recorri la espalda de Jason arriba y abajo. Podramos intentarlo en el dormitorio y cerrar la puerta. Vamos. Se levantaron del sof y comenzaron a caminar de puntillas en direccin al dormitorio. Por qu vamos de puntillas? pregunt Delilah en un susurro. Por cierto, por qu estaba susurrando? No lo s respondi Jason tambin en un susurro, con cara de sorprendido. Stanley los sigui y lleg a la puerta justo en el momento en que Jason la cerraba. 246

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Me siento mal cerrndole la puerta en la cara dijo Delilah con sentimiento de culpa. Yo no contest Jason, quitndose la camisa a tirones. Su ardor hizo revivir el de ella. Con la mayor rapidez posible se quit su propia camisa y el sujetador. Jason la abraz apretadamente y la sensacin de su piel caliente contra la de ella era el nico afrodisaco que necesitaba. Cuando se inclin para lamerle la clavcula, Delilah pens que se derretira. Justo en ese momento fue cuando Stanley se puso a aullar. Jason dej caer la cabeza vencido. No me lo puedo creer. Yo s. Has estado de viaje, Jason, y l quiere estar contigo. Ambos se miraron y se echaron a rer. Supongo que tendremos que esperar hasta que hayamos metido al nio en la cama dijo Jason. Con un dedo, traz lentamente un crculo alrededor del pezn izquierdo de Delilah. Te quedars esta noche, no? Delilah asinti, medio mareada. Persuad a Marcus para que se quedara con mis chicos. Pensaba que tena ensayos intensivos coment Jason mientras abra la puerta para que Stanley entrara. Hoy tiene la noche libre dijo Delilah mientras recoga rpidamente la blusa y el sujetador antes de que Stanley se echara encima. Por cierto, el estreno es dentro de dos semanas y estamos invitados. Oh. Delilah se call, cortada por la completa falta de reaccin de Jason. Pensaba que le gustara la idea de salir juntos y hacer algo. Creo que ser divertido dijo con una voz un poco ms estridente de la que quera usar.

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Has comprobado la fecha con mi calendario de partidos? Ests segura de que no hay solapamiento? Le pareci advertir una nota de esperanza en la pregunta que la molest. Ninguno. Esa noche ests libre. Jason sonri dbilmente. Entonces tenemos una cita.

Nunca debera haber aceptado venir, pens Jason sentado al lado de Delilah mientras sufra con My Mustache, My Self. Cuando el actor pelado que haca de doctor Phil se haba puesto a cantar Oprah no es tonta, ve algo en m, haba tenido que intentar que no se le reventara una tripa. Mir disimuladamente el reloj. La obra se iba acercando al intermedio y al doctor Phil todava ni le haban asignado su propio espectculo. Mierda. De todos modos, tena que reconocer los mritos donde los haba: Marcus era un bailarn excelente. Cada vez que apareca en escena, a Delilah se le iluminaba la cara como un rbol de Navidad. Saba que su posicin era egosta, pero en parte Jason deseaba que el musical fracasara porque as Marcus volvera a trabajar con Delilah. La novia de su padre no haba funcionado, porque en cuanto se dio cuenta de que haba cacas de perro de por medio, haba salido en estampida. Delilah llevaba dos semanas haciendo todo el trabajo sola, por lo que apenas haba tenido tiempo para estar con l. Baj el teln y el pblico aplaudi, sacando a Jason de su ensimismamiento. Qu te ha parecido? le pregunt Delilah ansiosa cuando se encendieron las luces. Jason mir a su alrededor furtivamente. Es un bodrio le susurr. No te parece? Delilah puso cara de ofendida. No! Es horrible, Delilah, admtelo, bajar de cartel en tres das. 248

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Se negaba a admitirlo. Marcus es bueno dijo defendindolo. Estoy de acuerdo, pero todo lo dems... Se puso de pie. Quieres que nos vayamos? Quee? Si nos vamos ahora, probablemente podramos llegar a tiempo para ver alguna peli. Delilah no se lo poda creer. No hablas en serio. La mir en plan interrogatorio. Realmente quieres pasarte otra hora y media sentada viendo esto? Delilah sacudi la cabellera. Pues s. Y aunque no quisiera, lo hara de todos modos. Por Marcus. Su expresin era de sorpresa e incredulidad. Pens que te gustara que saliramos a hacer algo juntos. No a hacer algo aburrido. T eres el arbitro de lo que vale la pena hacer y lo que no? No, claro que no. Notaba que el crculo se cerraba. Entonces esto cuenta como una salida para nosotros. Jason dud. S, supongo. No se atreva a decirle que para l contaba como una noche en la que darle el gusto a ella, no una como una salida acordada que los dos pudieran disfrutar. En otras palabras, una noche de diversin. Hablando de lo cual... Oye, hay una fiesta sorpresa por el cumpleaos de David el viernes que viene por la noche. Es uno de mis amigos de la cena, te acuerdas? El que no es antisemita, aadi mentalmente. Te apetece ir? 249

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Si no tengo perros alojados... Delilah estaba tensa. Los fines de semanas son difciles, Jason, ya te lo dije. Tal vez no lo fueran si te preocuparas un poco ms en buscar a alguien que sustituya a Marcus. Delilah se lo qued mirando. Joder! Realmente haba dicho eso? Es el tipo de cosa que ella misma dira en uno de sus peores momentos de nervios. Me quieres explicar qu es lo que has querido decir con eso? le pidi a media voz. Que llevar el negocio sola te da una excusa para ser una ermitaa. Era lo que pensaba, pero no se lo poda decir. Jason? Parpade, dndose cuenta de que ella esperaba una respuesta. No quera decir lo que te ha parecido, lo que quera decir... Piensa rpido, to! es que te echo de menos. Ahora que no tienes ayudante te veo mucho menos. No puedo contratar a cualquiera protest ella. Muy bien.Le cogi una mano, como dando por acabada la conversacin. Mira, olvdate de lo que dije sobre la fiesta, no tiene importancia. Delilah no pareca muy convencida. Si t lo dices. Tal vez Delilah farfullara, pero no era tonta. Jason saba que no se haba tragado la excusa que le haba dado. Fingi inters en su revista Playbill para no tener que mirarla. De alguna manera todo haba cambiado en los ltimos cinco minutos. Ahora estaba deseando que siguiera la funcin.

La obra fatal. Yo fatal.

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Delilah se compadeci de Marcus mientras le alcanzaba una taza de t de jazmn. Tal como Jason haba pronosticado cruelmente, el musical no haba durado ni una semana. Las crticas haban sido demoledoras, llegando incluso a describir la obra como un desastre. El xito pronosticado por Cha-Cha desde el ms all haba fallado por completo. Pobre Marcus! Se mereca tener una gran oportunidad y Delilah comenzaba a temer que no la encontrara. Se lo imagin como un anciano amargado, dando vueltas alrededor de la American Ballet School y tratando de hacer zancadillas a los jvenes bailarines que queran entrar. Cosas peores sucedan. T no estuviste mal le asegur Delilah sentndose a su lado en el sof. Bueno, como t digas. Haba dolor en sus ojos mientras miraba a los perros de Delilah, que estaban durmiendo a sus pies. Puedo volver a mi antiguo trabajo, jefa? Por supuesto, y no me llames jefa, sabes que yo no me considero as. Algn cliente nuevo? pregunt Marcus mientas rascaba distradamente a Belle debajo del hocico. Una poodle llamada Puddles en la Ochenta y dos oeste. Marcus dej de rascar a Belle. Por favor, dime que el nombre no tiene nada que ver con incontinencia canina. No, aparentemente a la perrita le gusta meterse en los charcos. Cuando est conmigo no advirti Marcus. Delilah lo tranquiliz. No te preocupes, est en mi ruta, no en la tuya. Marcus suspir y recost la cabeza en el hombro de Delilah. Dime que me echabas de menos. Dime que nadie podra sustituirme. Necesito que mi vida tenga algn sentido.

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S que te ech de menos y nadie podra ocupar tu lugar nunca. Ya te lo dije, la novia de mi padre me ayud un par de das, pero en cuanto descubri que tena que recoger las cacas de los perros, me dej plantada. Incluso Jason me ayud un da, aunque aquello fue ms para darle una leccin y demostrarle que el trabajo no era tan fcil como l pensaba. Marcus levant la cabeza. Cmo van las cosas con l? No me has contado nada, cielo. Van bien respondi en un murmullo. Slo bien? No fantstico, magnfico ni de locura? la pinch Marcus. El amor era as? Delilah saba que se estaba enamorando de Jason y estaba bastante segura de que l senta lo mismo, pero ninguno de los dos lo haba dicho todava. De todos modos, la descripcin de Marcus la haba dejado intranquila. Y si el romance que se estaba desplegando entre ella y Jason era fundamentalmente errneo? Estara entendiendo el amor al revs? Qu hay de malo con slo bien? Nada, pero pensaba que como este to te gustaba tanto que hasta te compraste braguitas especiales con el fin de deleitarlo, expresaras mayor entusiasmo por ser su novia. Delilah arrug la frente y estir el brazo para coger su taza de t. Tenemos que solucionar algunas cosas. Por ejemplo? Somos opuestos. Odiaba tener que admitirlo, ms an a otra persona. No del todo le replic Marcus. No me dijiste que poda ser impulsivo? Que se haba comprado una bici antes incluso de llenar la nevera? Delilah asinti con la cabeza. Pues ah tienes algo que comparts. Ambos sois impulsivos, t verbalmente y l fsicamente.

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Delilah no estaba convencida. Somos opuestos, Marcus repiti. Y qu? contest l sin inmutarse. Todo el mundo sabe que los polos opuestos se atraen. S, pero cuando han actuado en base a esa atraccin, pueden hacer que las cosas funcionen? Eso depende de las dos personas implicadas. Yo no soy el doctor Phil lo escupi como si fuera una maldicin, pero me parece que lo nico que hace falta es que cedis un poco cada uno. Lo estamos intentando, pero es difcil. Dud antes de seguir: No entiende que estar metida en un grupo de gente me pone nerviosa. Marcus fue dolorosamente sincero. Tienes que superar eso, en serio. No puedes esperar que este to se quede todo el tiempo contigo y los perros. S, ya lo s se defendi acaloradamente, pero l tiene que entender que yo tengo mi propio negocio y que eso es ms importante que... Hacer que la relacin funcione? la interrumpi Marcus, levantando una ceja. Mira, ahora que estoy aqu otra vez, tienes mucha ms flexibilidad. Y sabe Dios que mi prncipe azul no aparece por ningn lado en la pantalla de mi radar, as que cuando me necesites para quedarme con los perros, me avisas y en paz. Ests seguro? No quiero que pienses que me estoy aprovechando de ti. Eso no lo pensara nunca. Pueeees... Bebi un sorbo de t. El viernes por la noche hacen una fiesta para uno de sus compaeros de equipo, pero le dije que probablemente no podr ir. Ahora puedes. Pero yo no quiero ir!, pens Delilah. Slo de imaginarse en medio de la fiesta le entraban nuseas. 253

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Tengo una idea dijo Marcus con su habitual entusiasmo. Por qu no le das una sorpresa? Piensa en la cara que pondr cuando llegues y se d cuenta de que has hecho el esfuerzo slo por l. A Delilah se le saltaron los ojos de la cara. T quieres que vaya a una fiesta sola? Te dar un tranquilizante y no te pasar nada. Sera mejor que me lo dieras ahora. Darle una sorpresa a Jason; era una idea. Le haba gustado encontrarla en su apartamento cuando regres. Adems, le demostrara que haba hecho un esfuerzo especial por estar con l. Aun as, una fiesta... No s dnde la hacen se excus. La mirada de Marcus fue demoledora. Buen intento. Lo vers antes del viernes, no? Probablemente. Entonces pregntale como de pasada, o habla con su hermano. No son el uno para el otro? Yo lo describira ms como una relacin amor/odio. Bueno, pues apela a la parte amorosa y consigue los detalles. Puso las manos con las palmas hacia arriba, imitando los platos de una balanza. Pinsalo, Delilah: relacin con Jason levant la mano izquierda o acabar como la vieja loca de los perros del Upper West Side. Levant la mano derecha. T decides.

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Cundo me vas a presentar a tu novia? Jason levant la vista de su plato de espaguetis y vio a Michael Dante de pie a su lado. Como todas las celebraciones de los Blades, la fiesta sorpresa por el cumpleaos de David Hewson tena lugar en el restaurante Dante. Michael, que haba organizado la fiesta como una manera de fomentar la camaradera del equipo, iba recorriendo las mesas para asegurarse de que todo el mundo tuviera suficente comida y bebida. Era evidente que estaba muy orgulloso del restaurante, aunque su hermano Anthony lo miraba como para querer matarlo cada vez que sala de la cocina con nuevos platos para el banquete. Jason se limpi la boca con una servilleta. Est trabajando. Intent ponerse de pie, pero Michael le palme el hombro indicndole que se quedara en su asiento. Sintate y come. Cogi una silla libre de otra mesa y se sent. A qu se dedica? Tiene su propio negocio. Es adiestradora de perros. Los saca a pasear y tambin les da alojamiento. Ah, s? Tambin sabe adiestrar pequeajos? Le pagara muy bien por meter al pequeo Anthony en cintura. Tiene cuatro aos y ya me torea. Jason sonri. Se lo preguntar. Dado que Michael le estaba preguntando cosas personales, pens que tal vez debera hacer lo mismo. Tu mujer dar a luz cualquier da de stos, no? En cualquier momento, en realidad lo corrigi Michael con una risita. Por eso no est aqu, est muy cansada. Jason asinti como si supiera lo que pasa con las mujeres embarazadas, aunque no tena ni idea. Michael cogi un trozo de focaccia de la cesta que haba en la mesa y se lo meti en la boca.

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Todo bien entre O'Malley y t? S. Apart el plato. Mira, quera agradecerte... Michael hizo un gesto como si se cerrara la boca con una cremallera. Se acab. Finito. No hay necesidad. Vale dijo Jason aceptndolo. Muy bien. Michael se puso de pie y volvi a palmearle la espalda. Avsame cuando ests a punto de irte, as le pedir a Anthony que prepare un plato para que le lleves a tu novia. Gracias contest Jason, impresionado por la generosidad de su capitn. Michael se fue y lo dej acabndose los aperitivos. Algunas personas estaban comiendo, otras estaban de pie formando pequeos grupos mientras hablaban. Jason haba llegado a la fiesta muerto de hambre, porque otra vez ms se haba olvidado de ir a hacer la compra. En su mente poda escuchar la voz de Delilah rindose de l por haber comprado impulsivamente una segunda cmara digital cuando ni siquiera tena comida en la nevera. Tena razn, por supuesto. Jason se gir hacia la derecha para hablar con Barry Fontaine, que estaba a su lado, pero se detuvo. Barry pareca estar discutiendo con su mujer porque gastaba demasiado. Le dio vergenza poder or lo que decan, pero al menos Barry tena a alguien con quien discutir. Eh, mira a quin he encontrado. Jason se dio la vuelta y detrs de l vio al chico del cumpleaos, David Hewson, con una gran sonrisa. A su lado estaba Delilah. En la dcima de segundo que le llev ver la alegra de la cara de Jason, se dio cuenta de que toda la ansiedad que haba sentido hasta ese momento haba valido la pena. Haba valido la pena que sus manos temblaran al volante mientras conduca hasta Bensonhurst, que sintiera nuseas que le impedan salir del coche despus de haber aparcado. Todo haba valido la pena. 256

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Hola! Jason se puso de pie de un salto para darle un beso . sta es la mejor sorpresa que me han dado en mucho tiempo. Estoy muy contento de que hayas venido. Yo tambin dijo David, al tiempo que le plantaba un ligero beso en la mejilla. Lamentablemente, nuestro estimado capitn me est haciendo seas para que me acerque. Os veo luego. Adis dijo Delilah. Esto es realmente fantstico coment Jason maravillado por la sorpresa. Ser responsable de que l estuviera feliz hizo que Delilah se sintiera en una nube. Todava estaba un poco nerviosa, pero si Jason segua mirndola como la miraba ahora, como si fuera la mujer ms hermosa del mundo, entonces estaba segura de que slo sera una cuestin de tiempo antes de que su nerviosismo desapareciera completamente. Delilah le sonri. Me alegro de que te sientas feliz. Jason estaba guapsimo, era un hombre nacido para llevar vaqueros viejos ajustados. Las mangas arremangadas mostraban antebrazos fuertes y musculosos y haba algo en la forma en que la suave luz del restaurante le baaba la cara que le daba una apariencia realmente encantadora. Delilah dej que sus ojos recorrieran lentamente el cuerpo de su novio, pero luego se acord de que estaban en pblico. Tienes hambre? le pregunt Jason solcito. No mucha. Seal el plato de pasta a medio comer. Acbate tu comida. Dentro de un minuto. Jason la rode con los brazos, apretndola contra s. Instantneamente sinti calor y una sacudida de placer. Ninguno de sus novios anteriores la haba abrazado con tanto amor en pblico. Tal vez su madre tena razn cuando deca que todos eran unos perdedores. Lo siento por lo de la otra noche murmur Jason con cara de arrepentido. No tena derecho a pedirte que te fueras antes de la obra de tu amigo. No pasa nada. Era un bodrio. 257

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Jason puso cara de sorprendido pero al mismo tiempo de alivio. S, no? S. Marcus est bien? Est dolido, pero es muy fuerte dijo Delilah, emocionada por la preocupacin de Jason. Se ha quedado con tus perros esta tanteando el terreno. noche? pregunt

Delilah se dio cuenta de que lo pona nervioso que la conversacin fuera en una direccin que l no quera. Asinti con la cabeza. Le tendr que dar las gracias. Me parece que eso le gustara. Pues dalo por hecho. La bes en la frente. T ests bien? Estando aqu, quiero decir. S, estoy bienle asegur Delilah. Haba creado su propio mantra como ayuda: Piensa antes de hablar. Lo haba ido repitiendo en el coche camino del restaurante y de hecho, en el fondo de su mente, lo segua repitiendo ahora mismo. No quera pasar vergenza ni hacrsela pasar a Jason. Los labios de l rozaron la punta de sus orejas. Significa mucho para m que ests aqu. Piensa antes de hablar. Significa mucho para m que t quieras que yo est aqu. Jason deshizo el abrazo y la cogi de la mano. Ven, vamos a buscarte algo para beber.

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Delilah lo sigui. Tal vez era que su inseguridad insista en reaparecer, pero a Delilah le pareca que los compaeros de Jason se daban la vuelta para mirarlos. No, para mirarla a ella. Pero eso tena sentido, porque la mayora no la conoca, as que era normal que sintieran curiosidad. Normalmente, su impulso habra sido tratar de encogerse hasta desaparecer o rezar para pasar inadvertida, pero mantuvo la cabeza en alto e incluso sonri. Antes de darse cuenta haban llegado a la barra. Qu te pido? le pregunt Jason. Una Coca-Cola light estara bien. No quera beber alcohol. El alcohol aflojaba la lengua. Hola, Delilah! La voz de Tierney, la novia de David Hewson, le pareci un rayo de sol que la alumbraba directamente. Era amable y clida y Delilah la salud con una sonrisa. Hola, Tierney, cmo ests? Muy bien. Encantada de verte otra vez. Jason dijo que estabas trabajando. Lo estaba. Quiero decir... debera estar... Hay otra persona. Quiero decir... Piensa antes de hablar!. Mi compaero de trabajo me est sustituyendo esta noche logr decir finalmente sin farfullar. Pues yo todava estoy tratando de convencer a David para comprar un cachorro. Si lo consigo, te prometo que te llamar para que lo adiestres. Ser un placer dijo Delilah. Tierney llevaba un regalo envuelto en las manos y elev los ojos al cielo mientras sacuda un poco el paquete. Ms tesoros para el chico del cumpleaos. Me perdonis un momento? Sea lo que sea, esta cosa pesa una tonelada. Claro, adelante dijo Jason. Realmente es muy agradable coment Delilah mientras Tierney se diriga a una mesa llena de regalos.

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S que lo es estuvo de acuerdo Jason, y le alcanz una Coca-Cola. Le compraste algo delicadamente. Jason puso cara de ofendido. Por quin me tomas? Por alguien que se compr una mquina de ejercicio Bowflex antes siquiera de comprarse una cama? brome ella. Oye, que voy mejorando. Le rob un trago de Coca-Cola a Delilah. Le compr un par de DVD que quera. Iba a decir algo ms pero hizo un gesto de disgusto. Mierda. Qu pasa? pregunt Delilah alarmada. Jason le devolvi la bebida y seal a un hombretn rubio de mirada penetrante que le haca seas para que se acercara. El entrenador quiere verme. Me pregunto qu habr hecho mal esta vez. Tranquilo le dijo Delilah, tal vez no sea nada. Tienes razn. Le apret ligeramente el hombro. Vuelvo enseguida. Delilah lo mir alejarse, llevndose una buena parte de la confianza que senta en s misma con l. Ah estaba, sola en la barra de un restaurante, en un saln lleno de gente, donde haca calor y haba mucho ruido. Tena dos opciones: seguir de pie all mientras sus temblores volvan a dominarla o aventurarse en nuevos territorios y obligarse a establecer contacto con otros humanos. Aunque la idea la aterrorizaba, se decidi a hacer lo segundo. Jason se sentira orgulloso y ella se habra demostrado a s misma que no era una completa inepta cuando se trataba de ciertas situaciones sociales. Ech una mirada alrededor del saln. En una mesa de bufet cercana vio a Denny O'Malley, que se estaba sirviendo un montn de comida. Perfecto. Al menos lo conoca vagamente, lo que era mejor que tener que presentarse a un completo desconocido. Delilah respir hondo y se dirigi hacia la mesa. a David? pregunt Delilah

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Hola, Denny dijo con voz alegre. Denny se dio la vuelta y pareci mirarla, pero no le contest. Delilah parpade, confusa. Tal vez no la haba odo. Soy Delilah, la novia de Jason insisti en voz ms alta. Cmo ests? Denny permaneci en silencio mientras segua poniendo comida en el plato. Delilah se sinti caer en el pnico. Era posible que no la recordara? Trag saliva, decidida a probar otra vez. Tal vez no recuerdes quin soy, yo... S quin eres. La mirada de Denny era Perdname. hostil.

Se alej y Delilah se qued hirviendo de humillacin y confusin. Mir para todos lados, pero Jason segua conversando con su entrenador. Lo de volver enseguida no tena muchas posibilidades. El corazn le lata en los odos y un sabor amargo le llenaba la boca. Para qu se habra molestado en intentarlo? Era una inepta, una perdedora. Con las primeras lgrimas nublndole la visin, dej su bebida en la barra y se fue corriendo de la fiesta. Qu coo habra pasado? Jason no haba dejado de preguntrselo desde que descubri que Delilah se haba ido hasta ahora mismo, cuando un taxi lo dejaba delante de donde ella viva. Estaba hablando con Ty sobre la manera de reforzar el ataque y, de pronto, Delilah haba desaparecido. Preocupado, le pregunt a David y Tierney si les haba dicho algo o si la haban visto marchar, pero ellos no saban nada. Debe de haberle pasado algo a su madre. O a su padre. O peor an, a alguno de sus perros. Conociendo a Delilah, no habra querido interrumpirlo mientras estaba hablando con Ty. Su preocupacin iba en aumento cuanto ms tiempo pasaba buscando una razn para su repentina desaparicin. Jason se fue de la fiesta y cogi un taxi desde Bensonhurst hasta Manhattan. Si ella lo necesitaba, quera estar all lo antes posible. Suspir aliviado cuando se present al portero de noche y Delilah le abri enseguida para que subiera. Demasiado impaciente para esperar el ascensor, subi por la escalera saltando dos escalones por vez. Saba por experiencia que ella habra dejado la puerta sin llave y entr sin dilacin. Delilah estaba en el sof, envuelta en la manta bajo la que se acurrucaba cuando miraba la tele. Tena los ojos rojos y los prpados hinchados de tanto llorar.

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Corri a su lado. Delilah, qu ha pasado? Mir rpidamente a su alrededor, pero vio que los tres perros estaban sanos y salvos, durmiendo en el suelo. Eso descartaba una posibilidad. Tal vez le haba pasado algo a Marcus? Lo siento se disculp Delilah con un hilo de voz. Debera haberte avisado que me iba a ir, pero no poda pensar. Cario, qu ha pasado? repiti mirndola a los ojos, pero todo lo que poda ver era dolor. Ests enferma? Est todo bien? No, no estoy enferma, pero no s si est todo bien. Pareca aturdida. Si te hago una pregunta, me prometes que me contestars con franqueza? Por desconcertado. supuesto. Jason estaba completamente

La noche de nuestra cita, cuando fuimos a cenar con tus amigos, te acuerdas? Los ojos se le llenaron de lgrimas. Dije o hice algo ofensivo? No, por qu piensas eso? Porque esta noche Delilah pareca a punto de derrumbarse completamente, cuando te fuiste a hablar con el entrenador, pens en obligarme a ser sociable. Entonces vi a Denny y fui a decirle hola, pero l ni siquiera quiso hablarme. De hecho, daba la impresin de que me odiaba, as que pens que seguramente haba hecho algo mal y... T no hiciste creme. Delilah parpade llena de confusin. Pero... Escchame, Delilah. Es l, no t. No lo entiendo. Jason desvi la mirada. 262 nada la interrumpi Jason con rabia,

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No s cmo decirte esto. Delilah cerr los ojos bien apretados. S que soy un desastre, que no s comportarme cuando estoy con un grupo de gente, que farfullo y balbuceo y... Basta! Ya te lo he dicho: no eres t. Odiaba verla menospreciarse as por culpa de ese estpido de Denny. Entonces qu es? pregunt llorando. Huelo mal, tengo mal aliento? No es nada de eso protest Jason. Dime qu es, entonces. Jason hizo un gesto de disgusto. Denny es antisemita. Delilah se qued pasmada mientras se ajustaba la manta sobre los hombros. Lo es? Jason frunci el entrecejo. S. Y t cmo lo sabes? Hizo algunos comentarios le respondi evasivamente mientras se agachaba para acariciar a Shiloh, que acababa de acomodarse a sus pies. Pens tambin en Stan y se pregunt cmo estara. Qu comentarios? pregunt Delilah. Debera decrselo? Contrselo todo? Slo una parte? Ella no tena derecho a saberlo? Dijo que le haba sorprendido que yo saliera con alguien de apellido Gould. As empez y luego sigui durante el viaje.

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Delilah sinti que se hunda en las arenas movedizas de la confusin. Qu quieres decir con eso de sigui durante el viaje? Jason se pas una mano cansada por la nuca. Empez a decir cosas realmente ofensivas y le part la cara. Delilah apart la mirada. Oh, Dios. Jason le pas un brazo por los hombros y la fuerza. Lo siento, cario. Yo tambin lo siento. Odio pensar que soy la causa de un problema entre t y tus compaeros. No es as. Se trata de un solo compaero y es un gilipollas. Ests seguro de que es el nico que piensa as? Se quit la manta de encima, dejando ver unas manos tan apretadas que la punta de los dedos se le estaba volviendo roja. Y si los dems tambin piensan lo mismo? No, no lo piensan. De pronto, Delilah lo comprendi. Era por eso que parecas tan distante cuando me llamaste desde la carretera? Porque estaba pasando todo esto? S reconoci Jason, muy a su pesar. Dios repiti Delilah. Alguna gente es tan ignorante. Solt una risita amarga. Supongo que no lo invitar a la casa de mi madre para la Hanukkah. Tu madre har.una fiesta para la Hanukkah? pregunt Jason interesado. Festividad religiosa juda que conmemora la dedicacin del templo de Jerusaln. (N. de T.)

apret con

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No tanto una fiesta como una comida para algunas personas. Pareci animarse un poquito. Estoy deseando que te conozca. Ya me conoce, recuerdas? Es verdad! Se haba olvidado completamente de la aventura con Eric. Se lo explicar cuando lleguemos. Estoy seguro de que lo comprender. Delilah suspir y apoy la cabeza en el hombro de l, y a Jason le gust el gesto. Le haca sentir que era su protector, la persona en la que ella confiaba para sacarla de las tormentas de dudas que la asediaban. Era muy vulnerable. Si l pudiera encontrar la manera de que ella sacara toda la confianza que senta cuando se trataba de perros, no habra quin la parara. Le bes la coronilla. Me sent muy orgulloso de ti esta noche. S lo difcil que debe haberte resultado ir a esa fiesta, sobre todo sola. La mirada de Delilah le lleg al alma. Quera hacerlo. Por ti. Eso significa mucho para m. No poda dejar de mirarla. Te quiero, Delilah. No saba quin se haba sorprendido ms, si Delilah, que claramente no esperaba escuchar esas palabras, o l mismo, que no haba esperado decirlas. No poda creer la facilidad con que las haba pronunciado. Siempre haba pensado que algn da, cuando le dijera a una mujer que la amaba, sera un momento monumental, el equivalente emocional de una gigantesca ola ocenica rompiendo en sus odos. En cambio, el momento le haba llegado tranquilamente, como la luna cuando se eleva despacio por encima de una colina. Yo tambin te quiero, Jason. Lo dijo en voz baja, tan baja que casi no se oa. Entonces la bes y el cuerpo de ella se amold a sus brazos. A pesar de la ternura del momento, sinti que algo surga dentro de l, algo anhelante y exigente. Quera reclamar su propiedad, el terreno de su cuerpo, un mapa que quera memorizar. Hizo una pausa, apoyando su afiebrada frente contra la de ella y luego, como el explorador que crea ser, la levant en peso y la llev 265

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al dormitorio, cuya puerta cerr de una patada. Inmediatamente qued claro cmo era el adiestramiento de Stanley en comparacin con el de los perros de Delilah. Ninguno de ellos se puso a aullar o a rascar la puerta. La recost suavemente sobre la cama mientras pensaba si encenda la luz o no. La oscuridad ofreca su propio misterio y la posibilidad de que se perdieran o escondieran en ella si as lo preferan. Pero la luz era mejor; los exploradores necesitaban luz, sobre todo cuando se trataba de llegar hasta el tesoro. Encendi slo una de las lmparas de noche y el pequeo y ordenado dormitorio de Delilah se transform en un suave relieve. Los ojos de ella estaban muy abiertos y emocionados y Jason supo que fuera cual fuera el viaje al que la llevara, ella ira de muy buena gana. Se tendi a su lado y la bes en la boca apasionadamente. La urgencia que encontr en sus labios igualaba la suya, pero, sin embargo, no quera apresurarse, sino ms bien ir muy lentamente. La envolvi con sus brazos y fue besndola con suavidad por toda la cara, detenindose en los prpados cerrados. Era muy hermosa, cmo era que no se daba cuenta? Como si estuviera leyendo sus pensamientos, Delilah abri los ojos y lo mir con entrega total y confianza absoluta. Emocionado, l pas a besar el suave terreno de su cuello mientras le deslizaba las manos por la espalda hasta llenarlas con el pequeo y firme trasero de ella. Un inequvoco ronroneo de deleite se escap de los labios de ella, aunque el pudor le coloreaba un poco la cara. Jason decidi transformar aquella vergenza con un rpido mordisco en el lbulo de la oreja derecha que tuvo el efecto que buscaba: Delilah pareci rendirse a su propio deseo y volvi a gemir de gusto cuando Jason retom el contacto con la suave y blanca piel de su cuello. Su boca la atorment y le hizo cosquillas, se pase ligeramente por la piel, jug con ella. Saba que Delilah poda notar cunto la deseaba, del mismo modo que l notaba el deseo de ella cada vez que la tocaba con la boca porque ella apretaba el cuerpo contra el suyo. Jason susurr. l levant la cabeza para mirarla y vio sus ojos brillantes de deseo. Me voy a volver loca si no... Volvi a comerle la boca, cada vez ms encendido. La dulzura se estaba convirtiendo en lujuria vibrante. Tena que frenarse y tomarse su tiempo, porque el deseo que lo atravesaba poda llevarlo fcilmente al punto de no retorno. Lenta y deliberadamente separ su boca de la de ella y sin dejar de mirarla a los ojos, comenz a desabrocharle la blusa. Pronto dej al descubierto el precioso sujetador de encaje que se haba puesto la primera vez que hicieron 266

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el amor. Se dio cuenta de que se lo haba puesto otra vez a propsito previendo un momento como ste, para complacerlo y una nueva punzada de deseo le recorri el cuerpo. Desabroch el sujetador y se lo quit, envolviendo sus pechos en las manos. Delilah se puso tensa y su respiracin se hizo rpida mientras l se tomaba su tiempo para acariciarla. Cuando por fin se puso un pezn en la boca para chuparlo, ella estaba temblando y apretndose contra l de tal manera que Jason pens que se volvera loco. Y de pronto todo se detuvo. Con ojos desvariados, Delilah se sent en la cama tratando de quitarle la camisa a tirones. Jason le facilit la tarea y su respiracin se hizo ms llana mientras esperaba a ver qu iba a hacer. Cierra los ojos le orden Delilah. Jason la obedeci y enseguida not las afiebradas palmas de sus manos acariciarle el pecho lentamente. El control estaba empezando a desaparecer. Si no haca suya a esta mujer ahora ismo, reventara. Decidido a caer los dos en el olvido, la cogi de los brazos y la oblig a estirarse sobre la cama. No poda dejar de besarla y sus labios caan por todos lados, ahora en la boca, a continuacin en el hombro. La respiracin de Delilah se haba vuelto entrecortada y la cabeza tirada hacia atrs demostraba su total y voluntaria sumisin. En pleno frenes, Jason recorri con sus dedos toda la piel desnuda a su disposicin, quejndose por la frustracin que les provocaba a incomodidad de tener que despojarse de todas sus ropas. Se puso de pie y busc rpidamente proteccin en el billetero antes de desabrocharse los tjanos y quitarse los pantalones y los calzoncillos de un manotazo. A su lado, Delilah estaba haciendo lo mismo mientras se contoneaba para quitarse los pantalones y las braguitas. Su cuerpo ola a incienso, a cielo. Delilah se volvi a acostar y el deseo que brillaba en sus ojos impeda que Jason pensara en otra cosa que no fuera ella. De repente los dos estaban jadeando con desesperacin y al momento siguiente l se haba deslizado dentro de ella. Delilah gema sin ocultar su placer, con las piernas enroscadas a las de l y ambos comenzaron a moverse juntos. Jason entrelaz sus dedos con los de ella, buscando odo el contacto posible. Ira lentamente, siguiendo las pautas que el cuerpo de Delilah le indicara en cuanto a ritmo. Pero Delilah no quera eso; en sus ojos haba fuego y un ruego de santa inmolacin, ms seductor cada vez que se apretaba contra l, queriendo ms, queriendo todo lo que l pudiera darle. Jason la obedeci y ella lleg al xtasis como en

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un destello, mientras los apasionados gemidos que salan en cascada de sus labios lo volvan loco. Satisfecho de que ella se sintiera saciada, Jason se dedic a disfrutar su turno con glorioso abandono. En aquel momento, el cuerpo de Delilah era su refugio y su tesoro. Cuando lleg su orgasmo, vino acompaado por aquella ola ensordecedora que desde haca mucho tiempo imaginaba que anunciara el amor y dej que lo arrastrara.

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Jason segua sintindose en la gloria cuando regresaba a casa despus del entrenamiento al da siguiente. Haba entrenado bien y en el glido aire de diciembre encontraba algo que le daba fuerzas. Faltaba menos de un mes para Navidad y la ciudad bulla de alegra y expectacin. Eric estaba sentado en el sof mirando la tele, con los pies puestos sobre la mesita de centro. A su lado haba una bolsa de patatas fritas en la que meta la mano con hipntica regularidad. Qu cojones ests haciendo aqu? le pregunt Jason tirando las llaves sobre una mesa cercana. Haba pensado descansar un poco, tal vez sacar a Stan a dar una vuelta y luego ponerse al da con los nmeros atrasados de Sports Illustrated antes de salir para el partido de esta noche. En su lugar, tendra que hacer de anfitrin obligado de Eddie Haskell. Eric volvi a coger patatas fritas. Yo tambin me alegro de verte. En serio, qu ests haciendo aqu? Mi televisor se muri. Alguna vez has pensado en coger un libro o ir al cine? pregunt Jason mientras colgaba su abrigo. Stanley, que estaba profundamente dormido y roncando cuando l entr, se acerc trotando para recibirlo. Jason se agach para frotar su nariz contra la de Stan y fue entonces cuando vio las miguitas que le adornaban los bigotes. Le has dado patatas fritas a Stanley? pregunt Jason enfadado. Eh, mira esto. Eric sacudi la bolsa de patatas y Stanley sali corriendo hacia el sof, babeando. Stan ha aprendido un truco

Personaje ficticio de la televisin norteamericana. (N. de T.) 269

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nuevo. Sac una patata de la bolsa y la sostuvo en alto por encima de la cabeza del perro. Stanley, habla! Stanley ladr y Eric le dio la patata. Luego se volvi a mirar a Jason, sonriendo. Qu te parece, eh? Eres un idiota! Se acerc al sof en dos zancadas y le arrebat la bolsa de patatas de un manotazo. Nunca ms vuelvas a darle algo de comer sin mi permiso, entendido? Cul es el problema? Me he pasado meses ensendolo y dndole alimentos adecuados y luego vienes t y le das esta mierda. se es el problema! Pues a l le gust. A los perros les gusta la bosta de caballo, Eric. Repas la lista de ingredientes de la bolsa, aunque no tena ni idea de cul podra ser nocivo para Stanley. Si se pone enfermo, te echar la culpa a ti. Tranquilo, no se va a poner enfermo. Puls el botn de pausa del mando y congel la imagen de una mujer bailando vestida con un sari transparente. Qu ests mirando? pregunt Jason. Una peli, Debbie Does New Delhi, me parece. Djame que adivine: la alquilaste en pago por visin, lo que quiere decir que la factura me llegar a m. Te lo devolver insisti Eric con indiferencia. Con intereses. Jason mir a su adorado perro, salivando a tope mientras observaba la bolsa de patatas que todava sostena en una mano. Maldito estpido rezong por lo bajo mientras tiraba las patatas a la basura en la cocina. Cuando regres al saln, hubiera jurado que Stanley le haba echado una mirada rencorosa.

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Me vas a contar qu ha pasado? le pregunt Eric, casi con resentimiento. Parecas estar de muy buen humor cuando entraste. Lo estaba, hasta que te vi a ti. Eric le hizo un gesto obsceno con el dedo corazn y Jason se lo devolvi sin pensar. Llevaban as desde que tena memoria, pero era ms un ritual que una forma de expresarse. Su hermano tena razn: estaba de buen humor al llegar y no debera haber permitido que el estpido truco que Eric le haba enseado a Stanley lo echara a perder. Bueno, cuntame qu pasa le pidi Eric mientras Jason se sentaba a su lado en el sof. Nada. Jason sonri enigmticamente mientras que l tambin estiraba las piernas y colocaba los pies sobre la mesa de centro, entrelazando los dedos detrs de la cabeza. No me vengas con nada dijo Eric con socarronera. Anoche ligaste a lo grande o qu? Por qu siempre tienes que reducirlo todo a esos clichs de macho estpido? Porque soy estpido y macho? sugiri Eric sin atisbo de autocrtica. Debe de ser eso. Me lo vas a contar o no? insisti Eric mientras volva a fijar la mirada en la imagen congelada en la pantalla del televisor. Molesto, Jason cogi el mando y apag la tele. Oye! Yo la estaba mirando! protest. Puedes mirarla en tu propio televisor cuando est reparado. Vale, como quieras. Cogi un cojn y se lo puso detrs de la cabeza. Slo hay dos razones por las que tendras esa sonrisa estpida en la cara: o bien Ty Gallagher se ha vuelto loco y te ha puesto en el primer grupo o ha pasado algo bueno entre t y Delilah. Lo segundo admiti Jason, sorprendentemente feliz por poder compartir las buenas noticias con su hermano. Pero Eric no reaccion como l esperaba. 271

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Hostia, no es nada serio, verdad? Define serio. No has pronunciado las dos palabras mgicas que garantizan que nunca ms te vers las pelotas, o s? Dnde encuentras toda esa mierda? le pregunt Jason con incredulidad. Lo has hecho? Y qu si lo he hecho? Hostia repiti Eric con una voz llena de pena. Mal asunto. Dime por qu. Bueno, como si fueras a callrtelo. Porque te va a joder tu forma de jugar. Alguna vez me has visto en una relacin seria durante la temporada de liga? Respuesta: no. Jason solt una risita burlona. Tampoco te he visto nunca en una relacin seria fuera de temporada. Eso es porque mantengo a mis amigos cerca y a mis mujeres ms cerca todava dijo Eric. To, no te enredes durante la temporada, y menos en sta, cuando necesitas demostrar lo que vales a tu equipo. Salir? Muy bien. Follar? Una bonificacin agradable. Te quiero? Receta para la destruccin total. Haz caso del doctor Amor: para poder jugar bien lo que hace falta es estar libre de ataduras sentimentales. Si lo que dices es cierto, y a propsito, no vuelvas a llamarte doctor Amor en mi presencia, entonces creo que seras feliz, porque eso significara que podras ser mejor que yo en la pista de hielo. Siempre soy mejor que t le replic Eric sin atisbo de humildad, pero sa es otra historia. Me gusta mucho Delilah, de verdad, y t lo sabes, pero no hace ni seis meses que ests en Nueva York. Jason se lo qued mirando con la boca abierta. 272

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Perdona, pero no fuiste t el que me recomend tener un gran gesto con Delilah? Hay una diferencia entre comprarle flores a una ta y darle luz verde para que empiece a elegir vajillas. No sabes dnde te ests metiendo, hermanito, atndote as. No me estoy atando de ninguna manera le contest Jason secamente. La clida sensacin que tena dentro comenzaba a enfriarse, reemplazada por una pizca de incertidumbre. Lo estars cuando quieras salir con tus amigos y ella te diga que no porque habas prometido acompaarla a la casa de su prima a cenar, o cuando empiece a preguntarte qu es eso que te has puesto, o cuando una ta buensima vistiendo una camiseta de los Blades te ofrece un pase libre a sus encantos vlido slo por una noche y tienes que rechazarla, o... Vale, me hago una idea lo ataj Jason, pero te equivocas, Delilah no es as. Eric solt una risita sardnica. Todas son as. S, como que t lo sabras. Pues s que lo s le replic Eric. Por qu coo crees t que no tengo una novia fija? Te acuerdas de Barb Harmon? Jason entrecerr los ojos como recordando. Te refieres a Barb Hard-on? S, sa. Qu pasa con ella? Jason no haba pensado ni una sola vez en la pobre Barb del apellido desafortunado desde que haba acabado el instituto. Lo nico que recordaba de ella era que su hermano era muy malo patinando. Pues cuando yo estaba jugando en Binghamton, a que no sabes quin estaba viviendo all y fue a buscarme? Barb. Comenzamos a salir en serio y a los dos meses yo haba pasado de Juego de palabras que transforma el apellido en ereccin. (N. de T.)

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ser el gallo del gallinero a ser el pobre pollo capn de la jaula. Fue una puta pesadilla, Jace. Jur ah mismo que nunca volvera a enredarme en serio con nadie hasta que no se acabara mi carrera en la NHL. Cmo es que nunca le dijiste a nadie que estabas saliendo con Barb? le pregunt Jason con voz sospechosa. Piensa un poco: si mam y pap se enteraban, todo Flasher lo sabra y yo no quera volver a casa para Navidad y leer en el diario local el anuncio de mi propio compromiso matrimonial. Me lo podras haber dicho a m le reconvino ligeramente Jason. Olvdate de quin lo saba y quin no, vale? Lo que quiero decirte es que en cuanto le dices a una ta que la quieres, se acab todo y tu vida deja de pertenecerte. Jason sonri con incredulidad, pero la sensacin de incomodidad que tena iba en aumento. Ty no le haba dicho bsicamente lo mismo aquella noche en que Michael y l lo haban invitado a cenar? Le molestaba la opinin tanto de su hermano como del entrenador, no slo porque le pareca insensiblemente pragmtica, sino tambin porque no poda evitar sentir que los comentarios iban dirigidos a l en concreto, como si fueran a afectarlo como jugador, como si el hecho de estar implicado en una relacin amorosa fuera a impedirle hacer una buena temporada. Se pensaban que era un bobalicn o qu? Estoy seguro de que puedo lograr que vaya todo bien mantuvo con tozudera. Como t digas le contest Eric, pero el tono de escepticismo en la voz de su hermano le dio a entender que no estaba de acuerdo con l.

Qu coo te pasa esta noche? Jadeando, Jason levant el brazo desde el banquillo para aceptar la botella de agua que le tenda uno de los ayudantes. Se enjuag la boca y escupi. Iban cinco minutos del segundo perodo del partido entre los Blades y el equipo de Boston y Jason ya haba

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fallado un pase cruzado y haba entregado el disco, permitiendo que el rival marcara. No me pasa nada respondi defendindose, aunque no era verdad. Desde que haba estado con su hermano unas horas antes, no se poda quitar la molesta sensacin de que Eric tena razn. El hecho de haber fallado dos veces en la pista pareca demostrar lo que deca su hermano; en lugar de concentrarse en el juego, estaba pensando en Delilah. Pero tambin era cierto que todos los jugadores tienen un mal da y tal vez hoy le haba tocado a l. De todos modos, eso no era ninguna excusa. Ty no deca nada, pero su disgusto era patente. Una vez ms, las palabras de Eric le volvieron a la mente. Saba que necesitaba concentrarse especialmente en esta temporada, la primera como jugador de los Blades. Saba que todos los comienzos son difciles, pero las cosas le estaban saliendo bastante bien. Aun as, el silencio de Ty era como una condena. Sal a la pista. Ty le toc el hombro, salt la barrera alrededor del hielo y fue a unirse al resto de la defensa. David estaba de baja por enfermedad estomacal y el portero era Denny. Los ojos de ambos se encontraron brevemente mientras Jason se colocaba en el lateral para el saque. Nueva York envi el disco al centro de la pista. Con el rabillo del ojo vio que un defensa de Boston, Sam MacGinty, iba como una exhalacin hacia el disco. Saba que poda alcanzarlo y pasarlo porque as haba sido siempre en el pasado, pero un milisegundo despus, Macs lo haba superado. El pblico abuche y Jason regres a la lnea azul, furioso consigo mismo. Debera haber podido patinar ms rpido que Macs, pero el hecho de no haberlo logrado le pareci una prueba irrefutable de que estaba jugando por debajo de sus posibilidades. Los clculos errneos siguieron persiguindolo todo el resto del segundo perodo y buena parte del tercero. Perda todas sus batallas en las esquinas y le costaba mucho quitarle la posesin del disco a los contrarios. Los Blades perdieron por 2 a 0.

Qu te haba dicho? Si antepones las mujeres, tu juego se va a tomar por saco.

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Jason no lo poda creer: Eric volva a estar en su apartamento, con los pies encima de la mesa de centro y comiendo patatas fritas. Ahora vives aqu o qu? le solt mientras Stanley corra a recibirlo como de costumbre. Al menos Stan segua pensando que era bueno. Le observ la boca pero no pudo encontrarle miguitas de patatas fritas por ningn lado. Mi televisor sigue roto. No podas ir a un bar a ver el partido? O pedir una entrada de cortesa en el Met Gar? Me gustan las comodidades de un hogar. S, del mo. Fue a la cocina y sac dos cervezas de la nevera, lanzndole una de las latas a Eric. Al menos has sacado a Stanley? Delilah vino hace ms o menos una hora y media y se encarg ella de sacarlo. Jason se sinti inquieto. No le habrs dicho nada, no? Como qu? pregunt Eric abriendo su cerveza. Pues no s, algo como Me parece que tu presencia en la vida de mi hermano le hace perder la concentracin, u otro comentario por el estilo. Yo nunca hara eso le respondi Eric antes de tirar la cabeza hacia atrs para pegar un trago, aunque es verdad. Mi concentracin no habra sufrido si t no hubieras plantado semillas de duda en mi cabeza. Estaba claro que nunca aprendera. El mayor placer de Eric era hacerlo caer en sus trampas una y otra vez, y Jason caa en todas. Eric se ri con malicia. As que ahora es mi culpa que jugaras mal?

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No jugu mal le contest Jason de malos modos. No jugu bien como siempre y eso pasa de vez en cuando. Le pasa a todo el mundo menos a ti, supongo. La mirada de Eric estaba cargada de desdn. A eso le llamas una defensa? Es lo que es. Jason se dej caer pesadamente en el sof . Estoy cansado de hablar contigo de esto. Primero te ofreces para cuidar los perros de Delilah para que yo la pueda llevar a cenar y luego me dices que ella es lo peor que le puede pasar a mi carrera, excepto romperme una pierna. Yo nunca dije que ella fuera lo peor que le poda pasar a tu carrera, simplemente te aconsej que salieras con ella. Eso es lo que estoy haciendo. La gente que simplemente sale no dice Te quiero. No quiero seguir hablando de esto, vale? dijo Jason con irritacin, y bebi un sorbo de cerveza. Le molestaba haber permitido que lo que le haba dicho Eric le hubiera hecho dudar de s mismo. No s ni por qu lo escucho, se dijo. Lo que Delilah y l haban comenzado era bueno y s, era verdad que tenan algunos problemillas que solucionar, pero nada que fuera insuperable. Al menos hasta que Eric meti las narices. Lo que pasa es que ests celoso murmur Jason. S, porque t lo digas. Cada uno de ellos se apart instintivamente hacia uno de los extremos del sof, bebiendo en silencio mientras miraban las noticias. Cuando llegaron los deportes, Jason se puso en tensin. Se imaginaba que el presentador dira: Los Blades perdieron esta noche gracias a un partido pattico del lateral Jason Mitchell. Seguro que los directivos de los Blades se arrepienten de haberlo cambiado por Krakov y Ballinger. Por suerte, el nico jugador del equipo mencionado fue Denny, por haber salvado la portera de los Blades varias veces.

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Por cierto, hace das que quera preguntrtelo. La voz de Eric son estudiadamente desinteresada mientras miraba a Jason. Qu pas con Malls cuando estabais de viaje? Jason sacudi la cabeza con incredulidad. De verdad, la NHL era peor que un montn de viejos apostadores cotorreando detrs de las vallas. Las noticias de altercados se extendan con rapidez, aunque los detalles ms importantes se desconocan debido a la fidelidad al equipo. No le sorprendi que su hermano se hubiera enterado. Qu te han dicho? le pregunt. Que t y Malls os habais peleado por algo que te haba dicho. Era algo sobre Delilah? S. Pero qu te dijo? pregunt Eric intrigado. Ya conoces la regla: lo que pasa en el vestuario, se queda en el vestuario. Soy tu hermano, chico, no me jodas. S, y tambin era tu hermano cuando estabas saliendo con Barbara Hard-on. Todava no puedo creer que no me dijeras nada. Lo siento, vale? Y ahora cuntame. Jason dud. Me prometes que no dirs nada? Y a quin cono se lo iba a decir? A todo tu equipo, por ejemplo? La sangre tira ms que un contrato de tres aos le contest Eric. Dmelo de una puta vez. Denny es antisemita. Eric puso cara de sorpresa. De verdad? 278

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De verdad. Mierda. Bueno, siempre supe que Malls era estpido. Hiciste bien en sacudirlo. Y que lo digas confirm Jason bebiendo un sorbo de cerveza. Sabes? sigui diciendo Eric, haba quedado para salir con l y un par de tos de mi equipo el sbado que viene y te iba a preguntar si queras venir, pero supongo que no tiene sentido. Adems, me parece que yo tampoco quiero tenerlo como amigo. De todos modos no habra podido ir. Voy a la casa de la madre de Delilah para celebrar la Hanukkah. Ves? Qu te deca yo? le advirti Eric. Eric, cllate, quieres? Lo invadi una ola de cansancio tan grande que se podra haber quedado dormido all mismo en el sof. Quiero ir. Es importante para Delilah. Puedo ir yo tambin? Claro, por qu no? Seguramente a Delilah no le importara y, adems, Eric ya conoca a su madre. Ir con l probablemente le calmara un poco los nervios. Genial dijo Eric complacido. Esto va a ser divertido.

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Captulo 21

Delilah se qued de una pieza cuando fue a recoger a Jason y se encontr tambin con Eric al lado del coche. Qu es esto, una excursin para ver la exposicin juda? pregunt Delilah. Jason la mir sorprendido. Lo siento, no pens que te importara. Adems aadi Eric, recuerda que tu madre y yo hicimos muy buenas migas. Delilah suspir. Vale, subid. Se volvi hacia Jason mientras ste se acomodaba en el asiento del acompaante. Me gustara que primero me lo consultaras, seor impulsivo le recrimin entre dientes. No me importa que Eric venga, pero no s cmo va a reaccionar mi madre ante un husped inesperado. Adems, con vosotros dos all se va a sentir confundida. Lo siento, de verdad repiti Jason. Seguro que no pasar nada dijo Delilah, para tranquilizarlo a l pero tambin para su propia tranquilidad. En realidad, estaba hecha un saco de nervios pensando que llevaba a Jason para presentrselo a su madre. No se haca ilusiones en cuanto a que su madre le concediera el sello de aprobacin a la primera, pero esperaba que al menos le permitiera contarle cosas sobre s mismo antes de interrogarlo sobre el estado de sus cuentas bancarias y los objetivos que tena para los prximos treinta aos. Adems, su ansiedad se incrementaba porque no la haba visto desde la debacle del anuncio de la boda de su padre. Slo recordarlo le entraban picores, como si le estuviera saliendo un sarpullido, pero era de nervios. Haban hecho las paces por telfono pero igualmente uno nunca saba qu melodrama se poda inventar Mitzi para esta ocasin especial. Si se haca la Sarah Bernhardt delante de Jason, no le quedara otro remedio que matarse. 280

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O sea que la Hannukkah es como la Navidad juda, no? pregunt Eric desde el asiento trasero. Delilah lo mir por el retrovisor y en sus ojos vio una inocencia genuina. No. Eric se qued confundido. Pero no os hacis regalos? S, pero realmente no es una festividad muy grande. Eric pareci conformarse, cosa que la alegr. No tena fuerzas para explicarle historias de macabeos, dreideh ,aceites y menorahs. Jason iba muy callado mirando hacia fuera por la ventanilla. Delilah le toc la pierna. Nervioso? No le contest como si no le diera importancia. No tienes necesidad le asegur Eric. La vieja Mitz es inofensiva. Mientras puedas poner cara seria cuando comience a soltarte la perorata de que es una intuitiva del diseo, no tendrs problemas. Oye le dijo Delilah en tono de reconvencin, una cosa es que yo encuentre a mi madre ridcula de vez en cuando, pero t no tienes derecho. Lo siento. Era evidente que la reprimenda lo haba molestado. Slo estaba tratando de ser til. Disculpas aceptadas. Durante unos segundos rein un silencio tenso dentro del coche. Jason estir un brazo y comenz a masajear la nuca de Delilah. Reljate, ests ms tensa que... La cuerda de un reloj barato interrumpi Eric. Del yiddish dreidl. Juego de suertes que utiliza una especie de trompo de cuatro caras. Lo juegan los nios especialmente en la festividad de la Hanukkah. (N. de T.) Candelabro de siete brazos utilizado en el culto judo. (N. de T.)

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Los dedos de Jason se quedaron quietos mientras se dio la vuelta para mirar a su hermano. Tengo una idea: por qu no cuentas cuntos coches azules ves antes de llegar a Roslyn? Continu con el masaje. Reljate repiti, todo va a salir bien. Ya lo s contest Delilah brevemente. El masaje de Jason se hizo ms profundo. No es por sacar un tema delicado, pero hay algo que debera o no debera decir cuando conozca a tu madre? No menciones a mi padre, dile que te encanta su casa, no le digas que te gustan los perros, dile que parece demasiado joven para tener una hija de mi edad, no comas ni bebas mucho, asegrale que no te arruinars en los prximos cinco aos. Eso es todo? brome Jason mientras converta el masaje en una caricia. Por cierto, te he comprado un regalo de Hanukkah. Ocho, en realidad. Ah, s? Por alguna razn, el hecho de que recibira regalos de Hanukkah se le haba olvidado. Pues claro. Te dar el primero cuando volvamos esta noche dijo Jason sugerentemente. Perdonadme mientras vomito observ Eric. No volveremos muy tarde, pens Delilah. No tena intencin de pasar horas bajo el escrutinio de su madre. Su plan era presentar, comer e irse. Si las cosas se ponan difciles, recurrira a la clusula Tenemos que volver a casa por los perros. El camino hasta Roslyn se le hizo ms corto que otras veces, tal vez ayudada por las bromas y las pullas entre Jason y su hermano. A veces Delilah deseaba tener un hermano, alguien con quien compartir los recuerdos de la niez. Tal vez, si hubiera tenido un hermano o hermana, su madre no se habra pegado tanto a ella, quin sabe? Gir a la izquierda en la calle donde haba vivido y condujo lentamente para disfrutar ms la visin de las menorahs encendidas en la ventana del frente de algunas casas vecinas. Aunque era slo la 282

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primera noche de la festividad, el contraste de la luz vacilante de la nica vela encendida con la oscuridad del cielo invernal pareca presagiar esperanza. Tal vez esa noche no saldra todo tan mal. Delilah enfil la entrada para coches de la casa de su madre y se le enturbiaron los ojos al ver en la ventana la elaborada menorah de bronce que su abuela haba trado de Rusia a principios de siglo. Hipnotizada, observ la llama de la delgada vela blanca que vacilaba y bailaba. Hasta que no apag el motor de su coche, no se dio cuenta de que la placa del que haba delante pona COLCHN. Su padre estaba all.

Si la tendencia de Delilah a soltar lo primero que le vena a la boca haba sido puesta a prueba, fue en ese momento, mientras su madre acuda envuelta en una nube de Shalimar a abrir la puerta. Feliz Hanukkah le dese su madre rozndole ligeramente la mejilla con los labios antes de envolver a Eric en un apretado abrazo. Aqu ests! Qu tal, cario? Muy bien, seora G. contest alegremente Eric y sin dudar cogi el ramo de flores que Jason llevaba en la mano y se lo entreg a Mitzi. Para usted. Siempre tan atento suspir Mitzi, mirando a Eric con ojos de adolescente enamorada. Delilah vio que Jason se haba quedado con la boca abierta ante la desfachatez de su hermano. Mitzi oli las flores, que competan con el perfume que llevaba para dominar el ambiente. Levantando la cabeza, pareci darse cuenta de la presencia de Jason. Volvi a su papel de diva diminuta, arqueando una ceja muy perfilada. Y t eres...? Jason Mitchell, seora. Mucho gusto en conocerla. Estir el brazo derecho para darle un apretn de manos manteniendo la botella de vino firmemente cogida en la mano izquierda. Delilah se imagin lo que estaba pensando: Eric no se la iba a robar. 283

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Mitzi lo mir con ojos entrecerrados mientras lo saludaba tratando de ubicarlo. T eres el hermano del novio dijo lentamente. En realidad, soy el novio le aclar Jason. La cara de Mitzi se incomprensin. petrific en una mscara de

No lo entiendo dijo, y mir a Eric buscando ayuda. Yo crea que t eras el novio. Lo era contest Eric con todo desparpajo, pero ahora ya no. Ahora le toc a Delilah quedar con la boca abierta. Pero qu estaba diciendo? Saba que tener a Jason y Eric juntos provocara confusin en su madre, pero durante todo el trayecto hasta Long Island haba tenido tiempo de pensar qu dira. Al final, haba decidido decir la verdad, que haba llevado a Eric a aquel almuerzo por lo mucho que Mitzi le haba dado la lata porque no tena novio y porque no haba querido decepcionarla. Este hombre, Jason, era su novio de verdad, pero Eric nunca lo haba sido. En cambio, lo que haba hecho era complicar las cosas. Mitzi estaba observando a Jason con aprensin Y a ti no te importa? Salir con alguien que estuvo con tu hermano? Por el amor de Dios! exclam Delilah muy molesta. La espalda comenzaba a picarle mucho. Estaba claro que le estaba saliendo un sarpullido. Ya te lo explicar despus, mami, vale? Su madre se tap las orejas. Mejor que no lo sepa. Delilah implor a Jason con los ojos. Por qu t y Eric no pasis al comedor y luego nos vemos? Me parece muy bien contest Jason con una sonrisa forzada.

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Ven, te indicar por dnde se va aadi Eric, frotndose las manos en anticipacin. No s qu estar cocinando, seora G., pero huele muy bien. Mitzi hizo un mohn con los labios. Gracias. Jason y Eric desaparecieron por el amplio vestbulo blanco. Al menos Eric no haba exagerado cuando le haba dicho a Mitzi que ola muy bien. Delilah sabore el aroma de patatas y cebollas fritas en aceite, complementado perfectamente por el olorcillo dulce y picante a la vez que desprenda la carne asada. Mitzi habra encargado la cena o la habra cocinado ella? Luego se lo preguntara, en cuanto averiguara qu estaba pasando. Qu hace papi aqu? Mitzi se encogi de hombros como si la respuesta fuera evidente. Yo lo invit. En serio? Por qu? Por ti, Leelee. Coloc una mano sobre el brazo de Delilah . S lo difcil que ha sido para ti provenir de un hogar roto y pens que tal vez, aunque fuera slo por esta noche, podramos volver a ser una familia. Delilah se la qued mirando antes de ponerse a rer con incredulidad. En realidad te lo crees cuando lo dices, no? Mitzi levant la nariz en gesto de altivez. No s a qu te refieres. Oh, venga. No invitaste a pap por m, lo invitaste poder ver a Brandi! para

No seas ridicula! La vehemencia de la respuesta fue la prueba que Delilah necesitaba para confirmar que haba dado en el clavo.

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Podras haberme avisado. Era la segunda vez aquella noche que le deca lo mismo a alguien; el pronstico no era bueno. Los ojos de Mitzi echaban chispas. Y t podras haberme avisado de que has estado jugando a las camas musicales! No es as. Yo no... Prefiero no saberlo. Lo que pasa entre un hombre y una mujer, o entre una mujer y dos hombres, es cosa de ellos dijo Mitzi con desaprobacin. Hizo una sea con la cabeza hacia el interior de la casa. Vamos, ven. Estoy segura de que tu padre y ese par de tetas ambulantes que l llama su prometida se mueren de ganas de verte.

Llevo dos minutos aqu y ya estoy exhausto de tanta tensin, pens Jason mientras caminaba detrs de su hermano por el enorme recibidor. Le recordaba los programas de televisin en los que alguien tiene una experiencia que lo lleva a las puertas de la muerte y luego cuenta que iba caminando por un largo tnel hacia la luz, excepto que en este caso la luz era un comedor en Long Island. Mir a su hermano, tan seguro de s mismo. No puedo creer que le hayas dado a Mitzi las flores yo le haba comprado. que

Muvete rpido o muere fue la desvergonzada respuesta de Eric. A medida que se acercaban al comedor, el apetitoso olor a comida se hizo ms fuerte, igual que el sonido de las personas que estaban hablando. Jason escuch con atencin: pareca como un hombre hablndole a un nio pequeo que le responda con voz aguda y chillona. La idea de que haba un nio lo tranquiliz un poco; se le daban bien los nios. Si el ambiente se pona tenso o raro, siempre poda pretextar que sala a jugar con Bobby o Susie y evitar as la conversacin de los adultos. Jason ya estaba seguro de una cosa: exceptuando la estatura, Delilah no se pareca en nada a su madre. Saba por ella, y lamentablemente tambin por Eric, que Mitzi poda llegar a ser muy pesada. Saba tambin que intentara juzgarlo, pero para lo que no 286

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estaba preparado era su brusquedad o la sensacin de examen de cada aspecto suyo, desde el largo de sus cabellos hasta la medida de su carcter. Claro est que Eric no haba sido de gran ayuda en ese campo. La madre de Delilah probablemente pensara que los tres pertenecan a algn culto sexual raro. Entraron en el comedor y la conversacin se detuvo. Sentado a la mesa cubierta de comida haba un hombre mayor, calvo y con piel arrugada, pero con una amable sonrisa. A su lado haba una rubia joven, de ojos brillantes y unos pechos que eran armas potencialmente letales. El padre de Delilah y su novia, seguramente. Hola, hola dijo el hombre alegremente, levantndose de la mesa para saludarlos con un apretn de manos. Cul de vosotros dos es el jugador de hockey? Yo contestaron Jason y Eric al unsono. El hombre puso cara de confusin. Yo pensaba... Los dos juegan al hockey, te acuerdas? intervino Brandi con su voz de pito. Pero el novio es aqul aclar sealando a Jason. El otro es su hermano acab su informacin con una mirada coqueta a Eric. El padre de Delilah la mir con sospecha. Y t cmo lo sabes? Leelee y yo nos lo encontramos cuando la estaba ayudando a pasear perros, no es cierto? dijo mirando a Eric. As es confirm Eric amablemente. Jason mir a su hermano con el rabillo del ojo. Haba algo libertino en la forma en que miraba a la rubia, pero lo ms desconcertante era que la rubia le estaba devolviendo la mirada. Ah gru el padre de Delilah, aparentemente satisfecho con la respuesta. Bueno, estoy seguro de que como ya habris adivinado, yo soy Sy, el padre de Delilah, y esta encantadora jovencita sentada a la mesa es mi futura esposa, Brandi.

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Jason Mitchell. Le sonri rpidamente para ocultar su sorpresa. La mujer poda ser su hija, incluso su nieta. Con razn Delilah estaba tan preocupada. Adems, estaba claro que Brandi no poda funcionar como ayudante de Delilah. Era imposible imaginarla recogiendo cacas de perro. Eric Mitchell, seor. Eric le tendi la mano. Es un gran honor conocerlo. Jason mir para otro lado. Su hermano lo pona enfermo. Era detestable. Y encima lo haca quedar mal, aunque su efusividad tambin pareca haber descolocado un poco al padre de Delilah. Bien hecho, pens Jason. Sentaos, sentaos dijo Sy. Eric se apresur a dirigirse hacia la silla vaca a la izquierda de Brandi. Jason puso la botella de vino sobre la mesa y luego se sent al otro lado, preguntndole a Eric con la mirada qu estaba haciendo, aunque su hermano lo ignor o hizo como que no lo vea. Vosotros, chicos, tenis buenos colchones? pregunt el padre de Delilah. Jason intercambi miradas con Eric. Pues... Un buen colchn es crucial para el bienestar. Crucial repiti Brandi con su voz de dibujo animado, acariciando a Eric con los ojos. Probablemente me habris visto en la tele sigui diciendo con orgullo Sy. El Rey de los Colchones? Ya saba yo que lo conoca de algn lado! dijo Jason, aunque por supuesto saba quin era Sy. El padre de Delilah sonri, complacido de que lo reconocieran. Pues si alguno de vosotros necesita un buen colchn, yo soy el hombre indicado. Os har un buen descuento.

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Jason tosi ligeramente para sofocar la risa que estaba a punto de soltar. Muchas gracias, seor. Por qu hockey? pregunt el padre de Delilah sin venir a cuento. A qu se refiere? le contest Jason. Por qu elegisteis el hockey? Por qu no profesor o mdico o empresario? Siempre me ha gustado ese deporte contest Jason sencillamente. A m tambin aadi Eric. Usted y Brandi deberan venir a algn partido un da de stos, seor. Brandi solt una risita. No sera divertido, Sy? Ya veremos refunfu el padre de Delilah. Jason trataba de descubrir cmo poda ser tan ciego ante la tensin sexual que pasaba entre Brandi y Eric. Pero a lo mejor se estaba dando cuenta y por eso de pronto pareca malhumorado. Justo cuando Jason tema que toda la conversacin de la noche girara alrededor del hockey y los colchones, la madre de Delilah hizo su aparicin con el porte de una reina. Delilah entr unos segundo ms tarde, con cara de extrema preocupacin hasta que vio a Jason, y entonces sonri. l retir hacia atrs la silla que haba a su lado y Delilah se sent, apretndole la rodilla con fuerza por debajo de la mesa. Qu tal va todo por ahora? le pregunt en voz baja. Pues no estoy seguro de poder contestarte en dos palabras le respondi Jason tambin en voz baja, lo que la hizo rer. Lo siento se disculp sin dirigirse a nadie en particular. Bien, escuchadme todos. La voz de Mitzi tena autoridad mientras ocupaba su lugar a la cabecera de la mesa. Tenemos carne asada, tortitas de patatas, zanahorias... 289

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Nada de lo cual has cocinado t, seguro brome el padre de Delilah. Pues te equivocas, lo he preparado todo yo le replic Mitzi. Querrs decir que lo ha preparado la tienda de Ben. Si hubieras cocinado t, la cena no estara sobre la mesa hasta la medianoche. La madre de Delilah le dedic una dulce sonrisa a Brandi. Ya te has cansado de su maldad? O todava ests en la etapa en la que crees que es muy ingenioso? Delilah lanz un quejido. Mam. Por favor. Confiesa que te gustara que siguiera dicindote cosas desagradables insisti Sy sin inmutarse. Admtelo. Sabes lo que me gustara? pregunt Mitzi con una voz que era un silbido de vbora. Lo que me gustara es que te atropellara un camin! Ah, s? Entonces por qu me invitaste? la tore Sy. Por Leelee! Quera que la Hanukkah fuera una celebracin agradable para nuestra hija. Jason mir a su novia. Estaba completamente inmvil, con la cabeza inclinada y la vista clavada en la mesa. Jason tuvo la impresin de que mentalmente estaba en algn otro lugar o que estaba tratando de pasar lo ms desapercibida posible para salir de la lnea de fuego. Pareca funcionar, porque mientras sus padres continuaban intercambiando insultos como si fueran dardos emponzoados, aparentemente se haban olvidado de que Delilah estaba all. Jason mir a Eric. Daba la impresin de sentirse incomodo y fascinado al mismo tiempo, que era exactamente como se senta l mismo. Era tan diferente de la forma en que interactuaban los miembros de su familia que era como estar en otro planeta. La intensidad del intercambio emocional entre los padres de Delilah lo pona nervioso. Una vez haba escuchado decir que la lnea 290

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divisoria entre el amor y el odio era muy delgada. Mitzi y Sy vivan en esa lnea. El brillo que tenan en los ojos no era puramente de malicia, sino que tambin haba algo de excitacin en ellos. Esto para ellos es como un juego amoroso previo, se dijo Jason como una revelacin. Con la misma rapidez que haba comenzado, la desagradable situacin desapareci. Sy dijo algo entre dientes, Mitzi murmur alguna cosa y luego siguieron actuando como si no hubiera pasado nada. Sy le pidi a Mitzi que le pasara la carne y ella se la alcanz con una sonrisa. Delilah levant la cabeza lentamente, como si el peligro hubiera pasado. Cario, qu te sirvo? le pregunt su madre. Unas tortitas de patatas, por favor. Le sirvi las tortitas con cara de disgusto y tambin le sirvi a Jason, aunque tres veces ms cantidad de la que le haba puesto a su hija. Si Delilah se dio cuenta, no dijo nada. Jason no haba comido nunca antes tortitas de patata, as que observ a ver qu hacan los dems. El padre deDelilah las estaba cubriendo con crema acida y Jason hizo lo mismo. Cuando acab, se la pas a Delilah. Ella no necesita eso! protest Mitzi con firmeza. Jason la mir sin comprender. Qu? T no quieres crema acida para tus tortitas, verdad, cario? le pregunt Mitzi a Delilah. Engorda mucho. Por qu no les pones pur de manzanas en su lugar? Por qu no la dejas en paz, Mitzi? refunfu Sy. Est en la piel y los huesos! Sale a tu familia, Sy. Demasiada crema acida y acabar parecindose a tu prima Temma, esa gorda! Temma no era gorda observ Sy indignado. Tena un problema con las glndulas.

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Tena un problema con las tartas, querrs decir. Yo no quiero que Leelee... Hola los interrumpi Delilah en voz bien alta. Por favor, dejad de hablar de m como si no estuviera presente. Sy puso cara de apenado. Tienes razn, chiquita. Lo siento. De todos modos, sigo pensando que debes comer lo que te apetezca. Gracias, eso es lo que har dijo Delilah desafiando a su madre con la mirada. Haba regodeo en sus movimientos al dejar caer una enorme cucharada de crema cida en su plato. Me duele la cabeza anunci Brandi, y dirigindose al padre de Delilah aadi: Quiero irme a casa. Sy se sinti avergonzado. Acabamos de llegar. Yo no puedo controlar cundo me debe doler la cabeza y cundo no, Sy le contest Brandi molesta. Cario, si pudieras tomarte una aspirina y esperar un ratito... Yo la puedo acompaar a su casa si usted quiere se ofreci Eric. Todos se dieron la vuelta para mirarlo. De verdad, no es ningn problema. Puedo coger el coche de Delilah, llevarla a casa y volver aqu. De esa forma usted se podra quedar aqu y disfrutar de la cena, seor G. Pues... El padre de Delilah no pareca seguro. Jason mir a Delilah, que estaba ocupada echndole una mirada acusatoria a Eric, que se negaba a volver la vista hacia el lado de la mesa donde estaban su hermano y su novia. Qu cono est pasando aqu?, se pregunt Jason. Es una solucin perfecta, Sy dijo Brandi acaricindole la mano. De este modo no te arruinar la noche. El padre de Delilah mir a Eric con cara de incerti-

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dumbre. Ests seguro? Completamente declar Eric. Siempre y cuando Mitzi prometa guardarme un plato de esa deliciosa carne asada. Jason empuj su plato. Eric le estaba provocando nuseas. Muy bien, entonces. El padre de Delilah mir a su hija. Le puedes prestar tu coche, Leelee? Por supuesto. Se ve que la pobre Brandi est deseando meterse en la cama dijo Delilah intencionadamente. Eric se puso de pie. Prometo entregarla en una sola pieza, seor G. Esto es muy amable de tu parte, joven. Delilah, le das las llaves a Jason? Querrs decir Eric, pap. Jason est aqu, a mi lado. Delilah reclin la cabeza un momento sobre el hombro de Jason. Jason, Eric, qu ms da. Los jugadores de hockey me parecen todos iguales brome dbilmente Sy. Delilah entreg las llaves del coche.

No preguntes fueron las primeras palabras que salieron de la boca de Delilah en cuanto estuvo a solas con Jason en la cocina. La excusa era ayudar a recoger la mesa despus de la cena, pero la verdad era que Delilah tema perder la paciencia si tena que pasar un minuto ms con sus padres. Cmo que no pregunte? respondi Jason. Se puede saber qu est pasando entre Eric y Brandi? Supongo amargura. Tal vez sea cierto que slo la est llevando a casa sugiri Jason. Delilah tuvo el impulso de decir algo horrible sobre Eric, pero 293 que nos enteraremos, no? le dijo con

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se contuvo. Era obvio que Jason intentaba agarrarse a un clavo ardiendo porque no quera creer que su hermano fuera tan malvado como pareca. Dentro de todo, su actitud era conmovedora. Jason se sobresalt al or que la madre de Delilah suba la voz. Tus padres realmente... Tampoco te metas ah, por favor. Decir que se senta mortificada era poco. En cuanto haba visto el coche de su padre en la entrada, supo que la cena sera un desastre. Le pareca mentira que sus padres ni siquiera intentaran comportarse bien el da que conocan a Jason. Se dijo que ya debera estar acostumbrada, que cuando sus padres estaban juntos, todo giraba alrededor de ellos. Pero esto era distinto. Se supona que esta noche era la ocasin para presentarle a Jason a su madre. El comportamiento de sus padres la avergonzaba y enrabiaba. Al menos su madre no haba hecho la imitacin de Torquemada. En realidad, no le haba preguntado absolutamente nada a Jason. Qu era peor? Toda la superficie. rpidamente envolvindole la tensin que haba reprimido durante la cena sali a Delilah, de pie delante del fregadero, parpadeaba para no llorar. Jason la abraz desde atrs, la cintura con los brazos.

No pasa nada le dijo juntando las mejillas. Me siento tan avergonzada solloz Delilah. No tienes por qu. Todos los padres estn locos. Delilah solt una risita que son como un hipido. De verdad? Bueno, pues... Delilah se gir de cara a l.

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Aunque no sea cierto, escucharte decirlo me hace sentir mejor. Vale. La expresin de Jason era tierna mientras la miraba . Esta noche me ha ayudado a entenderte. Qu quieres decir? Tus padres. Puedo entender por qu acabaste siendo tan nerviosa y tmida. En cuanto abren la boca, ya estn montado el drama. Pues es as. Es como Quin teme a Virginia Woolf? pero sin el alcohol. En la mesa me di cuenta que intentabas pasar desapercibida dijo Jason suavemente. Los ojos de Delilah demostraban vergenza. De verdad? Por supuesto. Tus padres chupan todo el oxgeno; donde estn ellos, no hay lugar para nadie ms. Mientras Jason la abrazaba, Delilah se dio cuenta de que los gritos del comedor haban cesado. Se puso a escuchar. No se oa ningn sonido: ni palabras, ni de cubiertos, nada. El terror envolvi su corazn. Me puedes perdonar un momento? le pidi a Jason. Claro. Con la espalda rgida como una tabla, entr en el comedor. Sus padres se estaban besando. De hecho, su madre estaba sentada en la falda de su padre. Qu coo os pasa a vosotros dos? les grit Delilah. Sus padres se separaron con cara de culpa. Slo era un beso para recordar viejos tiempos se justific su padre.

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Ah, menos mal. Qu pensara Brandi si se enterara de que has estado besando a mam? No poda creer que la hubieran colocado en la posicin de sentir pena de Brandi. Si eso no demostraba que la situacin era una locura, nada lo lograra. Oy ruidos detrs de ella y se dio la vuelta. Jason estaba de pie en la puerta del comedor, poniendo cara de desconcierto absoluto. Por favor, vuelve a la cocina le rog. Aqu todos somos adultos dijo su madre levantndose de la falda de su padre. Yo no estoy tan segura le solt Delilah. En su mente apareci una imagen de s misma cuando era una nia pequea, sentada entre sus padres en el show del doctor Phil: Tenis que seguir con el programa! los rea el doctor Phil. O acabaris confundiendo a esta chiquilla. Demasiado tarde, pens Delilah. La cara de su padre estaba colorada. Leelee, tienes que entender... No, vosotros tenis que entender! Volved a vivir juntos o dejaos en paz el uno al otro! dijo Delilah con rabia. Esto es ridculo y mis nervios ya no lo aguantan ms! Y ya que estamos, habra sido agradable que uno de vosotros le hubiera dado conversacin a mi novio, pero no, estabais demasiado metidos en la pasin de vuestro propio y estpido melodrama! Lo siento se disculp el padre de Delilah ante Jason. Yo tambin aadi la madre, aunque en realidad no lo pareca. A Delilah le repate la forma en que se alisaba la blusa, como si acabara de levantarse de la cama despus de un revolcn. Ya estoy aqu anunci Eric entrando en el comedor con una enorme sonrisa que poco a poco se fue desdibujando al percibir la tensin que haba en el ambiente. Los mir a todos uno por uno. Cuando lleg a Delilah, ella apart la mirada, incapaz de soportar su presencia.

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Me he perdido algo? pregunt. Armagedn. Delilah estir la mano: Las llaves, por favor. Nos vamos.

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Captulo 22

Delilah me odia, no? La respuesta pareca bastante obvia y Jason no estaba seguro de querer contestar la pregunta de Eric. El trayecto de regreso a la ciudad despus de la desastrosa celebracin de la Hanukkah lo haban hecho en completo silencio. Detrs del volante, Delilah pareca un barril de plvora a punto de explotar. Ni Jason ni Eric intentaron siquiera comenzar una conversacin. Cuando llegaron a destino y Delilah dijo que estaba cansada, Jason decidi que era mejor dejar lo del regalo de Hanukkah para otro da. l tambin estaba cansado y la insistencia de Eric en acompaarlo a sacar a Stanley le produjo incluso mayor desasosiego. Jace? Qu quieres que te diga, Eric? Jason tir ligeramente de la correa de Stanley para alejarlo de un montn de diarios viejos que haba al lado del bordillo. Te invitas t mismo a la cena de su madre y luego vas y te follas a la novia de su padre. Cmo crees que se siente Delilah? No me la foll! protest Eric. Ella slo necesitaba hablar. S, claro. En serio. Y justamente te eligi a ti para abrir su corazn, no? Eric desvi la mirada. Nos conocemos muy ligeramente. Vi los ojitos que os hacais el uno al otro. Estuve tentado de deciros que buscarais una habitacin. Te lo juro insisti Eric, est confundida. Venga, no me jodas, hombre.

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Confundida? Ms bien un desastre con 120 de pecho, pens Jason. Todos estaban mal: los padres de Delilah, Brandi, su hermano, l y la misma Delilah. Vale, tal vez no debera haberme mostrado tan dispuesto a llevarla a casa concedi Eric eventualmente. Y no pas nada? Eric dud. Algunos besos. Jason sacudi la cabeza expresando su disgusto. Lo saba. Te lo juro, hermano, fue sobre todo pura conversacin. Quieres escuchar algo triste? No est segura de que el padre de Delilah la quiera. Y eso qu quiere decir? Que puede fingir un dolor de cabeza as y se puede ir a morrearse contigo? Piensa un poco: si le ha hecho el salto al padre de Delilah, tambin te lo hara a ti. Eric sonri de lado y levant la nariz en el aire con arrogancia. No creo. Por un lado, soy como treinta aos ms joven que Sy, ms guapo y posiblemente tambin ms rico. Adems, no tengo tetas como l. Todava. Vete a la mierda. En serio, Eric, puedes culpar a Delilah por sentirse molesta? Tal vez no le guste la idea de que su padre est con Brandi, pero tampoco quiere que el viejo sufra. Ese viejo sabe cuidarse a s mismo, creme. Sobrevivi aguantando a la madre de Delilah muchos aos, no? Jason simplemente gru. Qu coo estaba pasando cuando regres? sigui Eric. 299

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Nada. Jason se levant el cuello del abrigo. Ojal Stanley se diera prisa para hacer sus cosas, porque empezaba a hacer mucho fro. Delilah estaba discutiendo con sus padres. De ninguna manera le iba a proporcionar municin contndole el extravagante comportamiento de los padres de Delilah. Adems, no poda hacerle eso. La cara de humillacin que tena cuando l haba entrado en el comedor para ver qu estaba pasando le haba roto el corazn. Le haba parecido muy vulnerable, all, de pie, enfrentndose a sus padres. Le haban venido ganas de cogerla en brazos y protegerla. En ese momento se le ocurri: invitara a Delilah a pasar la Navidad con su familia. Sus padres iban a venir desde Flasher, nerviosos y entusiasmados por su primera visita a Nueva York. Su madre tena pensado preparar una gran comida navidea en el apartamento de Eric y sera una oportunidad perfecta para que Delilah viera cmo interactuaba una familia relativamente funcional. Jason decidi sondear a su hermano. Cmo crees que reaccionaran mam y pap si yo invitara a Delilah a la comida de Navidad? Me parece que no les importara. Tambin me parece que ests loco si lo haces. Si en Navidad traes a una chica para que mam la conozca, para ao nuevo ya habr tejido tres pares de pecos para tu primer hijo. Jason pas por alto la broma, aunque no se alejaba mucho de la verdad. Es que he pensado que sera agradable para Delilah pasar un rato rodeada de una familia normal, sabes? Normal? se ri Eric. Bueno, ms normal que sus padres. Eso es verdad. Y ya sabes cmo es mam: le encantar atender a Delilah, ser genial. Si t lo dices coment Eric con cara de duda. Pero no vengas a llorarme cuando mam comience a llamarte sugirindote nombres de bebs.

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No puedo creer que me ests diciendo que no. No se puede quedar Marcus con los perros? Delilah mir para otro lado, no poda soportar la de silusin que mostraban los ojos de Jason. Haba llegado muy nervioso y entusiasmado, como un nio pequeo deseando desvelar un secreto. Le haba pedido que pasara la Navidad con su familia y ella le haba pinchado el globo. Ya te lo dije repiti Delilah volvindose hacia l. No es que no quiera, es que no puedo. Las fiestas son la poca del ao en que tengo ms trabajo, Jason, igual que las vacaciones de verano. No slo tengo el nmero mximo de perros para sacar a pasear, sino tambin el mximo de alojamientos. Es un trabajo de veinticuatro horas al da. Jason apret los labios formando una fina lnea, como sola hacer cuando tena que escuchar algo que no le gustaba. Y yo te repito: Marcus no puede ocupar tu lugar? Marcus tambin tiene familia y se va a Virginia, a su casa, para Navidad. Jason le cogi la mano. Delilah, esto es muy importante para m. Ya lo s, pero... Delilah buscaba una alternativa. Cuntos das se van a quedar tus padres? Si se quedan toda la semana, entonces tal vez podra conocerlos. Lo mir con una sonrisa esperanzada, aunque la idea de conocer a los padres de Jason le produca el conocido picor. No poda dejar de pensar en aquella ocasin fallida cuando fue a conocer a los padres del novio que tena entonces y confundi un cuadro de Jess con el de un miembro de la familia. En el caso de Jason era probable que las cosas salieran peor, porque Jason significaba mucho ms para ella que aquel novio.

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Se quedarn hasta el veintiocho, pero sa no es la cuestin. Yo quera que pasaras el da de Navidad con nosotros. A lo largo de los aos, diferentes amigos haban invitado a Delilah a pasar las fiestas navideas con ellos y ella haba aceptado hasta que haba montado el negocio de pasear y alojar perros. A veces se senta un poco extraa, como alguien que mira desde fuera con la nariz pegada al vidrio de la ventana. Cuando era pequea no entenda por qu su familia no tena un rbol de Navidad ni cantaban villancicos ni iban a la Misa del Gallo ni crean en el Pap Noel. La Navidad dominaba la cultura y estaba en todas partes, en la televisin, en las tiendas, en la escuela. Me encantara pasar la Navidad con tu familia y contigo dijo Delilah con suavidad, pero no puedo. Si slo tuviera a mis perros, tal vez me podra escapar unas horas, pero tambin voy a tener a mi cargo a los perros de otras personas y sa es mi prioridad. Cmo te sentiras si dejaras a Stanley con alguien y pasara algo malo y descubrieras que esa persona no haba cumplido con su trabajo? Me cabreara admiti Jason a regaadientes. Exacto. Pase el pulgar arriba y debajo de la mano de Jason. Tengo que confesarte una cosa. Te acuerdas cuando dej a Eric encargado de los perros durante unas pocas horas mientras t y yo bamos a cenar con tus amigos? Jason asinti con la cabeza, pero sin entender dnde quera ir a parar. Pues no deb hacerlo y estoy segura de que es parte de la razn por la cual estaba tan tensa aquella noche. Fue una irresponsabilidad por mi parte. Tienes derecho a tener vida propia, Delilah. Y la tengo. Pero no la suficiente como para incluir a un novio estable. Delilah trag saliva. Qu quieres que haga, Jason? No lo s. Se pas una mano por aquella melena ensortijada que a Delilah le gustaba tanto acariciar. Tiene que haber alguna forma de solucionar todo esto. Ya te lo he dicho: me encantara conocer a tus padres algn otro da que todava estn aqu. 302

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Bueno, ya veremos. A Delilah le dola ser la causa de su preocupacin, pero no vena la salida. A veces le venan ganas de decirle: Perdona, eres un atleta profesional que gana un montn de dinero, pero no a todos nos pasa lo mismo. Algunos tenemos que pagarnos nuestro propio sueldo, pagar sueldos a otras personas y hacernos cargo de nuestro propio seguro de salud. Pero no quera quejarse ni dar la impresin de estar amargada. Jason se haba esforzado mucho para llegar a donde estaba, pero ella tambin. Haba comenzado colocando una tarjeta en un tabln de anuncios de una tienda de animales domsticos y ahora tena que rechazar clientes. Era una situacin ideal, excepto cuando se trataba de Jason y ella. Shiloh le estaba pidiendo caricias y Delilah se agach para rascarle detrs de las orejas. No hemos hablado de la otra noche dijo como probando. Jason le contest en voz baja. Tena la impresin de que no queras. Al ver que Shiloh reciba mimos, Belle y Sherman tambin se acercaron. Jason comenz a acariciarlos, una mano para cada uno. Lamento el espectculo que tuviste que soportar. Yo no saba que mi padre iba a estar ah, ni Brandi. Apenas pudo ocultar su disgusto al preguntar: Tu hermano hizo algn comentario al respecto? Jason solt un suspiro. Dijo que slo haban hablado. Vamos, por favor. Dijo que Brandi no est segura de que tu padre la quiera. Como si ella quisiera a mi padre! exclam Delilah. Esa es otra historia. Es verdad. Delilah analiz la situacin. Creo que a mi padre le gusta la sensacin de tener a una chica joven y atractiva a su lado, pero tambin creo que sigue enamorado de mi madre. Y ella de l. Un escalofro la recorri. No quiero ni pensarlo. 303

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Entonces por qu se separaron? Delilah suspir con fuerza. Mi madre pensaba que estaba liado con su secretaria, Junie. Y lo estaba? Qu va! Tambin creo que mi madre pensaba que seran ms felices separados y por eso se invent esa ridicula acusacin. Luego se dio cuenta de que lo echaba de menos, pero era demasiado orgullosa para pedirle que volviera y mi padre demasiado orgulloso para pedirle que lo dejara volver. Adems, tal como pudiste observar, les encanta la emocin de las peleas. Por qu no probaron con terapia matrimonial? Lo probaron, pero la terapeuta les ofreci pagarles para que no volvieran. No continuamente. comprendo cmo pueden vivir en ese estado

No me digas le contest Delilah bromeando. Dej de rascar a Shiloh. Ahora ve a echarte. Eso es, buena chica. Dirigindose a Jason otra vez, le dijo: Una celebracin de Hanukkah que nunca olvidars. Por cierto. Jason se irgui y fue a buscar la bolsa del gimnasio que haba dejado al lado de la puerta. La abri, sac un paquete y se lo entreg a Delilah. Para ti. El paquete estaba envuelto en papel de regalo con motivos de Hanukkah, menorahs y dreidels de color blanco distribuidos sobre un fondo azul marino. Un poco avergonzada por ser la nica persona con un regalo, intent hacer un chiste. Es demasiado liviano para ser un lingote de oro dijo sacudiendo el paquetito. brelo. La excitacin que haba mostrado Jason antes haba regresado. Era una de las cosas que Delilah adoraba de l, su entusiasmo sin lmites cuando consideraba que algo era importante. Con la mayor delicadeza posible, Delilah comenz a desenvolver el regalo, pasando cuidadosamente el dedo ndice por 304

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debajo de los bordes pegados para no rasgar el papel, tal como le haba enseado su madre. De esa manera Jason poda volver a usar... Rompe el papel! exclam Jason con impaciencia. Vale, vale. Delilah retir el papel de un manotazo y debajo apareci una caja normal y corriente. Intentando no parecer demasiado ansiosa, levant la tapa. Dentro de la caja haba una preciosa rionera de cuero, mucho ms grande que la que tena, que era de plstico y estaba gastada. Oh, Jason! dijo en un suspiro, sosteniendo la rionera en el aire. Es preciosa! Mira qu grande es! Dentro caben toneladas de galletitas y bolsas para excrementos y quin sabe qu mas! sa es la idea. Delilah se puso de pie y se coloc la rionera, ajustdola adecuadamente alrededor de la cintura. Qu te parece? Te queda muy bien. La invadi una repentina sensacin de no ser merecedora. Espero que no hayas gastado demasiado dinero en esto. Eso es cosa ma. Delilah lo dej correr, aunque la idea de que l se hubiera gastado demasiado dinero en el regalo la intranquilizaba un poco, sobre todo porque ella no podra corresponder de ninguna manera. Se quit cuidadosamente la rionera, aspirando el olor de cuero nuevo. Es casi demasiado bonita para usarla, pens. Cuando llevara un mes en uso, la pobre estara llena de rasguos y manchas de baba. Volvi a colocarla en la caja. No s qu decir.

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No tienes que decir nada. Jason se puso de pie y la envolvi en sus brazos. Feliz Hanukkah, seorita Gould.

Delilah? Jason est aqu. Dgale que suba. Agradablemente intrigada, Delilah solt el botn del interfono. Lo ltimo que esperaba era una visita de Jason el da de Navidad. Se lo imaginaba en casa, con sus padres y Eric, todos sentados alrededor de una mesa bebiendo ponche de huevo mientras sonaban villancicos de fondo. Despus de tantos aos en la ciudad, Delilah haba notado que en Navidad haba un ambiente diferente. La creciente sensacin de expectacin que dominaba diciembre haba desaparecido y en su lugar quedaba una paz especial que era exclusiva del da. Por la maana temprano, paseando a los perros, se encontr deseando que cayera una suave nevada para completar la imagen. Mir a sus huspedes caninos, todos ellos extremadamente bien educados. Al fin y al cabo, ella misma los haba adiestrado uno por uno. En total estaba rodeada por ocho perros incluyendo a los tres suyos. Cuando los sacaba a pasear todos juntos muchos se daban la vuelta para mirarla, pero para ella era pan comido. Lamentablemente, la inesperada visita de Jason no le haba dado tiempo a cambiarse de ropa y ponerse algo menos casero que pantalones de chndal y un jersey viejo. Decidi no preocuparse; Jason la haba visto antes con su traje de ermitao. Cuando son el timbre, algunos perros ladraron, pero la mayora se conform con ponerse de pie y seguir a Delilah hasta la puerta. Sentaos les orden, y los ocho se sentaron. Delilah abri la puerta del todo. Feliz Navidad! Delante de ella estaba Jason. Y Eric. Y un seor y una seora mayores muy bien vestidos. Todos llevaban bolsas como si hubieran ido de compras. 306

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Como no podas venir t, decidimos traerte la Navidad a casa! exclam Jason con la mxima felicidad. Delilah notaba que el corazn pugnaba por carsele a los pies, pero logr frenarlo y se qued mirando a su novio. Tena ganas de matarlo. Tena ganas de subirlo al tejado de su edificio y empujarlo al vaco. Cmo haba podido prepararle una emboscada de esta manera, con sus padres detrs de l? Saba que tena que encargarse de un montn de perros, saba que su uniforme de invierno para sacar a pasear a los perros era se y, sin embargo, ah estaba. Otro punto a favor de sir Jason el Impulsivo. Stanley, que antes no saba cmo reaccionar ante otros perros, se mora por entrar en el apartamento de Delilah. Aunque estaba sentado obedientemente al lado de Jason, jadeaba pesadamente, con los ojos pegados a los otros animales. Djalo ir le dijo Delilah a Jason. Arriba le dijo Jason, y Stanley pas trotando al lado de Delilah para reunirse con los dems perros. Echaos les orden Delilah a todos, y todos se echaron sobre el suelo. Delilah pensaba que ojal ella pudiera hacer lo mismo. Pasad. Delilah invit a sus inesperados huspedes a entrar y se oblig a sonrer para mostrarse animosa. Cmo iba a acomodar a cinco personas en su apartamento, adems de nueve perros? Nuevamente volvi a invadirla una ola de incredulidad. En qu haba estado pensando Jason? Lo mir disimuladamente. Si sospechaba que Delilah estaba a punto de tener un ataque, no lo demostraba. Reaccion recordando sus buenos modales y con un poco de torpeza le tendi la mano a la madre de Jason. Yo soy Delilah. Y yo soy Jane le contest aquella mujer alta con cuerpo de pera. Seal al hombre de cara arrugada que haba a su lado. Y ste es Dick. S, ya lo s, Dick y Jane, ja ja ja, qu le vamos a hacer. Comenz a desabrocharse el abrigo. Nos han contado muchas cosas sobre ti, de hecho ms Eric que Jason, ya sabes lo mucho que habla Eric. Mir a su hijo con afecto. Bien, de todos modos, espero Nombres con los que normalmente se denomina a un hombre yuna mujer en ingles. {N. de T.) 307

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que realmente no te importe que hayamos venido. La Navidad es un da para estar juntos! Abrumada, Delilah volvi a dedicarle su sonrisa falsa. Iba vestida como una bruja, le haba salido un grano en el medio de la frente y su apartamento ola a perro. Lo siento se disculp ante la madre de Jason, he estado trabajando todo el da y no les esperaba, as que no he limpiado y todos estos perros... Son maravillosos dijo la madre de Jason acabando la frase. Dej las bolsas y se arrodill en medio de los perros, dejndoles que le olisquearan y lamieran la cara si queran. Mralos! se maravill. Me parece que nunca habamos visto tantos perros juntos, no, Dick? No le confirm su marido. De todos modos, ninguno es tan guapo como Stanley. Delilah hizo un esfuerzo consciente por no abrir la boca de sorpresa viendo a la madre de Jason disfrutar de la atencin de los perros. Mitzi, en su lugar, ya estara a mitad de camino de la prxima esquina. Bueno, ya est, basta, chicos. La madre de Jason se puso de pie. Tena los pantalones negros de pana cubiertos de pelos de perro y Delilah puso cara de sufrimiento cuando comenz a limpiarse. Lo siento mucho, seora Mitchell, ver si puedo encontrar un cepillo para la ropa. No digas tonteras dijo la madre de Jason haciendo un gesto con la mano que indicaba que no tena importancia. Me paso casi todo el tiempo con barro y bosta de vaca hasta los tobillos. Esto no es nada. Hasta ese momento, la cabeza de Delilah le haba estado dando vueltas con tanta rapidez que no le haba prestado mucha atencin a Jason. Sus miradas se encontraron. Con Stanley sentado a su lado, Jason pareca el hombre ms despreocupado del mundo. Cmo poda estar enfadada con l? Lo que haba hecho le haba salido del alma.

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Vamos a ver. La madre de Jason recogi las bolsas. Si no te importa que me apropie de tu cocina, mi idea era cocinar un rosbif con salsa, pur de patatas, zanahorias y guisantes. De postre tenemos un pastel de manzana que hice anoche. Mi madre es una repostera increble coment Eric, quien hasta ahora haba estado evitando cruzarse con Delilah. La seora Mitchell elev los ojos al cielo con santa paciencia. Debera haber dos pasteles, pero unos gemelos que yo me s decidieron comportarse como unos cerditos anoche. Mir a Delilah con preocupacin. Seguro que no te molesta? Demasiado tarde para eso murmur Eric por lo bajo. Delilah le ech una mirada recriminadora. No es ningn problema le contest a la madre de Jason, tratando de creerse sus propias palabras. Qu importaba que a su mesa se pudieran sentar slo dos personas y que no supiera si tena suficientes platos y cubiertos para todos? Ya encontraran la solucin. La puedo ayudar en la cocina? pregunt Delilah tmidamente. Me encantara! le contest la madre de Jason acaricindole la mejilla. Delilah se mir los pantalones que llevaba. Primero me cambiar de ropa, me siento un poco fuera de lugar. Pidi disculpas y se fue corriendo a su dormitorio, donde se cambi y se puso unos vaqueros y un sencillo jersey de cuello vuelto. Sus deseos de matar a Jason se iban diluyendo a la vista de lo relajada que pareca estar la madre de l. No poda creer que a la seora Mitchell no le preocupara el estado de su apartamento ni la pequea flota de perros por todos lados. Si la madre de Jason poda estar tan tranquila en medio de una situacin improvisada, tal vez ella tambin pudiera. Se pas un cepillo por el pelo y se puso un poco de brillo en los labios como toque final. Poda hacer esto y disfrutarlo. Sintindose ligeramente mejor, sali de su dormitorio para reunirse con la familia de Jason.

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Ya casi est. Delilah se apart gilmente mientras la madre de Jason baaba la carne en su propio jugo antes de volver a meterla en el horno. Huele muy bien coment el padre de Jason apareciendo en la puerta de la cocina. Falta mucho? Le estaba diciendo a Delilah que ya casi comenzaremos sin ti, te lo prometo. est. No

El seor Mitchell se ri y regres al saln, donde Jason y Eric estaban mirando un partido de ftbol en la televisin. Los gritos que pegaban incitaban a algunos de los huspedes caninos de Delilah a ladrar, por lo que ella les pidi que no gritaran tanto. Desde la cocina poda or cmo discutan en voz baja comentando las jugadas entre los tres. Slo unas pocas horas antes, Delilah nunca se lo hubiera imaginado, pero haba algo enternecedor en aquella escena: la comida casera, los hombres mirando el ftbol, los perros dormitando en paz en el suelo del saln. Era como si se hubiera dormido y luego se hubiera despertado en una pintura de Normal Rockwell. Al principio sospech, pero luego se dio cuenta de que realmente haba familias que no se gritaban ni criticaban. Para ella fue una gran revelacin. Se acerc tmidamente a la madre de Jason, quien haba insistido en fregar los platos, ollas y cacerolas. Qu distinta era de Mitzi, no slo en temperamento, sino tambin en la cara que presentaba al mundo. Mientras que Mitzi ni siquiera saldra de su dormitorio por la maana sin haberse maquillado antes, Jane Mitchell no usaba maquillaje alguno. Llevaba gafas en lugar de lentillas y se mova con la tranquilidad de alguien que se senta completamente cmodo en su propia piel, incluso aunque esa piel ya no fuera muy tersa. Lo mismo pasaba con el padre de Jason. Dick Mitchell era callado pero seguro y tena un aire de bonachn. Viendo cmo se relacionaban los padres de Jason, a Delilah se le hizo un nudo en la garganta. Se hablaban con amabilidad y las bromas que se hacan eran ms graciosas que emponzoadas. El aura que los rodeaba era la de un amor sencillo y directo que algunos habran calificado de Pintor norteamericano contemporneo conocido por sus escenas de la vida diaria en pequeas poblaciones del pas. (TV. de T.)

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aburrido. Si eso era as, Delilah se mora de ganas de tener la vida ms aburrida de la tierra. Preocupada por no hacer el ridculo, Delilah haba contestado a todas las preguntas de Jane de forma sencilla. Pero cuanto ms rato estaban en la cocina, ms relajada se senta, y por eso ni se sonroj ni farfull cuando la madre de Jason se dio la vuelta y le pregunt: Todava ests enfadada con l? Delilah la mir desconcertada. No entiendo. Jane le coloc una mano en el hombro afectuosamente. Te vi la cara que pusiste cuando abriste la puerta. Pareca que queras esconderte debajo del suelo o, en su lugar, decirle a Jason lo que pensabas. Me qued un poco sorprendida confes Delilah. Ya me lo imaginaba. Cuando Jason lo sugiri, le pregunt: Ests seguro de que quieres hacer esto?. Pero se mostr inflexible. Ya lo conoces, puede ser muy impulsivo, pero tiene el corazn donde tiene que estar. Delilah asinti con la cabeza, contenta de que compartiera lo que ella pensaba de Jason. Siempre ha sido as? Oh, Dios, s se ri Jane. Siempre ha sido un poco impetuoso, mientras que Eric es ms fresco que una lechuga. No es extrao que siendo gemelos sean tan diferentes? S que lo es. La seora Mitchell suspir. Me gustara que Eric conociera a una chica buena como t. Tal vez podra, si dejara de intentar ligarse a las novias de los dems, pens Delilah. Se pregunt si la seo ra Mitchell era consciente de lo mujeriego que era ese guapo hijo suyo de ojos azules. Probablemente no. 311 la madre

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No conoces a nadie que pudieras presentarle? le pregunt la seora Mitchell esperanzada. Lo pensar. Gracias. Coloc la ltima olla en el escurridor y se sec las manos. Jason me ha dicho que eres juda. Delilah se puso tensa. S. Toda la seguridad en s misma que haba ido adquiriendo a lo largo de la tarde estaba a punto de saltar por la ventana. La madre de Jason puso cara de avergonzarse. Espero que no me consideres demasiado ignorante, pero no s nada al respecto. Podras recomendarme un libro? O tal vez te podra hacer algunas preguntas ms tarde. S, claro dijo Delilah, conmovida por su inters. Se dio cuenta de que se haba puesto tensa esperando un comentario antisemita que nunca lleg. Maldito Denny O'Malley. La haba desestabilizado ms de lo que pensaba. Oye, mam, dnde est la comida? Eric estaba en el marco de la puerta de la cocina, frotndose la barriga como un niito hambriento. Pareca no estar seguro de cul era su situacin con Delilah. Mejor, pens ella. Te dir lo mismo que le dije a tu padre contest la seora Mitchell: No comenzaremos sin ti. Se dirigi a Delilah. Hombres! Eso es todo lo que vas a comer? Delilah levant la vista del plato y vio que la madre de Jason la miraba con preocupacin. Estaban comiendo en el saln, con los platos en la falda, cosa que no resultaba fcil considerando toda la vajilla esparcida por el suelo a su alrededor. Los perros estaban bien adiestrados, pero no dejaban de ser perros y todos miraban la comida como buitres. Delilah se senta incmoda comiendo todo aquel festn delante de ellos. De alguna manera, le pareca deliberadamente cruel. 312

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Volvi a mirar su plato. Se haba servido un solo trozo de carne y una cucharada de cada tipo de guarnicin. Deliberadamente haba optado por servirse poco, porque no quera que los padres de Jason pensaran que era una glotona, pero estaba claro que no tena que haberse preocupado. S, para m es bastante insisti Delilah. Por favor, srvete un poco ms. Hay mucha comida aqu. Si quieres saber mi opinin, no te vendra mal poner un poco ms de carne sobre esos huesos. Delilah luch contra la tentacin de poner el plato a un lado y postrarse para besarle los pies a la madre de Jason. A pesar de la insistencia de su padre, toda una vida de supervisin de la comida por parte de Mitzi la haba convencido de que coma demasiado. Tener una confirmacin externa y desinteresada de que eso no era as le dio un gran impulso a la confianza de Delilah. Est todo riqusimo, mam la alab Jason. En sus ojos haba una pregunta al mirar a Delilah: Ests bien?. Delilah le sonri para tranquilizarlo, porque no slo no estaba nerviosa, sino que incluso se lo estaba pasando bien. Qu tienen pensado hacer mientras estn en la ciudad, seor y seora Mitchell? les pregunt Delilah. Ir de compras contest la seora Mitchell sin dudarlo. Y ver algunos espectculos en Broadway. Con voz esperanzada se dirigi a sus hijos: Ya han estrenado la obra sobre el doctor Phil? Se inclin hacia Delilah como para contarle un secreto. Me encanta el doctor Phil, es tan guapo! Delilah y Jason se miraron, esforzndose por no ponerse a rer. En realidad, mam, esa obra ya no est en cartel dijo Jason. La seora Mitchell puso cara de pena. De verdad? Delilah asinti con la cabeza. Un amigo mo estaba en el reparto y qued muy afectado. 313

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Igual que yo. Se puso un trocito de carne en la boca. Supongo que tendremos que conformarnos con El fantasma de la pera, no, Dick? El padre de Jason simplemente hizo que s con la cabeza. Qu pena que no estis aqu para Nochevieja les dijo Eric a sus padres. Podrais ir a ver cuando cae la bola en Times Square. Jason frunci el ceo. Para qu quieres someterlos a esa prueba? Hay tropecientos millones de personas apretujadas en un espacio pequeo, no es nada divertido. Estoy de acuerdo con Jason apostill la seora Mitchell, y bebi un sorbo de agua. Vosotros qu vais a hacer en Nochevieja? Yo voy a ir a Times Square con unos amigos contest Eric hacindole una mueca a Jason. Delilah y yo vamos a una fiesta dijo Jason. Delilah dej el tenedor en el plato. Ah, s? S, te lo quera comentar. Se limpi la boca con la servilleta. Tully Webster y su mujer van a hacer una fiesta en su casa en Westchester y pens que podramos ir. B-bueno. Jason se dio cuenta de que se haba azorado. Quieres que vayamos o no? Claro le contest Delilah, y en general, le estaba diciendo la verdad, pero de todos modos necesitaban hablarlo. Con una sorprendente sonrisa de confianza en s misma, Delilah se puso otra vez a comer.

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Captulo 23

No era mi intencin decrtelo as, lo siento. Acabada la comida de Navidad, la familia de Jason se haba ido para dejarlos solos. Jason crea que haba ido todo bien. Aparentemente, a sus padres les haba gustado Delilah, sobre todo a su madre, y lo mejor de todo era que Delilah se haba sentido relajada y se lo haba pasado bien. Pero era evidente que la haba pillado desprevenida cuando anunci los planes para Nochevieja. No debera haberlos mencionado como algo ya decidido. Te debera patear el culo brome Delilah. cuenta, no? A ti te encanta mi culo. Es cierto admiti Delilah, pero en el futuro, por favor, dmelo antes de hacer planes para los dos. Me lo prometes? Te lo prometo. Qu te han parecido mis padres? pregunt Jason mientras comenzaba a masajearle los hombros. A Delilah le encantaban los masajes y a l le encantaba complacerla. Claro est que a su ego tampoco le importaba que le dijeran que tena unos dedos maravillosos y fuertes. Son increbles suspir Delilah. Tan sensatos. Me imagin que te gustaran. Jason le bes la nuca. Y no estaba dispuesto a celebrar la Navidad sin ti. Comenz a hacerle pequeos crculos con los pulgares en la base del crneo. Eric pareca un poco inquieto, no? Tiene suerte de que no lo haya despellejado vivo.Delilah dej caer la cabeza hacia adelante, rindindose completamente. Ahora ests bajo mi poder enton Jason como si fuera un mago que la estuviera hechizando. Y lo de Nochevieja? pregunt Delilah como al pasar. 315 Te das

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Mmmm? No me gusta mucho la Nochevieja dijo Delilah con precaucin. Haba pensado que podramos pasar una noche tranquila, aqu o en tu casa. Haciendo qu? Pues pedir un poco de comida, alquilar unas pelis. En otras palabras, lo de siempre. S. Delilah levant la cabeza y se dio la vuelta para mirarlo . Qu tiene eso de malo? Es la vspera de Ao Nuevo, Delilah. Se supone que tenemos que hacer algo divertido. Por qu no podemos quedarnos en casa y divertirnos igualmente? Podramos admiti Jason con cautela, pero realmente me gustara mucho ir a esa fiesta. Creo que sera divertido. Not que los hombros de Delilah volvan a ponerse tensos bajo sus manos. Tal vez tengas razn, no lo s. Hagamos una cosa sugiri Jason. Tiramos una moneda. Si sale cara, vamos. Si sale cruz, nos quedamos. Vale. La posibilidad pareci alegrarla un poco. Jason sac una moneda del bolsillo. Preparada? Delilah hizo que s con la cabeza Jason tir la moneda al aire, la pill al vuelo y la palme sobre el dorso de su otra mano. Cara. Dos de tres pidi Delilah. Bueno, de acuerdo. Volvi a repetir la jugada con la moneda y sali cara otra vez. Mierda dijo Delilah. 316

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Si es justo, es justo le record Jason ponindose la moneda en el bolsillo otra vez. Ya lo s confirm Delilah, y trag saliva. Esta r Denny? No lo s, pero no podemos permitir que nos dicte lo que hacemos o dejamos de hacer. Jugamos en el mismo equipo, cario, e ir a las mismas reuniones sociales es prcticamente inevitable. Delilah no dijo nada, pero Jason poda notar que buscaba excusas desesperadamente. Y los perros? pregunt calladamente. Esa noche tengo los mos y dos ms. Tal vez le podramos pedir a Marcus que se quedara. Delilah se ri. Esperas que Marcus se quede aqu encerrado en Nochevieja? Dile que le pagar lo que me pida. Jason! Me gustara mucho ir a esa fiesta, de verdad, y quiero que vayas conmigo insisti Jason apasionadamente. Dado que Marcus es el nico ser humano de todo Manhattan a quien confiaras tus perros, parece lgico pedrselo y pagarle convenientemente. Delilah se mordi el labio. Djame pensarlo. No tenemos que ir muy arreglados aadi Jason como otro argumento a favor. Es una fiesta informal. Bueno, menos mal. Delilah le cogi una mano. Pero promteme una cosa. Qu cosa? Que no nos quedaremos demasiado y que aunque algunos de tus compaeros se emborrachen, t no lo hars. 317

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Eso son dos cosas. Pues sas son mis condiciones. De verdad crees que me emborrachara en Nochevieja? Por favor, eso lo dejo para Eric. Entonces estamos de acuerdo? Jason dud. Define no nos quedaremos demasiado. Quiere decir que nos vamos en cuanto el reloj de las doce. Tienes miedo de que tu coche se convierta en una calabaza? No me gusta la idea de estar en la carretera con toda esa gente borracha, Jason, de verdad que no. Preferira llegar a casa antes que despus. Vale, de acuerdodijo Jason. Delilah lo mir con inquietud. Y si Marcus no puede o no quiere quedarse? Dile que el dinero no es problema. Muy bien, pero creo que me dir que no.

Una guardia canina de Nochevieja vendida a la bonita joven de la elegante rionera de cuero por quinientos dlares! se ri Marcus a gritos. Yupiiii! Delilah sonri dbilmente mientras la gente que pasaba se daba la vuelta para ver quin pegaba esos alaridos en el medio del parque para perros. Aunque haba llegado el invierno, y con l un mayor deseo de Delilah de hibernar, cuando comenz su negocio haba jurado que sus perros pasaran parte del da en el parque, a no ser que hubiera una intensa tormenta de nieve. As que aqu 318

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estaba, sentada al lado de Marcus, ambos con sendos cafs humeantes en sus manos enguantadas. Marcus tiritaba de fro dentro de su delgada chaqueta de cuero. Por qu no te pones algo ms abrigado? le pregunt Delilah. Y arriesgarme a que me confundan con Nanook del Norte como t? De ninguna manera. Tengo una imagen que mantener.

S, la de un hombre gay helndose el culo en un banco del parque. Si quieres, podras invitar a un amigo a quedarse contigo le coment Delilah, repentinamente triste por la imagen de Marcus pasando solo la Nochevieja. Muy amable de tu parte, Lilah, pero creo que paso. La Nochevieja es una prueba que es mejor afrontar sin compaa. En eso estoy de acuerdo contigo. La ltima vez que Delilah haba ido a una fiesta de Nochevieja, el anfitrin haba obligado a todo el mundo a guardar silencio mientras l tocaba La casa del sol naciente con la guitarra y, antes de que el reloj diera las doce campanadas, la anfitriona se haba encerrado en el lavabo, llorando despus de una pelea con su mejor amiga. Delilah no quera volver a encontrarse en una situacin as nunca ms. Como si le hubiera ledo el pensamiento, Marcus la golpe en el hombro con el suyo. Deja de preocuparte, todo saldr bien.

Absolutamente abarrotado. Eso fue lo primero que pens Delilah cuando ella y Jason entraron en el saln de la casa de Tully Webster. Haba muchsimas personas, algunas de ellas ya en camino de emborracharse y slo eran las nueve y media de la noche. Jason haba dicho de ir con Barry y Kelly Fontaine, pero Delilah se opuso porque no quera depender de nadie para el transporte. Conduciendo ellos mismos, al menos tendran la seguridad de que alguien sobrio Referencia al esquimal sobre el que se hizo la primera pelcula documental en 1922. (N. de T.)

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ira detrs del volante en el camino de regreso. Adems, as tampoco dependeran de los propios Fontaine, a quienes a lo mejor les apeteca quedarse a ver salir el sol el primer da del ao. Hola, chicos, entrad. La cara de Tully estaba colorada, no se saba si por la emocin o el alcohol. Tully, sta es mi novia, Delilah dijo Jason presentndosela. La sonrisa de Tully pareca genuina mientras le tenda una enorme mano como bienvenida. Encantado de conocerte. Sonri mirando a Jason. Te has enterado de lo de Dante? No, qu ha pasado? Pues que su mujer tuvo el tercer bambino esta maana. Otra nia. Me parece que le pondrn Angelina o algo as. Pes ms de cuatro quilos. Caray, brome Jason. qu bestia. Podra tener futuro en el hockey

Y que lo digas. Tully hizo un gesto que abarcaba a toda la habitacin llena de gente que haba a su espalda. Ya conoces a todos los que estn aqu. La comida est en la mesa y las bebidas en el aparador que hay detrs. Adelante y divertios! Tully desapareci entre la multitud y Jason y Delilah se adentraron un poco ms. Delilah rpidamente ech una ojeada en busca de caras conocidas, pero no vio ni a David ni a Tierney. En cambio, Denny s que estaba, de pie al lado de una puerta corredera que daba a una piscina, iluminada aunque tapada porque era invierno. Delilah sinti que la sangre le suba otra vez a las mejillas mientras recordaba su humillacin, pero trat de pasar por alto la sensacin. Era un compaero de equipo de Jason, as que de ahora en adelante no podra ignorarlo y tendra que compartir cosas con l, incluso el mismo aire que respiraban. Haban llegado al comedor. La temperatura pareca haber bajado varios grados como resultado directo del menor nmero de personas que all se congregaba. Por encima del ruido de las voces, Delilah trat de identificar la msica que estaba sonando, pero no pudo. Lo nico que logr distinguir es que estaba tan fuerte que las botellas y los vasos vacos que haba sobre el aparador temblaban. 320

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Jason la present a todo el mundo en el comedor, pero las caras se le desdibujaban mientras se esforzaba por sonrer y retribuir los saludos. Le preocupaba lo que pasara una vez que ella y Jason hubieran llenado sus platos y vasos. La dejara para que se mezclara por su cuenta con los dems o le permitira permanecer soldada a su lado, como un apndice demasiado nervioso para decir palabra? Jason Mitchell. Justo el hombre que esperaba ver. Delilah vio a un hombre de mediana edad y un poco barrign, vestido con una chaqueta azul, acercarse a ellos. Mir a Jason y vio que tena una amplia sonrisa en la cara. Se trataba de alguien que le gustaba. Hola, Larry. Quiero presentarte a mi novia, Delilah. Delilah, ste es Larry Levin. Es uno de los comentaristas deportivos ms antiguos de Met Gar Media. Todos lo queremos. Encantado de conocerte dijo Larry afectuosamente mientras le daba la mano. Igualmentecontest Delilah. Los dos hombres se pusieron a hablar pero Delilah no los escuchaba. Por su cabeza pasaba su propio dilogo: Larry Levin. Eso quiere decir que no soy la nica juda aqu. Denny O'Malley no se atrever a hacer una escena. Not que sus pulmones se ensanchaban, era como si pudiera volver a respirar. Mir a su alrededor, a las parejas que charlaban y rean, a los grupos de hombres jvenes, todos ellos claramente atletas, con sus cuerpos duros y musculosos. Tal vez la noche no saliera mal despus de todo. Larry es genial dijo Jason mientras serva dos copas de champn para los dos. Escuchaste lo que dijo? Quiere entrevistarme la semana que viene en el programa Blades Banter. Qu bien! exclam Delilah, aceptando la copa de champn que l le ofreca. Bebi un sorbito. Era bueno. Bien cogidos de la mano, entraron en el mar de gente que inundaba el saln. Delilah not la mirada de Denny pero se neg a dejar que eso la intimidara. Durante la siguiente media hora se sinti bien, manteniendo el tipo. Justo entonces tuvo que aparecer Tully y echarlo todo a perder.

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Escuchad, chicos y chicas! Baj el volumen de la msica. Su cara estaba un poco ms roja que antes. Es hora de divertirse un poco! Qu os parece un juego de charadas? Delilah se puso a sudar. Solt a Jason de la mano y lo mir con ojos de splica. Por favor, no me hagas hacer esto. Jason no saba qu hacer. Delilah... Por favor le rog otra vez. Acept venir a la fiesta y te he acompaado. Por favor. Qu prefieres hacer? le pregunt desconcertado. Os mirar jugar. O le podemos decir a Tully que no me encuentro bien. Tal vez tenga un estudio o un despacho donde me pueda quedar un rato. Vale dijo Jason no muy seguro. Esprame aqu un momento, quieres? Delilah asinti con la cabeza. Tully no se iba a tragar que se senta mal, la coincidencia era demasiado sospechosa. Delilah rezaba para que no se acercara, junto con Jason, para tratar de convencerla con frases tipo No seas tmida! Ests entre amigos! Vamos, anmate! Ser divertido!. Jugar a las adivinanzas no era la idea que ella tena de algo divertido. Ya haba actuado bastante para una noche, simulando ser una persona moderadamente sociable que disfrutaba acompaando a su gregario novio a las fiestas. Otra falsedad ms y se desmoronara. Le pareci una eternidad el tiempo que se demor Jason en volver a su lado. Tully dice que te pongas cmoda en la sala de estar, al final del vestbulo a la izquierda. Ests segura de que no te importa que juegue yo? Juego en el que los miembros de un equipo representan las slabas o palabras de una frase con gestos mudos para que los miembros del equipo contrario traten de adivinarlos. (N. de T.) 322

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Claro que no me importa, yo quiero que te diviertas. S, pero a m no me gusta la idea de... Estar bien, no te preocupes le asegur Delilah apretndole la mano. Gracias por dejarme ser yo. Lo mismo digo. Le dio un rpido beso en la mejilla. Te veo de aqu a un rato.

La expresin sala de estar, para Delilah, conjugaba imgenes de una habitacin con paneles de madera dominada por un sof formado por diferentes mdulos y una pantalla de televisin gigante. Al menos sa era la apariencia que tena la sala de estar de su infancia, hasta que a su madre le entr la fiebre del alabastro y convirti toda la casa en un habitculo color arroz. Pero la sala de Tully exudaba buen gusto. El sof era de piel, ancho, profundo y cmodo. El televisor estaba escondido en un armario alto hecho de pino. Haba estanteras con libros y trofeos por toda la habitacin, que era ms grande que el saln y el dormitorio de Delilah juntos. De hecho, toda la casa era enorme, una de las ms grandes en la que Delilah hubiera estado. Era obvio que a Tully le haba ido muy bien en el hockey. Sin prisa por encender el televisor, se puso a recorrer la habitacin admirando los trofeos de Tully, intercalados con fotos familiares. Se dio cuenta de que en su apartamento no haba fotos de ella con sus padres por separado o de los tres juntos. Eso la entristeci, sobre todo al recordar la coleccin de fotos de Jason con su hermano. Gracias a Dios no soy la nica que cree que el jueguito de las adivinanzas es un martirio. Delilah se volvi y vio a una mujer muy delgada, muy bien vestida y ms o menos de su edad, que se diriga hacia ella con una copa de champn en la mano. Soy Wendy Dalton. Se tap la boca con la mano mientras soltaba un pequeo eructo. Mi marido, Burke, juega de defensa en la primera lnea.

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Miraba a Delilah como si esa explicacin de su marido tuviera que sonarle. S, claro murmur Delilah, aunque no tena ni idea de quin era Burke Dalton. Yo soy Delilah Gould, la novia de Jason Mitchell. El chico recin llegado a la ciudad ronrone Wendy. Tres atractivo. Delilah not que las mejillas le quemaban y no supo qu responder. Deba devolverle el favor y decirle que Burke tambin era muy guapo? Y adems, qu haca esta mujer comentando abiertamente el atractivo de Jason? Wendy suspir mientras encenda el televisor. Te importa? Necesito... distraerme, como quien dice. Todo ese barullo me est provocando dolor de cabeza. No, no me importa. Delilah se sent en uno de los mdulos del sof, mareada por la velocidad a la que Wendy cambiaba de canal. El sonido de la fiesta se oa lejano, mezclado con los retazos de las voces que emita el televisor. Detrs de aquella pared de sonidos, Delilah habra jurado que haba odo el ladrido de un perro. Se puso a escuchar con ms atencin. Oyes eso? le pregunt a Wendy. La otra mujer se haba detenido un momento a repasar un episodio viejo de The Dukes of Hazzard. Cmo? Un perro. Wendy prest atencin. No. Delilah volvi a concentrar su atencin. Ahora no haba ninguna duda: haba odo los ladridos de un perro. Sin pensrselo dos veces, se levant, abri las puertas de corredera de la sala y sali al fro aire de la noche. Contuvo la respiracin, escuchando con cuidado 324

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y enseguida oy a un perro que aullaba como si se le fuera a romper el corazn. El perro ladraba pidiendo desesperadamente que le prestaran atencin. Como impulsada por una fuerza invisible, Delilah se puso a caminar en direccin al sonido y a punto estuvo de caerse al resbalar sobre el csped congelado. Sigui el sonido hasta una ventana que daba al stano, se agach para mirar y vio que haba un cachorro de golden retriever atado a un poste por una correa. Delilah se puso de pie, tambalendose y respirando de forma agitada. Haba dejado de sentir el fro, senta slo furia, una rabia profunda que la llev otra vez a entrar en la casa y buscar la entrada del stano. No le importaba que la vieran. Baj por la escalera y los ojos se le llenaron de lgrimas cuando el cachorro la vio y se puso como loco. Tranquilo le susurr Delilah acercndose. No haba ningn bol con agua a la vista. El perro haba hecho sus necesidades en el suelo de cemento. Delilah desat la correa y cogi al cachorro en brazos. El perrillo se puso a ladrar de alegra y comenz a lamerle la cara. Delilah busc la chapa de identificacin y vio que se llamaba Marnie. Era una cachorrilla. Buena chica musit Delilah, besndole la pequea y sedosa cabeza. Vamos, te sacar de aqu. Delilah se la llev arriba y regres a la sala de estar. Wendy Dalton la mir con los ojos como platos. Qu monada! exclam mientras Delilah se diriga hacia las puertas de corredera. Cunto tiempo hace que lo tienes? No es ma le contest por encima del hombro,aunque debera serlo. Una vez fuera, la perrita se alivi en el csped y luego intent salir a buscar aventuras, tirando de la correa. Delilah la dej que explorara un poco para que desgastara energa, pero enseguida comenz a notar que haca demasiado fro como para quedarse fuera sin abrigo. Volvi a recoger a la cachorrita en brazos y a entrar en la sala. Tully y su esposa estaban all, junto con Jason. Jason se aclar la voz. Se le notaba nervioso. Wendy Dalton nos ha dicho que... mmm... te habas apropiado de un cachorro?

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Apropiado? Querrs decir salvado. Delilah trat de evitar que la voz le temblara al dirigirse a Tully. Encontr a vuestra perra en el stano. Atada. Sin agua. Llorando a ms no poder. Pero supongo que no la podais or porque estabais muy ocupados con vuestra fiesta. Delilah. Jason comenz a acercrsele con cautela, como si fuera un animal rabioso que pudiera atacarlo. Delilah se volvi hacia l con rabia. Esprate un minuto. Se acerc un paso ms a Tully. Te gustara que alguien te atara y te dejara sin agua? Te gustara tener que hacer tus necesidades en el suelo? Delilah dijo Jason con voz sibilante. Ella lo ignor. Marnie no es un juguete. Es un ser vivo, que respi-ra, que tiene sentimientos y necesidades y derechos. Si os da demasiado trabajo cuidarla adecuadamente, con mucho gusto me har cargo de ella. No! grit la mujer de Tully. La queremos! Se volvi hacia su marido con mirada acusadora. Pens que le habas dado agua. Extendi los brazos entre sollozos. Delilah le entreg la perrita muy a su pesar y la mujer de Tully desapareci con ella. Esper a que se le pasara la rabia, pero segua all. De hecho, si tena que quedarse un minuto ms en la casa de alguien que maltrataba a su perro, iba a perder los estribos. Me gustara irme le dijo a Jason con voz baja. Jason baj la vista y se puso a mirar la alfombra. Vale, ya volver a la ciudad con alguien que vaya para all. Muy bien. Delilah trag saliva y extendi una mano temblorosa. Necesito mis llaves, por favor. Jason sac las llaves del bolsillo y se las entreg sin decir palabra. Delilah las apret entre sus dedos, porque eran su salvacin. Unos pocos segundos ms y quedara libre. Se esforz por mirar a Tully. 326

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Gracias por invitarnos a la fiesta le dijo secamente. S, ha sido la hostia murmur Tully mientras se daba la vuelta para alejarse. Delilah asinti sin decir nada y cruz la sala en direccin a la puerta de entrada. Hasta que no estuvo a la mitad del camino de entrada a la casa de los Webster no se dio cuenta de que haba esperado que Jason saliera corriendo detrs de ella, se disculpara, le rogara que se quedara, cualquier cosa. Pero l no lo hizo.

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Captulo 24

Jason pas el da de Ao Nuevo con una pequea resaca, mirando sin prestar mucha atencin un partido de ftbol en la tele y preguntndose qu hacer con Delilah. No poda creer que ella se hubiera convertido en el cruzado defensor de los canes en una fiesta de fin de ao que se haca en la casa de uno de sus compaeros de equipo, por todos los santos. Haba avergonzado a Tully, a l mismo y tambin a ella. No vea el momento de que sonaran las doces campanadas de medianoche para poder salir corriendo de la fiesta, pero lamentablemente estaba a merced de los Fontaine, quienes se haban ofrecido a llevarlo de regreso a la ciudad. Cuando se fueron de la fiesta eran las tres de la maana y, para entonces, a Jason se le cerraban los ojos. Una idea molesta se le aloj en la cabeza: amaba a Delilah pero ahora mismo ella representaba un peligro para l. Ya era malo que le hubiera pegado a Denny y causado una fractura en la moral del equipo, aunque Denny se lo mereca. Pero este incidente poda poner a Tully en su contra, y eso era algo que no necesitaba.

Al entrar en el vestuario por primera vez desde las vacaciones de Navidad, Jason tuvo una sensacin de emocin. Los Blades comenzaban la segunda parte de la temporada ocupando el primer lugar de su divisin. Si mantenan el nivel de juego, llegaran a los playoffs sin problema y en casi todos los partidos jugaran en casa. Jason se vea patinando feliz alrededor de la pista, sosteniendo la copa en alto. Se desnud delante de su taquilla y, cuando comenzaba a ponerse el equipo, Burke Dalton pas detrs de l. Guau, guau, guau ladr Burke a toda voz. Un par de jugadores soltaron risitas. Grrrrrr gru otro desde las duchas. 328

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Te han mandado a la perrera o qu, hermano? le pregunt Thad Meyers conteniendo la risa. Jason no les hizo caso y sigui cambindose. Jodido Tully, obviamente lo haba contado todo. Saba que slo estaban bromeando, pero se senta molesto. Qu hiciste ayer, Jace? le pregunt Ulf Torkelson mientras sacaba la cabeza por la camiseta. Mirar 101 dlmatas con tu novia? Barry Fontaine solt una risita burlona. Apuesto a que te gusta hacerlo desde atrs, como los perros, eh, amigo? Aaaauuuuuuuuuuuuu! aull Denny O'Malley. El resto del equipo lo sigui y todos se pusieron a aullar como una manada de lobos. Apretando las mandbulas, Jason no dijo nada mientras se sentaba a atarse los patines. Notaba que la sangre le herva, pero estaba decidido a no dejarse llevar. En su lugar, sacara las ganas que tena de machacarlos en la pista y la utilizara all. Y luego ira a hablar con Delilah. Creo que deberamos dejar de vernos. Vale, ya estaba. Llevaba dos das ensayando esa frase, probando distintas expresiones faciales y entonaciones. A veces, dependiendo del nimo, la frase le sala enfadada y otras llorosa. Al final, saba que la nica forma de pasar el mal trago sera decirla de manera sencilla. Pero como Delilah era Delilah, le sali como un exabrupto. Jason, que en esta ocasin haba tenido la gentileza de llamar antes en lugar de simplemente aparecer por su casa, se qued mirndola con incredulidad. T ests rompiendo conmigo? Delilah asinti con la cabeza. Vaya irona, porque yo haba venido a romper contigo.

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Entonces te he ganado. Delilah lo observ mientras se hunda lentamente en el sof con cara de incredulidad. A pesar de mantener su rutina habitual con Stanley, no haba visto a Jason desde la noche de fin de ao. Haba hecho todo el camino de regreso a Manhattan llorando, no slo por aquella pobre cachorrilla, sino tambin por ella misma. No era la novia adecuada para Jason. l necesitaba alguien abierto, alguien a quien le gustara jugar a las adivinanzas y disfrutara saliendo en grupo. Para ella, los grupos slo eran de perros. Todava ms difcil de admitir era que Jason tal vez no fuera el hombre adecuado para ella. Le encantaba la adoracin que senta por Stanley, su sentido del humor y el entusiasmo sin disimulo por lo que haca, pero necesitaba a alguien que la dejara ser ella misma. Por qu quieres romper conmigo? le pregunt Jason con un hilo de voz. Yo te podra preguntar lo mismo. Yo te he preguntado primero. Delilah se puso a juguetear nerviosamente con su pendiente izquierdo, evitando mirarlo. Porque no creo que pueda hacerte feliz. Cruz las manos sobre la falda. T por qu queras romper conmigo? Por el mismo motivo le contest como si le doliera, e hizo una pausa. Realmente me hiciste sentir avergonzado en la fiesta de Nochevieja. Atacar a Tully de esa manera no estuvo bien. Tena a la pobre perra atada en el stano! Pues deberas haber ido a buscarme y yo se lo habra explicado a Tully con un poco de diplomacia. Deberas pensar antes de hablar, Delilah. Y t deberas pensar antes de actuar, Jason. Simplemente diste por hecho que estaba bien aparecer aqu en Navidad o aceptar una invitacin a una fiesta de Nochevieja sin consultarme primero. Entonces me parece murmur Jason con pena. que ambos somos culpables

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S. Los ojos de Delilah comenzaron a llenarse de lgrimas . Juntos no funcionamos, verdad? No, pero me gustara que s dijo Jason muy apenado. A m tambin contest Delilah ahogada en llanto. No quera llorar, pero no lo poda evitar. Lo intent, realmente lo intent. Jason desvi la mirada Ya lo s admiti con voz ronca, y yo tambin, pero algunas cosas... Quiso consolarla ponindole una mano sobre el hombro mientras lloraba, pero ella lo rechaz suavemente. Ya s que lo haces con buena intencin, pero no me lo pongas ms difcil todava. Jason asinti mientras se pona de pie. Ser mejor que me vaya. Vale contest Delilah sin fuerza, limpindose las lgrimas con el reverso de la mano. Qu vamos a hacer con Stanley? Qu quieres decir? pregunt Delilah con voz gangosa. Seguir sacndolo a pasear y le dar alojamiento como siempre, a no ser que t no quieras. Pues claro que quiero, pero pens que tal vez t no querras. El hecho de que no funcionemos como pareja no quiere decir que no quiera ocuparme de tu perro. Una lgrima furtiva le corri mejilla abajo. Quiero mucho a Stanley, ya lo sabes. Y l te quiere a ti. Entonces no hay problema. Eso. A Jason parecieron temblarle las manos mientras se suba la cremallera de la chaqueta. Delilah... 331

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Qu? Gracias por... ya sabes, los buenos momentos que pasamos juntos. Delilah cerr los ojos con fuerza. Y a ti tambin. Vete ya pens Delilah, vete antes de que me desmorone del todo delante de ti. Vale, entonces. Adis. Delilah mantuvo la respiracin, esperando or el ruido de la puerta al cerrarse. Cuando finalmente lo oy, solt el aire con fuerza y se oblig a abrir los ojos, con la esperanza de aliviar as el dolor que le recorra el cuerpo, pero no funcion. Dej entonces que el llanto fluyera, pensando con rara conformidad que al menos Jason y ella haban sido amables el uno con el otro y no se haban tirado a la yugular como habran hecho sus padres. Eventualmente busc solaz de la mejor manera que saba y, arrodillndose, llam a sus perros y los abraz antes de besar sus peludas cabezas y rascarles sus barrigas suaves y clidas. Al menos nunca tendra que separarse de ellos porque tuvieran una personalidad diferente, y en ese sentido estaba agradecida.

Has roto con Delilah? Por citar a ese gran filsofo, el conejo Bugs, qu estupidez! Jason mir a su hermano con ganas de acogotarlo. Al salir del apartamento de Delilah, haba esperado sentir una oleada de alivio y, en cambio, se senta mal y vaco. Despus de sacar a Stanley a dar un paseo, se fue directamente a la casa de Eric, buscando camaradera y tambin confirmacin de que su intento de romper con ella haba sido correcto. Ni en un milln de aos le confesara a Eric que Delilah haba sido la primera en romper lazos. Nunca sobrevivira a las bromas de su hermano. Perdona, no eras t el que me decas que era un estpido por liarme? El colega jugador de hockey que deca que mi juego era una porquera porque estaba metido en una relacin amorosa?

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Eso era antes de que conociera realmente a la dama en cuestin le contest Eric con toda tranquilidad. Adems, si somos francos, tu juego siempre es una porquera. Jason mir al techo y cont hasta tres. Diga lo que diga o haga lo que haga, siempre vas a decir lo contrario, no? Slo por llevarme la contraria. Eric solt una risita burlona. Y ahora te das cuenta? Por una vez en tu vida, podras dejar de hacer el gilipollas y comportarte como un hermano de verdad? Eric puso cara de ofendido. Siempre me comporto como un hermano de verdad! Quin te salv el culo cuando no pudiste ir a aquel almuerzo, eh? Quin te busc piso antes de que te mudaras a Nueva York? S, vale, ya lo s. Qu es lo que quieres que te diga y no te lo estoy diciendo? le pregunt mientras le tiraba un botelln de agua de la nevera. No lo s. Jason se dej caer en el silln La-Z-Boy, que era el gran orgullo de Eric. No poda creer lo mal que se senta. Dime que era lo que tena que hacer, sobre todo despus del desastre de la fiesta de Nochevieja. Eso no te lo puedo decir contest Eric con naturalidad. Yo no soy el que est enamorado de ella, eres t. chame una mano, schmuck Eric suspir. Mira, me gusta mucho Delilah. Creo que es genial y cualquier mujer que pueda soportar a esa mquina de babas que t Conocida marca de muebles, en este caso un silln reclinatorio muy cmodo. (N. de T.) Del yiddish shmok, descalificativo para una persona estpida. (N.de T.)

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llamas perro tiene que ser alguien especial, pero te lanzaste demasiado pronto y ahora te das cuenta del error. Y s, pienso que la relacin estaba afectando a tu juego, vale? As que probablemente sea mejor que hayas cortado por lo sano. Ya. No estaba seguro de estar de acuerdo, pero le pareca racional. Que es una pena que probablemente le hayas hecho dao y que la prxima vez que la veas ella mire para otro lado? O que te pegue una patada en las joyas de la corona? Pues s. Exacto, sa es la cuestin. Me preocupa que la situacin se vuelva incmoda porque se seguir ocupando de Stanley. No s, que resulte extrao. Puede ser, pero qu le vas a hacer? Te vas a poner a buscar a otra persona que se haga cargo de tu perro? No, no tengo tiempo para eso. Ni quiero tampoco, aadi mentalmente. No se poda imaginar a otra persona encargndose de Stanley con la misma atencin y el mismo amor que Delilah. Pues entonces tendrs que conformarte. Ahora ya est hecho, hermano. Olvdalo. Tienes razn. Pero no se lo digas a mam porque le dars un gran disgusto. Mierda. Jason se reclin en el silln y tuvo la sensacin de que en cualquier momento aparecera el dentista y le dira que se enjuagara la boca. Me haba olvidado completamente de mam. Delilah le haba cado muy bien, de verdad. Si le dices a mam que la has dejado, probablemente te borrar del testamento. Eso te gustara, no? S, como que nuestros padres nadan en la abundancia coment Eric con irona. Cuando llegue el momento, lo que nos dejarn son vacas, no dlares.

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En eso tienes razn. Jason pase la mirada por el apartamento de Eric. Para ser un tipo que tena el gusto en la boca, haba hecho un buen trabajo de decoracin. A diferencia de su propia casa, en la de Eric pareca que viva alguien. Pero ahora que Delilah y l ya no eran pareja, tendra ms tiempo libre para ir a comprar muebles. Y lo que era mejor, tendra tiempo para salir por ah con sus amigos, sin culpas ni restricciones ni preocupaciones por las preferencias o los horarios de otra persona. Sin duda estaba mucho mejor volando solo. Definitivamente. Tienes entrenamiento maana? La pregunta de Jason pill a Eric por sorpresa. No, por qu? Volvi a poner los pies en el suelo. Yo tampoco. Te apetece que salgamos a ponernos hasta el culo de cerveza?

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Captulo 25

A finales de abril

Mitchell, quieres decirme qu ha pasado con tus propsitos de ao nuevo? Jason mir a Ty sin comprender la pregunta. En enero le haba comentado al entrenador que sus propsitos para el nuevo ao eran no tener ms resacas, no saltarse ms el toque de queda, no cometer ms acciones impulsivas sobre la pista de hielo, y los haba cumplido. Era una forma de no pensar en Delilah. Verla a cada rato, ya fuera caminando por el barrio o cuando se encontraban a causa de Stanley, siempre le produca tristeza. Segua creyendo que no tenan futuro como pareja, pero eso no le impeda sentirse atrado por ella. Quera creer que ella pensaba igual, pero no tena ninguna prueba al respecto. Tal vez su ego masculino necesitaba que lo creyera. Se trataban siempre con cortesa, aunque pareca que Delilah intentaba mantener la conversacin al mnimo. Sin que se diera cuenta siquiera, el invierno se haba convertido en primavera. La nieve se haba derretido, dejando el suelo embarrado pero lleno de promesas. La gente pareca caminar con ms bro por las amplias calles de la ciudad y los Blades de Nueva York haban conseguido acceder fcilmente a los playoffs, para los que faltaba una semana. Ty no le haba ofrecido asiento cuando lo haba llamado al despacho, por lo que Jason se qued de pie cerca de la puerta. No entiendo dijo Jason respondiendo a la pregunta del entrenador. Crea que habas prometido ser un buen chico le record Ty. Y lo he sido! 336

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Ah, s? Ven aqu. Le hizo una sea para que se aproximara a su mesa y cuando Jason se acerc, vio que all tena un montn de recortes de diarios. Ty cogi uno. El jugador de los Blades de Nueva York Jason Mitchell presenci el desfile de primavera de Victoria's Secret acompaado de su hermano Eric. Ambos tenan asientos en la primera fila y una gran sonrisa en la cara ley Ty en voz alta. Cogi otro recorte: Este apareci, en el Sentinel: El lateral de los Blades Jason Mitchell fue visto bailando con Tula, la modelo de Playboy, en la inauguracin del club ms caliente del Village, el Marimba. Cogi otro ms. Esta gema apareci en el Post: Qu jugadores de hockey, gemelos, fueron vistos de fiesta hasta altas horas de la madrugada en la celebracin del cumpleaos de la aristcrata Gigi van Lichtenstein? Pista: uno juega para un equipo de Nueva York y otro para un equipo de Nueva Jersey. Ty volvi a dejar los recortes sobre la mesa. Y podra seguir coment pasando la mano por encima de todos los recortes acumulados, pero no lo har. Cruz los brazos. Bien? Jason estaba completamente confundido. No entiendo volvi a repetir. En ningn lado pone que iba borracho o que armara jaleo, porque eso justamente es lo que no hago. Simplemente estaba divirtindome, nada como para crear controversia. Ty lo mir arqueando una ceja y a Jason se le pusieron los pelos de punta. Qu pasa, no puedo tener mi propia vida? Ya tienes una vida. Es sobre la pista de hielo. Ty recogi todos los recortes, hizo una bola de papel con ellos y los tir a la papelera. No quiero que esta clase de mierda nos persiga en los playoffs. Qu clase de mierda? protest Jason. Fui a una fiesta. Fui a una discoteca. Fui a un desfile de moda. No hay nada malo en todo eso. Cuando usted jugaba en St. Louis se saltaba todas las reglas. Cul es el problema? Cuando se trataba de Ty Gallagher, el silencio era cualquier cosa menos una bendicin. Cuanto ms tiempo estaba Ty detrs de su mesa, perforndolo con su mirada de rayos lser, ms deseaba Jason haberse callado y simplemente haber pedido disculpas al entrenador, aunque en su opinin no tena nada por lo que pedir perdn. Tres cosas dijo Ty con voz controlada. Nmero uno: no te creas todo lo que lees. Cuando yo jugaba en St. Louis a principios 337

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de los aos noventa, la mitad de la mierda que escriban sobre m era mentira. Y aunque lo fuera, yo tena tres copas Stanley en mi haber para mitigar cualquier dao que mis supuestas farras pudieran haber causado. Cuntas copas tienes t, Mitchell? Nmero dos: era otra poca. A los jugadores no se los examinaba bajo el microscopio con la misma intensidad que ahora, ni tampoco se esperaba que sirvieran de modelo tanto dentro como fuera de la pista. Eso ya no es as. Y nmero tres: el dueo del St. Louis era un tipo gordo y rico llamado Joe Barza a quien no le importaba un carajo lo que hiciramos fuera de la pista, siempre que cumpliramos en ella. Y cumplamos. Por si no te has dado cuenta, los Blades pertenecen a Kidco Corporation, que se vanagloria de proporcionar un entretenimiento familiar, sea lo que sea lo que quieran decir con eso. Cuando los de Kidco vengan a verme y empiecen a quejarse, entonces tendremos un problema y ya tengo suficiente trabajo sin tener que aguantar a los directivos empresariales respirndome en el cogote. As que aunque aprecio tu dedicacin en la pista y la moderada autorrestriccin que has mostrado fuera de ella, tengo que pedirte que evites situaciones en las que haya modelos, la palabra fiesta y cualquier otra cosa que esta gente pueda interpretar mal. Lo siento, pero as tendr que ser. Ty lo mir con cara solidaria. Jode, no? S, mucho reconoci Jason en un susurro. Si no te gusta la idea de seguir la norma de la empresa, entonces hazlo por m. Necesito que te concentres al cien por cien en el hielo, lo entiendes? Jason asinti a regaadientes. Muy bien, puedes irte dijo Ty mientras arreglar papeles sobre su mesa. comenzaba a

Jason ya estaba casi en la puerta cuando impulsivamente se dio la vuelta. Entrenador? Ty ni se molest en levantar la vista. Qu?

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Realmente cree que he mostrado dedicacin en la pista? le pregunt esperando no quedar como un adulador. Ty lo mir brevemente. Podras mostrar ms. Jason sacudi la cabeza como diciendo que debera haber sido ms hbil y no pedirle una alabanza directa a su entrenador. Aunque Jason fuera el mejor jugador del mundo desde Paul van Dorn, Ty nunca se lo reconocera directamente. En todo caso, le dara ms minutos de juego, que de hecho era lo que haba hecho en los ltimos meses. Nada de desfiles de lencera, nada de fiestas, nada de actividades cuestionables. Ms vala la pena que se quedara en casa mirando la tele. Eso haca que echara de menos a Delilah todava con ms fuerza.

Oye, qu es eso que parece una tienda para el catering} Delilah volvi a elevar los ojos al cielo antes de contestar la quinta pregunta que Marcus le haba hecho en otros tantos minutos. Tal vez debera habrselo pensado dos veces antes de invitarlo como acompaante a la boda de su padre con Brandi. Se llama chuppah y es un palio nupcial. Los novios se colocan debajo y dicen sus votos. Lo observ sorprendida. Realmente nunca habas asistido antes a una boda juda? Nunca. Marcus se coloc el yarmulke en la cabeza en un ngulo inverosmil. Me queda bien? Delilah deba ir. Nada de bromitas, Marcus, en serio. Este da es muy importante para mi padre y lo ltimo que necesita es verme haciendo esfuerzos por no rer. se lo corri hacia la coronilla de la cabeza, donde

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Prometo comportarme le contest Marcus con cara de desilusin. Gracias. Delilah se abanic con el programa nupcial, tratando de recordar cundo haba estado en el templo por ltima vez. Deba de haber sido haca tres aos, cuando muri la abuela Ida. Ech una mirada a su alrededor y vio que estaba lleno de amigos de la familia y de colegas empresariales de su padre. Conoca a alguno, pero a la mayora no. Segn su madre, unos cuantos viejos amigos de la familia haban rechazado la invitacin porque pensaban que la boda era una farsa. Se pregunt cuntos estaran con su madre ahora mismo, ayudndola a pasar este mal trago. Ella misma haba decidido no pasar por lo de Mitzi aquel da, porque lo ltimo que necesitaba era ver a su madre llorando y quejndose o llamndola traidora porque haba decidido ir a la boda. Oh, Dios mo! susurr Marcus, apuntando un dedo discretamente a una versin masculina de Brandi que estaba tomando asiento del otro lado del pasillo central. A ese to lo conozco de algn lado. Me parece que es el hermano de Brandi le contest Delilah por lo bajo. Por lo que he podido deducir, es una estrella del porno gay. Ah! Entonces es de ah de donde lo conozco! Lo vi en Good Night and Good Lick Cario, ser mejor que me lo presentes en la fiesta si quieres mantener mi amistad. Ni siquiera lo conozco! Pues haz por conocerlo! Despus de todo, ahora es tu to postizo. Un pequeo escalofro la recorri. De alguna manera, en su subconsciente, nunca se haba imaginado que este da realmente llegara. Y, sin embargo, haba llegado, junto con estrellas del porno, filas de bancos abarrotadas y una recepcin preparada para trescientos invitados en Leonard's de Great Neck. Intent buscar los aspectos positivos de ese da. Por un lado, Marcus estaba a su lado y Juego de palabras. La frase conocida en ingls es Good Night and Good Luck (Buenas noches y buena suerte) pero aqu cambia luck por lick (lamer) para darle sentido ertico. (N. de T.)

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eso ya era algo bueno. Por otro, Brandi no le haba pedido que fuera su dama de honor. Delilah cerr los ojos, escuchando el zumbido de voces que la rodeaba. Cuando era pequea muchas veces soaba con casarse en este mismo templo y, durante un segundo, se imagin que eran ella y Jason los que estaban bajo la chuppah.

Jason. Cada vez que pensaba en l o lo vea, una parte de ella quera sugerirle una reconciliacin. Realmente lo echaba mucho de menos. Pero luego se acordaba de lo incompatibles que eran, que l no se senta feliz si no poda salir todas las noches mientras que ella se senta mucho ms cmoda rodeada de perros que de gente. Si sa era la vida que l quera llevar en Nueva York, pues mejor para l, pero desde luego no era el tipo de vida que ella quera llevar. De todas maneras, Jason tena razn en una cosa: el comportamiento que ella haba tenido en la fiesta de los Webster no haba sido el correcto. Debera habrselo pensado dos veces antes de cantarles la caa a los anfitriones, pero estaba tan nerviosa aquella noche que no poda pensar como deba. Dado que el telfono de los Webster no apareca en el listn, haba intentado encontrar la direccin de su casa para enviarles una nota de disculpa, pero no lo haba logrado. Al final, se dijo que haba sido una experiencia ms y que si alguna vez se encontraba con Tully y su mujer, sabra disculparse de un modo adecuado. Perdone, este asiento est ocupado? Delilah abri los ojos y levant la mirada. De pie en el pasillo, indicando un asiento vaco a su lado, estaba Eric. Qu ests haciendo aqu? Eric sonri con presuncin. Invitado de la novia. Los invitados por parte de la novia se sientan all le indic Delilah apuntando un dedo repetidamente al otro lado del pasillo. Prefiero sentarme a tu lado dijo Eric. Te parece bien?

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Qu remedio contest Delilah con un silbido de voz. Esto se est poniendo cada vez mejor observ Marcus sin resuello. Cllate le orden Delilah, y dirigindose a Eric dijo: Eres de lo que no hay. Eric simplemente se encogi de hombros. Si haces algo para estropear este da, nunca ms te volver a hablar, te lo juro. Apenas me hablas ahora observ Eric mientras la miraba de arriba abajo. Ests realmente preciosa, Delilah. Marcus se inclin hacia Eric por delante de Delilah. Yo le eleg el vestido. Tienes buen gusto. Por el amor de Dios! exclam Delilah con exasperacin. Ech una rpida mirada por encima del hombro y, tal como se tema debido a su tono de voz, algunas personas la miraban con cara rara. Se poda imaginar lo que estaran pensando: sa es la hija de Sy. Est como un cencerro, como su madre. Si ya se senta inquieta antes, la presencia de Eric le haba puesto los nervios al rojo vivo. Sera verdad que Brandi lo haba invitado? Se habran puesto en contacto desde la Hanukkah? Y si era as, cuan ntimo habra sido ese contacto? Muy suavemente, el organista comenz a tocar las notas iniciales del Judas Macabeo de Hndel y las voces del templo se transformaron en un murmullo ante la inminente entrada de Brandi. El rabino Kolton, que una vez le haba dicho a Delilah en la escuela de hebreo que los perros no tenan alma, se dirigi pesadamente hacia la bimah, seguido por el padre de Delilah, muy elegante en su esmoquin. Al verlo, los ojos de Delilah se llenaron de lgrimas. Quera que su padre fuera feliz, porque bien saba Dios que se lo mereca, pero haba algo en todo esto que no encajaba, sobre todo cuando record la imagen de su madre sentada en la falda de su padre en la Hanukkah, acaramelados delante de un plato a medio consumir de tortitas de patatas. Su padre la vio y le hizo un guio para tranquilizarla. Delilah le dedic una gran sonrisa, decidida a poner buena cara. Si esto era lo que l quera, ella le hara caso y lo aceptara. 342

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Los invitados guardaron silencio mientras observaban al to Morty llevar del brazo a una mujer alta y delgada con un vestido vaporoso de color lavanda. Parece un huevo de pascua en zancos susurr Marcus. Chsss! dijo Delilah. Ya casi es la hora del espectculo volvi a murmurar Marcus alegremente. Delilah mir a Eric, que pareca relajado y no alguien que estaba a punto de hacer una escena con respecto al objeto de su lujuria. Los invitados estiraban el cuello para mirar a la puerta de entrada del templo, expectantes ante la llegada de la novia. Finalmente apareci Brandi, del brazo de su padre. Marcus solt un suspiro de asombro. Ay Jess clavado en la cruz! El vestido de novia de Brandi, todo cubierto de pedrera, no slo era el vestido ms ajustado que Delilah hubiera visto en su vida, sino que, adems, el peinado era como una torre rubia rgida e inclinada, el equivalente en peluquera a la torre de Pisa. Es la novia de Gouldestein coment Marcus Buen-nsima murmur Eric lascivamente cuando Brandi comenz a recorrer el pasillo. Delilah le ech una mirada asesina. Mientras Brandi y su padre se acercaban, Delilah observ la cara del hombre para ver si detectaba alguna seal de tensin o desaprobacin. Si tena alguna objecin a que su hija se casara con un hombre mayor que l mismo, desde luego que no lo demostraba. Las ltimas notas se fueron apagando y Sy le extendi el brazo a Brandi para colocarse ambos bajo la chuppah. El padre de Brandi fue a sentarse en la primera fila. De pronto y sin esperrselo, Delilah rompi a llorar. Era como si alguien hubiera accionado un interruptor. Estaba observando la procesin y de golpe estaba moqueando. Mortificada, rebusc en su bolso para sacar un pauelo. El rabino Kolton dio un paso adelante.

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Estamos aqu reunidos para celebrar uno de los momentos ms grandes de la vida, para reconocer el valor y la belleza del amor y tambin para aadir nuestros mejores deseos a las palabras que unirn a Sy y Brandi en matri-monio. Delilah se sorbi la nariz ruidosamente, provocando una mirada de consternacin en Marcus. El rabino Kolton se dirigi a Brandi. Brandi, quieres tomar a Sy por esposo? Aja. Di S, quiero, querida la corrigi el rabino con una sonrisa condescendiente. S, quiero, querida dijo Brandi Prometes amarlo, respetarlo y protegerlo, tanto en los buenos momentos como en los malos, y buscar con l una vida bendecida por la fe de Israel? S, lo prometo. Mierda dijo Delilah con voz gangosa mientras el rabino se volva hacia su padre. Sy, quieres tomar a Brandi por esposa? S... No, un momento! Se hizo un segundo de silencio antes de que toda la concurrencia se diera la vuelta al unsono, expresiones de asombro escapando de todas las gargantas ante el sonido de la voz de Mitzi que les llegaba desde la entrada del templo. Sy! dijo sollozando, estirando hacia l sus brazos delgados como ramitas. Te quiero, maldito imbcil! No hagas eso! Vamos a casa! Todos los ojos se volvieron a mirar a los novios. Brandi tena la boca abierta como una trucha recin pescada, al rabino Kolton

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estaba por darle un ataque de apopleja y en cuanto al padre de Delilah... Si me quieres, soy todo tuyo! le contest a la madre de Delilah. Mir a su novia. Lo siento, bubbele pero cuando el amor de verdad te muerde el culo, lo nico que puedes hacer es ofrecer las dos mejillas.

Corri por el pasillo central hacia Mitzi y ambos desaparecieron mientras en el templo se desataba un pandemnium. Delilah se tap la cara con las manos. Esto no est sucediendo se le palabras sofocadas por el gritero. escuch decir, las

Papiiiiiiiii! El chillido de Brandi llen el templo. De pie, delante de los congregados, pegaba pataditas de rabia en el suelo. El peinado se le desmoron como un sufl desinflado. Ser mejor que vaya con ella dijo Eric, prcticamente saltando por encima de Delilah para llegar a la novia antes que el padre. Y usted quin coo es? pregunt el padre ronco de ira. Soy un buen amigo de su hija, seor. Delilah se destap la cara justo el tiempo suficiente para darse cuenta de que ahora la gente estaba empezando a mirarla a ella, la hija nica del descastado. Scame de aqu le rog a Marcus, ahora mismo. sta es la boda ms emocionante a la que he asistido en mi vida! exclam Marcus, protegiendo a Delilah con su brazo mientras ambos se retiraban por el pasillo con la mayor rapidez posible. Vergonzoso, simplemente vergonzoso oy Delilah que deca su ta Lois, que nunca haba sido muy amiga de su padre. de Brandi

Expresin en yiddish usada para demostrar cario. (N. de T.) 345

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Ese viejo cretino lleno de manchas que llamas padre va a pagar por esto! le grit el padre de Brandi. Ya lo ha hecho! le contest Delilah gritando por encima del hombro. Marcus y Delilah salieron corriendo por la puerta del templo justo a tiempo para ver a los padres de ella desaparecer en el BMW blanco de Mitzi. Dnde crees que van? se pregunt Marcus en voz alta. Al infierno contest Delilah con voz cansada. Llvame a casa, por favor.

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Captulo 26

Me enter de lo de tus padres. Delilah asinti ligeramente con la cabeza mientras dejaba entrar a Jason y Stanley en su apartamento. Haban pasado dos das desde el desastre de la boda y, tal como era de esperar de Sy y Mitzi, no tena ninguna noticia de ellos. Tanto podan estar metidos en un amasijo de hierros por haber tenido un accidente en el Northern Boulevard como encerrados en casa disfrutando de una segunda luna de miel. Delilah no los haba llamado ni tena intenciones de hacerlo. Si la pareja recientemente reconciliada quera ponerse en contacto, ya saba cul era su telfono. Le ofreci una taza de t a Jason pero l le dio las gracias y dijo que no. Se iba con los Blades a jugar fuera de casa, as que Stanley se quedara con ella. A Delilah le encantaba tener a Stanley, a pesar de la tozuda tendencia que tena a subirse al sof o a la cama cuando ella no estaba mirando. Era el nico de sus discpulos que la pona a prueba despus de haber sido adiestrado, pero aun as, le resultaba difcil enfadarse con l. Delilah se agach para quedar al nivel de los ojos de Stanley y comenz a rascarle el pecho, lo que le provoc un enorme eructo. Eres un chico muy grosero lo ri Delilah mientras le daba la vuelta. Stanley eructaba mucho ltimamente y Delilah tena la sospecha de que Jason le estaba dando galletitas baratas a escondidas y no la marca orgnica que ella le haba recomendado, que contena cordero y arroz. Estuvo tentada de preguntarlo, pero se lo pens mejor. Crees que tus padres se volvern a casar? La sola mencin de sus padres le produca el impulso de ir corriendo a su dormitorio y esconder la cabeza debajo de las mantas. No lo s y no me importa. Pues claro que te suavemente. Son tus padres. importa le llev la contraria

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Estn locos. Bueno, s, pero siguen siendo tus padres. Eric se est tirando a Brandi? le solt Delilah, incapaz de contenerse. Tena que saberlo. Jason hizo una mueca. No estoy seguro de que hayan llegado a ese punto le contest cuidadosamente. Por el momento, simplemente la est consolando. Delilah solt una risita sardnica. S, seguro. Se merecen uno al otro. No te dir que no. No para de dejarme mensajes horribles en el mvil con la esperanza de que me afecte sobre el hielo. Como cules? Ah, pues... ya sabes, comentarios como Fulano de tal, de tal peridico, dice que probablemente te cedern cuando acabe la temporada y cosas por el estilo. No le hagas ni el mnimo caso. No, claro que no, pero de todos modos, es algo que no puedes impedir que se te meta en la cabeza. Delilah asinti. Haca meses que no tenan una conversacin de verdad como sta. Era agradable estar hablando con l de otra cosa que no fuera Stanley, aunque el tema fuera Eric. Delilah se puso de pie, con la mano todava puesta sobre la cabeza de Stanley. Dnde vais esta vez? Lo saba, pero hacer ver que no indicaba que estaba ocupada, tanto que no poda tener en la cabeza ni siquiera los datos ms sencillos relacionados con l. A Florida dijo Jason. Les ganamos los dos primeros partidos y si ganamos los dos siguientes, pasaremos a la segunda ronda.

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Ests nervioso? Nos queda mucho camino por delante contest Jason con cautela, pero podramos ganar la copa. Quiero decir, tenemos tantas posibilidades como cualquier otro equipo. Delilah se conmovi ante la sensacin que tuvo de que Jason evitaba parecer engredo. Tal vez l tambin echaba de menos charlar con ella. Bien, ya sabes que cuidar bien de Stanley dijo ella. S, ya lo s confirm l. Sus miradas se cruzaron y luego Jason desvi rpidamente la suya. Pareca no saber qu decir, y a Delilah le pasaba lo mismo. Tena ganas de seguir hablando con l pero todo lo que se le ocurra estaba relacionado con el hockey, Stanley o Eric. Y entonces se acord. I Cmo estn tus padres? Claramente, Jason se senta incmodo. Estn bien. Me alegro. Podra ser que el seor y la seora Mitchell la odiaran ahora por haber roto con su hijo? En todo caso, no poda culparlos, aunque la idea la entristeca. Por favor, diles que te pregunt por ellos. Si te parece bien. Quiero decir que si no te parece bien lo entender, pero si te parece bien... Se lo dir prometi Jason. Gracias. Stanley, aparentemente aburrido, solt un enorme bostezo y se acost encima mismo de los pies de Delilah. Lamento interrumpir la hora de la siesta, amigo le dijo Jason mirndolo con cario. Su expresin era casi de disculpa al mirar a Delilah. Ser mejor que me vaya, tengo que coger un avin. Vale. j

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Tienes mi mvil y todos los datos por si...? S, todo. Muy bien, entonces. Se agach y acarici la cabeza de Stanley. Prtate bien, grandulln. Mir a Delilah. Desame suerte. A los Blades, quiero decir. Buena suerte dijo Delilah, tratando de descifrar la expresin de los grandes ojos marrones de l. Tristeza? Incomodidad? Ansiedad? Por un momento se imagin que era un perro y enseguida lo vio claro. Ansiedad.

Queramos que fueras la primera en saberlo: nos vamos a casar otra vez y lo haremos en la casa de Delray. Delilah saba que debera reaccionar con alegra al anuncio de sus padres, pero no encontraba la forma de demostrar entusiasmo, sobre todo cuando haban aparecido por su casa por sorpresa. A pesar del sol y de la clida temperatura de finales de primavera, su madre llevaba un impermeable largo hasta los pies para evitar los pelos de perro, mientras que su padre iba vestido para una estacin completamente distinta con sus bermudas tostadas y calcetines negros con sandalias. En todo caso tena que reconocer una cosa: ambos parecan felices. Por ahora. Vendrs, esperanzada. verdad, hijita? pregunt su padre con voz

Supongo contest ella mientras no perda de vista a Stanley. Haca una media hora que estaba raro, desde que le haba dado de comer. Se paseaba de un lado a otro y cuando Delilah le ordenaba que se echara, pareca que no poda encontrar una posicin cmoda. Si segua as, iba a llamar al veterinario. Mira lo que me ha regalado tu padre. Mitzi le revolote los dedos de la mano izquierda orgullosamente delante de la nariz, mostrndole un anillo con un zafiro del tamao de una pelota. Muy bonito le respondi Delilah distradamente. Mitzi dej caer la mano. 350

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No observo mucho entusiasmo por aqu. Mam, qu quieres que diga? Me alegro por vosotros dos, pero no creo que dure. Durar le asegur su padre, poniendo un poco cara de asco por un enorme eructo que haba dejado escapar Stanley. Esta vez lo vamos a hacer bien: asesoramiento intensivo, control del enfado, todo lo que haga falta. El terapeuta nos ha dado bates de espuma con los que pegarnos cuando nos enfademos aadi Mitzi. Es muy innovador. Qu bien, mami. Delilah se puso de pie y se acerc a Stanley, que estaba respirando con dificultad. Tranquilo, chico, slo necesito mirar una cosa. Con la mayor suavidad posible, lo hizo acostar sobre su lado izquierdo y le palp el vientre. Estaba hinchado. Se puso de pie de un salto. Tengo que llamar al veterinario dijo mientras corra hacia el telfono. Tal como lo haba imaginado, cuando explic los sntomas de Stanley, en el hospital veterinario le dijeron que llevara al perro enseguida. Delilah estaba frentica y no poda encontrar las llaves. Tengo que irme. Queeee? dijo su madre. Delilah indic a Stanley. Es probable que tenga un problema digestivo serio. El estmago se retuerce y corta el torrente sanguneo, podra ser fatal. Cogi su bolso. En qu coche habis venido? le pregunt a sus padres. El Cadillac le contest su padre con aprehensin. Vale. Me vais a ayudar a meter a Stanley en el coche y a llevarlo al hospital de animales. Su madre puso cara de estar chupando limones. 351

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Esa cosa no subir a ese coche! Los asientos estn tapizados en cuero blanco! Podra estar murindose! grit Delilah. As que cllate y aydanos a salir de aqu! Su madre se dirigi a su padre. Pero t te das cuenta cmo me habla? A su propia madre! Sy le palme el brazo para consolarla. Despus, cariito. Nuestra nia necesita que le echemos una mano. Ojal tuviera aqu mi bate rezong Mitzi por lo bajo. Delilah cogi dos toallas de bao, pasando una debajo del vientre de Stanley delante de sus patas traseras y otra detrs de sus patas delanteras. A la de tres le indic a su padre. Una, dos y tres. Entre ambos pusieron a Stanley de pie. Baja al coche, poni en marcha y abre las puertas de atrs le orden Delilah a su madre. Nosotros te seguiremos. Demasiado conmocionada como para contestar, Mitzi sali rpidamente del apartamento mientras Delilah y su padre llevaban a Stanley con mucha dificultad en el cabestro improvisado. Stanley no tena fuerzas, su respiracin era pesada y tena los ojos vidriosos. Pronto estars bien le prometa Delilah una y otra vez pronto estars bien. Tena que creerlo o se volvera loca.

Por el amor de Dios, mira tus mensajes! grit Delilah mirando su telfono mvil. Era la cuarta vez que llamaba a Jason y le dejaba un mensaje. El personal del hospital veterinario estaba esperando a Stanley cuando llegaron. Lo pusieron inmediatamente en una camilla y se lo llevaron a rayos X, cuyos resultados estaba esperando.

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Cario, clmate! Su padre la rode con el brazo. Estoy seguro de que todo saldr bien. Eso espero musit Delilah con los ojos anegados de lgrimas. Su madre haba decidido quedarse en el apartamento y se la poda imaginar, sentada en medio del saln con el impermeable puesto y ponindose rgida si alguno de sus tres perros se acercaba a olisquearla. Pero ahora no se preocupara por eso, porque lo ms importante era Stanley. Mir a su padre. Qu tal tu espalda? Cuando finalmente lograron bajar a Stanley y meterlo en el coche, Sy iba doblado en dos. Cunto pesa ese condenado perro? protest su padre. Setenta y cinco quilos, fcil. Si acabo con un braguero, ya sabr a quin echarle la culpa. Delilah no dijo nada, pero estaba tan tensa que la piel se le poda abrir en cualquier momento. Por qu tardaba tanto la doctora Shearer para hacer unas radiografas? No tienes por qu quedarte le coment a su padre sintindose culpable por el lo en el que lo haba metido. Y cmo ibas a volver a casa? En un taxi. Su padre le palme el hombro. No, me quedar. Delilah se trag las lgrimas. Gracias. Un minuto despus apareci la doctora Shearer en la sala de espera. Su expresin era seria al acercarse a Delilah.

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Mal asunto dijo. Tiene el estmago retorcido, necesita una intervencin quirrgica de inmediato. La cabeza de Delilah iba a mil revoluciones por segundo. Pero... es que no es mi perro. Si esperamos, podra morir. Opere dijo Delilah sin dudarlo. S que es lo que su dueo querra. Oprelo. La doctora Shearer asinti con la cabeza y desapareci. Llorando, Delilah sac otra vez su mvil y volvi a dejarle un mensaje a Jason. Soy Delilah. Se trata de Stanley. Llmame. Eso fue todo lo que logr decir antes de deshacerse en llanto.

T le diste permiso a una veterinaria que yo ni siquiera conozco para que operara a Stanley sin preguntarme primero? Esperando que Delilah le contestara, Jason no se poda creer que ella tuviera la desfachatez de mirarlo acusadoramente a l. A los Blades les haba ido muy bien en el desplazamiento, derrotando a Florida estrepitosamente y accediendo as a la segunda ronda. Estaba de magnfico humor hasta que lleg a casa de Delilah a recoger a Stanley y, en cambio, se enter de que el mejor amigo que tena en el mundo haba sido sometido a una intervencin de ciruga mayor. A ver, probemos otra vez dijo Delilah con los ojos brillando de furia. Te dej mltiples mensajes en tu mvil, mltiples!, sobre la situacin de Stanley, pero por alguna estpida razn, no te molestaste en mirar tus mensajes. La veterinaria me dijo que haba que operar a Stanley enseguida o se poda morir. Qu queras que hiciera? Esperar a que me llamaras y todava estuviramos a tiempo? Hay que tener valor para adoptar esa actitud conmigo! Yo le salv la vida a Stanley! Jason sac su telfono mvil del bolsillo. Parte de la razn por la que haba podido concentrarse y jugar tan bien haba sido 354

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precisamente por el hecho de haberse preocupado de mantener el telfono apagado para evitar los retorcidos mensajes de Eric. Adelante lo conmin Delilah, mira tus mensajes. Jason marc el cdigo para escuchar sus mensajes. Haba tres o cuatro de Eric, dirigidos todos a minarle la moral, pero tambin haba mltiples mensajes de Delilah, cada vez ms frenticos. El ltimo deca: Stanley ya est operado y ha salido todo bien, te lo contar con detalle cuando regreses a Nueva York. Estaba llorando mientras se lo deca. Avergonzado, Jason apag el telfono y volvi a meterlo en el bolsillo. No s qu decir. Qu tal Lo siento y despus Gracias? le solt Delilah. Lo lamento dijo Jason humildemente. Se le amontonaban tantas ideas en la cabeza que no saba cmo hacerles frente. Cundo empez todo esto? El jueves, el da despus de haberte ido t. El mircoles estuvo bien, pero el jueves estaba inquieto, eructaba mucho y estaba hinchado. Entonces fue cuando me di cuenta, llam a mi veterinaria y me dijo que lo llevara inmediatamente. A Jason le vino una imagen de Stan a la mente y fue como si alguien se hubiera sentado sobre su pecho y no le permitiera respirar. La idea de Stanley enfermo y sufriendo dolores era insoportable. E incomprensible. Se trataba de Stanley, era invencible. Cosas as no le podan pasar a quienes Jason amaba, maldita sea. Era completamente inaceptable. Muy conmocionado, Jason se sent en el sof al lado de Delilah. Y ests segura de que est bien? S, est muy bien le asegur Delilah, y la voz haba recuperado la compasin. Le hicieron lo que se llama una gastropexia, que es cuando cosen el estmago al forro de la pared abdominal para asegurar que no vuelva a retorcerse.

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Y esto... A Jason se le quebr la voz. No se morir? No, no se morir. Puede hincharse otra vez, pero eso no lo matar. Puedo ir a verlo? Ahora? Delilah le apret la mano. No es como un hospital de personas, Jason, no hay horario de visitas. Habl con ellos esta maana y me dijeron que Stanley estaba recuperndose muy bien. Si sus constantes vitales se mantienen buenas toda la noche, maana lo dejarn ir a casa. Jason se llev las manos a la cabeza. Tengo entrenamiento maana! dijo en un aullido de desesperacin. No te preocupes, yo ir a buscarlo y lo traer aqu. No hay problema. Cmo vas a hacer eso? pregunt Jason incrdulo. Uno de los amigos de Marcus me va a prestar monovolumen y Marcus me puede ayudar a subirlo y bajarlo. Jason irgui la cabeza de golpe. A la mierda! Me salto el entrenamiento! A la mierda Ty Gallagher, y si quiere sentarme en el banquillo o despedirme, que se vaya al carajo! Jason, escchame. La voz de Delilah era seria. Yo me puedo encargar de esto. No hay necesidad de que pongas en peligro tu carrera haciendo algo estpido e impulsivo, vale? De todas maneras, probablemente sera mejor que Stanley se quedara aqu conmigo, as lo puedo vigilar mientras se recupera. No es ningn problema. Jason pestae varias veces para intentar no llorar. Le he necesitaba. fallado, Delilah, no estaba con l cuando me su

Ahora s que ests y eso es lo que importa. 356

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Eso no basta. La emocin lo embarg al mirar la cara dulce y bella de Delilah. No era slo a Stanley a quien le haba fallado, tambin le haba fallado a ella, y de muchas maneras. Enviando a Eric en su lugar la primera vez que los invitaban como pareja a almorzar en la casa de su madre, no respaldndola despus de haberla llevado a cenar con sus amigos, no comprendiendo o no queriendo comprender las dificultades y exigencias de llevar un negocio propio... Y ahora, teniendo las pelotas de cantarle la caa sin detenerse a averiguar los detalles primero. Si no fuera tan pattico, se pondra a llorar y le pedira perdn. Lo que hizo, en cambio, fue ponerla de pie y abrazarla. Gracias le susurr al odo, encantado de tenerla otra vez entre sus brazos, pero sabiendo que no tena ningn derecho a ello. Gracias por salvar la vida de mi chico. De nada le contest Delilah. Tanto la mirada como su voz eran firmes cuando le asegur: Stanley se pondr bien. Y t? le pregunt Jason. T ests bien? Yo siempre estoy bien dijo Delilah con una sonrisa triste mientras se desprenda de su abrazo. Ahora vete a casa y descansa un poco.

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Captulo 27

Joder, qu mal jugamos! Nadie se atrevi a rebatir la observacin de David Hewson mientras los Blades se dirigan al vestidor despus del segundo partido de los playoffs de la copa contra Detroit. Haban perdido el primer partido por un gol, pero estaban seguros de que esta noche se recuperaran en el segundo partido. En todo caso, jugaron peor, completamente desequilibrados. Ahora se enfrentaban a un hecho irrefutable: si no ganaban el prximo partido, probablemente perderan toda posibilidad de alcanzar el ttulo. Agotado, Jason se quit la camiseta por la cabeza y comenz a desatarse las hombreras. No se le ocurra qu poda haber pasado para que se desequilibraran tanto. Derrotar a Florida en la primera ronda haba sido un paseo, y lo mismo haba pasado en las semifinales contra Jersey. Jason haba sentido gran placer en borrar de la pista a Eric partido tras partido, y sobre todo en no caer ni una sola vez en las provocaciones destinadas a perjudicar a su equipo. Incluso derrotar a Boston en la serie de la Eastern Conference le pareca relativamente fcil desde donde estaba sentado ahora, a pesar de los seis partidos disputados. Ech una ojeada a su alrededor y vio que todo el mundo estaba completamente desmoralizado. Ty no paraba de referirse a tener iniciativa, a tener hambre, a querer la copa con tantas ganas que fuera lo nico en lo que pensaran. Jason crea que finalmente lo haba logrado y que sus compaeros de equipo tambin, pero despus de cmo haban jugado esta noche, quedaba claro que estaban lejos de acceder a la meta. Ty lo dijo sin pelos en la lengua. No era conocido por ser bueno ni adulador, as que no se anduvo por las ramas y les dijo que reaccionaran para el prximo partido o que afrontaran las consecuencias. Les dijo que haban jugado de forma vergonzosa, que ninguno de ellos mereca estar jugando en nombre de Nueva York. Jason se daba cuenta de que el entrenador estaba tratando de hacerlos enfadar para que reaccionaran, pero a juzgar por las caras 358

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mustias que vea a su alrededor, lo que consegua era justamente el efecto contrario. Parecan zombis empapados en sudor. David Hewson cogi una toalla y comenz a secarse la cabeza con mucha fuerza. Acabo de darme cuenta de una cosa: no he vomitado antes de jugar ninguno de los dos ltimos partidos. Eso es verdad continu Tully Webster. Hewsie siempre vomita antes de jugar. Me pregunto si el hecho de no vomitar nos ha jodido el partido. Barry Fontaine le dio la razn asintiendo con la cabeza. Podra haber pasado perfectamente. Doogie Malone sacudi la cabeza con desesperacin mientras indicaba su taquilla. Mi foto autografiada de Heidi Klum! Se la di a mi primo hace tres das, cuando vino a visitarme. Y yo me afeit la semana pasada confes Ulf Torkelson en voz baja mientras se acariciaba la barbilla rasurada. Michael Dante puso cara de exasperacin mientras comenzaba a quitarse los protectores de los muslos. A ver, muchachos, olvidaos de toda esa mierda desupersticiones, vale? Lo que necesitamos es concentrarnos en nuestro nivel de juego. En el juego, s asinti precavidamente Ulf, pero tambin en cosas que nos traigan suerte. David Hewson observ a Michael con curiosidad. Nos ests diciendo que no haces nada especial para asegurar la buena suerte, capi? Pues claro que lo hago le contest Michael, volvindose a poner su alianza de boda y hacindola girar tres veces. Pero la suerte sola no nos va a ayudar.

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Tampoco nos va a O'Malley.

perjudicar

coment Denny

Tully Webster se subi a un banco y se dirigi a sus compaeros con cara de preocupacin. Creo que todos deberamos recordar lo que hemos hecho en el pasado para llamar a la buena suerte y luego hacerlo. Mir a David. Si eso significa meterte el dedo en la garganta antes de un partido, entonces eso es lo que tienes que hacer, hermano. Hubo murmullos y gestos de asentimiento. Jason se quit la cruz que le haba dado su madre y la colg en la taquilla, donde la dejaba siempre entre partidos. Slo se haba olvidado de ponrsela una vez, y en aquella ocasin le haban roto la nariz. Fue entonces cuando se acord de otro amuleto para la buena suerte en el que sola confiar en Minnesota. Capi, podemos hablar un momento en privado despus de la ducha? le pregunt Jason a Michael.

No puedo creer que me hayas convencido para esto.

hacer

Delilah mir a travs de los cristales tintados de la limusina mientras el coche se deslizaba silenciosamente por la Sptima Avenida en direccin al Met Gar. Cuando Jason haba ido a decirle que le haban dado permiso para llevar a Stanley a los partidos que quedaban para que les trajera suerte, se haba echado a rer con ganas. No poda estar dicindolo en serio! Pero s, y como Stanley era su perro, ella realmente notena manera de oponerse. El problema vino cuando le pidi que fuera con ellos, en limusina, para que pudiera presenciar el partido con Stanley desde un palco de tribuna. Su instinto de ermitaa enseguida se puso en guardia. Tengo a mis propios perros que atender le record. Tambin tienes a Marcus dijo Jason, y le pagar tanto que pensar que le ha tocado la lotera. 360

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Por qu no se puede encargar Eric? No es de fiar le haba refutado Jason. Adems, no le gusta Stanley y, encima, puede estar con Brandi. Delilah hizo como que no haba escuchado la ltima frase. Y qu pasa si Stanley se asusta? pregunt Delilah, empezando a sentirse desesperada. Has visto a Stanley asustado alguna vez? le retruc Jason . La nica persona a la que quiere ms que a m eres t. Si t ests con l no le pasar nada y t lo sabes. Por alguna incomprensible razn, Delilah se haba dado por vencida. Tal vez fuera por la desesperacin que vio en los ojos de Jason o quiz por esa declaracin de que Stanley la quera ms que a l; incluso poda ser porque toda la idea le pareca como una aventura, algo en lo que no se embarcaba frecuentemente. Mejor dicho, nunca. Mir a Stanley, roncando despreocupadamente en el mullido suelo de la limusina como si no hubiera otro lugardonde le gustara ms estar. Haba estado un poco inquieto los primeros das que haba pasado en su casa despus de la operacin y debido a los costurones negros que le recorran su afeitada barriga tena una apariencia un tanto desconcertante, pero en general estaba muy bien. Incluso haba vuelto a intentar subirse al sof, cosa que Delilah tom como una buena seal. Espero que podamos sacarlo del coche cuando lleguemos al Met Gar dijo Delilah. Da la impresin de que no le importara nada quedarse donde est. Jason asinti con gesto distrado. No haba parado de mover la pierna izquierda de arriba abajo desde que se haban sentado en el asiento trasero de la limusina. De hecho, aquel martilleo con la pierna estaba comenzando a poner nerviosa a Delilah. Ests bien? pregunt. Jason parecin sorprenderse por la pregunta. Qu? Ah, s, por qu? Le hizo un gesto indicando la pierna.

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Ah, vale dijo Jason, y dej de mover la pierna. Lo siento, supongo que es porque estoy un poco preocupado. Por el partido? Jason volvi a mirar hacia fuera. S, bastante. Bastante? Campanas de alarma comenzaron a sonar en la cabeza de Delilah. Jason, tienes autorizacin para entrar a Stanley en el Met Gar, no? l segua con la vista fija en la ventanilla. Ms o menos. Delilah poda notar que los msculos de la nuca comenzaban a convertirse en nudos. Qu quieres decir con ms o menos. Jason se volvi hacia ella de mala gana. Que ms o menos tengo luz verde oficial. El capitn de mi equipo dijo que si consegua entrarlo y sacarlo sin que las autoridades administrativas se dieran cuenta, que lo hiciera, pero que si me pillaban, l negara tener conocimiento del hecho. As que le ped a uno de los tos de seguridad y a Larry Levin que me ayudaran. Ay Dios mo. Delilah se lo estaba imaginando: el servicio de seguridad del Met Gar entrando en el palco y ponindole las esposas... una pieza informativa en las noticias locales de las once de la noche... una foto en los diarios a la maana siguiente de Stanley y ella mientras los sacaban del lugar. No va a pasar nada le asegur Jason palmendole la rodilla. Si no va a pasar nada, por qu ests nervioso? 362

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Yo no estoy nervioso, estoy seguro de que todo ir sobre ruedas dijo, y luego se puso a dudar: pero por si acaso, no te preocupes, yo me har responsable de todo. Delilah volvi a recostarse en el asiento de la limusina, llena de frustracin. Ests loco, lo sabes? S, pero por eso es... Que me quieres, dijo Delilah mentalmente acabando la frase por l. Jason disimul aclarndose rpidamente la garganta antes de agacharse para acariciar a Stanley. La triste realidad era que s que lo quera, pero eso qu importaba? Jason y ella haban sido una de esas parejas que no encajan, como una pieza redonda en un agujero cuadrado. Por ms que uno lo intentara, no encajaban. Ya casi hemos llegado dijo Jason en un murmullo, ms dirigindose a s mismo que a Delilah. Puls el botn para hacer bajar el cristal que separaba el asiento anterior del posterior y le dijo al conductor: Le voy a indicar una entrada especial. Necesito que espere all hasta que esta joven regrese con el perro un poco ms tarde. Me ha entendido, no? S, seor le contest el conductor. Jason se dirigi a Delilah. Preparada? Te odio le contest Delilah echndole una mirada furibunda, pero ambos saban que era mentira.

Nunca lo admitira delante de Delilah, pero Jason estaba un poco preocupado por el plan Stan. Si algo sala mal, los dueos del equipo lo colgaran a secar, y junto con l, su contrato por tres aos. Y Ty no se opondra. Con la ayuda de Larry Levin y Joey Sacco, un guardia de seguridad del Met Gar al que le gustaban mucho los perros, Jason haba ideado un plan. l, Delilah y Stanleyllegaran en limusina a una 363

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de las entradas menos conocidas del estadio. Larry los estara esperando para asegurarse de que no hubiera nadie a la vista. En ese caso, Stan, Delilah y Jason usaran el ascensor de servicio para bajar a la planta donde estaban los vestuarios y donde Joey, el guardia de seguridad de la planta, estara convenientemente en un perodo de descanso. Jason y Delilah meteran rpidamente a Stanley en los vestuarios y esperaranhasta que Joey diera tres golpecitos en la puerta. Joey setomara otro conveniente descanso, as Delilah y Stanley podran subir hasta el palco de tribuna cuando Larry les indicara que el camino estaba libre. Al finalizar el partido repetiran la jugada, pero esta vez sin pasar por los vestuarios. La nica diferencia sera que Delilah se ira a la mitad del tercer perodo para evitar las hordas de regreso a casa. Era arriesgado? S. Vala la pena? Jason pensaba que s. La limusina lleg a la entrada acordada y Jason se sinti aliviado al ver que Larry Levin estaba esperando tal como haban acordado. Daos prisa los conmin Larry. Como Delilah se haba temido, Stanley no tena ganas de salir de la limusina, aunque obedeci a Jason cuando ledio la orden de levantarse. Lo fulmin con la mirada, eso s. Jason lo hizo pasar rpidamente por la puerta y detrs pas Delilah, con cara de estar a punto de vomitar. Por aqu orden Larry, caminando con rapidez hacia un ascensor que haba al final del vestbulo. Se escuchaban voces que venan de algn lado cercano y Jason supuso que sera Joey Secco tratando de dar conversacin y retener as a alguien. Jason, Delilah y Larry soltaron un suspiro de alivio cuando las puertas del ascensor se cerraron y la mquina comenz a descender. Eso no es un perro dijo Larry Levin mirando a Stanley con ojos estupefactos, eso es un jodido poni. No podas haberte comprado un bichn fris? Jason solt una risita sardnica. Ningn tipo que se precie tiene un bichn fris, creme. Qu tal ests, Delilah? le pregunt Larry concara de preocupacin.

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Bien. Oye, Larry, te acuerdas cuando nos conocimos en la fiesta de Tully y yo desaparec durante un rato y luego me fui por mi cuenta cerca de la medianoche y... ? Ahora no la cort Jason en seco, y Delilah se encogi contra la pared trasera del ascensor. Quiero decir, ahora no tenemos tiempo se corrigi con voz amable. No era el mejor momento para que Delilah se pusiera a balbucear o farfullar, aunque poda ver lo nerviosa que estaba. No va a pasar nada le volvi a decir por ensima vez. Delilah simplemente asinti con la cabeza. Las puertas del ascensor se abrieron y Larry sac la cabeza mirando a ambos lados. Nadie a la vista. Mir a Jason. Quince minutos, no? Jason hizo que s con la cabeza. Sacco llamar a la puerta dentro de quince minutos y t nos estars esperando aqu. Vamos, ya, ya los apresur Larry. Jason sali del ascensor con la mayor rapidez posible y, por una vez, dese que Stanley fuera uno de esos perros grciles y ligeros, porque al menos sos se movan rpidamente. Hizo una pausa antes de entrar en el vestuario. Estars bien? le pregunt a Delilah. Los ojos de ella centellearon con aprensin. Claro, en cuanto me digas qu se supone que tengo que hacer durante quince minutos. No lo haba pensado. Obviamente. Jason mir hacia ambos lados del pasillo. Lavabo de seoras? Hizo un gesto indicando hacia la izquierda. Es por ah. O simplemente podras quedarte aqu. 365

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Y si viene alguien, qu le digo? Pues la verdad, que eres mi... mi amiga y que me ests esperando. Delilah lo mir con cara rara y se recost contra la pared, tratando de pasar lo ms desapercibida posible. Jason casi haba metido la pata otra vez. Primero en la limusina y ahora esto. Tena que controlarse cuando estuviera con ella. Vale. Acarici el lomo de Stanley. Hora de lasmpresentaciones, grandulln. Se volvi hacia Delilah: Te veo dentro de quince minutos. Dios lo quiera contest ella secamente. Estaba a punto de entrar en el vestuario cuando se detuvo. Delilah? Mmm? Gracias. Lo embarg la emocin y de pronto se qued sin saber qu decir. Por estar dispuesta a hacer esto, quiero decir. Significa mucho para m. Mierda, ya estaba empezando a hablar como ella. Quiero decir... Delilah levant una mano. Ya s lo que quieres decir. Te veo dentro de quince minutos.

Madre de Dios! A Michael Dante casi se le salen sus grandes ojos marrones de las rbitas cuando Jason entr en el vestuario con Stanley y cerr la puerta con llave detrs de ellos. Durante un instante todo el mundo se qued mirando a Stanley con incredulidad pero inmediatamente despus los rodearon y comenzaron a bombardear a Jason con preguntas. Pero qu es esto, un cachorro de oso?

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Cunto pesa esta bestia? Qu clase de perro es? Caballeros dijo Jason orgullosamente, les presento a Stanley. Se sintieron risas en el vestuario. Stanley, como siempre, reciba las atenciones con toda calma. Tena una presencia majestuosa all sentado, con su enorme cabeza negra ladeada con nobleza. Podemos acariciarlo? pregunt Tully Webster con un poco de prevencin. Por supuesto contest Jason. Le encanta. Inmediatamente surgieron manos de todos lados para acariciar la cabeza o el lomo de Stanley. Qu clase de perro dijiste que era? Meres. Un terranova contest Jason. Michael Dante se ech ligeramente hacia atrs cuando Stanley se puso a jadear. Su aliento huele fatal. Es que esta semana no he podido cepillarle los dientes explic Jason como disculpa. Le cepillas los dientes a ese jodido perro? pregunt Denny O'Malley como mofndose. S, a ti tampoco te ira mal hacer lo mismo con los tuyos de vez en cuando. Acompaado por risitas burlonas, Denny regres a su taquilla para acabar de cambiarse. Mientras tanto, David Hewson se haba agachado para examinar la barriga de Stanley. A qu se deben los puntos? pregunt. Una intervencin menor. T no deberas estar vomitando? 367 pregunt Thad

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Ah, es verdad. David se irgui y le frot la cabeza a Stanley. Para la suerte explic antes de dirigirse al lavabo. Todo el vestuario se qued en silencio, esperando or las arcadas de David vomitando. Cuando por fin llegaron, fue como msica para sus odos. Stanley enton cada uno de los Blades solemnemente mientras se turnaban para acariciarle la cabeza, Michael Dante incluido. No quiero saber cmo hiciste para entrarlo aqu le dijo a Jason mientras los dems acababan de ponerse las camisetas, y desde luego espero que puedas sacarlo. Ningn problema le asegur Jason. Se agach y apoy su frente en la de Stanley. Danos suerte esta noche, chico le pidi en un murmullo. Por favor.

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Captulo 28

Qu ests haciendo aqu? Qu ests haciendo t aqu? Delilah cerr la puerta del palco oficial del equipo y esper la respuesta de Eric. No bastaba con haber tenido que entrar a escondidas en el Met Gar a un animal del tamao de un poni rezando para que no los pillaran, sino que ahora tena que soportar al hermano de su ex novio, que encima iba acompaado por la ex prometida de su padre. Mi hermano juega la final de copa le contest Eric: Por supuesto que iba a estar aqu. Jason no dijo nada sobre tu presencia aqu hoy. Porque es idiota y probablemente tambin anda un poco distrado. Baj la mirada y vio a Stanley. Y qu est haciendo l aqu? Es la mascota del equipo. Delilah hizo un ligero gesto indicando a Brandi, quien le haba dado la espalda con toda la intencin en cuanto haba llegado. Y ella qu hace aqu? Es mi mascota. No fastidies. Eric se agach para golpear ligeramente la cabeza de Stanley. Ests infringiendo la ley, lo sabes, no? Pues claro que lo s. Con toda la calma posible, dado que las palabras de Eric la hacan sentir ms nerviosa de lo que ya se senta, le explic el elaborado plan de Jason y la esperanza de que no fallara. La reaccin de Eric fue una risa seca y sardnica. Dios, maana vais a salir en la seccin policial del Sentinel.

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Gracias, Eric, muy amable de tu parte le respondi Delilah con irona. Eric sacudi la cabeza. No puedo creer que te haya convencido para hacer esto. Yo tampoco. Delilah pas un brazo protector alrededor de Stanley cuando ste se sent recostndose en ella. Por qu ibas a querer ayudarlo despus de que te dejara? Yo en tu lugar... Te dijo que l me haba dejado a m? Eric puso cara de sentirse intrigado. No fue as como pas? pregunt interesado. Yo lo dej primero le inform Delilah. Entonces por qu lo ests ayudando, jugndote el cuello para traer a Stan al Met Gar? Era una buena pregunta, pero Delilah todava no estaba preparada para contestarla con franqueza, al menos no en voz alta. Todava seguimos siendo amigos. Ah, s? Ya veremos lo buen amigo que es cuando te arresten junto con su perro. Delilah ignor el comentario y llev a Stanley a un rincn ms interno del palco. Como era la primera vez que estaba en un lugar as, no saba qu esperar. Era bastante lujoso, con asientos increblemente cmodos, su propio bar, lavabos y haba bandejas con comida, una de las cuales Brandi estaba vaciando de rodajitas de longaniza. Delilah se le acerc, sin saber muy bien qu decir. Tu padre es un completo calzonazos dijo Brandi sin siquiera levantar la vista. Delilah poda pasar por alto muchas cosas, pero que una tiparraca cazafortunas llamara calzonazos a su padreno era una de ellas.

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Y t pareces haberte recuperado con toda rapidez de tu desilusin amorosa le contest Delilah secamente. Chicas, chicas las conmin Eric en un tono tan asquerosamente paternalista que Delilah sinti ganas de abofetearlo . Las nicas peleas que quiero ver son las de la pista de hielo. Cogi una cerveza de la nevera antes de instalarse en uno de los cmodos sillones exhalando un suspiro. Tercer partido en busca de la copa, los Blades contra Detroit. Esto va a ser divertido.

Joder, qu bien estn jugando esta noche. Delilah sonri nerviosamente ante el comentario de Eric pero manteniendo la vista puesta en la accin que transcurra all abajo en la pista. El resultado era de 3-2 a favor de Nueva York. Eric le haba explicado cmo Doogie Malone, uno de los compaeros de Jason, haba conseguido marcar el segundo gol, recibiendo un pase perfecto de Thad Meyers y enviando el disco al fondo de la red con un golpe de mueca. Estaba tan emocionado que Delilah no tuvo el valor de decirle que no haba entendido nada. Sigui con la mirada el disco, aunque saba que eso era justo lo que no tena que hacer, pero era lo nico en lo que se podan posar sus ojos que no fuera Jason. Cada vez que l saltaba a la pista lo observaba con avidez, incapaz de perderle de vista. Gir la cabeza hacia atrs para controlar a Stanley, quien estaba roncando echado sobre su espalda, con la barriga al aire expuesta a los ojos de todos. Tal vez Stanley les est dando suerte reflexion en voz alta. Yo creo que es ms la fuerza de haberse dado cuenta de que, si no ganan esta noche, estn jodidos dijo Eric con los ojos pegados al hielo mientras inclinaba la cabeza hacia atrs para terminar la cerveza. Dios bendito! grit de pronto. Has visto eso? Qu, qu? pregunt Delilah, dejando de mirar aStanley mientras el gritero del pblico la ensordeca. Qu se haba perdido?

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Jason! El cabrn acaba de marcar con un golpe bajo a la derecha! Delilah volvi a fijar la vista en la pista a tiempo para ver a Jason recibiendo palmadas en el trasero de parte de sus compaeros mientras se diriga al banquillo. Brandi se dirigi a Eric: Por qu os dais palmaditas en las nalgas?le pregunt. Eric puso cara de molesto. Los jugadores de hockey no tenemos nalgas, nena. Tenemos culo, no te olvides, vale? Volvi a concentrar su mirada en el hielo . Jace est jugando increblemente bien esta noche murmur. Estara bien que se lo dijeras a l. Eric se volvi para mirar a Delilah con expresin aterrorizada. Cmo? Eres su hermano dijo Delilah. No puedes decirle que ha jugado bien? Eric puso cara de disgusto. Pero l qu es, una mariquita? Ya sabe lo que pienso. Tal vez necesita escuchar tu opinin. Eso te lo ha dicho l? pregunt Eric un poco alarmado. No dijo Delilah sintiendo que se haba puesto en evidencia. Simplemente pens que estara bien. Se lo dir si ganan la copa. Si se lo digo antes, se le llenar la cabeza de pjaros. Eric volvi a concentrarse en el partido y Delilah hizo lo mismo, observando a Jason, que en ese momento saltaba por encima del borde y volva a la pista de hielo. No saba mucho de hockey, pero incluso ella se haba dado cuenta de que Jason haba jugado mucho. Qu tal estn tus padres? pregunt de pronto. Sabes, realmente me cayeron muy bien. Me parecieron muy agradables y...

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Silencio! le grit Eric, y al instante siguiente salt de su asiento. S! S! Gran tiro desde la izquierda a cargo del Ulfinator! Cogi a Delilah y le dio un gran abrazo. Lamento haberte gritado que te callaras, Delilah, pero hay algunos momentos en el hockey que requieren un absoluto y completo silencio. Ya lo veo. Y yo no tengo abrazo? pregunt Brandi con mohn de enfadada. Eric se inclin y le dio un abrazo rpido. Mejor ahora? Brandi asinti con la cabeza. S, s, s! gritaba Eric saltando y dando puetazos en el aire. Su entusiasmo era contagioso y el del pblico tambin. Cuanto ms gritaban, ms deseaba Delilah entender lo que estaba pasando. Arriesgndose a que se burlara de ella, finalmente junt el valor necesario para pedirle a Eric que le explicara el partido segn se iba desarrollando. Eric, incapaz de desaprovechar una oportunidad de pavonearse, se sinti encantado de complacerla. Cuando lleg el momento de irse, a la mitad del tercer perodo de juego, a Delilah le dio pena porque le hubiera gustado ver cmo acababa el partido. Al conductor de la limusina la pidi que pusiera la emisora de radio WFAN y se puso a escuchar la retransmisin completamente absorta. Los Blades ganaron.

El ambiente era de exuberante alegra en el vestuario despus de la victoria de los Blades contra Detroit por 5 a 2. Haban vuelto a encontrar el rumbo equilibrado. Si jugaban los tres prximos partidos como haban jugado el de esta noche, la copa sera suya. Mientras se quitaba el uniforme, Jason estaba exhausto pero como en una nube. Mentalmente no dejaba de repasar el gol que haba marcado. Haba pasado mucho tiempo desde que estaba en la zona, un lugar ms all del tiempo y las fronteras fsicas donde todas 373

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las fuerzas del universo parecan unirse en su favor y permitirle volar, pero eso era exactamente lo que le haba sucedido esta noche. Cada vez que saltaba a la pista de hielo, todo le sala bien, era casi sobrenatural. No saba explicarlo de otro modo, excepto que era algo que siempre se haba esforzado por alcanzar pero que slo algunas veces consegua. Era estupendo haber sido capaz de llegar hasta ah esta noche. Eh, Mitchie. Jason se dio la vuelta al or la voz de David Hewson. Has estado muy bien esta noche. Gracias. Jason se pas una toalla por la cara para secarse el sudor. Debe de haber sido la influencia de Stanley. Eso o que estuve potando antes del partido le contest David. Podra ser. Las felicitaciones iban y venan por el vestuario, junto con comentarios impublicables sobre el equipo contrario. Todos estaban de muy buen humor, inmersos en sentimientos de alegra y esperanza. Justo entonces lleg Ty. Muchachos, esta noche realmente os habis lucido y debis sentiros orgullosos, pero cuidado con celebrarlo antes de tiempo les advirti. Les hizo una sea para que se acercaran. Jason y sus compaeros hicieron un crculo cerrado alrededor del entrenador, cuya voz profunda y apasionada poda resultar tan hipntica como cualquier droga. Podemos ganar esta serie, vosotros lo sabis y yo lo s. Pero si empezamos a sentirnos demasiado confiados, tambin empezaremos a despreocuparnos y eso es precisamente lo que quiero evitar. La mirada de Ty fue recorriendo lentamente todas las caras. Jason saba que todos estaban pensando lo mismo que l: Dios mo, no permitas que me dirija una de esas miradas prolongadas que te hacen arrugar las pelotas. Pero esta noche Ty distribuy la tensin equitativamente. Algunos de vosotros habis ganado la copa antes y otros no, pero todos tenis dentro las mismas ganas y eso es lo que nos conducir a la victoria. No el valor ni la determinacin, sino las ganas. Mantened la concentracin y el hambre por ganar y lo conseguiris. Es tan sencillo como eso. Se dirigi a la puerta. Os veo maana por la maana en el entrenamiento, chicos. Ah, una cosa, Mitchell dijo por encima del hombro. 374

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Jason se qued helado al ser el elegido. Mierda. Qu haba hecho mal? S, entrenador? No te olvides de traer a Stanley al prximo partido.

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Captulo 29

Delilah! Qu alegra verte otra vez! Delilah se qued de piedra al ver a la madre de Jason cuando lleg al palco con Stanley para el partido nmero seis. La tensin era insoportable; si Nueva York ganaba, la copa sera de ellos, pero si perdan, los Blades tendran que desplazarse a Detroit para el partido nmero siete. Era completamente lgico que estuvieran los padres de Jason, pero como ya comenzaba a ser habitual en la familia Mitchell, su presencia la pill por sorpresa. Entenda que Jason se hubiera olvidado de mencionarlo, porque haba estado tan tenso y preocupado durante los playoffs que apenas hablaba. Delilah se haba hecho cargo de todo lo concerniente a Stanley mientras los Blades volaban entre Nueva York y Michigan para jugar contra Detroit. Toda la ciudad bulla de emocin, era como una zumbante colmena llena de entusiastas del hockey. Donde quiera que fuera, Delilah se encontraba con alguien hablando de la copa. El tema se repeta en la radio, en la televisin y en los diarios. Incluso su padre, cuya idea de hacer deporte era discutir con su madre, lo haba mencionado. Es el equipo del novio, verdad? Pues ya lo sabes, si cualquiera de ellos necesita un buen colchn... Delilah le orden a Stanley que se sentara. Yo tambin me alegro de verla, seora Mitchell. La madre de Jason hizo un gesto de preocupacin indicando a su marido, quien tena la nariz prcticamente pegada al plexigls del palco a pesar de que el partido todava no haba comenzado. Est hecho un manojo de nervios dijo la seora Mitchell en tono confidencial. Delilah se senta nerviosa all, de pie, juntando y separando las manos. Sabes quines son todas estas personas? le pregunt a Delilah en voz baja. El palco estaba lleno de gente, casi todos hombres guapos de fsicos imponentes acompaados por 376

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mujeres atractivas y algunos nios. Eric pareca el rey atendiendo la corte. Deben de ser otros jugadores de hockey sugiri Delilah con voz nerviosa. Tantas personas que no conoca... Mejor dicho, tantas personas, punto. Se daba cuenta de que el nivel de ansiedad le iba subiendo. Dnde est mi hombre? pregunt de pronto Eric, recorriendo el palco con la mirada. Localiz a Stanley y se acerc acompaado de un hombre rubio muy guapo. Eh, Delilah, ste es Paul van Dorn. Antes jugaba en los Blades. Quiere conocer a Stanley. Mucho gusto le dijo Paul a Delilah El gusto es mo murmur Delilah, impresionada por el magnetismo hipntico de los ojos azules de aquel hombre. La tentacin de soltarle Dios mo, qu guapo! era muy fuerte. Eh, Tuck! dijo Paul llamando a un nio delgado y moreno a punto de entrar en la adolescencia. Ven a ver a este perro! El nio se acerc y se qued boquiabierto. Uau! Qu clase de perro es se? Un terranova respondi Delilah con una sonrisa. Le encantaba cuando Stanley causaba sensacin. Ta Katie, ven, mira este perro! Una mujer delgada como un junco que estaba hablando con otra se acerc y se aadi al crculo de admiradores. Uau! dijo Katie al igual que Tuck. Qu perro tan grande! Puedo tener uno igual? pregunt el nio como rogndolo. Claro le contest Paul van Dorn. Katie le ech una mirada fulminante antes de sonrerle a Delilah.

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Como puedes ver, mi marido tiene una imaginacin muy activa. Cogi de la mano al chiquillo. Ven, cario, aljate del perro, quieres? Paul se ri y junto con Katie y el nio se dirigieron ala mesa a buscar algo de comer. Comer algo me parece buena idea dijo Eric yendo detrs de ellos. Una vez ms, Delilah se qued a solas con la seora Mitchell. Jason me dijo que le habas salvado la vida a Stanley le coment. Delilah se sonroj. Bueno, ms o menos. La seora Mitchell mir a Stanley con afecto. Sabes, cuando Jason se traslad a la ciudad, me preocupaba que Stanley no se adaptara, pero veo que est muy bien, gracias a ti. Yo... Delilah no saba qu decir. Si fuera al revs, o sea, si Mitzi estuviera hablando con Jason, no mostrara ni la ms mnima seal de cordialidad. Jason sera el ex novio y por tanto slo merecera desprecio. Que la madre de Jason fuera tan amable con ella la sorprenda. As que estuve hablando con Jason sigui diciendo la seora Mitchell en plan charla amistosa y le coment que sera agradable que ambos pudieseis venir a la granja a pasar algunas semanas este verano. Me dio la razn. Sera divertido, no crees? S, seguro. La cabeza de Delilah iba atando cabos. La cordialidad, los cumplidos, la invitacin: aquella mujer no saba que ella y Jason haban roto. No tena ni idea. Estuvo a punto de soltarle la verdad, pero se contuvo a tiempo. Para qu? Slo le causara desconcierto e incomodidad. Pero por qu Jason no le haba dicho a su madre que ya no estaban juntos?

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Jason estaba sentado en el banquillo de los jugadores del Met Gar, con las tripas hechas un nudo. Despus de derrotar a Detroit en casa en los partidos tres y cuatro, haban ganado el partido nmero cinco en Detroit en la prrroga y ahora haba llegado el momento de la verdad. Si los Blades ganaban esta noche, pasara a formar parte de la historia y su nombre figurara grabado en la copa junto con el de todos los dems jugadores que saban el valor y la determinacin que haba que tener para ganar el campeonato deportivo ms difcil. Eric nunca ms podra imponerle su superioridad. Sus ojos echaron un rpido vistazo al marcador, que mostraba un empate a 1 cuando estaban a la mitad del tercer perodo, antes de dirigirse hacia el palco del equipo all en lo alto. Todos las personas que le importaban estaban all presenciando el partido: Eric, sus padres, amigos, Stanley, incluso Delilah. Antiguos jugadores de los Blades haban venido de todo el pas, como Paul van Dorn o el mismo Kevin Gil, quien haba sido el delantero derecho de Ty Gallagher durante muchos aos. Con su presencia, Jason senta que era parte de algo ms grande que l mismo, una hermandad que conoca el valor del esfuerzo y la lealtad. El corazn de Jason le martilleaba en el pecho cuando Ty orden a la primera lnea que volviera a la pista a disputar un saque en la zona de los Blades. Detroit lo consigui y envi el disco a su delantero centro, Larry Legs Doherty, cuyo tiro pareca destinado al ngulo superior izquierdo. De no haber sido por el guante rpido como un relmpago de David Hewson, Detroit habra puesto otro gol en el marcador. El pblico enloqueci con el paradn de David y el aire qued electrificado con sus gritos y aplausos. Jason pens en las ganas de vomitar que tendra David en ese mismo momento. Segunda lnea, salid orden Ty mientras el priimer grupo regresaba al banquillo. Alimentndose de la energa que haba en la pista, Jason ocup su lugar en el lateral izquierdo y adopt la posicin para esperar a que cayera el disco. Nueva York gan el saque y Ulf envi el disco al centro de la pista. Jason sali como una luz en su persecucin y la hoja de su stick acababa de establecer contacto con el disco cuando bam!, sinti que alguien le pegaba un rodillazo y cay al suelo. El gritero de los seguidores expresando su rabia era ensordecedor y poda sentir a Ty maldiciendo a los jueces por no pitar la falta. Furioso, Jason levant la cabeza para tratar de descubrir qu coo haba pasado. Son el silbato y en ese momento Jason vio que el defensa de Detroit Bobby Delacroix lo miraba con una sonrisita burlona.

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Cabrn! gru Jason ponindose de pie de un salto. El nivel de decibelios en el Met Gar subi todava ms mientras el pblico expresaba a gritos su deseo de venganza. Qu me vas a hacer, marica? lo provoc Bobby mientras se quitaba los guantes y los tiraba al suelo. Jadeando, Jason estuvo a punto de lanzar al suelo su stick y los guantes, dispuesto a devolverle la agresin. En su lugar, se oblig a respirar hondo y reprimiendo su propio deseo de venganza se dio la vuelta y se alej patinando con los gritos apasionados del pblico resonando en sus odos. As se hace le dijo Ty, y le palme la espalda cuando regres al banquillo. Jason hizo una pausa para escuchar la penalizacin: los arbitros le impusieron a Delacroix una falta doble menor por interferencia. Mascullando insultos en voz baja, el defensa de Detroit se dirigi patinando al lugar de penalizaciones y Nueva York sali a jugar con un hombre ms. Haban pasado tres minutos cuando Michael Dante marc desviando un tiro, poniendo el marcador 2 a 1. As sigui hasta que son el final del partido. Los Blades haban ganado la copa.

Y qu, capullo, es el mejor momento de tu vida o no? Jason apenas poda escuchar a su hermano en el barullo infernal que haba en el vestuario, a reventar de familiares, amigos y periodistas. Todos queran compartir la alegra de que los Blades hubieran trado la copa otra vez a la ciudad. Inmediatamente despus del partido haba habido un regocijo desatado sobre el hielo; los jugadores rean, gritaban y se abrazaban y muchos tenan lgrimas en los ojos. Cuando la histeria se hubo calmado un poco, Michael Dante le dijo a cada uno de los jugadores que diera una vuelta a la pista llevando la copa en alto. Cuando Tully Webster se la pas, Jason sinti que las lgrimas lo ahogaban. Haba soado con ese momento desde que era nio y, ahora que ya haba llegado, era tan emocionante como lo haba imaginado. Dando la vuelta a la pista, se sinti inmortal, intocable. Cuando pas delante del palco del equipo se detuvo un instante sosteniendo la copa bien en alto para que todos sus seres queridos la vieran. Se dio la vuelta para contestar a Eric, secndose el sudor que le caa por la cara. O era champn? 380

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Dnde estn mam y pap? le pregunt a gritos. Se fueron al hotel. Mam no quera pasar por esto dijo Eric indicando el caos reinante con el brazo. Lo entiendo dijo Jason asintiendo con la cabeza y sonriendo feliz ante un fotgrafo que se le acercaba. Qu tal una foto de los dos hermanos ganadores de la copa Stanley juntos? les pregunt el fotgrafo. Eric indic que no con la cabeza. Ni pensarlo. Esta noche es suya, no ma. Nada de fotos de los gemelos. El fotgrafo se encogi de hombros y se fue. Gracias dijo Jason. Eh, cualquier cosa por mi hermanito pequeo contest Eric hacindole una llave de cabeza con un brazo. Estuviste muy bien en la pista. Ya lo s dijo Jason medio sofocado. Payaso egosta dijo Eric, y lo solt. Dnde estn Delilah y Stanley? Se fueron a la mitad del tercer perodo, como siempre. La desilusin apag la alegra de Jason. Quieres decir que ella no vio... que ellos no nos vieron ganar? Ella sigui tu plan, to, desconcertado. qu queras? contest Eric

Jason guard silencio mientras aceptaba una botella de champn que alguien le alcanzaba. Hueles fatal observ Eric. Como todos, supongo. Cundo es la fiesta? 381

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Maana por la noche, en lo de Dante. Los ojos de Eric lo taladraron. Estoy invitado, no? Pues claro que ests invitado. T, mam y pap. Alguien le estaba tirando del brazo y se dio la vuelta. Foto del equipo le grit Doogie Malone en la cara. Ahora? Para divertirnos, no foto oficial le aclar Doogie. Vamos, ven. Jason mir a Eric. Oye... Ve le conmin su hermano. Ya hablaremos maana por la maana. Esta noche divirtete. Palme a Jason en el hombro y desapareci entre un mar de cuerpos que se empujaban unos a otros. Dnde est el perro, Mitchell? pregunt David Hewson mientras los jugadores se iban colocando para una foto no oficial del grupo. S, eso, dnde est Stanley? pregunt Michael Dante sosteniendo la copa de frente en el centro. Se fue a casa. Se oy un lamento colectivo de desaprobacin. Es nuestra mascota, debera estar aqu, hombre! dijo Thad Meyers. Para disfrutar de la gloria! Tienes razn dijo Ulf Torkelson. No te olvides de traelo a la fiesta maana por la noche. El fotgrafo hizo la foto y el equipo comenz a separarse.

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Qu vas a hacer con la copa esta noche, capi? le pregunt Barry Fontaine a Michael, ya que la tradicin mandaba que el capitn del equipo tuviera posesin de la copa la primera noche. Volver a bautizar al beb en ella brome Michael. Tena cara de estar exhausto. Pobre cabrn casado murmur Ulf Torkelson. Hablando de no estar casado le coment Thad Meyers a Jason con disimulo, algunos de nosotros vamos a ir al Snatcher's esta noche a divertirnos un rato, te apuntas? Snatcher's era el club de striptease ms conocido de la ciudad. El primer ao que Ty Gallagher jug en los Blades hubo un pequeo escndalo alrededor del hecho de que l y otros cuantos jugadores haban llevado la copa all, as como a algunos otros establecimientos de reputacin cuestionable. Quin ms va? quiso saber Jason. Cualquiera que no arrastre una cadena y una bola de hierro contest Thad. Vienes o no? S, qu carajo. Jason saba que Denny tambin ira, pero no pasaba nada. Esta noche todas las diferencias quedaban de lado. Genial. Slo hay un problema. Cul? Tienes que traer al perro dijo Ulf. No lo van a dejar entrar en Snatcher's! Ah es donde te equivocas dijo Thad. Esta noche somos los dueos de la ciudad y podemos hacer lo que nos plazca. Doogie Malone comenz a corear Stanley!, y otros jugadores se le unieron. Stanley, Stanley,

Vale, ya capto la indirecta dijo Jason en voz alta y rindose divertido. Primero me duchar y luego ir en una carrera hasta casa para recogerlo y encontrarnos con vosotros all.

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Barry Fontaine lo apunt con un dedo. Eres grande, Jace! Os vemos a ti y a Stan en el Snatcher's.

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Captulo 30

A lo largo de los aos Jason se haba imaginado incontables escenarios de lo que hara la noche que ganara la copa, pero arrastrar a Stanley a un bar de alterne no era uno de ellos. Pero qu se le iba a hacer. Si sus compaeros queran celebrar la victoria pasando algunas horas en el Snatcher's, quin era l para contradecirlos? Slo esperaba que no decidieran pasar toda la noche all. A l le hubiera gustado mucho ms ir a la Chapter House. Esta noche, Nueva York era realmente de los Blades. Las calles de la ciudad estaban repletas de seguidores exuberantes que las recorran formando grupos bulliciosos o gritando y haciendo sonar las bocinas de sus coches. A tope de adrenalina, Jason se meti en un taxi y dio las instrucciones necesarias para llegar a casa de Delilah. Supona que la muchedumbre se disipara en cuanto saliera de las cercanas del Met Gar, pero se equivocaba. Mirara donde mirara, las calles estaban llenas de peatones muy contentos, muchos de ellos llevando camisetas de los Blades. Toda la ciudad estaba completamente despierta celebrando la ocasin. Usted es uno de los jugadores de hockey? pregunt el taxista en su fuerte acento caribeo. Jason asinti mientras se aflojaba el nudo de la corbata y bajaba un poco la ventanilla de atrs. El departamento de relaciones pblicas del Met Gar era inflexible cuando exiga que los jugadores llegaran a los partidos y luego se fueran vestidos como atletas profesionales, es decir, con traje y corbata. Todos odiaban la regla, incluso Ty Gallagher. Es seguidor de los Blades? El taxista se ri. En realidad, no, seor, pero esta noche han hecho muy, muy feliz a la ciudad. Gracias. Jason se acomod en el asiento pero estaba inquieto. Sosteniendo la copa en alto, all en la pista, se haba sentido muy, 385

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muy feliz, por usar la expresin del taxista. Sin embargo, a pesar de estar todava embriagado de alegra, senta que le faltaba algo. Tal vez no debera haber dejado que Eric se fuera. Le pareca raro estar de celebraciones sin su hermano, aunque s que estara presente en la fiesta de maana por la noche. Tal vez fueran sus padres. Ojal hubieran decidido hacer frente a la locura del vestuario, aunque comprenda perfectamente que se fueran. Su madre, a quien le gustaban los grandes espacios abiertos, habra tenido un serio ataque de ansiedad si se hubiera encontrado apretada entre tanta gente. En ese aspecto era como Delilah. No poda creer que Delilah se hubiera perdido el triunfo de los Blades. Saba que la televisin mostrara los ltimos segundos del partido una y otra vez en los das siguientes, pero le hubiera gustado que Delilah lo viera ganar. Para l haba sido el momento ms orgulloso de su vida y ella haba sido parte del mismo al estar dispuesta a llevar a Stanley al Met Gar, por no mencionar cuidarlo durante el transcurso de la temporada. Era difcil de admitir, pero tambin haba una parte de l que quera verla impresionada por lo que haba conseguido. Como tantos otros taxistas de Nueva York, ste pareca dispuesto a superar el rcord de velocidad en tierra. Jason apenas haba tenido tiempo de repasar lo que senta cuando el taxi se detuvo de forma sorprendentemente suave delante del edificio donde viva Delilah. Jason sac dinero de su billetero y se lo entreg al conductor. No, no. El taxista le devolvi los billetes. Esta noche usted es un hroe y este viaje corre por mi cuenta. Al menos djeme que le d una propina insisti Jason, separando dos billetes de diez dlares y ponindolos en la mano del taxista. Es usted demasiado generoso. Esta noche me lo puedo permitir le contest Jason mientras bajaba del taxi. Dio un par de golpecitos en el techo. Conduzca con cuidado. El taxista le hizo adis con la mano y se fue. Jason se detuvo y levant la vista para mirar hacia la ventana de Delilah. La luz estaba encendida, lo cual era bueno. Estaba tan distrado con las celebraciones primero y luego con su deseo de salir del Met Gar lo antes posible que se haba olvidado de 386

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llamar para avisar de que iba a buscar a Stan. Sac el mvil del bolsillo pero luego lo volvi a guardar. Era estpido llamar cuando estaba justo delante del edificio. Mejor subir y aguantar la acusacin de impulsivo. Al menos tendra una excusa. El portero de noche, Vito, le mostr una enorme sonrisa cuando entr en el vestbulo. As se hace, hombre! Estuvisteis sensacionales! Jason tambin sonri. S, no? Joder, s! Puede avisar a Delilah? Vito hizo una seal con el pulgar indicando el techo. Pasa y sube. Se imaginaba que vendras a buscar a Stan. Est esperando. Oh. Se sinti extraamente satisfecho por esta informacin. Vale. Todava lleno de energa, decidi subir por la escalera. Haba algo consolador en el hecho de que Delilah lo conociera tan bien y esperara que quisiera que Stanley estuviera con l en su noche de noches. Sus compaeros ya deban de estar en el Snatcher's, dado que estaba a slo tres calles del Met Gar. Pedira una limusina, conversara con Delilah y luego se ira con Stan otra vez al centro de la ciudad. La idea no le resultaba tan atractiva como esperaba. Delilah abri la puerta con una gran sonrisa en la cara. Felicidades! Jason se sinti muy orgulloso. Gracias. Se agach para frotar con fuerza la cabeza de Stanley. Y todo gracias a ti, eh, muchacho? Saba que era una locura, pero se mora por levantar a Delilah en brazos y hacerla girar a su alrededor, tan contento estaba por haber ganado. Resisti la tentacin, fijndose en su lugar en lo emocionada que estaba ella. Los ojos le brillaban y tena las mejillas sonrosadas. 387

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He estado mirando el final del partido en la tele le dijo. Fue emocionante. Dmelo a m. El entusiasmo inesperado de Delilah lo conmovi. Dos semanas antes ella no saba prcticamente nada de hockey y ahora pareca verdaderamente entusiasmada. Ojal t... y Stan hubieseis estado all para verlo, sabes? S, ojal confes Delilah, pero t me dijiste que nos furamos a la mitad del tercer perodo y eso es lo que hemos estado haciendo. Jason simplemente asinti con la cabeza. Qu poda decir a eso? Te puedes quedar un minuto? pregunt Delilah tmidamente. Claro. Vale. Jason se pregunt qu estara tramando mientras la miraba desaparecer en la cocina. Unos segundos despus regres con una botella de champn. S que esta noche vas a salir con tus compaeros dijo rpidamente, pero he pensado que Stan y yo debamos brindar contigo. Jason se qued sin habla. Eso era lo ltimo que se esperaba. Se pregunt si l tendra la generosidad de brindar por el triunfo de una antigua novia y se contest que probablemente no. Pero su corazn no era tan grande como el de Delilah ni por asomo. Mirndola ahora, lo nico que se le ocurra hacer era catalogar todas las cosas maravillosas de ella: su bondad, su dulzura, su disposicin por hacer lo que fuera por las personas que le importaban. Incluso sus balbuceos podan resultar enternecedores segn las circunstancias. Por usar una de las expresiones preferidas de su madre, despus de hacer a Delilah haban roto el molde. Jason se haba pasado casi toda la primavera pensando que tal vez fuera mejor as, pero ahora no estaba tan seguro. Uy! Delilah se dio un golpecito en la frente con la palma de la mano para expresar su olvido. Las copas. Un momento.

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Volvi a meterse en la cocina, desde donde comenzaron a llegar sonidos que indicaban bsqueda. Cuando regres al saln, estaba plida. Adivina lo que ha pasado! No tengo copas de champn! Se retorca las manos. Qu vergenza, quiero decir que debera haberlo mirado antes. Pero estaba tan emocionada que en cuanto la limusina nos dej en casa me fui corriendo a la bodega de la esquina a comprar champn y ni siquiera me par a pensar y ahora... Jason extendi un brazo instintivamente, colocando un dedo ndice sobre los labios de Delilah. Tranquila murmur. Sus labios eran clidos. Clidos, y carnosos y suaves. Dndose cuenta de lo que estaba haciendo, retir el dedo rpidamente. No pasa nada. Delilah se mostr desilusionada. Pero yo quera brindar a tu salud. No necesitas copas de champn para brindar conmigo, podemos usar otra cosa. Tengo vasos de zumo dijo como sugerencia embarazosa. Ves? Ya est! dijo Jason. Delilah se dirigi a la cocina por tercera vez. Haca demasiado calor para junio, lo que explicaba que llevara puestos sus pantalones cortos y una camiseta. Jason record la primera vez que se vieron. Ella llevaba puesto lo mismo que ahora cuando se le acerc para encargarse de la situacin con Stanley. Dios, cmo se haba puesto! El se haba sentido intrigado, pero como descubrira muy pronto, ella slo se pona as cuando se trataba de animales. Porque le importaba, pens que poda ayudarla a superar su timidez y ahora se daba cuenta de que probablemente la haba perjudicado ms que ayudado. Delilah reapareci con dos vasos en la mano. Delilah, lamento mucho haberte puesto sociales que te molestaron le solt Jason de golpe. en situaciones

Pareci sorprendida mientras le alcanzaba un vaso. De dnde ha salido eso? 389

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No lo s admiti Jason, sintindose como un idiota. Estaba claro que el vrtigo posterior al partido lo estaba afectando de maneras inesperadas. La expresin de Delilah era de incertidumbre al levantar su vaso. Brindamos? Despus de que me digas que me perdonas por haberte dicho aquella vez que necesitabas ayuda dijo Jason. De pronto, le pareci que lo ms importante del mundo era que ella supiera que estaba bien tal cual era. No hay necesidad de perdonarte dijo Delilah suavemente . La verdad es que s necesito ayuda. Trag saliva nerviosamente . He estado pensando mucho, Jason, y tenas razn: tengo algunos problemas. Desvi la mirada antes de seguir hablando. Pero me estoy ocupando del asunto. Hay un mdico en el Upper West Side que est especializado en cuestiones de pnico y ansiedad. Tengo cita para ir a verlo la semana que viene. No quiero que me ponga trabas en mi vida como hasta ahora. Sus ojos comenzaron a llenarse de lgrimas. Ya sabes lo que quiero decir. Jason puso su vaso sobre la mesa. Ven aqu dijo abriendo los brazos. Delilah dud. Por favor le rog, y su propia voz lo sorprendi. Delilah dejo su vaso y acept rgidamente el abrazo. No confa en m, se dio cuenta Jason, y la idea lo entristeci enormemente. Creo que es realmente genial que vayas a ver a un especialista, Delilah le dijo Jason con toda sinceridad. Hace falta mucho valor para eso y me siento muy orgulloso de ti. Yo lamento haberte hecho pasar vergenza en la fiesta de Nochevieja dijo Delilah entre lgrimas. Estuve mal, no puedo creer que haya hecho eso. Cuando veas a Tully esta noche, le dirs que lo lamento mucho? Esta noche no voy a ver a Tully, ni a nadie ms. Delilah levant la vista y lo mir confundida.

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Pensaba que ibas a salir con tus compaeros. S, yo tambin lo pensaba dijo Jason abrazndola ms, pero no voy a ir. Me quedo aqu contigo. Aqu es donde quiero estar esta noche. Acababa de expresar en voz alta algo de lo que se haba dado cuenta. Ni en sus sueos ms delirantes se haba imaginado que as celebrara su primera noche como campen de la copa Stanley, pero el corazn saba lo que quera, aunque a veces al cerebro le llevara un poco ms de tiempo ponerse a la altura. Jason quera a Delilah. Ella era lo que le faltaba. Jason dijo Delilah un poco alarmada mientras se apartaba. Ya s lo que ests pensando, que estoy actuando impulsivamente otra vez, que no estoy pensando con la cabeza, pero sabes una cosa? A Jason se le hinch el corazn. Siento que sta es la primera vez que s pienso con la cabeza. No me interesa competir con Eric, ni demostrar mi vala sobre el hielo, ni ganar la copa, ni salir a divertirme porque vivo en Nueva York y eso es lo que se supone que tienes que hacer cuando eres un to joven y soltero. Mis ojos estn bien abiertos. Pero... pero... no funcionamos juntosfarfull Delilah. T lo sabes. No, no lo s. Tena que hacerle entender, hacerle ver lo que en ese mismo instante le estaba quedando claro a l. Tenemos temperamentos diferentes? Pues s, claro, pero eso no es insuperable. Hizo una pausa para que sus palabras pudieran seguir el ritmo de su mente. Yo creo que esperaba que las cosas fueran perfectas, pero me estoy dando cuenta de que lo perfecto no existe. La mir avergonzado. Tienes que perdonarme por eso. Soy un to y me cuesta un poco asimilar estas cosas Entonces qu es lo que me ests diciendo? pregunt Delilah con expresin dubitativa. Creo que... con un poco de paciencia... y la predisposicin a llegar a compromisos mutuos... podemos hacer que esto funcione. La atrajo hacia s. Te amo, Delilah. Quiero estar contigo. Delilah se puso de puntillas para darle un suave beso en la boca. Jason la abraz y la bes ms profundamente. La fiebre posterior al partido se le haba pasado y en su lugar tena una 391

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sensacin tranquila de certeza que nunca antes haba experimentado. Todo iba a salir bien. Lo saba, lo presenta. T y yo, Delilah susurr. El calor que desprenda el cuerpo de ella hizo que la deseara. Comenz a besarle la suave y clida piel del cuello. se fue el momento elegido por Stanley para meterse entre ellos, moviendo la cola con alegra, esperando que lo acariciaran. T, yo y Stan lo corrigi Delilah. Su expresin era divertida al mirar a Jason. Y Stan asinti Jason con un suspiro de resignacin.

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Eplogo

Vale, muchachote, es hora del espectculo. Delilah no pudo evitar sonrer mientras ella y Jason llevaban a Stanley al interior de Dante's. Estaba decidida a no recordar la ltima vez que haban estado aqu y ella se haba comportado como una idiota balbuciente. Aquello fue entonces, se dijo, y esto era ahora. Y ahora quera estar aqu, no slo por Jason, sino tambin por ella misma. Observ a Jason, tan guapo con sus tjanos y el polo, el mismo que llevaba el da que se conocieron. En parte todava estaba conmocionada de que volvieran a estar juntos. Esta maana, mientras Jason dorma, se haba escapado del dormitorio para llamar a Marcus y confirmar as que no estaba soando. Los tres entraron en la sala de banquetes y, por un instante, todas las conversaciones se detuvieron. Enseguida los jugadores comenzaron a aplaudir con locura, coreando el nombre de Stan-ley, Stan-ley, Stan-ley! cada vez ms fuerte. Delilah baj la vista para mirar al hroe en cuestin. Como siempre, pareca completamente impasible al jaleo, interesado como estaba en olisquear el aire que le traa maravillosos aromas de comida italiana. Promteme que no le dars comida de la mesa le pidi Delilah a Jason por encima del ruido. Jason baj la cabeza, abatido Ni siquiera una albndiga? Se la merece, nos ayud a ganar la copa. Delilah hizo que no con la cabeza, pero su sonrisa era afectuosa. Si no hay ms remedio... Trae a Stanley para que todos lo conozcan pidi Barry Fontaine desde ms adentro. S, eso! lo apoyaron otros. 393

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Jason mir a Delilah. Vamos? Juntos comenzaron a recorrer el recinto y Delilah se dio cuenta de que muchas personas se sorprendan de verla. Al acercarse a la primera mesa, Delilah reconoci a Michael Dante y su esposa de anteriores visitas al restaurante. La esposa ya no estaba embarazada y, de hecho, era difcil creer que alguna vez haba dado a luz, tan delgada era su silueta. A su lado se sentaba una nia pequea que miraba a Stanley con ojos aterrorizados. Mientras tanto, un niito que era un calco de Michael se haba bajado de su asiento y haba ido corriendo a tirarle de la cola a Stanley. Deja eso, pequeo Anthony le advirti Michael. Su cara se ilumin cuando detect a Delilah. Hola! Encantado de verte! Gracias, lo mismo digo le respondi ella. Michael hizo las presentaciones. sta es mi mujer, Theresa, y mi hija, Dominica. El pequeajo que no lleva puestas las orejas de or esta noche es mi hijo, Anthony. Se inclin hacia su esposa. Este es Jason Mitchell, el to del que te habl. Y sta es su novia, Delilah. Es la que entraba y sacaba al perro a escondidas del Met Gar. Theresa le dedic una sonrisa de admiracin. Eres una mujer muy valiente. Encantada de conocerte. Lo mismo digo respondi Delilah. Decidi ser atrevida e intentar comenzar una conversacin. Creo que la ltima vez que Jason y yo cenamos aqu, t estabas embarazada. Cundo fue eso? pregunt Theresa. En otoo. Entonces s. El beb est en casa con su abuela explic Michael mientras coga en brazos al pequeo Anthony. Ya basta de tirarle la cola al perro.

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Mientras tanto, Dominica se haba bajado de su silla y se haba colocado al lado de su madre, mordindose el dedo ndice. Puedes acariciarlo, cara le sugiri su madre. No te morder. Dominica dio un paso hacia Stanley pero abruptamente cambi de opinin y volvi corriendo a agarrarse de las piernas de su madre. Theresa suspir. Nios! Qu puedes hacer? Michael observaba a Delilah con afecto. Tu novio realmente nos mostr de qu pasta estaba hecho durante los playoffs. Debes estar orgullosa. Delilah mir a Jason con una gran sonrisa. Lo estoy. Stanley haba comenzado a babear. Sin hacer ningn aspaviento, Delilah sac un pao de cocina pequeo de su bolso y le limpi la boca. Eeeecss! chill Dominica. Eeeecss a ti le dijo Michael cariosamente, revolviendole el pelo. Se dirigi a Delilah y Jason. Cuando acabis la ronda de presentacin, cenad algo. Hay montones de comida, toda muy buena. Tienes toda la razn dijo Anthony Dante acercandse a la mesa. Delilah reconoci al cocinero jefe del restaurante, del que recordaba que haba salido de la cocina para informar a unos comensales sobre los platos especiales del da. Cuando vio a Stanley se ech hacia atrs. Qucoj...? Ese es Stanley, la mascota del equipo. Te acuerdas que te dije que vendra? Anthony se cruz de brazos. No me dijiste nada de traer un oso aqu, Mikey. S te lo dije, pero estabas demasiado ocupado tratando de dejar a Angie embarazada para prestarme atencin.

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Delilah mir hacia otro lado, incmoda ante un comentario tan personal, pero Anthony pareca ms molesto que avergonzado. No hay alguna pastilla o algo que le puedas dar para hacerlo callar? le pregunt a Theresa. Puedo meterle un calcetn en la boca sugiri Theresa encantada. Dos sera mejor dijo Anthony. Aseguraos de probar los rollatini de berenjena. Estn de muerte dijo Gemma Dante mientras ella y un hombre alto y apuesto se unan a la mesa. Sus ojos se iluminaron cuando vio a Delilah. Hola! le dijo, dndole un carioso abrazo. Las cartas de tarot tenan razn, eh? le dijo al odo. Delilah se sonroj. Qu ests haciendo aqu? Soy la prima de Michael y Anthony le explic Gemma. Extendi el brazo para darle la mano a Jason: Gemma Dante. Jason Mitchell. Gemma y su guapo acompaante se sentaron, el hombre con cara un tanto divertida. Y a m no me presentas? le pregunt a su esposa con voz burlona. Delilah record de pronto lo que deca Marcus del marido bombero de Gemma y tena razn, era muy atractivo. Uy, lo siento, cario. Jason, Delilah, ste es mi marido, Sean Kennealy. Mucho gusto dijeron ambos al unsono, y se miraron rindose. Sean es irlands, pero no se lo tenemos en cuenta brome Michael. Eh, si se te quema la casa, no me vengas llorando le respondi Sean.

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Creo que deberamos seguir la ronda murmur Jason, y Delilah asinti. Nos vemos luego, gente. Fueron a otras dos mesas. A Delilah siempre le interesaban las reacciones de los nios referidas a Stanley, porque lo adoraban a primera vista o se encogan de miedo debido a su tamao. Stan disfrutaba de la atencin que reciba, encantado de que lo acariciaran y mimaran. Los nombres y las caras se le fueron desdibujando a Delilah mientras seguan el circuito por el enorme saln de banquetes. Al menos eso fue as hasta que se dio cuenta de que en la siguiente mesa estaban Tully Webster, su esposa y otras dos parejas a las que recordaba vagamente de la fiesta de Nochevieja. La cara de disgusto que puso Tully cuando vio a Delilah le hizo un nudo en el estmago, pero no sali corriendo. El gran Stan! exclam Tully, levantndose de su asiento para hacerle una reverencia al perro. No somos merecedores de tanto honor! Delilah se aclar la voz. Tully? El hombre frunci el ceo. Dime. Quiero disculparme por mi comportamiento en vuestra fiesta. Estaba equivocada y lo siento mucho. Tully y su mujer pusieron cara de asombro mientras intercambiaban miradas. Disculpas aceptadas dijo Tully. Delilah trag saliva. Gracias. No te preocupes. Delilah se sinti tan ligera que podra haberse alejado flotando. El incidente en la fiesta de Nochevieja llevaba meses pesndole y ahora se lo haba sacado de encima. 397

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Realmente estoy muy orgulloso de ti, Delilah dijo Jason con los ojos llenos de admiracin. Eso debe de haber sido muy difcil para ti. Tengo que empezar en algn momento reconoci Delilah nerviosamente. Ah estn mis padres y Eric dijo Jason sealando a la otra punta del saln. Tomemos un atajo. Cruzaron el saln en diagonal en medio de los comentarios tanto positivos como negativos que generaba Stanley caminando detrs de ellos. Delilah se sinti reconfortada al ver la cariosa sonrisa que le diriga la madre de Jason. Dios, realmente te adora coment Jason por lo bajo pero complacido. Bueno, bueno, bueno dijo Eric ponindose de pie. Pero si es mi hermanito menor y su... amiga? Novia lo corrigi Jason con una sonrisa de orgullo. No me digas. Eric arque una ceja mientras miraba a Delilah. Te ha golpeado un disco en la cabeza o algo as, hermosa? Murdeme a m dijo Jason. Ya lo hizo coment la seora Mitchell con toda seriedad . Cuando ambos tenais dos aos. Eso lo dice todo aadi Jason. Su madre se levant y le dio un gran abrazo. Estamos tan orgullosos de ti, Jason, no sabes cunto! No, no lo s, pero me lo puedes decir brome Jason. Creo que podr soportar la adoracin. Yo no dijo Eric. Estamos muy orgullosos sentenci el padre de Jason, pinchando la ensalada como con sospecha.

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Delilah not el escozor de las lgrimas. El amor que haba entre los miembros de esta familia se poda palpar y lo mismo pasaba con los Dante. Era algo maravilloso de ver y algo maravilloso a lo que aspirar. Eric le peg un codazo a Jason. Requieren tu presencia. Delilah sigui la mirada de Jason dirigida hacia una mesa cerca de la parte delantera del saln. Reconoci a Paul van Dorn y su esposa por haberlos visto en el palco. El otro hombre, el rubio guapo de mirada dura, tena que ser Ty Gallagher. Ese es mi entrenador les explic Jason a sus padres. Le dio un rpido beso a su madre. Os ver luego. Delilah detect un ligero cambio en la actitud de Jason mientras se acercaban a la mesa. Todava pareca estar en la cima del mundo, pero ahora haba una suave corriente subterrnea de aprensin. Por susurro. Porque es como que te llame Dios. Dios, segn observ Delilah, tena una esposa muy atractiva. Rubia y vivaz, pareca muy animada mientras conversaba con Katie, la mujer de Paul van Dorn. Un nio pequeo sentado a la mesa salt de su silla todo emocionado en cuanto Stanley estuvo al alcance de sus caricias. Papi, mira! le dijo a Ty. Un beb oso!' No es un oso, Patrick, es un... terranova? acab la frase dudando. Eso es dijo Jason. Paul van Dorn se puso de pie para palmear afectuosamente la espalda de Jason. Le ped a Ty que te llamara para poder as rendir homenaje. A m o a Stanley? brome Jason. A ti, por supuesto. 399 qu ests nervioso? le pregunt Delilah en un

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Debera ser al revs coment Jason humildemente. Un jugador de hockey modesto se asombr Paul soltando un pequeo resoplido. Debe de ser la primera vez. Entrecerr los ojos. Delilah, verdad? Delilah asinti. Encantado de verte dijo Paul. Delilah siempre pensaba que la gente se olvidara de quin era y si no lo hacan, que la llamaran por un nombre equivocado. Que Paul van Dorn la recordara la impresion, pero tambin le dio una rpida inyeccin de autoestima. Tal vez no fuera invisible, tal vez podra interactuar con los dems como cualquier otra persona. Observ que la esposa de Ty la miraba con admiracin. Todava me cuesta creer que aceptaras entrar y sacar a Stanley a escondidas en el Met Gar. Le ech una mirada de reproche a su marido. Si la direccin se enterase... La direccin me puede besar el culo gru Ty. No es encantador? pregunt su mujer, mirndolo con divertido afecto. Fue su amor por la humanidad lo que me hizo caer perdidamente enamorada de l. Tendi una mano: Por cierto, soy Janna. Delilah. se es Patrick dijo Janna, indicando con la cabeza al nio al que Stanley no paraba de darle la pata. Quiere que lo acaricies o que le rasques la barriga le explic Delilah. Mami, puedo? Rasca, rasca contest Janna. Mitchell. La voz de Ty era brusca. Tuve mis dudas respecto a ti al principio de la temporada, pero realmente lograste cambiar la situacin. Estoy orgulloso de ti. Jason se qued estupefacto. 400

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Gracias, entrenador. Ahora ve a sentarte y divertirte. Eso har, entrenador. Al alejarse, Delilah se sinti contenta del ruido que haba en el saln, porque le permita esconder el que haca su estmago. Estoy muerta de hambre le confes a Jason. Yo tambin, pero todava nos queda un paso ms. La llev hasta una mesa cubierta en terciopelo negro. Encima haba una brillante trofeo plateado. Era la copa Stanley. Ah est dijo Jason reverentemente. Era mucho ms grande de lo que Delilah esperaba. Se acerc un poco ms para ver los cientos de nombres grabados en la copa. Muy pronto el nombre de Jason tambin estara en la brillante y suave superficie de plata. Estoy tan orgullosa de ti le dijo Delilah con voz casi ahogada. Stan-ley! Stan-ley! Stan-ley! comenzaron a corear los asistentes otra vez. Creo que Stanley necesita beber de la copa dijo Jason para que todos lo escucharan. El saln se llen de aclamaciones y silbidos. No s deciros cunto tiempo llevo soando con esto dijo Jason con voz ronca por la emocin mientras levantaba cuidadosamente la copa de la mesa y la colocaba en el suelo. Todo el mundo se puso de pie. Jason cogi una jarra de agua fra de una mesa cercara y ech un poco dentro del santo grial del hockey antes de inclinarlo un poco. Stanley se puso de pie, meti el hocico en el plateado recipiente y se puso a beber con su ruido habitual. Como siempre, ni se dio cuenta del agua que salpicaba a su alrededor. Grandes aplausos atronaron el saln de banquetes. Delilah cogi la mano de Jason.

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Ests bien? le pregunt. Pareca estar un poco abrumado. Estoy ms que bien le contest Jason rodendola con sus brazos. Tengo la copa, tengo a mi perro y tengo a mi chica. Qu ms puede pedir un hombre?

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Agradecimientos

Doy las gracias especialmente a:

Jojo Plachta, que tuvo la amabilidad de permitirme seguirla por todo Manhattan para que viera cmo es la vida de alguien que se dedica a pasear perros, adiestrarlos y darles alojamiento en la ciudad de Nueva York.

Tom Connors, quien adiestra perros, los ama y es experto en buscarlos y recuperarlos cuando se pierden. Muchas gracias por contestar todas mis preguntas caninas, del tipo que fueran.

Muchas gracias tambin a: Mi esposo, Mark. Miriam Kriss y Kate Seaver. Elaine English y Allison McCabe. Binnie Braunstein y Nancy Gonce. La pandilla: Jody Novins, Alisa Kwitney, Liz Maverick, Karen Kendall, Mary Giery Smith y Nancy Harkness. Mam, pap, Bill, Allison, Beth, Jane, Dave y Tom. Rocky, Winston y Molly.

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