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Curvas de aprendiz

Gemma Townley

ABAS

Da autora de Mentirinhas inocentes, uma nova histria de amor e de volpia na sala de reunies.

A vida de Jennifer Bell era viajar pelo mundo com o namorado, lutando em nome da Me Terra. Mas quando o romance termina, ela volta a Londres e passa a trabalhar para outra me: a dela. Harriet Bell fundou a consultoria Futuro Verde depois de se separar do marido, o poderoso diretor da capitalista e muito bem-sucedida Consultoria Bell. Com a empresa beira da falncia, Harriet decide investigar suas suspeitas de que a firma do ex-marido corrupta, mas precisa de provas para expor o homem que jamais perdoou por l-la deixado. E, para isso, pretende usar a filha como espi. Jen lambem odeia o pai e est determinada a odiar a empresa dele. Como no o v h mais de 15 anos, no encontra dificuldades em se infiltrar com um nome falso e iniciar o plano de cair nas graas dos funcionrios para encontrar provas de fraude. Mas o que descobre c que a vida do pai e bem diferente da sua e parece muito mais interessante: um mundo repleto de Palm Pilots, MBAs, almoos regados a martinis e temos de grife, alm de Daniel Peterson, um homem que a prpria definio de maravilhoso. De repente, ela se v dividida entre chinelos Birkenstock e sapatos Jimmy Choo, entre abraar rvores e dar beijinhos para cumprimentar as pessoas. Ser que o pai no o monstro que ela ouvia a me descrever? Ou ser que Jen simplesmente est se deixando seduzir pela fora das negociaes ferrenhas, das noitadas animadas e das montanhas de dinheiro? S o tempo dir, e ela vai v-lo passar de preferncia em um relgio Cartier, no pulso de Daniel Peterson.

Gemma Townley comeou a carreira de escritora aos 16 anos, com uma resenha
literria na revista Harpers Et Queen. Estudou na Reading University, onde foi responsvel pelo jornal Spank, stira ao peridico oficial da universidade, Spark, no qual assumiu o cargo de editora-assistente. Gemma tambm gravou dois lbuns com seu conjunto, o Blueboy, e excursionou pela Inglaterra, Frana e Japo. Depois de se formar, colaborou para vrias revistas, como Homes Et Ideas, Pay Magazine, Expat Investor, Company G-Spo e Second Generation. Irm da escritora Sophie Kinsella, hoje trabalha com comunicao e mora em Londres com o marido, Mark. Dela, a Editora Record j publicou Quando em Roma... e Mentirinhas inocentes.

Contra-capa

A londrina Jen Bell foi abandonada pelo pai e cresceu ouvindo a me descrev-lo como um monstro. Envolvida na lula pela ecologia, sua principal ocupao era viajar pelo mundo com o namorado. Mas quando os dois terminam, ela volta a Londres para trabalhar na Futuro Verde, a empresa engajada da me. Logo Jen ser parte de um plano para investigar uma suspeita de corrupo na Bell. firma bem-sucedida do pai. Mas quando ingressa com uma identidade falsa nesse mundo de dinheiro e poder, seus ideais comeam a perde importncia e a politicamente correia Jen indecisa e descobre que todas as histrias tem dois lados.

Para Abigail, que ainda faz um terninho preto parecer bacana: desejo que o seu perodo de frias seja muito mais do que o bastante.

AGRADECIMENTOS

Tem muita gente que merece um enorme obrigada por toda a ajuda que ofereceu para que este livro pudesse ser produzido. Mark, pelas horas (e horas) escutando meus "hums" e "ahs" sobre o enredo; Dorie Simmonds; minha agente, pelos conselhos sbios, a pacincia e os essenciais sermes motivacionais; Allison Dickens, minha editora, pela pacincia (de novo!), o entusiasmo e as opinies; e Maddy, por chamar a minha ateno para o bvio (e para o no to bvio assim) quando eu no conseguia enxergar a parte pelo todo. Mas, finalmente, agradeo muito e dou meus parabns do fundo do corao equipe da Zone 2 Roger, Yvonne, Robin, Ross e Charl. Ningum poderia imaginar que voltar escola seria to divertido.

PRLOGO

Meu Deus,Jen, em que diabos voc se meteu agora?, Jennifer Bell pensava ao desligar o telefone e olhar ao redor de si, para sua cozinha, tentando desesperadamente encontrar sentido no que acabara de aceitar, tentando fazer com que aquilo parecesse menos ridculo, menos aterrorizante. Vou fazer um MBA, pensou, revirando os olhos ainda sem entender. Detesto administrao. Detesto ainda mais a Consultoria Bell. E, mesmo assim, acabei de concordar em fazer um MBA na Consultoria Bell. Ficava enjoada s de lembrar. Como foi que isso aconteceu?, perguntou-se. Por que diabos fui dizer que sim? Poucos minutos antes, ela estava assistindo ao jornal, sem fazer nada, cuidando da prpria vida e sem grandes planos de mudana em mente. Mas, como aprendeu nos ltimos anos, muita coisa pode mudar em poucos minutos. Especialmente quando a me dela entrava em cena. Franziu a testa, tentando definir se tinha sido arrastada para esta pequena empreitada ou se realmente tomara parte da deciso. A primeira opo a mais provvel, pensou com um suspiro, enquanto repassava os acontecimentos dos ltimos dez minutos na cabea... E, agora, mais notcias sobre o terremoto na Indonsia. Mais de quinhentas famlias ficaram desabrigadas nesta tragdia. Reportagem de Susan Mills. Obrigada, Sandra. Bom, cientistas avisaram que aconteceria, mas nenhum de ns achou que seria assim to cedo, depois do tsunami que sucedeu o Natal. E o que mais preocupa as pessoas aqui que algumas das casas construdas depois do tsunami, feitas especificamente para agentar este tipo de problema, foram ao cho, fazendo aumentar as especulaes de que os padres de construo no foram seguidos por alguns dos empreiteiros responsveis. Fala-se de corrupo e de propinas pagas para vencer licitaes, mas, at agora, nenhuma dessas alegaes foi comprovada. A Axiom, uma das principais empresas de construo envolvidas, nega qualquer relao em negociaes escusas e est movendo ao contra dois jornais... Certo, ento, ela estava assistindo televiso, deprimindo-se com as notcias, como sempre. Imaginando que tipo de mundo era este onde vivia, em que ondas gigantescas matavam milhares de pessoas e, poucos meses depois, os sobreviventes perdiam suas casas de novo. Simplesmente era horrvel demais. E temos mais informaes sobre o ltimo... Impotente, ela desligou a televiso e foi at a cozinha para se servir de uma taa de vinho. Sabia que aquilo no ajudaria de verdade, mas, mesmo assim, era necessrio. Ela teve vontade de ir ao Sri Lanka participar ativamente na reconstruo das casas ou fazer alguma coisa para ajudar as pessoas a reconstruir a vida. No que ela soubesse alguma coisa sobre construo: provavelmente, s iria atrapalhar. Mas aquilo faria com que ela se sentisse melhor. Mas, lembrou a si mesma, agora ela tinha um emprego decente, em um escritrio decente, e, ao mesmo tempo que gostava de ter aquela segurana, isso significava que precisaria pegar

metr todos os dias, e largar tudo para ir at o Sri Lanka estava fora de questo. De qualquer forma, no teria adiantado nada. E foi a que o telefone tocou e interrompeu os pensamentos de Jen. Ela olhou para o relgio e percebeu que, a esta altura, j deveria estar pronta para sair. Tinha marcado de se encontrar com a amiga Angel, e este telefonema provavelmente era para saber onde ela estava. No que estivesse muito a fim de sair. As notcias cutucaram sentimentos que estava tentando ignorar. No queria ficar pensando qual eram os objetivos: dela, de tudo. Havia mais ou menos um ano, tudo parecia bastante claro. Ela tinha um namorado e uma razo de ser: era uma ecoguerreira. Ela defendia os desprotegidos, a natureza... qualquer coisa, e era a que estava o problema. A organizao beneficente para a qual trabalhava estava cheia de pessoas que sabiam muito bem contra o que lutavam (as grandes empresas, a maior parte dos governos, os consumidores), mas no sabiam dizer de que eram a favor. Tinha comeado a pensar que fazia aquilo mais para ter uma certeza do que para chegar a algum lugar. Claro que abandonara a organizao por suspeitar que o namorado, Gavin, a estava traindo, mas essa no tinha sido a razo verdadeira. A razo verdadeira era que ela j no sabia mais por que estava fazendo aquilo. Mas a perspectiva de passar a semana em cima de uma rvore com Gavin, protestando contra algum tipo de projeto de estrada, tambm era uma bela razo para largar tudo. Talvez estivesse apenas envelhecendo, pensou, cheia de tristeza. Oi! disse, distrada. Olhe, estou um pouco atrasada... E por acaso todas ns no estamos, querida? No mesmo? Jen tomou um susto. No era Angel. Desculpe, me. Achei que era outra pessoa. s vezes eu bem que queria ser outra pessoa Harriet disse com um suspiro. Est tudo bem com voc? Jen arriscou, puxando uma cadeira e conferindo a hora mais uma vez. As conversas com a me no eram famosas por sua brevidade. Ah, vai ficar tudo bem. Acredito que voc esteja assistindo ao jornal. Quantas casas destrudas... quantas vidas arruinadas... E simplesmente horrvel. , mesmo. Na verdade, acabei de desligar. Jen e a me no tinham l muita coisa em comum. Mas nada como um desastre natural recebido com letargia poltica para fazer as duas se falarem. Ou melhor, para fazer Harriet falar. Jen no costumava dizer muito mais do que: " mesmo. Voc tem toda a razo." Ah, querida, realmente, terrvel. E pensar que todo aquele dinheiro vai ser desperdiado... Todas as doaes enviadas por tanta gente boa, e tudo por nada. No por nada Jen interrompeu. As casas podem ter cado, mas boa parte foi para o auxlio humanitrio... , isso o que veremos. Jen revirou os olhos e pensou: "L vamos ns." No havia nada que Harriet adorasse mais do que fazer insinuaes, lanando olhares sugestivos para as pessoas como se fosse onipotente, como se soubesse mais do que tinha ouvido no rdio ou lido no jornal. Certa vez, quando Jen estava trabalhando em um projeto do Greenpeace, contestando as aes de uma empresa de petrleo no mar do Norte que estava derramando leo bruto e matando uma enorme quantidade de vida marinha, a me ligara para ela para lhe dar um sermo sobre planejamento ambiental, com base em um telefonema de ouvinte na Rdio 5 ao Vivo. No havia dvidas de que ela tambm tinha uma teoria relativa ao auxlio humanitrio s vtimas do tsunami. Circulavam muitas

reportagens a respeito dos problemas de alfndega e da corrupo, e esse era exatamente o tipo de teoria da conspirao que fazia Harriet se refestelar. Por qu? Jen disse, depois de uma breve pausa. Est sugerindo que o dinheiro no foi para o auxlio humanitrio? Pode ter ido. Mas minha preocupao o que significa auxlio humanitrio. Quem pode ter colocado as mos na soma antes de ter sido gasta onde era necessria. E isso que me preocupa. Jen mordeu o lbio, tentando segurar a irritao. Harriet sempre partia do princpio de que era a nica pessoa que enxergava a seriedade de qualquer situao. Jen ficava furiosa com a maneira como a me transformava uma crise em um melodrama particular, em que a prpria Harriet sempre parecia ter o papel principal. Mas ela no deixaria que aquilo transparecesse, disse a si mesma. Este no era o momento de retrucar. Tenho certeza que sim, me, mas, na verdade, estou de sada disse, com diplomacia. Vamos torcer para que o dinheiro chegue s pessoas certas, no ? Torcer? Harriet retrucou imediatamente, ento baixou a voz: Precisamos de mais do que torcida disse, pessimista. Este um assunto muito srio, Jennifer. Muito srio mesmo. Jen suspirou. Parecia que ia se atrasar para o encontro com Angel... de novo. Voc tem algum fato para embasar sua afirmao? perguntou, com cautela. Ou est s falando em termos gerais? Ouviu a me soltar um suspirinho de satisfao. Bom Harriet disse, em tom conspiratrio, mas a voz traa sua animao e ela finalmente despejou a teoria que torcia desesperadamente para que Jen "arrancasse" dela. Acho que no devia lhe dizer isto, mas ouvi de fonte segura que uma parte das obras est sendo feita por uma empresa que conseguiu seus contratos pagando propina. E que, assim que o governo resolveu examinar a situao, documentos comearam a desaparecer e a investigao no deu em nada. s corrupo. E eu no me surpreenderia se logo chegasse a notcia de que empresas mais prximas de ns estavam envolvidas. Esto envolvidas. Jen sentiu os pelinhos da nuca se arrepiarem frente a esta injustia, e a irritao com a me se atenuou. Est falando srio? Isso... bom, um acinte. Acinte no chega nem perto Harriet prosseguiu. uma tragdia. No devia acontecer nos dias de hoje. Mas algum devia fazer alguma coisa. Assim que as palavras saram de seus lbios, Jen se arrependeu. Estou falando com minha me, lembrou a si mesma rapidamente. Pode nem ser verdade. Mas, bom, Harriet tinha fontes confiveis. Era raro ela se enganar completamente a respeito das coisas; geralmente s exagerava aqui e ali para colocar um pouco mais de tempero no assunto. Claro que devia, querida, mas este exatamente o problema, no mesmo? Ningum tem coragem para fazer nada. Ningum com acesso s informaes certas est disposto a se envolver. Como que voc sabe de tudo isto? Jen perguntou de repente, com uma vozinha lhe dizendo que s vezes a me exagerava e era capaz de transformar uma hiptese em fato em um piscar de olhos. Querida, desta vez voc vai ter que confiar em mim a me disse, pessimista. Eu sei de coisas que simplesmente no teria como contar para voc. No seria justo.

No seria justo? Com quem? Com voc. O rosto de Jen se contorceu de aborrecimento. Por que a me dela nunca conseguia falar o que tinha a dizer? Como assim? Por que no seria justo comigo? Tentou manter a irritao longe da voz, mas no era fcil. Era isso que acontecia quando se passava muito tempo com um parente, ela percebeu. H seis meses, ela se dava perfeitamente bem com a me. Elas se falavam ao telefone mais ou menos uma vez a cada 15 dias, e se encontravam aproximadamente uma vez a cada dois meses, quando Jen fazia uma visita para tomar um ch. Ela e Harriet sempre tinham muito sobre o que conversar, e bem quando comeavam a irritar uma outra, bem quando a conversa ia passando para discusso, j era hora de Jen ir embora, hora de voltar para a Esccia ou para Dorset, para protestar contra a construo de um supermercado novo ou para lutar pela proteo dos golfinhos. Jen trabalhava para os Guerrilheiros da Sobrevivncia, um grupo conhecido por defender causas perdidas, e Harriet adorava escutar as histrias de Jen; mais especificamente, ela gostava mesmo de brindar os colegas com histrias da filha corajosa e dedicada, exagerando um ponto aqui e enfeitando um tantinho mais ali. E da tudo tinha mudado. Jen se separara do namorado, Gavin, e, como ele era o motivo por que ela entrara para os Guerrilheiros da Sobrevivncia e tambm era o lder do grupo, Jen achou que talvez fosse melhor repensar suas opes. Harriet apresentara imediatamente um convite para que ela trabalhasse em sua empresa de consultoria, a Futuro Verde. No comeo, Jen recusara: trabalhar para uma firma de consultoria no estava exatamente na lista de empregos dos sonhos dela; e o mesmo valia para trabalhar para a me. Mas Harriet era uma mulher determinada e abordara as inseguranas de Jen com sua ttica de persuaso habitual: bombardeou-a com fatos, fez com que ela se sentisse culpada e criou uma situao em que, se Jen no aceitasse o trabalho, prejudicaria todo o planeta, e no s Harriet. A Futuro Verde, ela ressaltara, ajudava as empresas a encontrar solues responsveis do ponto de vista social e ambiental, e sem Jen para ajud-las a encontrar essas solues, as empresas retomariam seus maus hbitos. No fundo, Jen sabia que trabalhar na Futuro Verde no faria a menor diferena, j que eles se viravam muito bem sem ela havia quase 15 anos, e ela tinha o temor secreto de que as grandes esperanas da me seriam cruelmente esmagadas quando ela descobrisse o quo pouco Jen sabia a respeito de comportamento corporativo. Ela conhecera Gavin em uma manifestao a que fora com Angel, para protestar contra uma empresa de petrleo que por acaso era cliente do pai dela. Esse fato por si s (alm do detalhe adicional de ela ter acabado de ser despedida de seu emprego na rea de marketing por discordar de um possvel cliente durante uma apresentao) fizera com que a possibilidade de entrar para essa organizao parecesse a melhor idia do mundo, principalmente quando descobriu que ele beijava to bem. E ao mesmo tempo que ela aprendera muito (a funo principal dela era "pesquisa", porque ningum mais na organizao parecia interessado em ir a uma biblioteca), o que de fato sabia a respeito de organizar manifestaes ou programas de tica empresarial poderia ser escrito na parte de trs de uma caixinha de fsforo. Ainda assim, concluiu que por hora serviria. No tinha nenhuma outra oferta de emprego em vista, nem dinheiro no banco, e ao mesmo tempo que no precisaria mais ficar acampando em rvores, pelo menos a Futuro Verde tinha uma proposta decente. Quando chegou l, realmente gostou bastante de se fixar em um lugar e do luxo de ter um apartamento s seu, com gua quente sob demanda. Aquilo era como um

"protesto light": ela podia ficar feliz por estar fazendo algo de bom no mundo sem ter que usar a mesma cala militar todos os dias durante uma semana inteira. Voltou a usar batom e a comprar sapatos que no tinham sido feitos para andar no meio da lama. E a rotina de ir para o escritrio e ver as mesmas pessoas, desenvolver relacionamento, tinha se transformado em algo tranqilizante. Aquela era uma ladeira escorregadia na direo da complacncia, mas at que era gostoso deixar-se escorregar nela. De algum modo, apesar de desejar alguma coisa mais emocionante, no sabia muito bem se conseguiria abrir mo do chuveiro com jato forte nem da TV a cabo de que tanto aprendera a gostar. Na verdade, um pouquinho de complacncia s vezes fazia bem. Ento, por que no seria justo? questionou, com muita pacincia. Por que faria alguma diferena para mim? Harriet soltou um suspiro dramtico. Querida, para mim mais fcil. Eu conheo o seu pai h anos. Eu sei quem ele na verdade, mas no quero sujar mais o nome dele para voc. Eu sei como foi difcil quando ele a abandonou. Papai? Jen perguntou, incrdula. Agora voc perdeu a cabea de verdade. Ah, e, alis, ele abandonou ns duas, no s eu. E eu no dou a mnima para ele. Voc sabe disso. Ela fez uma pausa, ento franziu a testa diante do silncio da me. Aquele silncio s significava uma coisa: Harriet estava falando srio. Jen olhou para o relgio, ento perguntou, com cautela: Ento, voc acha que ele est envolvido nisso? No entendo. A empresa dele de consultoria em administrao. Ela deu uma meia risada ao dizer isso, para disfarar seu desconforto. Detestava falar do pai. Costumava se convencer de que nem tinha um. Falar sobre ele s servia para reforar o fato de que ele estava vivo e muito bem, e que no se interessava nem um pouco por ela. Mas sugerir que ele estava envolvido em uma coisa dessas era completamente novo. Ele representava tudo que ela odiava: grandes empresas, lucros enormes, ternos alinhados e carteiras gordas; ele tambm demonstrara interesse quase nulo pela nica filha. Ela o odiava, e no tinha o menor interesse nele. Mas ele continuava sendo seu pai. Jennifer, como voc bem sabe, consultores de administrao trabalham com todo o tipo de coisas, desde estratgia at... bom, desenvolvimento internacional, se que me entende. Jen franziu a testa. No, no sei do que voc est falando. Mas imagino que v me dizer. Uma longa pausa se instalou, mas Harriet terminou por falar. No fui eu quem disse, mas, do meu ponto de vista, a pessoa que organizou essa corrupo, esse sistema horrvel de propina e de negcios escusos na Indonsia, bom, essa pessoa precisa estar acobertada por uma empresa respeitvel. Uma empresa internacional com escritrios na regio. Uma empresa que tenha muitos clientes, e que tenha facilidade para se reunir com representantes do governo um dia e clientes da construo no outro. E o nome do seu pai foi citado... No acredito em voc Jen disse, nervosa. Ele no faria isso. No tem como... Querida, voc realmente no conhece o seu pai assim to bem Harriet disse apressada, e Jen mordeu o lbio. Era verdade: ela mal se lembrava dele. Mesmo quando estava presente, ele se preocupava mais com o trabalho do que com ela, e quando abandonou sua me, nem se deu ao trabalho de manter contato.

Seu pai faria qualquer coisa para ganhar dinheiro para a empresa querida dele Harriet prosseguiu, aproveitando-se do silncio de Jen. E, pode ter certeza, eu no sou a nica que acredita no envolvimento dele. Ento, por que est dizendo isso para mim? Jen perguntou. Voc deveria contar para a polcia! Esperou a resposta da me. Citar a polcia ou o Departamento de Proteo Ambiental ou qualquer outra organizao oficial geralmente era um bom mtodo para descobrir se Harriet estava falando em termos factuais ou fictcios. Ah, ainda cedo demais para isso. Ningum encontrou provas. O fato de a Axiom ser cliente de seu pai pode deixar dvidas em mim ou em voc, mas infelizmente no todo mundo que o conhece to bem quanto ns. Ningum encontrou nem um fragmento de prova de que a Axiom anda dando propina, mas, bom, desconfio que estejam procurando no lugar errado. Ningum pensa em interrogar os consultores de administrao, sabe como ... Axiom? O que Axiom? Harriet estalou a lngua. Querida, atualize-se. Axiom a empresa de construo que tem conquistado todos os contratos para todas as construes. Se que pode se chamar aquilo de construo! Jen sacudiu a cabea em silncio. Aquilo tudo era demais para absorver. Ser que seu prprio pai podia estar por trs de uma coisa daquelas? Me, olhe, tudo isso realmente interessante disse com cautela , mas voc no acha que deveria falar com algum que possa fazer algo a respeito do assunto, em vez de mim? Ou, sabe como , conseguir alguma prova? Descobrir alguma coisa para incrimin-lo? Voc precisa de algum para se infiltrar; eu poderia sugerir o Gavin, mas neste momento no estamos exatamente nos falando... Harriet suspirou, mas de repente o suspiro pareceu calculado demais, e a antena de Jen captou um sinal. Ah, Jen, uma pessoa como Gavin nunca conseguiria enganar seu pai... ele esperto demais. No, para conseguir as provas de que precisamos, seria necessrio ter algum trabalhando na Consultoria Bell, e eles nunca falariam com a gente. A firma de seu pai e a minha... bom, voc imagina algum consultor da Bell me contando alguma coisa? Jen sacudiu a cabea em silncio. A Consultoria Bell e a Futuro Verde eram muito o produto de seus lderes, e os consultores compartilhavam da animosidade existente entre os pais de Jen. Ainda assim, ela no se sentia muito vontade com o uso livre que a me fazia da palavra "ns", como se aquele problema agora fosse "delas". Se tinha algo a ver com seu pai, ela no queria se envolver. Pelo menos, no queria se envolver com ele. Franziu a testa. Se ele estivesse envolvido, ento no poderia sair impune. Sinceramente, j tinha sado ileso de coisas demais. Jen revirava os olhos enquanto a me continuava a falar. Qualquer outra pessoa ficaria se perguntando por que Harriet falava como se estivesse falando com a nica pessoa que tinha possibilidade de descobrir a verdade, mas ela conhecia a me bem demais. Se houvesse alguma coisa escusa acontecendo, Harriet teria que descobrir tudo; ela no confiava na polcia, no governo ou em qualquer outra pessoa para fazer um servio melhor do que ela. E a verdade era que Jen era igual: as duas mergulhavam de cabea em crises, determinadas a enfrentar os problemas, a resolver as coisas. O fato de

o pai dela talvez estar envolvido nessa situao especfica era a mesma coisa que abanar um pano vermelho para um touro. Claro que Harriet correria em sua direo. Ento voc precisa mandar algum para l, como aquele sujeito que arrumou emprego em uma lanchonete e escreveu uma reportagem sobre a falta de higiene nos procedimentos Jen disse com muito tato. Uma coisa era Harriet se envolver, mas esta conversa estava dando a Jen a sensao desagradvel de que ela pediria um enorme favor a ela. No que no estivesse disposta a ajudar, pensou enquanto mordia o lbio, apreensiva. Era s que, ultimamente, andava mais ou menos farta de tentar salvar o mundo todos os dias e, de todo modo, sempre tinha dvidas a respeito de se envolver ou no nos planos da me. Outra pausa. Bom, isto me deu uma idia... mas, no, voc nunca concordaria. E seria demais pedir. Jen olhou para o teto e contou at trs. Nunca vou concordar com o qu? perguntou, cheia de pacincia. Bom Harriet respondeu lentamente , acaba de me ocorrer que voc tem razo: a nica maneira de descobrirmos se a Consultoria Bell est envolvida colocar algum do nosso pessoal l. Algum que possa se infiltrar um pouco, ouvir as conversas das pessoas. Jen franziu a testa. Exatamente. Ento, qual a grande idia? Deve haver posies s quais as pessoas possam se candidatar. O setor de correspondncia ou algo assim? Afastado demais Harriet disse, sem entrar em detalhes. Precisamos de alguma coisa mais central. Sabia que a Bell oferece um curso de MBA? Jen respirou fundo. Teve a idia terrvel de que sabia por que a me ligara para ela. Isso no era um favor: era algo muito maior do que isso. Hum, no, no sabia. Mas voc no est pensando em inscrever algum nele, est? perguntou, sentindo o terreno. muito pedir isto para algum de seus funcionrios, no mesmo? Tem razo. No porque seja pedir demais, mas porque nenhum deles estaria altura da tarefa. Voc estaria, claro, mas por que se interessaria? Seria necessrio dedicar-se demais... Eu? Os olhos de Jen se arregalaram. Apesar de a me no poder enxergla, sentiu que precisava fingir surpresa. Eu no confiaria em ningum mais, querida. Mas esquea que eu disse alguma coisa. De verdade. S precisamos pensar em alguma outra alternativa. Mas, bom, tenho certeza de que as... autoridades esto investigando. Harriet enfatizou a palavra autoridades de modo a sugerir que algo do tipo no estaria acontecendo. Jen se recostou na cadeira, tentando organizar as idias. Tentava lembrar a si mesma de que, naquele momento, s desejava uma vida tranqila. Que deveria estar aproveitando seu tempo para descobrir o que desejava da vida, no para fazer parte de uma das artimanhas malucas da me. Aquela animao ridcula que borbulhava em volta de seu estmago tinha que ser ignorada. A idia toda era uma insanidade. Fazer um MBA na Consultoria Bell? Espionar seu pai, que no via tinha mais de 15 anos? O homem que era um dos empresrios de mais sucesso do momento e que no tinha nem se dado ao trabalho de entrar em contato com ela desde que abandonara o lar da famlia? No. De jeito nenhum. Mas esse bem que seria um bom jeito de se vingar dele.

Voc no acha que fazer um MBA um pouco exagerado demais? perguntou com delicadeza. Quer dizer, essas coisas demoram um ano inteiro. E h provas e tal. Acho que a idia de trabalhar no setor de correspondncia bem melhor. Eu no me importaria de fazer isso. Jen assistira recentemente a um documentrio em que um funcionrio do setor de correspondncia de uma grande empresa se deslocava de um lado para o outro de patins e a adolescente dentro dela tinha gostado bastante da idia. Voc no acha que pareceria estranho uma moa da sua idade e com os seus talentos trabalhando no setor de correspondncia? E voc acha que o mensageiro tem acesso a reunies importantes? Jen estava prestes a dizer que o setor de correspondncia provavelmente tinha mais acesso a informaes do que qualquer outro departamento, a no ser talvez o de informtica, mas ela no teve oportunidade, porque neste momento a me estava com a corda toda. Pode acreditar, Jen ela disse, rspida. J examinei todas as possibilidades, e esta a nica vivel. Engraado, o seu jeito sempre parece ser o nico Jen disse, s meio baixinho. Mas, bom, achei que voc tinha acabado de ter essa idia, no? Olhe, eu nunca entraria no curso apressou-se em dizer. E, mesmo que eu entrasse, papai me reconheceria imediatamente. Bobagem. Voc uma moa inteligente, Jen. Claro que entraria, e com trs mil pessoas trabalhando no Edifcio Bell, no acredito que voc v se deparar com ele... A voz de Harriet agora estava macia como seda, e Jen sabia exatamente o que ela estava fazendo. Ningum abre uma firma prpria de consultoria ambiental e a transforma em uma empresa slida de trezentos funcionrios sem a capacidade de persuadir as pessoas a fazer coisas que elas geralmente nunca sonhariam em fazer. No se sinta inclinada a dizer que sim, Jen disse a si mesma. Voc voltaria ao Harriet prosseguiu. Voc realmente... conquistaria alguma coisa. E se ele no tiver nada a ver com a corrupo? Jen perguntou, enrolando para ganhar tempo. Estava tentando segurar sua tendncia de entrar com tudo nas coisas, antes de parar para pensar se aquilo era mesmo boa idia ou no. Tentava ainda com mais foras convencer a si mesma de que essa era uma pssima maneira de superar seus problemas com a questo de tentar encontrar sentido nas coisas. Da estaremos um passo mais perto de descobrir quem o verdadeiro responsvel. Jen suspirou. Ela sabia quando estava derrotada, e j conhecia a me havia tempo suficiente para saber que ela no desistiria at Jen concordar. Me, voc j tinha planejado tudo isso, no tinha? Quer dizer, j estava com essa idia na cabea havia um tempo, certo? Querida! Quem voc acha que sou? Harriet perguntou em tom incrdulo. Mas devo dizer que tomei a precauo de pedir o prospecto do MBA para voc, e deve chegar amanh. Quem sabe, pode at ser que voc goste. Jen riu. Pode ser que eu goste? Voc realmente enlouqueceu. Eu vivi em uma rvore durante uma semana, e, vou dizer, bem desconfortvel. Mas eu preferia voltar l para passar um ms em vez de ficar sentada em uma sala cheia de alunos chatos de MBA aprendendo sobre... bom, sobre sei l o qu. Mas voc vai se inscrever?

Jen franziu a testa. Examinou seu pequeno e confortvel apartamento e pensou em sua mesa na Futuro Verde. De fato gostava da estabilidade do novo emprego e da nova casa, mas a verdade era que tambm sentia falta da emoo, da paixo de seu antigo trabalho. Ser que no desejava um desafio desses? Ser que essa no era uma oportunidade para fazer diferena? Melhor ainda, sem ter que sair deste lugar? Mas, bom, tambm no era exatamente uma aventura emocionante: era um curso de administrao, que estaria lotado de c-d-efes tediosos em seus ternos. Seria insuportvel, mais do que insuportvel, at. E se Gavin descobrisse, ela nunca superaria. A menos que descobrisse um escndalo enorme, pegou-se pensando. Assim, poderia se transformar em herona... No vou usar terninho ela disse, na lata, tentando ganhar tempo. Ela no se importava com os sapatos bacanas e com uma ou outra saia-lpis, mas realmente odiava terninhos, e Harriet sabia disso. Parte de sua estratgia para trabalhar na Futuro Verde tinha sido enfatizar a poltica do visual "esporte" e alert-la para o fato de que praticamente todas as outras empresas de toda a Londres exigiam que as funcionrias usassem terninho, at a Amigos da Terra. Harriet riu. Tenho certeza de que no ser necessrio. Mas tambm vamos ter que inventar um nome para voc. Acho que colocar Jennifer Bell na ficha de inscrio pode levantar algumas desconfianas, voc no acha? Est falando como se eu j tivesse concordado. E no concordou? Jen sacudiu a cabea, resignada. Pode parecer que sim ela respondeu com um sorrisinho. Mas eu tenho uma condio. O que desejar, querida. No quero que ningum saiba. Isto no vai se transformar em uma das suas histrias, em um dos seus festivais de fofoca em jantarezinhos. Ah, Jen. Harriet soava magoada, mas Jen sabia que s estava decepcionada. No quero que voc conte para ningum da Futuro Verde, para nenhum dos seus amigos, para ningum. Estou falando srio. Bom, claro que no, querida. Quem voc acha que eu sou? Nem para Paul. Silncio. Mas eu conto tudo para Paul... Bom, se contar para ele, est tudo cancelado. Outro silncio. Depois, um suspiro. Muito bem. No vou soltar nenhum pio. Jen ergueu as sobrancelhas, imaginando se a me seria capaz de manter a promessa, ento deu de ombros. Olhe, agora eu realmente preciso ir, certo? Claro. A gente se v na segunda. E, sabe, voc tomou a deciso certa. Foi a que Jen desligou o telefone e se deu conta da enormidade do que tinha concordado em fazer. O telefone tocou de novo, e ela atendeu logo. O que foi agora? quis saber. Certo, certo, no arranque a minha cabea com os dentes. Eu s queria saber que horas voc est pensando em chegar minha casa. Ns tnhamos marcado h meia hora. Era Angel. Droga. Elas tinham combinado de ir a um bar novo e glamouroso, e Jen ainda no tinha nem comeado a se arrumar. Olhou para si mesma, vestindo jeans, e se levantou de um pulo.

Desculpe, eu me enrolei com uma coisa. Voc no vai acreditar... Vou, hum, eu chego logo a. Pode me dar vinte minutos? Vinte minutos Ia Jen ou vinte minutos normais? que o seu tempo sempre demora o dobro em relao ao dos outros... Jen deu um sorriso amarelo. Chego a assim que eu puder, certo? Ela correu para o quarto e examinou o guarda-roupa em busca de algo para vestir. Vou fazer um MBA, pensou de novo enquanto pegava e descartava diversas camisetas e sapatos. Vou mesmo fazer um MBA na Consultoria Bell. Ela j sentia que tinha cometido um erro terrvel.

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Jen ergueu os olhos para o prdio cinzento e alto sua frente e tentou se convencer de que estava fazendo a coisa certa. De algum modo, tinha parecido mais fcil quando era s uma questo de dizer me que faria o curso. Tinha tido vises de si mesma espionando reunies de diretoria, escutando conversas enquanto caminhava por longos corredores, montando um dossi de informaes e apresentando os perpetradores e seus crimes hediondos Justia. Em sua cabea, ela era a herona de seu prprio filminho, em que (praticamente sozinha) salvava o mundo e recebia uma carta de agradecimento da rainha. Nem as alegaes de Angel de que ela finalmente tinha perdido o juzo a detiveram. Em vrios aspectos, elas tinham feito com que se sentisse mais como uma rebelde e que a idia parecesse ainda mais atraente. E ento, recebeu a ficha de inscrio. Tinha que escrever dissertaes, fazer provas e ser entrevistada por homens de ternos cinzentos, a quem precisava convencer que sua carreira na administrao de empresas era tudo com que ela sonhava, e muito mais. Mas agora estava de fato prestes a entrar nos escritrios da Consultoria Bell para assistir sua primeira aula. De algum modo, em seus devaneios, deixara de fora a parte em que realmente teria que fazer um MBA. No deve ser assim to difcil, disse a si mesma. S chato. Vai ser como voltar a uma aula de fsica na escola. Ou a uma aula de Durkheim na faculdade. Jen tinha feito um semestre de sociologia, achando que assim poderia entender a motivao das pessoas, descobrir a chave da felicidade humana, mas, em vez disso, passou semanas aprendendo por que as pessoas cometem suicdio com menos freqncia em tempos de guerra. Parece que depois o curso tinha ficado mais interessante; quem continuou no parava de dizer a ela como era maravilhoso. Mas Jen no podia esperar tanto assim; passou para filosofia e nunca olhou para trs. Bom, pelo menos no at ter que aturar as aulas sobre Hegel, mas ento j era tarde demais para mudar de novo. Mas bom, ela lembrou a si mesma, a questo era simplesmente assumir um papel. Todo mundo aqui pensaria que ela era uma aluna de MBA perfeitamente normal; ela s precisava fazer o que se esperava dela. Fingir que achava aquilo interessante. Sentiu um calafrio. Tinha lido a brochura do comeo ao fim, e aprenderia coisas como "processo de reengenharia de negcios" e "gerenciamento da linha de base". Era pavoroso demais s de se pensar. Mesmo assim, pelo menos estaria fazendo alguma coisa til. A verdade que, ultimamente, andava pensando qual seria o rumo de sua vida. Tinha comeado a sentir, s um pouquinho, que a nica coisa que fazia em sua mesa na Futuro Verde era matar o tempo, e tinha at comeado a se perguntar se tinha tomado a deciso certa ao terminar com Gavin. Era como se no estivesse certa de que seu lugar no mundo era em Londres, no tinha mais certeza de quem era.

Achou que trabalhar para a Futuro Verde seria diferente, de algum modo. Quando abriu a firma, sua me era uma pessoa importantssima, todo mundo falava dela. A consultoria dela tinha sido a primeira a falar sobre responsabilidade social corporativa, a sugerir que as empresas no podiam simplesmente fazer o que bem entendessem para obter lucros cada vez maiores. Na escola ou na faculdade, todo mundo achava que Jen tinha a me mais bacana de todas, e ela concordava. Sentia-se muito orgulhosa mesmo, e isso era muito bom, levando em conta que o pai dela era um canalha completo que aconselhava as empresas a fazerem exatamente o oposto, com foco apenas nos lucros, sem dar a mnima para coisas to absurdas quanto as pessoas ou o aquecimento global. E a imprensa tambm adorava aquilo. Afinal de contas, Harriet tinha trabalhado na Consultoria Bell antes de abrir sua prpria empresa. Sua separao de George Bell e a subseqente inaugurao de uma firma rival encheu as colunas durante semanas. Naquela poca, Harriet saa com regularidade na capa de revistas como Newsweek, The Economist e Time. Ela era notcia e adorava isso. Mas, na verdade, Jen descobriu que a Futuro Verde era igual a qualquer outra empresa. Muitas mesas com pessoas sentadas atrs de cada uma delas, digitando furiosamente nos teclados dos computadores e falando sobre seus filhos/bichos de estimao/passatempos ao redor da mquina de caf (orgnico). Talvez tivesse sido uma

empresa revolucionria em um passado distante, mas agora tudo aquilo parecia um pouco... cansado. E, para falar a verdade, ela j no tinha nem de longe o mesmo nmero de clientes que costumava ter. Outras empresas tinham entrado na cena ambiental, e sua me parecia no se dar conta de que deixara de ser to importante quanto antes. Em muitos aspectos, era um certo alvio estar longe dali. Da frigideira para o fogo, Jen pensou, tristonha, enquanto olhava de novo para o prdio a sua frente. O Edifcio Bell, construdo para intimidar e impressionar todos que entravam pela porta. De algum modo, nunca se vira trabalhando nem para a me, nem para o pai, e agora parecia que acabaria trabalhando para os dois. Mas no por muito tempo, disse a si mesma. Isto aqui no passa do meio para chegar a um fim. Forando um sorriso no rosto, Jen atravessou as portas e, antes que se desse conta, j estava na recepo anunciando sua chegada. Est no programa de MBA? Jen olhou para o sujeito com ar srio ao lado dela no elevador. Voc vai ao stimo andar ele se apressou em explicar. Acredito que no haja nenhum escritrio naquele andar... s salas de aula, sabe como . Ela fitou o rosto dele durante um instante. Levemente cheio, com as bochechas um pouco rosadas, os culos um tanto embaados. O prottipo do aluno de MBA, se que isso existe. Reparou que ele tambm a avaliava, erguendo as sobrancelhas enquanto observava o jeans e as botas Ugg de camura, forradas de pele por dentro. Ela tinha pensado em comprar roupas distintas, tinha a inteno sincera de representar a parte da roupa tambm, mas ainda no tinha tido tempo. E, de todo modo, no material informativo dizia que a vestimenta deveria ser "esporte fino". Ela achou que se encaixar em uma das descries bastaria por hora. Estou sim respondeu, distrada, ento se lembrou de que supostamente tambm era uma aluna tpica de MBA.

Eu tambm! ele disse, sem nenhuma necessidade. Carregava quatro livros didticos e uma pasta-fichrio cheia de anotaes com uma etiqueta bem clara: PROGRAMA DE MBA BELL, ALAN HINCHLIFFE. Meu nome Alan, prazer em conhec-la. Ento, voc leu os textos de preparao? Eu comecei "Estratgia em movimento", mas j tinha estudado a maior parte no meu curso de administrao da faculdade, ento me concentrei mais em "Administrao estratgica de negcios"... este aqui apontou para o maior dos quatro livros; Jen olhou incrdula para aquilo, ento se recomps. Sou aluna de MBA, repetiu para si mesma. Preciso fingir interesse nesta porcaria. Eu... hum... dei uma olhada aqui e ali, sabe como respondeu com cuidado, na esperana de que Alan no fizesse nenhuma pergunta sobre os textos. Alis, meu nome Jen. Jennifer Bellman. Ela se arrepiou toda ao dizer aquilo, mas escolher um nome novo no era to fcil quanto podia parecer. Tinha deixado para faz-lo at preencher toda a ficha de inscrio, e passara uma boa meia hora examinando seu apartamento em busca de inspirao: Jennifer Televiso, Jennifer Abajur, Jennifer Parede. Ento experimentou alguns nomes da lista telefnica, mas apavorou-se com a idia de escolher um e depois esquecer. No fim, optou por Bellman, a adaptao mais sem imaginao de Bell que se pode imaginar. Mas pelo menos ela seria capaz de se lembrar. Alan ajeitou todo o material com cuidado em um brao e estendeu a mo. Jen ficou olhando para aquilo por um instante, ento percebeu que deveria apertar a mo dele. Foi o que fez, sorrindo cheia de incerteza. Vamos entrar? ela sugeriu, olhando com temor para a sala de aula. Ah, vamos sim. Com certeza. Entraram e encontraram dois lugares juntos. A sala estava cheia: havia cerca de cinqenta pessoas, todas com vinte e tantos ou trinta e poucos anos, e todas com aparncia muito sria. Jen pegou sua programao para o dia. "Introduo", seguida por "Estratgia em ao", seguida pelo almoo, seguido por uma reunio com um orientador pessoal, depois uma apresentao a sua equipe, seguida por reviso de "Estratgia em ao", e fim. Ela examinou a sala e ficou esperando. Tem algum sentado aqui? Jen ergueu os olhos e viu um enorme rosto sorridente rodeado de cabelos loiros. Voc a nica pessoa aqui alm de mim que est de jeans e a nica pessoa alm de mim que se assemelha de longe a um ser humano, ento, se no se importar... Acho que no Jen disse, cheia de incerteza. No sabia muito bem se queria se parecer com um ser humano aos olhos de uma aluna de MBA. Vou dizer algo sua nova companheira prosseguiu enquanto se acomodava e pegava papis, fichrios e livros. Tem que ler muita coisa neste curso. J viu a lista? Um pesadelo desgraado. Examinou a sala e franziu a testa. No tem muitos gatinhos, no mesmo? Jen ergueu as sobrancelhas. Gatinhos? Homens. Meu Deus, a nica razo por que estou aqui. Vou dizer uma coisa: j tentei bares, j tentei encontros pela internet, j tentei comprar um cachorro, e nada. At onde eu sei, no tem nenhum solteiro em Londres. Nenhum que seja certo da cabea, pelo menos, ou que no tenha cara de quem trabalha como assassino de aluguel no tempo livre. Ento reparei que tinha cada vez mais gente colocando "MBA" como

atributo nos sites de encontros. E pensei: por que esperar at que eles terminem o curso? Por que no chegar l logo no comeo? Jen ficou olhando para ela. Voc est fazendo MBA para conhecer homens? Claro que sim. E voc, por que est neste curso? Jen sorriu, aliviada por ter encontrado uma colega impostora. Ah, eu estava com tempo de sobra. Alis, meu nome Jen. Jen... Bellman. Ela sorriu. Lara. Eu sou a Lara. Prazer em conhec-la. Um homem entrou na sala de aula e se posicionou na frente da turma. Gradualmente, todo mundo parou de falar e comeou a olhar para ele. Jen observou que ele tinha o maxilar muito destacado, e o cabelo loiro platinado. Bom dia, pessoal ele disse com sotaque de Nova York. Meu nome Jay Gregory, e sou o diretor do programa de MBA da Consultoria Bell. Estou contente de dar as boas-vindas a todos vocs. Sei que encontraram forte concorrncia para chegar at este ponto, de modo que o grupo de pessoas aqui nesta sala realmente muito forte. Ouviu-se um murmrio por toda a sala quando todos fizeram barulhinhos para sugerir modstia, que no se consideravam assim to bons, e tambm para sugerir que, se incentivados, na verdade poderiam destacar que eram um tanto maravilhosos, sim. Voc acha que ele pinta o cabelo? Lara perguntou por entre os dentes. Jen torceu o nariz. Voc acha que algum pintaria o cabelo daquela cor? ela respondeu, tambm por entre os dentes. Andy Warhol pintava. Jen deu de ombros e sorriu para Lara. Mas o que vocs fizeram at agora no nada em comparao com este programaJay prosseguiu. Este prximo ano ser o mais difcil que vocs j viveram. Vo ter que mostrar sua dedicao e seu valor agregado, e tero que dar idias a cada etapa do caminho. E vo trabalhar em equipe para aprender o valor do trabalho em grupo, a necessidade de trabalhar como uma unidade, no como indivduos. Vocs tm at junho, senhoras e senhores, nove meses muito emocionantes, e espero que aproveitem ao mximo. Jen sentiu calafrios quando um grupo de pessoas disse "vamos aproveitar" e Jay deu um sorriso de apreciao. E agora ele prosseguiu , fico contente de apresentar-lhes seu tutor de "Estratgia em ao", o professor Richard Turner. Muitos de vocs j devem ter ouvido falar de Richard: ele um dos principais estrategistas da Europa e escreveu mais livros do que qualquer um de ns j leu. Tenho certeza de que vocs vo aprender muitssimo com ele. Ento, aqui est Richard. Um homem magrelo e de cabelos grisalhos se levantou, e Jen observou, contente, que ele tinha muito mais cara de acadmico: tinha aquele jeito encurvado das pessoas que passam o tempo todo com o nariz enfiado em livros. Ele passou vrios minutos examinando a sala e todo mundo ficou em silncio, esperando que ele comeasse. Coca-Cola disse finalmente. Imaginem que as vendas caram por algum motivo. Ser que a empresa deveria produzir um refrigerante genrico para a venda em supermercados para compensar a queda do valor da marca? Todo mundo se entreolhou, cheio de hesitao. Ento Jen viu um sujeito na frente da sala erguer a mo. O professor fez um sinal para que ele falasse.

No, porque, dessa forma, por que algum iria comprar o refrigerante de marca? ele disse e muita gente comeou a fazer sinal afirmativo com a cabea. o que a Kellogg's faz Richard disse. Isso no impede as pessoas de comprarem Cornflakes, no mesmo? Acho que deveriam fazer isso uma garota perto de Jen disse rpido. As pessoas esto prestando menos ateno s marcas, e cada vez mais supermercados esto empurrando para o consumidor mercadorias de marcas prprias. Mas ento a Coca-Cola vai perder seu ponto de diferenciao. Alm do mais, estar merc dos supermercados, que a qualquer momento podem escolher um fornecedor de refrigerante mais barato, e ningum saberia disso s de olhar para a embalagem. Eu no me sentiria vontade com esta situao se fosse da diretoria da Coca-Cola. O silncio tomou conta da turma e a garota ficou vermelha como um pimento. Bem-vindos Estratgia disse o professor com um sorrisinho. E se vocs tirarem alguma coisa, uma coisa s, desta aula, que seja o seguinte: vocs podem analisar fatores externos, podem analisar fatores internos e podem fazer os prognsticos que quiserem. Mas, mesmo assim, podem colocar tudo a perder porque o mundo l fora no est interessado na sua estratgia. O mundo est em constante mutao. Seus clientes mudam, seus fornecedores mudam. E a menos que voc esteja sempre atualizado, a menos que esteja pronto para mudar, para se adaptar e aceitar que a estratgia algo mutvel, vai acabar igual cachorro que caiu da mudana. Est claro? Todo mundo assentiu. Pessoalmente o professor prosseguiu , acho que voc tem razo. Estava olhando para o rapaz que achou que a Coca-Cola no deveria produzir refrigerante para mais ningum. Mas isso no significa que amanh no possa estar errado. O rapaz assentiu, todo srio, e Jen se pegou estalando os lbios de irritao. Quem se importava se a Coca-Cola fazia refrigerante para os outros ou no? Era uma bebida doce, horrorosa e que fazia mal aos dentes. E o fato de aquela aula ter feito com que ela desejasse muito beber uma agora s servia, sinceramente, para piorar as coisas.

Porcaria de MBA idiota. Jen jogou quatro enormes livros didticos e dois fichrios na mesa da cozinha e sacudiu os braos, que tremiam de ter carregado aquele peso durante todo o trajeto de metr. Ningum a avisara sobre a quantidade monstruosa de leitura que ela precisaria fazer para acompanhar o curso. Nem todo o peso que teria de carregar, alis. Que entrevistas, que nada: deviam fazer um teste de preparo fsico para as pessoas que disputavam uma vaga. Carregar Fundamentos da administrao no era nada fcil. Foi diretamente para a garrafa de vinho que abrira na noite anterior, serviu uma taa para si mesma, sentou-se e ficou olhando cheia de fria para os livros a sua frente. Tinha agentado cinco horas de aulas. Mais uma hora e meia de "consolidao de equipe", em que ela, Lara e Alan tinham que entrar em uma sala e sair com trs fatos um sobre o outro que no conheciam antes. Jesus, aquilo simplesmente era destruidor demais para a alma. De que diabos adiantava saber que Alan gostava de livros de histria, que tinha nascido em Hampshire e passara as frias de infncia no Pas de Gales? E mesmo que descobrir que Lara usava suti tamanho quarenta com bojo extragrande fosse bem interessante, no tinha apreciado ter que dar esta informao classe toda. Principalmente porque ela estava mais perto do bojo tamanho pequeno e sabia que todo mundo ficaria fazendo comparaes na cabea. Jen suspirou. Aquele tinha sido s o primeiro dia, disse a si mesma. Depois, melhoraria. Mas e se no melhorasse? E se s piorasse? E se ela tivesse que passar seus dias fazendo exerccios de consolidao de equipe e nunca chegasse nem perto de fazer o que estava ali para fazer: desvelar uma conspirao e revelar o pai pelo canalha que ela sabia que ele era. Ela no fazia idia de como comearia a buscar informaes, e passar o dia inteiro sentada em uma sala de aula no estava ajudando em absolutamente nada. Jen tomou todo o vinho e se serviu de mais uma taa. Talvez fosse se tornar alcolatra, decidiu. Talvez, se bebesse o tempo todo, no se importasse de passar o dia ouvindo aulas maantes sobre estratgia corporativa. Franziu a testa. Ou talvez no. Lentamente, ela se levantou e saiu pela porta de trs para a pequena rea nos fundos que chamava de jardim, mas que na verdade era pequena demais para um ttulo to nobre. Tinha 3 metros por 1,5, era uma areazinha minscula que, ao longo dos ltimos meses, tinha conseguido transformar em um lugar, com ervas aromticas e trepadeiras crescendo por todos os lados, em que valia a pena sentar para descansar.

Ser que estava se enganando, ficou imaginando, ao pensar que estar dentro da Consultoria Bell de fato a levaria a algum lugar? Ser que isto era mesmo para fazer espionagem corporativa e levar o pai Justia ou ser que era para provar alguma coisa para si mesma? Sabia que fizera a coisa certa ao se separar de Gavin; sabia que precisava criar uma vida para si mesma. Mas ser que esta era a melhor maneira? Ser que, l no fundo, ela no fazia isso com a esperana de que ele fosse descobrir? Para que ficasse impressionado? Para que percebesse que a marca registrada de feitos hericos no era dele? Jen riu para si mesma. Por acaso fazer um MBA era um feito herico? Realmente, estava delirando. Olhou ao redor de si um pouco desconcertada. As coisas estavam saindo um pouquinho do controle. O clmatis estava se espalhando por todo lugar, o jasmim precisava ser podado, o coitado do manjerico estava murchando e o alecrim estava secando. No era surpresa: aquelas plantinhas no estavam exatamente equipadas para se defender contra a poluio e o clima instvel de Londres. Mas, bom, ela tambm no achava que ela prpria estivesse. O que vocs acham de fugirmos para o sul da Frana juntos? perguntou s plantas, distrada, enquanto vestia luvas de jardinagem. Lenta e metodicamente, Jen regou e aparou as plantas, aerando o solo com delicadeza, ajuntando adubo composto e fertilizante e trazendo de volta um pouco de ordem para seu pequeno enclave. Aquela era a nica coisa na qual ela se demorava, pensou consigo mesma, de maneira curiosa. A nica coisa com a qual no se apressava, no encontrava atalhos. E tambm era uma das nicas coisas das quais ela se orgulhava de verdade. No que fosse um grande feito; eram apenas uns poucos metros quadrados com algumas plantas por cima, mas ela plantara cada uma delas pessoalmente. Ningum tivera nenhuma influncia nem dera palpite: alis, ningum nem sabia que aquilo existia. Era seu pequeno santurio. E tambm era bem til na hora de fazer salada de mozarela, tomate e manjerico. Recostou-se para avaliar seu trabalho. A horta de ervas aromticas situava-se no canto esquerdo; direita, onde o jardim pegava mais sol, ela plantara jasmim e clmatis para cobrir a cerca danificada que o separava do jardim do vizinho. E, na parte da frente, ao lado da pequena rea pavimentada onde apertara uma mesinha e duas cadeiras, havia vasos e mais vasos de lavanda. Todas eram plantas bem resistentes, reconheceu. Nada ali se destacaria para qualquer amante da jardinagem, mas, mesmo assim, era uma conquista. E tambm cheirava bem. Satisfeita, entrou em casa para pegar seu vinho, ento voltou e se sentou em uma das cadeiras bambas. A vida parecia to simples quando ela estava ali, pensou. Era tudo to bsico: vida, renovao e morte eram os nicos princpios verdadeiros. As plantas no tinham que se preocupar com ex-namorados, pais que no davam a mnima nem alinhamento estratgico. Simplesmente seguiam a vida, crescendo na direo do sol e fincando suas razes em busca de gua e nutrientes. Tambm eram resistentes: no havia nada que Jen adorasse mais do que a viso de um matinho crescendo no meio do concreto, uma pequena exibio de poder que a lembrava que, apesar de todos os prdios, estradas e computadores que os seres humanos construam, nunca seriam capazes de domar a Me Natureza. Jen suspirou e tomou mais um gole de vinho. Domar a prpria me representava a mesma dificuldade, percebeu, e seus olhos repousaram sobre o clmatis por um momento e sua testa se franziu um pouco. A planta se enrolara ao redor dos arames que ela posicionara com muito cuidado para lhe servir de suporte, mas tambm se enrolava igualmente ao redor do jasmim a seu lado, que por sua vez tinha se enfiado pela cerca, aproveitando cada rachadura e cada buraco. E ali, na base das duas plantas, havia uma

pequena gardnia cujas fracas tentativas de crescimento eram impedidas pelas trepadeiras vorazes. Ela nem tinha reparado naquela gardnia antes: com certeza no se lembrava de t-la plantado. Com rapidez, pegou sua pazinha e, com delicadeza, soltou as razes e tirou a planta do lugar onde repousava. Franziu a testa, imaginando onde a colocaria. O lado esquerdo do jardim tinha sombra demais, e o direito a deixaria merc das diversas trepadeiras que eram implacveis na busca de crescimento. Onde eu gostaria de ficar? perguntou em voz alta. Na sombra ou no sol? Sozinha ou lutando por espao? Finalmente, decidiu-se por um pequeno espao a cerca de meio metro do clmatis e cavou um buraco. Encheu-o com adubo composto e terra, ajeitou a planta, colocou um pouco de gua por cima e ento se recostou e deixou que os ltimos minutos do sol de outono aquecessem seu rosto antes de desaparecer atrs do muro. Bem quando comeou a relaxar e deixou a mente vagar para longe de seus pensamentos na me e em Gavin, o telefone tocou, despedaando aquele devaneio tranqilo. Com relutncia, Jen entrou para atender. Ento, como foi? Jen ouviu a voz da me, quase desejando que no tivesse atendido, no final das contas. Talvez pudesse aprender alguma coisa com a gardnia: se ignorasse os telefonemas da me com um pouco mais de freqncia, agora provavelmente no estaria fazendo um MBA, para comeo de conversa, e isso significaria que no estaria com os braos doloridos e a cabea latejando. Ah, me. Oi. , foi... bom, voc sabe. Foi tudo bem. Viu seu pai? Descobriu alguma coisa? Jen suspirou. Me, s estive um dia l. No, no o vi, e no, ainda no sei de nada. Passei o dia inteiro em umas porcarias de aulas. Para falar a verdade, estou destruda, e estou ficando com uma dor de cabea muito forte... Ah, querida Harriet disse, de um jeito nada solidrio, na opinio de Jen. Ento, bom, como esto as coisas com voc? Tem alguma coisa acontecendo na Futuro Verde? Jen perguntou como quem no queria nada. Queria ouvir algo que no fosse estratgia corporativa e estava at pronta para ouvir alguma das histrias exageradas da me, se esta fosse a nica coisa que ela tivesse para oferecer. Ah, sabe como , o de sempre. Na semana que vem vamos ter uma reunio da qual voc talvez queira participar: sobre o Feminino Sagrado. Voc deve estar lembrada, surgiu no nosso clube do livro, quando estvamos lendo O cdigo Da Vinci. Organizamos uma reunio para criar estratgias sobre como construir sucesso nos negcios por meio do fortalecimento do Feminino Sagrado que existe dentro de todas ns... e das nossas clientes. Acho que isto pode mesmo dar muito certo. Jen torceu o nariz. No era bem esse tema de conversa que tinha em mente. O Feminino Sagrado? perguntou, olhando para as unhas e se perguntando como Lara conseguia deixar as dela to compridas e brilhantes. Jen na verdade nunca tinha sido do tipo de ter unhas compridas e brilhantes, e no queria comear agora, mas mesmo assim ficara curiosa. Achei que O cdigo Da Vinci fosse fico. Jen ouviu a me dar uma gargalhada de desprezo. Fico? Foi isso que voc pensou? A maior conspirao da nossa poca revelada, e voc acha que fico? Jen sorriu para si mesma enquanto Harriet se lanava em defesa do livro e de suas teorias.

E voc acha que isso vai ajud-la a arrumar mais clientes? Jen perguntou a certa altura. Eu sei que vai. Tive a idia quando estava escolhendo cristais com Paul e quase pareceu uma viso, de to clara que foi. Jen resmungou. Aturar os caprichos da me eram uma coisa, mas os choramingos da porcaria de Paul Song, especialista em feng shui e o mais novo guru de Harriet, eram outra bem diferente. Jen sabia que ela deveria ser mais carinhosa, mas de acordo com seu manual, qualquer pessoa que aparecesse de cala comprida esvoaante, falando de cristais e de meditao simplesmente no deveria ser levada a srio. A me s o conhecia havia algumas semanas e j o inclua nas conversas como se o conhecesse a vida toda. Agora voc j est escolhendo cristais com ele. Que romntico disse, cheia de sarcasmo. Harriet no deixou o tom passar em branco. Eu sei que voc est naquela idade em que tudo parece ser sobre sexo, querida, mas alguns de ns j fomos alm do plano fsico, para o plano espiritual ela respondeu, enfezada. No sei por que voc no gosta de Paul, mas acho que algo que se reflete de maneira negativa em voc. Ele um apoio maravilhoso, de verdade. E me entende de um jeito que ningum mais entende... Voc est dizendo que ele deixa voc falar mais do que qualquer outra pessoa capaz de agentar Jen disse, em tom amvel. Olhe, tenho certeza de que a sua idia do Feminino Sagrado realmente tima, mas estou meio ocupada com essa coisinha do MBA que est rolando. Ento, parece que vou ter que ficar de fora. timo Harriet disse, despreocupada. Ah, e comentei que reservei uma mesa para o jantar beneficente em prol das vtimas do tsunami? Voc vai comigo, no vai? No, voc no comentou Jen disse. J tinha ido a jantares beneficentes e no tinha inteno de ir a mais um. Esses eventos eram cheios de pessoas achando que s porque tinham pagado oitenta libras de entrada tinham se transformado nos maiores especialistas do mundo no assunto em questo, e, de todo modo, nunca havia ningum com menos de 50 anos nesses lugares. Tenho certeza de que comentei, querida. na sexta. As entradas foram muito caras. Bom, ento voc devia ter comentado. Na sexta-feira eu vou sair, com Angel... E acho que estou um pouco velha para passar minha noite de sexta-feira com a minha me, teve vontade de completar, mas pensou melhor. Harriet soltou um suspiro dramtico. Achei que isto fosse importante para voc, Jennifer. Sinceramente, consigo uma entrada para voc para um jantar em prol das vtimas do tsunami, sabendo que a Consultoria Bell tem uma mesa, e voc nem se d ao trabalho de... Meu pai vai estar l? Jen interrompeu, em tom levemente mais srio. No, o seu pai, no. No consigo imagin-lo num evento que seja por uma boa causa. Mas alguns dos consultores dele vo. Eu conheo os organizadores, sabe? E eles foram bastante gentis de me deixar dar uma olhada na lista de convidados. Mas se a sua vida social mais importante, compreendo perfeitamente. Acho que j vou ver o suficiente de Bell nesta semana, voc no acha? Jen disse, com hesitao. J era capaz de ouvir uma vozinha em sua cabea lhe dizendo que talvez no devesse eliminar esta possibilidade totalmente.

E eu realmente achava que voc se importava com aqueles coitados cujas vidas foram destrudas Harriet disse, com a voz levemente mais animada. Voc acha que um jantar com vinho e champanhe vontade no uma boa oportunidade para pegar as pessoas desarmadas? Para ouvir conversas que talvez no se escutem caminhando por um corredor? Jen suspirou. Gomo que a me dela conseguia fazer isso toda vez? Era o que desejava saber. Como ela tornava quase impossvel dizer no? A que horas comea? perguntou, resignada. s 19h30 ou s 20h. Ah, vai ser to divertido... Por algum motivo, eu duvido, Jen pensou ao desligar o telefone.

3
Jen olhou para si mesma no espelho, desconcertada. Era sexta noite, e ela deveria estar saindo para danar. Mas, em vez de cair na noite, era forada a colocar um vestido ridculo para ir a um jantar com a me, a porcaria de Paul Song e um punhado de puxa-sacos da Futuro Verde. Soltou um resmungo. Quando se separou de Gavin e voltou para Londres, no era bem assim que tinha imaginado sua vida. Jen se virou para se olhar de costas. Usava um vestido que tinha havia quase oito anos e, em vez de realar suas curvas como antes, agora parecia se colar a elas em pontos completamente errados. Ela geralmente no tinha muita utilidade para vestidos de festa, e no ia ter como gastar seu dinheirinho to suado em algo que provavelmente s usaria uma vez. Ser que tinha engordado?, ficou se perguntando. Ou ser que o pano tinha encolhido na lavanderia? Sem vontade para encarar a resposta mais provvel, Jen rapidamente desencavou uma pashmina e se enrolou nela, ento calou o sapato mais alto que conseguiu encontrar. No estava maravilhoso, mas servia. Afinal de contas, aquilo no era exatamente "sair", era um jantar de obrigao. Realmente, sua aparncia no fazia diferena. Pegou a bolsa, saiu para a rua e fez sinal para um txi. Que vestido lindo! Harriet abriu um sorriso exultante para Jen e imediatamente voltou-se para Paul. O vestido dela no lindo? Voc est encantadora Paul concordou, e Jen forou um sorriso. O vestido era um pavor, mas ela j estava muito alm de se importar com isso. O jantar tinha sido organizado no hotel Lanesborough em Hyde Park Corner e metade das pessoas

abastadas de Londres parecia estar ali (pelo menos as que tinham cabelo grisalho, Jen observou). Dava para sentir o cheiro de p-de-arroz e de perfume doce em todo lugar. Ela examinou o salo, tentando esquecer o fato de que neste momento ela deveria estar em algum bar com outras pessoas jovens. Aquilo era por uma boa causa, disse a si mesma, apesar de saber que Gavin teria um ataque de riso se a visse agora. ", colocar um pretinho bsico realmente vai ajudar o planeta", ele diria, cheio de sarcasmo. "Um monte de velhos idiotas enchendo a cara? Faa-me o favor..." E ele teria razo, pensou com um suspiro. Apesar disso, agora j estava l; seria melhor aproveitar o mximo. Viu um garom circulando com bandejas cheias de champanhe e pegou uma taa, agradecida. Ela sorriu. Era Tim, o gerente de finanas da Futuro Verde. Oi, Tim. Como esto as coisas? Ele deu um sorriso desajeitado. A cala dele obviamente tambm tinha sido comprada alguns anos antes, e sua barriga saltava para fora, por cima da cintura, combinando com o pescoo que pulava para fora do colarinho da camisa social. Aquilo fez com que Jen se preocupasse com seu prprio vestido apertado, por isso ajeitou a pashmina em volta do corpo. Ah, sabe como , no posso reclamar ele disse, afvel. Eu no sabia que voc estaria aqui hoje. Mas, bom, faz um tempo que no a vejo. Tem andado doente? Jen deu de ombros, sentindo-se pouco vontade. Evidentemente, Harriet no dissera a ningum por onde Jen andava, o que era bom, mas isso tambm significava que ela precisaria inventar alguma outra desculpa para ter desaparecido. No, s estou, sabe como , fazendo umas coisas disse, sem dar detalhes. E s fiquei sabendo que viria aqui na segunda-feira, mas voc sabe como minha me . Tim deu um sorriso amarelo. Como se no soubesse. Faz duas semanas que tento me sentar com ela para falar sobre nossas contas, e ela est ocupada at no poder mais. Mas s mencionar um baile beneficente que ela arranja todo o tempo do mundo... Os dois olharam para Harriet, que capturava a ateno de um grupo com suas histrias. Ela percebeu que Jen olhava para ela e fez um sinal para que se aproximasse, mas Jen sacudiu a cabea e apenas acenou. No vai se juntar a Sua Excelncia? Tim perguntou, erguendo uma sobrancelha. Jen tomou um gole de champanhe. s vezes ela parece achar que eu tenho uns 12 anos respondeu com um sorrisinho. Se eu for at l, tenho medo que ela comece a dizer a todo mundo como eu fui bem no vestibular ou algo do tipo... Tim chamou um garom que distribua lingicinhas e blinis e pegou um par de cada, que engoliu em dois segundos. Seria melhor se no tivesse aceitado trabalhar para ela, hein? ele perguntou, para puxar papo. Jen refletiu por um instante. Na verdade, no sei. Eu sabia que no seria o ideal, mas foi legal ter um lugar para onde ir. Tim assentiu.

Bom, se voc falar com ela um momento, informe-a de que estamos com alguns problemas de fluxo de caixa, pode ser? Tentei mandar e-mail, mas acho que ela v o meu nome e apaga a mensagem no mesmo instante. Jen deu um sorriso amarelo. Tenho certeza de que no est assim to mal, est? Tim ergueu as sobrancelhas. A sua me ele disse, fazendo uma pausa para tomar um gole de champanhe a melhor pessoa do mundo para fazer contatos, a melhor vendedora do mundo, e uma contadora de histrias dos diabos. Mas quando o assunto nmeros... Bom, de todo modo, s diga a ela que precisamos conversar para que eu possa explicar tudo a ela, pode ser? Jen assentiu, franzindo um pouco a testa, enquanto Tim se afastava em busca de mais comida, ento se assustou quando um gongo soou e foi pedido a todos que tomassem seus lugares. Ela foi dar uma olhada no esquema de mesas e seu corao se apertou um pouco quando viu que se sentaria entre Paul Song e Geoffrey, um dos consultores da Futuro Verde, que era conhecido como "barbudinho esquisito" por todo mundo no escritrio. O seu vestido muito bonito Geoffrey disse, todo animado, quando ela se sentou. A minha me tem um igualzinho. Jen deu um sorriso apertado. No sei por qu, pensou, mas acho que esta noite ser muito longa. Ento eu perguntei se estavam pensando em fazer recrutamento na regio. E sabe o que responderam? Jen percebeu que Geoffrey tinha parado de falar e percebeu que devia ter-lhe feito uma pergunta. Ela sorriu, torcendo para que ele continuasse a falar. Este jantar tinha sido uma piada completa e ela estava aborrecida consigo mesma por ter se deixado arrastar at l. Ela no descobriria nada sobre a Bell, nem sobre a Axiom, nem sobre mais nada que fosse interessante. Alm do mais, estava se sentindo uma tia velha com aquele vestido, e ficou mal por ver que a vaidade tinha se tornado algo to importante para ela. Ela sabia que no devia fazer diferena se estava bonita ou no. Mas, de algum modo, simplesmente fazia. Bom, voc sabe? Merda. Qual tinha sido a pergunta?, Jen ficou pensando, desesperada. Examinou sua mente, tentando lembrar de que diabos Geoffrey estava falando sem parar havia duas horas, ou durante sei l quanto tempo eles tinham demorado para consumir aquela seqncia de trs pratos demoradssimos. Aposto que voc vai me contar ela terminou por dizer, e ficou aliviada de ver um sorriso de satisfao aparecer no rosto dele. Disseram que no! ele respondeu, todo triunfante. E foi assim que perceberam como estavam fazendo tudo errado. Quando ouviram isso, comearam a me agradecer sem parar, claro, mas eu disse: "No agradeam a mim, agradeam a vocs mesmos por terem tido a noo de..." Sabe, eu vou ali... pegar uma bebida Jen interrompeu com um sorrisinho. Ser que eu posso... hum... trazer alguma coisa para voc? Geoffrey sacudiu a cabea. No quero beber muito em uma noite de escola! disse, em tom conspiratrio. sexta-feira Jen observou.

Mesmo assim. Jen deu de ombros e se deslocou at o bar, aliviada de fugir daquele papo sem fim. Sabia que ele no era uma m pessoa. E, para falar a verdade, bem l no fundo at que gostava dele. Desde que no permanecesse no mesmo lugar que ela durante muito tempo. Vodca com tnica, por favor ela disse quando um barman veio atend-la. Depois, com a bebida na mo, acomodou-se em uma cadeira e se virou para dar uma olhada no resto das pessoas que participavam do jantar. Havia cerca de vinte mesas, cada uma delas com 12 pessoas, o que dava um total de... Jen franziu a testa enquanto fazia uma conta rpida... 240 pessoas, e pelo menos uma mesa era composta de consultores da Bell. Mas qual? Ficou olhando para a frente, imaginando pela milionsima vez o que estaria fazendo naquela noite se tivesse sado com Angel. Ou com qualquer pessoa com quem desejasse passar seu tempo. E ento ela disse que no quer mais ficar com ele porque faz um ano que est indo para a cama com o melhor amigo dele. No acredito! Dois homens tinham se aproximado do bar e conversavam em tom animado. Jen olhou para eles sem prestar muita ateno, ento retornou a sua bebida. , e ele ficou l parado de cueca, olhando para ela e... ah, com licena. Jen ouviu um celular tocando, e o sujeito que estava falando atendeu e pressionou o aparelho contra a orelha. Sr. Bell. Sim, estou aqui agora. No, no exatamente. Estamos s... sabe como , fazendo contatos... Tem toda a razo. Certo. Certo. Ento est bom. Tchau. Jen ficou paralisada e apertou o copo na mo. Aqueles deviam ser os consultores da Bell. E estavam bem ao lado dela! Deixou o cabelo cair por cima do rosto e tentou se aproximar um pouco, sem deixar de olhar fixamente para a frente. Certo, ento ele foi falar com o amigo o homem prosseguiu, guardando o celular no bolso. Ele foi falar com o amigo? Srio? srio. Ele resolveu esclarecer as coisas com ele. E a mulher dele estava l? Estava. Mas no com o amigo. Estava com a mulher do amigo. Que era amiga dela. No acredito! Jen revirou os olhos. Que informao mais til, pensou, dizendo a si mesma que no tinha o menor interesse no sujeito de cueca. verdade. Ele chegou l com o Mercedes dele. Trancou o carro. A porta da casa do amigo dele se abriu, e ele deu um pulo. Quer dizer, o cara estava com os nervos flor da pele. Mas, bom, ele largou a chave do carro, abaixou-se para pegar, mas a chave caiu no bueiro. A chave caiu no bueiro? Juro por Deus. E ele ainda estava de cueca? Estou falando srio. Olhe, preciso tirar gua do joelho. Voc pega as bebidas e eu volto daqui a um segundo. Vou com voc. Queria mesmo perguntar sobre aquela coisa da Axiom. Os olhos de Jen dispararam na direo dos homens e logo retornaram bebida. A Axiom? Isto ela ia ter que ouvir.

Ah, aquilo. , que pesadelo. Onde fica o banheiro? Ele dirigiu a pergunta ao barman, que apontou para o outro lado do salo. Quando eles se afastaram, Jen olhou ao seu redor, sorrateira, ento deslizou para fora da cadeira e os seguiu para fora do salo de baile, por um corredor. Observou quando entraram no banheiro, ento abriu uma fresta na porta para escutar o que eles estavam dizendo. Ento, bom, ele perdeu a chave do carro... Ela revirou os olhos. E a Axiom? Era o que tinha vontade de perguntar. Que se danasse o sujeito de cueca. ...e ergueu os olhos e ali na frente dele estava... Oi. Jen olhou a seu redor, assustada. Havia algum logo atrs dela, evidentemente tentando entrar no banheiro, e ela estava na frente dele. Ele olhava para ela cheio de curiosidade e ela ficou imaginando h quanto tempo estaria ali. Oi! ela respondeu, gaguejando. Sabia que devia sair da frente, mas com ele bem ali ao lado dela, no era assim to fcil: no podia andar para a frente e entrar no banheiro masculino, e tambm no podia se mover para trs. Esta aqui a... hum... festa de boas-vindas? ele perguntou com um sorrisinho. Jen ficou vermelha. Isto aqui no parecia nada bom, percebeu. Estava parada bem na porta do banheiro masculino e, para piorar a situao, estava com a cabea encostada na porta. Ela se virou de frente para ele e sentiu um calafrio. Naturalmente, era lindo. Se no estivesse fazendo uma coisa vergonhosa, e se estivesse usando um vestido que servisse direito nela, provavelmente teria sido abordada por um esquisito. Desculpe. Eu s estava... hum... procurando uma pessoa apressou-se em responder, apertando mais a pashmina em volta do corpo e quase derramando toda a bebida em cima dele nesse processo. Posso ajudar? No! Jen respondeu rpido demais. Quer dizer, muito obrigada. Mas no. Ele continuava olhando para ela com curiosidade, e ela percebeu que era melhor sair da frente para deix-lo passar. Se no, ele realmente pensaria que ela era esquisita. Desculpe ela disse mais uma vez, movimentando-se com rapidez excessiva e acabando com o rosto enfiado na axila dele. Ela deu mais um passo atrs e, ao faz-lo, quase encostou seu rosto no dele, o que a deixou ainda mais vermelha do que antes. Os olhos dele encontraram os dela e brilharam um pouco. E bem quando ela achou que no tinha jeito de as coisas piorarem, viu Geoffrey aproximando-se pelo corredor em uma cena quase cmica, com seus sapatos marrons confortveis, uma combinao completamente inadequada para o palet formal com cala preta. Oi, Jennifer ele disse, aparentemente sem perceber como era estranho vla na porta do banheiro masculino, enroscada em um desconhecido. Eu estava agora mesmo procurando voc no bar. Jen sentiu o corao se apertar quando o desconhecido se afastou com destreza, abrindo caminho para que ela passasse. Bom, parece que voc achou quem estava procurando ele disse e, com um sorrisinho, desapareceu para dentro do banheiro. Os olhos de Jen o seguiram. Depois, voltaram-se para o homem que estampava um sorriso inspido no rosto.

Estava me procurando? ele perguntou, todo alegre. Bom, houve uma pequena confuso. Vou dizer uma coisa, vamos voltar para a mesa, pode ser? A no ser que voc queira ficar parada na porta do banheiro masculino! Ele riu de sua prpria piada e Jen deu um sorriso relutante. Claro que no disse, desanimada. Por que eu ia querer ficar aqui? Jen voltou mesa, acompanhada por Geoffrey, e largou o corpo na cadeira. Esta tinha que ser a pior noite de todos os tempos, pensou, desalentada, olhando para sua vodca com tnica e dando um gole. Ela tinha estragado tudo: perdera a conversa sobre a Axiom, fizera papel de boba na frente do nico homem bonito de todo o salo e agora estava exatamente onde tinha comeado, ao lado de Geoffrey. Tudo bem com voc? Ela ergueu os olhos e viu Paul observando-a com preocupao. Isto bem o que eu preciso, ela pensou com um suspiro. Algum para me dizer que eu preciso mudar um espelho de lugar na minha casa e tudo vai ficar bem. Tudo bem ela respondeu, com educao. S estou um pouco cansada, sabe como . Talvez precise de algum para conversarele disse. Ela olhou para ele, desconfiada. Obrigada, mas est tudo bem, mesmo. O negcio que eu devia ter sado com as minhas amigas hoje noite. Paul assentiu com a cabea em um gesto de solidariedade. Mas bom voc dar apoio sua me, no? Acho que sim. Jen deu de ombros, desalentada. Paul franziu a testa e, por um instante, Jen achou que ele discutiria com ela, dizendo que ela no dava apoio suficiente para a me, mas ela o viu enfiar a mo no bolso e tirar um pager. Ele deu um sorriso de desculpas, fez uma mesura e se levantou. Por favor, peo licena ele disse, e Jen retribuiu o sorriso. Claro ela respondeu sem prestar ateno. Tanto faz... Geoffrey tentou capturar a ateno dela, e Jen desviou os olhos rapidamente, examinando o salo para ver se avistava os consultores da Bell em algum lugar. Ou o outro sujeito. Se ela pudesse ser totalmente honesta, provavelmente estava mais interessada em encontr-lo do que os consultores da Bell, mas nunca teria admitido tal fato. De todo modo, no tinha importncia, porque nenhum deles estava vista. Os olhos dela passaram por cada mesa, mas no os avistou. Mas, quando se virou para trs, de repente o viu. O Sr. Lindo estava se dirigindo para a sada, e ela se viu louca para ir atrs dele. No a melhor das idias, disse a si mesma com toda a seriedade, sem conseguir desgrudar os olhos das costas dele. Eleja pensa que eu sou uma louca que gosta de ficar na porta do banheiro masculino. Ela se forou a virar de novo para a mesa. Geoffrey sorriu para ela. Jen, eu estava contando aqui para Hannah sobre um novo tipo de papel reciclado desenvolvido por uma empresa com a qual estamos trabalhando. Voc sabia que existem 15 maneiras diferentes de manipular os pigmentos para... Bom, eu preciso dar uma passadinha na toalete ela disse rapidamente e se levantou antes de que se convencesse do contrrio. Disparando pelo salo, correu por entre as mesas, apertando-se entre cadeiras e abrindo caminho at a sada, mas quando chegou l, o homem j tinha desaparecido.

Normal resmungou por entre os dentes, e se apoiou na amurada de pedra que levava at os degraus que desciam at a rua, olhando para a esquerda e a direita para ver se o enxergava em algum lugar. No que fosse fazer diferena. Provavelmente era bom no t-lo encontrado. O que iria dizer se ele estivesse ali? E pelo menos ela tinha sado daquela festa horrorosa. O ar estava frio e ela apertou mais a pashmina ao redor do corpo enquanto escutava o trnsito em Hyde Park Corner e se perguntava se devia mesmo voltar para o salo. Ela podia fingir uma dor de cabea e pedir desculpa no dia seguinte por no ter se despedido... Reparou que o porteiro estava olhando esquisito para ela; virou-se, apoiou os ombros na amurada e ficou pensando se conseguiria se safar por ir embora naquela hora. Afinal de contas, estava ficando tarde. E como no tinha conseguido escutar nenhuma palavra dos consultores a respeito da Axiom, parecia no haver muito motivo para ficar. Ela respirou fundo, saboreando sua inrcia. Ento reparou em uma coisa. Ou melhor, em algum. Um homem, l embaixo, falando com voz exaltada. Ser que era uma briga de casal?, imaginou. Ou um desentendimento entre amigos? Ela apertou os olhos, tentando distinguir a silhueta, e ento eles se arregalaram. Era Paul Song. E havia outro homem. Talvez esteja descontente com os cristais que Paul escolheu, Jen pensou com seus botes, franzindo a testa. Mas esse sujeito no parece ser do tipo que gosta de cristal. Ela viu Paul entregar o que parecia ser uma carta ao homem mais velho e os dois se separaram. Isso significava que Paul entraria de novo, e ela seria forada a acompanh-lo. Jen sorriu para o porteiro, desceu os degraus correndo e desapareceu dentro da estao de metr de Hyde Park Corner.

Voc realmente no devia deixar os seus ombros corcundas deste jeito, Jen. Sinceramente, voc vai ficar com a parte de cima das costas toda tensa. Olhe, faa este exerccio de alongamento comigo. Jen deu um sorriso amarelo enquanto sua melhor amiga, Angel, contorcia o corpo com muita habilidade, fazendo um movimento de brao que ela jamais conseguiria seguir. Para ela fcil, Jen pensou enquanto considerava a idia de copi-la e logo desistia. Angel fazia ioga desde que tinha uns 2 anos. Sua me indiana lhe ensinara a posio do cachorro olhando para baixo antes mesmo de ela aprender a andar. Ela tomou um gole de caf e empurrou para longe os jornais de domingo a sua frente. Eu nasci com os ombros acanhados ela disse com um sorriso amarelo, sem ter certeza do que eram ombros "corcundas", mas imaginando que era o jeito de Angel lhe dizer para sentar com as costas retas. Faz parte da minha herana anglo-saxnica. Angel sorriu. Est falando do elo perdido? perguntou, de brincadeira. Vocs, os ingleses, aprenderam a ficar em p depois do resto de ns? Angel sempre se sentava com as costas retas. Era uma daquelas pessoas com fora e graa, a pele linda e os olhos brilhantes, e era capaz de ficar sentada na posio do ltus durante horas. Era assim que assistia televiso, ereta e relaxada ao mesmo tempo. Ento, como est indo a coisa da ioga? Jen perguntou. Angel estava comeando a dar aulas em um salo comunitrio bem pertinho dali. Est tima. Quer dizer, sabe como , tudo bem. Vai demorar um pouco para as pessoas comearem a ir, certo? Quer dizer, preciso esperar que a notcia comece a se espalhar. Mas est maravilhoso. Voc devia participar. Vou, vou mesmo Jen disse, tomando mais um gole de caf e olhando cheia de culpa para o ch de ervas de Angel. E que no sei bem se ioga combina comigo. Ioga combina com todo mundo! Angel disse, franzindo a testa e criando ruguinhas em seu rosto liso. Jen, faz to bem para a gente... Estica os msculos e aumenta a fora interior, faz o sangue circular... Eu sei, eu sei Jen sorriu para Angel. Gente como Angel no compreendia, ela percebeu, que nem todo mundo achava fcil contorcer a perna esquerda em volta do corpo, esticar o brao direito para cima e ficar na ponta dos ps. No que Jen no gostasse de ioga. O problema era que ela se sentia to desajeitada e to travada cada vez que tentava que no tinha coragem de voltar. Mas, primeiro, vou precisar treinar.

Talvez eu deva fazer umas aulas de pr-ioga ela disse com um sorrisinho. Angel sacudiu a cabea. Voc sempre transforma tudo em piada ela disse, toda sria. E qual o problema? uma mscara! Nem sempre a vida engraada, sabia? s vezes, di. A gente tem que lidar com a dor e ento seguir em frente. Jen franziu a testa. No estou sofrendo com dor nenhuma, Angel, juro. Angel deu de ombros. Eu sei. S estou um pouco chateada. S duas pessoas foram minha aula ontem. Ah. Jen esticou a mo e deu um aperto leve no brao da amiga. Que pena. Logo vai ter mais gente, eu sei que vai. Talvez todo mundo esteja precisando de umas aulas de pr-ioga Angel disse com um leve suspiro. E voc? Como foi o jantar na sexta? Eu senti sua falta quando passei a noite inteira danando, rodeada de homens lindos. Parece que algumas pessoas se deram bem Jen disse, em tom invejoso. Algum deles pegou o seu telefone? Angel ergueu as sobrancelhas e sacudiu a cabea. No eram to lindos assim disse, com um sorrisinho. Angel adorava a idia de sair para conhecer homens, especialmente que no fossem indianos. A idia de sair para danar em lugares que fariam sua me berrar de indignao era deliciosa para ela, que lutava contra a perspectiva de um casamento arranjado fazia cinco anos. Mas isso era o mximo que ela fazia: at onde Jen sabia, ela nunca tinha sado para um encontro com qualquer um dos homens que a seguiam pelos bares e clubes que elas freqentavam. Ento, conte sobre o seu jantar Angel prosseguiu, fazendo a conversa avanar com habilidade. Os olhos dela brilhavam, e Jen sacudiu a cabea. Nem me faa comear Jen disse, tristonha. Eu sabia que no devia ter ido. Ento, no tinha nenhum rapaz bacana no seu jantar beneficente? Angel, que ainda se sentia responsvel por Jen ter conhecido Gavin e, por conseqncia, por ter se separado dele um par de anos depois, estava determinada a fazer com que ela conhecesse algum, e logo. Jen revirou os olhos. No, mas no foi por isso que fui. Cometi a estupidez de achar que realmente pudesse descobrir alguma coisa sobre a Axiom. At parece... Ah, sim, a guerra contra seu pai. Eu tinha esquecido. Jen franziu a testa. No uma guerra contra meu pai. Estou tentando revelar uma rede de corrupo. srio. Uma rede de corrupo que talvez envolva seu pai. E da? Jen sentiu suas defesas se armando. E voc acha que, se descobrir a verdade, ele finalmente vai prestar ateno em voc. Angel olhou bem dentro dos olhos de Jen e ela estremeceu. Por que Angel nunca faz rodeios em relao a questo alguma?, Jen se pegou pensando. A maior parte das pessoas era educada e evasiva e concordava com voc, mesmo que soubesse que voc estava falando besteira.

Mas Angel sempre examinava com frieza qualquer coisa que voc dissesse e descobria a nica coisa que voc fazia questo de ignorar com todas as suas foras. Era a nica melhor amiga do mundo que no deixava voc se safar de nada, mesmo que inconscientemente. No ela disse, tentando convencer a si mesma mais do que qualquer outra coisa. No tem nada a ver com isso. Angel deu de ombros de leve. S espero que voc saiba o que est fazendo. No quero que se magoe, certo? Jen terminou o caf. Claro que sei o que estou fazendo. E no vou me magoar respondeu em tom de desafio. Se ficar magoada, claro, pode fazer piada, acho Angel disse, pensativa. Agora, passe aqui o suplemento de moda. Quero fazer alguma coisa diferente com o meu cabelo e no sei o qu. Na manh seguinte, Jen, toda esquentada, viu-se em uma salinha, olhando para um homem de quarenta e poucos anos que usava sandlias com meias. Ela s tinha que sobreviver a este encontro com seu orientador pessoal, depois a uma aula sobre alguma coisa chata e da comearia sua espionagem a srio. De algum modo, Angel tinha conseguido irrit-la profundamente com aqueles comentrios sobre seu pai no dia anterior. Claro que ela se recusara a reconhecer: Angel tinha uma teoria de que, quando uma pessoa ficava agitada por alguma coisa, geralmente era porque havia um fundinho de verdade ali que a pessoa no estava pronta para reconhecer ou enfrentar, e no ia ter jeito de ela permitir que Angel pensasse ter acertado na mosca. Mas o fato era que tinha mesmo, e quanto mais Jen pensava no assunto, mais determinada ela ficava a provar que este exerccio todo no tinha nada a ver com seu pai. Nem com Gavin, alis. Ento, assim que voltou do brunch, elaborou uma lista de todas as coisas que precisava fazer: descobrir onde as pessoas se reuniam para conversar, descobrir onde as pessoas-chave trabalhavam, descobrir quem cuidava da conta da Axiom. Agora, era s colocar tudo em prtica. Ia mostrar para todo mundo que tratava a questo com muita seriedade. Certo, ento, Jennifer Bellman, isso? Jen olhou para o homem com impacincia. No era bem isso que ela estava esperando. Este era seu primeiro encontro com seu orientador pessoal e ela esperava ver algum de terno, algum que tivesse cara de consultor da Bell, que a questionasse a respeito de estratgia e anlise interna e perguntasse sobre resultados de dissertaes. Em vez disso, o homem a sua frente, sentado de pernas cruzadas, tinha cabelo comprido e desgrenhado que parecia precisar de um corte. Ser que ele faz ioga?, Jen pensou, distrada. Ser que ele se interessaria pela aula de Angel? timo. Bom, eu sou Bill. O ttulo oficial Dr. Williams, mas eu me contento com Bill, se estiver bom para voc. Eu gostaria de manter as coisas informais, se que me entende. Jen percebeu que ele de fato queria uma resposta, ento assentiu com a cabea mais uma vez e disse, s para garantir: Sim, est timo. Ela estava se especializando em fingir ser aluna de MBA, pensou, cheia de segurana. Quem sabe no ano que vem pudesse fingir fazer um Ph.D... timo. Que maravilha. Ento, Jennifer, o que posso fazer por voc?

Jen lhe lanou um olhar de vis. Por que ele poderia fazer alguma coisa por ela? At parecia que ela tinha marcado esta reunio ou algo assim. Estava no programa dela, nada mais. Talvez ela devesse lhe perguntar a respeito de ganncia corporativa, pensou com um sorrisinho. Ela podia lhe perguntar se ele sabia que sua querida empresa podia estar envolvida no escndalo de corrupo na Indonsia. Mas bom, talvez no fosse o melhor a fazer. Nada. Quer dizer, sabe como , na verdade, eu no sei o que um orientador pessoal faz ela arriscou depois de uma pausa. Bill sorriu. Qualquer coisa e tudo. Menos fornecer drogas! ele disse, alegre. Jen conseguiu abrir um meio sorriso. Est vendo essas estantes de livros? ele disse, apontando para uma fileira de prateleiras feitas sob medida. Esses livros so de valor inestimvel quando se faz um MBA. E voc pode pegar emprestado aqui, para no precisar ir biblioteca. O que vai economizar muito tempo para voc, pode acreditar. Jen examinou os livros. Havia algumas coisas como Dez maneiras de aprimorar a si mesmo e a seu mundo ou Como ser mais eficiente e salvar o planeta, mas tambm havia alguns livros de aparncia ameaadora como Crescimento econmico: um estudo epistemolgico e A estratgia focada na organizao: como alinhar seus objetivos para impulsionar a performance da linha de base. No achei que a Consultoria Bell estivesse particularmente interessada era melhorar o mundo ela disse em tom cido, enquanto examinava os ttulos. Bill franziu a testa. Ah, eu no teria assim tanta certeza. A responsabilidade social corporativa muito importante hoje em dia. importante para o marketing, no ? Jen perguntou com doura. Bill ergueu as sobrancelhas. Acho que sim, mas por acaso eu acho que mais importante do que isso. Ele sorriu de novo. Ento, pronto, a est a sua tarefa ele disse, e encaminhou-se para a mesa e se sentou na beirada. Faz mais de dez anos que trabalho como orientador pessoal prosseguiu. Tenho diplomas de psicologia, especializaes em treinamento e faixa preta de carat. Se voc achar que as coisas esto comeando a ficar demais para voc, venha falar comigo. Se precisar de uma extenso de prazo, avise-me e eu vejo se consigo resolver para voc. Sacou? Jen sorriu, apesar de no ser sua inteno. Sacou? Quem que ainda falava assim? Se houver qualquer questo pessoal que precise discutir, minha porta est aberta Bill ia dizendo, pegando ritmo. Seus olhos brilhavam, e parecia que ele no se sentiria satisfeito at poder lutar por algo em nome de Jen. Se voc no gostar de algum professor ou de alguma aula, venha falar comigo. E, quando receber o seu MBA e tiver um emprego novo maravilhoso, voc me leva para beber algumas cervejas. O que acha? Jen relaxou e retribuiu o sorriso. E se o meu emprego for uma porcaria, voc paga umas cervejas para mim? No vai ser Bill disse, srio. Se voc se concentrar nos seus objetivos e alinhar sua vida ao redor deles, vai chegar aonde deseja. Certo Jen respondeu apressada. Bill tinha razo: ela precisava se concentrar em seus objetivos. Objetivo um: conseguir as informaes necessrias para poder dar o fora daquele lugar. Objetivo dois:

descobrir o que faria a seguir. Fez uma careta. Talvez um objetivo fosse o suficiente por enquanto. Ento, o que acontece se eu no precisar de extenses de prazo nem tiver problemas pessoais? ela perguntou, cheia de curiosidade. E se eu no tiver nenhum problema? Bill pareceu desconcertado. As pessoas sempre tm problemas ele disse, franzindo a testa. Se voc passar por tudo isto sem nenhum problema, eu perco o emprego. Lembre-se disso. Jen ergueu uma sobrancelha para ele, e Bill bateu na mesa com o punho fechado. brincadeira! brincadeira! No ter problema nenhum seria maravilhoso. Simplesmente fabuloso, sabe? Certo. Bom, obrigada. Quer dizer, bom saber que voc est aqui Jen disse com a maior sinceridade possvel. Bill deu de ombros, meio sem jeito. S estou fazendo meu trabalho disse, com um sorriso. Sinta-se vontade para vir aqui quando quiser. Combinado? Combinado Jen respondeu e se levantou. Ah! se ele soubesse, ela pensou ao sair da sala, percebendo que estava atrasada para a aula.

Jen viu as portas do elevador se abrirem e correu para entrar, enfiando a mo no meio antes que voltassem a se fechar. Examinou os ocupantes rapidamente, ento entrou com um sorriso de alvio no rosto. Quando chegara Bell algumas semanas antes, sempre ficava apavorada de entrar no elevador e encontrar seu pai l dentro. Mas como descobrira que George Bell raramente deixava o oitavo andar, e que ele s ia ao prdio durante meio perodo, uma vez por semana, passou a ter mais segurana. Chegou at a ficar blas. Graas a Deus suspirou, ignorando as sobrancelhas erguidas dos ocupantes do elevador, trs consultores de aparncia sria. Achei que eu ia precisar subir trs andares de escada! Eles olharam para ela com curiosidade, ento se viraram, bem quando Jen percebeu que j tinha visto um deles antes. Era um dos sujeitos do jantar beneficente. Mas, bom ele ia dizendo a um dos outros, um homem de mais idade , aqueles ambientalistas desgraados esto caindo de pau em cima de novo. O supermercado Milton teve dois pedidos de ampliao negados por causa deles... Organizaram manifestaes e viglias perto das rvores. um pesadelo. Jen observava em silncio enquanto o outro homem assentia com a cabea. Certo, Jack. Obrigado por me informar. O que recomenda? Um adiamento de uns dois meses. Assim que comear a esfriar de novo, a maior parte deles vai perder o entusiasmo. Os universitrios vo voltar para a faculdade. Vo ver que, de qualquer maneira, esto lutando uma batalha perdida. Se a Milton no entrar, vai ser qualquer outro supermercado. E a Milton no se incomoda em esperar? Para ser sincero, a empresa est, sim, incomodada disse o mais jovem. Mas, realmente, no h opo. Ele deu um sorriso malicioso, e as mos de Jen se fecharam em punhos, e ela sentiu sua irritao de sempre subindo. Amigos dela e de Gavin estavam fazendo manifestaes contra a rede Milton. Essa cadeia no parava de construir supermercados e, sinceramente, o mundo no precisava de mais supermercados, na opinio dela. Ainda assim, o momento no era

adequado para uma discusso. No diga nada, ordenou a si mesma com firmeza. Deixe para l. Mas, antes que pudesse se segurar, sua boca se abriu. Aposto que os manifestantes no vo se retirar ela se viu dizendo. O elevador ficou em silncio e todos se viraram para ela. O jovem a observou, meio incerto. Hum, vo sim disse, em tom condescendente. Desculpe, ns nos conhecemos? Jen olhou para o cho, dizendo a si mesma para ficar quieta, ento suspirou e voltou a erguer a cabea. No adiantava nada: ela sabia que era praticamente impossvel morder a lngua quando via algo errado ou ouvia alguma coisa de que discordava. Isso j a tinha metido em brigas na escola, acabara com dois relacionamentos promissores na universidade e lhe valera a reputao de ser uma pessoa "difcil". E agora, se no tomasse cuidado, ia ser expulsa da Bell. No, no conhece disse em tom seco. Mas se acha que um pouco de frio vai desanimar os manifestantes, ento realmente acho que est equivocado. O rapaz olhou incrdulo para ela. Certo, isto aqui no nada bom, ela pensou, aborrecida consigo mesma mas, ao mesmo tempo, bastante satisfeita com a reao que obtivera. Qual aspecto de "ser discreta" o meu crebro no captou? O homem mais velho deu um leve sorriso para o mais moo, como quem diz: "No se preocupe, nem vale a pena", o que deixou Jen ainda mais irritada, mas como ele na verdade no tinha dito nada, ela ficou de boca fechada e os quatro permaneceram em completo silncio at que a campainha do elevador tocou e as portas se abriram no stimo andar: era a deixa de Jen para sair. Ela desceu do elevador, mas bem quando as portas estavam se fechando, deteveas com as mos. S para vocs saberem, pode ser uma boa idia conversar com os manifestantes. Eles so seres humanos e, se vocs os tratassem com um pouco de respeito e demonstrassem que no so arrogantes demais, nem paranicos demais para discutir suas idias, nunca se sabe, pode ser que cheguem a um acordo. Se deseja construir mais, a Milton poderia se oferecer para comprar um terreno maior do que o necessrio e manter uma parte como playground ou parque. Talvez a empresa possa tentar compreender que, alm de leite e po mais baratos, as comunidades tambm gostam de ter espao para correr. Os quatro homens olhavam para ela com a boca aberta, e ela abriu um sorriso adorvel. Mas tenho certeza de que vocs j pensaram em tudo isto, no mesmo? completou, disfarando s um pouquinho o sarcasmo. Adiar as coisas e s ficar torcendo para que os manifestantes se cansem de reclamar tambm parece ser uma boa idia. Com isso, Jen deu um passo atrs e observou enquanto a porta do elevador se fechava. Porcaria de lngua comprida, ela deu uma bronca em si mesma. Mas no pde deixar de sorrir ao se lembrar da expresso do rosto do homem mais jovem, boquiaberto, enquanto as portas se fechavam. Quem diabos era aquela? George ergueu os olhos surpresos para os dois homens enquanto saam do elevador. Algum problema, Jack? perguntou, curioso.

Que mulher louca, falando dos manifestantes como se ns devssemos convid-los para um chazinho ou algo assim Jack disse, os olhos faiscando de irritao. George riu. Parece minha mulher. Ou melhor, ex-mulher. Mas, bom, voc est com as anotaes de sua reunio com a Axiom? Jack assentiu e o consultor mais velho se adiantou para cumprimentar George. um pouquinho mais complicado do que pensvamos ele disse em tom grave. Depois eu lhe dou mais informaes, pode ser?

5
Bem-vindos mais uma vez, pessoal. Agora estamos na segunda semana do curso, e isso significa que, durante as prximas seis a oito semanas, vamos examinar o funcionamento interno das organizaes. Hoje, temos a sorte de contar com um professor convidado que realmente sabe do que est falando... Enquanto Jay, o diretor do programa, apresentava Daniel Peterson, o professor de anlise interna, Jen se esgueirava atravs da porta dupla e pela lateral da sala de aula em formato de anfiteatro, apertando-se ao lado de Lara, que olhava para ela com curiosidade. Ela se sentou, mas, ao faz-lo, sem querer empurrou o estojo de Lara, que caiu da mesa espalhando lpis por todos os lados. Jen lanou um sorriso de desculpa para Lara e se abaixou rapidamente para recolher os lpis, ento voltou a se sentar e reparou que toda a sala estava em silncio. Nervosa, virou-se para a frente da sala, onde o novo professor olhava diretamente para ela, e neste momento ela derrubou o prprio caderno no cho, o que fez todos a seu redor carem na gargalhada. Ela ficou vermelha como um pimento e olhou para o docente sem acreditar no que via. Era ele. Era o sujeito do banheiro no jantar. Desculpe, eu estava, hum... Ele tambm olhava fixamente para ela. Obviamente tambm tinha se lembrado.

Pois no? ele perguntou, sorrindo de leve para ela. Jen sentiu o rosto ainda mais vermelho. Ai, meu Deus, ele ia pensar que a nica coisa que ela fazia na vida era pedir desculpa e ficar vermelha. Bom, pelo menos desta vez ela no estava com a orelha encostada na porta do banheiro masculino. Pelo menos desta vez ela s estava espalhando lpis e cadernos pelo cho. Desculpe ela disse de novo. Bom, ento. Daniel olhou de novo para suas anotaes, depois deu uma outra olhada rpida em Jen. Ela sentiu seu corao acelerar e virou o olhar para o outro lado, rapidinho, pegando seu bloco e afundando a cabea em suas anotaes. Mas que coisa, ele era professor da Bell! Quando ele voltou a falar, ela o observou, notando seu cabelo escuro, seus olhos (cor de avel ou verdes, no dava para ver daquela distncia), sua expresso animada. No que estivesse interessada, disse a si mesma. S estava interessada na matria em questo. Ento, franziu a testa. No podia estar menos interessada na matria em questo. Ento, no final das contas, talvez seu interesse fosse nele mesmo. Ento, para fazer uma anlise interna, comeamos do incio, com uma anlise MOET ele ia dizendo. Para os no-iniciados, estou falando de Misso, Objetivos, Estratgia e Ttica, e os quatro pontos devem se dar apoio mtuo. Jen deu uma sacudida em si mesma e comeou a fazer anotaes. Misso, escreveu. Objetivos: Daniel Peterson. Daniel. Dan. A premissa da misso pode ser to vaga quanto se desejar, mas ela precisa fornecer uma direo Daniel ia dizendo. Algum a me d um setor, para que possamos dar um pouco mais de vida a isto. Ningum disse nada. Que tal voc? Ele estava olhando para ela. Ai, meu Deus, ele estava olhando para ela e ela no conseguia pensar em setor nenhum. Que tal fabricantes de camisinhas? Lara sussurrou com uma risadinha ao examinar as anotaes que Jen tinha feito at agora. Ou motis... Jen lanou um olhar de vis para ela e escondeu suas anotaes rapidinho, sua mente apagando completamente. Vamos l, qualquer setor Daniel disse em tom de incentivo. Hum Jen disse, desesperada. Ela precisava dizer alguma coisa. Hum... fabricantes de camisinhas? Uma onda de risos percorreu a sala, e Daniel pareceu levemente estupefato. Certo ele disse, incrdulo. Certo, bom, ento ficamos com fabricantes de camisinhas. Ento, hum... Ele olhou de novo para suas anotaes, passou a mo pelo cabelo e voltou a erguer o olhar. Certo, ento. Bom, digamos que uma empresa de camisinhas decida ser a maior fornecedora mundial de camisinhas. Ela pode se concentrar no crescimento e na fatia de mercado, ou pode optar por propagandear a sade sexual se quiser ser considerada uma fornecedora de proteo tica. A primeira afirmao sugere ataque pesado a novos mercados; a segunda pode significar parceria com organismos como a Organizao Mundial da Sade para aumentar a conscientizao sobre as infeces por doenas sexualmente transmissveis e a construo da marca como a escolha mais bem informada para o consumidor. De qualquer maneira, o resultado esperado seria mais vendas de camisinhas e margens de lucros maiores. Com certeza, um fabricante de camisinhas estaria em busca de penetrao de mercado, no? algum no fundo gritou, e todo mundo riu.

E lutar contra a competio mais dura berrou algum do outro lado da sala, e recebeu aplausos acalorados. Jen enterrou a cabea nas mos e desejou que o cho a engolisse. Daniel Peterson se forava a olhar para qualquer lugar que no fosse a moa do jantar beneficente. A garota em que ele pensara tantas vezes na semana que se passara, sempre com um sorriso no rosto ao faz-lo. Ele achava que aquele seria um jantar chato, cheio de executivos no queria ir e nem teria ido, se seu diretor no tivesse comprado uma mesa e tinha razo. A exceo dela. V-la no tinha sido nada tedioso. No olhe para ela, repetia a si mesmo como um mantra. Voc professor. Concentre-se em sua tarefa. No sabia por que achava aquela funo de professor to difcil. Claro, no era acadmico; no tinha nenhuma qualificao de docente, mas conseguia fazer apresentaes no trabalho o tempo todo sem problema algum. Mas ser que no tinha um lugar melhor para ela aparecer? Ele passou a mo pelo cabelo pela terceira vez em cinco minutos, um ato reflexo que fazia quando estava nervoso, e isso significava que s vezes precisava lavar a cabea duas vezes por dia, principalmente quando ficava estressado. Certo, ele pensou, voc s vai ter que aproveitar da melhor maneira possvel. Ele olhou para a classe e viu um rapaz bastante acima do peso na primeira fila. Perfeito, disse a si mesmo. Concentre-se neste sujeito. Ele no devia ter pedido para ela escolher o setor, pensou, arrependido, mas, de algum modo, no conseguira se conter. Tinha passado o fim de semana inteiro pensando nela, e agora l estava ela, bem na sua frente, e ele se viu absolutamente incapaz de olhar para qualquer outro lugar. Mas, Jesus, por que ela tinha que escolher um fabricante de camisinhas? Ser que era assim to insuportavelmente bvio que ele estava olhando para ela? Claro que era. Ela estava tirando sarro da cara dele. Era sua maneira de lhe dizer que se afastasse. Ou ser que estava flertando com ele? O gordo olhava para ele. Parecia que tinha dito alguma coisa. Droga. timas observaes, apresentadas com muita articulao ele se apressou em dizer. Tinha que se afastar das camisinhas e retornar s premissas da misso. Percebeu que seus olhos vagavam pela sala e os forou a se fixarem na primeira fileira. Mas o que eu realmente quero explicar aqui que a premissa da misso no s um monte de palavras reunidas para parecerem bonitas. E o que determina a estratgia. E se a premissa da misso disser que o seu objetivo fazer bem ao mundo, e se a sua ttica envolve vender produtos produzidos por trabalhadores explorados em pases em desenvolvimento, ento temos a um problema bvio. Ou a misso tem que mudar, ou a ttica. Certamente, as empresas no existem para fazer bem para o mundo o gordo disse. As empresas certamente existem para fazer dinheiro. Daniel franziu a testa e, de maneira inconsciente, passou a mo pelo cabelo de novo. E, bom ele disse, todo srio. A tica um tema um tanto amplo para eu conseguir cobrir aqui hoje. Mas existem empresas cujo principal apelo de vendas sua solidez tica e ambiental ou algo do tipo. Tome como exemplo o crescimento dos alimentos orgnicos ou do comrcio justo de caf. Pode ser uma oferta bastante atraente para os consumidores. Ele viu quando Jen olhou para ele de modo furtivo e logo se voltou para o outro lado.

Mas a motivao continua sendo ganhar dinheiro, s que se faz isso sendo bom o gordo prosseguiu. Se as pessoas parassem de querer caf orgnico, a empresa parada de vender, no mesmo? Iria passar para outra coisa que os consumidores estivessem comprando. As empresas precisam ser rentveis, seno, no conseguem sobreviver. Bobagem! Daniel ergueu os olhos rpido. Era a garota. Suas sobrancelhas se arquearam. Perdo? ele disse, tentando manter o rosto composto e natural, fosse l o que isso fosse. Naquele momento, no conseguia se lembrar. s que ele est falando uma besteira completa Jen prosseguiu, a voz trmula e passional, os lbios de um vermelho profundo, com o sangue subindo at eles. Daniel ficou imaginando como seria beij-los, ento se recomps. As empresas precisam ser responsveis, no podem simplesmente operar como se no tivessem impacto sobre o mundo. De outro modo, poderamos dizer que a corrupo est certa, desde que os consumidores no se importem. Bom, e est mesmo o gordo disse, cheio de si. Os esquemas de proteo governamental podem ser considerados corruptos, dependendo do lado da cerca em que voc est. Daniel ergueu a mo. Certo, pessoal, obrigado pela contribuio disse rapidamente. Pense no trabalho, ordenou a si mesmo, com severidade. Concentre-se na questo. Esta uma questo muito importante, alis ele se viu dizendo. E vocs dois tm razo, em muitos aspectos... Seus pensamentos estavam em frenesi. Esta realmente no era sua especialidade. Existem duas maneiras de encarar a questo ele prosseguiu, tentando parecer confiante e seguro de si. Podemos argumentar, por exemplo, que se uma empresa de camisinhas ignorar os milhes de africanos que morrem de HIV, logo no tero mercado para seus produtos. Se as empresas de petrleo no fizerem a sua parte no incentivo eficincia energtica, sero as culpadas quando o petrleo do mundo acabar e seus lucros secarem. Ou possvel argumentar que objetivos louvveis como solucionar a fome no mundo e ensinar as crianas dos pases em desenvolvimento a ler so muito bonitos, mas no rendem lucros, de modo que a empresa no tem motivos para adot-los. Mas, no ambiente de hoje, a tica com toda a certeza est se tornando uma questo cada vez mais importante. Os tumultos ligados globalizao, por exemplo, e os boicotes de empresas que usam mo-de-obra com pssimas condies de trabalho realmente esto surtindo impacto. Jen se pegou olhando fixamente para Daniel mais uma vez. Alm de ele ser o homem mais bonito que ela j vira, tambm era inteligente. Lara deu uma cotovelada em Jen, e ela se sobressaltou de leve. Convide-o para sair Lara sussurrou com um sorrisinho. Pode dizer que lio de casa. Jen corou e retribuiu o sorriso. Acho que ele prefere o sujeito l da frente ela disse com um dar de ombros enquanto Daniel continuava a falar, com os olhos bem fixos na primeira fileira durante todo o resto da aula. Na hora do almoo, Jen passou na sala de Bill para dar uma olhada em seus livros. Oi, Jen! ele sorriu. O que posso fazer por voc? Os fundamentos da administrao? Tudo que voc sempre quis saber sobre as empresas mas tinha medo de perguntar? Jen sorriu para ele, meio incerta.

Voc tem alguma coisa de Daniel Peterson? Bill pareceu perplexo, e Jen rapidamente se arrependeu da pergunta. Poderia muito bem ter dito: "Voc sabe se Daniel Peterson tem namorada?" Ficou imaginando se ele tinha namorada. Ou esposa. Acho que no Bill respondeu, franzindo a testa. Voc disse Daniel Peterson? Acho que no conheo esse nome. Ele, hum, trabalha aqui Jen disse antes que conseguisse se segurar. D aula de anlise interna... Bill pareceu pensativo, ento sorriu. Dan? Dan no acadmico! Ele o que chamamos de professor convidado. Acho que ele trabalha com venda de livros. S d alguns cursos aqui de vez em quando. Jen assentiu, tentando esconder sua alegria. Vendedor de livros! No final das contas, no era funcionrio da Bell: trabalhava com literatura. Que trabalho timo. Ela no costumava pensar em vendedores de livros como estrategistas corporativos que poderiam dar aulas em um curso de MBA, mas isso o tornava ainda mais interessante. Ele no era um chato corporativo. E, o melhor de tudo, no trabalhava para o pai dela; pelo menos, no totalmente. Provavelmente trabalhava em alguma livrariazinha adorvel em algum lugar, com lindos mostrurios de livros ao redor de si. Ela franziu a testa. E se fosse uma livraria de publicaes de negcios? Algum que trabalhasse em uma pequena livraria independente dificilmente acabaria dando aulas na Consultoria Bell, ainda que fosse apenas professor convidado. Ela ficou com vontade de perguntar a Bill para qual vendedor de livros ele trabalhava, mas segurou-se bem a tempo. Existia a possibilidade de ele conhecer Daniel muito bem, e no queria que ele ficasse achando que ela o perseguiria. Ento Bill prosseguiu , quem sabe alguma coisa sobre sistemas de informao? Jen olhou para ele com toda a seriedade e pensou nos alertas de Tini sobre as finanas da Futuro Verde. Voc tem alguma coisa sobre administrao financeira? ela perguntou, hesitante. No era uma pergunta que algum dia imaginou fazer a algum, e aquilo no saiu de sua boca com muita facilidade. Iniciante ou intermedirio? Bill perguntou com um sorriso. Os dois Jen respondeu, determinada. Se no for fazer mal. No h nada de errado com um pouco de ambio. Bill sorriu. E pode demorar quanto quiser. Para falar a verdade, estes aqui no so muito procurados. Nem imagino por qu Jen deu uma piscadela para ele ao sair, abraando os livros contra o peito e imaginando se iam caber em sua bolsa. No ia ter como pegar o metr para casa sem escond-los. Daniel Peterson ficou sentado sua mesa olhando a paisagem atravs da janela, profundamente imerso em pensamentos. Era provvel que existisse alguma regra a respeito de namorar alunas. Ele franziu a testa. Ser que ela era tecnicamente uma aluna? E ser que ele era tecnicamente um professor? Na verdade, no era: aquilo era s uma ocupao paralela. Era o segundo ano que fazia isso. E o fazia mais como um favor do que qualquer outra coisa. E para engordar seu currculo, claro. Mas, de todo modo, aquela era uma idia idiota. Ela no se interessaria por ele, de jeito nenhum. O cenho de Daniel se franziu. Quando ela olhou para ele e ficou toda corada... e todos aqueles "desculpe". Ela simplesmente era adorvel.

Mas isso era ridculo. Obviamente. Ele s estava procurando uma distrao. Nem sabia o nome dela, e "a garota do banheiro masculino" no era um apelido muito bom. No. Aquilo no tinha nada a ver com ela, disse a si mesmo com firmeza, tinha a ver com o tdio no trabalho. Ele precisava tratar a causa na raiz, no ficar animadinho com uma garota qualquer, por mais estonteante que ela fosse. Pegou o telefone. Jane, voc pode por favor marcar uma reunio com Frank para esta tarde? Obrigado. Isso serviria. Uma reunio com o diretor de finanas deveria afastar com firmeza qualquer idia de romance de sua mente.

6
Jen ficou olhando para o livro sua frente e franziu a testa. Ser que a vida dela realmente se resumia quilo? Estava acomodada nada menos que na biblioteca da Consultoria Bell, lendo um livro chamado Noes fundamentais de finanas, e isso no era exatamente o que tinha em mente quando aceitara fazer parte da operao de espionagem. Virou o livro de ponta-cabea e empurrou a cadeira para trs. No queria se precipitar. Claro, tinha que planejar tudo direitinho e ser discreta para no ser pega antes de descobrir alguma coisa importante. Mas havia uma linha muito tnue entre ser discreta e no fazer nada para no ser pega. E, naquele momento, ela com toda a certeza estava se desviando para o lado de no fazer merda nenhuma. Qualquer pessoa pensaria que ela estava com medo de encontrar o pai ou qualquer coisa assim. Com medo do que poderia descobrir. Qualquer um acharia que Angel tinha razo. Ou isso ou pensariam que Jen estava considerando seguir carreira em finanas. Jen fechou o livro e suspirou. Se no fizesse algo logo, iria esquecer por que estava ali. Levantou-se e foi at a seo da biblioteca chamada Cadeia de Fornecedores, que estava deliciosamente vazia, e caminhou devagar pelo corredor, tentando elaborar um plano. Era como Daniel tinha dito, pensou com seus botes. Precisava estabelecer sua misso e seus objetivos. Desenvolver uma estratgia.

Voltou at a mesa e pegou um bloco e uma caneta, concentrando-se muito. Misso: colocar fim corrupo na Indonsia e apresentar os criminosos Justia. Por um instante, ela se deliciou com a idia de ter uma misso assim to nobre, mas ento sacudiu a cabea. Aquela no era sua misso, pensou, franzindo a testa. Aquela era sua estratgia. A misso era proteger as pessoas cujas casas tinham desabado. Duas vezes. As pessoas confiavam em empresas como a Axiom para fazer o que tinha sido prometido. A misso dela era se assegurar de que, desta vez, as casas delas seriam construdas da maneira adequada, por empresas que tinham conseguido o contrato devido a seu histrico, no a sua capacidade de subornar. Mas como ela poderia ter algum impacto sobre algo to importante? Seria o mesmo se ela colocasse "paz e fim da fome no mundo" como sua misso. Ah, essa era uma boa idia. Franziu a testa, ento decidiu passar direto para a prxima linha. Estratgia: descobrir o envolvimento da Bell na corrupo, especificamente o envolvimento de um tal George Bell, e alertar as autoridades. Jen se recostou, imaginando-se entregando o pai polcia, ao estilo de um desenho do Scooby Doo. Ele olharia para ela com raiva e diria que teria sado ileso daquilo tudo se no fosse aquela pirralha intrometida... S que ela no estava nem perto de descobrir nada. Agora, no tinha mais qualquer informao alm das j conhecidas havia vrias semanas. E no era mais uma pirralha intrometida. O que Gavin faria, ela ficou pensando, tentado imaginar o ex-namorado em seu lugar. Por mais que detestasse admitir, ele era muito bom com esse tipo de coisa, sempre parecia saber o que fazer, sempre convocava todo o mundo para ajudar. Talvez esse fosse o problema dela: estava to acostumada a seguir, a aceitar ordens, que no sabia por onde comear quando no havia ningum para lhe dizer o que fazer. Franziu a testa. No queria ser algum que aceitava ordens. Principalmente de Gavin. Ela era capaz de fazer isto. S precisava comear. Achar um jeito de penetrar. Jen olhou para sua lista e se deu conta de como parecia idiota. Como ela parecia idiota. Angel tinha razo: esta idia tinha sido estpida. A menos que ela realmente fosse at o escritrio do pai e remexesse em seus arquivos, de que adiantava estar ali? De nada, isso mesmo. Era s mais uma idia maluca da me dela, e ela tinha sido estpida o bastante para embarcar nela. Guardou o bloco e saiu da biblioteca. Talvez devesse simplesmente desistir, pensou, desalentada. Talvez devesse fazer outra coisa da vida, algo que realmente a levasse a algum lugar. Aquela tinha sido uma m idia desde o incio, e ficar ali s piorava tudo. Mas o que ela faria, ento? Voltaria para a Futuro Verde? Caminhou devagar pelo corredor. No seria assim to mal, pensou. Pelo menos no teria que terminar sua tarefa sobre anlise interna. Dirigiu-se para o elevador e ficou parada na frente dele, esperando, examinando seu reflexo deformado nas portas espelhadas. Vou s sair daqui, disse a si mesma. Vou dar um passeio para clarear as idias. E se eu resolver desistir, o que vou fazer. Minha me simplesmente vai ter que aceitar. Ela ouviu passos apressados vindo pelo corredor, ergueu os olhos e viu Jack, o consultor do elevador e do jantar, com um colega que no reconheceu. Ela revirou os olhos. Era disso que precisava: mais um consultor arrogante falando sobre manifestantes estudantis.

Mas pareceu que eles nem repararam nela enquanto esperavam na frente do elevador. Ele quer passagens para a Indonsia? um deles disse, em tom conspiratrio. Quer o outro respondeu. Foi com ele que ela tinha discutido no elevador. Vai saber por qu. E ainda pediu para serem entregues pessoalmente. Jen franziu a testa, ento desviou o olhar. Ela tinha se decidido a ir embora, disse a si mesma. Realmente no estava interessada. Est subindo agora? O que voc acha? Acha que tem a ver com a Axiom? O sujeito com quem Jen tinha discutido olhou para o colega com desprezo. Eu jamais pensaria isso disse em tom sarcstico quando o elevador chegou. A campainha tocou e as portas se abriram. Est descendo disse o rapaz argumentativo, que lanou um olhar para Jen. Vai pegar este? Jen franziu a testa. Na verdade, no terminou por dizer, com um sorriso nervoso nos lbios. Acho que vou subir.

Os dois consultores saram apressados do elevador e pareceram no demonstrar o menor interesse por Jen, que saiu atrs deles para ver o que acontecia, reunindo toda a sua coragem. Ento, este era o oitavo andar. Era aqui que o pai dela trabalhava, onde aconteciam as reunies da diretoria. J tinha estado ali, muitos anos antes, mas naquele momento, parecia que tinha sido em outra vida. Parecia diferente, menor, e ela no lembrava como se locomover ali. Seguiu por um corredor, tentando parecer despreocupada, como se tivesse todos os motivos do mundo para estar ali. Se fosse abordada, diria que estava perdida. Estava procurando a biblioteca. Ou seu orientador. Ou... Ol, querida. Posso ajudar? Uma mulher na casa dos cinqenta anos sorria para Jen. Ela retribuiu o sorriso. Eu, hum, estava procurando o banheiro, para dizer a verdade respondeu imediatamente. Fica logo ali, querida. Dobrando naquele corredor. Jen ergueu os olhos e avistou a enorme placa onde se lia FEMININO e deu um sorriso amarelo. Tomou a direo indicada mas, antes de faz-lo, deu uma olhada furtiva para trs e viu os dois consultores entrando em uma enorme sala envidraada do outro lado do piso. Ela reconheceu aquela sala. Viu um homem se levantar e cumpriment-los. E o homem, percebeu com um sobressalto, era o pai dela. Estamos com as passagens, Sr. Bell. Ento, para quem so? George olhou para Jack de um jeito a sinalizar que aquela pergunta no deveria ser feita. Jack desviou o olhar, sem jeito. Peter disse que a Futuro Verde estava presente em peso no jantar do tsunami da outra noite o colega dele interrompeu, rpido. Parece que a sua, hum... Harriet... a Sra. Keller... estava falando muito sobre a Axiom para os outros. Dando a

entender que a Bell poderia estar envolvida nas... h... alegaes de corrupo. S... achei que o senhor deveria saber. George ficou olhando para ele, ento se voltou mais uma vez para Jack, e os dois se encolheram. Agradeo aos dois ele disse, enfezado. E, s para constar, o dia em que a Consultoria Bell comear a se preocupar com fofoca, vai ser o dia em que o inferno congelar. Est bem claro? Com certeza, Sr. Bell. Os consultores saram, e George voltou lentamente para sua mesa. Ser que Harriet estava tramando alguma coisa? Ser que precisava se preocupar? Deu de ombros. Ela sempre estava tramando alguma coisa. No adiantava nada se alarmar. No havia nada de que Harriet gostasse mais do que de fofoca, de uma histria para contar. Ela no sabia nada, e ele tinha certeza de que as coisas continuariam assim. Ele no conseguia entender como uma pessoa to inteligente quanto Harriet era capaz de ser to completamente boba ao mesmo tempo. Ele ainda se lembrava do dia em que ela entrou pela primeira vez na sala dele, uma simples secretria, e lhe dissera que os papis que estava datilografando para ele estavam todos errados e que tinha uma idia bem melhor. Ele se apaixonara por ela naquele mesmo momento, ali mesmo, embevecido por sua autoconfiana, sua indiferena e, claro, sua idia que, de fato, era brilhante. Mas, logo no outro dia, ele a ouviu dizer a algum, toda alarmada, que as rvores eram mais espirituais do que os seres humanos. Era destrambelhada, George pensou. Nunca ficaria com uma coisa tempo suficiente na cabea para faz-la funcionar. No representava exatamente uma ameaa. Era impressionante, George refletiu, o fato de ela ter conseguido gerenciar uma empresa prpria durante tanto tempo. Surpreendia-se de ver como seus funcionrios conseguiam trabalhar com o humor instvel dela e sua ateno avoada. Bom, pelo menos ele tinha escapado. Pelo menos, no era mais casado com ela. Que casamento tinha sido aquele, pensou, tristonho. Que coisa exaustiva. E, no entanto... ele tinha aproveitado uma parte dele. As partes com Jen, principalmente. Jennifer Bell, sua filha. Ele se orgulhava tanto dela, tinha tantas esperanas para ela... Virou-se para olhar pela janela. A vida era cheia de compromissos, pensou, com tristeza. Cheia de acordos e trocas de favores. Ser que algum realmente conseguia o que desejava? Ser que ele tinha conseguido? Mal via Jen, mesmo quando formavam uma famlia. Ele sempre fora to ocupado, construindo seu imprio, construindo um futuro. E agora ela se fora, e ele percebia que nem a conhecia. Bom, a vida, disse a si mesmo, virando-se de novo para a mesa. No adianta chorar sobre o leite derramado nem ficar imaginando o que poderia ter sido. Era muito melhor dar conta da tarefa que se apresentava a sua frente. George suspirou. s vezes ficava se perguntando se teria sido um pai melhor se tivesse tido um filho. Algum com quem pudesse conversar sobre negcios, praticar esporte. As mulheres eram to... complicadas. Mesmo agora, neste perodo, ele achava difcil compreend-las. Elas queriam conversar o tempo todo, davam incio a discusses pela menor das coisas. Para George, o mundo era simplesmente um lugar preto-ebranco. Mas todas as mulheres que conhecia pareciam estar empenhadas em transformlo em uma massa incerta e varivel de cinza. Ele se levantou, caminhou at a porta e colocou a cabea para fora. Emily, por que as mulheres so to complicadas? perguntou sua assistente pessoal. Ela o ignorou, como sempre.

Sr. Bell, estou com o Sr. Gates no telefone. Ele quer saber se o senhor pode dar uma passada l algum dia desta semana. Certo. Passe a ligao, pode ser? E, Emily, um caf seria timo. Pode me trazer um macchiato? Quer dizer um macchiato descafeinado Emily disse com frieza e ignorou a careta dele. George marchou de volta a sua mesa, pegou o telefone e afastou todos os pensamentos sobre Jennifer da cabea. Do outro lado do andar, Jen o observava com olhos fixos; depois, retornou lentamente ao stimo andar.

Harriet Keller olhou a seu redor com cuidado. De alguma maneira, precisava capturar a energia de antigamente. Colocar a Futuro Verde de volta no mapa. E ela esperava que esta apresentao bastasse para tanto, para deixar todo mundo animado mais uma vez. Ento, vejam bem disse, enrgica, aos cerca de cinqenta funcionrios da Futuro Verde presentes sala de reunio , precisamos lanar mo de paixo. De compreenso. Ao nosso redor, as corporaes esto se dando conta de que no podem mais ignorar a comunidade. No podem ignorar o aquecimento global e a pobreza. Vamos continuar a defender a integridade, o amor. E, ao faz-lo, vamos mudar o mundo. Ao se sentar, ouviu os aplausos com nervosismo. Harriet precisava de aplausos, precisava de elogios e de validao, e tinha conscincia disso. No era algo de que se orgulhasse especialmente. Sabia muito bem que era uma fraqueza, que no devia se importar com o que as pessoas pensavam, mas a verdade era que se importava muitssimo. Nada a motivava mais do que a adulao dos outros; nada a incentivava mais do que a oportunidade de provar seu valor (ou, com mais freqncia, de provar que alguma outra pessoa estava errada). Ela s tinha aberto esta empresa para provar ao desgraado de seu ex-marido que era capaz, e que triunfo aquilo tinha sido. Mas, agora, essa motivao especfica j no era assim to estimulante. E, ultimamente, parecia que ela tambm no interessava muito imprensa. Ela suspirou, e ento sorriu ao ver Paul caminhando em sua direo. O que voc achou? perguntou imediatamente, tentando parecer animada e confiante. Ele olhou para ela com seriedade. Muito, muito bom respondeu. Achei muito... inspirador. Os olhos de Harriet se iluminaram e ela abriu um sorriso agradecido. Ah, voc mesmo gentil em excesso, Paul. Ento, achou que estava bom? Estava muito mais do que bom ele respondeu imediatamente. Voc no devia duvidar tanto de si mesma. Ah, eu sei Harriet respondeu com um suspiro. Mas as coisas ficam to difceis quando se chega ao topo... De verdade. Todo mundo quer tanta coisa, e tentar equilibrar meu tempo... eu fico exausta. Principalmente porque Tim fica me dizendo o tempo todo que precisamos gastar menos. No posso tocar uma empresa sem gastar dinheiro, Paul. Simplesmente no d. Vai dar tudo certo Paul disse, em tom sereno. Voc se preocupa demais, Harriet. Tenha mais confiana na sua capacidade. Harriet pegou a mo de Paul.

Ah, Paul, no sei o que eu faria sem voc. Voc a nica pessoa que realmente me entende, sabe. A nica pessoa que entende o que estou tentando conquistar, que consegue enxergar as dimenses em que eu sou capaz de trabalhar. Paul sorriu, parecendo meio acanhado. Fao o que posso respondeu com simplicidade. Na semana que vem Harriet disse de repente , deveramos dar uma festa. Alguma coisa para deixar as pessoas animadas de novo. O que acha? Paul assentiu, muito srio. Acho que uma tima idia. Mas, infelizmente, eu estarei fora. Preciso visitar um cliente na Esccia. Harriet ficou arrasada. Voc precisa ir mesmo? Mas o que vou fazer sem voc? Vo ser s alguns dias. Acho que voc vai ficar bem. Sei que vai. Harriet assentiu, estica. E, vou sim ela disse, com um sorrisinho. Com o seu apoio, Paul, eu sei que vou. Ela voltou para sua sala, cantarolando baixinho e planejando, na cabea, uma festa para o retorno de Paul. Ela convidaria todos os jornalistas que a entrevistaram ao longo dos anos. Faria outro discurso. Talvez mencionasse a Bell e as alegaes de corrupo. Mostraria ao mundo como ela e sua empresa eram importantes na defesa da verdade e da justia e... O cantarolar de Harriet cessou abruptamente quando viu que Tim, o homem dos nmeros, estava a sua espera. Harriet, preciso que voc repasse a contabilidade comigo ele disse imediatamente. Harriet o dispensou. Tim, realmente no tenho tempo agora. Achei que eu tinha contratado voc para cuidar das finanas para mim, no? Tim suspirou. Sou contador, no mgico, Harriet. A questo que estamos com um fluxo de sada hemorrgico de recursos e precisamos cortar custos em algum lugar. Harriet franziu a testa e ento se lembrou das palavras de Paul. Ela precisava confiar mais em sua capacidade. Como tinha razo. Ah, se pelo menos Tim conseguisse enxergar as coisas do mesmo modo... Tim, qual a misso da Futuro Verde? ela perguntou, olhando para ele bem de pertinho. Ele franziu a testa. Negcios holsticos, crescimento holstico ele murmurou. Precisamente. E, para que haja crescimento, necessrio que haja gastos, Tim, voc sabe disso. Talvez neste momento estejamos gastando mais dinheiro do que recebemos, mas acreditamos que estamos no caminho certo. Voc acredita nisto, Tim? Tim olhou para ela, cheio de incerteza. Claro que acredito, mas se perdermos mais dinheiro, ns... Harriet colocou os dedos nos lbios e Tim parou de falar. Precisamos investir para crescer ela disse baixinho, lembrando-se das palavras que usara em sua primeira entrevista para o Financial Times. exatamente pelo fato de as empresas se preocuparem tanto com lucro e com as contas que os desastres corporativos continuam ocorrendo. Tenha f, Tim. Tim assentiu e saiu da sala dela. Harriet se sentou a sua mesa. Ele tinha lhe enviado trs e-mails, todos marcados como URGENTE, e ela os apagou um por um.

Concentre-se, lembrou a si mesma. Tim pode cuidar dos nmeros; eu preciso me concentrar no quadro geral. E em organizar esta festa. Contente por ter um plano de ao, ela sorriu e pegou o telefone.

Tim caminhou de volta a sua sala, desolado. A reunio no foi boa? o assistente dele, Mick, perguntou de cara. O que voc acha? Tim respondeu com o tom de voz derrotado. Ento, ela no achou que um buraco de um milho e meio de libras era algo com que se preocupar? Nem tive oportunidade de falar Tim respondeu. Ela me disse que prestar ateno nas contas leva ganncia corporativa. Mick ergueu as sobrancelhas. Ento, vamos sair para um belo almoo por conta da firma? Tim suspirou. No vejo por que no ele disse, largando suas pastas. Se todo mundo gasta dinheiro como se desse em rvore, no sei por que no devemos fazer o mesmo.

7
Jen apertou o casaco com mais fora ao redor do corpo e viu sua respirao se transformar em vapor no ar frio de outono. bom que isto seja importante, pensou, irritada, enquanto olhava para o relgio pela segunda vez. A me insistira para que as duas conversassem e ento sugerira este encontro clandestino no parque. Como se estivessem trabalhando para o servio de espionagem MI5 ou qualquer coisa do gnero. . Ela franziu a testa. Talvez estivesse sendo injusta. Talvez a me realmente tivesse conseguido alguma informao importante e estivesse sendo seguida. Grandes corporaes no gostavam de ser descobertas. As duas podiam estar correndo perigo. Jen riu sozinha. Madrugadas demais vendo televiso, pensou, sacudindo a cabea e dando bronca em si mesma por permitir que a histeria da me a afetasse. Harriet vivia em busca de emoo, da aparncia de perigo e mistrio. Jen no sabia o que ela faria se algum dia deparasse com algum perigo de verdade. Olhou para o relgio de novo. Tinha uma aula naquela tarde com Daniel, e queria um assento bem localizado, mais para a frente da sala. Se ela chegasse atrasada

devido incapacidade da me de cumprir os horrios que ela mesma marcava, ele no ficaria nada impressionado. Querida, voc est aqui! Harriet estava sem flego, segurando um caf entre as mos para aquec-las. Fico surpresa de voc me chamar de querida. No devamos ter codinomes ou algo assim? Jen disse com um sorrisinho. Harriet ficou com cara de quem estava refletindo sobre a questo, ento percebeu a expresso da filha e suspirou. Fale srio, querida, no sei por que voc sempre precisa ser to difcil. Ah, isto no gostoso? Ela se sentou no banco ao lado de Jen e olhou ao redor. Adoro o outono em Londres, voc no? Jen olhou para ela com curiosidade. Viemos aqui para falar do clima? Harriet sacudiu a cabea e voltou-se para Jen com os olhos brilhando. No, tenho novidades. Jen sentiu um arrepiozinho percorrer seu corpo. Eu tambm. Estive no oitavo andar outro dia e uns sujeitos levaram passagens para a Indonsia para papai. Ele vai para a Indonsia? Quando? No sei Jen confessou. Mas vou tentar descobrir. Ento, qual a sua novidade? Eu vou dar uma festa! Jen franziu a testa. S isso? Voc me arrasta at um banco no parque para me dizer que vai dar uma festa? Harriet olhou para a filha com desaprovao. E uma festa de recomeo. importante, Jen. Eu estava conversando com Paul e percebi que me deixei levar demais pelas atividades corriqueiras da administrao de uma empresa. Preciso ir alm disso, retomar a minha misso principal. Preciso lanar um sinal! Vou convidar a imprensa. Vou colocar a Futuro Verde de novo no mapa! Com uma festa? Jen perguntou, sem se impressionar nem um pouco. Por que eu me surpreendo?, perguntou a si mesma, irritada. Os olhos de Harriet se apertaram. , Jen, com uma festa. Tim disse que voc estava com problemas de fluxo de caixa. Voc tem dinheiro para dar uma festa? Tim devia pensar antes de abrir a boca. Olhe, Jen, eu no preciso de conselhos a respeito de como tocar minha empresa de algum que acha que o mundo movido a planilhas. Achei que voc, mais do que ningum, compreenderia... Paul vai para a Esccia na semana que vem, e eu achei que talvez voc quisesse me ajudar... Jen olhou para a me, espantada. No acredito que voc me fez vir at aqui para falar de uma festa. S porque o seu adorado Paul de repente percebeu que tem coisas mais importantes a fazer? Me, ser que voc pode olhar para si mesma? Isto loucura. Eu devia estar em aula. Achei que voc tinha alguma coisa importante para me dizer. Harriet olhou para Jen com os olhos esbugalhados. Percebo. Ento, a Futuro Verde no importante para voc? Suponho que esteja ocupada demais fazendo seu MBA. Coisa que eu nem estaria fazendo se no fosse por voc e suas grandes idias.

Bom, se no est interessada em minhas grandes idias, ento no sei o que estou fazendo aqui Harriet disse em tom magoado. Sinto muito decepcion-la, Jennifer. S estou fazendo o melhor que posso, sabe? Tentando segurar as pontas, como sempre... Ela se levantou e Jen suspirou. Esta era a carta preferida de Harriet, sempre usava para vencer uma discusso: o papo de "criei minha filha sozinha, montei minha empresa sem ajuda alguma e no tenho ningum para me ajudar a tentar salvar o mundo"; nada batia esse curinga. Voc est fazendo mais do que o melhor que pode Jen arregou. Simplesmente no valia a pena discutir com Harriet, agentar o longo silncio radiofnico, o lbio tremendo e a longa sesso arrastada de fazer as pazes em que a me precisava ter, alm da ltima palavra, tambm todas antes desta. E, de todo modo, a culpa na verdade no era de Harriet. A irritao de Jen no se dirigia inteiramente a ela. S estou frustrada por eu mesma no estar me dando melhor ela disse, com um dar de ombros. No sei se sou a melhor espi que j existiu... Todos ns fazemos o que podemos, Jennifer, e ningum pode exigir mais Harriet disse com um sorrisinho, parecendo bem mais feliz. Ento, melhor eu ir andando para comear a planejar a festa, j que vou ter de fazer tudo sozinha. Vai dar o maior trabalho, mas eu sei que vai fazer uma grande diferena. Avise-me quando souber mais sobre a viagem do seu pai Indonsia, certo? Jen assentiu e ficou imvel enquanto Harriet lhe dava um beijo no topo da cabea e saa pelo parque com passos firmes. Coitado do Tim, Jen pensou enquanto observava a me se afastar. Coitados de todos ns.

Permaneceu sentada um minuto, observando as pessoas caminhando pelo parque, aproveitando a paz e o silncio. Ento pegou a bolsa. Estava na hora de ir andando. Algum se sentou ao lado dela e Jen aproveitou a deixa para se levantar e ir embora. Mas quando colocou a bolsa no ombro, a pessoa falou com ela. Ento, aqui que voc faz sua prpria anlise interna? Ela ergueu os olhos, assustada, ento sentiu o estmago dar um salto. Era Daniel. Eu... hum... bom, de certo modo ela respondeu com cuidado, feliz porque o ar frio impedia que seu rosto ficasse vermelho desta vez. Ele era ainda mais bonito de perto, com cachinhos no cabelo e os clios mais compridos que j tinha visto em um homem. Ento... voc trabalha aqui perto? ela perguntou depois de uma pausa. Voc trabalha com vendas de livro, no mesmo? Alis, meu nome Jen. Daniel riu. Prazer em conhec-la, Jen. Sou Daniel. Jen ergueu as sobrancelhas e ele pareceu um pouco acanhado. Certo, tudo bem, acho que voc j sabia. Ele desviou o olhar rapidamente, como que para retomar o controle sobre a situao. Mas, bom, voc estava perguntando do meu trabalho? Acho que podemos chamar de venda de livros ele disse, relaxado. Mas hoje em dia eu raramente chego a vender livros. J ouviu falar da Wymans? Jen assentiu. Wyman's era uma das grandes cadeias de livrarias, havia lojas espalhadas por toda a Londres.

Estive l outro dia mesmo! Bom, ento voc conhece o meu empregador. Jen ficou imaginando o que diria a seguir. Ela no sabia muito sobre o mercado de livros: s sabia compr-los, e chegou concluso de que no era a mesma coisa, nem de longe. Eu me interessei muito pelo que voc disse no outro dia ela falou, depois de mais uma pausa. Da escolha entre tica e lucro, quer dizer. algo em que j pensei muito. Daniel olhou para ela com interesse e Jen se pegou olhando bem no fundo dos olhos dele, que se revelaram de um marrom-esverdeado suave, e ela no conseguia desviar a ateno. Onde voc trabalhava antes disto? ele perguntou, e Jen conseguiu desgrudar os olhos dele, mas s por um segundo. Na Futuro Verde respondeu. Uma empresa de consultoria. Eu conheo Daniel apressou-se em dizer. Harriet Keller, a guerrilheira dos negcios ticos. Voc trabalhava prximo a ela? Jen assentiu. Bom, ento j sei por que voc se interessa por tica. Para ser sincero, no exatamente a minha especialidade; voc deve saber muito mais do que eu se trabalhou para Harriet Keller. Eu s queria mostrar que necessrio saber o que voc quer fazer, seno, no tem a menor chance de conseguir. Bom, acho que precisamos voltar para o Edifcio Bell, no mesmo? Eu no tenho que dar uma aula compridssima para voc s 15 horas? Jen sorriu e se levantou. Gotinhas de gelo se formavam no casaco dela, mas, mesmo assim, ela se sentia incrivelmente aquecida ao caminhar de volta na direo da Bell. Ela agora com certeza sabia o que queria. S precisava descobrir como conseguir. Talvez as idias da me no fossem assim to ruins, no final das contas, ela pensou enquanto caminhava, roubando olhadelas de Daniel durante todo o trajeto at o prdio. Talvez as coisas finalmente estivessem melhorando.

Naquele fim de semana, Jen se viu na mesa da cozinha tentando escrever seu texto sobre anlise interna. Cada vez que escrevia alguma coisa, lia com os olhos de Daniel e apagava imediatamente. Ingnuo demais, esquisito demais, chato demais. Ela queria escrever um texto que o fizesse olhar para ela de outro jeito. Um texto que o surpreendesse, que o fizesse ter vontade de discuti-lo, quem sabe durante um jantar... Ela se sacudiu. Ningum nunca se apaixona por um texto de aula, disse a si mesma com firmeza. E mesmo que se apaixonasse, ela tinha certeza de que isso no aconteceria com o tema anlise interna. Olhou mais uma vez para a questo. "Realize uma anlise interna de uma organizao ou setor de sua escolha, usando os modelos e teorias discutidos no curso." Pelo menos era bem direto. Nada de pegadinha. Mas tambm era to inspirador quanto... bom, quanto qualquer coisa totalmente sem inspirao. Jen suspirou. A menos que... franziu a testa. Se ela fizesse a anlise de uma livraria, chamaria a ateno dele, no mesmo? Se ela fosse capaz de citar coisas em que Daniel nem tinha pensado... Certo, talvez isto fosse improvvel, levando em conta que ela estava aprendendo sobre anlise interna havia poucas semanas, e ele era o professor. Mas, mesmo assim, talvez ele achasse interessante. Talvez at ficasse lisonjeado.

Sorrindo, Jen se levantou e preparou uma xcara de ch. Ento se sentou para trabalhar. Pedi o que voc sempre pede. Jen sorriu para Angel. Obrigada. Ento, voc estava estudando ontem noite? Escrevendo de verdade um texto para a aula? Achei que estivesse fazendo este curso sem o menor interesse, no? A expresso de Angel era de incredulidade. Eu sei, eu mesma me surpreendi. Mas tem um cara que d aula para ns. Daniel. Eu s... bom, eu queria que o meu texto ficasse bom. Angel riu. Voc vai mesmo se dedicar de verdade a este MBA, no vai? Vai acabar trabalhando como consultora da Bell ou algo assim. Que coisa mais maravilhosa de to irnica... Jen deu um sorriso amarelo. Eu no vou ser consultora da Bell. E continuo achando MBA uma coisa pavorosa. Mas, se vou fazer, melhor fazer direito... Conhea bem o seu inimigo e tudo o mais. Ento, este Daniel o inimigo? Jen corou e Angel ergueu as sobrancelhas. No exatamente. No conheo nenhuma pessoa to complicada quanto voc, Jen. De verdade. s vezes, no sei como voc consegue. Jen olhou para Angel com curiosidade. No sou nem um pouco complicada. Sou bem simples. Angel mexeu seu ch de ervas. Jen, voc passa a vida lutando contra as coisas e depois volta atrs. Seu pai, sua me, Gavin. Eu mesma perco as contas! E voc por acaso muito simples? Jen desafiou. Voc diz que no quer um casamento arranjado nem ser uma esposa indiana, mas nunca tem namorado srio. No toma caf por causa das toxinas, mas aposto que ontem virou doses e mais doses de vodca, como sempre... Os olhos de Angel piscaram e ela fez a cara mais sria que conseguiu. Vodca uma bebida muito pura, sabe? Mas tudo bem, j basta. Eu no disse que complicado era ruim, disse? Pode ter sido um elogio. E foi? Angel riu. Sim e no. Ento, este tal de Daniel. um bom homem? Tem dinheiro? Jen assentiu com a cabea quando seu caf-da-manh de msli, iogurte e bagel com gelia chegou. Para algum que dizia odiar tanto a atitude da me em relao a homens e casamento, Angel conseguia soar muito parecida com ela s vezes. Voc ia gostar dele ela respondeu com um sorriso. Ele no tem absolutamente nada a ver com Gavin. Ento eu j gostei. Mas ele seu professor, certo? Ento, nada vai acontecer? Jen deu de ombros e comeou a comer. Ele deve ser casado e deve ter cinco filhos. Mas nem por isso a gente est proibida de sonhar, no mesmo?

8
A anlise externa talvez seja o aspecto mais interessante da estratgia. O professor frente da classe fez uma pausa dramtica e ficou olhando em volta para se assegurar de que todo mundo estava prestando muita ateno nele. Jen olhava para ele, indignada. Onde est Daniel?, era o que ela gostaria de perguntar. Por que anlise interna passou to rpido? Agora que estava comeando a ficar interessante... As ltimas semanas tinham sido um borro de anlises de foras e fraquezas internas, xcaras de caf demais na companhia de Lara e Alan, e mau humor pelos corredores, sem descobrir muita coisa com as conversas que escutava, mas sem deixar de tomar notas o tempo todo, de qualquer modo. Agora estava a par da vida amorosa do que parecia ser a metade dos consultores da Consultoria Bell, alm de quem estava procurando outro emprego e como os colegas desprezavam Bruce Gainsborough, fosse l quem fosse. Mas no sabia quase nada sobre a viagem do pai Indonsia. Bom, tinha terminado seu texto para Daniel, e fizera um bom trabalho, em sua opinio. Imaginou-o lendo aquilo. Imaginou-o pensando nela enquanto lia, ento se sacudiu. A anlise interna s os leva at certo ponto o professor ia dizendo. Como acontece com as pessoas, olhar para dentro de si mesmo realmente no vai ajudlo a decidir seu futuro. Ter conscincia de si pode ser um pr-requisito, mas ento a gente precisa comear a olhar para fora, em busca das oportunidades e de olho nas ameaas que se apresentam no horizonte nossa frente antes de podermos descobrir nosso lugar no mundo. O mesmo vale para as empresas. Considere o contexto da empresa: quem so seus clientes, o que eles desejam, onde moram? Considere a concorrncia: quais so suas foras e como voc pode prever e minar seu prximo passo? E os fornecedores? So eficientes? Baratos? Quais so os problemas que enfrentam? Ento, pense no ambiente mais amplo: o que est acontecendo no mundo fora da empresa? Enchentes, fome, exploso econmica, falncias, esvaziamento intelectual. Imigrao: tudo isso acarreta implicaes para as empresas. O seu trabalho identificar essas implicaes e formular uma estratgia para aproveitar as oportunidades ao mximo e minimizar os riscos. Aproveitar as oportunidades ao mximo e minimizar os riscos, Jen pensou. Era isso que ela precisava fazer na Bell. Suas oportunidades envolviam esbarrar com Daniel

sem querer querendo, espionar o pai e escutar mais conversas no elevador. Os riscos incluam ser acusada de perseguir Daniel, ser descoberta pelo pai e lhe perguntarem que diabos fazia o dia inteiro no elevador. Ento, terminada a introduo, vamos analisar alguns modelos bsicos o professor ia dizendo. As PEST so sempre teis; quer dizer influncias Polticas, Econmicas, Sociais e Tecnolgicas. Algum gostaria de sugerir uma empresa para que possamos analisar as PEST dela? Um rapaz na primeira fila ergueu a mo: Que tal uma fabricante de camisinhas? perguntou com um leve sorriso sacana, e todos concordaram com veemncia. Jen se contorceu toda: obviamente, aquilo nunca seria esquecido. O professor pareceu desconcertado. Voc disse um fabricante de camisinhas? Ns nos sentimos vontade com camisinhas o rapaz disse, com a maior seriedade possvel. So bem flexveis para uma anlise eficiente e realmente possvel... capturar as, hum, questes fundamentais. Uma onda de risos se espalhou pela sala e o professor suspirou. Muito bem, ento. Questes polticas em um fabricante de camisinhas? Silncio. Jen olhou para o professor, ele viu, e ela imediatamente desejou no ter feito aquilo. Que tal voc ele disse imediatamente. D-me uma influncia poltica sobre um fabricante de camisinhas. Jen pensou enlouquecidamente. Hum, que tal o compromisso do governo em diminuir a taxa de gravidez na adolescncia? arriscou. Muito bom! o professor respondeu com um sorriso. Est correto. E uma influncia que pode funcionar de vrias maneiras distintas: ou o governo pode distribuir camisinhas gratuitas, e nesse caso a nossa empresa precisa se assegurar de ser a marca distribuda, ou o governo pode pregar a abstinncia sexual, e isso pode significar menos vendas. Se a marca for importante e ligada a diverso, como a Mates, pode querer se distanciar propositalmente das distribuies governamentais porque elas so consideradas "responsveis". Ento, sim, temos muita coisa interessante aqui. Quem me apresenta outras questes? Jen sentiu um sorrisinho se instalar em seu rosto com o elogio. Conscientizao sobre a Aids disse mais algum. Sim, mas isso no tem a ver com poltica. A atitude do governo em relao Aids, sim, poltica. Existe a conscincia do problema? H vontade de tratar dele ou de ignor-lo? Ambas as alternativas tero implicaes para a nossa empresa. Certo, influncias econmicas? Lara levantou a mo. O preo da borracha disse, com um sorriso. Com certeza. Uma influncia muito grande o professor disse enquanto a classe inteira ria. Ele apertou os olhos. Influncias sociais? O quanto as pessoas transam algum do fundo gritou, causando mais risos. O professor suspirou. Independentemente da idade dos alunos, sempre que um grupo se reunia em um anfiteatro de aula, o humor retrocedia adolescncia.

Algum transforme a idia em uma influncia social ele disse, com um suspiro. Que tal voc? Ele olhava para Jen, e ela ficou vermelha de novo. Hum, que tal as taxas de casamento? ela arriscou. E dados demogrficos: quantas pessoas tm filhos com que idade, esse tipo de coisa? Muito bom. Por qu? Porque se houver muitas pessoas casadas ou em relacionamentos estveis que no querem ter filhos, as vendas de camisinhas vo subir. Excelente. Muito obrigado. E, finalmente, tecnolgicas. Algum? Alan ergueu a mo. Novos avanos como a plula masculina ele disse, muito srio. Muito bom. Mais alguma coisa? Vibradores Lara apressou-se em dizer. Explique? Bom, se forem bons de verdade, pode ser que as mulheres no precisem mais fazer sexo com homens... Ela recebeu uma breve salva de palmas das poucas mulheres na sala. Idia interessante o professor disse. Mas no vamos explor-la agora. Isto eu deixo a cargo de vocs, pode ser? Bom, agora que realizaram suas PEST, necessrio... Ele foi interrompido pela porta que se abriu. Jen ergueu os olhos e ficou paralisada. O corao dela comeou a bater forte e ela sentiu o sangue lhe esvair do rosto. Sr. Bell! o professor disse, imediatamente endireitando a postura e parecendo muito mais formal do que cinco minutos antes. Mas que surpresa. O senhor, h... gostaria de se sentar? George abriu um amplo sorriso. Siga em frente, Julian ele disse, em tom afvel. Achei bom vir dar uma olhada na turma deste ano, se no se importar. Ah, claro que no. Sim. Estvamos fazendo a anlise PEST agora mesmo o professor disse, obviamente acanhado. Em relao a uma empresa... do setor de manufatura. George assentiu com a cabea e se dirigiu para o fundo do anfiteatro. Jen olhou ao redor de si desesperada, ento derrubou uma caneta no cho e mergulhou para peg-la. Esse risco ela no tinha previsto. Aquilo podia ser o fim de tudo. Ela lanou um olhar para Lara, escondeu-se embaixo da carteira e prendeu a respirao. Lara olhou curiosa para ela, evidentemente confusa, e Jen tentou indicar que estava tentando se esconder, o que fez com uma srie de gestos com a mo que sinceramente poderiam significar que ela tinha esperana de viajar para a lua algum dia. Ainda assim, Lara pareceu captar a mensagem e rapidamente depositou o casaco em cima de Jen. Sr. Bell? ela perguntou com toda delicadeza, virando-se de frente para ele. O que acha do mundo louco das camisinhas?

Daniel sorriu e folheou o texto de Jen. Venda de livros. Ela tinha escolhido venda de livros. Ser que estava tentando lhe dizer alguma coisa? E tambm no estava mau, pensou. Certamente era mais interessante do que qualquer uma das outras coisas que ele tinha lido naquele dia. Relatrios gerenciais, es-

tratgias de cadeia de fornecimento... Por que, ele se perguntou, quanto melhor voc era capaz de fazer uma coisa, menos fazia? Ele fora um timo vendedor de livros. E o que acontecera? Recebera promoo atrs de promoo, at que no vendia mais livro algum. No se envolvia em promoes nem em decises de compra, em nada. S ficava l sentado, conversando com o diretor sobre a eficincia dos custos ou discutindo com o diretor financeiro se deveriam abrir uma unidade no shopping center A ou no shopping center B. O que deveria escrever? "Texto muito interessante, com algumas idias boas originais"? No, aquilo era muito mais elogioso do que qualquer coisa que ele tinha escrito naquele dia, em todos os outros textos que corrigira at ento. Precisava ser consistente. Mas "Bom. Idias interessantes" de algum modo lhe parecia breve demais. Ela era inteligente, obviamente. E as idias dela eram interessantes. Talvez ele desse uma passada na Bell em algum momento nesta semana, esbarrasse com ela e lhe fizesse uma avaliao verbal. Tomando um caf ou algo assim... Franziu a testa. Ela provavelmente ficaria apavorada. Mas que droga, talvez estivesse mesmo interessada em venda de livros. Talvez tenha sido por isso que ela se interessara tanto em conversar com ele, em perguntar o que ele fazia. No estava nem um pouco interessada nele. Sorriu para si mesmo, desanimado. Deixe para l, Daniel disse a sim mesmo. No h nada errado em ser otimista. Ento, com cuidado, escreveu: "A-. Muito bom trabalho."

Lara olhava para Jen com as sobrancelhas erguidas. Jen, por sua vez, olhava fixamente para seu caf, tentando imaginar uma explicao adequada para sua atitude na aula. Ento, qual o problema? Voc se apavora com figuras de autoridade? Lara experimentou, com um sorrisinho no rosto. Ou uma criminosa condenada solta? Jen se encolheu toda. Olhou bem para Lara e respirou fundo. Lara ela comeou, toda nervosa. Preciso contar uma coisa para voc. Os olhos de Lara se apertaram. Foi voc quem riscou as minhas anotaes no mapa de estratgia? Jen sacudiu a cabea, injuriada. No, claro que no. No tem nada a ver com isso. Certo, ento fale. Jen engoliu em seco, ento juntou as mos, nervosa. Sabe este curso, esta empresa de consultoria? Lara assentiu com a cabea, como se estivesse falando com uma criancinha de cinco anos. Sei, Jen. a Consultoria Bell. Sei sim, tem razo. Jen deu um soco de brincadeira no brao dela. Agora no tinha mais escapatria: ela simplesmente teria de dizer. Voc tem que prometer, e estou falando srio, tem que jurar, que no vai contar para ningum. Mesmo. Nunca. Os olhos de Lara brilharam. Oh, um segredo. Certo, meus lbios esto selados. Qual a fofoca? Eu... bom... Jen comeou, com o corao batendo alto. Sim? Lara perguntou, impaciente. Eu sou filha de George Bell. Ele no sabe que eu estou fazendo o MBA, e no pode saber.

Voc o qu? Filha dele? Lara disse, incrdula, cuspindo caf enquanto falava. Jen limpou as gotas de caf da mo e assentiu. E ele no sabe que voc est aqui? Jen assentiu de novo. Mas o seu nome Bellman. Jen ergueu a sobrancelha para ela. Ah certo, no . Fale srio, voc Jennifer Bell? filha dele? Jen assentiu, cabisbaixa. Tenho uma pergunta para voc. Certo Jen disse, insegura. Mas que diabo! Por que voc no conta para ele? Jesus, voc vai poder mandar neste show todo daqui a uns anos. No entendo. Na verdade, ele no o meu pai. Lara olhou para ela de um jeito estranho. Olhe, se voc acha que isto piada, no nada engraado. No, no isso... Olhe, ele nos abandonou quando eu tinha 13 anos. E eu nunca mais falei com ele. E no tenho nenhuma vontade de falar com ele. Ento, voc veio fazer MBA aqui por qu...? Porque... certo, isto um segredo de verdade. Lara revirou os olhos. Caramba, chega de melodrama, pode ser? Certo. Eu... eu estou tentando descobrir se a Consultoria Bell est envolvida em alguma esquema de corrupo na Indonsia. Sabe o dinheiro de ajuda humanitria do tsunami e o programa de reconstruo de casas l? Bom, alguns contratos escusos esto sendo feitos. Esto construindo casas vagabundas. E por que voc acha que a Bell est envolvida? Porque uma das empresas que por acaso abocanhou alguns dos melhores contratos a Axiom, que cliente da Bell. A Bell por acaso tem escritrios na Indonsia, e entre seus clientes l esto vrios departamentos governamentais. E ela se inclinou para sussurrar o meu pai vai Indonsia na semana que vem. Droga disse Lara, com uma expresso horrorizada no rosto. Ento, o que vai fazer a respeito disto? Jen olhou para ela de mau jeito. Preciso entrar na sala dele. Examinar os documentos dele. Lara quase caiu da cadeira. Voc vai invadir a sala de George Bell... desculpe, do seu pai? Jen deu um sorriso nervoso. srio? Jen assentiu, e Lara assumiu um ar pensativo. Ento, imagino que v querer a minha ajuda? Jen sacudiu a cabea, ento hesitou. Mesmo? ela disse baixinho. Quer dizer, voc faria isto? Que inferno, somos uma equipe, no somos? ela disse, como se fosse a maior obviedade do mundo. Jen sorriu, agradecida. Isto significa que tambm vamos precisar convidar Alan para participar? Lara riu. Ah, isto seria impagvel ela disse, com os olhos brilhando. S convidar j valeria a pena, para ver a expresso no rosto dele! As duas sorriram e no disseram nada durante vrios minutos. E quando exatamente voc est pensando em fazer isso? Lara terminou por perguntar. Jen assumiu ar pensativo.

Pensei em fazer na semana que vem. Quando ele estiver na Indonsia. Certo Lara disse, esforando-se ao mximo para parecer calma. Ento vai ser na semana que vem.

Bill estava usando um pulver listrado e coturnos, com o cabelo preso em um rabo-de-cavalo frouxo. Jen se viu quase perguntando o que ele fazia para o cabelo ficar to liso e brilhante, e ento se repreendeu. Ento, Jennifer, como vo as coisas? Jen deu um sorriso fraco. Ah, sabe como foi sua resposta vaga. Ele fez um gesto para que ela se sentasse. Ento, j est no segundo mdulo, hein? Est achando o trabalho do curso adequado? Jen assentiu. Ela sabia que precisava pensar em algo a dizer, seno Bill seria forado a fazer uma pergunta atrs da outra e ele se sentiria mal e ela ficaria sem jeito e ele devia ser o orientador pessoal dela; os dois deveriam estar construindo uma relao. O problema era que ela no conseguia pensar em nada para perguntar a ele. Lara tinha ido falar com a orientadora pessoal dela e elas passaram duas horas conversando, discutindo (no exatamente nesta ordem) o trabalho no curso, se era boa idia transar com algum do curso (uma questo terica, Lara apressou-se em ressaltar, j que no havia ningum transvel, nem de longe, por ali), o preo dos aluguis em Londres, futuras opes de carreira e se o marido da orientadora dela a estava traindo (na opinio de Lara, a resposta era sim, mas ela no disse isso). Ento, como que Jen no conseguia pensar em nada? Acabamos de comear a estudar anlise externa ela disse, afinal. Fatores ambientais. Posicionamento de marketing, esse tipo de coisa. Bill assentiu com a cabea, interessadssimo. Cara, a minha parte preferida ele disse, com um sorriso. A gente pode parar de ficar olhando para o prprio umbigo e sair por a para ver o que est acontecendo no mundo real. Estou certo? Jen assentiu sem muita convico. A nica coisa em que conseguia pensar era em como invadiria o escritrio do pai, o que a enchia de quantidades equivalentes de animao e pavor. Acho que sim respondeu para no se comprometer. Quer dizer, mais ou menos. No estamos saindo por a nem nada. Agora que Daniel no lhe dava mais aula, Jen tinha perdido o entusiasmo pelo estudo. Por que voc no examina algumas empresas por conta prpria, ento? Bill sugeriu, com gentileza. V visitar alguns administradores de verdade em algum lugar, que tal? Tenho certeza de que demonstraro interesse em conversar com voc. Vai ser necessrio escolher um setor sobre o qual escrever o seu trabalho de concluso, ento, pode ser parte da sua pesquisa. Jen olhou pensativa para ele. Est dizendo para eu pegar o telefone e ligar para uma empresa para ver se permitem que eu v l conversar com eles? Bill assentiu. Por que no? Perguntar no ofende. Jen pensou por um instante, sabendo exatamente que empresa escolheria se dependesse dela. Imaginou-se na Wymar s, andando atrs de Daniel e conversando com ele sobre o trabalho. A venda de livros devia ter todo tipo de influncias externas, e tambm era um setor bem bacana. Muito pouca poluio, nenhuma prtica antitica;

bom, a menos que se levasse em conta todas aquelas biografias horrorosas de pop stars que s tinham 19 anos e que no tinham exatamente uma vida sobre a qual se escrever, mas isso era culpa das editoras, no dos vendedores de livros. Ela despertou de seus devaneios bem a tempo de ouvir Bill perguntar-lhe sobre o resto de sua vida. Sabe como , relacionamentos, vida pessoal, esse tipo de coisa? ele perguntou, assumindo de repente aquela expresso "preocupada" de orientador. Jen desviou o olhar, na defensiva. - timo, timo disse sem se comprometer, tentando convencer tanto a si mesma quanto a ele. Que bom saber. E se voc tiver algum problema, venha me procurar: para isso que tem um orientador pessoal. Para ajud-la a superar as coisas. Obrigada, Bill. Fico contente de saber. De nada! Ento, s aparecer com os problemas que eu resolvo. Combinado? Jen sorriu. Ela de fato se sentia melhor. Certo, Bill disse, sria. Est combinado.

9
Jen se sentou na frente do computador, pegou o celular e discou um nmero. Ento desligou e voltou a guard-lo. Pela quinta vez. Ande logo, disse a si mesma. Simplesmente pegue o telefone e ligue para ele. Ele gostou do seu trabalho. Ele lhe deu um A-. Agora, voc s precisa perguntar se pode passar uma temporada no escritrio dele, para fazer uma pesquisa. uma oportunidade. Aproveite! E os riscos?, ela pensou, preocupada. E se ele rir na minha cara, disser no, falar que est ocupado demais? Ele provavelmente nem se lembra de mim. Ela olhou mais uma vez para seu texto, com as anotaes de Daniel e o carimbo oficial no p, com o nome e o telefone do avaliador. A linha direta de Daniel Peterson. Ele estaria ocupado demais para receb-la. Aquela era uma idia idiota.

Mas, bom, se ela no tentasse, nunca saberia... Jen fechou os olhos, respirou fundo, discou mais uma vez e ficou escutando enquanto o aparelho completava a ligao. Depois de dois toques, algum atendeu. Al? Oi Jen apressou-se em dizer. Gostaria de falar com Daniel. Daniel Peterson. Ah, mas que sorte. J est falando. Jen franziu a testa. Eu... Ai, meu Deus, voc? ela disse, sobressaltada. Achei que algum assistente ou algo assim atenderia. Ela est almoando Daniel disse, simptico. Ento, em que posso ajudar? Jen sentiu um calor. Aqui Jennifer. Ns... ns nos conhecemos na Consultoria Bell e... Jennifer do banheiro masculino? Jen sentiu ainda mais calor. . Bom, o negcio que... E do banco do parque? . Mesmo pelo telefone, dava para perceber que Daniel estava sorrindo, e isso fez com que ela se sentisse toda alvoroada. Olhou para o papel a sua frente, onde tinha escrito exatamente o que gostaria de dizer, mas seus olhos mal conseguiam se focar nas letras. Eu estava aqui pensando... ela disse, cheia de hesitao. O negcio o seguinte: estamos estudando anlise externa no momento, e o meu orientador pessoal achou... Quer dizer, eu achei... Quer dizer, na verdade, ns dois achamos que seria bom sair para o mundo real, por assim dizer. Conversar com algum a respeito de questes reais de trabalho... Parece uma tima idia Daniel disse. Em que empresa voc estava pensando? Jen ficou vermelha Bom, hum, na sua. Fez-se um silncio e Jen prendeu a respirao. Entendi! Bom, tenho certeza de que podemos providenciar alguma coisa ele respondeu. Ele vai sugerir que eu trabalhe na livraria, Jen pensou, desesperada. Ele acha que eu sou alguma espcie de perseguidora esquisita. Ele vai desligar. Ele vai... Vou dizer uma coisa Daniel falou, em tom conspiratrio. Faz um tempo que ando pensando em sair para fazer um pouco de pesquisa, mas simplesmente no tenho tempo. Voc pode se juntar a mim se desejar; ao externa em ao, por assim dizer. Jen levou um susto. Sair para onde? perguntou. As livrarias, claro. Para observar o grande pblico consumidor de livros fazendo compras. Estou livre no domingo, se voc estiver. E ainda ofereo um almoo. mesmo? Jen disse, em tom incrdulo. Quer dizer, de verdade. No, isso me parece muito interessante. Eu adoraria. Se no for incomodar... timo. Ns nos encontramos na frente da Book City, em Oxford Street, s 13h? Certo Jen respondeu rapidinho, com o corao de repente flutuando no ar rarefeito. Parece timo! Gostei do seu trabalho, alis. Jen sorriu. Eu estava torcendo para que gostasse.

Ela franziu a testa. Ser que tinha se entregado demais? Ento, s 13h. s 13h. E, sentindo-se como uma adolescente, ela desligou o telefone. Jen se inclinou na direo de Lara, que estava na biblioteca olhando fixamente para uma tela de computador. Certo sussurrou. O relatrio de reconhecimento de terreno o seguinte: s 13h, a assistente pessoal dele sai para almoar. s 13hl5, as duas assistentes administrativas vo almoar. s 13h30, a assistente pessoal dele retorna com um sanduche e fica na mesa dela lendo o Times. E ele est na Indonsia com toda a certeza? Jen olhou para Lara de soslaio. Tenho bastante certeza de que est respondeu. Estive no oitavo andar trs vezes nesta semana e ele no apareceu, nem o casaco dele, nem nada. E um dos consultores dele com certeza comentou alguma coisa nesta semana, quando estava pegando uma gua, outro dia. Certo, ento, prossiga. Bom, precisamos entrar l exatamente s 13hl5, para evitar a assistente pessoal dele. Voc pode ficar de vigia, eu consigo encontrar o que precisamos em cinco ou dez minutos, tenho certeza. E vejo se consigo entrar no computador dele tambm. Lara se voltou para ela e revirou os olhos. Tem mesmo certeza disto? perguntou. Quer dizer, no comeo pareceu bem emocionante. E, sabe como , continua parecendo. Mais ou menos. Mas eu realmente queria sair daqui com um MBA, e no ser enxotada com uma acusao de invaso de privacidade. Voc no vai invadir a privacidade de ningum. No mximo, pode ser acusada de cumplicidade. E, de todo modo, eu j disse: se acontecer alguma coisa, s me deixar l sozinha. Para voc ser expulsa? No sou eu que realmente quero um MBA. Falando srio. E s sair andando, fingindo que nem me conhece. Lara deu de ombros. Ento, tudo bem. Mas vamos torcer para que isto no seja necessrio, pode ser? Ela lanou um sorriso de incentivo para Jen, que tentou retribuir com um sorriso sincero, mas, por dentro, ela se contorcia toda. A gente se encontra no restaurante s 13h? ela perguntou para Lara, que respondeu com um aceno de cabea silencioso. Jen abriu um livro a sua frente e esperou os segundos passarem.

As 13h, Jen e Lara estavam paradas na frente do banheiro, ao lado dos elevadores. Jen tinha viso direta para a mesa de Emily e enxergava uma das assistentes administrativas. Lara se ocupava passando batom e falando sobre problemas de relacionamento fictcios; pelo menos Jen achou que fossem fictcios. Chegaram concluso de que, se estivessem falando sobre relacionamentos e sexo, ningum as interromperia nem perguntaria o que estavam fazendo. Ela est vindo Jen sibilou por entre os dentes quando Emily se levantou, vestiu o casaco e comeou a caminhar na direo do elevador. Quando se aproximou delas, fez uma breve pausa, fez cara de quem ia perguntar alguma coisa, mas pensou

melhor e apertou o boto para chamar o elevador. Alguns segundos depois, j desaparecia atrs das portas metlicas cinzentas. Jen soltou a respirao e enxugou as gotinhas de suor que se juntavam em sua testa. Chegou concluso de que aquilo estava ficando um pouco realista demais para seu gosto. Por que estou fazendo isto? balbuciou para si mesma, e Lara olhou para ela como quem no estava entendendo nada. Verdade, justia e paz mundial, no era isso? disse com um sorriso sarcstico, e Jen respondeu com um sorriso amarelo. Dez minutos se passaram, mais lentos do que Jen acreditou ser possvel, e ento, finalmente, enxergou quando a assistente administrativa em seu campo de viso se levantou. Alguns segundos depois, ela tambm caminhava na direo do elevador, seguida por sua colega. Era agora ou nunca. Rapidamente, Jen e Lara entraram em ao. Caminharam da maneira mais dissimulada possvel na direo da sala de George, ento Jen entrou enquanto Lara ficava de vigia porta. Estar na sala do pai era uma sensao muito estranha: no entrava naquele lugar havia 16, talvez 17 anos. Continuava com o mesmo cheiro (de couro caro, flores frescas) e tinha a mesma fruteira cheia que ele exigia que fosse entregue toda manh, da qual nada jamais era consumido. Nas paredes havia fotos: George com Bill Gates, com Richard Branson; velejando, esquiando, jogando tnis. Em todas as fotos, o rosto dele se destacava: animado, forte, carismtico, poderoso. E egosta, Jen pensou com seus botes. Com tanta diverso, ser que em algum momento pensou em mim? Ser que parou para imaginar o que eu estava fazendo? Ela se sacudiu. Chegou concluso de que este no era o momento para recriminaes. Teria tempo para isso mais tarde. Foi direto para o armrio do pai, um mvel grande de madeira que, ela descobriu, alm de guardar documentos, tambm continha seus tacos de golfe e um palet formal. Ela franziu a testa e examinou as prateleiras com os olhos. Posso ajudar? Jen congelou. Reconhecia aquela voz, apesar de no conseguir saber exatamente de onde. Virou-se lentamente e escutou quando Lara respondeu. Ah, oi! Eu queria falar com a secretria do Sr. Bell. Queria entrevist-la para uma pesquisa que estou fazendo. Sabe onde ela est? Jen soltou um suspiro de alvio silencioso e se virou mais uma vez para a frente. Agora sabia quem era: um dos fulanos que seguira at o banheiro masculino no jantar beneficente. Mas, felizmente, ele s tinha visto Lara. Na verdade, acho que ela est almoando Jen escutou quando ele respondeu. Mas deve voltar logo. Precisa voltar... o chefo vai retornar a qualquer minuto. Jen engoliu em seco. Ele no podia estar falando do pai dela. Ele estava na Indonsia. No estava? Melhor ainda! Lara disse, com tanta sinceridade que era impossvel no acreditar nela. Achei que ele estivesse no exterior. Por que voc pensaria uma coisa dessas? A voz dele parecia levemente desconfiada, e Jen prendeu a respirao. Ah, foi uma coisa que me disseram. Devo ter entendido mal... Jen examinou as pastas de arquivo que estavam dentro do armrio. Alpha, AT&T, Barclays, Barton's, BOC Group, House of Fraser, Ministrio da Defesa. Nada

sobre a Axiom. Jen franziu a testa. Onde estava o maldito arquivo? Tinha que estar em algum lugar, pensou, desesperada, e continuou examinando as pastas, para o caso de a da Axiom ter sido colocada no lugar errado, mas chegou at Xerox e no encontrou nada. Franziu a testa e olhou ao redor apressada, para ver se havia algum outro lugar na sala onde o arquivo poderia estar. Havia uma mesa redonda com seis cadeiras ao redor, mas em cima dela no havia nada alm das frutas obrigatrias e uma jarra de gua. Havia tambm dois arquivos, mas ambos estavam trancados. Jen mordeu o lbio: no acreditava que tinha chegado to longe para nada. Ento reparou em uma coisa em uma prateleira baixa. Era uma pilha de papis, sobre a qual havia um recado escrito mo. Pegou e sentiu o corao dar um salto ao perceber o que era. George, Em referncia nossa conversa por telefone, obrigado por ajudar. Os contratos sero assinados na semana que vem, e vou me assegurar de que as cpias sejam enviadas para voc. Atenciosamente, Malcolm Malcolm, tipo Malcolm Bray?, Jen pensou. Malcolm era o presidente da Axiom. Mas o que ele queria dizer com "ajudar"? Rapidamente, dobrou a carta e enfiou no bolso. Ouviu o sujeito com quem Lara estivera conversando se afastar e soltou um suspiro de alvio. Rpido! Lara sussurrou, enfiando a cabea na porta. Saia. Preciso de mais um pouco de tempo Jen respondeu, apressada. S mais uns minutos. No temos mais tempo. O seu pai no est na Indonsia, no mesmo? Ele est aqui, caramba! Certo, ento ele volta daqui a pouco... s preciso de mais um tempinho... Jen disse, sem prestar muita ateno. Lara ficou olhando furiosa para ela. No, Jen, ele est aqui, agora Lara sibilou por entre os dentes, em tom de urgncia. Jen olhou para ela, alarmada, e correu at a porta. Do outro lado do andar, caminhando cheio de deciso em direo sala, com dois consultores a reboque, vinha o pai dela. E, nas mos, trazia algo que, ela desconfiou, parecia-se muito com o arquivo da Axiom. V embora! ela sussurrou para Lara, que deu de ombros, impotente, e retornou rapidamente para a mesa de Emily, fingindo deixar alguma coisa na bandeja de entrada dela. Jen olhou ao redor de si, desesperada. No tinha para onde correr. No tinha onde se esconder. A menos que... rapidamente, abriu a porta do armrio. Talvez o espao fosse suficiente, raciocinou. Se conseguisse afastar os tacos um pouquinho. Sem parar para respirar, mergulhou l dentro e fechou a porta atrs de si bem quando o pai entrou na sala.

Ela se contorceu toda para conseguir espiar atravs da fresta entre as duas portas do armrio. O pai se acomodou em uma cadeira da mesa de reunio e dois homens mais jovens entraram. Um deles era o fulano com quem Lara estivera conversando. Certo, ento, Jack, diga qual o problema. a questo da Axiom. Acho que precisamos fazer um comunicado. Para nos distanciarmos da empresa. Dizer que no podemos mais trabalhar com eles. Um silncio se instalou. Voc quer que a Consultoria Bell largue um de seus maiores clientes? Que faamos uma declarao imprensa dizendo que no queremos ter nada a ver com a Axiom? O ar na sala ficou pesado, ento Jack voltou a falar: O negcio est apertando. Vamos afundar junto com eles. George franziu a testa. Voc acha que vamos afundar? Acho. George assumiu uma expresso sria por um instante, e ento riu. Jack, voc um timo consultor. Eu gosto de trabalhar com voc. Mas acho que deve se ater ao gerenciamento de recursos empresariais, certo? Deixe as declaraes imprensa e as negociaes paralelas comigo. Entendeu? Mas... Mas nada, Jack. Quero que esquea este assunto. Fui claro? Jack e seu colega se levantaram. Clarssimo. Muito obrigado, Sr. Bell. Jen observou quando eles deixaram a sala e ajeitou o corpo, desconfortvel. Suas pernas estavam doendo muito, pressionadas contra o peito, e estava apavorada com a possibilidade de fazer um movimento involuntrio a qualquer instante. Ser que ele vai demorar muito para sair?, ficou pensando. E se o pai resolvesse ficar at mais tarde? E se ele s sasse da sala s 20h? Emily, ser que voc pode sair para buscar um sanduche para mim? Jen escutou-o pedir, e fez uma prece silenciosa para que ele no permanecesse na sala a semana toda. Alguma coisa com queijo. Ou carne. Ela ouviu Emily entrar na sala. E uma salada, Sr. Bell? Uma pausa. Tomate. No me incomodo com tomate. Muito bem. Jen permaneceu totalmente imvel enquanto Emily se retirava. Ouviu o pai remexer alguns papis e ento se levantar. Bom, o que devo fazer agora? ele disse em voz alta para si mesmo. Acho que vou dar uma sada. Jen sorriu com alvio. Ele parecia meio estranho. Mas pelo menos ia sair, e isso significava que ela escaparia. Suas pernas estavam doendo demais. S falta fazer mais uma coisinha ele ia dizendo. Descobrir quem est escondido no meu armrio e que diabos est fazendo aqui. Antes mesmo que Jen pudesse registrar o que ele dizia, as portas do armrio se abriram e logo ali, a sua frente, com expresso to surpresa quanto a dela, estava seu pai.

10
Voc! George exclamou. A expresso em seu rosto passou de raiva para incredulidade e depois para choque completo. Ele me reconheceu com toda a certeza, Jen pensou com seus botes e ficou surpresa de perceber o alvio que aquilo lhe proporcionava. Se ele no a reconhecesse, no sabia se seria capaz de perdo-lo. No que fosse perdo-lo agora. Mas no pode ser. Ser que ? Voc est to diferente... Est to crescida... A voz dele era frgil, to diferente do tom estrondoso e confiante que Jen ouviu de dentro do armrio, e aquilo a desarmou. Ele era um ogro, lembrou a si mesma. Um ogro infiel, egosta e antitico. Ele estendeu as mos e Jen saiu do armrio, toda desajeitada, tentando se equilibrar sobre as pernas bambas enquanto imaginava o que diria. Ela se apoiou na mesa dele e ele a examinou de cima a baixo, maravilhado. voc, no ? Ela assentiu e, antes que pudesse dizer qualquer coisa, ele a agarrou em um abrao. Ah, minha pequena Jen. Ah, minha querida. Ela se debateu para escapar dos braos dele. No sou sua querida disse, tentando manter a voz firme. No sou sua pequena Jen. No mais. Tem razo. Deixe-me olhar para voc. Meu Deus, voc uma mulher. O qu... O que est fazendo aqui? maravilhoso v-la, mas por que agora? E por qu... Por que no meu armrio? Achei que encontraria um ladro aqui. Ela olhou para o cho, e George a examinou com curiosidade. Jen? Talvez tenha mesmo pego uma ladra. Ela mordeu o lbio. Talvez Angel tivesse razo: este era um jogo perigoso. Se no fosse o pai dela, ela estaria falando sem parar para escapar da situao, faria uma piada, faria de tudo para evitar suspeitas. Mas era o pai dela. E ela queria que ele prestasse ateno nela. Gomo assim? George tinha uma expresso confusa no rosto. Voc quer dinheiro? No estou entendendo. Jen ergueu os olhos para ele. Quero saber a verdade. Sobre a Axiom na Indonsia. Sobre as propinas que causaram a morte daquelas pessoas neste ms. A voz dela tremia.

Os olhos de George se apertaram. Axiom? Que diabos isto tem a ver com voc? Assim estava melhor, Jen pensou, contente. Era muito mais fcil assumir um tom desafiador e aborrecido com um homem que no parecia estar com vontade de abra-la. Tem tudo a ver comigo. E com as pessoas na Indonsia que acreditaram ter recebido uma boa casa. E com todas as pessoas do mundo todo que doaram dinheiro, achando que seria gasto de maneira adequada. George fez uma pausa e se sentou mesa de reunio. Ofereceu uma cadeira a Jen e ela se sentou, hesitante. A adrenalina continuava correndo por suas veias. E voc acha que o seu pai estaria envolvido nesse tipo de coisa, hein? Ele parecia triste, e Jen se forou a desviar o olhar. No posso dizer que conheo o meu pai bem o suficiente para poder julgar ela disse, teimosa. No George respondeu, com um suspiro. Acho que no pode. Mas, ainda assim, a desconfiana veio de algum lugar. Os olhos de Jen encontraram os dele por um instante e logo se desviaram. O rosto dele de repente se abriu em uma espcie de sorriso. Ah, claro que sim. A sua me. Jen ficou vermelha. Ela tinha se sentido mais ou menos poderosa at aquele instante. Agora se sentia como uma adolescente chorona. Talvez. Harriet ele disse com cuidado tem uma imaginao muito frtil, sabe? Voc recebeu passagens para a Indonsia na semana passada ela disse. Para que eram? Jen estava sentindo o rosto arder agora e queria desesperadamente desviar a conversa para longe da me, para longe de qualquer coisa pessoal. George franziu a testa. Como diabos voc sabe disso? ele perguntou, ento deu de ombros. Na verdade, eram para um colega. Temos uma filial l. Acabei de nomear um novo chefe de servios profissionais, e ele vai para l na semana que vem para conhecer a equipe antes de comear a trabalhar formalmente, em janeiro. Mas tenho certeza de que voc tambm j sabia disso. Certo? Jen se remexeu na cadeira, desconfortvel. Voc nunca nem foi me ver ela despejou de repente, em tom suave, porm magoado. Nenhuma vez. Os lbios dela tremiam, e ela quase no conseguiu se segurar para no se desmanchar em lgrimas. Mas que beleza, Jen, deu bronca em si mesma, amargurada. Assim ele realmente vai ver que voc no est nem a. Voc deixou bem claro que no queria que eu fizesse parte de sua vida George disse, sem se abater. Para mim foi muito difcil me afastar, mas que escolha eu tinha? Jen olhou para ele, estupefata. Voc teve todas as escolhas do mundo. Poderia ter falado comigo a qualquer momento. No me mandou nem um carto desejando boa sorte no teste para o ensino mdio. Depois de tudo que estudamos juntos. Mas voc disse que nunca mais queria ver a minha cara. Jen revirou os olhos. No, no disse. Nem ouse tentar colocar a culpa em mim. Voc foi para a cama com outra mulher. Voc nos abandonou. Eu provavelmente disse que o odiava e

provavelmente falei com sinceridade, mas isso no significa que voc deveria me eliminar da sua vida. Eu eliminei voc da minha vida? Jesus, Jennifer, eu que fui eliminado da sua. A sua me se recusava a me deixar falar com voc, dizia que voc no queria ver a minha cara. Que voc ficaria aborrecida se eu tentasse. E, s para constar, eu no "fui para a cama" com ningum, como voc disse. Acho que a sua me reescreveu a histria nesse ponto. Jen ficou olhando para ele. Este no era, absolutamente, o rumo que esta conversa devia tomar. Como assim? Quero dizer que quem andou indo para a cama com outra pessoa foi ela. No que faa diferena agora. Isso j ficou no passado. Ela traiu voc? A voz de Jen mal chegava a um sussurro. mentira. Ela nunca faria isso. Ela... A culpa no foi s dela o pai disse baixinho. Ns estvamos tendo dificuldades. Eu no passava muito tempo em casa. Ela... Acho que precisava de ateno. Agora George parecia pouco vontade, desconfortvel. Mas ela teve um caso? Est falando srio? Ele assentiu. A cabea de Jen rodava. Aquilo mudava tudo. A me mentira para ela. Tinha afastado seu pai dela. Harriet, a me cheia de tica e conscincia, era uma traidora e mentirosa. Mas ser que isso significava que o pai dela era o mocinho? Por algum motivo, ela duvidava. Jen, no culpe sua me George disse com voz rouca. Faz muito tempo, e eu estava bem longe de ser o marido ideal. S sinto muito por... bom, sinto muito pelo que aconteceu. Sinto muito por ter passado tanto tempo sem v-la. ... imperdovel. Ele olhou para ela com expresso de splica. Mas eu compreendo se voc no quiser ficar perto de mim. Eu eliminei todas as minhas chances, reconheo. Apenas diga se posso ajudar com qualquer coisa: dinheiro, emprego, sabe como . Eu queria ser um pai para voc... de algum modo. Jen olhou para ele, o pai de quem ela sentira falta durante tanto tempo, o pai que ela sonhava encontrar, que a encontraria e lhe diria como estava arrependido, estava logo ali a sua frente, desejando voltar a fazer parte de sua vida, e ela no fazia idia do que deveria dizer. Sentiu sua raiva se esvair, e suspirou. Pai, no dia que voc foi embora, eu disse um monte de coisas que no tinha a inteno de dizer. Eu estava brava. No queria que voc fosse embora. Era estranho cham-lo de pai de novo, depois de tanto tempo. Havia pouqussimo tempo, ela acreditava que passaria o resto da vida distante dele, e agora parecia estranho usar um termo to ntimo e cotidiano para denomin-lo. Aquele era o homem que ela planejava trair. Achei que estava fazendo a coisa certa. Que estava simplificando tudo para voc. Ah, Jen, ah, eu sinto tanto... Ele se levantou e caminhou na direo dela, sem muita segurana; o canalha arrogante tinha sido substitudo por uma pessoa humilde. Ainda tem lugar na sua vida para um pai? ele perguntou, tentando sentir o terreno. Jen sacudiu a cabea. Ento, assentiu. Depois sacudiu de novo. Ser que voc talvez me concederia a honra de jantar comigo hoje noite? ele perguntou, pegando na mo dela e apertando de leve.

Jen assentiu. E voc jura que no est envolvido em nenhum pagamento de propina? George sorriu. Jen, quanto voc acha que a Consultoria Bell fatura por ano? Jen deu de ombros. Deixe que eu lhe digo. O nosso lucro bate na casa dos 20 milhes de libras a cada ano. Faz dez anos que cresce taxa de cinco por cento ao ano. muito dinheiro. Voc percebe como eu estaria colocando em risco todo esse lucro se pagasse propina para um acordo imobilirio para o qual todos os olhos do mundo esto voltados? Mas... mas a Axiom conseguiu o maior contrato, e as casas nem foram construdas da maneira adequada, e parece que houve algum acobertamento, de modo que nenhum representante do governo consegue descobrir o que realmente aconteceu... Eu no trabalho no setor da regulamentao de imveis residenciais, acredito, nem lido com o governo, alis. Mas h pessoas que atuam nessa rea, e tenho certeza de que vo examinar com muita ateno as casas que a Axiom construiu e toda a papelada que envolve os contratos. Mas se est interessada nisso, voc devia ir para a Indonsia, no entrar na minha sala. Jen cruzou os braos. Ela se sentia sem jeito. Estpida. A empresa ainda sua cliente? terminou por perguntar. George franziu a testa. Voc j ouviu a frase "todo mundo inocente at que se prove o contrrio", Jen? Ela assentiu. No algo ruim, na minha opinio. Ento, a resposta sim, continua sendo minha cliente. Alguma outra pergunta? A carta, agradecendo pelo seu conselho. O que isso quer dizer? George sacudiu a cabea, sorrindo. Mas voc mesmo uma moa sagaz, no? Ele estava falando da nossa avaliao sobre as negociaes. Para ns, praxe. "Negociaes" como sinnimo de "propinas"? Jen insistiu. "Negociaes" como sinnimo de "negociaes". Jen deu de ombros, murcha. Por que eu devo acreditar em voc? George olhou-a nos olhos. As pessoas s acreditam no que querem acreditar, e ouso dizer que no vai ser diferente com voc. A nica coisa que eu posso fazer contar a verdade, e s voc pode julgar se acredita ou no. Lembre-se de que acreditou na sua me. Jen corou. Eu sei. Ento, voc janta comigo? Acho que sim ela respondeu baixinho. A cabea dela rodava to rpido que ela mal achava que tinha condies de falar. Que bom George disse, um pouco mais animado. E ento talvez voc possa me dizer como conseguiu burlar a segurana da Bell para entrar na minha sala. E srio? Ele encontrou voc dentro do armrio dele? Os olhos de Angel estavam arregalados. Jen assentiu, com um enorme sorriso estampado no rosto, que no saa dali havia dois dias inteiros. Seu pai era um bom homem. Bom, pelo menos no era mau. Tinha escutado o que ela tinha a dizer, contou-lhe sobre sua vida, ficou animado com o fato de ela estar fazendo o MBA. Ele era o pai dela, e agora ela o tinha de volta. E agora est tudo bem entre vocs de novo? Quer dizer, depois de um nico jantar?

Um jantar e um almoo, no dia seguinte Jen observou. E voc no acha que est se apressando um pouco? H uma semana exata ele era o inimigo nmero um. Jen olhou para Angel, exasperada. Mas eu no conhecia a verdade. A minha me mentiu para mim. Meu Deus, durante todo esse tempo, eu simplesmente acreditei em cada palavra dela. Estou com tanta raiva! Voc j falou com ela sobre isso? Jen sacudiu a cabea. No sei... Meu pai acha que no devo falar. Acha que no se deve chutar cachorro morto, ou qualquer coisa do gnero. Para ser sincera, acho que ele no quer se incomodar. E voc, o que quer? Jen deu de ombros, impotente. Quero saber por que ela mentiu. Mas no quero que ela se envolva. Estou s comeando a conhecer o meu pai e... bom, para mim uma coisa muito importante. Tenho medo que, se contar para a minha me, se eu a confrontar, v dar tudo errado de novo. Ento, voc simplesmente vai deixar para l? Sabendo que ela mentiu para voc? Jen sacudiu a cabea. Claro que no. S quero adiar. Um pouco, sabe como ? E, enquanto isso, ela continua achando que voc est espionando para ela? Jen conseguiu dar um meio sorriso e Angel olhou exasperada para ela. E o MBA? Agora voc vai parar, certo? Quer dizer, no vai mais fazer espionagem. Ento, vai sair do curso? Jen franziu a testa. Por que Angel sempre tinha que fazer as perguntas mais difceis, as que Jen se dava ao luxo de fingir que no existiam? No respondeu, depois de uma curta pausa. Quer dizer, bom, a minha me no sabe, ento eu meio que preciso continuar no curso. E o meu pai ficou to animado com o fato de eu estar estudando... Vou continuar s mais um pouco. Sabe como , at decidir o que realmente vou fazer... Bom, eu tiro o chapu para voc, Jen Angel disse, revirando os olhos. S voc mesma para pegar uma situao complicada e deix-la mil vezes mais complicada. Ento, e voc, como esto as coisas? Jen apressou-se em perguntar. Bom, achei que a minha vida estava agitada, mas agora ficou parecendo um tdio completo! Angel disse, sorrindo. O meu irmo vai se casar, ento tenho uma festana de noivado para ir. Preciso comprar um sri. Cozinhar um monte de coisas. Vai ser a maior emoo na casa dos meus pais. E minha aula de ioga agora est com 16 pessoas! Uau! Que maravilha! Angel deu um sorriso recatado. No nada mau. Bom, ento, agora me diga por que ns nos encontramos hoje em vez de amanh? Achei que os nossos brunchs de domingo fossem sagrados! Jen corou de leve. Eu... vou me encontrar com Daniel. E um assunto de trabalho... Quer dizer, pesquisa. Sabe como , para o MBA. Mas, bom... que... Angel olhou para a amiga com ateno. Voc ficou sem palavras e est vermelha como um tomate ela disse. Tem certeza de que s trabalho? Jen deu de ombros e sorriu.

Acho que complicado ela respondeu, erguendo as sobrancelhas para a amiga. Claro que ! Angel disse com um sorriso. Mas eu j devia saber, certo?

11

Ao meio-dia de domingo, Jen estava em pnico. Uma hora antes, estivera sentada em sua cozinha com seu jeans preferido e delineador de olho aplicado com perfeio, de modo a fazer com que seus olhos parecessem ter o dobro do tamanho real. Fazia mais de uma hora que estava pronta e lia o jornal, em uma tentativa de controlar o nervosismo. Ela s iria passar em algumas livrarias com Daniel. No era nada demais, raciocinou, pragmtica. Nem chegava a ser um encontro: era trabalho. Pesquisa. E foi a que o pnico comeou. Ela estava arrumada para um encontro. Tinha at vestido uma calcinha azul bonita, com suti combinando. Onde estava com a cabea? Aquele era o professor dela, um executivo de uma cadeia de livrarias, e ela estava vestida como se estivesse indo a um encontro romntico. Rapidamente, correu para o quarto e tirou o jeans. E a camiseta com decote arredondado no era exatamente reveladora, mas com certeza era mais sugestiva do que um bluso de gola careca. Mas ento, o que deveria vestir? Que combinao de roupas diria com clareza: "Compreendo que este um passeio motivado pelo trabalho, mas domingo, e eu sou uma mulher bonita, que voc pode querer convidar para sair um dia destes. No que eu esteja sugerindo nada. Nem que v me jogar para cima de voc..." Jen se encolheu toda, pegou um travesseiro e tapou o rosto com ele. Encontrar Daniel tinha sido uma idia horrvel. Ela tinha se iludido ao achar que ele realmente poderia estar interessado nela, quando na verdade s queria companhia para visitar algumas livrarias. Ele provavelmente s tinha feito aquela sugesto para que ela largasse de seu p.

Talvez fosse melhor ligar para Daniel e cancelar. Ele provavelmente ficaria aliviado: talvez tivesse feito o convite sem pensar bem sobre o assunto e, naquele exato momento, devia estar imaginando um jeito de escapar. Certo, respire fundo. Voc no pode ligar para Daniel: voc s tem o telefone do trabalho dele. De todo modo, ele realmente quer se encontrar com voc. Se no, por que teria feito o convite? E o jeans est timo. Lentamente, vestiu o jeans de novo, desta vez com uma camiseta de decote menos acentuado e um cardig azul-claro de amarrar. Ento voltou para a mesa da cozinha e se forou a desacelerar com uma srie de respiraes longas e profundas, e com goles regulares de gua. O que pode dar assim to errado?, perguntou a si mesma. Ento achou melhor no responder. Aquilo seria mais ou menos reunio de negcios, mais ou menos encontro. Tudo no mundo podia dar errado. Jen se levantou. Talvez devesse fazer alguma coisa para passar o tempo: ainda faltavam uns vinte minutos para ela sair, e ter tempo de sobra para pensar nunca era bom antes de fazer alguma coisa: havia muito tempo ela j tinha aperfeioado a arte de se convencer a no fazer nada que a pudesse expor a qualquer risco que fosse. O problema que Jen sempre ficava preocupada quando ia fazer algo fora de sua zona de conforto: quando criana, resistia a tudo, desde ficar com os primos sem a presena da segurana da me at se apresentar em uma pea da escola; de algum modo, depois que os pais se separaram, a situao piorou. Ela justificava tudo isso a si mesma com regularidade, baseada no fato de que agora era produto de um casamento desfeito e que era natural ser mais cautelosa. Mas essa era uma desculpinha bem rasteira, e Jen tinha conscincia disso. Claro, eu devia ler um livro, pensou, esboando um sorriso. Ele livreiro. Preciso ser capaz de falar sobre livros. Jen correu at as estantes de livros na sala e ficou olhando para eles durante vrios minutos, em busca de inspirao. Preciso de alguma coisa impressionante, pensou. Talvez James Joyce. Ou a biografia de William Pitt que ela tinha visto na vitrine de uma livraria e comprara no dia em que chegou concluso de que no sabia o suficiente sobre histria, mas que nunca tinha comeado a ler. A obra tinha recebido crticas muito boas, e quanto mais tempo ele ficava l, esperando ser lido, mais apavorada ela ficava: pginas e mais pginas de detalhes factuais sem nenhum sexo, intriga ou qualquer enredo de qualquer tipo. Ela se sentia como Alice no Pas das Maravilhas, imaginando como algum era capaz de ler um livro sem nenhuma ilustrao. Ainda assim, Daniel provavelmente ficaria impressionado se ela fosse capaz de falar sobre um livro de um poltico do sculo XVIII, no? Ou ser que William Pitt era do sculo XVII? Jen pegou o livro e folheou a introduo. Bl, bl, bl primeiro-ministro. Bl, bl, bl morreu jovem. Foi poltico a vida toda. No se deve abordar poltica, religio nem sexo, no mesmo?, pensou de repente. No no primeiro encontro. Isto no um encontro, Jen lembrou a si mesma. pesquisa. Olhou para o relgio: 12hl5. Estava na hora de sair.

Daniel estava a sua espera na frente da livraria, com um lindo casaco cinza de caxemira, j bem gasto, e Jen sentiu um mpeto quase incontrolvel de esticar a mo e tocar nele. Em vez disso, deu o sorriso mais natural de que foi capaz sob aquelas circunstncias, disse oi e ficou parada por um ou dois segundos, sem saber muito bem o que fazer, at que Daniel estendeu o brao e disse:

Vamos entrar? Quando estavam nos domnios aquecidos da Book City, ele se voltou para Jen, olhou-a bem nos olhos e perguntou: Ento, voc freqenta muito livrarias? Ou esta sua pesquisa tem mais a ver com trabalho acadmico? Freqento bastante... Jen disse, sentindo o terreno. Ela estava incrivelmente nervosa, no conseguia relaxar. Quando? Quando voc vai, e quanto tempo fica, e o que a faz comprar alguma coisa? Daniel continuava olhando para ela com muita ateno e Jen percebeu que estava ficando com calor. Tirou o casaco, em parte para se refrescar e em parte para ter uma desculpa para desviar o olhar por um instante. Dava para se afogar em olhos como os dele. Bom ela disse, enrolando alguns minutos para tentar se lembrar no apenas de quando ia a livrarias, mas tambm qual era o seu nome, onde morava e que dia da semana era. Acho que vou muito no meu horrio de almoo... quando saio para almoar. E tambm aos sbados, se estiver fazendo compras ou qualquer coisa assim. Como outro dia, quando comprei a biografia mais recente de William Pitt. Qual? Jen corou. Qual biografia? perguntou. No, qual Pitt? O mais moo ou o mais velho? Tinha dois? O comentrio incrdulo deixou seus lbios antes que ela tivesse tempo de pensar sobre ele, para dar um chute embasado. Mas, em vez de olhar para ela como se fosse completamente estpida, Daniel sorriu. Desculpe, no foi justo de minha parte. Ento, por que voc comprou? As moas geralmente no compram muitas biografias histricas. Geralmente, essa fatia fica para homens na casa dos 50 e dos 60 anos. Jen hesitou. Na verdade, foi um investimento cultural. Cheguei concluso de que eu no conheo a histria britnica o suficiente. E agora, conhece? Jen deu um sorriso fraco. Para falar a verdade, ainda no li. Daniel sorriu de novo, passou a mo no cabelo e a deixou l, remexendo em alguns fios com a ponta dos dedos. Jen percebeu que observava a ao fixamente, e apressou-se em desviar o olhar. Ento, voltando loja. O que poderia fazer com que melhorasse? O que atrairia mais clientes? Voc est na loja: para o que est olhando? Daniel perguntou a ela. Para voc, Jen pensou, mas no disse. Em vez disso, olhou ao redor e seus olhos caram nas mesas a sua frente. Para as mesas de exposio. S para as mesas? Jen tentou se concentrar: aquilo estava comeando a se parecer com uma prova. Bom, a menos que eu saiba exatamente o que eu quero ela respondeu, sria. Neste caso, eu vou procurar pelo nome do autor ou qualquer coisa assim. Daniel assentiu, com os olhos brilhantes. E com que freqncia voc sabe exatamente o que est procurando? Jen refletiu por um instante.

Para falar a verdade, no com muita freqncia admitiu. Quer dizer, s vezes eu vou direto nos autores que conheo, mas, normalmente, fico dando uma olhada e espero que algo chame a minha ateno. Mas que maravilha, pensou: era exatamente o tipo de coisa que devia estar fazendo para seu curso de MBA. Ela estava contente de verdade. E se o sorriso dela talvez tivesse se atenuado de leve, no era nada demais: era exatamente o que ela tinha pensado desde o incio; aquilo era uma reunio de negcios. Daniel queria saber a opinio dela sobre a estratgia dele, no era um encontro aconchegante para ficarem examinando livros juntos. Tinha sido ridculo da parte dela achar que poderia ser diferente; as palavras exatas dele tinham sido... certo, ela no se lembrava das palavras exatas dele, mas com toda a certeza incluam termos como pesquisa e influncias externas, e no compreendiam nada como encontro ou beijo. Ela olhou para Daniel e ficou assustada de ver que ele estava com a testa franzida. Est tudo bem? arriscou. Daniel apressou-se em assentir. Est, claro que sim. Eu s estava aqui pensando como tenho saudade disto aqui. Sinto falta de estar na loja, conversando com os clientes, observando-os enquanto se animavam com os livros. Comecei a carreira vendendo livros, e agora mal tenho tempo de sair para comprar um. Ento, como foi que voc chegou a sua posio atual? Jen perguntou, interessada. Quer dizer, se comeou como vendedor? Daniel deu um sorriso pensativo. uma histria muito comprida. Mas a verso resumida que eu abri minha prpria livraria e, como deu certo, eu fui l e abri uma filial, e quando eu estava com algumas lojas espalhadas pelo pas, a Wyman fez uma proposta de compra e investimento, para que eu pudesse abrir ainda mais lojas. Eu concordei e ganhei o cargo de diretor administrativo. Uau! H quanto tempo? Um ano Daniel respondeu baixinho. E est gostando? Ele deu de ombros. No mau. A diretoria quer expandir ainda mais, talvez comprar mais uma rede, possivelmente entrar no mercado internacional, esse tipo de coisa. E est certo, claro. Mas eu sinto falta... bom, de simplesmente vender livros... Jen o observou com ateno, reparou na ruguinha em cima da sobrancelha e na leve tristeza em seus olhos. Ento, voc devia fazer isto ela se apressou em dizer. Que se danem os mercados internacionais, simplesmente faa o que tem vontade. isso que voc est fazendo? O que tem vontade? Jen franziu a testa. Absolutamente. Quer dizer, sabe como , mais ou menos. Quer dizer... A voz dela foi sumindo, porque ela foi percebendo, enquanto falava, que mal sabia o que tinha vontade de fazer, muito menos de como fazer para chegar l. Ela deu um sorriso meio sem jeito. Talvez seja mais fcil dizer do que fazer respondeu com um leve dar de ombros. Daniel ficou olhando para ela, ento sorriu. O que me diz, est com fome? Jen sorriu. Ns no temos que ficar aqui observando a movimentao dos clientes e a exposio dos livros? ela perguntou, com os olhos reluzentes. Daniel deu um sorriso acanhado.

Na verdade, temos um monto de pesquisadores de mercado fazendo esse tipo de coisa. Em vez disso, eu estava com esperana de que voc me deixasse convidla para almoar. Sabe Jen disse, duas horas depois, amaciada por uma garrafa quase inteira de Chteauneuf-du-Pape que Daniel tinha pedido antes de mencionar que, para falar a verdade, estava de carro, por isso no beberia mais do que uma taa , voc no vai chegar muito longe com um plano estratgico destes. Voc no observou a movimentao de nem um nico cliente comprador de livros. Observei sim! Daniel disse, com ar de quem tinha sido mortalmente ofendido. Voc cliente, no ? E acho que acompanhei os seus movimentos bem de perto. Jen olhou para a comida, tentando esconder sua animao. Aquilo no tinha sido trabalho, de jeito nenhum. Daniel a levara para seu restaurante preferido, em uma ruazinha bem prxima Oxford Street, e parecia que estavam l havia horas, saboreando uma comida divina e conversando sobre tudo, desde o preo dos txis at o triste fato de que, quanto mais velho a gente fica, mais se parece com os pais e mais se comea a achar que as paradas de sucesso so infinitamente inferiores a qualquer coisa que voc escutava na juventude. No tinham falado de trabalho nenhuma vez. S que... de repente, Jen se sentiu retesada. E se fosse ela que estivesse guiando a conversa? E se Daniel realmente quisesse falar de trabalho e ela estivesse l tagarelando sem parar sobre o maior talento do mundo, David Bowie? Mas e as influncias externas? ela perguntou, recatada. No falamos nem um pouquinho sobre elas. Daniel olhou para ela cheio de curiosidade. Voc quer mesmo falar sobre influncias externas? perguntou. Jen assentiu, sacudiu a cabea, depois voltou a assentir. Estou pensando sobre o prximo trabalho que vou ter de escrever sobre vendedores de livros. Ela percebeu que Daniel ergueu a sobrancelha para ela. J que o primeiro foi to bom completou. Voc est falando das empresas ou das pessoas? Jen sorriu. Ainda no decidi. Voc o meu primeiro vendedor de livros. Ela deu uma olhada nele e corou. Talvez tivesse tomado um pouco de vinho demais, pensou. Mas, bom, ela no se importava muito com isso. Daniel ergueu as sobrancelhas para ela. Voc tem a inteno de conhecer outros? Jen sacudiu a cabea e ele sorriu. Ento est bom. Se quer saber, acho que voc uma influncia positiva muito bem-vinda disse com delicadeza, colocando a mo em cima da dela. E sinto muito se eu comecei lanando uma rajada de perguntas em cima de voc. o que eu fao quando estou nervoso Jen olhou para ele, incrdula. Voc estava nervoso? Daniel deu de ombros. Talvez respondeu, com um sorrisinho. Achei que voc queria que eu ficasse falando de trabalho a tarde toda. Eu no sabia se... bom, sabe como . Se? ela ofereceu, gentil, imaginando se seria oferecida demais entrelaando os dedos nos dele. Se voc ia querer tomar um caf ele disse, bem direto, e Jen franziu a testa um pouco quando Daniel ergueu os olhos.

Ela seguiu o movimento e viu o garom pairando por cima deles. Ah ela respondeu rpido. Entendi. Depois do caf, Daniel pagou a conta e insistiu para lev-la de carro em casa. Foram at a rua prxima onde o carro dele estava parado (um lindo Alfa Romeo Spider antigo, Jen reparou) e ele insistiu em abrir a porta para ela, apesar de provavelmente ser porque a porta exigia um belo puxo para ser aberta, e no por cavalheirismo. Quando o carro deu a partida e saiu pela Oxford Street, Jen se recostou no banco e fez uma avaliao do dia. Chegou concluso de que Daniel era perfeito. Inteligente, engraado, no se levava assim to a srio, e aqueles olhos... E estava at lhe dando uma carona at em casa. Ele era um cavalheiro. Ele era gentil. Ele era... ai, meu Deus. O que aconteceria quando chegassem ao apartamento dela? Ser que ele queria que ela o convidasse para entrar? Por que outro motivo teria insistido para ir para a casa dele passando pela dela primeiro? Mas ela no podia simplesmente convid-lo para entrar: seria o maior clich, e sugeria coisas que Jen no estava bem pronta para sugerir. Pelo menos, ela no queria que ele achasse que ela estava pronta para sugeri-las, apesar de ela meio que estar com vontade naquele momento... No, ela no era o tipo de pessoa que convidava algum para entrar assim to cedo, ainda que fosse s para uma xcara de ch. Mas, bom, ao mesmo tempo, tambm no estava exatamente pronta para que a tarde terminasse... Jen franziu a testa, preferia no ter bebido tanto vinho, e fez uma breve lista mental de prs e contras. Prs: ela ficaria com ele mais algumas horas; queria que ele a beijasse; seria educado da parte dela convidar; meu Deus, ela queria arrancar as roupas dele. Contras: talvez nunca mais fosse v-lo, de to bagunado que o apartamento estava... Est tudo bem? Daniel perguntou. Tudo timo, obrigada! Jen disse, alegre. O carro percorreu Green Park e Chelsea com o motor ronronando, at chegar rua dela em Fulham, e Daniel parou o carro. Muito obrigada Jen apressou-se em dizer. Realmente, foi muita gentileza sua me dar carona. E me convidar para almoar tambm... eu me diverti muito, de verdade. Eu tambm Daniel respondeu, desligou o motor e se virou para olhar direito para Jen. Era o tipo de olhar que geralmente assinalava que beijos poderiam surgir em futuro muito prximo. Jen soltou o cinto de segurana. Ento, qual o seu prdio? Daniel perguntou, olhando para a construo frente deles. Ah, no este... aquele, do outro lado da rua. Daniel virou-se para olhar. Aquele com o mendigo na porta? perguntou. Jen se virou para ver o que ele enxergava. respondeu. Aquele com o... Observou com mais ateno, ento soltou um gritinho. Ai, meu Deus. Aquilo no um mendigo. Aquele Gavin, meu ex-namorado. Daniel ergueu as sobrancelhas e, rapidamente, aprumou um pouco o corpo. Ah, certo. Ento, melhor eu ir andando. No, no. Quer dizer, no sei o que ele est fazendo aqui. No h razo para voc ir...

Gavin tinha se virado e olhava fixamente para Daniel, que se esforava imensamente para no retribuir o olhar. No, ele realmente parece querer falar com voc. Eu... preciso ir para casa... ele disse, em tom de repente menos ntimo. Sinto muito Jen disse, arrasada. Eu... Olhe, realmente, no tem problema Daniel apressou-se em dizer com um sorriso repentino e de aparncia falsa no rosto. V l e... bom, v l. Ao sair do carro, Jen se inclinou para olhar para ele mais uma ltima vez. A gente se fala ela disse, com um leve ponto de interrogao no final. Claro. Foi divertido Daniel disse com uma piscadela, e voltou a ligar o motor. Jen observou enquanto ele se afastava, ento se virou para ficar de frente para Gavin. O que diabos voc quer comigo? perguntou, aborrecida.

12
O que voc est fazendo aqui? Jen perguntou de novo. Ela olhou para o cabelo castanho-acinzentado de Gavin, que parecia no ter sido lavado em muitas semanas, e para o sorriso torto dele. Vim falar com voc, lindona. No achei que fosse interromper alguma coisa. Amigo seu, ? Jen o ignorou. Pegou a chave e abriu a porta do prdio. Voc est... bonita Gavin disse em um tom que sugeria o oposto. Chique, quer dizer. Que cabelo brilhoso! Voc est um horror Jen respondeu, cautelosa. Que roupas so essas? Gavin sorriu. Achei que voc curtisse um visual msculo... Bom, pode deixar que da prxima vez eu trago o meu carro esporte. Jen ergueu a sobrancelha para ele e ele deu de ombros. Estava ajudando a organizar uma manifestao contra um supermercado ele disse, entrando na cozinha sem pedir licena e se servindo de um copo grande de

leite. Acabei conhecendo um pessoal superlegal que s fica viajando por a, e passei um tempinho com eles. Jen assentiu. Ento isso explica o cabelo disse, curta e grossa. Gavin deu um sorriso acanhado. Na verdade, acho que combina comigo. Alis, estou louco por um banho. Se ns formos amigos, quer dizer. Ele olhou para Jen todo esperanoso e ela estalou os lbios, como uma me irritada. Voc no pode aparecer aqui na hora que bem entender ela disse, em tom brusco. No sou mais sua namorada. Agora, tenho a minha vida. Gavin fez cara de magoado. Mas voc minha amiga disse. Posso ir embora, se voc quiser. Steve disse que eu podia dormir no cho da casa dele... Pegou a mala grande e com aparncia mofada que estava carregando e dirigiu-se lentamente para a porta. Jen deixou que ele percorresse a metade do trajeto, ento cedeu: Um banho. Nada mais. E um pouco de comida? Os olhos dele agora brilhavam. A sua comida a melhor, Jen. S uma refeio, e amanh eu me mando, juro. Amanh? Gavin sorriu e se inclinou para dar um beijo na bochecha dela. Voc no vai me mandar para a rua, vai? No agora que estou aqui. No depois de termos passado tanto tempo sem nos ver? Jen cruzou os braos e olhou para ele. Gavin era diferente de qualquer pessoa que ela conhecia. Cheio de energia, charmoso, totalmente incapaz em relao a praticidades, mas melhor do que qualquer outra pessoa em seu maior talento: reunir pessoas, conseguir apoio e conquistar todo mundo. As pessoas tinham vontade de cuidar dele, queriam ficar perto dele. Ele parecia um gato de rua: era afetuoso e amoroso quando precisava de alguma coisa, mas assim que seu apetite estava saciado, desaparecia como o vento. No papel de namorada dele, as pessoas a ao seu redor tinham invejado Jen e sentido pena dela em igual medida. Mas, como descobriu, no ocupar mais o posto de namorada no a protegia dele da maneira como esperava que protegesse. Voc vai ter que achar outra pessoa para surpreender com as suas visitinhas, Gavin ela terminou por dizer. Pode passar a noite aqui, mas a ltima. Estou falando srio. Voc no tem outra namorada? Fez aquela pergunta em parte para testar a si mesma. Para conferir sua reao se ele dissesse sim. Ela estava bem certa de que j no se importava mais. Nenhuma como voc. Voc to transparente, Gavin. Pare de puxar o meu saco, certo? Eu j disse que pode ficar. Voc o mximo, Jen. De verdade. Ela revirou os olhos e abriu a geladeira, observando enquanto Gavin ia para o banheiro e abria a gua. Ento, continua trabalhando para a sua me? Gavin perguntou, falando e devorando um prato do curry tailands verde, que era a marca registrada de Jen. Jen franziu a testa. Mais ou menos. Mais ou menos? ... complicado. Gavin sorriu.

Eu adoro um pouco de complicao. Ento, conte tudo. Jen deu de ombros. Tudo bem, mas segredo. Juro por Deus e quero morrer se contar. Na verdade, no quero morrer. Por que eu ia querer morrer? Mas no vou contar para ningum. Eu estou fazendo um pouco de espionagem corporativa. Enquanto Jen falava, sentia elementos de sua me surgindo dentro de si, a vontade de se exibir, de impressionar Gavin com suas histrias chocantes de espionagem, e sentiu um leve calafrio. Legal. Jen franziu a testa. Era s "legal"? Nenhuma pergunta? Nada de olhar para ela com respeito e admirao renovada? ela prosseguiu. Tem a ver com toda a histria do escndalo de corrupo na sia. Sabe, o dinheiro do tsunami? Eu... bom, estou liderando a equipe para descobrir quem est envolvido no Reino Unido. Ser que ela era mesmo assim to superficial? Ficou imaginando enquanto falava. Ser que continuava desesperada para impressionar Gavin? Do jeito que ela falava, parecia que estava trabalhando para o governo, cuidando sozinha de uma investigao, quando na verdade a nica coisa que fizera fora seguir o pai para descobrir que, para comeo de conversa, ele no tinha nada a ver com a questo. Puxa, que legal. Ento, quem est envolvido? Jen pegou seu prato vazio e levou para a pia. Ah, estamos seguindo algumas pistas disse, sem dar detalhes. Que pistas? Vamos l, isto interessante. Ele agora estava sentado com as costas bem retas, olhando para ela na maior expectativa. Jen suspirou. A culpa era dela, s por querer se mostrar. Pensou por um instante, ento voltou a se sentar. Bom, achamos que poderia ser a Consultoria Bell. Sabe como : a empresa tem uma filial l, com clientes do governo, e a Axiom, aquela empreiteira, que tambm um dos clientes. Mas a Bell no est envolvida, ento eu meio que voltei estaca zero. A Consultoria Bell? a firma do seu pai, no ? Jen assentiu, sentindo um calor subir. Provavelmente era o curry, disse a si mesma. E como sabe que ele no est envolvido? Eu simplesmente... sei. Como assim? Porque ele lhe disse? Gavin riu e Jen olhou feio para ele. Talvez. Ele olhou para ela fingindo surpresa. Voc est falando srio, caramba! Ele disse que no estava envolvido e voc acreditou. Ah, Jen. Ah, minha pequena e querida Jen. No sou pequena nem sua querida ela disse, aborrecida, ao se lembrar de por que estava to afoita para mostrar a Gavin que estava conseguindo fazer tantas conquistas sozinha. Tinha passado dois anos correndo atrs dele de um lado para o outro, e ele retribua o favor com a afirmativa constante de que ela precisava de algum para cuidar dela, que era ingnua e crdula demais. Mas bom, ela pensou, at que fiquei bastante tempo com voc. Talvez tivesse certa razo. Olhe, no foi simplesmente porque ele me disse. Teve muito mais ela afirmou, como quem simplesmente atesta um fato, enquanto levava o prato de Gavin para a pia e o lavava. Ela se sentia acanhada, na defensiva. Voc quem sabe.

Gavin sorria para si mesmo e Jen respirou fundo. Ela no morderia a isca. Ela no se permitiria cair na armadilha dele. Ento, aquele cara do carro de hoje. seu namorado? Jen largou os pratos. Talvez seja. Como assim, ele ainda no decidiu? Ela se virou, agora com os olhos ardendo de raiva. Talvez, se voc no tivesse se intrometido hoje. Talvez, se voc no estivesse minha espera na frente do meu apartamento, ele poderia estar aqui agora. Gavin sorriu. Oops. Eu atrapalhei? Ei, no assim to mal mostrar a ele que tem concorrncia, sabe? Assim, ele vai ficar mais alerta. Voc no concorrncia Jen disse, aborrecida. E, se no se importa, vou para a cama cedo. Tudo bem o sof para voc? Eu tenho escolha? Os olhos dele brilhavam de novo e Jen suspirou. No, caramba, no tem. Quando ela se dirigiu para a porta, Gavin se levantou e bloqueou o caminho dela. Ento, acho que minha culpa voc no estar se pegando com aquele cara agora, no ? Ela apertou os olhos. Cale a boca, Gavin. que eu me sinto endividado com voc. Sabe... Ele colocou o brao ao redor dela e se inclinou para beij-la, uma ao que parecia to familiar a Jen e, ao mesmo tempo, to inteira e totalmente errada. Droga, eu senti saudade de voc, Jen ele murmurou enquanto ela o repeliu com fora. O que foi? ele quis saber. Qual o problema? Jen olhou para Gavin e sacudiu a cabea. No estou mais interessada, Gavin. Voc fica no sof, e quero que v embora amanh. Ele deu de ombros. Que pena disse, com um sorrisinho. Voc muito gostosa, sabia? Enquanto Jen ia para o quarto, ficou imaginando se Daniel compartilhava daquela idia.

13
Na manh seguinte, em seu escritrio, Daniel sentiu a mente vagar e forou-se a prestar ateno enquanto seu chefe despejava seu discurso montono sobre as vantagens de vender os imveis prprios para alug-los. Para ele, aquilo era to interessante quanto observar tinta secando. Por que no deixa isso sob minha responsabilidade? terminou por sugerir, desesperado para fazer Robert Brown sair de sua sala. Estava se sentindo agitado, como um leo enjaulado. Robert assentiu e se levantou para sair. Como est a estratgia de crescimento? ele perguntou, j caminhando em direo porta. Daniel fez uma pausa por um segundo, tentando expulsar a imagem de Jen de sua mente: a linda e elusiva Jen, que fazia palavras como estratgia e acionista parecerem sensuais e emocionantes. Ah, sabe como , est andando mentiu. A verdade que, naquele instante, ele estava achando tudo em seu trabalho um saco. S tratava de grficos de crescimento e avaliaes de lucro e fuses e aquisies, no tinha mais nada a ver com livros nem com marketing nem com clientes: as coisas em que ele realmente era bom. Bom, avise se precisar de ajuda. Robert acenou de leve com a cabea para Daniel enquanto falava e saiu da sala. Daniel se levantou e comeou a andar de um lado para o outro. Havia quanto tempo estava naquele emprego? Dez meses? Talvez onze? E o que realmente conquistara naquele perodo? Nada. Absolutamente nada. Mas o que mais poderia conquistar se tudo o que costumava fazer estava fora de seu alcance? Ele tinha uma equipe para cuidar das editoras, outra para dar conta da divulgao. Tinha um diretor de marketing, uma diviso inteira que tratava da experincia do cliente e, at onde Daniel conseguia enxergar, a ele no sobrara nada alm de ficar olhando a paisagem pela janela e se perguntar como tinha ido parar ali. Ele se inclinou por cima de sua mesa de reunio e leu algumas manchetes do Financial Times, que estava aberto por cima dela. Uma investigao sobre os dados financeiros de uma empresa de petrleo estava sendo iniciada. O preo da ao de uma empresa de manufatura tinha cado depois de um trimestre de desacelerao. Chato, chato, chato. Ele no tinha virado empresrio para administrar. Ele tinha virado empresrio para inventar, para encontrar novas maneiras de fazer as coisas, para inovar. E, de algum modo, tinha chegado ali, no topo da escala, entediado at no poder mais. Que se dane, pensou, e pegou o telefone. Escritrio de Anita Bellinger. Aqui Daniel Peterson, da Wyman's. Anita est? Um momento, por favor. Daniel ficou batucando na mesa com os dedos enquanto esperava. Daniel? Mas que tima surpresa! No achei que voc ainda tivesse tempo para ns, editores. Em que posso ajudar? Anita parecia felicssima com a ligao dele.

Queria conversar sobre a sua lista, se estiver de acordo. Achei que poderamos marcar um almoo. H algum problema, Daniel? Examinei a nossa lista com os seus compradores no ms passado, e eles me pareceram muito felizes. Daniel franziu a testa. Claro que sim. Essa era mais uma coisa que ele j no fazia. Anita, eu s quero conversar sobre livros. Tudo bem? Estou paralisado aqui, olhando para planilhas e ouvindo as pessoas falarem sobre reengenharia de processos de administrao, e quero lembrar a mim mesmo por que diabos fao tudo isto. Compreendo, Daniel. Sem problema Anita respondeu rapidamente, ao ouvir a frustrao na voz dele. Olhe, vou viajar no Natal, mas marcamos alguma coisa assim que eu voltar, certo? E, Daniel, est tudo bem, certo? Daniel deu um sorriso agradecido. Ele sabia que podia confiar em Anita. Ela o conhecera quando estava comeando, tinha-lhe feito enormes favores e lhe ensinara tudo o que ele precisava saber sobre a venda de livros, desde como negociar at como arranjar os mostrurios do jeito certo. Se havia algum que podia anim-lo mais uma vez, seria ela. Tudo bem, de verdade. Olhe, obrigado, Anita. Eu diria que lhe devo uma, mas voc j sabe disso, no ? Feliz Natal para voc, Daniel. Descanse um pouco. E separe um dinheiro para todos os livros sobre os quais vou lhe falar. Daniel sorriu e desligou, ento retornou a sua planilha. E tem certeza absoluta de que est seguindo a dieta que eu lhe passei? George ficou olhando para o mdico com ar petulante e soltou um suspiro de desprezo. Est me chamando de mentiroso? desafiou. No, George. Estou fazendo uma pergunta, nada mais. a sua sade que est em jogo: se no quiser levar a srio, eu que no vou forar. George baixou os olhos para o cho. Dieta desgraada. Programa de exerccios maldito. Aquilo era desumano: queriam que ele sobrevivesse s de legumes e desse dez mil passos por dia. Dez mil! Ele carregara o pedmetro ridculo que o mdico lhe dera um dia inteiro, e chegara ao enorme total de 2.500 passos. E aquele dia tinha sido um dos mais exaustivos, tambm: estava sem motorista e tinha uma reunio no centro, e isso significava caminhar at a rua para chamar um txi. O mdico dele estava ficando pior do que Harriet: ela sempre tentava faz-lo comer cenouras e coisas asquerosas como gro-de-bico, mas ele nem queria saber. E no tinha a menor inteno de comear agora. Achei que eu lhe pagava bem para cuidar da minha sade para mim ele disse, tristonho. George no tinha tempo para fraqueza, nem nos outros nem em si mesmo, e a idia de que ele poderia ser qualquer coisa fora invencvel era difcil de engolir. Mas, bom, de todo modo, vocs, mdicos, esto sempre exagerando, no mesmo? Sempre to cautelosos... Eu sou mais do tipo que corre riscos. A vida passa rpido e... Quer morrer cedo? o Dr. Richards interrompeu. George, v por mim: no nada bom morrer cedo. E voc com toda a certeza no vai querer ficar acamado ou incapacitado, vai? George olhou para os ps. E, achei mesmo que no. Ento, chega de charutos. Chega de carne vermelha. Faa um pouco de exerccio. E fique longe do vinho, certo? George deu de ombros.

No estou nada feliz com isso disse, aborrecido. Nem um pouquinho. Acho que vou procurar uma segunda opinio. O Dr. Richards se levantou e apertou a mo de George de maneira calorosa. Eu ficaria decepcionado se no procurasse disse com um sorriso. George saiu da clnica do Dr. Richards e resolveu voltar a p para o escritrio para marcar alguns passos naquele tal de pedmetro Woods. No era sempre que ele tinha tempo para si mesmo durante o dia, e o dia estava mesmo bonito e claro. Muito frio, mas os ingleses tinham sido feitos para suportar baixas temperaturas, pensou. Era o sol que os deixava em apuros. Ficou imaginando o que Jen estaria fazendo. Devia estar no Edifcio Bell, em aula ou talvez estudando na biblioteca. Meu Deus, como tudo aquilo era incrvel. Havia uma semana, ele s tinha uma filha na teoria. Hoje, voltava a ser um pai propriamente dito, e ela tambm era farinha do mesmo saco. Gostaria de ter licena para se gabar dela. Falar sobre ela a Emily, a seus colegas; principalmente queles que no paravam de relatar as conquistas de suas crias. Mas ela fizera com que ele prometesse no dizer nada e, de todo modo, dava para esperar. A ltima coisa que desejava era o envolvimento de Harriet, no final da contas. Tinha passado momentos preciosos com a filha, e no queria que nada atrapalhasse. E claro que ele precisava se lembrar das circunstncias. Era filha dele, mas estava escondida em sua sala, pelo amor de Deus. Tinha bastante certeza de que ela acreditava nele, mas precisava ter cuidado. Talvez pudesse ligar para ela. Ver se estava livre para o almoo. Logo pegou o celular e discou o nmero de Jen. Caiu na caixa postal. Jen? Aqui seu pai, queria saber se est livre para almoar. Se no estiver, no se preocupe. Eu... bom, a gente se fala em breve, espero. Agora, v estudar bastante! Beijos. Ser que soava ridculo? Foi o que ficou imaginando. Provavelmente parecia um velho a seus olhos. Era fcil ignorar o passar do tempo, permitir que os anos se esvassem e partir do princpio que aquilo no nos afetava, pensou. Que voc continuava sendo aquele jovem dinmico que sempre tinha sido. Mas os filhos tinham a capacidade de fazer tudo isso desabar por terra. Jen estava com o qu? Vinte e oito? Ele estava 15 anos mais velho do que na ltima vez que a vira. O cabelo ia ficando grisalho, a barriga crescia, o rosto murchava. O que ser que ela pensou? Ser que ficou chocada? Ele franziu a testa. Vamos l, George, disse a si mesmo, rspido. Saia desta. Voc tem muito o que fazer. Sem largar o celular, discou outro nmero. Al, aqui Paul Song. Ah, Paul. S queria saber como foi a viagem para Acech. Vamos nos encontrar no lugar de sempre hoje noite? Digamos, s 19h? timo, timo. Estou esperando. George enfiou o telefone de novo no bolso e acelerou o passo na direo de St. James.

14
No dia seguinte, acomodado em um de seus restaurantes preferidos, George ficou olhando para o bife suculento a sua frente com avidez. Estava lindamente mal passado, bem como ele gostava. Aquele era o alimento que os seres humanos comiam havia anos, no feijes e pedaos de folhas. Tinha certeza de que os mdicos logo se dariam conta de que os conselhos que davam simplesmente estavam errados. Ento disse com um sorriso , tem muitos planos para o Natal? Malcolm, seu velho amigo, sacudiu a cabea. Nada demais. A reunio de famlia de sempre em Surrey: meu filho vem com os meus dois netos, esse tipo de coisa. Comida e bebida demais, s para voltar ao trabalho com uma ressaca e tanto! George sorriu e assentiu, tentando se sentir feliz porque seu Natal seria um evento bem mais solitrio. Paz e tranqilidade, disse a si mesmo: No existe nada como isso. Imagino que v ser bom se afastar um pouco das manchetes de terror George disse, engolindo a poro com um gole de Margaux. Malcolm ergueu as sobrancelhas. Tem toda a razo concordou. Esses jornalistas desgraados ficam remexendo em tudo. Devia existir uma lei contra isto. George assentiu, com ar sbio. Ento, voc vai entrar na concorrncia para as obras de construo, imagino? Malcolm serviu mais uma taa de vinho a George. Ah, acredito que sim respondeu com um esboo de sorriso no rosto. E a, j viu o cardpio de sobremesa? A coisa vai ser boa.

Jen suspirou e olhou nervosa para Lara. Era muito bom ficar amiguinha do pai e sair para almoos gostosos com ele, como o do dia anterior, mas isso no a ajudaria em nada agora. Estou vendo que a minha caneta vai acabar disse, sacudindo a cabea. Lara, pode me emprestar uma caneta? Lara entregou uma esferogrfica a Jen. No so as canetas que me preocupam... mas sim se o meu crebro no vai acabar ela disse, em tom dramtico. Eu detesto essas porcarias de provas. No sei por que precisamos faz-las. Principalmente na semana que antecede o Natal. Quer dizer, isto puro sadismo. Jen deu de ombros. Faltavam uns dez minutos para o primeiro exame semestral delas, e os nervos estavam flor da pele. Ela dizia a si mesma que no se importava se passasse ou no, mas no fundo sabia que se importava, sim. Nunca tinha repetido em nada, e no seria agora que comearia.

Oi, Jen, oi, Lara. Ergueram os olhos e viram Alan pairando por sobre sua mesa. Oi, Alan Jen respondeu, animada. Est ansioso para a prova? Ele pareceu pensativo. Sempre bom ter uma oportunidade de consolidar o aprendizado disse, srio. Mas no diria que estou ansioso para fazer prova. mais um mal necessrio. No entanto, tenho uma pergunta a fazer: vocs diriam que a anlise acionria deve fazer parte da anlise interna ou da externa? Quer dizer, os acionistas podem ser considerados internos porque as aes so da empresa, mas eles no ficam l dentro, por isso so externos. Certo? Ah, cale a boca, seu bitolado dos infernos Lara disse, irritada. No fao a menor idia, e se voc tivesse vida prpria, tambm no faria. Alan baixou os olhos para ela com expresso confusa no rosto. S estava aqui pensando... disse na defensiva, ento se sentou. Bom, acho que est na hora de entrar Jen disse, juntando suas coisas. Entrar onde? Jen se virou rapidamente. Ela reconhecia aquela voz. Mas no podia ser Daniel, no mesmo? Ele devia estar no trabalho, no? Era Daniel. Absolutamente maravilhoso com as mangas da camisa arregaadas e cala de l azul-marinho, sorrindo acanhado para Jen enquanto passava os dedos pelo cabelo e ela sentia seu estmago dar vrias cambalhotas. Ela se levantou to rpido que quase derrubou a mesa. Daniel! Oi! disse em tom um tanto estridente demais. a nossa prova. Comea daqui a cinco minutos. Ento, voc... vai dar aula aqui hoje? Daniel sorriu. No, s vim incomodar um pouco os consultores disse, como quem no queria nada. Tambm queria me despedir. Vou passar o Natal com os meus pais em Northumberland, viajo hoje noite. Jen sentiu uma pontada de decepo repentina, mas forou um sorriso. Ah. Certo. Bom, hum... Ela tinha vontade de beij-lo. Queria jogar os braos ao redor dele. Mas sentia os olhos de Lara e de Alan colados nela, e, de qualquer forma, ele no era seu namorado nem nada. Mais uma vez, amaldioou Gavin por ter aparecido sem avisar. Se ele no tivesse aparecido l no domingo, ela provavelmente estaria beijando Daniel neste exato momento. A gente se fala quando eu voltar? ele perguntou baixinho, forando-a a se inclinar na direo dele, to prxima que podia sentir o cheiro de sua pele. Meu Deus, espero que sim ela respondeu, quase sem respirar, ento fez uma expresso mais sria. Quero dizer, seria timo... Eu tambm pensei a mesma coisa. Boa sorte com a prova! Quando ele se afastou, Jen afundou na cadeira. Muito bem, Alan Lara disse sem nenhuma flexo na voz. A sua anlise de acionistas desta pequena interao consideraria Daniel Peterson como influncia interna ou externa? Alan se levantou. Como voc colocou com tanta doura que eu no tenho vida prpria, realmente no saberia dizer. Lara deu de ombros. Est pronta, Jen? Jen continuava com um sorriso abobado estampado no rosto.

O qu? Ah. Claro. Claro, com certeza. E, caminhando em nuvens, ela entrou na sala do exame atrs de Lara e Alan. Eu me esqueci completamente da Ansoff. Jen franziu a testa enquanto Alan enterrava a cabea nas mos e se debruava por cima da mesa a sua frente. Apressou-se em tirar um cinzeiro do caminho. Vamos l, Alan, j acabou. No adianta nada ficar se lamentando agora. Ela dava um sorriso no muito sincero enquanto falava, ciente de que ela, alm de ter se esquecido da matriz de Ansoff, tambm perdera de vista todos os outros modelos e teorias que deveria ter usado no exame: sua cabea estava cheia demais de Daniel para se concentrar nas questes de uma prova a respeito de um vinhedo na Califrnia que estava perdendo dinheiro. No adianta? Alan perguntou, lentamente aprumando o corpo. Achei que este era o objetivo de vir a um bar: para discutir a prova e descobrir o que erramos. Para nos prepararmos para a desgraa. Alis, eu j me preparei. Passei a vida toda me preparando. Jen revirou os olhos. Alan, no seja ridculo. Voc passou em primeiro lugar no vestibular, pelo amor de Deus; eu no chamaria isso de desgraa. Voc s est sofrendo de distrbio de estresse ps-traumtico. Lara logo chega com as bebidas, e voc vai ficar bem. Alan olhou para ela, destrudo. No vou ficar bem. Lara tinha razo a meu respeito: no tenho vida prpria. A nica coisa que tenho ir bem nas provas, e se eu vou mal, bom, da no sobra nada. Alan, no seja idiota; tem muito mais coisa na sua vida alm de provas. O qu, por exemplo? Jen franziu a testa, examinando a memria em busca de algo positivo a dizer. Ela gostava de Alan, de verdade, mas eles realmente s conversavam sobre o curso. Por exemplo, a sua personalidade, Alan. Voc um cara legal. Ele sacudiu a cabea, desanimado. Sou um cara chato. Por isso no tenho namorada. Jen sorriu. Ento, o problema era este. Voc quer arrumar uma namorada? Este o problema? Alan, deve ter mulheres se estapeando por a para sair com um cara como voc. No estou exatamente enxergando a fila. Bom, mas elas no fariam isso, no mesmo? Voc primeiro precisa conversar com as pessoas antes que elas possam declarar seu amor infinito por voc. Jen olhou para o bar para descobrir por que Lara estava demorando tanto e a viu sair do banheiro. Ai, meu Deus, percebeu: ela ainda nem tinha pedido as bebidas. Alan sacudiu a cabea. Eu no consigo fazer essa coisa de conversar. No sei conversar. Claro que sabe. Voc conversa comigo e com Lara, no conversa? Alan olhou para ela de vis. S sobre estudos. Quando vocs duas comeam a falar sobre sapatos ou sobre o tempo ou sobre as frias, eu simplesmente desligo. Jen franziu a testa. Ele tinha razo: ela tinha conversado muito com ele sobre planilhas, e os dois tinham discutido vrias vezes sobre a natureza dos negcios, mas nunca tinham falado sobre qualquer outro assunto alm dos estudos. Certo, ento tente agora. Fale sobre a sua famlia. Vai passar o Natal com os seus pais? Alan deu de ombros.

Vou. Isto no exatamente me contar alguma coisa. Alan suspirou. , vou passar o Natal com os meus pais. Minha famlia normal. Eles moram em uma casa. E vamos jantar peru. S isso. Onde eles moram? Em Chester. Voc gosta de l? Alan olhou para Jen, ento cocou a nuca. No exatamente. Olhe, sinto muito, mas a minha manh simplesmente foi pssima, s isso. Esquea todas as besteiras que eu disse. Jen sorriu, levemente aliviada. Ento franziu a testa e se aproximou dele. Alan, quando foi a ltima vez que voc saiu com uma mulher? Ele pareceu pouco vontade. No sei. Acho que j faz um tempinho. Seja mais especfico. Alan olhou ao redor e comeou a ficar vermelho. Sei l disse, em tom mais armado. Ento, deu de ombros. Nunca, est certo? Nunca sa com uma mulher. Tive uma namorada na escola, fiquei com ela dez anos, e ela me largou h um ano, por um cara que conheceu no trabalho. Fim da histria. E, de qualquer forma, no faz diferena... Jen assentiu, tentando no parecer to chocada quanto se sentia, observando enquanto Alan se esforava ao mximo para manter a compostura. Refletiu por um instante. Quer que eu ajude? terminou por perguntar. Alan, voc um timo sujeito. Devia estar saindo com mulheres. Voc s precisa... relaxar um pouco. Aprender a arte da conversa. At parece ele se apressou em responder, mas parecia estar um pouquinho mais atento. Vamos l Jen pediu. Por que no tenta? O que tem a perder? Alan ajeitou os culos no nariz. Voc quer mesmo me ajudar? perguntou, com a voz pequenininha. Ajudar o qu? Lara tinha voltado do bar e depositava as bebidas na mesa. Com a matriz de Ansoff Jen apressou-se em responder, piscando para Alan, que deu um sorriso agradecido. Vou ajudar Alan a entender melhor a matriz de Ansoff. Lara revirou os olhos. Ento, melhor me ajudar tambm disse. Nem me lembro de quem Ansoff. E a prova ontem? Espero que tenha ido bem. No? Jen olhou nervosa para o pai, mas ficou aliviada de ver que os olhos dele brilhavam. Quando ela era criana, ele sempre demonstrara obsesso por resultados de provas, e ela vivia na expectativa de levar bronca por no estar se esforando muito. Mas, como almoava com ele dia sim, dia no, ela chegou concluso de que a culpa seria em parte dele se ela no fosse bem. Na minha opinio, qualquer pessoa que acredite que uma prova assim to perto do Natal uma coisa boa tem problema mental ela disse, como quem atesta um fato, enquanto se acomodava na cadeira e um garom pairava sobre ela, colocando um guardanapo em seu colo e lhe servindo gua. Mas no acha que o Natal ficou mais presente agora que a prova passou?

Acho que sim Jen admitiu. Mas a mesma coisa que passar fome antes de uma refeio para poder aproveit-la melhor. George riu. Voc sempre foi argumentativa. Igualzinho sua me. Jen ergueu as sobrancelhas. Certo, um pouco parecida comigo George emendou imediatamente. Ento, me diga. Como vo as coisas? Jen sorriu. Bom, no tenho muita novidade desde que nos vimos na segunda-feira. E desde que nos falamos ontem pelo telefone. George assentiu. Pode caoar de mim se quiser disse, servindo uma taa de vinho para Jen , mas no vai arrefecer meu entusiasmo. que simplesmente timo t-la de volta. Fazer... parte da sua vida. Jen reparou uma leve expresso no rosto de George de quem estava tentando sentir o terreno enquanto falava, mas ela logo desapareceu e foi substituda pelo sorriso cheio de segurana de sempre. Ento ele prosseguiu, rapidamente. O que voc vai pedir? Pensei em comer peru. Jen sacudiu a cabea e olhou para o cardpio. Peru? Deve estar de brincadeira. No vai comer bastante peru no Natal? George estremeceu de leve, ento abriu um amplo sorriso. Peru para mim nunca demais respondeu. Mas se voc no tiver coragem, sugiro o fil. O daqui realmente maravilhoso. Jen franziu a testa. Pai, o que vai fazer no Natal? Tem planos, certo? George olhou incrdulo para ela. Planos? Claro que tenho planos. Convites demais, para dizer a verdade. No sei quais recusar, Jen sorriu, aliviada. Se ele dissesse que ficaria sozinho, ela teria que passar o Natal com ele. O que no teria nenhum problema, alm de dar a notcia a Harriet... Bom, nem valia a pena pensar sobre o assunto. Vai visitar a sua me, imagino? George prosseguiu, como se estivesse lendo a mente dela. Ela assentiu. Voc podia parecer mais entusiasmada. Ela sua me, sabe? Jen olhou para o pai com curiosidade. Harriet nunca era assim to benevolente em relao a ele. Estou ansiosa ela disse, com cautela. Mas voc sabe como o Natal. Muita gente, muita bebida, as discusses inevitveis... George sacudiu a cabea. Que bobagem. O Natal maravilhoso. Voc no gostava dos nossos Natais? Eu me lembro de cada um deles. Ele olhou para ela com melancolia, e Jen de repente ficou com vontade de abra-lo, de sentar no colo dele como fazia quando tinha 5 anos e se sentir absoluta e completamente protegida e contente. Mes eram uma coisa maravilhosa, pensou com seus botes, mas s vezes simplesmente no tinham os ombros largos o suficiente. Eu tambm ela disse baixinho. Principalmente aquele quando voc me deu uma bicicleta.

Na ocasio, tinham passado o dia todo juntos, George a incentivava a andar sem as rodinhas, e ela berrou de prazer quando finalmente conseguiu andar sozinha. George riu. Bom, acho que no tenho bicicleta para lhe dar neste ano, mas espero que goste igualmente do presente. Ele pegou um envelope e entregou a Jen. Ela abriu e encontrou um carto de Natal ("com todo o meu amor, do seu pai") e um certificado com seu nome e uma fotografia de um planeta de aparncia engraada. Torceu o nariz, tentando se lembrar se algum dia dissera ao pai que se interessava pelo espao sideral, sem conseguir. uma estrela George disse baixinho. Eu sempre lhe prometi a lua, e no cumpri a promessa, mas nem de muito longe; s que agora voc tem uma estrela, com o seu nome. Eu... espero que goste. Jen ficou olhando para ele e sentiu pequenas lgrimas fazerem seus olhos arder. E linda disse, apertando bem os punhos e tentando manter uma certa compostura: estava em um restaurante, afinal de contas. Obrigada. Eu... no tenho presente para voc. George franziu a testa. Voc est aqui, Jen. Pode acreditar, para um velho bobo como eu, isto j presente de Natal que basta. Jen assentiu em silncio quando o garom se aproximou para anotar o pedido deles. Ele tinha razo, pensou consigo mesma enquanto fazia seu pedido. Estar ali com o pai era o melhor presente de Natal que ela jamais poderia ter pedido.

15
Feliz Natal para todos, feliz Natal! Jen deu um sorriso acanhado quando a me lhe entregou um copo de xerez, enquanto cantava no ritmo do pssimo acompanhamento de Geoffrey ao piano. Harriet detestava ficar sozinha no Natal e costumava convidar pessoas praticamente desconhecidas para passar as festividades com ela, para no ficar com uma mesa vazia,

e Jen costumava apreciar isso antes. Mas agora toda aquela gente simplesmente representava uma barreira entre ela e a me, impedindo que Jen dissesse o que tinha na cabea. Impedindo que ela perguntasse a Harriet se era verdade que ela tinha tido um caso, e por que passara tantos anos mentindo a respeito do fato de George no querer v-la. Ela suspirou: talvez fosse bom haver tanta gente ali. Naquele momento, estava to confusa a respeito de tudo que o melhor mesmo talvez fosse ficar quieta. Jen mordeu a lngua e examinou a sala para ver quem lhe faria companhia naquele dia. Geoffrey era um bastio da Futuro Verde: estava na empresa havia quase tanto tempo quanto a me e tambm era figurinha carimbada do Natal. Havia tambm Hannah, que tinha entrado na firma mais ou menos na mesma poca de Jen e que sempre a olhava com uma certa desconfiana, e Mick, que trabalhava para Tim no departamento de contabilidade. Ela quase no o conhecia. Finalmente, no canto, com um copo na mo que parecia estar cheio de usque caubi, estava Paul Song. Ele a cumprimentou com um aceno mnimo de cabea ao v-la, e ela se aproximou, sem entusiasmo. Fez boa viagem? perguntou, s para puxar assunto. Mame disse que voc esteve fora. Ele assentiu. Fiz. Estive na Irlanda. O lugar lindo, muito agradvel. Jen franziu a testa. Achei que mame tinha dito Esccia disse. Paul ficou lvido. Claro que sim, desculpe. Eu me confundi. , estive na Esccia. Com certeza era a Esccia. Vamos l, querida, cante comigo. Vamos desejar felicidades para todos... A me fez um sinal para que Jen se juntasse a ela. Jen olhou para Paul com desconfiana e foi para perto das outras pessoas. Feliz Natal para todos, feliz Natal juntou-se ao coro, meio de m vontade, e se serviu de um punhado de amendoins. Amendoins fazem muito bem para a pele Hannah observou. Castanhade-caju tambm. Alis, todo tipo de castanha faz. A gente deve comer ou passar na pele? Hannah olhou para ela sem entender muito bem. Por que voc iria esfregar um amendoim na pele? Esfregar amendoim na pele? Harriet perguntou e se aproximou. Nunca ouvi nada mais ridculo na vida. Quem falou para voc esfregar amendoim na pele, Hannah? A Jen esfrega Hannah disse, olhando de soslaio, com cautela. Jen deu um sorriso fraco e se sentou no sof. Pensou em dizer a Hannah que estava falando de leo, leo de amendoim, mas chegou concluso de que era melhor deixar a conversa para l. Se fosse esfregar, suponho que daria uma bela esfoliada Hannah prosseguiu, pensativa. Mas acho que seria necessrio tritur-los primeiro. As castanhas tm ndice glicmico muito baixo disse Mick, em tom professoral. Minha ex, Shirley, passava o tempo todo comendo castanhas. Dizia que elas tinham leos saudveis. Est vendo? Hannah disse, triunfante. Faz bem para a pele, como eu disse. Para falar a verdade, eu achei que leo engordava, mas isso s serve para mostrar como no sei nada sobre dieta Mick prosseguiu. como as batatas. Em um instante, tm baixo teor de gordura; no seguinte, so proibidas. Eu no consigo me

manter atualizado. Eu simplesmente dizia para ela comer o que bem entendesse. Claro que ela dizia que eu queria que ela ficasse gorda. Quando eu dizia que ela no estava gorda, ela dizia que isso s comprovava que estava, sim. Ou qualquer coisa do gnero. Ela sempre encontrava alguma coisa para poder me criticar, aquela Shirley. Jen ficou olhando para Mick, hipnotizada pela voz montona dele. Por que vocs se separaram? quis saber. Mick ergueu os olhos em surpresa, como se no achasse que ningum de fato estivesse escutando. Na verdade, no sei disse, arrasado. Ela dizia que eu no a compreendia de verdade. E tinha certa razo. Na metade do tempo, eu no fazia a mnima idia do que ela queria dizer. Jen assentiu em solidariedade quando a me retornou cozinha, seguida de perto por Hannah. Voc tem namorado? ele perguntou, interessado. Tenho mais ou menos. Jen sentiu uma onda de calor tomar conta de si e aproveitou alguns segundos para se deliciar com ela. Daniel. S de pensar nele ela j se sentia muito melhor, apesar de, no sentido estrito do conceito, eles ainda no serem exatamente namorados. Ah disse Mick. Ah, bom. Acho que existem outros peixes nadando no mar. Isso uma coisa que a minha me costumava dizer o tempo todo, e no sei por qu. O que os peixes tm a ver com tudo isso? Jen ergueu as sobrancelhas, como que para demonstrar sua solidariedade idia, mas ela realmente no estava mais escutando o que Mick dizia. Estava pensando em Daniel. Imaginando o que ele estava fazendo. De repente, Northumberland pareceu um lugar distante, mas muito distante mesmo. Est tudo bem com voc? Mick perguntou. Ela percebeu que tinha passado alguns minutos olhando para o nada. E que a tinham deixado sozinha no sof com Mick. Todo mundo tinha ido para a cozinha, menos Paul, que olhava fixamente para sua bebida. Jen pegou seu copo. Acho que preciso reabastecer ela se apressou em dizer, virando quase um copo inteiro de xerez de uma vez s. Aquilo encheu seu estmago com uma quentura bem-vinda e lhe deu uma tonturinha bem agradvel. Quer alguma coisa? Mick sacudiu a cabea. lcool. Isso tambm engorda ia dizendo, caminhando atrs dela na direo da cozinha. Harriet, como sempre, era o centro das atenes, acomodada ponta da mesa da cozinha com os outros sentados ao seu redor, escutando o que ela dizia. E foi a que eu tive a iluminao ela ia dizendo enquanto todo mundo escutava com ateno. Uma campanha de cartazes em todas as lojas com fotos das crianas que estavam recebendo auxlio no bairro. Foi um sucesso estrondoso... Jen se sentou e ficou escutando de bom grado enquanto a me brindava os presentes com histrias sobre a Futuro Verde, seus clientes, as primeiras vitrias, suas diversas aparies na televiso. Ela sabia prender a ateno de seus ouvintes como ningum, e Jen sempre adorara as histrias dela; adorava ser filha de Harriet. Ela costumava se orgulhar tanto disso... Mas agora Jen percebia que j tinha escutado aquelas histrias uma centena de vezes, e no sabia se era capaz de acreditar em uma que fosse. Ento, vamos l, senhorita MBA Geoffrey disse quando Harriet terminou de contar uma histria com um floreio. Vai nos contar como so as coisas l no antro de perdio da Bell?

Jen olhou para ele sem ter muita certeza de como reagir, ento olhou para Harriet. No era para ningum saber, disse com os olhos. Harriet deu um sorriso nervoso. Querida, eu no podia guardar segredo para sempre. E eu s contei para quem est aqui. Somos praticamente uma famlia. Jen olhou para ela, incrdula. Me... comeou a dizer, ento deu de ombros. E da que todo mundo sabia? E da que Harriet no conseguira segurar a vontade de contar uma histria emocionante, e o resultado disso fora quebrar uma promessa feita para a prpria filha? Eu j pensei em fazer MBA Mick disse, atrs dela. Mas, em vez disso, fiz qualificao para contador. Queria trabalhar com finanas, ento achei que seria melhor assim. Mas difcil saber, no mesmo? , agradeo por isso, Mick Geoffrey disse com um sorrisinho. Vamos l, Jen, entregue tudo. Conte-nos sobre os canalhas da Consultoria Bell. Devo dizer: melhor voc do que eu. Eu preferiria no falar sobre isso, se vocs no se importarem ela disse, rgida. Precisa de ajuda com a comida, me? perguntou baixinho. Questes borbulhavam dentro dela, e ela no sabia quanto tempo mais conseguiria ficar representando o papel de filha feliz. Comida? Harriet perguntou, desatenta. Ah, est falando do jantar de Natal? Bom, para falar a verdade, houve uma pequena mudana de planos em relao a isso tambm. Estava pensando que, j que temos a sorte de ter Paul aqui conosco, quem sabe ele no prepara para ns uma refeio tibetana tradicional de Natal? E ele foi muito gentil de concordar, no foi, Paul? Paul assentiu e sorriu, e Jen olhou meio incerta para ele. No achei que comemorassem o Natal no Tibete. Ah, bom, de vez em quando comemoram apressou-se em dizer. Mas, para falar a verdade, esta mais uma refeio comemorativa genrica. Jen assentiu com a cabea, tentando esconder sua decepo. Ento, no vamos ter peru nem torta de midos? perguntou, tentando parecer jovial, sem conseguir nem de longe. No, querida Harriet disse, com firmeza. Agora, vamos colocar uma msica para tocar e abrir os nossos presentes! Jen mordeu o lbio e foi buscar a infinidade de presentes que tinha embrulhado. Nunca sabia com antecedncia quem estaria na festa de Natal da me, por isso sempre comprava coisas demais e aparecia com vrios presentes genricos que combinariam com qualquer um s para garantir. Certo, aqui est o seu a me dela disse, alegre, e depositou um pacote lindamente embrulhado em seu colo. Ela abriu lentamente. Tirou o papel cor de creme espesso, ento comeou a desenrolar o papel de seda que estava por baixo, e finalmente viu que tinha nas mos uma caixa branca laqueada. Abriu a tampa com cuidado e encontrou um bloco de madeira. um instrumento musical a me disse, radiante. Paul trouxe sob minha encomenda, l da China! Jen ergueu a pea e examinou mais de perto. Uau! disse, animada. O que isto faz? Bom, usa-se para bater, claro. Olhe do lado. Tem um pauzinho acoplado.

Jen olhou e, certamente, l estava uma pequena baqueia com uma bola na ponta. Ela bateu no pedao de madeira e o som era de... um pedao de madeira. Obrigada, me Jen disse baixinho. Mesmo, timo. Ela entregou o presente da me, e Harriet abriu com muito gosto. Dentro do pacote, encontrou uma primeira edio de O ursinho Puff. Este era o livro preferido de Harriet quando criana, e ela o lia para Jen noite aps noite. Harriet deu uma olhada rpida no volume. Ah, um livro. Que amor. Agora, Paul, por que voc no abre o seu presente? Ela depositou um pacote grande na frente de Paul, que franziu a testa enquanto rasgava o embrulho. Jen forou um sorriso, tentando no se irritar com o fato de a me ter desprezado o presente que ela passara tanto tempo procurando. Zen e a arte da manuteno de motocicletas! Harriet anunciou, batendo palmas, antes que Paul tivesse chance de falar qualquer coisa. No perfeito? Ele sorriu e olhou para o livro com curiosidade. Tenho certeza de que voc j leu ela prosseguiu, animada. Mas eu vi e lembrei de voc. Paul assentiu, srio. Claro que sim disse, e largou o livro. Jen ficou olhando para ele, desconfiada. "Claro o qu?", era o que tinha vontade de perguntar, mas Harriet j ia entregando presentes a todos, dizendo como eram escolhas perfeitas antes mesmo que tivessem tempo de reagir por conta prpria. Ser que ela sempre foi chata deste jeito, Jen ficou pensando, ou isto novidade?

s 16h, Jen j estava exausta. O cozido tibetano, surpreendentemente, estava delicioso, mas sem dvida deixara um enorme vazio em seu estmago, onde o peru de Natal e a torta de midos deveriam estar, e ela j tinha passado todo o tempo que era capaz de agentar escutando Harriet contar a todos como tinha construdo a Futuro Verde do zero, a histria de como ela salvara, sozinha, um grande trecho de floresta no sudeste da Inglaterra, a histria sobre sua viagem de volta ao mundo para divulgar a mensagem da responsabilidade social corporativa e como todo mundo tinha ficado agradecido. A certa altura, quando Harriet parou para respirar, Jen se levantou e foi at ela. Percebeu que no conseguia mais ficar quieta. Ela simplesmente no funcionava assim. Precisava falar com a me, precisava saber a verdade, e tinha que ser agora. Podemos ter uma palavrinha? perguntou. Harriet deu um sorriso extasiado. Claro. Pessoal, Jen tem algo a dizer. Jen se contorceu. No, eu queria conversar em particular. Harriet pareceu confusa, ento sorriu. Claro, querida. Assim que estavam a distncia suficiente para ningum escutar, Harriet disse: Ento, tem alguma notcia sobre o seu pai? Voc anda muito silenciosa ultimamente. Jen se sentou e Harriet fez a mesma coisa, olhando para ela, cheia de expectativa. Eu falei com ele. Falou com quem, querida? Com papai. Falei com papai. Harriet franziu a testa. Voc falou com George? Acho que no entendi. Ele sabia que era voc? Jen assentiu.

Ai, meu Deus Harriet engoliu em seco. Ento, o segredo foi desvelado? Gomo ele reagiu? Ficou muito bravo? Voc que teve um caso. Harriet se sobressaltou e ficou de olhos arregalados. Gomo assim? perguntou, como se fosse uma menininha. O que voc disse? Papai me contou que voc teve um caso, no ele. Harriet olhou indignada para a filha. E voc acredita no seu pai em vez de acreditar em mim?E mesmo a cara do homem que me traiu e abandonou voc sem olhar para trs... Foi mesmo? Ou ser que foi voc que o abandonou? Harriet franziu a testa. Querida, isso j faz muito tempo. Realmente, faz diferena agora? O negcio que voc e eu... ns formamos uma equipe. Ns... Ento, voc teve ou no teve um caso? O tom de voz de Jen era montono. Tentou convencer a si mesma que era porque no se importava, mas na verdade era sua maneira de conseguir se controlar, de se segurar para que sua voz no se transformasse em um ganido estridente. Harriet examinou a filha de perto, ento se afundou na cadeira. Hesitante, tentou pegar a mo de Jen e, quando Jen a afastou com rapidez, ela assentiu com expresso de resignao no rosto. Jen, querida, eu fiz o que achei necessrio. George pode no ter tido o caso propriamente dito, mas seria a mesma coisa se tivesse tido. Ele nunca estava em casa, nunca saa daquela porcaria de escritrio. E quando ele disse que iria embora, eu simplesmente no consegui suportar a idia de ele lev-la tambm. Querida, eu quis proteg-la... Voc mentiu para mim. Lgrimas faziam os olhos de Jen arder, e ela as enxugou com raiva. Achei que voc no compreenderia. Eu sabia que George estaria sempre ocupado demais para v-la, que ele s a decepcionaria mais do que j tinha decepcionado, uma vez aps a outra, deixando de ir s suas festas de aniversrio, s suas apresentaes de msica. Achei... achei que seria mais fcil... Jen olhou para a me e era capaz de enxergar a insegurana nos olhos de Harriet, mas aquilo s a deixou mais brava e mais ressentida. Ele meu pai ela disse baixinho. Harriet assentiu. Voc est aborrecida disse. E eu compreendo... Compreende? Jen perguntou, incrdula. Voc compreende? S isso? Paul disse que voc reagiria desta maneira, e eu simplesmente achei que... Paul sabia? Jen praticamente cuspiu. Paul sabia disso e eu no? Ele me ajuda, querida. Eu converso com ele. Eu... E quanto voc paga para ele escutar, me? Quanto dinheiro voc d para que ele lhe diga que est fazendo a coisa certa, que tudo bem mentir para a sua filha? Que perfeitamente aceitvel me convencer de que o meu pai, alm de no dar a mnima para mim, tambm est envolvido em algum escndalo de corrupo? Tudo isso um monte de besteira completa! Os olhos de Harriet se arregalaram. Isto injusto, Jennifer ela disse, com a voz trmula. Isto no tem nada a ver com Paul. E acho que eu conheo o seu pai um pouquinho melhor do que voc... Ele um homem egosta e que s pensa em si mesmo, e eu queria mostrar isso para voc. Egosta e ensimesmado? Como assim? Bem diferente de voc?

Eu sempre dei o melhor de mim, nada mais Harriet disse baixinho. Voc no sabe o que ser solitria, Jennifer. No sabe o que ter que comear do zero. Solitria? Me, voc afastou o meu pai de mim. Acho que fao uma boa idia. Eu s queria o melhor para voc, nada mais. O que era melhor para voc, quer dizerJen disse, nervosa. Voc simplesmente no consegue se segurar, no mesmo? Tem que controlar tudo, tem que ser dona do show. Bom, para mim j chega de voc tentando mandar na minha vida. Harriet olhou para ela, surpresa. Mandar na sua vida? Eu mal consigo dar uma olhada nela. Nunca sei o que voc faz, aonde vai, nada. Isso simplesmente no verdade! Jen disse, exasperada. E, para mim, chega. No vou mais ser o seu brinquedinho. Estou sentindo uma tenso. Jen ergueu os olhos, chocada de ver Paul surgir porta. H quanto tempo ele estaria ali? Ser que tinha ouvido tudo?, ela pensou. Ser que um pouco de ch de ervas no seria boa idia? O espao desta cozinha difcil: incentiva o conflito. Harriet pegou na mo dele. Oh, Paul, que idia maravilhosa. Jen, o que acha de tomarmos um pouco de ch de ervas? Ela olhou para Jen esperanosa, e Jen ficou olhando para ela, atordoada. Ch de ervas? Est falando srio? muito calmante Harriet disse, com a voz trmula. Por favor, Jen... Paul colocou a mo no ombro de Harriet. Jennifer est aborrecida, e no faz mal ele disse baixinho. Est encontrando seu lugar no mundo, e um momento difcil para ela. Jen franziu a testa, ento sentiu uma enorme onda de energia tomar conta de seu corpo. De repente, tudo lhe pareceu muito simples. Ela olhou a me bem nos olhos, ento empurrou a cadeira para trs e se levantou. Na verdade, no to difcil quanto eu achei que seria ela disse, com toda a calma. Paul tem razo ao dizer que estou encontrando meu lugar no mundo; e uma coisa de que tenho certeza que no aqui. Ento, se voc no se incomodar, vou para casa. Ela se dirigiu para a sala lentamente, vestiu o casaco, pegou a bolsa e foi at a porta. Querida, no v Harriet disse com a voz fraca; levantou-se e foi atrs dela, j porta. Natal... Neste momento, realmente no me importo Jen disse, severa, sem reparar que todo mundo tinha ido at o hall para ver o que estava acontecendo. Ela no agentava ficar ali nem mais um minuto. Abriu a porta, deu uma ltima olhada na me e saiu; fechou a porta atrs de si e se viu sozinha na rua deserta, no meio do inverno. Era uma daquelas noites geladas em que cada pedacinho de pele exposto formigava com o frio. Este tem que ficar para a histria como o pior Natal de todos os tempos, pensou, tristonha. De repente, lembrou-se de uma barra de chocolate que tinha no bolso, abriu o pacote e engoliu tudo, faminta. Sentou-se nos degraus da entrada da casa da me e ficou contemplando sua posio. Era o dia de Natal, ela estava sozinha, em um frio de gelar os ossos, e a uma boa meia hora de caminhada at chegar em casa. Ainda assim, sabia onde estava agora. A verdade tinha vindo tona.

Foi at a lata de lixo da me para jogar o invlucro do chocolate e franziu a testa de leve ao abrir a tampa. L, escondidas embaixo de uma sacola da Marks and Spencer's, havia vrias embalagens de comida em que se lia COZINHA TIBETANA. Claro que Paul no tinha trapaceado, pensou com um sorriso. Talvez ele tambm no fosse tudo o que gostaria que acreditassem que era. Ela deu de ombros. Neste caso, os dois se mereciam. Mesmo assim, no significava que ele deveria se safar completamente. Sorrindo para si mesma, ela pegou uma caixa e, com muito cuidado, colocou bem na frente da porta da casa da me. Ento ela se virou, enfiou as mos no fundo dos bolsos e deu incio longa caminhada at sua casa. Seu celular estava em um dos bolsos, ela o pegou para guardar na bolsa e levantou a gola para se proteger do vento. Quando pegou o aparelho, viu que tinha uma mensagem de texto. Foi at um poste e a leu. FELIZ NATAL. KER BBR ALGO QDO EU VOLTAR? BJS DANIEL Ela ficou olhando para a mensagem. "Bjs" Daniel? Ele a beijava por mensagem de texto? Queria saber se ela gostaria de sair para beber alguma coisa? Jen olhou ao redor. De repente, deixara de ser uma sdica completa, sozinha no Natal: era uma herona romntica caminhando por um lugar nevado maravilhoso. Nada mais parecia ruim. Ser que eu gostaria de sair para beber alguma coisa um dia destes?, pensou, feliz. Ah, acho que posso ser convencida.

16
"Dum, dum, dum, dum, gonna use my style, gonna use my sassy, gonna use my, my, my imagination, yeah..." Jen cantarolava com Chrissie Hynde, que tocava a toda em seu som, relaxando em seu banho de banheira bem quentinho, observando enquanto sua pele ia ficando gradualmente enrugada e rosada. s uma bebida, disse a si mesma. S uma bebida com Daniel. No h nada com que se animar. Mas j no acreditou nas palavras, nem enquanto pensava nelas. At onde sabia, este seria o primeiro encontro propriamente dito dos dois. O primeiro encontro que com toda a certeza no tinha nada a ver com trabalho, MBA nem qualquer outra coisa. Ningum estaria a sua espera na frente de seu apartamento no final do encontro, e no precisariam passear por livrarias. No, valia a pena se animar com aquilo, totalmente. Jen tirou uma perna da gua e comeou a rasp-la. Preferiria depilar-se com cera, mas era absolutamente impossvel arrumar um horrio assim to rpido: todos os sales estavam fechados por causa do Natal, ou no tinham mais horrios disponveis. Claro que, por raspar as pernas, sua esteticista teria um ataque na prxima sesso e lhe lanaria aquele olhar de reprovao que fazia com que ela se sentisse como se controlasse uma pequena operao de escravido, no como se simplesmente tivesse usado uma lmina de barbear em uma emergncia. Mas no era nada que no se resolvesse com uma gorjeta gorda. Quando terminou, ergueu-se com relutncia para fora da gua e imediatamente sentiu quando um vento frio a atingiu. Aquele era o problema de apartamentos cheios de "personalidade" como o dela. Eram uma graa, mas as janelas sempre tinham centenas de anos e o ambiente nunca ficava bem quentinho. Era a mesma coisa nas casas de campo: Jen aprendera muitos anos antes que, se voc for convidada para visitar a casa de algum (ou melhor, a casa dos pais de algum), no deve levar apenas suteres, mas tambm cobertores, meias grossas, roupa de baixo trmica e gorros de l, e, ainda assim, continuaria passando frio. Talvez fosse por isso que os ingleses andavam de nariz empinado, pensou enquanto se enxugava rapidinho e passava creme hidratante no corpo. Talvez tivessem se congelado assim. Rapidamente, Jen se enrolou em seu roupo atoalhado, surrado mas adorado, e enfiou os ps em suas botas de camura forradas de pele, sempre confiveis. No era o visual de uma "deusa do sexo", mas era quentinho e, naquele momento, essa era a nica coisa que importava. Ser que ela ainda sabia se transformar em uma "deusa do sexo", ficou imaginando enquanto procurava uma pina para fazer a sobrancelha. Fazia o qu...? Contou nos dedos... Uns bons meses que no transava com ningum. E a ltima vez nem tinha sido muito boa, um casinho ps-Gavin com Jim, um amigo de um amigo, que estava muito bbado (assim como Jen) e que levara a uma manh excruciante, em que tanto ela quanto Jim fizeram de tudo para que ele sasse do apartamento o mais rpido possvel.

No que fosse certo que ela transaria naquela noite nem nada. No com certeza. Deu uma olhada em seu reflexo no espelho, tentando avaliar que tipo de maquiagem usar. A pele estava plida, com manchinhas vermelhas ao redor do nariz e no queixo: resultado das bebidas do Natal e do clima frio de matar. Ento, base. Montes e montes de corretivo. Foi at o som e colocou Style Council no volume mximo. No havia nada como a perspectiva de um envolvimento amoroso para deixar tudo um pouco mais brilhante e renovado. Era a mesma sensao (mas sabe como , muito melhor) que ela costumava ter em setembro, quando comeava um ano letivo novo na escola, com seu uniforme bem passadinho, que ainda no estava coberto com manchas de tinta nem restos de almoo; o estojo cheio de canetas novinhas e reluzentes; e uma classe nova para sinalizar em alto e bom som que ela tinha subido um degrau no mundo. Ela sentia tantas novas expectativas, tinha tanta esperana de que as coisas seriam melhores desta vez: que ela de repente estaria na panelinha "in", e conheceria todas as msicas de sucesso que os colegas de escola cantavam no recreio, e no levaria nenhuma nota vermelha no livro de exerccios ou, pior ainda, o agourento "Fale comigo, por favor". Claro que a sensao geralmente s durava mais ou menos uma semana, at ela perceber que uma carteira nova e um uniforme limpo no a mudavam em nada. A me continuava se negando a permitir que ela escutasse msica pop, nem a deixava assistir ao programa da parada na televiso, o Top of the Pops, o que a deixava em boa desvantagem no recreio; ela continuava divagando demais e mobilizando a caneta vermelha da professora cada vez que se sentava para escrever alguma coisa. E geralmente o mesmo valia para os envolvimentos amorosos: com rapidez excessiva, o novo interesse amoroso brilhante e reluzente se revelava um homem como outro qualquer: "esquecia" de ligar, recusava-se a fazer planos com mais de uma semana de antecedncia, insistia para ir a um bar onde estivesse passando "o jogo", fosse de futebol, tnis ou vlei. Ela suspirou, ento se sacudiu. Este no era o momento de pensar nessas coisas. Ela estava se aprontando para um encontro e, quem sabe? Desta vez podia ser diferente. Voc est... linda. Daniel sorria, e Jen se sentia meio mole por dentro. Obr... obrigada respondeu, tremendo. Uma noite fria de dezembro no era o momento certo de usar saia e salto alto, ela sabia, mas praticidade no era tudo na vida. Mais cedo, Jen tinha dado uma olhada na neve que se acumulava no parapeito da janela e passara cinco minutos tentando convencer-se de que botas de camura eram, de fato, bem charmosas, e demonstrariam o quanto ela se sentia vontade na companhia de Daniel. Principalmente quando abriu a porta e sentiu uma rajada de vento gelado. Mas ela sabia que suas pernas no ficavam to bem com botas volumosas de sola reta, ento, no fim, decidiu-se por um par bastante encorpado, mas ao mesmo tempo delicado, de escarpins pretos mais ou menos altos. E ela estava absolutamente congelando. Vamos entrar? Daniel sugeriu, e abriu a porta para ela. Estavam no Ketners, um bar em Cambridge Circus, perto de Oxford Street e do Soho. Jen assentiu agradecida e se viu entrando em um salo pequeno e aconchegante, com garons de casaca preta e grupos de pessoas sentadas ao redor de mesas, bebendo champanhe. Acho que as pessoas esto em ritmo de comemorao ela disse para Daniel, e ele sorriu.

Na verdade, esta uma champanharia ele sussurrou. Ouvi dizer que as garotas gostam de champanhe. Desculpe, as mulheres. H... Ele ficou com um ar perplexo, e Jen sorriu. Garota est timo ela disse. Geralmente a gente s gosta de ser chamada de mulher quando adolescente. Depois que voc passa para o lado errado dos 25, garota sempre bem-vindo. A menos que voc fale em tom condescendente. Ah, e nunca diga senhora. Esse o pior. Daniel assentiu, srio, enquanto eram conduzidos a uma pequena mesa no canto do salo. Vou tentar me lembrar disso disse. Mas, enquanto isso, o que vamos pedir? Jen franziu a testa. Temos escolha? Claro que sim. Champanhe puro, coquetel de champanhe, champanhe vintage, champanhe novo, rose, branco... Certo, certo, j entendi. Para mim, s champanhe puro. Daniel fez um sinal com a cabea e um garom apareceu do nada. Uma garrafa de champanhe ele disse. E alguns petiscos. Azeitona, po, este tipo de coisa. O garom desapareceu e os dois ficaram sozinhos. Jen percebeu que seu estmago dava cambalhotas. Ento, o Natal foi bom? Daniel perguntou. Jen revirou os olhos. Eu no avaliaria exatamente como bom. Talvez interessante. Daniel sorriu. No me diga que a sua famlia tambm desequilibrada, ? Jen as sentiu. A sua no tem como ser to ruim quanto a minha ela disse com um sorrisinho. Os olhos de Daniel brilharam de leve. Ah, ento estamos competindo, isso? Bom, tudo bem. A minha famlia no exatamente desequilibrada, mas meus pais realmente moram no meio do nada e gostam de comer pav no Natal, em vez do pudim ingls tradicional. E eles levam o discurso da rainha muito a srio mesmo. Por que voc acha que eu mandei uma mensagem de texto para voc no dia de Natal? Eu estava desesperado! Jen fingiu ter ficado magoada. Ah, ento foi s porque voc estava desesperado, hein? No, no, pelo amor de Deus, no era minha inteno... Daniel demorou a perceber que Jen estava brincando e ficou vermelho. Ah, largue do meu p disse, alegre. Ento, vamos l. Diga: por que a sua famlia fica com a coroa do desequilbrio? Jen deu de ombros, pouco vontade. Ainda estava machucada depois da discusso com a me. E to ruim assim? Daniel perguntou, solidrio, e Jen percebeu que estava amolecendo. Ah, no nada srio demais. Eu s tenho pais que mentem, trapaceiam e se odeiam, nada mais disse. Quando falou, de repente a coisa j no parecia mais to horrvel. Na verdade, era at meio engraado. Bom, quase. O negcio que ela se sentia to natural com Daniel, como se pudesse lhe dizer qualquer coisa, fazer piada, abrir-se com ele. Ser

que era disso que as pessoas estavam falando quando mencionavam amor primeira vista? A sua infncia deve ter sido muito interessante! Daniel sorriu. Ento, eles se do bem? Apesar das mentiras e das traies, quer dizer? Na verdade, so divorciados. Ah. Sinto muito. Daniel pareceu ficar levemente sem jeito. Tudo bem. J faz anos. Ele assentiu. Vai ver que eles eram parecidos demais. Jen franziu a testa. Parecidos? So sim, em alguns aspectos. E, ao mesmo tempo, no tm nada a ver um com o outro. Minha me ligada em cristais e em curandeiros e em gurus espirituais ridculos e fajutos que no so nada do tipo, e o meu pai... bom, o meu pai viciado em trabalho. Ele... A voz dela foi sumindo, por no saber o que dizer, por no querer admitir que, na verdade, no conhecia o pai. Ela sabia o que pensava a respeito dele, e sabia como ele tinha se portado recentemente, mas as duas descries eram to diferentes que agora ela percebia que no fazia idia realmente de como ele era, a no ser em relao ao que se lembrava da infncia, quando os pais passavam a maior parte do tempo discutindo e ele parecia passar o tempo todo no escritrio. Ele competitivo ela concluiu. E, para falar a verdade, provvel que voc o conhea. Ele... bom, ele George Bell. Jen observou bem enquanto os olhos de Daniel se arregalavam. Caramba. Certo, voc venceu. Ento, falando srio, voc filha de George Bell? Jen assentiu. Ningum na Bell sabe ela disse, com toda a seriedade. E meio... complicado. Ela pensou em Angel quando falou, e deu um sorrisinho para si mesma. Ento, voc na verdade Jennifer Bell, no Jennifer Bellman? Jen se contorceu um pouco. . Eu... bom, meio que fiquei sem inspirao para inventar esse a. E estava apavorada de me esquecer qual deveria ser o meu sobrenome. Prefiro Bell. Combina com voc. Ento, voc puxou a quem? A seu pai? Ou mais parecida com a sua me? S acho que eu devia ser avisado, no mesmo? Ele sorria e olhava bem nos olhos dela, e Jen sentiu-se como se estivesse afundando, como se estivesse perdendo a capacidade de pensar direito, de pensar em qualquer coisa que no fosse ele, que ele estava muito perto dela, que aquilo era maravilhoso. Com nenhum dos dois ela disse baixinho, quando Daniel chegou mais perto e a beijou. Com os dois. Com um pouco dos dois. S... as partes boas.

Cinco horas depois, Jen estava no banco de trs de um txi com Daniel, sua mente girava de tanta animao. Estava sentada com a cabea apoiada no ombro dele, que a abraava. Ela segurava a mo dele e ele acariciava o cabelo dela com a outra mo. Jen estaria pronta para ir para o cu agora, se no estivesse to animada com o que estava por vir. Jen fechou os olhos por um instante, tentando guardar a noite toda na memria, nos mnimos detalhes. Tinha o beijo, claro. Aquele realmente tinha sido o incio, o momento em que ela parou de se sentir nervosa. Com aquele nico beijo alis, com

vrios, se que algum estava contando , Jen sentira algo se agitar dentro de si, algo que lhe deu vontade de chorar e rir ao mesmo tempo. E isso, ela admitiu, foi uma reao um tantinho exagerada e, no comeo, culpou o champanhe. Mas, durante o jantar, conversaram como se se conhecessem havia sculos. Ela falou e falou sobre os pais, contou a Daniel coisas que no ousava admitir para si mesma. E a toda hora ele apertava a mo dela e se inclinava para beij-la; e quando ela terminou, que foi mais ou menos na hora da sobremesa, foi a vez de Daniel comear a falar. Ele falou com muita gentileza, contando sobre si mesmo, sobre sua infncia na Esccia e depois em Northumberland, sua deciso de fazer faculdade, que foi contra a tradio da famlia de trabalhar no campo, seus primeiros sucessos e sua atual angstia existencialista por no encontrar motivo em nada. E quando os dois finalmente terminaram, ningum queria ir para casa, de modo que ele a levou ao Ronnie Scott's, conduziu-a rapidamente para uma pequena pista de dana no andar superior onde tocava salsa e os dois ficaram danando, sozinhos, de bochechas coladas, e Jen realmente pensou que, se no parassem de danar, a noite nunca chegaria ao fim. Finalmente, quando Jen se viu com a cabea apoiada no ombro de Daniel e os olhos fechados, ele sussurrou que talvez estivesse na hora de ir para casa, e ela assentiu, sonolenta, ciente de que iria a qualquer lugar que Daniel a levasse. Vamos l, sua dorminhoca, estamos quase em casa Daniel disse com um cafun no cabelo de Jen, despertando-a de seu devaneio. A casa de quem? ela perguntou, sonolenta. A sua, claro Daniel sorriu. Achei que seria um tanto presunoso da minha parte lev-la para a minha. Jen lanou um olhar enviesado para Daniel. O meu apartamento est a maior baguna disse, acanhada. Voc vai ter que ficar de olhos fechados. E se eu prometer no me lembrar de nada do que vir? No disse Jen. No quero que voc se esquea de hoje noite, se no se importar. Ao se aproximarem do prdio dela, Daniel deu uma espiada na porta da frente. S estou conferindo explicou quando Jen bateu nele de brincadeira. Voc no est esperando mais nenhum ex-namorado, est? Jen saiu do txi e se dirigiu para a porta do prdio, repentinamente apavorada com a idia de que Gavin talvez estivesse ali, em alguma espcie de reviravolta tortuosa do destino em que ele estivesse preso em Londres mais uma vez. Mas, para seu alvio, a entrada do prdio estava livre. Quando virou a chave, Daniel veio por trs e comeou a beijar seu pescoo. Ela se virou para beij-lo e os dois caram em cima da porta, que abriu com o peso. Ento, em silncio, foram at o apartamento trreo, ela destrancou e abriu a porta para ele. Que p-direito alto bacana ele disse, em tom apreciativo. uma graa. Daniel foi at onde ela estava e a abraou e, quando se inclinou para beij-la, ela abraou o pescoo dele com fora. Daniel lentamente tirou o casaco, e ela desabotoou o palet dele, e ento ele j estava beijando o pescoo dela e tirando seu suter. Brrrrrrrrrrrrrrrrrrrr. Brrrrrrrrrrrrrrrrrrrr. Jen se sobressaltou. o seu telefone? Daniel murmurou. Por que no desliga? Jen assentiu e Daniel a soltou; pegou o celular no bolso do casaco. Ento franziu a testa.

o meu pai disse, intrigada. Por que ele ligaria para mim a esta hora? Ela hesitou. Aquilo era estranho: fazia pouco tempo que ela anotara o nmero dele em sua agenda de endereos, e era esquisito e emocionante ver PAI piscando na tela do aparelho. Mas ela estava com Daniel. Tinha tido sua dose de famlia nos ltimos dias. Este era o momento dela, e no permitiria que ele se intrometesse. Cheia de certeza, interrompeu a ligao e ento desligou o telefone. - Est tudo bem? - Daniel perguntou com gentileza, e ela assentiu, permitindo que ele a tomasse nos braos e a carregasse at o quarto. Ento deixou que ele tirasse toda a sua roupa, e o ajudou a se despir tambm E, minutos depois, estavam se contorcendo na cama Jen se apertava contra ele e tentava se lembrar de qual tinha sido a ltima vez em que sentira tanto xtase. Quero fazer amor com voc - Daniel sussurrou e Jen assentiu, conduzindo-o para cima dela e permitindo que assumisse o controle da situao. Quando ele entrou nela, ela engoliu em seco, e enquanto eles se deslocavam para a frente e para trs, era como se seu mundo estivesse se desmanchando. Nada tinha mais importncia do que o aqui e o agora. Daniel dentro dela. Em cima dela Ao redor dela. Ela se sentiu elevar, desabar, girar e, finalmente, ofegou, puxando Daniel para dentro de si apertando-o com uma fora que no sabia possuir e, depois no sabia quanto tempo depois, relaxou e se largou na cama, maravilhada. - Que foda. Daniel suspirou, e colocou a cabea no travesseiro ao lado do dela. Acho que foi o que aconteceu ela disse em tom sonhador, as pernas e os braos enrascados nos de Daniel, e caiu no sono, animada, exausta e delirante de to feliz.' Jen acordou com algum acariciando seu cabelo e imediatamente abriu os olhos para ver uma xcara de ch que vinha em sua direo. Eu no sabia se voc tomava com acar Daniel disse, em tom de justificativa. Ento, coloquei uma colher... Achei que, depois de ontem noite, ia precisar de um pouco de energia. Jen soltou uma risadinha, ento se sentou na cama. Voc fez torrada! ela exclamou, e Daniel deu de ombros. No tinha muito po. E no tem absolutamente nada na sua geladeira. Mas, sim, consegui fazer umas torradas, se estiver com fome. E tambm comprei um jornal. Jen esticou o brao e deu um beijo nele. Voc perfeito disse, feliz. Isto, tudo isto, completamente perfeito. Daniel voltou para a cama e Jen devorou, vida, uma fatia de torrada pingando mel, abriu o jornal e comeou a procurar notcias interessantes. Havia previso de neve em Londres para a prxima semana. As crticas ao sistema de transporte na vspera de ano-novo tinham sido muitas. E a Consultoria Bell tinha sido implicada no escndalo de corrupo do tsunami, de acordo com fontes que no quiseram se identificar. Jen ficou olhando para a pgina. A Bell tinha sido implicada? Como? Por qu? Ela leu rapidamente. Uma fonte prxima da Consultoria Bell tinha descoberto uma carta a que o jornal tivera acesso, e o documento mostrava que a Bell tinha participado da obteno de contratos valiosos para a Construtora Axiom, sua cliente. Uma carta agradecendo a George pela ajuda! Ela franziu a testa. No podiam estar se referindo carta que ela encontrara, poderiam? Impossvel. Ainda estava com ela. E ningum a tinha "descoberto". Ningum mais a tinha visto. Ningum alm de Gavin.

Bom, no sei se voc tem algum plano para hoje Daniel ia dizendo , mas... fez uma pausa. Est tudo bem? Hum, no, para falar a verdade, no Jen disse, com o corao batendo forte. Eu... ah, que se foda. O crebro dela estava a toda. Tinha que ter sido Gavin. Aquele sacana idiota tinha vazado a informao para um jornalista! Era exatamente o tipo de coisa que ele faria. Por que diabos ela fora comentar com ele? Ai, meu Deus, como podia ser to burra? Ser que era por isso que o pai tinha ligado na noite anterior? Ser que o jornalista tinha ligado para ele? O corao dela batia forte dentro do peito. Tinha acabado de recuperar o pai e j o traa, tudo porque no tinha conseguido deixar de se exibir para Gavin, de mostrar para ele como ela era importante. Ser que ele algum dia a perdoaria? O telefone fixo dela comeou a tocar, e Jen pensou em ignorar a ligao, mas mudou de idia. Se fosse o pai novamente, para deserd-la, ento era melhor atender logo e resolver o assunto. Com sorte, seria Gavin, e ela poderia lhe dizer exatamente o que pensava dele. Ela olhou para Daniel como quem pede desculpa e correu at o telefone; atendeu bem a tempo. Al? disse, para sentir o terreno. Jennifer falando? Jen franziu a testa. No reconhecera a voz. sim. Quem fala? Ah, que bom. Jennifer, aqui Emily, a assistente pessoal do seu pai. Infelizmente, tenho ms notcias. Jen percebeu que se sentia culpada por estar falando com a mulher cujos movimentos tinha acompanhado para conseguir entrar na sala do pai. __ Certo respondeu, resignada, e se preparou. Ela seria expulsa, claro, pensou. O pai nunca mais iria querer v-la. Daniel ficou observando da cama, cheio de curiosidade, enquanto o rosto de Jen passava de vermelho-culpado para branco absoluto no espao de alguns segundos. __Certo. Tudo bem ento. Claro, imediatamente ouviu-a dizer e franziu a testa. Est tudo bem? ele perguntou enquanto se levantava da cama, sentava na beirada e a via aproximar-se, como que entorpecida. Ela olhou para ele com ar vago e se enrolou em um lenol, como se de repente tivesse notado sua nudez. Hum, no. Na verdade, no disse, virando-se lentamente de frente para ele. Emily, a assistente pessoal do meu pai, vai passar aqui para me pegar em cinco minutos. Ele... ele teve um infarto.

17
Jen ficou olhando para o corpo do pai, flcido e imvel, conectado a tubos e aparelhos que apitavam e piscavam a seu redor, como se o protegessem, e se sentia inadequada. Sua mente estava cheia de "ses", mal conseguia se concentrar em um e outro j abria caminho em sua conscincia. Se pelo no tivesse comentado com Gavin sobre a Consultoria Bell... Se pelo menos no tivesse berrado para o pai que o odiava e que nunca mais queria v-lo quando a me lhe disse que ele iria embora... Se pelo menos tivesse descoberto a verdade antes... Se pelo menos tivesse atendido o telefone quando ele ligou... Se pelo menos fosse uma pessoa melhor, uma filha melhor... Se pelo menos no fosse to completamente egosta a ponto de continuar enxergando a imagem de Daniel em sua cama e desejando estar l com ele, preferindo que nada disso tivesse acontecido... A culpa era toda dela, disso ela sabia. E, no entanto, s queria conseguir culpar outra pessoa. Gavin, principalmente, por procurar um jornal. Tinha que ter sido ele, raciocinou; aquilo tinha a assinatura dele, ele era a nica pessoa que sabia da carta. Alm do mais, ele era o maior oportunista que ela conhecia: sem dvida, esta pequena informao vazada lhe valeria pontos com o jornalista e, assim, ele conseguiria cobertura para sua mais recente aventura. Mas ser que ele em algum momento parou para pensar sobre o impacto daquilo? Ser que ele chegou a se preocupar s um pouquinho com o que poderia acontecer com ela? Claro que no. Canalha. Bom, agora ele podia adicionar sua lista de conquistas a faanha de causar um infarto em George Bell. Sem dvida, o pai ficara sabendo que a notcia seria publicada e por isso explodira. Ficou imaginando se tinha sido a histria em si ou o fato de ter sido trado pela prpria filha que causara o ataque. No fazia diferena. O negcio era que Gavin iria ver s uma coisa. Ele ficaria to arrependido quando ela acabasse de dar um jeito nele que passaria o resto da vida pedindo desculpa e, mesmo assim, no seria suficiente. Quem mais, ela ficou imaginando, com a cabea funcionando a toda. Quem mais poderia ficar com parte da culpa? Bom, sempre havia sua me: ela fora a responsvel por plantar as sementes da desconfiana nela, para comeo de conversa. Tinha forado Jen a espionar o prprio sangue de seu sangue. O homem que queria cumprir sua funo de pai, mas a respeito do qual Harriet passara o tempo todo mentindo. , a culpa era toda dela. Bom, dela e de Gavin. E, depois, havia Daniel. Se ele no a tivesse convidado para sair, se no estivesse na casa dela, tudo poderia ser diferente. Ela teria atendido o telefone, estaria disposio dele quando a chamara. Jen sentiu uma pequena lgrima escorrer-lhe pelo rosto e a enxugou com a mo. Realmente estava perdendo a razo se sua inteno fosse culpar Daniel de algum modo. Ele, ningum menos. A pessoa mais amvel do mundo. Ela realmente precisava se recompor. De todo modo, a culpa era inteiramente dela, mesmo: ela quis se exibir para

Gavin, e permitira que a me a convencesse a fazer o MBA porque estava entediada, porque queria alguma coisa diferente para fazer, e espionar o pai parecia uma idia to boa quanto outra qualquer. Mas isso no significava que Gavin no iria pagar por agir por trs das costas dela. Jen j tinha deixado um recado bravssimo no celular dele, e sua idia era deixar um a cada dia, at que ele ligasse para pedir desculpa. Ela tambm queria saber como ele tinha conseguido pegar uma cpia da carta. Tinha conferido, e a carta continuava no lugar onde ela a tinha escondido, ento, como que o jornal tinha visto? No que isso agora fizesse diferena. Lentamente, ela se aproximou da cama do pai e se sentou na cadeira ao lado. Ficou olhando para ele, tentando memorizar seu rosto, tentando fazer com que a imagem encaixasse na feio que conhecera to bem. O mdico s tinha dito que ele provavelmente se recuperaria completamente; mas no havia garantia de que isso aconteceria. E, mesmo que o pai melhorasse, e se estivesse aborrecido, como ela esperava que estivesse, essa poderia ser sua ltima chance de olh-lo de perto. Enquanto o observava, fez uma pequena promessa para si mesma. Se ele se recuperasse, ela seria a melhor filha do mundo. Passaria todos os momentos possveis com ele a partir de ento, faria com que ele se orgulhasse dela. Seria como em uma daquelas seqncias de filme em cmera lenta, em que os dois corriam pela praia juntos, faziam castelos de areia e conversavam longamente sobre a vida e o universo. Talvez no a parte de correr: ele tinha acabado de sofrer um ataque do corao, afinal de contas. Mas com toda a certeza a parte das conversas. Ela olhou para o relgio: llh30. Certo, a partir de agora, ela cuidaria dele. A partir de agora, as coisas seriam diferentes. H quanto tempo voc est aqui? Jen se assustou ao ouvir a voz do pai e abriu os olhos rpido. Deu uma olhada ligeira no relgio na parede do outro lado do quarto e percebeu que devia estar dormindo havia umas duas horas. Certo, ento a rotina da boa filha se iniciava uma e meia da tarde. Faz um tempinho ela respondeu para sentir o terreno. Pai, sinto muito. Estou to... Sem querer, ela comeou a chorar; todas as suas frustraes e sua culpa escorriam em lgrimas quentes e salgadas que faziam arder seus olhos e seu nariz. Vamos l George apressou-se em dizer. No h necessidade... Eu vou estar bom daqui a pouco. Venha aqui, Jen. Venha aqui, querida. Eu achei... achei que iria perd-lo. De novo Jen despejou, fungando alto e pegando um lencinho de papel da mesa ao lado da cama do pai. E eu deveria ser forte para ajud-lo, e olhe s para mim. No tenho jeito. Sou uma pssima filha. Ningum vai perder ningum George disse, com a voz fraca e sem flego. Jen assentiu, sria. Tem razo. Claro, est certo. Ento, o que aconteceu? ela perguntou, enxugando as lgrimas e franzindo a testa para se concentrar na situao presente, em vez de ficar contemplando suas diversas falhas enquanto ser humano. Ela seria forte, aceitaria qualquer coisa que o pai tivesse a dizer com bravura. Um incmodo desgraado, foi o que aconteceu George disse, tentando esboar um sorriso. Quanto antes eu sair daqui, melhor. Voc no concorda? Jen assentiu em silncio, imaginando se ele estava falando da notcia ou do infarto.

Mas qual... qual foi a causa? Do infarto, quero dizer ela perguntou, para ver no que dava. Voc, imaginou-o responder. Voc foi a responsvel por aquela notcia, no foi? Aquela que vai acabar com a minha empresa? Foi voc quem causou o meu infarto... Mas, em vez disso, George deu de ombros. Acho que minha culpa, por no me alimentar com comida de coelho nem ficar correndo sem objetivo algum na academia, durante horas sem fim. A maior perda de tempo. Eu no suporto esse tipo de lugar. Ento, Jen... Ela olhou nervosa para ele. Pois no? Como foi o seu Natal? Est estudando bastante para o MBA? Eu queria ligar, mas sabe como ... Ele no sabe, Jen percebeu. Ainda no viu o jornal. A idia a encheu de alvio por um instante: o infarto no era sua culpa! Mas, da, percebeu que a notcia no era assim to boa quanto tinha pensado no incio. Ele descobriria de qualquer maneira: a palavra ainda era o ponto chave. E, quando ele descobrisse, provavelmente teria uma recada. Ela deu um sorriso hesitante ao se lembrar de que deveria travar uma conversa normal com ele. Ah, sabe como o Natal disse, tentando parecer o mais alegre possvel. tempo demais com a famlia para o meu gosto... Ela corou, s percebeu tarde demais o que tinha dito. Durante muito tempo, s considerara a me como famlia. No era minha inteno... quer dizer... ela gaguejou e George sorriu. Tem absoluta razo. Ento, e os estudos? Jen deu de ombros e sorriu de leve. Estou de frias, pai. No quero ficar estudando. As palavras ecoaram a conversa que eles tinham tido no Natal anterior a sua partida. Talvez discusso fosse uma palavra mais adequada. Ela tinha batido a porta, ele ameaara cortar a mesada dela, e tudo porque ele queria que ela estudasse mais para o teste para o ensino mdio. George sorriu ao se lembrar da questo. Alis, como foi o seu teste para o ensino mdio? ele perguntou baixinho. S tirei A Jen disse, engasgando-se um pouco. Achei que voc nunca perguntaria. As palavras dela pairaram no ar durante um ou dois segundos, ento George sorriu, contente. Ento, foi bom eu ter feito com que voc estudasse nas frias, no foi? Voc est atrasada. Jen olhou cheia de culpa para a amiga e lhe deu um beijo rpido. Angel, sinto muito. Eu estava no hospital. Mas s atrasei dez minutos. As duas estavam na estao de metr de Shepherd's Bush, um posto avanado da zona oeste de Londres que abrigava a BBC, uma pequena quantidade de crimes a mo armada e um nmero crescente de famlias londrinas que no tinham dinheiro para morar em Notting Hill ou Holland Park, e o Shepherd's Bush Market, onde era possvel comprar de tudo, desde batata doce e banana da terra at DVDs piratas e roupas com mais brilho do que qualquer pea do guarda-roupa de R Kelly. Jen prometera a Angel, duas semanas antes, que se encontraria com ela, e depois de cinco telefonemas e duas mensagens de texto para lembr-la, ela no tinha tido coragem de cancelar, apesar de a idia de sair para comprar roupa de casamento realmente no combinar com sua nova rotina da "filha perfeita", principalmente porque

s fazia dois dias que ela tinha comeado. Ainda assim, achou que ser boa amiga tambm era bem importante. E, de todo modo, seu pai tinha passado a maior parte do dia anterior dormindo, ento, com sorte, nem ia reparar que ela no estava l. Quinze. Voc atrasou 15 minutos, eu tenho que comprar 11 roupas e ns s temos uma tarde, ento 15 minutos fazem diferena, sabia? Jen assentiu, sria. Voc precisa mesmo de 11 roupas? Achei que voc "desconfiava de casamentos arranjados e discordava do paradigma religioso por trs deles" ela disse, repetindo exatamente as palavras da prpria Angel, proferidas alguns meses antes. Como que agora resolveu se empenhar tanto em seguir as regras? Angel apertou os olhos. No estou seguindo as regras. S vou dar apoio opo do meu irmo. A vida no preto no branco, Jen, como voc sabe muito bem: h muitas partes cinzentas, e o truque navegar por elas sem abrir mo de muita integridade. No quero um casamento arranjado nem uma vida inteira fazendo curry para cinco crianas, mas se o meu irmo fica feliz com isso, para mim est bom. Jen baixou a cabea. Sinto muito, eu no tinha a inteno de... Eu sei Angel disse, animada. Ento, bom, para responder sua pergunta, sim, eu preciso de 11 roupas, e j uma conquista eu ter conseguido diminuir a quantidade de 16. Sinceramente, Jen, voc no faz idia. Tem o pr-noivado, a festa de noivado, a festa para receber a famlia dela na nossa, a despedida de solteira formal dela, o jantar pr-casamento... e assim vai. Pode acreditar, 11 roupas no nenhum exagero para um casamento indiano. De repente, ela parou de falar e olhou para Jen. Desculpe, eu nem perguntei. Como ele est? Jen sorriu. Na verdade, est bem. Quer dizer, os mdicos dizem que vai se recuperar completamente. Deve ficar mais uma semana no hospital, sob uma dieta restrita de lentilha e legumes, e logo voltar ao normal. Voc tem feito muitas visitas. Angel fez a pergunta sem inflexo, quase como se fosse uma afirmao. Mas Jen sabia o que ela queria dizer. "Muitas", na verdade, era um eufemismo: ela passara dois dias direto l, contando a ele tudo a respeito de sua vida, recusando-se a comprar bolinhos de chocolate e oferecendo-lhe bananas e mas. Parecia quase a mesma coisa de quando ela era criana. S que agora se sentia um pouco mais acanhada. Acho que sim ela disse, sem se comprometer. Ento, onde que vamos fazer todas estas compras? Siga-me. Angel a guiou at Goldhawk Road, passando pelo meio do mercado, at uma loja que tinha tecidos sedosos enfeitando a vitrine. Angel sorriu para Jen. aqui que compramos as coisas oficiais. Ela ergueu uma sobrancelha para a vendedora que se aproximou delas. Preciso encomendar cinco sris disse com firmeza, imitando o sotaque indiano. Nada dos tecidos vagabundos, s quero seda pura. E no tenho muito tempo. Certo? Ento, ande logo! Enquanto a vendedora se apressava, obediente, Angel piscou para Jen. Eu daria uma tima matriarca indiana, no mesmo? Duas horas depois, finalmente saram de Shepherd's Bush e se dirigiram para Kensington High Street. E agora Angel disse , vamos para a Karen Millen.

As vitrines da Karen Millen eram um brilho s. Estavam no meio da liquidao de janeiro, no fim da temporada dos festejos de Natal, e as araras estavam lotadas de minissaias com estampas brilhantes, corseletes incrustados de pedrarias e jaquetas cobertas de lantejoulas. Os olhos de Angel se iluminaram enquanto Jen s revirava os seus. Ela nunca compreenderia o fascnio de Angel por coisas brilhantes e douradas. Ela era professora de ioga e vegetariana, e isso, na cabea de Jen, significava que ela devia andar por a com o tipo de coisa que Christie Turlington usaria: silhuetas longas e sequinhas, esvoaantes e com aparncia natural; no como se tivesse assaltado o guarda-roupa de J-Lo. Ela s ia atrs de Angel, observando de olhos esbugalhados enquanto ela mandava descer prateleira atrs de prateleira e escolhia pelo menos uma pea de cada modelo e ia entregando para uma vendedora bastante estupefata. Finalmente, Angel chegou ao fim da loja e suspirou. Bom, vai ter que ser suficiente por enquanto ela disse com um pequeno suspiro e desapareceu dentro dos provadores, deixando Jen sentada nas poltronas geralmente reservadas para namorados e maridos entediados. Ela estava comeando a compreender por que os homens no gostavam tanto de fazer compras: no era nem de longe to divertido quando voc prpria no comprava nada. Seus olhos se deslocaram para uma arara prxima ao provador, na qual terninhos azul-marinho risca-de-giz estavam pendurados, ao lado de coletinhos sensuais de um cor-de-rosa faiscante e tops de seda de oncinha. Jen quase conseguia enxerg-los em uma pgina de revista ensinando como usar roupas de trabalho para uma noitada com o uso inteligente de um top diferente e acessrios; algo em que ela nunca vira muita utilidade, j que as roupas que usava durante o dia e noite eram as mesmas. Claro, ela colocava salto alto quando ia sair, e quem sabe passava um pouco de batom, mas achava que jeans funcionava muito bem no trabalho e na diverso. Podia usar cala jeans para sair e tambm para ficar em casa, jogada no sof, assistindo televiso. Era uma combinao perfeita, acreditava. Ela desviou o olhar mais uma vez e Angel saiu do provador com a Roupa Nmero Um: a noite da despedida de solteira oficial. Top: no muito decotado, mas brilhante o bastante para dizer "estou me esforando". Saia: um pouco abaixo do joelho, de seda, com corte enviesado, carregando lantejoulas suficientes para fazer jus etiqueta de 85 libras, com desconto, do preo original de 150 libras. Sapatos: ridiculamente altos, mas Angel parecia no ter problemas com saltos. Ela s tinha 1,60 e passara toda a adolescncia treinando com os saltos da me, at que seus ps praticamente assumiram formato diagonal. Talvez fosse por isso que ela era to fantica por ioga, Jen pensou. Era uma oportunidade de deixar tudo alinhado mais uma vez. Ento? Angel quis saber. Isto aqui diz que eu obviamente sou uma pessoa bem-sucedida e reflete bem na minha famlia, que eu sei me vestir bem mas que com certeza ainda no estou no mercado procura de um marido? Jen refletiu por um instante. exatamente o que esta roupa diz respondeu, com toda a seriedade. Pelo menos, cobre a parte do chique e fabulosamente rica. S explique como isso pode dizer "no estou no mercado procura de um marido", por favor Angel estremeceu. S estava torcendo para que passasse essa idia. A noiva do meu irmo tem um irmo, e eu tenho certeza de que a famlia j est tramando um plano para mim. Certo, ento, est na hora da roupa nmero dois. Esta vai ter que dizer: "Moa festeira que gosta de se divertir, que continua refletindo bem na famlia mas que tambm sabe se entreter." Certo?

Jen assentiu, levemente estupefata enquanto Angel desaparecia mais uma vez dentro do provador. Passado um tempinho, seus olhos retornaram arara. Na verdade, ela nunca vestira um terninho, e sempre desconfiava de quem vestia. Terninhos tinham a ver com conformidade e demonstrao de poder: em outras palavras, com tudo o que detestava. E tambm no eram exatamente prticos. Manifestantes no costumavam usar o melhor de Calvin Klein ao participar de uma demonstrao em algum campo que seria usado para uma construo, e na Futuro Verde o visual tinha mais a ver com "professora de geografia" do que com "consultora refinada" . Alguns dos homens at usavam sandlia com meia, pelo amor de Deus. Tim era o nico que usava terno, e ele era contador: seria estranho se no usasse. A Bell era outra histria, claro. Todo mundo l usava terno ou terninho. At mesmo quem fazia MBA s vezes usava, quando estavam fazendo apresentaes, coisas assim. E o pai dela... bom, ele ficava estranho sem terno, como professoras de educao fsica quando apareciam em reunies de docentes de saia em vez do moletom de sempre. Simplesmente... parecia errado, de algum modo. Nos fins de semana, George costumava andar de cala de veludo cotel ou de sarja, e de pulver por cima de uma camisa de gola mole: nenhuma dessas peas combinava entre si e todas faziam com que ele parecesse um pouco ridculo. De terno, ele era George Bell, da Consultoria Bell. Sem ele, era como todo mundo. Bom, ela no tinha esse problema. Ela no precisava de um terninho para ser algum. Estava muito bem do jeito que era. Deu uma olhada em si mesma no espelho e admitiu que talvez no estivesse to bem assim. Passvel, talvez, mas ela no incendiaria o mundo com aquele visual: uma camiseta velha volumosa e um jeans velho. E aquele terninho, afinal de contas, no era um terninho de afirmao de poder ao estilo da dcada de 1980. Tinha cala de cintura baixa. O palet era meio bacana, para falar a verdade. Ela realmente poderia ignorar completamente o fato de que aquilo era um terninho e simplesmente usar as peas separadas. Lentamente, ela se levantou e se aproximou da arara, pegou um dos terninhos e colocou na frente do corpo. Ficou imaginando como ficaria com um deles. Ficou imaginando qual seria a sensao de andar com um modelinho risca-de-giz como aquele com o pai observando de longe, cheio de orgulho. "Ol, meu nome Jennifer Bell. Sim, sou filha de George. Ah, voc o conhece? Sim, na verdade somos muito prximos. Acha que eu me pareo com ele? Bom, sabe como , pode ser que tenha razo... talvez eu me parea mesmo. Ento, bom, acredito que voc precise de um pouco de ajuda para enfatizar suas foras de base para melhorar a performance da sua empresa? Deixe-me ver o que posso fazer..." Ela franziu a testa. Qual era o problema dela? Ela detestava terninhos. No queria ser pega usando um desses nem morta, ponto final, fim de histria. Devolveu o modelo arara com rapidez. Quer experimentar? Jen se virou, viu uma vendedora olhando para ela e corou. Ah, no apressou-se em responder. Eu s estava olhando. Quer dizer, eu no sou exatamente do tipo que usa terninho... Este aqui mais um terninho de sair do que de trabalhar a vendedora disse. por isso que est pendurado com os tops mais alegres. A vendedora apontou para os tops, e Jen sentiu a necessidade de olhar para eles com interesse, como se no os tivesse visto antes. Ah, percebo ela disse, sorrindo para a vendedora para enfatizar que ela de fato percebia.

Ento, quer experimentar? Angel colocou a cabea para fora de sua cabine. Estas calas esto completamente erradas. Preciso de outro tamanho. E outros sapatos... A vendedora assentiu e foi atender Angel, virando-se para Jen ao chegar cabine. Pode entrar nesta aqui disse, apontando para a cabine ao lado da de Angel. Jen hesitou, ento, segurando o terninho a vrios centmetros de distncia do corpo, como se fosse um cachorro molhado, marchou rapidamente para dentro da cabine. S vou experimentar, disse a si mesma, com firmeza. No h nada de errado nisso. Uau! Angel disse em tom apreciativo, cinco minutos depois, quando as duas saram para se olhar, meio acanhadas na frente do enorme espelho e conferindo o traseiro em busca de pregas indesejadas. Nunca tinha visto voc de terninho. Ficou timo! Jen sacudiu a cabea, tmida, mas sabia que no ia convencer ningum com isso. Ela estava mesmo tima. Muito melhor do que com o jeans de antes, que j estava to confortvel que no tinha mais forma, agarrava-se s pernas dela como se estivesse de ressaca, incapaz de pensar em outra coisa a fazer. Eu me sinto estranha ela disse, incapaz de absorver a mulher com aparncia autoritria que a encarava do espelho. No tem nada a ver comigo. O que tem a ver com voc? Angel perguntou com um dar de ombros. Ns no somos criaturas simples, no mesmo? Voc est fazendo um MBA: tinha mesmo que assumir ares mais profissionais. Jen olhou indignada para Angel. No estou fazendo MBA. Quer dizer, estou, mas no estou... sabe como ... fazendo. No exatamente... Mas voc est fazendo um trabalho bem decente, no est? Estudando para o exame antes do Natal, arrumando um namorado novo que de fato tem um emprego propriamente dito e no fica dormindo no cho da casa dos outros. E o seu pai... Voc acha que eu estou me vendendo? Jen perguntou, enfezada. Angel sacudiu a cabea. Voc a nica pessoa que pensa assim. Eu acho que voc est avanando. E combina com voc. Mas, olhe, no estamos aqui para tratar da sua crise de identidade: temos que nos preocupar com a minha. Ento, diga a verdade, eu estou parecendo uma vagabunda, no estou? J estou escutando a voz da minha me: "Anuragini, voc quer acabar com a reputao da minha casa? No tem respeito pela sua famlia? Ah, por que eu fui ter uma filha assim? Por que voc nunca me escuta?" Ela imitou perfeitamente o sotaque da me, e Jen riu. Acho que voc est fabulosa. E esta a roupa para a despedida de solteira no-oficial, no ? Ento, por acaso a sua me vai v-la? Angel resmungou. Voc realmente no faz a mnima idia, no mesmo? Claro que ela vai me ver. No pessoalmente, mas por intermdio das descries das minhas primas, que ficaro cada vez mais exageradas na medida em que as pessoas forem passando a histria, at chegar aos ouvidos da minha me, dizendo que eu s estava de fio dental.

Ento, se todo mundo vai ficar fazendo fofoca, no faz a menor diferena o que voc vai usar Jen sugeriu. Angel sorriu. Eu sabia que tinha um motivo para trazer voc comigo. Lgica perfeita. Gostei. Certo, ento, agora eu preciso de uma roupa de "irm recatada e respeitvel, que no faa a famlia da noiva desprezar seu irmo". Voc vai levar o terninho? Jen sacudiu a cabea. Meu Deus, no. No, de jeito nenhum. Quer dizer, simplesmente no ... Bom, apenas no. No, no vou. Ento, vai levar? Angel sorriu e Jen olhou para ela, impotente. O que est acontecendo comigo, Angel? Voc assumiu um novo papel ela respondeu, com simplicidade. Acostume-se.

18
Jen chegou em casa com uma hora de antecedncia, at que precisasse sair de novo para encontrar Alan, para a primeira sesso de orientao prometida. Aqueles dias deveriam ser suas frias de Natal, pensou, mas ela nunca estivera to ocupada. Tirou seu terninho novo da sacola de papel chique e pendurou no guarda-roupa, ento preparou um banho de banheira. Ser que Angel tinha razo? Ser que aquilo era simplesmente um avano? Ser que podia ser assim to fcil? Bastava colocar uma pele nova e se transformar em uma nova pessoa com ideais diferentes, opinies diferentes e lealdades diferentes? Aquilo parecia to... estranho. E to fcil. Certamente as pessoas tinham que agonizar em relao a coisas assim. Passar vrios meses hibernando. Enfrentar algum tipo de ritual ou teste no fim do processo.

Sorriu para si mesma enquanto despejava leo perfumado na banheira. Talvez o MBA fosse a hibernao e o ritual de exame final. Ela imaginou todos os alunos do MBA fazendo uma dana tribal enquanto eram declarados membros plenos da comunidade de administrao. Ento o sorriso desapareceu de seu rosto. Jesus, o que ela estava fazendo? Tinha se preocupado tanto em impressionar o pai que, no processo, tinha se esquecido de que estava se transformando em tudo o que mais odiava. Jen franziu a testa enquanto tirava a roupa. Tudo estava de pernas para o ar: sua me agora era a mentirosa; o pai, a pessoa que ela desejava proteger. A administrao j no era to maligna, ao passo que Gavin, o eco-ativista, tinha trado sua confiana. Ela tinha acabado de comprar um terninho, e agora estava prestes a passar a noite de sbado com Alan, o nerd do MBA, ensinando-o a conquistar mulheres na conversa. Bom, s uma parte de sbado noite: ela tinha prometido a Daniel que estaria na casa dele s 22h, no mximo. Daniel, seu novo namorado com apartamento prprio, empresa prpria, tudo prprio. Ela sacudiu a cabea e entrou na banheira. Se o destino tinha algum grande plano para ela, alguma explicao para o novo mundo estranho que ela parecia habitar, bem que gostaria de poder dar uma espiada nele.

Uma hora e meia depois, Jen entrava em um bar escuro e sujinho, na esquina de Tottenham Court Road, para seu compromisso com Alan, um bar que ele tinha escolhido e que, em retrospecto, Jen gostaria de ter sido informada que se encontrava no fim da rua, porque assim ela poderia ter descido em outra estao de metr, evitando assim a caminhada de vinte minutos. Ela encontrou Alan em uma mesa de canto, e ele ergueu os olhos para ela, nervoso. Mas que pesadelo foi chegar at aqui! ela disse, sentando-se em uma banqueta. Alan, por que voc escolheu um lugar to longe? Alan tirou os culos e limpou as lentes com um leno. Olhe, andei pensando, e no sei se bem se esta uma boa idia ele comeou, nervoso. Eu nem quero arrumar namorada. No preciso disso, de jeito nenhum. Tenho que me ocupar com os estudos do MBA e... Jen suspirou e olhou para ele com firmeza. Se ela estava pronta para aceitar mudanas em sua vida, ento Alan tambm faria o mesmo. Alan, voc quer sim arrumar namorada, e esta uma boa idia. Olhe s para voc: um bagao trmulo, e s eu que estou aqui! Vamos fazer assim: eu vou buscar uma bebida e voc fica a pensando em maneiras de dar incio a conversas com garotas. Da, pode ensaiar comigo. Certo? Alan pareceu totalmente no convencido, mas Jen se dirigiu para o bar, mesmo assim. Mudanas eram assustadoras, pensou. Ela teria que ajudar Alan gradualmente. E com toda a certeza ela era a pessoa certa para dar um jeito nele, pensou, cheia de deciso, enquanto pedia um chope claro para ele e um gim com tnica para si. A dvida e a incerteza que a incomodavam desde que comprara aquele terninho, algumas horas antes, foi gradualmente cedendo, deixando em seu lugar a convico de que o avano era uma experincia incrivelmente positiva. E que ela agora era especialista no assunto. Ento ela disse com um sorriso, cinco minutos depois, pousando as bebidas na mesa com um certo mpeto. Mande ver! Alan parecia perplexo. Mandar ver? disse, nervoso. Como assim? Ela suspirou e se sentou. O que eu quis dizer para voc comear a conversar comigo. Quero ver o que pensou para puxar papo.

Ah, certo. As pessoas realmente dizem para mandar ver? Jen deu de ombros. No sei. Mas isto no vem ao caso. Ento, deixe rolar. Alan ficou vermelho. Na verdade, no sei puxar papo disse, todo sem jeito. Certo, vamos colocar da seguinte maneira. Voc est em um bar, aqui mesmo, e eu sou uma estranha que acabou de sentar sua mesa porque o nico lugar que sobrou. E quando digo estranha, quero dizer que voc no me conhece, no que eu seja realmente estranha. Eu... sei l, sou uma mulher com cara de inteligente. Uso sapatos bacanas, esse tipo de coisa. Ento, estou sentada aqui, e obviamente no estou com ningum, e voc foi com a minha cara. O que diria para puxar papo? Alan olhou para Jen de um jeito estranho. Eu no diria nada. Provavelmente pegaria um livro, para no precisar falar com voc. Certo Jen disse, sem muita segurana. Bom, esta uma abordagem interessante. Certo, e se fosse uma festa? E se voc visse alguma pessoa de quem gostasse? No vou a festas. Eu detesto. preciso falar com desconhecidos. Jen refletiu por um instante. Aquilo estava parecendo bem mais difcil do que ela esperava. Certo, Alan. Veja, o negcio o seguinte: se voc quiser arrumar namorada, vai ter que falar com pessoas desconhecidas. Voc se virou bem quando conheceu a mim e a Lara, no foi? Aquilo foi diferente. Eu j pude falar sobre estudo com vocs logo de cara. Vocs no esperavam que eu fosse falar de filmes a que nunca assisti ou de pases em que eu nunca estive. No sei bater papo furado. Jen tomou um gole do gim com tnica e suspirou. Quem ela queria enganar? Ela tambm detestava papo furado. Detestava ir a festas cheias de gente desconhecida. Certo ela disse, afinal. Vamos esquecer festas e bares. Vamos pensar em situaes de estudo. Talvez voc tenha gostado de algum no curso de MBA. Assim vai ser mais fcil, certo? Alan olhou para ela, todo preocupado. No estou a fim de ningum no curso de MBA ele se apressou em dizer. No sei o que andam falando, mas no verdade. Eu no... Eu disse talvez Jen apressou-se em emendar, enfatizando a palavra por questes de efeito. Estou usando o curso de MBA como exemplo. Um exemplo terico. Sabe como : se voc estivesse a fim de algum, como faria para puxar papo com ela? Alan parecia acalorado e pouco vontade. Mas no estou a fim de ningum ele disse, mal-humorado. Eu sabia que isto seria m idia. Jen pousou o copo na mesa. Aquilo exigiria toda sua criatividade e pacincia. Alan ela disse, bem devagar. Pense sobre a questo. Muita gente se conhece no trabalho. o lugar perfeito: um monte de gente que pensa parecido, no mesmo lugar. Se voc no conseguir convidar algum do trabalho para sair, um lugar onde voc passa a metade da sua vida, sempre com as mesmas pessoas, ento vai ser muito mais difcil em qualquer outro lugar. Eu j disse Alan respondeu, em tom desafiador.

Eu no estou a fim de ningum no curso. E mesmo que estivesse, se eu convidasse a pessoa para sair, ela simplesmente diria no, e da eu teria que me matricular em outro programa de MBA. No, uma pssima idia. Jen respirou fundo. A pessoa no vai responder obrigatoriamente no apressou-se em dizer. No se voc planejar tudo com cuidado. Voc precisa encontrar maneiras de descobrir quais so os interesses da pessoa. Para dar pequenos sinais de que talvez voc esteja interessado. Assim, se e quando voc a convidar para sair, no vai ser um choque completo. Percebe? Assim, voc no se expe tanto. Voc est falando de gerenciamento de risco? Alan perguntou, todo srio. Jen olhou para ele, exasperada. Aquele sujeito realmente no conseguia falar de nada alm de estratgia corporativa. Era um caso perdido, e se ela tivesse alguma noo de perigo, desistiria naquele mesmo minuto e iria para o apartamento de Daniel. Ele estaria esperando por ela com comida, vinho, aqueles braos... Ento, teve uma idia. Voc disse gerenciamento de risco? ela perguntou com todo o cuidado. Bom, na verdade, isso mesmo. exatamente o caso. Ela pegou o copo de novo e tomou mais um gole. Alis, por que voc no encara este exerccio todo como gerenciamento de clientela? ela disse enquanto observava o rosto de Alan passar de desconfiana para interesse. A sua namorada em potencial uma possvel cliente. Voc precisa descobrir qual o interesse dela em voc, analisar as preferncias e os interesses dela, e depois desenvolver a sua estratgia. igualzinho a um trabalho para o MBA, s no por escrito. E uma tarefa prtica. Voc diz, por exemplo, saber se ela gosta de filmes antes de convid-la para ir ao cinema? Jen ficou radiante. Alan, exatamente isso. Mas voc no acha que uma empresa deve ligar para um cliente na lata, no mesmo? A menos que a empresa venda janelas anti-rudo e no se importe de levar telefones batidos na cara um milho de vezes. No, o melhor seria ir construindo o relacionamento aos poucos, no mesmo? Assegurar-se de que o cliente j ouviu falar da empresa, conhece seus produtos. Alan assentiu. Certo Jen prosseguiu. Ento, talvez o melhor no fosse convidar a moa para ir ao cinema logo de cara. Primeiro, mencione um filme a que voc assistiu. Pergunte se ela viu, se gostou. Pergunte o que gostou o que no gostou. Inteligncia de marketing, sabe como ? De repente, vocs j esto conversando e, se tudo der certo, da prxima vez que vocs conversarem sobre filmes, pode parecer natural convid-la para ir ao cinema. Alan assentiu, todo srio, e comeou a tomar anotaes em um bloco de papel. Como a Amazon ele disse enquanto escrevia. Eles sabem o que voc comprou da ltima vez e fazem recomendaes na prxima vez que voc entra no site. Gerenciamento de relacionamento com o cliente? Jen respirou fundo. Exatamente disse. E isso funciona de verdade? ele perguntou. Jen sorriu ao se lembrar das primeiras conversas com Daniel sobre MBAs, livros, administrao tica, brigas de famlia. Existem muitos casais por a ela disse, com firmeza. Todos precisaram comear em algum lugar.

Oi, lindona. Jen sorriu e ficou na ponta dos ps para dar um beijo em Daniel, que a envolveu com um abrao, ergueu-a, deu um rodopio e a depositou dentro de seu prdio. Por que demorou tanto? ele perguntou, apressando-a at o apartamento. Eu no sabia se cozinhava ou no. Os olhos de Jen percorreram o corredor, absorvendo as fotos de Daniel com roupa de mergulho; em uma montanha; sorrindo; abraado a uma mulher... Os olhos dela se apertaram e ela franziu a testa involuntariamente. a minha irm Daniel disse com um brilho nos olhos. Ela mora nos Estados Unidos. E ento? E ento o qu? Jen perguntou, levemente acanhada por ter sido pega com cime. Ento, por onde voc andou? Ah, certo. Estava com um amigo do curso. Alan. Agora era a vez de Daniel franzir a testa. Certo ele disse, caminhando na direo da sala. Bom, espero que tenha se divertido. Jen sorriu para si mesma enquanto o seguiu. Na verdade, ns nos divertimos, sim ela provocou. Passamos a maior parte do tempo conversando sobre relacionamentos. Daniel se virou e encarou-a. Relacionamentos? Sobre como ele pode arrumar um para si Jen disse, sorrindo. Para falar a verdade, ele meio que um nerd. Eu estava... meio que ensinando a ele. A arrumar namorada. Entendi Daniel respondeu. Bom, se ele no estiver de olho em voc... Jen ergueu as sobrancelhas para ele. Realmente, duvido muito ela se apressou em responder. Ento, o que decidiu? Daniel olhou para ela, cheio de curiosidade. O que eu decidi sobre o qu? Sobre se ia cozinhar ou no. Voc disse que no sabia o que fazer. Ah. Bom, resolvi no cozinhar. Achei que, se voc estivesse com fome, poderamos pedir alguma coisa, tudo bem? Jen assentiu Para mim, parece perfeito. Ento, o que tem feito desde a ltima vez que nos vimos? Daniel remexeu em uma gaveta, pegou alguns cardpios e entregou para Jen. Italiano, chins ou tailands... s escolher. O que eu tenho feito? Ah, nada de mais. Trabalho, durmo, espero a minha namorada linda aparecer... e tento inventar algumas idias vencedoras para uma apresentao que preciso fazer daqui a duas semanas. Estou a fim de um curry de feijo-preto Jen disse, devolvendo os menus. Ento, que apresentao esta? Daniel revirou os olhos. E para a diretoria. O que no teria problema nenhum, mas simplesmente parece que eu no tenho conseguido concordar com o meu chefe ultimamente. Preciso

de algumas grandes idias que os enlouquea, mas ele s fica falando de cortes de custo, como se essa fosse a resposta para todos os nossos problemas. Jen franziu a testa. Problemas? No achei que a Wymarfs tivesse algum problema. Daniel deu de ombros. Todo mundo tem problemas. Todas as nossas concorrentes so problemas, assim como o preo dos imveis em Londres e o fim do conceito da rua de compras. No so problemas insuperveis, mas nos deixam bem ocupados. Ento, curry de feijo preto? Parece bom... acho que vou querer a mesma coisa. Ele pegou o telefone e fez o pedido, ento se juntou a Jen, sentada no sof. E voc, o que tem feito ultimamente? ele perguntou, cheio de ternura. Espero que tenha sentido saudade de mim, no? Jen olhou para ele com ar brincalho. Por que sentiria a sua falta, se voc s se preocupa com o preo dos imveis em Londres? Daniel assentiu, srio. Voc foi dura, mas tem razo ele disse, em tom solene. Por acaso no mencionei que sinto uma falta to desesperadora de voc que no consigo dormir por causa disso? Jen olhou para ele de vis. Voc pode se virar melhor do que isso ela disse, com um sorrisinho. Ele passou a mo pelo cabelo. Certo, ento insnia no basta. Que tal autoflagelao? Isso serviria para impressionar? Jen deu risadinhas. Doeu muito? Daniel assentiu. Doeu sim. Bastante, para falar a verdade. Eu estava torcendo para voc dar um beijinhos para melhorar. Sei Jen disse, pensativa. E onde foi que essa autoflagelao... se manifestou? Hum, bom, acho que aqui ele disse, apontando para a bochecha. Jen se inclinou e lhe deu um beijinho. Algum outro lugar? ela perguntou, com os olhos reluzentes. Daniel franziu a testa, ento desabotoou um pouco a camisa para revelar o peito largo. Aqui disse, apontando para a rea logo abaixo do pescoo. Jen se inclinou e beijou. E aqui ele disse baixinho, apontando para a parte de cima das costas. Sabe, talvez voc precise tirar a camisa Jen disse, pensativa. Daniel assentiu, srio. Se voc acha que ajuda... disse, desabotoando mais. No acha boa idia tirar a sua tambm? Jen se pegou sorrindo involuntariamente. Voc que devia ter orientado Alan hoje noite, sabe ela disse, enquanto permitia que Daniel desabotoasse sua camisa e beijasse seu pescoo. Acabei de lhe dizer que devia fazer muitas perguntas. Perguntas? Daniel questionou, tirando a camisa e colocando de lado. Jen disse, tentando se concentrar enquanto os lbios de Daniel comeavam a explorar seu corpo. Eu disse que ele devia descobrir o que as moas gostam, para ter algum assunto sobre o que conversar com elas.

Est gostando? Daniel perguntou, tirando o suti dela e colocando os lbios sobre seu peito. Jen assentiu. Mmm hmmm. E disto? Agora ele estava tirando a cala dela. Ah, se gosto. E o que acha disto? ele perguntou enquanto se despia rapidamente. Jen suspirou. Acho que esta a parte de que eu gosto mais. Vinte minutos depois, a campainha tocou, Daniel relutou em se desenroscar de Jen, correu at o quarto e vestiu um roupo. Jen lentamente se sentou e depois se aproximou da lareira, sobre a qual estava pendurado um espelho de nogueira refinado. Deu uma olhada em si mesma: bochechas coradas, cabelo todo desgrenhado e um sorriso torto no rosto; depois voltou se arrastando para o sof. Seu crebro parecia incapaz de pensar em qualquer coisa que no fosse o aqui e o agora: os acontecimentos do dia pareciam ter ocorrido uma vida inteira antes, a Consultoria Bell e sua me pareciam lembranas distantes. Por acaso havia melhor remdio para aliviar o estresse do que o sexo? Ela ficou imaginando, desatenta. Existia algum sexo melhor do que o sexo com Daniel? Ele voltou carregando dois pratos, entregou um para Jen e colocou o outro no cho. Ento saiu da sala e voltou alguns segundos depois com uma garrafa de vinho e duas taas. Podemos comer na mesa, se voc quiser... Ou aqui. Voc quem sabe. Jen estava com o prato bem firme no colo. Aqui est bom ela disse, secretamente feliz por no precisar se mexer. Ela tinha vestido a camisa de novo, exceto por isso, estava nua e bem confortvel ali enrolada no sof Ento, o que vai fazer a respeito dos problemas da Wyman's? ela perguntou, sem prestar muita ateno, enquanto comeava a comer. Ou estava com muita fome ou aquele era o melhor curry de feijo-preto que j comera na vida. Daniel estava sentado a seu lado, e a sensao do joelho dele roando no dela cada vez que levava o garfo boca causava pequenos frissons de excitao pelo corpo dela. Ele era to perfeito... Aquilo ali era to perfeito... Daniel revirou os olhos. Sei l, e, neste momento, nem quero saber. Estou mais interessado em olhar para as suas pernas. Jen corou levemente. Bom, eu tambm gosto bastante de olhar para as suas pernas, mas isso no me impede de me interessar pelo seu trabalho ela disse, com um leve sorriso. Daniel olhou para ela e deu de ombros. Ah, no sei. Vou inventar alguma coisa. Ei, voc que aluna de MBA... eu devia procur-la em busca de idias. Jen sorriu. , devia mesmo disse com um brilho nos olhos. E, apesar de os meus conselhos no serem baratos, eu aprendi com o mestre, o prprio Daniel Peterson, ento vale a pena pagar caro. Daniel sorriu. Ento est certo. Bom, eu lhe forneci o curry... tenho certeza de que isso me garante uma ou duas idias, no?

Jen assentiu, sria. E o curry est muito bom, ento sim, acho que vale pelo menos duas idias. Bom... Ela refletiu por um instante. Sua cabea parecia feita de algodo, as endorfinas tinham bloqueado todas as idias coerentes, e ela mal conseguia se lembrar de qualquer coisa do curso. Que tal os seus fornecedores? ela finalmente perguntou. Ela tinha escrito um texto sobre fornecedores no exame e achava que aquilo soava adequadamente srio para impressionar Daniel. Ele ergueu as sobrancelhas. Quer falar sobre fornecedores? Prossiga... Jen franziu a testa. Ele queria mais? Ela pensou durante mais um minuto. Ah, sei l. Compre uma editora. Ou faa um acordo em que s vocs podero vender a produo de uma marca especfica. E nem venha comer o meu frango porque o seu acabou! ela olhou indignada para Daniel, cujo garfo acabara de aterrissar no prato dela. Ele deu um sorriso sacana e ela colocou um pouco de curry no prato dele, que estava vazio. Na verdade, esta idia no ruim ele disse, pensativo. Como assim, voc vai comprar uma editora? Ele sacudiu a cabea. Podemos fazer um acordo. Fico aqui imaginando se existe a possibilidade de criar uma marca conjunta. Jen, depois de se sentir satisfeita, pousou o prato e pegou o vinho, ento apoiou a cabea no ombro de Daniel. Voc tambm precisa prender seus consumidores ela observou. Fazer com que eles queiram comprar na Wyman's e em nenhum outro lugar. Criar esquemas de fidelidade e coisas do tipo. Daniel abraou-a. Ento, esquemas de fidelidade serviriam para prender voc? Talvez sim. Curry de feijo-preto com regularidade bastaria? O curry seria um comeo Jen disse com um sorrisinho. Um comeo Daniel disse, pensativo. Bom, acho que um comeo j alguma coisa. Ele a puxou mais para perto e, quando os lbios dela encontraram os dele, ela sentiu a nuca se arrepiar. Isto aqui tambm ajuda ela disse com um suspiro contente enquanto os lbios de Daniel passeavam por seu pescoo. Isto, em combinao com curry, bastante atraente, para dizer a verdade.

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Bem-vindo mais uma vez, pessoal, espero que vocs tenham aproveitado bem as frias. Jen olhou ao redor de si, para a sala de aula, sorrindo ao encontrar o olhar das outras pessoas. Ela se lembrava de como se sentira alienada na primeira vez que estivera ali, como estivera desesperada para fugir o mais rpido possvel. Agora, olhe s para ela. Era uma daquelas pessoas. E nem tinha vergonha do fato. Como sabem Jay prosseguiu nas prximas semanas, vamos examinar outro estgio da anlise estratgica, especificamente a anlise SWOT. Esta sigla em ingls significa "Strengths, Weaknesses, Opportunities and Threats", ou "foras, fraquezas, oportunidades e ameaas", para quem no sabe ou bebeu demais nas frias, a ponto de esquecer. Ento, para explicar as nuances, por favor, recebam a doutora Mary Franks, que veio da London Business School para nos acompanhar neste semestre. Jen pegou seu bloco novo de papel para comear a tomar anotaes, mas a mente dela ainda divagava, absorvida em pensamentos sobre Daniel. Beijando-a. Sorrindo para ela. Conversando at as 2 horas da madrugada porque nenhum dos dois queria que a noite chegasse ao fim. Bom dia, senhoras e senhores, e muito obrigada, Jay. Ento, anlise SWOT. Bom, muitos de vocs j devem conhec-la. Mas poucos devem us-la da maneira adequada, e um nmero menor ainda saber como aproveit-la da melhor forma possvel. Essencialmente, a anlise SWOT ajuda a dar sentido anlise interna e externa. a sua oportunidade de juntar as duas e examinar o todo: quais so as foras e as fraquezas da empresa, como foi identificado na anlise interna, e como as foras podem ser maximizadas e as fraquezas, reduzidas. Mas adicionamos ainda as oportunidades e foras identificadas na anlise externa, e assim enxergamos o posicionamento da empresa, o que precisa fazer, se est ou no apta a cumprir suas funes. Apta para cumprir seus objetivos, Jen anotou com cuidado. Meu Deus, se existia algum apto a cumprir suas funes, esse algum era Daniel. Vamos tomar um exemplo, pode ser? Algum, sugira uma empresa com a qual possamos trabalhar. Uma cujas foras e fraquezas sejam mais ou menos bem definidas... que possamos analisar internamente com certa facilidade. Um silncio se instalou durante alguns momentos, at que um fulano do fundo comeou a sugerir a Duracell, mas rapidamente fizeram com que ficasse quieto. Um fabricante de camisinhas Lara disse com toda a seriedade. J analisamos este tipo de empresa antes, e acredito que todos estejamos bem familiarizados com seu funcionamento interno. E alguns de ns estamos familiarizados demais com suas fraquezas uma moa do fundo da sala, com um barrigo de grvida, opinou. Uma onda de risos tomou conta da sala e Jen acompanhou.

Mary parecia meio incerta. Camisinhas, foi o que disse? Bom, ento tudo bem... E por isso fundamental que aproveitemos nossas foras para maximizar nosso rendimento e reduzir nossos gastos... Daniel assentiu sem prestar ateno e escondeu seu BlackBerry embaixo da mesa enquanto Robert, diretor da Wyman's, discorria sobre crescimento e eficincia. Quer sair para beber algo hoje noite, minha fera do sexo? Estou em uma reunio de matar. Me liga! Bjs, D. Ele mandou o e-mail e tentou no se abalar quando a diretoria inteira escutou aquele ping caracterstico. Era s uma questo de rotina de trabalho que precisava de resposta ele se desculpou. Sinto muito pessoal. Ento, estvamos aproveitando as nossas foras... Sim, Daniel disse Robert, srio. Alis, queria muito ouvir o que voc tem a dizer a este respeito. Ento, para a nossa fabricante de camisinhas multinacional e lder de mercado, temos como foras: conscincia de marca, alta qualidade, tamanho... no, no dem risada, estou falando da empresa... e liderana de mercado. Fraquezas: dependncia de um nico produto, acreditamos... porque vou examinar o comentrio de James sobre apetrechos sexuais... dependncia dos fornecedores, tamanho... porque ser grande pode ser uma fraqueza, alm de ser uma fora... e ausncia de inovao. Coitada, Jen pensou com seus botes, j que na sala toda as pessoas estavam tendo ataques de riso e Mary fazia o que podia para manter a expresso neutra e seguir com o assunto. As oportunidades seriam os apetrechos sexuais de James e outros produtos relacionados, o que faria aumentar a fatia de mercado, a pesquisa de novos materiais ou a compra de um produtor de ltex, e a abertura de novos mercados. As ameaas seriam as novas empresas entrando no mercado, outros tipos de contracepo, como a plula masculina, e o aumento de preos dos fornecedores. Percebam que, ao juntar tudo isso, opes comeam a aparecer: vocs comeam a ver como tudo se encaixa e se a empresa est pronta ou no para o futuro que tem pela frente. Se vocs foram capazes de fazer uma boa SWOT, ento o prximo estgio da sua anlise ser muito mais fcil. Jen assentiu com seriedade enquanto sua mente se desviava de Daniel e dava conta de questes mais urgentes. Ela sabia tudo a respeito de ameaas e fraquezas: seu pai ainda no sabia do artigo sobre a Bell, e s era uma questo de tempo at que descobrisse. As enfermeiras at agora tinham cooperado, mantendo todos os jornais e os aparelhos de televiso longe dele, sob alegao de que ele precisava relaxar, mas isso s daria certo enquanto ela fosse a nica pessoa a visit-lo. Agora que todo mundo tinha voltado das frias, ele poderia descobrir a qualquer minuto, e ela ainda no tinha decidido o que faria: s cruzava os dedos e desejava o melhor. Olhou para o telefone quando comeou a vibrar e, ao ler uma mensagem de texto de Daniel, suas preocupaes comearam a se dissolver. Tudo ficaria bem, disse a si mesma, com um sorriso estampado no rosto. Como que poderiam no ficar bem? Ento, para amanh, eu gostaria que vocs lessem da pgina 33 94 do livro didtico e que faam os exerccios recomendados concluiu a professora. Muito obrigada a todos, ns nos vemos amanh.

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Ento, como est o paciente? Jen perguntou para sentir o terreno. Fazia quatro dias que o pai estava no hospital, e apesar de ela ter convencido as enfermeiras de que seria m idia lhe entregar qualquer tipo de jornal que fosse, a cada dia que passava ela chegava l achando que aquele seria o momento em que ele se voltaria contra ela; seria o dia em que ele apareceria com um exemplar todo amassado do Times e apontaria um dedo de acusao para ela. Tudo comearia com uma expresso de mgoa e aborrecimento em seu rosto; ento ele ficaria muito nervoso e comearia a jogar coisas para todos os lados; como concluso, diria a ela que, at onde sabia, ele no tinha mais filha, como Blake Carrington disse a Sammy Jo em Dinastia quando ela ajudou a seqestrar Crystal... ou ser que Sammy Jo era sobrinha dele? Jen no se lembrava, mas tambm no achava que pudesse fazer muita diferena. Agora que voc chegou, melhorou George resmungou, mal-humorado. Eu disse para as enfermeiras hoje que estou farto e que vou para casa. Preciso sair deste lixo. Eu no chamaria isto aqui de lixo Jen disse, com todo cuidado. Ele ainda no sabe, estou salva por mais um dia. Quer dizer, voc tem quarto particular, um boto que faz as enfermeiras virem correndo atend-lo, comida boa, um monte de livros, flores viosas... Ainda assim, vou cair fora daqui hoje mesmo. No! Jen disse, apavorada. Se voc sair daqui agora, vai ficar doente de novo. Precisa descansar. Enquanto falava, ela dizia a si mesma que tinha em mente o melhor para ele; e, na verdade, tinha: se ele sasse do hospital, descobriria a respeito do artigo e isso provavelmente pioraria a situao de seu corao. Alm do mais, quanto mais tempo ele ficasse ali, mais tempo ela teria para provar a ele que era uma boa pessoa que s cometia erros de vez em quando, que no era uma vaca completa que vendera o prprio pai. Aquilo tinha que fazer bem para a sade mental dele, certo? Preciso voltar ao trabalho George disse com firmeza. Tenho coisas importantes a fazer. Outras pessoas podem fazer para vocJen apressou-se em dizer. Vamos l, papai, nunca ouviu falar de delegar tarefas? Ele olhou para ela de soslaio e ergueu as sobrancelhas. Eu delego muita coisa disse meio distrado. Mas algumas coisas no podem ser delegadas. E preciso retornar a elas. Que coisas? Jen insistiu. Voc est doente, no pode trabalhar. Diga o que e eu ajudo. George revirou os olhos. S coisas, mais nada. Preciso do meu telefone, do meu laptop.

Se voc tivesse essas coisas aqui, ficaria mais um pouco? Jen perguntou, pensativa. Quer dizer, se eu trouxesse para voc, voc ficaria at os mdicos dizerem que pode ir embora? Olhe, de todo modo, hoje sexta-feira, ento no adianta nada sair agora. Espere pelo menos o fim de semana passar George pareceu no se convencer. No me deixam nem ter uma televiso aqui. Jen corou de culpa. Diga o que voc precisa e eu trago. Mas prometa que fica aqui mais alguns dias. George fez uma careta. As minhas chaves esto ali. Voc sabe o endereo? Meu laptop est na sala. E o meu telefone... acho que est no bolso de um casaco no corredor. No acredito que no trouxe comigo. Sem problema. Eu trago tudo para voc. Trago amanh. George olhou para ela com o mais fraco esboo de sorriso no rosto. Eu me orgulho tanto de voc, sabe? disse baixinho. Estou muito feliz de ter voc de novo na minha vida, apesar de ter sido sob circunstncias estranhas. Jen ficou radiante e sorriu de leve. Eu tambm ela respondeu baixinho. H to pouca gente no mundo em que se pode confiar ele disse. Mas, famlia... bom, acho que d para confiar na famlia. Voc no concorda, Jen? Jen assentiu em silncio. Estudou mais para o MBA? Voc quer que eu venha fazer visita e estude? Jen disse, com um sorrisinho. exatamente o que eu quero. Certo. Verei o que posso fazer. Obrigado, Jen. Voc uma boa menina. Jen retribuiu o sorriso, desejando ser capaz de ter certeza disso. Daniel, como voc est magro. Anda comendo direito? A voz de Anita carregava preocupao, mas os olhos dela brilhavam, de modo que Daniel se inclinou para dar-lhe um beijo em cada bochecha. Ela estava sentada a uma mesa na janela, a tez clara e o cabelo loiro brilhavam ao sol, e ela deixou um leve vestgio de batom no rosto de Daniel. muita gentileza sua se preocupar comigo. Ele sorriu. Eu me preocupo com os meus escritores, Daniel, s isso. Preciso me assegurar de que voc esteja em forma e bem o bastante para ter certeza de que as pessoas vo comprar os livros deles, e se isso significa que preciso aliment-lo primeiro, bom, ento, que seja. Sabe, faz tempo demais que no nos vemos, Anita. Anita ergueu as sobrancelhas para ele. E ns dois sabemos de quem a culpa ela disse, cida. Ento, est pronto para fazer o seu pedido? Daniel examinou o menu rapidamente e assentiu. No me diga. Voc vai pedir uma massa. Anita sorriu, pegou seu copo de gua e deu um golinho. Diria que um ravili. Para falar a verdade, no Daniel disse, com um sorrisinho. Acho que est na hora de romper com alguns hbitos, no concorda? Pensei em pedir um fil. Nossa, que coisa. Voc est mesmo mudando, no est?

Daniel deu de ombros. Talvez esteja. Mas tenha em mente que eu que costumava pagar o almoo para voc, e eu era falido, no para menos que sempre pedia massa. Anita sorriu. E olhe s para voc agora ela disse, erguendo as sobrancelhas. Diretor administrativo. Voc um caso de sucesso e tanto, sabe? Daniel sacudiu a cabea. Longe disso ele disse. Voc no acha? Anita perguntou, curiosa. Acho que estou com fome Daniel respondeu, evasivo, voltando-se para seu cardpio. Pediram e Anita ajeitou o cabelo. Vamos l, diga o que estamos fazendo aqui, Daniel. Daniel olhou para o rosto inteligente e cheio de expectativa de Anita e se recostou na cadeira. Alguma vez voc olha para a sua vida e se pergunta como diabos foi parar no lugar em que est? Anita franziu a testa. No me diga que est passando pela crise da meia-idade, Daniel. No sei bem se tenho estmago para isto na hora do almoo; para comear, eu precisaria de uma bebida. No, no nada disso. s que... Estou preocupado de ter tomado a atitude errada. Em algum momento. Sabe, eu passo o tempo todo participando de reunies com as quais nem me dou ao trabalho de contribuir. Minha funo seria administrar uma empresa, e simplesmente acho que no tenho mais motivao para isso. Anita sorriu. Administrao extremamente maante, Daniel. E por isso que voc ganha to bem nesta funo. Acha que sou idiota de reclamar? Acho que reclamar no a atitude certa a se tomar. O meu estilo tem mais a ver com tomar uma providncia prtica. O meu chefe quer crescimento e corte de gastos em detrimento de tudo o mais. Grandes livrarias, montes delas por todos os lados, fazemos um amontoado e vendemos rpido. No foi por isso que eu entrei neste ramo. Eu me sinto como se estivesse traindo alguma coisa. Anita suspirou. E assim que o mundo funciona, Daniel, mas ainda h espao para mercado de nicho. A Wyman's costumava oferecer as melhores indicaes de livros. O que aconteceu com aquela revista que vocs publicavam? Era tima. Foi considerada cara demais e descontinuada Daniel respondeu, desolado. Pelo meu prprio departamento de marketing, depois de uma pesquisa abrangente da qual nem eu consegui discordar. Mas voc o diretor administrativo. Claro que pode discordar. No exatamente. O negcio operacional demais. Anita, este exatamente o problema disse Daniel, brincando com o garfo. Eu no tenho mais nada a ver com livros. S fico olhando para planilhas. Acho que a sua funo no mais se concentrar nos livros. Eu sei... Daniel suspirou e Anita pegou a mo dele. Vamos l, Daniel, voc s est passando por um perodo difcil, nada mais... vai conseguir superar. Mas no vamos nos deprimir demais, pode ser? Conte-me o que mais anda acontecendo. Continua deixando coraes partidos por toda a Londres?

Ela sorriu, na esperana de tirar Daniel de sua fossa, e ficou aliviada de ver os olhos dele brilhando. Na verdade, no o rosto dele de repente ganhou vida e cor. Eu... bom, eu conheci uma pessoa. Anita bateu palmas. Daniel, no acredito que voc est aqui falando de trabalho quando tem uma notcia assim to boa! Est dizendo que o solteiro eterno finalmente foi domado? Talvez Daniel respondeu com um sorrisinho. Vou dizer uma coisa: se me deixar contar todos os mnimos detalhes sobre Jen at voc no agentar mais, ouo tudo que tem a dizer sobre os escritores e os livros da sua lista. Quem sabe, talvez voc consiga me lembrar por que diabos eu entrei neste ramo, para comeo de conversa...

O dia seguinte era sbado. Jen acordou cedo e, depois de um caf-da-manh rpido, pegou o metr at a casa do pai. Era estranho ir at l, ver o lugar em que ele viveu a vida sem ela, sem a me dela; a casa onde ele morara nos ltimos quinze anos, levando a vida como qualquer outra pessoa, como se ela nunca tivesse acontecido. Ainda assim, era uma oportunidade de xeretar um pouco, dar uma olhada nas fotografias, remexer na papelada para obter um vislumbre da vida particular do pai No a vida muito particular (isso seria esquisito, e tambm bem asqueroso, para falar a verdade), ningum queria saber que os pais tm vida particular, nem mesmo entre si, e ela com toda a certeza no queria encontrar fotografias de mulheres espalhadas pela casa. Ou, pior, peas de roupa... Jen sentiu um calafrio quando abriu a porta. Talvez fosse melhor deixar a busca para l. Talvez o melhor fosse pegar logo o laptop e o telefone e cair fora. Era uma casa grande, uma daquelas casas brancas e refinadas de St. John's Wood, com grades do lado de fora e portes grandes com tranca que passam a impresso de que seus moradores esto desesperados para manter o mundo do lado de fora da moradia. E no era para menos, pensou, de olhos arregalados, absorvendo os quadros espalhados pelas paredes, as esculturas, os mveis caros. No havia sofs molengas, nenhum livro com as orelhas amassadas jogado; s madeira escura, veludo e couro. Ela deu uma volta, seus passos ecoavam pelas paredes e a deixavam acanhada. Era estranho ver aquele monte de coisa, tudo dele, coisas que ela nunca tinha visto. De algum modo, ela sempre o imaginou em algum tipo de universo paralelo, morando na mesma casa em que tinham morado juntos, mas sem ela nem Harriet. Ou isso, ou morando em uma quitinete completamente deprimente, como Arthur fez quando se separou de Pauline na novela Eastenders. Ela entrou na cozinha e viu um copo meio bebido de vinho do Porto na mesa, e um jornal do dia 28 de dezembro, o dia que ele fora para o hospital. Ela perdeu a cor. De algum modo, o infarto parecia mais real agora que ela realmente estava na casa dele: agora era capaz de imagin-lo ali sentado; usando aquele telefone. Rapidamente, colocou o prato e o copo no lava-loua e foi para a sala, um cmodo suntuoso com dois espelhos grandes com moldura dourada rebuscada, pendurados em cima das duas lareiras. Ali, na mesinha de centro prxima a um deles, estava o laptop do pai. Ela o pegou, tirou da tomada e enrolou o fio com cuidado a seu redor enquanto procurava seu estojo. Como no o viu em lugar nenhum, foi at o escritrio do pai, onde o encontrou apoiado na escrivaninha.

Bem quando fez meno de peg-lo, assustou-se com o toque do telefone, que perfurou o silncio com seu tom estridente. Ficou olhando para o aparelho durante alguns momentos, sem saber muito bem se atendia ou no. Finalmente, resolveu atender: podia ser importante, raciocinou, e quem estava ligando deveria pelo menos ser informado de que seu pai estava fora no momento. Ela tirou o fone do gancho e, antes que pudesse dizer qualquer coisa, uma voz comeou a falar com muita urgncia. Al, George? Sou eu. Por onde andou? Preciso falar com voc? Jen franziu a testa. Ela conhecia aquela voz, mas era estranho escut-la ali. Paul? ela perguntou. voc? Aqui Jen. Ouviu-se um pequeno clique. Al? Paul? Mas j era tarde demais: a linha ficou muda. Jen ficou l parada durante alguns instantes, tentando pensar em uma explicao razovel para Paul estar ligando para o pai dela, por que precisaria falar com ele. Mas no fazia a mnima idia. A menos que fosse mais uma artimanha da me, ficou imaginando. Ser que Harriet estava usando Paul para espionar o pai, agora que ela e Jen no estavam mais se falando? Era possvel, ela supunha, mas Paul nem tinha dito seu nome. Era como se conhecesse o pai dela muito bem. E por que desligaria ao ouvir a voz dela? De repente, ela se deu conta de que Paul sem dvida diria me dela que ela estava na casa do pai e que tinha atendido o telefone, e isso significava que ela prpria receberia um telefonema irado muito em breve. Ainda assim, ela seria capaz de enfrentar o chilique inevitvel de Harriet mais tarde. Naquele momento, ela s queria saber o que estava acontecendo. Lentamente, Jen colocou o telefone no gancho de novo, guardou o laptop dentro de seu estojo e voltou para o corredor, onde encontrou o celular do pai no bolso do casaco, bem como ele tinha dito. E, ento, deteve-se mais uma vez. Na lareira do corredor, ao lado de um relgio de mesa grande, ela viu algo que lhe parecia familiar. Era um bloco de madeira, igualzinho ao que a me lhe dera de Natal. Lembrou-se de Harriet presenteando-a com toda animao. Paul trouxe sob minha encomenda, l da China! Jen foi at o objeto lentamente e o tomou nas mos. Parecia exatamente a mesma coisa. Ela o virou. O dele tinha uma pequena etiqueta na parte de baixo: MADE IN INDONSIA. Colocou de volta no lugar, incomodada. No podia ser o mesmo, podia? O dela era da China, no da Indonsia. A menos que fossem fabricados na Indonsia e enviados para a China. Ou vai ver que o dela nem era da China. O que est acontecendo?, ficou imaginando, desconfortvel. Por que seu estmago se revirava em ns? E por que ela queria tanto encontrar explicaes fceis, fingir para si mesma que tudo estava simplesmente timo? Ela se apoiou na porta e respirou fundo. O que o pai tinha dito mesmo? Era to difcil encontrar pessoas em quem confiar. Bom, ele podia confiar nela. Estava farta de tramas e de ficar espionando os outros. Tinha ido at ali para pegar o computador e o telefone do pai, e j tinha feito isso. Ento simplesmente abriria a porta e iria para casa. E ficaria torcendo para que tudo aquilo no desabasse em cima da cabea dela.

21
George ficou l sentado, olhando fixamente para a frente, enfezado. Eram 8h da manh de sbado e ele estava completamente desperto e entediado. De que adiantava, perguntou a si mesmo, ser o presidente de uma das empresas mais conhecidas de consultoria em administrao se voc ia acabar assim, com tubos enfiados em todos os orifcios e sujeito aos caprichos de enfermeiras e mdicos sobre os quais no se tinha o menor controle? De que adiantava ser fabulosamente rico se no dava para comprar sade? Nem para comprar uma passagem de sada de hospitais desgraados antes que aqueles pentelhos o fizessem pegar alguma daquelas doenas de hospital ou roubassem um rim quando voc no estivesse olhando? Ele olhou ao redor de si, para seu quarto particular, absorvendo a cama hospitalar em que estava encalhado havia quase uma semana, o soro e os aparelho apitando para ele do lado da mesa de cabeceira, o papel de parede alegre que lhe dava vontade de se atirar de um penhasco e o buraco onde a televiso deveria estar. Nenhuma notcia, nada para agit-lo. Era insuportvel. Era um acinte. Ele tinha um mdico particular. Ele tomava plulas. No devia estar ali. E a dor. A dor era pior do que ele esperava. No que esperasse ter um ataque cardaco: esse tipo de coisa acontecia com outros canalhas, no com George Bell. Mas, mesmo assim, ele nunca tinha se dado conta de que sentiria tanta dor. Tinha comeado como um caso srio de azia. Queijo demais, pensara. E vinho do Porto, talvez. Mas seus anticidos de sempre no tinha surtido efeito, e quando ele recorreu artilharia pesada, aos comprimidos que o mdico prescrevera para emergncias, tambm no tinha adiantado porcaria nenhuma. George tinha resolvido ligar para o mdico, para dizer-lhe em termos bem claros que, da prxima vez que lhe prescrevesse algo para "emergncias", e algo que, alm de tudo, tambm custava uma quantia de dinheiro razovel, ele esperava que funcionasse. Mas ele no obtivera resposta. A dor se irradiou e o paralisou. O brao esquerdo comeou a formigar, e ento a dor tomou conta dele, to forte que o fez gritar. Chegou at o sof e tentou ligar para Emily, mas ela tambm no atendia. A porcaria do Natal significava que todo mundo estava fora, viajando, em outro lugar. Ento George ficou l sentado durante vinte minutos, respirando devagar, imaginando para quem ligaria, o que faria. Ento, lembrou-se da filha. Em algum lugar l no fundo, George realmente ficou bem satisfeito de ter um motivo assim to dramtico para ligar para Jen. Nada de "posso convid-la para almoar" ou "estava aqui pensando se voc no quer sair para tomar um caf" para ele e sua filha, praticamente uma desconhecida. No, no balano geral, ele achou que "Jen, estou tendo um infarto e preciso da sua ajuda" era muito mais interessante. Mas, naturalmente, ela tambm estava fora. Ento, no final, depois de ter considerado ligar para Harriet em um momento de loucura e logo ter rejeitado a idia por completo, ele discou 999, o nmero da emergncia, raciocinando que, depois de dcadas sendo achacado pelo coletor de impostos,

ele devia aproveitar o uso de uma ambulncia pelo menos uma vez. Tirar um pouco de proveito de tudo que dava ao governo. Descreveu seus sintomas e, vinte minutos depois, dois rapazes apareceram, colocaram-no em uma cadeira de rodas e o levaram para o hospital de John e Lizzie, onde foi revirado como um frango, conectado a alguns aparelhos horrorosos que no paravam de apitar e cutucado de vez em quando por um mdico que parecia mal ter sado da escola. E agora, olhe s para ele. Sozinho. Fraco e longe do escritrio. Aquilo era demais para suportar. Ele deu uma fungada de desprezo. Claro, deveria estar convalescendo. Que piada dos infernos era aquela. Seu quarto particular era mais ou menos to particular quanto um banheiro pblico: tinha gente entrando e saindo o tempo todo, irrompendo no quarto sem bater, sem pedir licena. Tinha rao de coelho para comer e queriam que ele bebesse muita gua. A bebida mais horrvel existente, na opinio de George. Sem gosto. Absoluta e infernalmente sem gosto. Alm disso tudo, ningum o deixava ver um nico jornal. Nada de trabalho, era o que as enfermeiras tinham dito. Nada que possa aborrec-lo. O que elas no percebiam, George ficava tentando ressaltar, era que no ter acesso a jornais era muito mais estressante do que ler as porcarias escritas neles. Os pensamentos de George foram interrompidos pelo telefone. Ele tambm teve que brigar pelo luxo de ter um telefone: tentaram convenc-lo de que ter telefone tambm poderia causar mais estresse. Idiotas. Se no arrumassem um telefone para ele, explicou com muita pacincia, ele no seria a nica pessoa ali com um problema de corao. Claro que Emily protegia o nmero como se fosse o Santo Graal, e isso significava que, na verdade, ningum ligava para ele. Mas estava ali para emergncias. S ficou torcendo para que aquela ligao no fosse nada urgente. Aqui George ele atendeu de mau humor, na esperana de receber alguma notcia. Na esperana de receber alguma informao que aliviasse sua cabea e seu corao. George! Que bom ter notcias suas, velho camarada. Aqui Malcolm. George franziu a testa e aprumou o corpo para se sentar mais ereto. Fez uma pausa antes de responder, juntando as idias. No queria falar com Malcolm Bray, o executivo-chefe da Axiom, sem estar com a ateno e a mordacidade a cem por cento. Malcolm! Que bom voc ter ligado. Bom, acabei de receber a notcia. Desculpe por ligar to cedo, George, mas, bom, foi meio que um choque. Voc sabe que eu teria ido fazer uma visita se no estivesse to ocupado. Ento, como est seu velho corao? George resmungou. Um horror dos infernos. E estar no hospital no ajuda em nada. Este lugar um pavor, sabe como . Quanto mais rpido eu vir este quarto pelas costas, melhor. No tenho nada a fazer aqui alm de ler revistas defasadas. Eu me solidarizo completamente. Senti a mesma coisa quando fui consertar o joelho. No h lugar pior para a sade do que um hospital, hein? George concordou completamente. Bom, estou ansioso para falar com voc assim que estiver de volta ativa Malcolm disse, animado. Certo. Precisamos sair para um drinque um dia destes. Vou pedir para a minha secretria marcar alguma coisa. Ah, s mais uma coisa antes de desligar... Pois no?

Ele fez uma pausa. Acredito que no tenha lido os jornais. George estalou a lngua. Meu pronturio mdico est na internet, isso? ele caoou, sarcstico. No, que porcaria, no li jornal nenhum e, se no arrumar um logo, algum aqui vai perder o emprego. Ah, bom, no h nada com que se preocupar Malcolm apressou-se em dizer. S publicaram umas bobagens sobre a coisa toda da Indonsia, nada mais. No motivo de preocupao. Concentre-se apenas em melhorar. No motivo de preocupao? George perguntou, preocupado. Isso significa que alguma coisa deu errado, no deu? Ah, no, est tudo bem. De verdade. Certo George respondeu, sem parecer nem um pouco convincente. Que bom, bom saber. Obrigado, George. E logo ns colocamos o papo em dia. Quando George colocou o telefone no gancho, uma sensao de incerteza cresceu dentro dele. Ele precisava de seu celular e de seu laptop, e precisava deles agora. Onde diabos estava Jennifer? Boa tarde, Sr. Bell! Ah, droga. Era a enfermeira mais velha. A mais animada. George preferia a mais moa, mais tristonha: ela parecia apreciar tanto seu trabalho quanto George apreciava estar no hospital. Eles no conversavam e George podia ficar de mau humor quanto quisesse. Mas esta aqui, ela era interminvel. Que dia lindo, no mesmo? Nossa, que coisa, ningum abriu estas cortinas! Vamos deixar o sol entrar, que tal? Estamos em janeiro George disse. Realmente no acho que haja muito sol. Mas que bobagem! O sol de inverno adorvel e quentinho. Assim no est melhor? E como nosso paciente est comendo? Ah, meu Deus, no est nada bem. No estava com apetite para o caf-da-manh hoje? Na verdade, estava sim com apetite para o caf-da-manh, s no estava a fim de comer esta meleca. Um homem precisa de bacon com ovos. De torrada quente com bastante manteiga. No esta... esta... gosma. George falava em piloto automtico; sua cabea estava em outro lugar, preocupada. Ah, mas que coisa, queremos que o seu corao melhore, no mesmo? Isso significa se alimentar de maneira saudvel, Sr. Bell. Comida boa e nutritiva. Muita fibra e fruta, e nada dessas frituras horrorosas! George se concentrou na enfermeira por um minuto, observando suas curvas, e sentiu-se tentado a perguntar se ela tinha conseguido se livrar do hbito das frituras, mas achou que era melhor no. Ter que usar aquelas comadres era bem desconfortvel. Quero fumar. Agora seus dedos batucavam, e ele percebia que estava ficando agitado. Claro que sim. Mas no vai fumar, no mesmo, Sr. Bell? No vamos nos entregar Sra. Tentao, no mesmo? Vamos ser fortes e ignorar nossas vontades. O senhor est com os seus adesivos de nicotina, no est? George ficou olhando cheio de tristeza para a caixa no armarinho de cabeceira. No quero um adesivo, quero um cigarro. Melhor ainda, um charuto. E quero que voc pare de ser to animada!

Ah, a gente tem que manter a animao, Sr. Bell. Se no, onde estaramos? Existe muita razo para tristeza, com tantas crianas morrendo na frica, e at mesmo na ala do andar de cima. de partir o corao, no mesmo? Depois, ainda h todas aquelas pobres pessoas na Indonsia que no tm casa, no tm dinheiro, e ainda existe um buraco enorme nos fundos do auxlio humanitrio, que ningum sabe onde foram parar. A situao das coisas terrvel, Sr. Bell. E o que eu digo o seguinte: a gente deve agradecer pelo que tem e manter o bom humor enquanto possvel. O dinheiro do auxlio desapareceu? Desapareceu para onde? Se eu soubesse, ento no teria desaparecido, no mesmo? a enfermeira apressou-se em dizer; de repente, lembrou-se de que no deveria discutir o noticirio com este paciente especfico. Agora, descanse um pouco e no se preocupe. At parece George disse por entre os dentes quando ela deixou o quarto. Desacoroado, ele pegou um lencinho de papel e assoou o nariz. Um dos efeitos colaterais pouco conhecidos de um ataque cardaco, ele descobrira, era a propenso a chorar a qualquer momento, sem absolutamente nenhum motivo que fosse. Ele tinha desenvolvido vrias estratgias para lidar com aquilo: entre elas mandar as pessoas que estavam no quarto fazer alguma coisa, assoar o nariz e enxugar os olhos sorrateiramente ao mesmo tempo e falar em voz bem alta sobre sua alergia a hospitais. Mas ele tinha se tornado um verdadeiro mestre em impedir que as pessoas entrassem, para comeo de conversa. Bastava a desgraada da enfermeira colocar a mo em sua cabea que ele j sentia a vontade irrefrevel de apoiar a cabea em seu peito e chorar como uma criancinha. Mas que desgraa insuportvel, pensou consigo mesmo, e provavelmente por causa dos remdios. Quanto mais rpido sasse dali, melhor. No vou chorar ouviu a si mesmo dizer, e imediatamente colocou um travesseiro na frente do rosto para abafar sua vergonha. Sou a porra de George Bell, e no vou chorar. George, que diabos voc est fazendo? George se sobressaltou. Aquela no parecia ser a enfermeira. Tirou o travesseiro da frente do rosto lentamente. Voc? perguntou, surpreso. O que est fazendo aqui?

Jen batucava os dedos no balco da cozinha, nervosa, enquanto esperava a chaleira ferver e se servia de uma xcara de ch. Estava fazendo tudo que podia para afastar Paul Song e aquele telefonema da mente, mas era a mesma coisa que tentar tirar gua de um barco furado: cada vez que ela conseguia pensar em outra coisa, Paul Song voltava a se esgueirar para dentro de sua cabea, fazendo com que ela se sentisse exasperada e confusa. Tinha que haver uma explicao, ela ficava repetindo para si mesma. Ela s precisava confiar no pai e no se intrometer. Afinal de contas, veja s o que tinha acontecido da ltima vez: armrios usados como esconderijo e informaes vazadas para a imprensa. No era exatamente um histrico de que se orgulhar. Ela voltou para a mesa da cozinha e pegou seus papis. Quem sabe, se ela se perdesse em meio aos estudos, poderia esquecer tudo. Tarefa 3: Conduza uma anlise SWOT de uma empresa ou setor, usando modelos e teorias abordadas pelo curso. Ela franziu a testa e comeou a tomar notas. Setor escolhido: venda de livros. Empresa escolhida: Wyman's. Foras internas: Daniel... Riscou esta ltima parte e no se aliviou nem um pouco em relao ao enigma de Paul Song. Daniel, sempre uma intruso bem-vinda em seus pensamentos. Ser que um diretor administrativo gostosssimo uma fora que pode ser aproveitada?, ficou

imaginando, desatenta. Suspirou. Se ela realmente iria estudar, precisava fazer um pouco de pesquisa propriamente dita. Tinha que se informar a respeito das margens do setor, dos nveis de lucro, esse tipo de coisa. Devia ir at a biblioteca para entrar na internet. Ou, pensou de repente, podia passar a manh providenciando banda larga para seu apartamento. Claro, essa poderia ser considerada uma ttica de distrao. Mas economizaria muito tempo em longo prazo. No precisaria mais esperar para ir at a biblioteca da Bell ou, pior ainda, at a biblioteca municipal, onde s havia dois computadores. Chega de ir a cybercafs aos domingos, onde cobravam por hora. No que ela jamais tivesse feito aquilo: antes de agora, no tinha levado o MBA a srio. Mas agora as coisas eram diferentes. Agora ela sentia que estava na hora de se dedicar. S que aquilo demoraria uma eternidade, dias, talvez semanas, e ela precisava terminar aquela anlise para segunda-feira. Ela poderia fazer a parte interna com Daniel noite (corou com a idia, acanhada e levemente surpresa de ficar com idias to sujas no meio de uma tarefa importante do MBA), mas continuava precisando de informaes sobre outras livrarias: preo das aes, relatrios de anlise, coisas assim. Ela suspirou de novo. Teria que ir biblioteca. Mas ser que haveria tempo? Queria chegar ao hospital s 15h, e isso significava que precisava sair s 14h, o que lhe dava... trs horas. No ia dar, de jeito nenhum. Quando ela chegasse biblioteca e entrasse na fila, s lhe restaria uma hora, duas no mximo. A menos que... Seus olhos caram no laptop do pai. Devia ter conexo de internet. Ela franziu a testa. No, no podia fazer isso. Desde que voltara da casa dele, no dia anterior, sentirase enormemente tentada a dar uma olhadinha nos arquivos dele: s para conferir se estava tudo bem, s para se tranqilizar. Mas isto seria errado. Ela no poderia fazer uma coisa destas. Por outro lado, se usasse o aparelho, poderia chegar mais rpido ao hospital, e ele parecia ter certa pressa para colocar as mos no equipamento. Mas o computador continuava sendo dele. Seria invaso de privacidade. Mas ela s abriria o navegador de internet, no espiaria nenhum arquivo pessoal nem nada. Abriu o estojo. Certo, disse a si mesma. Uma anlise rpida da situao. Opo Um: Ir biblioteca, carregando o laptop, esperar na fila, fazer a pesquisa, chegar ao hospital esbaforida e atrasada. Opo Dois: Usar o laptop. S para navegar pela internet; no olhar nada mais, assim no desrespeitando em nada a privacidade do pai. Chegar ao hospital cedo e relaxada. Tirou o laptop do estojo com destreza, colocou na tomada, conectou ao telefone e ligou.

Duas horas depois, ela estava quase terminando. Tinha feito o download de planilhas e relatrios e editoriais a respeito do setor de venda de livros dos jornais Financial Times e Wall Street Journal, e at encontrara alguns comentrios sobre a prpria Wyman's incluindo artigos muito elogiosos sobre Daniel quando ele comeou a trabalhar na empresa. Agora ela s precisava transferir tudo para um CD e estava pronta para sair. E nem tinha examinado os arquivos do pai. E, tambm, at parece que no tinha se sentido tentada. Estava louca para dar uma busca com "Axiom" para ver o que aparecia. Mas ela no deu nem uma olhadinha:

seu tempo de espionar o pai tinha acabado mesmo. Se tinha aprendido alguma coisa nos ltimos tempos, era que a confiana vinha em primeiro lugar. Talvez Paul Song estivesse trabalhando para o pai dela como consultor de feng shui, pensou, com severidade. Poderia ter tido algum desastre com cristais ou algo assim; isso explicaria o desespero em sua voz. Jen franziu a testa. Por mais que tentasse, no conseguia imaginar o pai ligado em feng shui nem em cristais, alis. Certo, talvez a me dela lhe tivesse pedido que ligasse para descobrir como estava seu ex-marido. Talvez Paul tivesse discado o nmero errado. Talvez... Jen deu de ombros. Talvez ela simplesmente fosse precisar conviver com o fato de que no sabia e de que talvez jamais descobriria. Inseriu um CD no laptop e transferiu para ele os arquivos que tinha baixado. Da, ela franziu a testa: havia uma planilha em Excel marcada "contas 2004-05", e ela no conseguia lembrar se era dela ou no. Clicou duas vezes no arquivo, achando que veria o arquivo da contabilidade de algum concorrente da Wyman's ou alguma planilha de contabilidade chata da Bell. Mas, em vez disso, a planilha continha algo muito diferente, e quando a planilha surgiu na tela, ela engoliu em seco.

22
Voc! George disse de novo, com as sobrancelhas arqueadas. Bom, realmente me sinto honrado! Harriet observou enquanto ele se virava para colocar o travesseiro atrs da cabea, aproveitando para enxugar os olhos sorrateiramente no meio do movimento. Ele deu um leve sorriso sarcstico. Sabe, realmente no combina com voc parecer assim to indefeso. Aposto que no est gostando nem um pouco, no mesmo? George olhou para ela com ar desafiador. No vou ficar aqui muito tempo apressou-se em responder. Ento, o que posso fazer por voc? Precisa de um pouco de dinheiro para salvar aquela sua

empresa? Ouvi dizer que vocs esto ficando sem caixa, mas bom, no exatamente de surpreender, levando em conta que voc parece ter alguma coisa contra os clientes que realmente tm dinheiro para pagar. Harriet deu um sorriso doce, tentando no deixar sua inquietao transparecer. Ele sempre dizia isso, pensou rapidamente. No havia por que se alterar s porque desta vez ele pisara em um calo. Diferentemente da Consultoria Bell, que aceita qualquer um que tenha dinheiro, independentemente da maneira como foi obtido ela disse, aproximando-se da janela para olhar para fora. A sua vista aqui no muito boa, George. Achei que voc pediria a melhor vista do hospital, j que um homem com tanta... autoridade. Ela olhou para os diversos tubos que saam de George enquanto falava e ele apertou os olhos. No quero vista, quero dar o fora daqui. Bom, veio aqui s para me atazanar ou a sua visita tem algum motivo? Suponho que esteja precisando de companhia, agora que a sua filha enxergou quem voc . Harriet olhou para ele, cheia de raiva. Ah, George Bell, voc se acha to esperto, no mesmo? Mas estou de olho em voc. Jen est to desesperada pelo amor do pai que ficou cega pelas suas alegaes de inocncia, mas comigo elas no colam. E s isso? Harriet se sentou na cadeira ao lado da cama dele. J perdeu algum cliente por causa disso? perguntou com voz sedosa. George franziu a testa. Por causa'de qu? Harriet sorriu. Ah, vai dar uma de duro, ? Estou me referindo reportagem do Times. Sobre a... como posso colocar... verdade a respeito dos seus negcios escusos com a Axiom. Imagino que os seus advogados devem estar esperando alguns meses bem agitados pela frente, no acha? George ficou olhando para Harriet. Ser que este era o artigo a que Malcolm se referira? Por que diabo dos infernos ele no o vira? Ningum acredita mais nessas fofocas ele disse, em tom desafiador. Os jornalistas s inventam coisa para preencher espao. Inventam cartas de Malcolm Bray a George Bell para agradecer pela ajuda? George estremeceu de leve. Que carta? No sei do que voc est falando. Harriet ergueu as sobrancelhas. Tenho certeza que sabe sim, se pensar um pouco sobre o assunto. A carta que foi citada na reportagem? Se voc no se lembrar, pode ser que isto refresque a sua memria. Ela tirou um jornal da bolsa e entregou a George, que leu a reportagem por cima, rapidamente. Mas qu... Como tm coragem! urrou. Vou fazer picadinho deles. Vou... Harriet franziu a testa, sorriu, ento deu uma risada. Ah, nossa ela disse, deliciada. Mas que coisa. Voc no tinha visto, no mesmo? Ah, que engraado. s bobagem George disse sem se alterar. De todo modo, ningum viu essa carta. Ningum sabia dela. Uma pessoa sabia, evidentemente. S no acredito como ela pde no me dizer. Mas, bom, ela sempre teve idias prprias.

Harriet apertou os olhos enquanto observava a reao de George. Ela no fazia idia se Jen tinha encontrado a carta e vazado para a imprensa ou no; alis, desconfiava que provavelmente no. Mas estava torcendo para que George talvez achasse que sim. No era boa coisa que a filha e o ex-marido estivessem muito prximos. George olhou incrdulo para a ex-mulher ao se dar conta de que ela estava falando de Jen. Ela no faria isso disse com firmeza. Ns conversamos sobre o assunto, e concordamos que ela no seguiria adiante. Os olhos de Harriet se arregalaram. Ento foi ela disse, com um sorriso. Eu j desconfiava mesmo. Ah, George, voc to ingnuo que chega a dar medo, sabe? Realmente acredita que a sua filha o ama e est do seu lado? Ela sacudiu a cabea. George, ela no o v h anos. Ela odeia a Cnsul to ria Bell tanto quanto eu. Mas tenho certeza de que voc est certo. No, depois de tanta dedicao de pai que voc demonstrou ao longo dos anos, tenho certeza de que ela nem sonharia em vend-lo para os jornais. George ficou olhando para ela. Ela s viu as coisas atravs de voc, sabe? ele disse, com cuidado. Eu no viria contar vantagem moralista neste caso. Os olhos de Harriet se apertaram. Olhe, George ela terminou por dizer, quando decidiu estender o seu blefe. Est lutando uma batalha perdida. Simplesmente aceite: voc perdeu a sua filha h muito tempo, voc me perdeu h mais tempo ainda, e agora vai perder a sua empresa, a sua reputao e todo o seu dinheiro. E a melhor parte que voc merece tudinho que vai cair na sua cabea! Fique fora disto, Harriet, estou avisando George resmungou. Ah, mas to divertido, George Harriet disse com um sorrisinho. Se voc tivesse me ouvido h tantos anos, nada disso teria acontecido. Mas voc no escutou e... bom, aqui estamos ns. Ela olhou para as unhas e empurrou uma cutcula. George olhou para ela, incrdulo. Voc continua batendo na tecla da Axiom, no mesmo? Nunca consegue deixar nada para l. Harriet se levantou. E por que deveria deixar, George? Eu falei para voc largar a Axiom na primeira vez que a empresa desrespeitou as regulamentaes. Era minha cliente e eu disse que queria romper o contrato, mas, ah, no, no Malcolm Bray, no o seu velho amigo de escola Malcolm. O amigo da escola que tinha inveja de voc desde o tempo que andavam de cala curta e voc no se deu conta? Bom, voc no me escutou naquela poca, e evidentemente no vai me escutar agora, ento acho que vou andando. Voc queria que eu me livrasse de Malcolm porque voc estava transando com ele e ele lhe deu um p na bunda George disse em tom suave. Voc fala tanto de tica, mas no acho que se livrar de um cliente porque ele arrumou outra mulher seja verdadeiramente tico, no mesmo? Harriet perdeu um pouco o rebolado. Por essa, ela no esperava. Voc sabia? perguntou, quase em um sussurro. Ela observou enquanto George a olhava de um jeito estranho, como se estivesse muito concentrado em alguma coisa e ento se virou, como se procurasse alguma coisa atrs do travesseiro, esfregando o rosto e as bochechas ao faz-lo.

De certo modo, eu culpei a mim mesmo ele disse com uma voz que parecia estrangulada. Eu nunca estava presente. Malcolm pressentiu a oportunidade. E vocs continuam amigos? Depois de tudo aquilo, continuam amigos? Agora a voz dela estava trmula. Ela no sabia dizer o que a aborrecia mais: a idia de que George sempre soubera ou saber que aquilo obviamente tinha to pouca importncia para ele que continuava amigo daquele canalha. Malcolm a convencera de que estava apaixonado por ela. Fizera com que ela acreditasse nele, e depois foi embora sem olhar para trs. Como George podia continuar amigo de um homem que trara os dois daquela maneira? Cada um de ns tem sua maneira de lidar com as coisas, Harriet. Harriet fez uma pausa momentnea, ento deu um sorriso de lbios apertados. , George, suponho que sim. E, com isso, retirou-se do quarto e fechou a porta atrs de si. Enquanto percorria o corredor, achou que estava escutando os soluos de um homem, e aquilo a lembrou de como detestava hospitais.

Jen empalideceu ao examinar o documento. Pagamento atrs de pagamento da Consultoria Bell para uma conta numerada na Indonsia. Nenhum detalhe, nenhuma explicao. Por que uma planilha daquelas existiria? E o que estava fazendo no computador do pai? Ela queimou os miolos tentando ignorar a vozinha dentro de sua cabea que ficava repetindo: "Propina. Isso dinheiro de propina." Mas a voz s fazia aumentar. Ser que a me dela estava certa desde o incio? Ser que ela tinha cado como uma patinha nas mentiras do pai? Ela no queria acreditar. Tentava desesperadamente pensar em alguma razo justificvel para as transferncias de dinheiro. Tentava pensar em algo que o pai pudesse ter dito para explicar. Mas no encontrou nada. Ele tinha um escritrio na Indonsia, mas essas transferncias no estavam relacionadas empresa: no havia "entrada" e "sada", s "sada". Aqueles eram pagamentos por servios prestados. Pagamentos para fazer as coisas acontecerem. Tinham que ser propinas. Que... que canalha. O pai dela era um canalha traidor e mentiroso. As ltimas semanas tinham sido apenas uma farsa para tir-la de seu encalo, para impedir que ela descobrisse a verdade. E ela tinha cado na armadilha. Ele era mais baixo do que reles... bom, e ela era ainda pior por se deixar envolver por ele, permitindo que ele a enfeitiasse at que voltasse a acreditar e a confiar nele. Ela respirava rpido, o corao batia forte no peito. O que faria agora? Para quem contaria? Ela se levantou e comeou a andar de um lado para o outro. Devia ligar para a me. No. No, primeiro precisava descobrir a verdade. Entregaria ao pai a porcaria do laptop. Diria a ele o que tinha encontrado. E o foraria a lhe dizer, a confessar a verdade. Ela queria ver o rosto dele, queria que ele visse a mgoa no dela. Queria que ele soubesse que nunca, jamais voltaria a ter uma filha. Com um movimento que pareceu cmera lenta, ela se sentou e transferiu o arquivo para seu CD. Ento, com muita calma, voltou a guardar o laptop no estojo, pegou a bolsa e saiu para o hospital, batendo a porta atrs de si com tanta fora que os vizinhos do andar de cima correram at a janela para ver quem tinha sado com tanta fria.

Sinto muito, querida, ele no est mais aqui. Jen olhou para a enfermeira sem entender nada. Como assim, no est mais aqui? Ele estava aqui ontem mesmo. Ele vai ficar aqui. No pode ter desaparecido. A enfermeira olhou para ela de um jeito estranho e Jen percebeu que seu tom talvez estivesse pendendo um pouco demais para o lado do sarcasmo. Sinto muito apressou-se em dizer. O que eu queria perguntar : voc sabe onde ele est? A enfermeira sacudiu a cabea. Em casa, imagino. Ele fez o check-out h cerca de uma hora. Fez o check-out? Jen perguntou, indignada. Isto aqui um hospital, no um hotel. Como que ele simplesmente fez o check-out? A enfermeira deu um sorriso indulgente. No somos uma priso disse. As pessoas vo embora se quiserem. Jen franziu a testa. Mas por que ele iria sair? Por que simplesmente iria embora, se eu vinha trazer as coisas dele? No faz o menor sentido. A enfermeira sacudiu a cabea novamente. Eu no gosto de me envolver disse, com um leve dar de ombros. Mas estou com o computador dele Jen disse, de maneira redundante. Ele me pediu para trazer o computador dele. Quem sabe voc no leva para ele em casa? a enfermeira sugeriu. Jen franziu a testa e examinou o quarto vazio. De repente, reparou em algo ao lado da cama. Ali, na mesinha de cabeceira, havia um jornal. Ela se aproximou, examinou-o mais de perto descobriu que era o que ela temia: era a pgina do Times com a reportagem sobre a carta de Malcolm Bray. O corao dela se afundou quando percebeu que algum tinha mostrado aquilo para George, que ele provavelmente achava que ela tinha deixado vazar para a imprensa de propsito. Mas ele no pode ter ido para casa ela insistiu. Preciso falar com ele. A enfermeira assentiu, compreensiva, e Jen ficou imaginando quantos loucos, parentes de pacientes, ela tinha que encarar por dia. Provavelmente contaria para as colegas na sala das enfermeiras (ou onde quer que elas se reunissem), naquela noite, sobre a filha louca que se recusava a acreditar que o pai tinha ido para casa. "Mas que tristeza foi aquilo", ela a imaginava dizer. "No parecia louca, mas isso s serve para mostrar que nunca d para saber..." Tenho certeza de que ele vai ficar feliz em v-la se passar na casa dele a enfermeira sugeriu. Jen sentia vontade de bater os ps no cho e chorar como uma criancinha. No queria ir casa dele; queria que o pai estivesse naquela cama, como audincia cativa, para que ela pudesse gritar com ele, para que pudesse lhe fazer o discurso que preparara e memorizara a caminho dali, o discurso que o assombraria pelo resto de seus dias, para que percebesse como era inadequado, como estava sozinho neste mundo. Provavelmente teria pessoas a seu redor em casa. E aquele era o territrio dele, sua base de poder. Simplesmente no seria a mesma coisa. Na verdade, pode entregar para mim. Jen se virou, surpresa de ver um consultor da Bell porta. Ela o reconhecera. Era aquele que se chamava Jack. No ser necessrio ela disse com firmeza. Meu pai pediu que eu levasse isto para ele, e o que pretendo fazer. Ele esticou o brao e sorriu, com suavidade.

Na verdade, o Sr. Bell pediu que eu viesse at aqui e pegasse com voc. Assim, pouparia o seu trabalho de ter que ir at a casa dele. Acredito que tambm esteja com o celular dele, no? Jen ficou olhando para ele. Esta era a nica vantagem que ela tinha, a nica coisa de que o pai precisava com certeza. Se ela entregasse, ele nunca mais seria obrigado a v-la. Obviamente tinha lido a reportagem, obviamente deduzira que ela nunca tinha confiado nele, que tinha corrido para os jornais e que o tinha trado. Bom, talvez no fosse to mal assim. Talvez fosse tudo o que ele merecia. Voc se importa? Jack disse com um esboo de sorriso, mas com olhos frios e calculistas. Tudo bem Jen terminou por dizer, jogando os dois aparelhos para cima dele. Mas pode dizer a ele, da minha parte, que eu o odeio. Que, at onde me diz respeito, ele no tem mais filha. E como se esperasse que a msica-tema de Dinastia comeasse a tocar, ela saiu correndo do quarto e no parou at chegar estao de metr.

23
Certo, pessoal, tomem seus lugares Jay dizia enquanto Jen, Lara e Alan entravam no anfiteatro para a aula de segunda-feira de manh. Gostaria de apresentar a Dra. Marjorie Pike, que vai falar sobre opes e avaliaes estratgicas. Marjorie fez seu MBA no Henley Management College e obteve seu doutorado pela Wharton, nos Estados Unidos, e ela d aulas aqui h cinco anos. um privilgio contarmos com sua presena. Marjorie, agora com voc. Os trs se apressaram para encontrar um lugar enquanto Marjorie caminhava para a frente da sala, com passos lentos porm decididos. Era uma mulher pequena com pele branca e cabelo preto preso em um coque, e os olhos dela pareciam perfurar cada uma das pessoas na sala. Ningum soltou nenhum pio. Opes, opes, opes ela disse, pensativa. Fazer um MBA ou uma qualificao em marketing? Trabalhar no Reino Unido ou nos Estados Unidos?

Comprar esta casa ou aquela outra... ou segurar um pouco para ver como o mercado imobilirio se comporta ao longo do ano seguinte? Ns nos deparamos com opes e tomamos decises. O problema que, na maior parte das vezes, tomamos a deciso errada: voc fica para mais um drinque ou vai para casa quando ainda est bem? Geralmente ficamos para o ltimo drinque e geralmente nos arrependemos na manh seguinte. Se por um lado tomar a deciso errada na hora de levar uma ou outra pasta de dente para casa pode no fazer diferena, investir bilhes de dlares em dinheiro dos acionistas no lugar errado causa um problema muito grande. Certo? Jen assentiu, cabisbaixa. Ela sabia mais do que jamais desejara saber a respeito de tomar a deciso errada. Sinceramente, ela se considerava especialista no assunto. Ento, o que fazer? Marjorie ia dizendo. Voc listou seus pontos fortes e seus pontos fracos. Identificou suas ameaas e suas oportunidades. Como transformar tudo isso em opes, e como escolher a melhor? Mais silncio. Ento, Alan ergueu a mo. Pois no? Bom ele disse, meio gaguejante , necessrio desenvolver aes que aproveitem as oportunidades, e outras que minimizem os riscos. Como? Bom, se uma das oportunidades for... atrair um novo consumidor... um tipo novo de consumidor, quer dizer... ento necessrio fazer uma pesquisa para ver se existe alguma chance. Se vivel, quer dizer. E se uma ameaa um concorrente que tambm est, sabe como , atrs do mesmo cliente, ento voc precisa se empenhar mais para que ele no consiga ficar com ela... com o consumidor. Ento, sabe como , voc pode investir pesado em publicidade ou algo assim... A voz de Alan foi esmaecendo e Jen olhou para ele de um jeito estranho, imaginando por que ele parecia to entusiasmado com aquilo tudo. Ela imaginou que fosse apenas o entusiasmo de c-d-efe que ele demonstrava por tudo que tivesse a ver com estratgia mas, mesmo assim, estava animado demais, pulando para cima e para baixo na cadeira. Ela ficou olhando fixamente para ele por um instante, mas logo perdeu o interesse, porque comeou a pensar no pai novamente. Ele certamente aproveitara suas oportunidades. E ela permitira que ele a pisoteasse. Ele no se safaria. Ela ainda no sabia muito bem o que faria com aquela planilha, mas com toda a certeza faria alguma coisa. Provavelmente apresentaria polcia. Bom. Muito bom Marjorie disse, rispidamente. Mas, nesta situao, tambm seria possvel optar pela consolidao, no mesmo? Comprar um ou dois concorrentes ou, quem sabe, at mesmo seus fornecedores. E se voc tiver mais do que uma oportunidade? E se puder penetrar em um novo mercado ou reposicionar a sua marca para um novo pblico ou se concentrar em aumentar sua fatia de mercado existente? E a? Alan franziu a testa. Reposicionamento de marca disse, srio. No tinha pensado nisso. Ele comeou a fazer anotaes frenticas, e Jen revirou os olhos, como que desprezado sua atitude. Na teoria, as opes estratgicas so muito fceis Marjorie prosseguiu. Voc escolhe alguns cavalos, v se correm e pronto, toma a sua deciso. Na vida real, no assim to fcil. Na vida real, tudo confuso e complicado e necessrio; alm de considerar a empresa como imperativo, tambm necessrio considerar as pessoas e suas personalidades. Uma opo pode ser vender uma parte da empresa que registre perdas. Mas se o diretor administrativo montou aquela empresa pessoalmente e tem algum tipo de lao emocional com ela, vender

provavelmente no ser uma opo vivel. Certo, algum me d uma empresa que vocs j analisaram, para podermos examin-la rapidamente e destacar os aspectos. Ela examinou a sala em busca de ajuda e todos se entreolharam, pouco vontade. Finalmente, algum do fundo da sala proferiu as palavras fatais: J trabalhamos um pouco com um fabricante de camisinhas. Ouviram-se algumas risadas, apesar de abafadas: de alguma maneira, Marjorie no era o tipo de pessoa com que qualquer um deles quisesse se arriscar. Mas a reao dela foi natural. Um fabricante de camisinhas? Interessante. Certo, ento. E partindo do princpio de que vocs j exauriram os elementos humorsticos dos pontos fortes e fracos de uma camisinha, quais so as opes possveis para esta empresa hipottica? Brinquedinhos sexuais algum falou em voz alta. Penetrao de mercado algum mais disse, e recebeu uma curta salva de palmas. Entrada em novos mercados geogrficos gritou outro. Certo, muito obrigado disse Marjorie, anotando tudo no quadro enquanto as pessoas riam. Ento, vamos examinar penetrao de mercado, novos mercados e novos produtos, certo? E como escolher entre essas opes? Bom, tem que haver um bom encaixe algum disse, em voz sem flexo. Marjorie preferiu ignorar a piada. Claro, encaixe estratgico. Mas o que isso realmente significa? Voc ela disse, apontando para Alan, que imediatamente se aprumou na cadeira. Bom ele disse, com toda a seriedade. Suponho que seja necessrio se alinhar com a sua marca. Com o seu produto, quer dizer. Alinhar o seu produto sua marca. Ele parecia levemente alvoroado. Ento necessrio mudar a marca antes de ser capaz de interessar a um novo mercado, como o de, sabe como , brinquedinhos sexuais. Certo disse Marjorie, sem muita certeza. Eu provavelmente faria de outra maneira: examinaria os valores da marca e seu apelo de venda nico, e no tentaria entrar em um mercado novo que no seja o encaixe perfeito. Uma vez que uma marca prejudicada, a empresa pode deixar de existir. Claro que nada imutvel; algumas empresas conseguem mudar de objetivo com sucesso, como a IBM, que j foi fabricante de equipamentos e hoje se concentra mais em consultoria. Mas necessrio ter muita confiana, ou estar muito desesperado, para fazer algo deste tipo. Ento, o que mais? Viabilidade Alan disse. necessrio avaliar se a empresa tem as capacidades internas exigidas. Se tiver, talvez seja possvel... adaptar a marca. Certo disse Marjorie, franzindo um pouco a testa. D-me alguns exemplos. Por exemplo descobrir o que o consumidor deseja e ento tentar descobrir se a empresa tem isso a oferecer. O que o consumidor quer, quero dizer. Agora Marjorie olhava para Alan de um jeito estranho. Ele ficou vermelho e limpou a garganta. Quer dizer, se a empresa quiser entrar na Europa, tem infra-estrutura l? Ele respondeu com rapidez. Os diretores sabem falar alguma lngua europia? Esse tipo de coisa. timo. Isto est bom disse Marjorie, e Alan se recostou com expresso de alvio. O que estou tentando passar aqui que, quando se chega ao ponto das opes, voc pode pensar que todo o trabalho pesado j passou, mas a verdade que o trabalho ainda nem comeou. necessrio pensar a respeito de todos os detalhes, levar em conta

tudo o que ultrajante e mundano. necessrio saber o que est acontecendo dentro e fora da sua empresa, e isso inclui as caractersticas pessoais dos integrantes da diretoria e a poltica do governo atual. E necessrio considerar se uma opo plausvel, se tem credibilidade, se aceitvel. Quais so os riscos? Ser que podem ser contornados? Ento, voltemos ao nosso fabricante de camisinhas. Vamos pensar sobre os riscos associados entrada em um novo mercado... Jen franziu a testa. Ela precisava avaliar suas prprias opes, com toda a certeza: s no sabia muito bem se queria a ajuda de um modelo de administrao para faz-lo. Voc disse opes? Bill parecia pensativo. E. Acabo de sair de uma aula de opes estratgicas e estava aqui imaginando como saber que deciso tomar. Quando a gente no faz a mnima idia sobre o que fazer em seguida. Bill cofiou a barba, que agora estava com uns bons cinco centmetros de comprimento. Sabe, eu gostaria de lhe contar uma historinha, se no se incomodar. Jen assentiu. Era uma vez um rapaz. Tinha o mundo a seus ps, tinha acabado de sair da faculdade de administrao. E ele comeou a sondar as empresas de consultoria, as indstrias, tudo e qualquer coisa, entende? Jen assentiu, sria. Certo, ento ele conversava com um monte de gente e distribua o currculo dele por a e as pessoas comearam a oferecer umas coisas para ele: altos salrios, benefcios, uma sala particular, carro, celular... Jen ergueu as sobrancelhas. Ah, isso j faz um tempo. Quando celulares ainda era smbolo de status. Jen deu de ombros. Mas, bom, ele estava cheio de dvidas. Para onde ir? O que fazer? Ento ele saiu para dar uma longa caminhada e arejar a cabea. Tentou definir se a sala era melhor do que o telefone, ou se o salrio era melhor do que os benefcios. E, enquanto ele caminhava, percebeu que estava se prendendo aos enfeites, aos detalhes superficiais. Mas, na verdade, deveria se concentrar no que ele desejava da vida, onde ele queria estar daqui a cinco, dez anos. E sabe o que ele percebeu? Jen sacudiu a cabea. Percebeu que no queria nada daquilo. No queria o dinheiro, nem o terno refinado nem o carro chique. Ele queria fazer algo que tivesse algum significado. Ele queria ajudar as pessoas. Ento ele deu meia-volta, retornou para a faculdade e recomeou seus estudos, dessa vez como orientador pessoal, no como analista empresarial. Percebe onde quero chegar? Que voc no a pessoa certa para se fazer perguntas sobre anlise empresarial? Bill fez uma cara de magoado e Jen sorriu para ele. Ah, brincadeira. Entendi. Engraado. Que coisa engraada! Mas, falando srio, estou dizendo que voc precisa olhar para dentro de si mesma. Sempre existem opes. Mas elas esto no seu corao, no na sua cabea. Tenho razo ou no tenho? Hein? Hein? Bill deu um soco afetuoso de leve no brao de Jen e ela sorriu para ele. Acho que voc tem razo disse, ao se dar conta de que no fazia a menor idia de como a histria de Bill poderia ajud-la. Daniel se recostou na cadeira e olhou o chefe bem nos olhos. Estava na hora. Ele convenceria Robert que cortar custos e crescimento desenfreado no era o rumo certo a

tomar. Ele tinha planos e inovaes que levariam esta rede de livrarias para o sculo XXII, e no s para o XXI, e Robert no teria como no se impressionar. Vender livros uma arte, ele diria. No tem nada a ver com fazer pilhas enormes deles para vender barato; necessrio compreender o leitor, entrar em sua mente, atender a cada capricho seu. Ele deu um sorriso confortvel. A verdade era que ele se sentia animado com o trabalho pela primeira vez em meses. O almoo com Anita acendera novamente uma fagulha dentro dele, fizera com que ele comeasse a pensar que tinha boas idias. Agora, s precisava convencer Robert. Ento, perceba ele disse, cheio de confiana , qualquer um capaz de examinar a eficincia financeira e cortar os custos. Mas eu acredito que o verdadeiro futuro desta empresa est na inovao. Precisamos fazer com que as pessoas adorem ler, no tentar cortar custos desesperadamente para atra-las para dentro da loja. Livros so baratssimos quando comparados a filmes e a outros tipos de entretenimento, e fornecem horas de prazer. Precisamos entrar na cabea dos nossos clientes e criar algo que os enlouquea. Precisamos voltar s razes da empresa: os livros. Robert Brown tirou os culos, limpou as lentes e voltou a coloc-los no rosto. Ento, olhou para Daniel com ar pensativo. Voc acha que os livros so a base desta empresa? perguntou. Daniel franziu a testa. Onde Robert queria chegar com isso? Acho ele respondeu com simplicidade e ergueu a mo de modo involuntrio, para ajeitar o cabelo. Acho, claro que . Percebo. que, do meu ponto de vista, a base da empresa so os acionistas. preciso criar valor para eles. Dividendos, esse tipo de coisa. Daniel olhou para ele com impacincia. O que era isto? Uma aula de administrao do chefe? Certamente ele disse, com um sorriso contido. E isso muito importante. Mas ns conseguimos isso por meio da venda de livros. Se fizermos isto direito, tenho certeza de que os nossos acionistas vo ficar felizes da vida. Robert assentiu. Veja bem, Daniel. Voc construiu uma bela pequena rede de livrarias. Realmente, fez um trabalho estupendo. Mas agora voc trabalha para ns. Nossa empresa grande. E esperamos obter grandes lucros. Assim como nossos acionistas. Daniel engoliu em seco, sentindo a garganta apertar. No quer ouvir nenhuma das minhas idias? perguntou. Em curto prazo, como j expliquei, a diretoria acredita que devemos nos ater ao que j conhecemos. Diminuir os custos, cortar os preos, talvez fazer mais algumas promoes de trs pelo preo de dois. E, enquanto isso, buscar alguma aquisio. O mais importante a fatia de mercado, Daniel, como a diretoria sabe muito bem. A diretoria ou voc? Daniel perguntou, amargurado, virando-se para olhar pela janela, absorvendo a vista de Londres de sua sala. L estava o palcio de Buckingham e o Big Ben, e, a distncia, enxergava s a ponta da roda-gigante London Eye. A vista era fantstica. E representava tudo o que ele se esforara tanto para alcanar. No tinha bem certeza se era capaz de se afastar daquilo tudo. Robert no disse nada. Voc comprou a minha empresa por causa da inovao que ela trazia Daniel prosseguiu. Porque ns ramos melhores, mais rpidos e mais concentrados do que qualquer outra livraria. Ns compramos porque era uma empresa rentvel, Daniel. E porque percebemos que era possvel lucrar mais com a estratgia certa.

Daniel respirou fundo, ento soltou o ar lentamente. Pense sobre o assunto, Sr. Peterson Robert disse, levantando-se da mesa. Tenho confiana total de que a sua apresentao diretoria na semana que vem vai se concentrar em reduo de custos e corte de preos. Queremos propostas de valor agregado, no planos sem fundamento. Espero que a minha confiana se justifique. Quando ele saiu, Daniel retornou ao computador, abriu sua apresentao e apertou o boto "apagar". Estava furioso. Nunca tinha ficado to nervoso. Observou enquanto toda a sua dedicao desaparecia; observou as idias que tanto o tinham deixado animado se transformarem em pginas em branco. E s foi notar que suas mos estavam tremendo quando o telefone tocou e ele esticou o brao para atender. Daniel Peterson disse, enfezado. Daniel, aqui Anita. Olhe, desculpe por ligar to em cima da hora, mas ser que est livre para almoar hoje? Eu estava conversando com o nosso presidente a respeito da sua idia de criar uma marca e ele adorou. Pediu mais detalhes... Pode esquecer Daniel respondeu, desalentado. No vai rolar. Mas voc ainda nem fez a sua apresentao, fez? Robert nem quis ouvir. Ento almoce comigo, e vamos transformar a idia em algo to convincente que ele no conseguir rejeitar. Daniel suspirou. Certo ele disse. Talvez um almoo no fosse m idia. Se ficasse ali, era possvel que desse um chute na porta. Maravilha. No Wolseley s 13h? timo. Daniel desligou o telefone antes mesmo que Anita tivesse tempo de se despedir e retornou ao boto de apagar.

Jen saiu da sala de Bill e foi se arrastando pelo corredor. Esbarrou em Lara e Alan, que seguiam na direo oposta. Est tudo bem? Lara perguntou em tom preocupado. Jen deu de ombros. Estou tima. De verdade. Quer um chocolate quente? Eu geralmente me animo com uma dose de acar na segunda-feira de manh. Jen sacudiu a cabea. No... acho que vou sair para dar uma caminhada, para falar a verdade. Lara assentiu com ar compreensivo. Ah, bom, acho que eu estou precisando ir para a biblioteca para estudar um pouco mesmo. De repente, Alan limpou a garganta. Eu gostaria de tomar um chocolate quente. Lara e Jen se viraram para olhar para ele e Alan corou. O que foi? Lara perguntou. Chocolate quente. Eu gostaria de tomar um, j que Jen est ocupada demais. Certo Lara disse, parecendo levemente surpresa. Bom, ento tudo bem. Obrigada. De nada Alan respondeu, agora sorrindo. Ento, voc gosta de chocolate quente? Tem alguma marca que prefere?

Lara ergueu as sobrancelhas. Esquisito ela disse, com afeio. Virou-se para Jen. Est vendo o que acontece quando voc me abandona? sussurrou. Se eu passar a manh toda falando sobre reengenharia de processos administrativos, a culpa vai ser toda sua!

24
Jen saiu do Edifcio Bell e atravessou St. James' Park, na direo da sede da empresa de Daniel. Ela o surpreenderia com um caf, tinha resolvido, dizendo a si mesma que era s para anim-lo, mas ciente de que, na verdade, s precisava de algum para conversar. Talvez devesse levar um bolo tambm. Deu uma passada na Pret Manger e comprou dois cafs com leite e um pedao de torta de limo. Ningum era capaz de recusar torta de limo, pensou. Olhou para o relgio: 12h. E se ele estivesse almoando? Ou em reunio? Ele provavelmente passava a vida trancado em reunies chatas, e se ela simplesmente aparecesse, ele poderia ficar pensando que ela era louca. Talvez devesse ligar, pensou, mas rejeitou a idia imediatamente. O negcio que queria v-lo, ainda que fosse s por alguns minutos. Ela precisava ver o rosto de Daniel, para assegurar a si mesma de que algumas coisas em sua vida continuavam bem. Ela s daria uma passada l para uma conversa rpida, e, se ele estivesse ocupado, ela simplesmente voltaria mais tarde. Encontrou a Wymarfs com bastante facilidade: era um prdio grande e baixo, imprensado entre dois prdios pblicos cinzentos com uma placa grande de alumnio na frente, mas, de algum modo, no era exatamente o que ela esperava. Apesar de saber que Daniel era o diretor administrativo, ela sempre o imaginava em cima de uma livraria, ou pelo menos trabalhando em um prdio antigo do sculo XVIII com piso de madeira gasto e prateleiras atulhadas de livros por todos os lados. Mas isso s provava como ela sabia pouco das coisas, pensou, desalentada, enquanto se anunciava na recepo e era dirigida ao quarto andar.

Enquanto esperava pelo elevador, olhou para o lobby a seu redor e sentiu um leve arrepio. Aquela era praticamente a empresa de Daniel. Ele podia fazer o que bem desejasse com ela, pensou. Havia um vaso grande de lrios bem ao lado do elevador, e Jen inalou o cheiro adocicado delicioso. Talvez ela fosse trabalhar em um lugar assim quando terminasse o MBA na Consultoria Bell, decidiu. Uma boa empresa antiquada que s vendia livros e no se envolvia em trocas de favores nem em negcios escusos. Ela chegou ao quarto andar e percorreu o corredor at uma pequena rea em plano aberto, atrs da qual havia uma sala. O corao dela deu um pequeno salto ao ver Daniel, sentado a sua mesa de trabalho, olhando fixamente para a tela do computador, e deu um sorriso rpido para a mulher sentada na frente da sala, imaginando que provavelmente fosse a secretria dele. Estou aqui para falar com Daniel disse, sem flego. Trouxe um caf para ele. A mulher olhou para ela, sem se impressionar nem um pouco. No est na agenda disse, sem entonao. O caf? Jen perguntou, confusa. A reunio a mulher respondeu. Seu nome? Jen? Daniel apareceu porta e a mulher deu de ombros. O que est fazendo aqui? Caf Jen respondeu imediatamente. Reparou que ele no parecia exatamente satisfeito de v-la, e tentou ignorar a ansiedade que de repente apareceu em seu estmago. Trouxe um caf e uma torta. Daniel segurou a porta para que ela entrasse em sua sala. Eu queria que voc me desse uma orientao pessoal sobre a minha dissertao ela disse com um sorrisinho. E estou pronta para pagar com caf e bolo de limo. Daniel olhou para ela, sem entender nada. Agora? perguntou. Quer uma orientao agora? Jen sacudiu a cabea. Aquilo no estava se desenrolando bem como ela planejara. Ela achou que ele ficaria contente de v-la: ele tinha passado o fim de semana todo trabalhando, e ela achou que talvez tivesse sentido a falta dela. Ela com toda a certeza tinha sentido falta dele. No ela disse imediatamente. Claro que no. Eu estava brincando. Ento, como est o trabalho? Daniel deu de ombros. Estou trabalhando em uma apresentao. Que vou fazer para a diretoria na segunda-feira que vem... ele ergueu os olhos para o calendrio da parede, no qual a apresentao estava marcada com bastante destaque. 16h30: DIA D. Dia D? Jen perguntou com um sorrisinho. Ento, estamos falando de uma invaso, ? Algo do tipo. Ele parecia distrado, como se mal a escutasse, e Jen de repente desejou no ter ido at l. Ela tinha imaginado tudo aquilo bem diferente: Daniel a envolveria com um abrao, ouviria enquanto ela contava tudo o que tinha acontecido e lhe diria, com sua percepo incrvel, exatamente o que ela deveria fazer... Ela franziu a testa. Talvez s estivesse sendo egosta, desejando que ele se concentrasse nela quando obviamente tinha coisas importantes na cabea. No se preocupe com a sua apresentao ela disse no tom mais cheio de segurana que conseguiu, tendo em mente que sua prpria segurana se esvaa rapida-

mente. Voc tem todas aquelas idias sobre as quais me falou, sendo que a maior parte delas, devo dizer, entrou no meu trabalho de concluso... Ela olhou para Daniel, na esperana de ver um sorriso, mas seu rosto permanecia tempestuoso. Ento, com que parte voc vai comear? ela prosseguiu, ajeitando o caf e a torta na mesa dele. A marca conjunta? Acho isso timo. Ou vai falar sobre os clubes de leitura? Vou dizer, eles vo adorar aquela parte do negcio de anlise da clientela... A voz de Jen foi se esvaindo ao perceber que Daniel nem olhava para ela. Tem alguma coisa errada? ela perguntou, sentindo o terreno. Decidiu no abrir os clubes ou algo assim? Ela torceu para que no, porque essa idia especfica tinha sido dela. As idias so todas pssimas Daniel disse, desanimado. Esta empresa precisa servir a seus acionistas, no a um monte de gente que pode ou no ser incentivada a ler mais com a implantao de uma porcaria de um clube. Jen franziu a testa. Voc no est falando srio apressou-se em dizer. Vamos l, conte de novo aquela idia da marca prpria. Eu estava pensando que talvez voc precise se limitar a uma ou duas grandes editoras, se no... Voc escutou o que eu disse? Daniel interrompeu. Eu disse que as idias so pssimas. No vo rolar. O que eu preciso convencer as porcarias das editoras a me fazerem um preo melhor. Minar a concorrncia. Encontrar alguma maneira de melhorar as nossas margens de lucro. Talvez at devssemos parar de vender livros: acho que DVDs esto com mais demanda agora... Jen ficou olhando para ele, indignada. Parecia o pai dela falando. Ou, pior, o que ela achava que o pai dela era antes de voltar a conhec-lo. Ou... ela se sacudiu. Quem estava querendo enganar? Ela no fazia a menor idia de como o pai era na verdade. Esse era o problema. Mas sabia que Daniel estava falando igual a um idiota. No sei o que voc tem ela disse, com toda a calma , mas a nica pssima idia aqui isso que voc est despejando. Ela pegou o caf e tomou um longo gole. J sentia que estava ficando aborrecida, e no queria discutir, no agora. Ela fora at Daniel para buscar segurana, no para arranjar briga. Mas segurana no estava em oferta. Em vez disso, Daniel olhou furioso para ela. Voc acha que eu estou falando besteira? Ah, veja se cresce, Jen. Achei que era voc que estava fazendo MBA. Crescer? Agora Jen estava brava. Que direito ele tinha de falar com ela daquele jeito? Voc me escutou. De que adianta? Faa a sua dissertao, Jen. Escreva todas aquelas idias adorveis: so timas para um MBA. Simplesmente no vo funcionar no mundo real, certo? Ele voltou para a mesa e se sentou na frente do computador. Voc no um diretor administrativo, um desgraado de um tirano Jen disse, esquentada. Achei que voc era uma pessoa legal. Achei que voc era interessante e engraado, e durante todo o tempo voc era s... Era s o qu? Daniel perguntou, sem tirar os olhos do computador. Agora ele estava bravo de verdade. Bom, na verdade voc s um babaca Jen disse, levantou-se e empurrou o caf para longe. Voc no o Daniel que eu conheo, e realmente no quero ficar aqui com voc, se no se incomoda.

timo, caia fora, ento Daniel disse, bravo, com os olhos faiscando. V fazer sermo para algum que realmente se importe. Sabe, Daniel, eu realmente achava que voc se importava Jen disse, saindo da sala dele com passos duros e tentando ignorar a expresso de surpresa no rosto da secretria. Ela preferiu ignorar o elevador e desceu as escadas correndo, e saiu do prdio o mais rpido possvel. O que tinha acontecido ali?, ficou pensando, pisando duro na rua enquanto tentava compreender a reao de Daniel. Ser que ele de repente se transformava em um ogro quando estava no trabalho ou estava aborrecido com ela? Ser que ela tinha dito algo que o incomodara? Pegou o telefone e ficou olhando para ele durante alguns minutos, na esperana de que ele ligasse para pedir desculpa, mas o aparelho permaneceu totalmente silencioso. Talvez seja eu, ela pensou de repente. Talvez ele esteja cheio de mim, irritado comigo. Ns no nos vimos o fim de semana inteiro e isso talvez tenha sido um sinal. Jen se sacudiu. No, era impossvel. Ela no acreditaria naquilo. Daniel no era assim. Mas ela tambm no achava que ele fosse um babaca brigo, e tambm estivera errada a esse respeito. Jen foi se acalmando gradualmente e decidiu tomar outro caf. No tinha dado nem uma mordida na torta de limo, e quando Daniel percebesse o que tinha feito e ligasse para pedir desculpa, ela queria estar por perto.

25
Uma hora depois, Anita entrou no Wolseley e ergueu as sobrancelhas ao encontrar Daniel olhando para o nada atravs da janela, com ar desalentado. Daniel, que bom v-lo. Fiquei muito feliz de saber que estava livre hoje. Tive uma conversa to interessante outro dia... A voz dela foi sumindo quando percebeu que Daniel nem sorria. As coisas esto ruins mesmo, hein? ela perguntou com toda a seriedade e pegou na mo dele.

Piores. Quer falar sobre o assunto? Eu expulsei Jen da minha sala. Certo, isto bem ruim. O que ela fez para merecer isso? Ela me disse que vender livros no tem a ver somente com grandes margens de lucro. Anita franziu a testa. H? Achei que voc concordaria com ela. Daniel enfiou a cabea nas mos. Claro que eu concordo com ela. Eu tinha acabado de dizer a mesma coisa para o meu chefe, que me disse para mudar meu discurso quando fosse apresentar minha estratgia de cinco anos para a diretoria na semana que vem, se no, podia dar tchauzinho para o meu emprego. Ele disse isso? No. Mas eu sei que foi o que quis dizer. Anita chamou o garom e pediu vinho e azeitonas. E voc descarregou em cima da sua namorada? Muito inteligente. Eu estava arrasado, ela ficou indignada comigo, fez com que eu me sentisse ainda pior, e eu... simplesmente perdi as estribeiras. Jesus, Anita, tudo de repente ficou to difcil... Anita sacudiu a cabea. No que as coisas de repente ficaram difceis; voc simplesmente se deparou com uma montanha que no to fcil de escalar. Daniel, a sua carreira fantstica, voc se deu muito bem, mas talvez por isso tenha ficado achando que tudo fcil demais. Se quer alguma coisa, preciso lutar por ela. Est falando da Wymars ou de Jen? Das duas, provavelmente, mas acho que fico mais segura no terreno da Wymarfs... Estou me sentindo to impotente Daniel deu de ombros. Eu me sinto... incapaz. Anita ergueu uma sobrancelha. Certo, com toda a certeza estamos entrando em territrio desconhecido aqui. Daniel, voc realmente quer um conselho? Ele assentiu. Pare de ter pena de si mesmo Anita disse com firmeza. Diga o que tem a dizer e caia fora se eles no quiserem escutar. Mas, em primeiro lugar, voc provavelmente deveria pedir desculpas sua namorada. Um longo silncio se instalou, ento Daniel se esticou por cima da mesa e deu um beijo na boca de Anita. O risco de suicdio passou ele disse, com seriedade. Como sempre, voc foi direto ao ponto e me disse exatamente o que eu estou fazendo de errado. E, como sempre, eu fico em dvida com voc. Anita sorriu. E, como sempre, voc pode me pagar um bom almoo para ressarcir a sua dvida, e me deixar falar sobre um livro novo que temos para lanar no prximo outono, de que eu simplesmente sei que voc vai querer comprar milhares de cpias...

Jen ficou olhando para a xcara de caf vazia. Uma hora e vinte minutos tinham se passado e ele ainda no tinha ligado. Aquilo no era apenas confuso: era totalmente esquisito.

Ele estava bravo com ela? Ela sacudiu negativamente a cabea. A nica coisa que fizera fora lhe dizer a verdade: que ele estava se comportando como um idiota. Jen se contorceu um pouco. Talvez ela tivesse exagerado um pouco; mas, bom, ele tambm exagerou. Ela tinha se sentido to humilhada quando ele gritara com ela daquele jeito... Parecia que ele tinha se transformado em uma pessoa completamente diferente. Talvez ele fosse uma pessoa diferente, Jen refletiu. Talvez simplesmente no o conhecesse assim to bem, no final das contas. No, impossvel. Ela ligaria para ele e falaria tudo o que pensava. Tinha que haver alguma explicao. Tinha que existir alguma razo muito boa para a exploso dele. Jen suspirou. Ela no podia ligar para ele. Era ele que tinha de ligar para ela. Se ela tomasse a iniciativa, seria como se ela fosse pedir desculpa. E ela realmente no tinha a menor inteno de fazer isso, principalmente levando em conta que ele nem se dera ao trabalho de ligar para ela. Tristonha, Jen conferiu o telefone mais uma vez para ver se estava com sinal. Estava. Certo, pensou, irritada. Est tudo bem. Se assim que ele quer jogar, simplesmente vou voltar para a Bell. Vou fazer algo de til com o meu tempo. Comeou a se dirigir para a Bell por Piccadilly com passos duros, resmungando por entre os dentes enquanto caminhava. Homens desgraados, fumegou, mal-humorada. So todos iguais. A gente fica achando que eles so legais, e eles se revelam iguaizinhos ao resto. Egostas, isso que so. Total e completamente egos... De repente, Jen se deteve. Ela estava bem na frente do Wolseley, um de seus restaurantes preferidos, e algum idntico a Daniel estava sentado a uma mesa com uma loira lindssima. Ela franziu a testa. No podia ser ele, podia? Na esperana de que o porteiro no a achasse muito esquisita, ela chegou mais perto para olhar melhor. Era ele. Ela ficou boquiaberta, totalmente chocada: fazia mais de uma hora que ela bebericava um caf, esperando que ele ligasse, e durante aquele tempo todo ele tinha sado para almoar? Era inacreditvel. Insuportvel. Ela recuou um pouco para que ele no pudesse v-la porta, e observou horrorizada enquanto os dois conversavam. A mulher estava pegando na mo dele, e os dois pareciam... ntimos. De repente, Jen se sentiu enjoada. Ela queria se afastar, mas no conseguia. Em vez disso, foi forada a observar a mulher que lanava um sorriso indulgente para Daniel, e logo viu quando Daniel se inclinou por cima da mesa e deu um beijo bem na boca da mulher. Chocada, Jen recuou. Ento era por isso que ele estava to agitado, porque estava com tanta pressa de se livrar dela. Estava saindo com outra pessoa. Quanto tempo fazia? Ficou pensando, amargurada. E quando que ele lhe diria? Quando Daniel se recostou na cadeira com um sorriso estampado no rosto, Jen deu uma meia-volta abrupta e comeou a correr. Ela precisava ir para o mais longe dali possvel. Quando que eu vou aprender?, perguntou a si mesma, com enormes lgrimas gordas escorrendo pelas bochechas enquanto corria. Quando que vou perceber que no existe final feliz na vida? Ela horrvel e cruel e as pessoas so canalhas e todo mundo mente a respeito de tudo, at mesmo as pessoas que voc ama... Depois de alguns minutos, ela desacelerou um pouco, com a respirao pesada e a garganta doendo de tanto chorar. Ela estava perto da Consultoria Bell agora, mas, por algum motivo, no podia entrar. Para comeo de conversa, a aparncia dela estava pssima, mas o mais importante era que no estava a fim. Sua vontade era se jogar em

uma cama enorme e se enfiar embaixo de um edredom at a dor sumir. No se pode depender de ningum, pensou, desolada. Assim que se comea a confiar em algum, a pessoa a decepciona ou pisoteia o seu corao. Bom, ela nunca mais confiaria em ningum. Era a nica coisa que podia fazer. E da que eu tenho aula?, pensou. No significa que eu preciso ir l. Por que devo ir? Eu odeio a Consultoria Bell. Eu odeio todos eles. Ergueu a mo para chamar um txi, acomodou-se no banco de trs e mal conseguiu dar o endereo ao motorista antes de se encolher no assento.

Quando chegou em casa, Jen preparou uma xcara de caf para si mesma e resolveu beb-la no jardim. Saiu pela porta, sentiu um pouco de frio e apertou bem seu cardig ao redor com corpo. O jardinzinho dela estava gelado, mas apesar do frio, seguia corajosamente, como se estivesse na primavera: pequenos botes iam aparecendo, tudo ia ficando mais verde depois dos meses tristes e ridos do inverno. Jen olhou ao redor com melancolia. A cena, to cheia de expectativa, to otimista, normalmente seria suficiente para animla, mas, naquele momento, s servia para reforar sua tristeza. A questo era que ela no queria ser otimista. Era exatamente isso que a encrencara em primeiro lugar. Quando se sentou, ouviu a campainha tocar e seu corao deu um salto. Seria Daniel? Ser que ele apareceria com alguma tima explicao para aquele beijo? Ser que ele pediria desculpa e tudo voltaria a ficar bem? Rapidamente, correu at a porta e abriu. Mas logo foi tomada por uma mistura de desespero e alvio ao ver que no era ele. Gavin ela disse com um suspiro. O que faz aqui? Certo, lindona Gavin disse, afvel, e lhe deu um beijo rpido. Recebi uns recados malucos de algum que parecia ser voc. Est lembrada? Jen franziu a testa. melhor entrar.

Ela fez ch para os dois e eles se acomodaram mesa da cozinha. Obrigado, Jen. Ento, olhe, ser que voc se importa de me dizer que diabos eram aqueles recados? Jen revirou os olhos. A raiva dela em relao a Gavin parecia estar a uma vida de distncia e ela mal conseguia reunir energia suficiente para explicar tudo para ele agora. Foi por causa da carta ela disse, cheia de tristeza, colocando uma colher cheia de acar no ch. Que carta? Voc falou ao Times sobre a carta que eu mostrei para voc, este o meu problema. No que agora faa diferena. A voz dela no tinha entonao nem entusiasmo. Gavin olhou para ela com uma expresso de quem no estava entendendo nada. O qu? A carta, Gavin Jen disse, impaciente. Foi na edio depois do Natal. Olhe, tudo bem, eu j superei, s que... bom, achei que podia confiar em voc, e obviamente estava errada... Ele largou a xcara de ch.

Jen, no fao a menor idia do que voc est falando. Eu estava na Esccia. No falei com jornalista algum. Jen suspirou. Olhe, no sei por que est mentindo; agora no faz mais diferena. Faz diferena sim, porque eu no estou mentindo, porra! A voz dele tinha subido vrias oitavas e Jen franziu a testa. Mesmo? No foi voc, de verdade? Mas quem mais pode ter sido? No fao a menor idia. Jesus, no vou ficar com voc de novo se isso que eu recebo. Quantas vezes preciso dizer que no fui eu? Deve ter sido um dos seus outros namorados... Ele olhava para ela enquanto falava, em busca de uma reao. Na verdade, no tenho namorado ela disse, cheia de tristeza, testando as palavras e percebendo tarde demais que ainda no tinha superado a coisa toda do choro. Gavin levantou-se de um salto e jogou os braos ao redor dela. Vamos l, querida, calma, est tudo bem. Agora eu estou aqui... Jen se permitiu relaxar no abrao dele durante alguns segundos. Antes, tudo que ela queria era um abrao e uma palavra gentil e, em vez disso, Daniel gritara com ela. Gavin no era exatamente a pessoa certa para reconfort-la, mas serviria. No est tudo bem ela disse, desolada. No est nada bem. Eu briguei com Daniel, e o meu pai... bom, eu achei que podia confiar nele, e, ohheeuugghh. Ela soluou no ombro de Gavin e ele acariciou o cabelo dela de leve. No se preocupe com eles disse, tentando acalm-la. Aquele tal de Daniel realmente nunca foi certo para voc mesmo. Eu estava me apaixonando por ele Jen soluou, de repente incapaz de segurar mais qualquer coisa. A sensao de deixar as lgrimas correrem era boa. No, no estava. S achou que estava. Tudo vai ficar bem. Espere s para ver. Jen se permitiu mais alguns soluos, ento se afastou dele. srio mesmo que voc no comentou sobre a carta com ningum? ela perguntou, fungando alto. Juro que no. Ento, quem contou? Foi uma pergunta retrica, mas Gavin parece no ter percebido. Aquele idiota com quem voc estava saindo, ou quem sabe a sua me? Jen sacudiu a cabea. No contei para nenhum dos dois. Gavin pareceu satisfeito ao escutar isto. Bem pensado. S contou para quem era digno de confiana. Jen ergueu a sobrancelha para ele. Olhe, Jen ele disse, srio, e pegou a mo dela. Vamos esquecer toda esta bobagem, pode ser? Ns ficamos bem juntos, voc e eu. Se aquele outro imbecil saiu de cena e se voc parou de brincar de detetive particular, podemos voltar ao ponto em que estvamos, certo? Jen olhou para ele com um pouco menos de ternura do que antes. Brincar de detetive particular? Ah, sabe como , essa coisa corporativa toda, ficar brincando por a, espionando o papai. Eu no quis dizer nada, mas fiquei com peninha, sabe? Espionando o papai? isso que voc acha que eu estava fazendo? Gavin pareceu ficar confuso. Era o que voc estava fazendo, no? Jen sacudiu a cabea.

Sabe, voc quase me enganou por um instante ela disse com um sorriso triste. Quase? Gavin disse, cheio de esperana. Tchauzinho, Gavin. Acho que est na hora de voc dar o fora. Gavin pegou a mo dela. Olhe, no foi m inteno o negcio de detetive particular ele disse com toda a seriedade. Vamos l, Jen. Voc e eu: ns formvamos uma boa dupla, no mesmo? Ns nos divertamos. Eu tenho saudade daquele tempo. Jen olhou para a mo dele e deu de ombros. Ns formvamos uma boa dupla ela concordou. Mas no formamos mais. Voc s est dizendo isso por causa daquele sujeito, no ? Gavin insistiu. Olhe, ele agora saiu de cena. Voc tambm j foi apaixonada por mim, lembra? Jen franziu a testa. Sups que ele tinha alguma razo. Mas, de algum modo, no conseguia se lembrar de quando tinha sido apaixonada por Gavin. No se lembrava de ter se sentido assim to desesperada com a idia de perd-lo. Gavin, no faa isto ela disse baixinho. Ele olhou para ela com muita ateno, ento retirou a mo e deu um sorriso jocoso para ela. Ento, no tem chance de uma transadinha de despedida? perguntou, em tom jovial. Jen ergueu as sobrancelhas para ele. Bom, se mudar de idia, ligue para mim. Ele lhe deu um aceno afvel ao deixar o prdio, e ela ficou observando enquanto ele desaparecia na esquina. Se ele estivesse dizendo a verdade a respeito da carta, ento quem a tinha divulgado?, ficou pensando. E, para ser mais exata, em quem ela podia confiar agora?

Alguns minutos depois, Jen estava tirando a roupa para tomar um banho. Encheu a banheira, acendeu velas, colocou um CD do Groove Armada para tocar, entrou na gua acolhedora e sentiu seu corpo relaxar. Ela fechou os olhos e experimentou uma tcnica de relaxamento que Angel lhe ensinara: voc se imagina em seu lugar preferido, permitindo que todos os seus sentidos o explorem, e convence sua mente que de fato est l. Angel chamava aquilo de frias de meia hora. Jen se imaginou em uma praia em algum lugar, sentindo a areia macia e quente entre os dedos dos ps. Entrando no mar mais azul de todos, sentindo o sol aquecer seus ossos. Ento comeou a construir castelos de areia, colocando areia em um balde com todo o cuidado, virando-o de cabea para baixo e desenformando com cuidado para no estragar sua obra-prima. Ela faria um fosso, quatro torres, instalaes para os criados. Enquanto avanava em sua obra, o mar ia subindo, de modo que comeou a acelerar o ritmo; mas as ondas comearam a vir rpido demais, destruindo seu castelo e derrubando um dos lados. Enlouquecida, ela tentava construir mais, mas a areia tinha sido toda encharcada e no segurava.' O pai e a me lhe gritavam conselhos, mas ela no escutava direito porque os dois falavam ao mesmo tempo e, quando viram que o castelo tinha sido destrudo, os dois se afastaram. Desajeitada, Jen aprumou o corpo. Uma campainha alta a acordara. Rapidamente, pulou para fora da banheira e envolveu o corpo com um roupo atoalhado

quentinho. Enfiou os ps em pantufas forradas de pele de carneiro e foi at a cozinha, onde seu celular vibrava furiosamente e o nome ME piscava na tela. O corao de Jen se apertou. Ela tinha refletido muito sobre a conversa que teria com a me, traara planos meticulosos e os adiara durante dias. Agora a montanha tinha ido a Maom e ela esquecera tudo o que gostaria de dizer. Me? ela disse, com vontade de no ter sado do banho. Ah, ento voc ainda se lembra de quem eu sou? Lembro, me Jen disse com um suspiro, imaginando, cheia de culpa, se amnsia no seria uma opo bem tentadora neste momento.

"Desculpe mesmo." "Jen, eu quero pedir desculpa." "Jen, olhe, sobre hoje tarde. Eu exagerei e queria pedir desculpa..." Daniel balbuciava para si mesmo enquanto saa do metr e comeava a caminhar o trajeto de vinte minutos at o apartamento de Jen, tentando decidir qual seria a melhor maneira de comear. Ele tinha pensado em telefonar, mas parecia muito impessoal e, de qualquer modo, no dava para reatar pelo telefone; qualquer pessoa sabe disso. Em primeiro lugar, as dificuldades eram imensas: no enxergar o rosto de algum fazia com que fosse muito difcil avaliar o momento adequado para comear a fazer piada; e, em segundo, no final, a melhor coisa que poderia acontecer era a promessa de um encontro futuro, ao passo que, reatando pessoalmente, dava para... consolidar as coisas. Calma, Daniel, no coloque o carro na frente dos bois, acalmou-se, ao se deixar levar por imagens de ele e Jen consolidando seu relacionamento vez aps outra. Em primeiro lugar, ele precisaria convenc-la de que no era um canalha completo. Ai! Gritou quando algum deu um encontro nele. Que gente desgraada que no olha por onde anda, pensou, e ergueu os olhos para ver um rosto que quase acreditou reconhecer, mas rejeitou a idia imediatamente porque no conhecia ningum que parecia estar dormindo na rua havia vrias semanas. melhor ficar de olhos abertos o rosto disse, e deixou Daniel indignado. Eu? ele disse, indignado. Voc que anda por a dando encontres nos outros. O rosto olhou para ele com curiosidade. Voc o ex de Jen, no ? Daniel franziu a testa. Claro. Era o ex-namorado. O mendigo. Acho que voc se confundiu um pouco ele se apressou em dizer, decidindo que realmente no queria ficar conversando com aquele sujeito. Voc que o ex. Eu sou o atual namorado de Jen. No de acordo com o que ela disse. Voc falou com ela? Daniel se repreendeu no instante em que proferiu as palavras. Ele no queria saber se aquele mendigo tinha falado com Jen. No queria incentiv-lo. O mendigo olhou para ele com um sorrisinho jocoso nos lbios. Olhe, cara disse, como se fosse contar um grande segredo a Daniel. O negcio que eu e Jen... bom, no s que eu, bom, sou o ex-namorado. Ns continuamos prximos. E at onde ela sabe, no quer mais ver voc. Os olhos de Daniel se apertaram. Bom, neste caso, ela pode falar na minha cara ele respondeu com firmeza. O mendigo sorriu.

Cara, voc tem mais colho do que eu. No fique achando que eu gosto de ir at o apartamento dela s para ouvi-la me mandar para o inferno, mas cada um do seu jeito. O negcio, cara, que voc perdeu o nibus, por assim dizer. E eu... bom, eu embarquei de novo, se que voc me entende. Daniel ficou olhando para ele. Jen estava com uma pessoa que se referia a ela como um nibus? De todo modo, era impossvel. Ele a vira alguma horas antes e ela no dissera nada sobre aquele palhao. Mesmo assim, eu vou andando ele disse e o mendigo deu de ombros. Por mim, tudo bem. Ento, a gente se v daqui a pouco. O qu? Daniel perguntou, abrupto. S sa para pegar um vinho, ento a gente se encontra daqui a alguns minutos. Pensando bem voc bem que vai precisar de uma bebida. Voc vai voltar para a casa de Jen? O mendigo assentiu. Vamos comemorar a nossa volta ele disse com firmeza. Na verdade, camarada, voc me fez um favor ao discutir com ela daquele jeito. Fez com que ela visse que ficar comigo o certo. Agradeo muito. Daniel de repente se sentiu um pouco enjoado. O que ele tinha feito? Jen tinha voltado com este... este idiota, e ele nem podia culp-la. Quem ia querer ficar com algum que perdia as estribeiras quando voc lhe fazia uma visita no trabalho? Parece que escolhi o momento errado ele disse, pensativo. Como eu disse o mendigo falou e deu de ombros. Voc perdeu o nibus, camarada. Lentamente, Daniel deu meia-volta e se afastou, praticamente arrastando o buqu de flores que tinha comprado para ela. Gavin observou-o enquanto se afastava. Estava fazendo um favor a Jen, disse a si mesmo. As vezes necessrio proteger os amigos dos outros, e tambm de si mesmos. Bom, devo dizer que estava esperando voc ligar para pedir desculpa, mas como no ligou, achei que era melhor tomar a iniciativa. Voc no acha que me deve desculpas? Jen perguntou, conseguindo manter a voz firme. Por ter mentido para mim? J expliquei tudo isso Harriet respondeu, irritada. Eu estava protegendo voc, nada mais. o que as mes fazem, sabe? Eu no queria proteo. Eu queria a verdade. Harriet suspirou. Voc no sabia o que queria, e tambm no tenho certeza se agora sabe. Ento, bom, eu s queria dizer que a pequena informao que voc vazou para a imprensa deixou o seu pai bem agitado. Muito agitado mesmo. E isso me faz pensar que ele deve estar vulnervel. Talvez esteja preocupado que voc saiba mais do qu... Como voc sabe? Como eu sei o qu, querida? Que ele est agitado. E sobre a carta, sobre a qual eu nunca comentei com voc? Como foi que ele descobriu, e como voc sabe que o meu pai est agitado? Harriet suspirou. Ah, isso. Voc sempre foi uma pessoa detalhista, no mesmo? Bom, eu logo achei que tinha sido voc, porque no consegui pensar em mais ningum. E quando eu mencionei o artigo para o seu pai, ele confirmou que voc tinha vazado a informao. Realmente, querida, e de pensar que eu estava preocupada de voc ter sucumbido ao charme dele. Eu fiquei bem orgulhosa, sabe...

Voc contou a ele? Jen interrompeu. Quando? Gostaria que voc parasse de me interrogar desta maneira, querida. Fui visit-lo no hospital. Um enorme sacrifcio, alis, porque voc sabe como eu odeio esse tipo de lugar, mas devo dizer que valeu a pena. A cara dele... bom, mas que imagem... Jen sentiu a indignao tomar conta dela e palavras furiosas e impetuosas comearam a se formar em sua garganta. Mas, em vez de permitir que elas entrassem em erupo, como geralmente acontecia, forou-se a engoli-las, tentou ignor-las. J lhe bastava de tanta discusso. Ela precisava controlar sua raiva. E, de todo modo, que diferena fazia se Harriet tinha dado com a lngua nos dentes? Ele teria descoberto de qualquer modo, e como parecia mesmo que ele era o canalha corrupto que a me pintara, provavelmente era bom isso ter acontecido. timo ela disse, sem nenhum entusiasmo. E a? a me perguntou, cheia de expectativa. E a o qu? E a, o que mais voc descobriu? Hoje tarde saiu a notcia de que a polcia da Indonsia no encontrou nada... que no encontraram nenhuma prova de corrupo, o que no exatamente de surpreender, porque ningum iria realmente confessar ter recebido propina, no mesmo? O negcio, Jen, que, se ns no conseguirmos encontrar a verdade, ningum mais vai encontrar. Jen refletiu por um instante. Se ela contasse tudo para a me, as coisas ficariam bem mais fceis. Harriet saberia o que fazer com a planilha. Ela saberia o que fazer, ponto final. Ento, o que a detinha? Bom, tenho algumas coisas ela terminou por dizer. Mas preciso que voc prometa que no vai contar para Paul. Paul? Como assim, querida? Quero que voc prometa que no vai contar para ele o que eu vou contar para voc. Harriet suspirou. Ento, verdade. Paul me preveniu quanto a isto. Preveniu voc quanto a qu? Jen perguntou imediatamente, sentindo os pelinhos da nuca se arrepiarem. Eu sei que voc nunca gostou de Paul, mas no vou permitir que voc o demonize. Harriet disse, furiosa. Isto aqui no tem nada a ver com Paul. Ele praticamente a nica pessoa em quem eu posso confiar hoje em dia, agora que voc ficou to prxima do inimigo. Voc pode confiar em mim! Jen disse, indignada. Voc mal conhece Paul, e quando ouvir o que eu tenho a dizer... No vou escutar, Jennifer. No vou escutar, entendeu bem? Ele teve mesmo dvidas a respeito de voc ser a pessoa certa para esta funo, e eu devia ter escutado. Jen franziu a testa. Voc discutiu com Paul a idia de eu ir trabalhar na Consultoria Bell? Claro que sim, querida. Ns contamos tudo um ao outro. Disso eu duvido muito Jen respondeu com sarcasmo, lembrando-se do telefonema na casa do pai. Jen, at que voc seja capaz de se portar como uma pessoa civilizada, realmente acho que no temos nada sobre o que conversar. timo Jen disse, cheia de fria. Concordo plenamente.

Muito brava, ela desligou o telefone e se largou em cima de uma cadeira. Chegou concluso de que aquele tinha de ser o pior dia de sua vida. E tinha a sensao horrvel de que as coisas tambm no iriam melhorar muito.

26
A pele de Angel reluzia e seus olhos brilhavam. Achei que voc tinha dito que estava de ressaca Jen disse ao encontrar com ela para o brunch, examinando a amiga com ateno, em busca de olhos inchados ou pele sem vio. E estou Angel respondeu, com cara de quem estava voltando de uma semana de relaxamento em um spa. Estou pssima. Jen ergueu as sobrancelhas e pegou o cardpio. Mas, para ser sincera, voc tambm. O que est acontecendo? Jen largou o cardpio e perguntou: Como que a vida da gente pode mudar de modo to dramtico, e piorar tanto, no perodo de mais ou menos dois dias? Simplesmente no compreendo. Angel franziu a testa. A sua vida piorou? Como? No o seu pai, ? Jen olhou para a mesa a sua frente. Angel nunca diria "Eu avisei"; nunca diria que, se Jen a escutasse e se protegesse um pouco mais em vez de mergulhar em tudo de cabea e se permitir levar pela idia de voltar a ter um pai, ela no estaria metida nesta confuso. Mas, mesmo assim, a idia ficou no ar. Voc tinha razo foi o que Jen respondeu, com simplicidade. Ele no o que eu achei que era. Ou melhor, ele o que eu achava que era antes de me convencer de que no era mais.

Angel franziu o nariz, confusa. Ser que d para explicar? Jen suspirou. Havia tanta coisa a ser explicada... Sobre o pai e as planilhas; sobre a me e Paul Song; sobre Gavin; sobre Daniel e aquela mulher... Enquanto repassava a lista na cabea, sentiu a ardncia conhecida das lgrimas, mas fez de tudo para segurlas. Este no era o momento para ter pena de si mesma. Estava na hora de tomar uma atitude. Ela comeou a falar, e observou enquanto os olhos de Angel iam se arregalando de surpresa. De vez em quando ela soltava uns "no!" ou "no acredito!" e Jen assentia com ar grave para confirmar que, sim, tinha acontecido mesmo e, sim, ela ou ele tinha feito aquilo. Quando terminou, ela se recostou na cadeira. Angel ficou em silncio por alguns instantes, como se estivesse processando a informao. Ento ergueu os olhos para a amiga. E o que voc vai fazer a respeito disso? Para quem vai contar? E por que voc ainda no foi falar um monte para esse tal de Daniel? Jen se pegou sorrindo um pouco com a idia de irromper no escritrio de Daniel e ameaar quebrar a cara dele. Para ser sincera, no sei ela reconheceu. Tentei dizer minha me, mas assim que mencionei Paul Song, ela j ficou na defensiva. Voc acha mesmo que ele est envolvido? Jen deu de ombros. Realmente espero que no, pelo bem da minha me, mas parece meio difcil, no mesmo? Quer dizer, por que ele iria ligar para o meu pai em casa? E aquele bloco de madeira idiota que ele disse ter trazido da China, que na verdade era da Indonsia... simplesmente me parece coincidncia demais. Voc j descobriu para que eram os pagamentos? Jen sacudiu a cabea. No, mas fale srio. Dinheiro enviado para contas numeradas e o nome da Axiom escrito varias vezes... Olhei para aquela planilha mil vezes e no consigo encontrar outra explicao alm de propina. Ento voc deveria procurar a polcia. Eu sei. Mas? Os olhos de Angel queimavam nos de Jen e ela se ajeitou na cadeira, pouco vontade. Vou procurar Jen disse como quem quer mudar de assunto. s que... ainda no sei o que posso dizer a eles. Voc j falou com o seu pai? Jen sacudiu a cabea. No acha que talvez devesse falar? Jen deu de ombros. Talvez. Para falar a verdade, ainda no tive energia para procur-lo. E continuo to brava com ele... Isso bom. Fale com ele enquanto ainda est furiosa. Vamos l, Jen. Voc tem que fazer isto. Jen suspirou. Angel tinha razo. J fazia dias que ela estava enrolando, de algum modo incapaz de reunir energia para tomar qualquer providncia concreta. Ela s queria se esconder, fingir que nada daquilo tinha acontecido, convencer a si mesma de que no era sua responsabilidade. Aquilo no tinha a ver com ela: geralmente, mergulhava de cabea nas coisas sem pensar duas vezes, e estava permitindo que aquilo a abatesse. Acho que voc no quer perder o seu pai de novo Angel prosseguiu, pensativa. Mas, se o que est dizendo verdade, acho que voc provavelmente j perdeu.

E minha me. E Daniel Jen disse, desolada. Mas olhe, j chega dos meus problemas. E voc? Como esto os preparativos do casamento? O rosto de Angel se iluminou visivelmente. A cerimnia a mais ridcula do mundo ela disse, revirando os olhos. Todo mundo est gastando dinheiro alm da conta, as roupas so uma loucura; e tanto os pais da noiva quanto os do noivo esto to nervosos que podem explodir a qualquer instante. Diga se voc acha que seria fcil arrumar um elefante para um casamento em Londres. Deve ser bem difcil, no? Bom, ns vamos ter dois... Enquanto ela falava, Jen se pegou escutando as histrias da enorme famlia de Angel com inveja. Todo mundo sabia o que todo mundo mais estava fazendo; todo mundo tinha que se ajudar. E apesar de Angel reclamar, Jen percebia que, na verdade, ela no se importava nem um pouco. Como deve ser bom, pensou, fazer parte de algo assim to slido. Como seria legal saber que, independentemente do que acontecesse, voc sempre teria a tribo da sua famlia ao seu redor para apoi-la, incomod-la e lhe dizer o que estava fazendo errado. Se ela estivesse certa em suas desconfianas, provavelmente nunca mais falaria com o pai e a me perderia Paul Song e talvez nunca perdoasse Jen por isto. ...ento eu tive que descer pela calha. Foi to emocionante. .. parecia que eu tinha voltado a ser adolescente. Jen franziu a testa. Ser que tinha perdido alguma coisa interessante? Voc desceu pela calha? ela perguntou. Desci! Bom, eu no podia deixar a minha famlia saber que eu estava saindo com o homem com quem eles querem que eu me case! Voc teve um encontro com o homem com quem eles querem que voc se case, e voc quer guardar segredo? No entendi nada. Angel revirou os olhos. Jen, preste ateno, pode ser? Ele lindo, e eu gostei dele. A ltima coisa que desejo que os meus pais fiquem achando que podem arranjar o nosso casamento. Jen franziu a testa, ento sacudiu a cabea. E voc acha que eu gosto de complicar as coisas? disse com um sorrisinho.

Na manh seguinte, l estava Jen de volta pequena sala de Bill, sentada com as costas bem eretas, pronta para dar o pontap inicial. Ela tinha um plano, que desenvolvera com Angel na noite anterior, depois do brunch, e agora estava pronta para dar incio a tudo. N 1: Sair da Bell. Ela no queria ter mais nada a ver com a Consultoria Bell, e no queria um MBA se isso significava que ficaria igual a Daniel. N 2: Dizer ao pai exatamente o que ela pensava dele, e deixar bem claro que diria a mesma coisa para todo mundo, inclusive a polcia. N 3: Contar me sobre Paul Song, sem meios-termos. Harriet simplesmente teria que escutar, gostasse ou no. N 4: Falar tudo que pensava a Daniel. Diria que o tinha visto naquele restaurante, que sabia o que ele tinha aprontado, e que no engoliria. Claro, o N 4 era a parte que ela mais temia, a que torcia para no ter que fazer assim to cedo. Uma coisa era gritar com o pai, mas outra bem diferente seria confrontar o homem que amava. Ou que acreditava amar. Principalmente porque ele parecia no retribuir seu amor. Ainda assim, atravessaria aquela ponte quando chegasse a ela. Naquele momento, estava concentrada no Nmero Um.

Ento, como est Jennifer hoje? Bill perguntou com um sorriso aberto. E como esto indo seus estudos? Jen olhou para Bill bem nos olhos. Para falar a verdade, faz alguns dias que eu nem venho aqui. Estou... estou pensando em abandonar o curso. O sorriso desapareceu do rosto de Bill e foi rapidamente substitudo por uma expresso de preocupao. Largar o curso? Mas voc est indo to bem! So os trabalhos que a esto deixando assustada? Porque voc realmente no precisa se preocupar. Eu posso ajudar com a pesquisa... faclimo, de verdade. Jen sorriu. Obrigada, Bill, mas no o trabalho. que... bom, eu simplesmente no quero me envolver com a comunidade empresarial nem com a Consultoria Bell. Bill assumiu expresso preocupada e cofiou a barba. Percebo. Voc adotou uma posio um tanto forte. H alguma razo especfica que possa me contar? At onde eu enxergo, a nica coisa que as empresas fazem tentar extorquir dinheiro das pessoas, e eu no quero ter nada a ver com isso. J em relao Bell... bom, digamos simplesmente que eu tambm no quero ser consultora. Bill assentiu. Claro ele disse. As empresas so uma coisa horrvel. As pessoas trabalham muito e fornecem bens e servios para todo mundo que precisa deles. Um horror, concordo. Jen franziu a testa ao perceber que Bill estava brincando. Podem at produzir bens e prestar servios, mas s fazem isso porque assim ganham dinheiro ela disse com firmeza. Bill franziu a testa. Se quer saber a minha opinio, esta parece ser uma viso muito ingnua de administrao ele disse, muito srio. Jen arqueou uma sobrancelha para ele. Ingnua? perguntou, indignada. Acho que no. Ela andava pensando que, se que alguma coisa poderia ser dita, era que ela estava ficando ctica demais. Bill cofiou a barba. Certo, ento, deixe-me perguntar uma coisa. Vamos tomar como exemplo uma indstria farmacutica. O que uma empresa assim faz? Jen se sentou ereta na cadeira. fcil. Empresas assim desenvolvem remdios que vendem com enorme margem de lucro e convencem os governos a impedir que outras empresas produzam o mesmo remdio mais barato, mesmo que isso possa salvar vidas no mundo todo. So empresas nojentas. Realmente horrveis. Bill sorriu. Certo, ento voc acha que, depois de desenvolver um remdio, a empresa deveria distribu-lo de graa? Devia vender pelo preo de custo. No cobrar uma fortuna. Mas voc no acha que o preo deve incluir os custos de pesquisa e desenvolvimento, o que pode significar que os cientistas podero conduzir outras experincias dispendiosas? , mas... Mas? Essas empresas continuam obtendo lucros enormes.

E isso faz com que as pessoas fiquem contentes em investir nelas, e isso significa que haver mais dinheiro para pesquisa. As empresas farmacuticas s se interessam por remdios que possam render lucros Jen disse, aborrecida. E se essas empresas no lucrassem, voc acha que o nvel de investimento seria o mesmo? Jen franziu a testa. Acho que no... comeou, ento parou. A administrao em si no m Bill disse, com gentileza. E necessrio que existam regras, cdigos de conduta. Mas o lucro propriamente dito no uma coisa ruim. Motiva mais algumas pessoas do que outras, claro... Mas, e a corrupo? Jen quis saber. As empresas esto cheias disso. No tanto quanto diversos governos pelo mundo. Jen ficou imvel por alguns segundos. O que ele diria se ela lhe contasse a respeito da planilha que encontrara no computador do pai? Ser que continuaria achando que no havia tanta corrupo assim nas empresas? Jen, no desista. No agora. Se voc se incomoda tanto com essas coisas, faa algo a respeito: no abandone tudo simplesmente. Voc sempre me pareceu to guerreira... Jen ficou olhando para ele. Mas... disse, deixando a palavra pairando no ar. Mas uma tima palavra quando voc quer se divorciar de uma situao. isto que deseja fazer? Jen assentiu, ento sacudiu a cabea. Aquela era a ltima coisa que ela desejava. Mas ficar na Bell? Seria impossvel. No seria? Ela franziu a testa e reparou que Bill olhava para ela cheio de esperana. Ento, voc vai at o fim? ele perguntou enquanto Jen se debatia internamente. No sei ela disse lentamente, imaginando o efeito disso sobre seu plano de ao. Mas com certeza vou pensar sobre o assunto. Certo, mas, enquanto estiver pensando, melhor ir tocando a sua pesquisa. E voc no tem uma dissertao para entregar? Jen deu um leve sorriso. Continuo detestando administrao disse, em tom desafiador. bom saber. A gente se fala da prxima vez? Jen assentiu apesar de tudo. Se o segundo item de sua lista corresse conforme o planejado, ela provavelmente seria expulsa, de qualquer forma. Ento, perceba, Sra. Keller, a nossa posio muito difcil. Nestas circunstncias, somos obrigados a exigir mais garantias ou sugerir que a empresa busque acordos financeiros alternativos... Srta. Keller. Desculpe? O rapaz de terno se ajeitou na cadeira, pouco vontade. Ele detestava essas conversas. No entendia por que seu chefe no banco no tinha conseguido achar tempo para aquela reunio. Tudo bem para ele, arrumar uma desculpa de ltima hora, como uma reunio mais importante em outro lugar. Naquele momento, devia estar tomando

um caf em um Starbucks qualquer, sentindo-se todo contente consigo mesmo por ter jogado aquilo para cima de outro. Eu sou a senhorita Keller. Voc me chamou de senhora Keller. Certo. Certo. Sinto muito. Ela devia ter coisas mais importantes com que se preocupar, ele pensou, tentando calcular quanto tempo mais precisaria passar ali. Ento de que tipo de garantia adicional estamos falando? Ah, sabe como , imveis. Quem sabe no tem uma garonnire por a escondida... Ele olhou para Harriet e repreendeu a si mesmo mentalmente. Pssima hora para fazer piadinhas. No, mantenha a seriedade, como um agente funerrio. Minha casa, acredito, est... J est hipotecada, sim. E os nossos rendimentos no esto... No so suficientes para garantir os pagamentos futuros, Srta. Keller, no. Esse o nosso problema. Veja bem, bancos no so como investidores de capital: essas instituies no se beneficiam dos seus sucessos. S recebemos nossos pagamentos regulares com os juros. Se a sua empresa lucrar o dobro do esperado, ns recebemos a mesma quantia. No gostamos de arriscar, este o ponto. Ento, a menos que a senhorita possa fazer algum acordo alternativo de financiamento... Est dizendo que eu preciso vender a minha empresa? O rapaz se remexeu na cadeira, desconfortvel. Como eu disse, a senhorita tem alguns dias para decidir o que fazer. Pode vender, ou pode arranjar algum para investir algum capital, ou... a voz dele foi sumindo. Ou pode declarar falncia no era uma coisa fcil de se dizer. S que, se a deciso for se retirar ele prosseguiu, chegando concluso de que no era necessrio dizer aquilo com todas as letras , no haver muito tempo para faz-lo, ento melhor, sabe como , comear a considerar as suas opes. Harriet olhou para ele cheia de dio e ele se encolheu um pouco. Por favor, v embora agora ela disse baixinho. Ele pegou seus papis, enfiou tudo na pasta, sem se importar com o fato de que no fecharia direito, e disparou em direo porta.

Cinco minutos depois, Harriet saiu do escritrio e correu at o caf do outro lado da rua. Ao sair, apertou o casaco ao redor do corpo e segurou firme seu caf orgnico de produtores independentes. Percebeu que no saa do prdio da Futuro Verde enquanto o dia ainda estava claro havia dias, nem para comprar um sanduche, e era bem gostoso sentir a brisa fria no rosto. Ela ergueu os olhos para o prdio e suspirou. No estava disposta a voltar para l, pelo menos no por enquanto. Estava cansada demais, no agentava mais batalhar. Parecia que ela estava lutando uma guerra sozinha, e j no sabia mais se queria continuar. Deu meia-volta e caminhou pela rua at encontrar um banco. Quanto tempo fazia que no se recostava s para ver as pessoas passarem? Tempo demais. Anos, provavelmente. Sempre havia algo urgente a fazer, algum com quem conversar. Ela se sentou e tomou um gole de caf, que era deliciosamente cremoso. Ento, franziu a testa. Pensando bem, no era sempre que havia algum com quem conversar. No trabalho, sim: as pessoas sempre queriam seu tempo, sua opinio, seu voto de confiana. Mas, cada vez mais, ela ia percebendo que, fora do trabalho, no

tinha muita gente com quem conversar, de jeito nenhum. Jen ultimamente andava to difcil, to implicante o tempo todo, e Paul vivia sumindo para falar com clientes ou seja l o que fizesse quando no estava com ela. A culpa era toda de George, pensou, cheia de amargor. Ela nunca deveria ter se casado com ele; nunca deveria ter permitido que ele a convencesse a se apaixonar por ele. Fechou os olhos e se lembrou, com um arrepio, de como tinha sido o casamento com George. Nunca sabia quando ele embarcaria em um jatinho para fazer uma de suas viagens de negcios sem nem mesmo dizer a ela. Nunca ser levada a srio. E Jen, to apaixonada por ele. To convencida de que ele era maravilhoso. Tinha sido demais para ela suportar. Ser que algum poderia culp-la por ter tido um caso, por sucumbir primeira pessoa que lhe dera um pouco de ateno? Harriet suspirou. Claro que todo mundo era capaz de culp-la. Ela se culpava. Desde que acontecera, ela se culpara. Aquele canalha do Malcolm a usara. E quando ela descobrira qual era o plano dele, George nem quis escut-la. Ele deu preferncia a Malcolm e no a mim, pensou, amargurada. Ele escolheu a empresa e o lucro em vez do amor e da tica. E continuava fazendo isso at hoje. Bom, ela no permitiria que isto acontecesse, Harriet decidiu. George receberia seu troco, nem que fosse a ltima coisa que ela fosse fazer. E, enquanto as empresas obcecadas por lucro dele e de Malcolm desmoronavam, a Futuro Verde entraria em ascenso mais uma vez. Ela revidaria. De um jeito ou de outro, salvaria sua empresa. Tinha que haver um pouco de dinheiro em algum lugar; algum que lhe desse um emprstimo, que a segurasse um pouco. Ela virou o resto do caf e olhou para o relgio. Hora de voltar para o escritrio. Mas, quando j ia se levantando, algum se sentou a seu lado. Ela se virou e arregalou os olhos. Malcolm. O qu... o que est fazendo aqui? Malcolm Bray sorriu. Que bom v-la, Harriet. Ser que tem alguns minutos? Posso ajudar? Jen olhou para a vendedora sem prestar muita ateno. Tinha aproveitado uma hora livre em sua grade de aulas para ir Books Etc. dar uma olhada, em parte porque agora parecia que ela precisaria terminar seu trabalho, e em parte porque queria fazer algo que irritasse Daniel, mesmo sem que ele soubesse. Sinceramente, nunca mais queria colocar os ps em uma Wymarfs. E, quando redigisse seu trabalho, ela o enviaria para outro livreiro, s para provoc-lo. Algum tinha que implementar as idias sobre as quais eles tinham conversado, e se no fosse ele, era merecido que a concorrncia passasse na frente. Ficou circulando sem prestar muita ateno a nada durante um tempo, tentando encontrar boas razes para o fato de os livros de auto-ajuda estarem do lado esquerdo da loja e os de culinria do lado direito, mas logo desistiu. Talvez tivesse sido um pouco ambicioso de sua parte achar que seria capaz de se concentrar em seu trabalho idiota quando havia tanta coisa em jogo. Ela tinha planejado e repelido o que diria ao pai um milho de vezes. E, cada vez que pensava sobre o assunto, seu corao disparava enlouquecido no peito. Olhou para o relgio. Eram 11h, e isso significava que ela tinha trs horas at o encontro. s llh30 tinha uma aula, que ela torcia para ocup-la at 12h30, e ento teria que esperar uma hora e meia com o estmago na boca.

Jen reparou que a vendedora olhava para ela de um jeito esquisito e chegou concluso de que provavelmente estava na hora de ir embora. Ela podia pegar um caf no caminho e voltar caminhando calmamente at o Edifcio Bell. No entanto, quando se virou para ir embora, um livro lhe chamou a ateno. Ou melhor, no um livro, mas sim uma capa. Tinha a foto de um homem que ela conhecia, um homem que, depois de franzir a testa para se concentrar durante alguns segundos, ela se lembrou de ter visto com Paul Song no jantar beneficente tantos meses antes. Rapidamente, ela foi at a seo de biografias e pegou o livro com interesse. Ento, tomou um susto. O livro que tinha nas mos era a biografia de um empresrio de sucesso. E seu nome era Malcolm Bray.

27
Jen dirigiu-se para seu lugar de sempre na sala de aula, ao lado de Lara e de Alan, que conversavam baixinho entre si. Como esto as coisas? Lara perguntou com um sorriso e Jen retribuiu, contente por ter se segurado para no ligar para Lara no minuto em que decidira largar o MBA. Gradualmente, estava aprendendo a se segurar e no cair de cabea nas coisas, e agora no precisaria explicar por que tinha retornado s aulas, pensou, sentindo-se muito contente consigo mesma. Naquele momento, Jay entrou e todos foram ficando quietos. Ento ele disse, em tom bem dramtico. Sinto dizer, mas hoje eu sobrei para vocs. Esta seo do curso se intitula "Concluses", e esta a ltima srie de aulas sobre anlise estratgica. Neste perodo, vocs vo se concentrar nas suas optativas e em redigir suas dissertaes. Mas, neste momento, quero que vocs se perguntem: Que concluses podemos tirar da anlise estratgica? Que concluses vocs tiraram do curso? E que concluses tiraram a respeito de vocs mesmos? Jay olhou para a sala toda e um silncio se instalou. Pessoal, pessoal, no necessrio que todo mundo grite ao mesmo tempo ele disse, em tom

de brincadeira. Certo, ento ningum quer compartilhar suas concluses. Vamos refletir sobre isto um instante, pode ser? O negcio das concluses que so difceis de formular e que tambm vivem se transformando. Permitam-me explicar. Voc analisaram alguma empresa... algum cite uma empresa... Jontex algum gritou. Olla outra pessoa sugeriu. Jay deu de ombros. Bom, eu entrei direto nesta arapuca, no entrei? Certo, vamos usar o nosso famoso fabricante de camisinhas. Ento, voc fez sua anlise, acredita compreender os pontos fortes e os fracos da empresa, identificou as oportunidades e as ameaas. Voc desenvolveu algumas opes estratgicas e ento chegou a suas concluses... ou talvez possamos chamar de recomendaes. De qualquer maneira, a essa altura voc basicamente precisa se expor. Est dizendo "faa isto" ou "faa aquilo" ou ainda "plante bananeira". Seja l o que for, a coisa certa a se fazer com base na sua anlise. E pode estar certo. A sua resposta pode ser perfeita. Mas imaginem que, no dia que voc acabou de fazer a sua apresentao toda bonitinha, entregou o documento ao diretor administrativo em uma pasta de plstico toda organizada, e algum vai l e encontra a cura da Aids. Ou algum inventa uma nova barreira plstica que vai acabar com o mercado de camisinhas. Um concorrente sai de cena. O diretor administrativo demitido por incompetncia e o sujeito que ocupa a vaga dele quer uma abordagem totalmente diferente. Coisas acontecem. O tempo todo. E no momento em que as suas concluses ficam prontas, j esto defasadas. Ento, o que isso significa? Que no adianta nada chegar a alguma concluso? Que no adianta fazer nada porque tudo vai mudar, de qualquer maneira? No. De jeito nenhum. Diretores administrativos no so demitidos todos os dias. Ningum acha a cura para uma doena terrvel to freqentemente. Em resumo, voc escolhe seu plano de ao, escolhe o seu caminho e d o melhor de si. Mas voc no pode se dar ao luxo de achar que as suas concluses continuaro necessariamente vlidas na semana seguinte, no ms seguinte ou no ano seguinte. As pessoas mudam, as empresas mudam, os ambientes mudam, os clientes mudam. Voc precisa pegar sua anlise e reexamin-la: Deixou passar alguma coisa? Ainda parece verdadeira? Se no, como pode atualizar a sua estratgia? Mas, certo, compreendido isto, o que buscamos na nossa concluso? Jay olhou para os alunos e Alan ergueu a mo. Um plano de ao? sugeriu. timo disse Jay. Mas nem sempre. Planos de ao podem vir mais tarde. O que mais? Recomendaes algum gritou do fundo. Exatamente disse Jay, todo triunfante. Eu j tinha dado uma dica antes, no? Ento, recomendaes. O que voc est dizendo o seguinte: "As coisas esto neste p, e recomendo que faa tal coisa para fortalecer a sua marca, aumentar seus lucros, deixar seus acionistas bem felizes, ou comprar a empresa X para entrar no mercado Y." Ningum quer um relatrio que diga: ", est tudo bem, e temos aqui algumas opes que me parecem bem adequadas." Ningum vai lhe pagar para isso. Querem ouvir os seus conselhos. Claro, voc precisa incluir o mximo de explicaes possvel; seria tolice dizer "compre a empresa X" sem listar todas as suposies que voc fez e tudo que uma ao dessas vai exigir. Mas no fique em cima do muro. H muitos consultores que ficam em cima do mundo e acabam denegrindo a profisso. Na Bell, queremos pessoas que falam as coisas de maneira clara e direta, que no tm medo de tomar partido. Certo? Jen se recostou na cadeira e franziu a testa. Com certeza no tinha medo de tomar partido. Simplesmente parecia sempre tomar o partido errado.

Mas preciso ressaltar que as coisas nem sempre vo ser preto no branco Jay ia dizendo. Talvez haja duas opes muito diferentes em jogo e ambas tenham fortes vantagens e diversas desvantagens. Ento, como escolher entre elas? Voc avalia os riscos. Pensa sobre as pessoas envolvidas e considera qual opo elas podero executar melhor; s vezes, voc pode escolher a opo mais arriscada por acreditar que ela se encaixe melhor equipe administrativa atual. E, de vez em quando, se no houver absolutamente nada para ajud-lo a tomar sua deciso, voc vai ter que olhar com ateno para dentro de si mesmo e ver o que dizem seus instintos. No um mtodo particularmente cientfico, mas a intuio algo poderoso, que no deve ser ignorado. Jen respirou fundo. Sua intuio no tinha como parecer mais clara. Agora, s precisava fazer o que ela mandava.

s 14h em ponto, Jen chegou sala do pai. Jen ele disse quando ela entrou, e os dois se entreolharam com cautela. Quer se sentar? Jen refletiu por um momento, tentando decidir se ficaria mais vontade em p ou sentada, e acabou aceitando a cadeira que o pai lhe oferecia. Obrigado pelo laptop e pelo telefone. E peo desculpas por no ter recebido pessoalmente. Eu tinha... bom, assuntos de que tratar. Acredito que isto aqui seja para falar sobre o artigo do jornal George prosseguiu, da maneira mais despreocupada possvel. E, preciso admitir, eu fiquei decepcionado. Jen olhou para ele, mal-humorada. No me venha com besteira ela disse e logo se arrependeu, ao se dar conta de que no era Bruce Willis e que era meio ridculo ela querer dar uma de durona. George ergueu a sobrancelha. No fui eu que vazei a informao para o jornal, mas bem que gostaria de ter sido. Estou aqui porque vi a planilha Jen apressou-se em dizer. A que tem todos os pagamentos feitos na Indonsia. Voc jurou que no tinha nada a ver com isso... A voz dela comeou a falhar de tanto estresse e emoo, e ela se forou a engolir tudo aquilo. Voc abriu os meus arquivos pessoais? George perguntou com frieza. Abri. No foi de propsito, mas, mesmo assim, eu vi. Eu estava fazendo uma pesquisa na internet e usei o seu computador, e tinha um arquivo que eu achei que tinha baixado... Jen fez uma pausa. Por que estava se defendendo? No era ela que estava envolvida em um esquema de corrupo. No interessa como eu encontrei ela disse com firmeza. O que interessa o fato de voc ser um mentiroso e um trapaceiro e... como pde fazer isso? Como pde ajudar aquele canalha de Malcolm Bray com aqueles contratos? George ficou olhando para ela por um instante, ento desviou o olhar. Jen, est lembrada sobre o que eu lhe disse a respeito de confiana? Como importante confiar nas pessoas? Jen assentiu em silncio. Bom, acho que voc simplesmente no confia em mim em relao a este assunto, no mesmo? Jen franziu a testa. E por que deveria confiar? O que voc fez para conquistar a minha confiana? Eu sei o que eu vi...

Voc viu uma planilha, Jen, e no faz idia do que significa. Acho que seria melhor para todo mundo se voc simplesmente deixasse este assunto para l. S isso? Jen perguntou, indignada. Voc no vai me dizer o que est acontecendo? No vai pedir desculpa? Acha que eu simplesmente vou sair daqui e ficar de boca fechada? E exatamente o que eu espero. Ento, h mais alguma coisa? A voz dele tinha um tom de alerta, e Jen percebeu que isso a aborrecera. Ela ficou olhando para o pai, bem nos olhos azuis impenetrveis dele, em busca de algum tipo de fagulha, talvez de culpa, mas no enxergou nada. No ela respondeu. Acho que era isso. Ela saiu da sala dele sem saber muito bem se devia riscar o N 2 de sua lista. Tinha esperado muitas coisas, como uma discusso, ameaas, pedidos de perdo, mas no um "voc devia confiar em mim" trivial e evasivo. E certamente no achava que ele lhe ordenaria, em tom condescendente, que ficasse longe dos negcios dele. Bom, que se dane. Ela no ficaria quieta a respeito disso, da mesma forma que seu pai no a convenceria de que o dinheiro enviado para a Indonsia no tinha nada a ver com propina. Ela seguiria em frente com seu plano de ao. Ele se arrependeria de a ter dispensado daquela maneira, pensou, amargurada. George Bell iria s ver contra quem estava lutando. Rapidamente, pegou o celular e ligou para o nmero da me. Harriet teria que escut-la desta vez: tinha que saber a verdade, no apenas sobre George, mas tambm sobre Paul e seu encontro clandestino com Malcolm Bray. Al, este o telefone de Harriet. Era Hannah. Oi, Hannah, aqui Jen. Preciso falar com a minha me. , acho que no vai dar. Ela est em reunio e pediu para no ser interrompida, por ningum. Que tipo de reunio? Com quem? Silncio. Na verdade, meio esquisito, Jen. Um fulano apareceu aqui com ela h uma hora e os dois esto na sala dela desde ento. E Geoffrey disse que o reconheceu. Diz que o nome dele Malcolm Braid ou qualquer coisa assim. O coitado do Geoffrey fica passando na frente da porta para ver se a sua me o convida para participar da reunio, mas ela s o ignora... Jen respirou bem fundo. Tem certeza? Ela est com Malcolm Bray? Olhe, como que eu posso saber? Mas foi o que Geoffrey disse. Quer falar com ele? No Jen respondeu sem prestar muita ateno, imaginando milhares de coisas ao mesmo tempo. Por que motivo sua me estaria reunida com Malcolm Bray? O que estava acontecendo? No. Mas quero saber se Paul tambm est a. Paul Song? No, hoje eu no o vi. Certo Jen disse, decidida. Vou dar uma passada a. Como quiser. Tchau, Jen. Jen fechou o telefone e sentiu os olhos de algum em suas costas. Virou-se e viu o pai, que tinha sado de sua sala e a observava de testa franzida. O que foi agora? perguntou, irritada. Jen, sinto muito, eu queria... Por acaso ouvi voc falando sobre Malcolm Bray? Jen olhou para o pai com nojo.

E, ouviu sim. Ele est em uma reunio com a minha me, por algum motivo bizarro. Vou dizer, se ela se envolver em alguma coisa por sua causa, eu nunca vou perdoar voc. Precisamos ir at l George disse, com urgncia na voz. Como assim, ns? Jen perguntou. Acho que voc j fez o bastante. Jen, isto importante. Vamos com o meu carro.. se voc no se incomodar. Jen franziu a testa. Ela nunca tinha visto o pai assim to agitado. Mas por que estava to preocupado? Ser que era por causa de Harriet, ou, o mais provvel, que Malcolm revelasse a me mais informaes do que ele gostaria? De qualquer modo, s havia uma maneira de descobrir. Certo ela respondeu em tom insolente. Mas acho que melhor andarmos logo, no concorda?

28
Harriet olhou atravs das paredes de vidro de sua sala. Ela costumava se animar com a viso do andar aberto, de ver seus funcionrios trabalhando, seus sonhos se tornando realidade. Mas agora s enxergava o incio do fim. Malcolm tinha lhe dado uma hora para tomar uma deciso: o tempo que ele demoraria para tomar um caf e ler o jornal. Dois atos mundanos que agora j tinham se completado, e ela estava ali, decidindo o futuro de sua empresa. Pegou suas contas e ficou olhando para elas sem saber muito bem o que fazer. A Futuro Verde estava devendo... bom, at onde ela era capaz de entender, devia mais do que podia esperar receber em cinco anos. Talvez Esperana Desfeita fosse um nome mais adequado para a empresa. Ou quem sabe Sem Futuro. Como ela tinha se convencido de que estava tudo bem? E onde estava Paul quando ela mais precisava dele? Ele mal aparecera ultimamente: provavelmente estava abandonando um navio que afundava, e quem podia culp-lo, de verdade? Harriet deu um sorriso desalentado. De repente, sentiu-se mais velha ao experimentar o sabor da derrota. O que ela queria fazer quando comeou tudo? Salvar o mundo? No, isso foi o que dissera a si mesma e a todo mundo, mas, na verdade, o motivo era muito mais bsico do que isso. E muito menos nobre. Ela queria provar uma coisa. Queria mostrar a George como ele estava errado. Harriet suspirou. Ela era to apaixonada por ele naquela poca... Ele era to... estonteante. Excitante. E ela adorava trabalhar com ele, apesar de ser o homem mais

teimoso do mundo. Eles discordavam o tempo todo, claro, mas ela no se importava com aquilo: significava que eles gostavam de grandes discusses, debates que duravam dias e que faziam com que ela se sentisse viva, como parte de alguma coisa. O que ela no pde agentar foi quando George parou de discutir com ela e passou a ignor-la. No muito tempo depois de se casarem, ela ficou sabendo das reunies para as quais no tinha sido convidada. Da, quando voltou da licenamaternidade, viu que seu nmero de clientes s fazia diminuir. George tinha dito que era por causa de Jen; Harriet agora era me e precisava ficar mais em casa. Mas Harriet no queria ficar em casa, encalhada com um monte de fraldas e mulheres horrorosas que achavam que, s porque ela tinha tido uma filha, queria passar todo o seu tempo falando a respeito dos prazeres da amamentao. Ela no suportava passar as noites sozinha enquanto George saa para entreter os clientes e encontrar os amigos para um drinque. Ela no suportava a maneira como olhava atravs dela, a desconfiana de que ele j no estava mais apaixonado de verdade por ela. E ento Malcolm Bray entrou em cena. Harriet se virou e olhou a paisagem atravs da janela. Malcolm tinha sido o oposto de George. Os dois podiam ter estudado juntos, mas essa era a nica coisa que tinham em comum. Nos pontos em que George era impetuoso e ruidoso, Malcolm era comedido e calmo. Quando George era impulsivo e decisivo, Malcolm era metdico e demorava-se. E nas ocasies em que George dizia o que pensava, Malcolm era reservado; no que Harriet tivesse percebido isso na poca, claro. Malcolm levara dois anos para seduzi-la, dois anos para mexer com suas emoes, convencendo-a de que o prprio George estava tendo um caso; que se ele realmente a amasse, no a deixaria sozinha noite aps noite. Harriet sacudiu a cabea por ter sido to estpida. Dois anos para seduzi-la e dois meses para destru-la. Ento ele a abandonara, dizendo que ela no tinha mais serventia para ele. Tinha conseguido o que desejava: metaforicamente, tinha acabado com seu antigo colega de escola, de quem tinha tanta inveja por ter sido nomeado monitor de alunos e entrar em Cambridge, apesar de desrespeitar metade das regras da escola e mal olhar os livros, ao mesmo tempo que Malcolm, que estudava muito e fazia tudo de acordo com o manual, no conquistara nenhuma das duas coisas. Harriet? Malcolm disse, em tom irritado. Voc escutou alguma palavra do que eu disse?

Jen e George desceram a escada em silncio, at a garagem do subsolo, onde o Jaguar dele os esperava. Entraram no carro e George ligou o motor, manobrou pelo estacionamento e saiu para o sol forte que brilhava em St. James. Paul Song Jen perguntou, sem rodeios. Por que ele telefonou para voc? George ligou o rdio. Eu perguntei por que Paul Song telefonou para voc. Ele me telefonou, foi? Que coisa interessante. Jen revirou os olhos, irritada. Voc diz que eu devo confiar em voc, mas no faz nada para ajudar. E a razo por que eu no confio que voc guarda segredos e parece nem ter vergonha disso. Ela olhava fixamente para a frente enquanto falava, sentindo-se mais forte sem os olhos do pai cravados nela. Confiar isso mesmo George respondeu, cheio de tenso na voz. Se eu contasse tudo para voc, no seria necessrio confiar em mim, certo? Confiana envolve riscos, acabar com a desconfiana. Voc no concorda?

Jen se virou para olhar para ele. Estava olhando fixo para a frente, e uma veia em sua testa pulsava com violncia. No sei por que voc quer ir l ela disse depois de uma breve pausa. A menos, claro, que voc esteja preocupado de a mame estar se aproximando da verdade. Ela deu uma olhada rpida no pai para conferir sua reao, mas no havia o menor sinal de emoo em seu rosto. Certo ele terminou por dizer. Bom, chegamos. Jen assentiu enquanto estacionavam na frente do prdio. No pode estacionar aqui ela observou. Seu carro vai ser guinchado. George olhou para ela. Vamos pensar que um servio de manobrista muito caro, pode ser? Ele desligou o motor e os dois saram do carro. George pegou o celular imediatamente. Paul Jen escutou quando ele disse. Sim, estamos na porta da Futuro Verde neste momento. J vamos entrar. Voc d os telefonemas? timo. Ns nos vemos daqui a pouco. Jen abriu a boca para fazer uma pergunta, ento pensou melhor sobre o assunto. Estava com uma sensao desagradvel de que logo obteria suas respostas.

Harriet estava tentando agir com desapego, ser profissional. Aquela era uma transao comercial, ficava repetindo a si mesma. No tinha outra sada. Mas, enquanto as palavras ainda lhe passavam pela cabea, ela se viu com vontade de berrar: "No!" Aquela no era a maneira como as coisas deveriam acontecer. Ela nunca seria capaz de viver consigo mesma se seguisse em frente e vendesse sua alma ao diabo (ou melhor, a Malcolm Bray). Mas que escolha ela tinha? Era fazer ou morrer, e Harriet no tinha muita certeza a respeito do que seria prefervel. Ela olhou para Malcolm e estremeceu de leve. Voc sabe o que o nosso folheto diz? ela perguntou. Malcolm sacudiu a cabea. Diz que a Futuro Verde s trabalha com empresas que tm os mesmos objetivos e as mesmas misses que ns. Que desejamos construir um mundo melhor. Que desejamos trabalhar com os clientes, no contra eles. Que desejamos ser justos nas negociaes e representar uma fora positiva na economia. Malcolm assentiu, com ar sbio. E por isso que ns queremos tanto trabalhar com voc. Por que desejamos... apoi-la. No havia indcio algum de sorriso no rosto dele, e a vontade de Harriet era jogar alguma coisa em cima dele. Achei que as entrelinhas da sua misso diziam "vingar-me da Consultoria Bell" Malcolm prosseguiu. Vamos colocar este nosso contratinho na pasta com este nome, pode ser? Harriet ficou olhando para ele, com frieza. O pior de tudo era que ele tinha razo. Ela queria sim se vingar da Bell, queria se vingar de George. Mas agora ela no tinha mais certeza nem disso. No tinha certeza a respeito de mais nada. E seu tempo estava acabando. Olhe, Harriet, no vamos nos preocupar muito com estratgias antiquadas Malcolm disse em tom amvel. Vamos simplesmente assinar o contrato. A Axiom pagar todas as suas dvidas, a sua empresa vai ser salva, ns dizemos ao mundo que nos demos conta de

como cometemos um erro ao trabalhar com uma empresa to antitica e implacvel quanto a Consultoria Bell e convocaremos uma bela entrevista coletiva imprensa, em que voc poder falar aos jornais sobre o nosso programa de reconstruo. Ele fez um gesto na direo do papel que Harriet segurava. E voc realmente acha que todo mundo vai acreditar que voc no sabia de nada? Eles s querem algum para culpar, e vo ter a Consultoria Bell para isso. Assim, os jornais vo ficar ocupados durante meses. Mas... Harriet disse com a mo trmula. Mas e se eu no acreditar em voc... De repente, os modos joviais de Malcolm evaporaram. Harriet, minha cara, se eu fosse voc, tomaria muito cuidado com o que vai dizer a partir de agora. Este contrato, este acordo, est sendo oferecido a voc com a condio de que aceite a nossa posio inteiramente. Que a Consultoria Bell, sem o nosso conhecimento, orquestrou diversos acordos ilegais e imorais no ano passado no nome da minha empresa, depois da tragdia do tsunami. Que a Bell, subseqentemente, tem dado propina a representantes do governo para que esses acordos sejam mantidos em segredo porque descobriu que ns no estvamos interessados em nenhuma obra que no fosse nossa por direito. Que estamos to aborrecidos e incomodados quanto todo mundo, agora que sabemos a verdade. Que ns recorremos Futuro Verde porque no podemos continuar trabalhando com um homem sem escrpulos como George Bell. E as construes que desabaram? As regulamentaes que no foram seguidas? Foi uma tragdia, e por causa disso muita gente vai perder o emprego. Acho que provavelmente tambm podemos jogar a culpa disso na Bell, se ns nos empenharmos. Harriet fechou os olhos por um instante. O que estavam fazendo destruiria George. Mas ele com certeza merecia, no? Ela gostaria de ver George e Malcolm afundando juntos, mas certamente um era melhor do que nenhum, no? Estava fazendo a coisa certa, disse a si mesma. Ah, se pelo menos conseguisse se livrar daquela sensao de nusea. Mas como foi que voc descobriu a verdade agora? Malcolm sorriu. Temos uma fonte na Indonsia que vai testemunhar afirmando que a Consultoria Bell pagou propina a essa pessoa. No se preocupe, Harriet, eu dei conta de todos os detalhes. E... se eu no assinar? E se eu no acreditar que voc no tem nada a ver com aquilo? Malcolm lanou um olhar frio para Harriet. Voc no seria to burra desdenhou. No iria se arriscar a permitir que George Bell assistisse sua runa, comprovando assim que ele sempre teve razo. E, de todo modo, se no assinar, pode ser que voc mesma seja envolvida na coisa toda. Harriet franziu a testa. No fale besteira, Malcolm. Malcolm sorriu de novo. Est dizendo que no sabe, Harriet? Ela sacudiu a cabea e apertou os olhos. Achei que voc j tinha percebido Malcolm disse com voz aveludada que um dos seus funcionrios foi quem levou diversas das propinas que saram do Reino Unido para a Indonsia. O seu amigo Paul Song, acredito, tem ajudado muito George, levando dinheiro daqui para l, apresentando-o aos representantes do governo certos. Claro que, no momento, ele est muito disposto a testemunhar a nosso favor, mas, se preferir, tenho certeza de que ele pode apont-la...

Paul...? Harriet engoliu em seco. Malcolm riu. Sim, Harriet, Paul. E isso de uma mulher que se considera to capaz de julgar o carter dos outros! Est mentindo! Harriet praticamente cuspiu. Est mentindo para mim. Malcolm sacudiu a cabea. Mas ele um sujeito bacana. Eu o conheci na Indonsia h mais de um ano. Muito prestativo e muito bem conectado. Na verdade, a idia de que ele a procurasse foi minha. A ironia de ter o nosso contato trabalhando para Harriet Keller me agradava muito. Agora ele dava gargalhadas, o rosto cheio de satisfao, e Harriet estava plida. No acredito em voc. Sabe, realmente no faz a menor diferena para mim se acredita ou no. Vamos s andar logo, pode ser? Harriet se afundou na cadeira. Paul, no. No seu confidente. Aquilo era demais para engolir de uma s vez. Ela tinha sido to espetacularmente incompetente no gerenciamento de sua empresa, e agora descobria que a nica pessoa em que confiava de verdade era quem ela mais deveria desprezar. Ah, se pelo menos tivesse feito as coisas de outro jeito, pensou, desesperada. Ah, se... Lentamente, Harriet ergueu os olhos e encarou Malcolm. Estava encurralada; tinha levado um xeque-mate. Se assinasse, salvaria sua empresa, mas perderia tudo o mais, inclusive a capacidade de dormir noite. Se no assinasse, a empresa acabaria, ela no teria mais nada... Suspirou e se aprumou. George tinha razo, disse a si mesma. Empresas tinham que ganhar dinheiro. Ao ignorar este pequeno fato, ela terminara ali, fazendo exatamente aquilo que queria evitar ao abrir sua prpria empresa. Bom, ento isto ela terminou por dizer, com a alma despedaada. Vamos acabar logo com este assunto, pode ser? Qual o andar? George perguntava enquanto a recepcionista observava, sem entender nada, e ele e Jen se dirigiam para os elevadores. Voc precisa dar autorizao para ele entrar ela disse a Jen, apontando para George. No pode simplesmente... Mas, impacientes demais para esperar o elevador, eles j tinham aberto a porta da escada e desaparecido atrs dela. Certo, ento, voc precisa assinar aqui na primeira pgina; rubricar no primeiro pargrafo da pgina trs e depois assinar aqui, aqui e aqui. Ah, e vamos precisar de duas testemunhas. Malcolm se levantou. Posso chamar a sua secretria para ser uma delas? ele perguntou. Harriet assentiu. Isto aqui no est acontecendo, disse a si mesma. Tudo isto no passa de um sonho terrvel. Ela pegou a caneta que Malcolm segurava e comeou a escrever.

29
Eu no faria isto se fosse voc. Jen, posicionada atrs do pai, viu o rosto de Harriet se erguer em choque quando a porta abriu de supeto e o ex-marido apareceu sua frente. O qu... o que voc est fazendo aqui, George? ela perguntou, com o rosto plido. Jen... O qu... No compreendo. Jen abriu a boca para falar, mas George respondeu primeiro. Eu estava mesmo pensando em perguntar ao meu amigo Malcolm o que ele est fazendo aqui disse em tom firme, e entrou na sala. Jen foi atrs dele e se empoleirou em uma cadeira. A tenso na sala era eltrica: Malcolm olhava furioso para George, a me estava com cara de que ia vomitar e o pai andava de um lado para o outro na sala, como um tigre enjaulado, pronto para atacar. Est assinando alguma coisa, Harriet? ele perguntou, e seus olhos caram no que parecia ser um contrato. Malcolm pegou alguns papis com muito cuidado e os jogou pela mesa, de modo que cobrissem as pginas frente de Harriet. Nada que seja do seu interesse, George ele disse com um sorrisinho. S uma transao comercial. Alis, como andam as coisas? Precisamos sair para almoar um dia desses... Almoo. Sim, claro George disse, pensativo, ento sacudiu a cabea. Jen olhou para ele com desdm, depois, para a me. O que estava acontecendo ali, seja l o que fosse, a deixava enjoada. At onde ela sabia, todos eles se mereciam, e muito mais. Ser que todos os negcios eram conduzidos desse modo, ela imaginava, com acordos escusos atrs de portas fechadas, ameaas e promessas trocadas como notas bancrias? Sabe, o problema, Malcolm George prosseguiu , que eu realmente no sou o tipo de pessoa que almoa com um canalha duas-caras como voc. Jen franziu a testa, surpresa, e Malcolm ergueu os olhos rapidamente. George ele disse em tom de aviso. Aqui, no. Ah, acho que este o lugar e o momento perfeitos, no concorda? George respondeu rpido, enquanto Jen e a me observavam em silncio. Deixe-me adivinhar o que est acontecendo aqui. Harriet, voc est falida, e o nosso amigo Malcolm est desesperado. Sinto cheiro de acordo... Jen ficou olhando para ele. No seja ridculo ela disse, irritada. Mame nunca faria um acordo com algum como Malcolm Bray. Se tem algum aqui fazendo acordo com ele, mais provvel que seja voc... Ela olhou para Harriet em busca de apoio, mas reparou que a me olhava fixo para a mesa a sua frente. Ento reparou na caneta que segurava na mo. Me? Jen disse rpido. Me, diga a ele que no verdade...

Eu s queria salvar a minha empresa Harriet disse baixinho. Seu pai tinha cavado a prpria cova, e eu vi uma oportunidade... Voc ia fazer um acordo com Malcolm Bray? Jen perguntou, incrdula. Ela est fazendo um acordo Malcolm disse, e imediatamente se levantou. Olhe, George, no sei que tipo de circo voc est tentando criar aqui, mas tarde demais. Eu j informei s autoridades que voc era o responsvel por aquele terrvel escndalo de corrupo... e Harriet aceitou nos tomar como clientes, agora que a Axiom obviamente quer se distanciar da Consultoria Bell. Se eu fosse voc, estaria preocupado com o meu prprio futuro, em vez de interferir nas nossas negociaes. Jen ficou olhando para Malcolm, depois olhou para o pai. Ento verdade ela engoliu em seco. Voc estava por trs de tudo. Seu... canalha. O rosto de George permaneceu impassvel. Harriet, largue esta caneta. Harriet olhou para ele com ar desafiador. No me diga o que fazer, George. Nunca me diga o que fazer. Por favor, ento. Largue a caneta. No se rebaixe, Harriet. No permita que tudo termine assim. A mo de Harriet aproximou-se lentamente do contrato. No tenho escolha, George ela sussurrou. No posso fazer nada alm disso. Ele franziu a testa. Sempre existe uma alternativa. Ns ajudamos se voc precisar de fundos. Jesus, no se vende a alma ao diabo no minuto em que as coisas ficam difceis. Talvez papai possa pagar algumas propinas para voc Jen disse, cida. No mesmo, pai? George se virou e olhou para ela. Voc realmente me odeia, no mesmo? perguntou, cheio de tristeza. Eu no odeio voc, pai. Eu desprezo voc. Por me deixar acreditar em voc. Por me fazer pensar que eu tinha voltado a ter um pai. Eu confiei em voc. E ser que pode confiar em mim de novo? Se eu pedir? Agora, quer dizer? Jen franziu a testa. Por que devo fazer isso? S porque sim. Pode ser? Jen hesitou, observando a mo hesitante da me, o rosto srio do pai. No fazia mais a menor idia a respeito do que pensava de nada. Mas, l no fundo, ela queria sim acreditar que o pai no estava envolvido, que existia alguma explicao perfeitamente razovel. Apesar de saber que era altamente improvvel, seu corao queria acreditar nele. Certo ela disse baixinho. Mas se me decepcionar. .. George assentiu. Malcolm tem razo, eu estava por trs de tudo ele disse lentamente, enquanto Jen o observava como um falco. Ou, melhor, eu estava por trs da ltima rodada de acordos. Fiquei bastante estupefato de ver que a Axiom conquistava um contrato aps o outro na sia, apesar de saber como o servio da empresa era vagabundo, e quando fiquei sabendo que havia dinheiro trocando de mos por baixo dos panos, fiquei... bom, fiquei intrigado. Malcolm olhava desconfiado para George, mas foi Harriet quem falou:

Eu sabia ela disse, de repente. Eu sabia que era voc. E voc sempre soube que Paul sempre esteve envolvido e permitiu que eu trabalhasse com ele, que confiasse nele... Paul? Jen interrompeu. O que Paul tem a ver com isso? Pergunte ao seu pai Harriet disse, furiosa. E ele que gosta de fazer joguinho com as pessoas. Jen olhou para o pai cheia de expectativa, e George abriu um amplo sorriso. Est certa mais uma vez ele disse. Eu gosto sim de fazer joguinho com as pessoas. J em relao a Paul, bem, ele muito bom no que faz. um pssimo especialista em feng shui, mas suponho que no se possa ter tudo. Como ousa! Harriet berrou. Voc acabou com a minha vida uma vez, e agora est tentando repetir tudo. George ergueu as sobrancelhas. Se eu conheo Malcolm ele disse, com malcia , e acho que conheo, imagino que voc estava prestes a acabar com a minha vida, ento acredito que estamos quites. E, de todo modo, eu nunca acabei com a sua vida. Reconheo que cometi um erro, que foi confiar em Malcolm. Achei que a gente devia acreditar na palavra de velhos amigos de escola, e foi o que fiz. Mas me arrependo. Pode acreditar, estou arrependido. Jen franziu a testa. Do que est falando? ela quis saber. Quando foi que acreditou na palavra dele? Quando ele me disse que a empresa dele era totalmente honesta, h muitos anos. A sua me estava tentando me convencer a romper todos os laos com ele, e eu me recusei. Eu acreditei na palavra dele em vez de acreditar na dela, e agora percebo que foi um grande erro. Um erro por que todos ns estamos pagando agora, de diversas maneiras. Jen franziu a testa. Como assim? Ele est dizendo que foi por isso que eu me divorciei dele. Por isso e... por outras coisas Harriet respondeu, sombria. Malcolm ergueu as sobrancelhas. Fico contente por ter feito tanta diferena na vida de vocs ele disse, contundente. Agora, Harriet, ser que voc pode pedir a sua famlia que saia para que possamos dar prosseguimento nossa reunio? No vou a lugar algum Jen disse com firmeza. Quero saber o que est acontecendo aqui. George riu e olhou para o relgio. Deixe que eu explico disse, com muita calma. O que est acontecendo aqui o seguinte: Malcolm Bray est prestes a receber o que merece. Malcolm franziu a testa. George, simplesmente caia fora, pode ser? disse, nervoso. Ah, o que pretendo fazer George disse, em tom afvel. Mas s depois que a polcia chegar. Malcolm e Harriet ergueram os olhos no mesmo instante. No quero a polcia aqui Harriet apressou-se em dizer. Paul nem chegou. Ele... Vai chegar em cinco minutos George interrompeu. Junto com a polcia. Sinto muito, Malcolm, mas parece que a situao no est muito boa para voc, meu velho camarada. Malcolm sacudiu a cabea.

George, no sei o que voc est tentando provar, mas trazer a polcia aqui s vai acelerar sua ida at a cadeia. Foi voc quem organizou as propinas, foi voc quem transferiu o dinheiro. A Consultoria Bell jamais vai sobreviver a isto... Ah, mas a que voc se engana George disse. Sabe, enquanto voc achava que eu estava subornando representantes do governo para voc, por intermdio do nosso amigo Paul, na verdade eu estava pagando indenizaes aos pobres coitados cujas casas voc construiu se que construir a palavra certa para aquelas imitaes ridculas de casas que a sua empresa ergueu. Malcolm ficou olhando para ele. Se esta alguma artimanha ridcula para cobrir o seu rastro, George, no vai funcionar... Nada de artimanha George disse, ento fez uma pausa. Na verdade, isso mentira. Houve uma artimanha sim. S que o objeto dela foi voc, no eu. Sabe, nosso amigo Paul pode ser um consultor de feng shui bem fraco, mas ele um detetive e tanto. Um dos melhores da Indonsia. Ele se voltou para Jen. D para imaginar que o governo indonsio estava muito ansioso para descobrir tudo sobre qualquer suspeita de corrupo, no mesmo? Ela assentiu em silncio. Bom, Paul tem acompanhado cada movimento seu nos ltimos meses, Malcolm. Cada propina, cada mentira. Infelizmente, no fomos capazes de identificar as primeiras propinas que voc pagou para conseguir vencer a licitao das obras pstsunami, mas Paul e eu temos um bom volume de evidncias das suas tentativas posteriores de pagar aos oficiais que estavam investigando voc. E as ameaas, claro. No h nada como abanar uma cenoura pendurada em uma vara para obter resultados, hein, Malcolm? Malcolm olhava impassvel para George. Mas s hoje eu percebi que foi voc quem vazou aquela carta para o Times no Natal. Estupidez minha. Mas, logo que percebi, achei que voc aprontaria algo deste tipo. Jen observou enquanto os olhos de Malcolm se apertavam, e o pai piscou para ela. Aceite, Malcolm, o jogo acabou. Voc me tirou a esposa e tentou me tirar a empresa, e agora eu gostaria de pensar que recuperei em parte o que era meu. Jen olhava chocada para o pai. Voc... voc... ela gaguejou, incapaz de formar uma frase completa. No vou ficar aqui sentado escutando isto Malcolm apressou-se em dizer, reunindo seus papis e se dirigindo para a porta. J tive a minha dose de vocs dois para a vida toda. Harriet, o acordo est cancelado. E, George... Mas, antes que ele pudesse terminar a frase, Paul Song apareceu porta, ladeado por dois policiais uniformizados. Deu um sorriso educado para Jen, acenou com a cabea para Harriet e ento apontou para Malcolm, que rapidamente foi algemado. Voc um canalha, George Malcolm disse, cheio de amargor, enquanto era levado embora. Eu sempre o desprezei, sabia? o que parece George disse, sem alterar a voz. E voc, Malcolm, merece tudo que acontecer com voc. Ento, voc foi para a cama com Malcolm? Eeeeca. Estavam em um pub na esquina da Consultoria Bell, e Jen olhava incrdula para a me, segurando nas mos um

gim com tnica, enquanto George estava no bar pedindo a segunda rodada de bebidas. Jen ainda estava se recuperando do choque da revelao de que, afinal de contas, seu pai era o mocinho da histria, e que Harriet ainda estava tendo dificuldade em aceitar o fato de que seu consultor de feng shui e confidente na verdade era um ex-policial de milcia que comprava cristais para ela na loja de departamentos Woolworth's. Levando tudo em conta, Jen achava que estavam lidando bastante bem com o assunto. Foi h muito tempo Harriet disse, como quem no presta muita ateno. H uma vida inteira... Mas Malcolm Bray? Harriet lanou um olhar de alerta filha. J basta, obrigada. Desculpem por ter demorado um pouco... esbarrei com uma cliente no bar George disse ao se aproximar com uma bandeja de bebidas. J basta do qu? Harriet olhou para ele, cheia de culpa. Nada, George apressou-se em responder. Nada mesmo. Ainda no consigo acreditar que voc no me disse Jen disse, olhando para o pai em tom de acusao. Voc me deixou achando que estava envolvido o tempo todo. Por que no confiou em mim? Voc no confiou em mim ele respondeu com um sorrisinho. E eu no queria que voc se envolvesse. Mas, bom, nunca ouviu a frase "os fins justificam os meios"? Ah, que beleza, ento eu fui o meio? George sacudiu a cabea. Claro que no. Apesar de todas as tentativas da sua me ele disse, sorrindo. Ainda no entendi totalmente Harriet disse, sacudindo a cabea, tentando encontrar sentido na situao. Na verdade, muito simples George disse, em tom despreocupado. Quando a Axiom conseguiu os contratos na Indonsia, ns ficamos chocados, para falar a verdade. Eu vi os documentos da proposta, e no eram competitivos e, no mnimo, eram incompletos. Mas nem dei muita ateno ao fato, at comearem a circular boatos a respeito de propinas e de acordos por baixo dos panos. Eu no gosto de acordos por baixo dos panos, principalmente quando esto prximos demais da minha empresa, de modo que resolvi investigar um pouco. Foi a que deparei com Paul, que estava investigando um pouco por conta prpria. Ns traamos nosso pequeno plano: ofereci ajuda a Malcolm, apresentei-o a Paul e disse que ele poderia ajud-lo a sair de sua situao complicada. Paul fingiu ser um investigador corrupto do governo. Malcolm insistiu em fazer negociaes sem se envolver; ele um homem inteligente, isso eu reconheo. Por isso, eu tinha que pagar Paul por meio da nossa filial na Indonsia. Mas voc no pagou Harriet disse. , essa parte eu meio que entendi. Mas por que demorou tanto para colocar a culpa nele? E por que os jornais continuavam dizendo que no havia nenhuma pista relativa aos culpados? George deu de ombros. Acho que a culpa minha. Eu no queria que Malcolm desconfiasse de nada. Precisvamos de evidncias slidas em relao s primeiras propinas, de modo que eu mandei um consultor at a Indonsia para ver o que ele conseguia encontrar. Claro que j era tarde demais. E da nos demos conta do que Malcolm estava fazendo: seus planos para que parecesse que ns tnhamos sido sempre os responsveis. Desgraado. Se eu no tivesse ido parar no hospital no Natal, teria percebido tudo antes. Jen ficou levemente vermelha ao se lembrar de suas tentativas de mant-lo afastado do noticirio e do trabalho.

De todo modo, agora voc o pegou ela se apressou em dizer. Harriet se eriou toda. Espero que Paul tenha provas suficientes para coloc-lo na cadeia por um bom tempo disse, em tom passional. George assentiu com ar sbio. E para acabar com a empresa dele e fazer com que isso reflita em todo o setor. Ficaram em silncio durante alguns minutos; Jen observava como os pais pareciam diferentes, de algum modo, quando estavam juntos. A me parecia mais aberta, mais suave, de um jeito positivo. De um jeito de algum que admitia ter vulnerabilidades. E o pai, bom, ela nunca o tinha visto to alegre antes. Mas desconfiava que aquilo tinha mais a ver com Malcolm Bray do que com alguma delas. Depois de um tempinho, George se voltou para Jen. Ento, como vai o MBA? Ela olhou descrente para ele. Tinham passado por tudo aquilo e ele, mesmo assim, queria saber com andavam os estudos dela? Vamos colocar da seguinte maneira ela disse, revirando os olhos. Hoje de manh, eu estava pronta para desistir de tudo, mas agora j no tenho mais tanta certeza. Mas, para ser sincera, andei um pouco ocupada demais ultimamente olhou para os pais de modo a dar peso a sua afirmao , de modo que no consegui me envolver tanto assim com os estudos... Voc no pode desistir George disse imediatamente. No seja ridcula. Sobre o que o seu ltimo trabalho? Ns ajudamos, no mesmo, Harriet? Harriet fez uma pausa. Bom, acho que talvez eu possa ajudar um pouquinho, mas voc sabe o que eu acho de MBAs... Foi voc quem me obrigou a fazer Jen disse, incrdula. Ento, diga, sobre o que o trabalho? George perguntou, impaciente. Sobre livrarias Jen disse, repentinamente se sentindo menos animada. Ela no queria mais escrever sobre livrarias. Tinha perdido o entusiasmo pelo assunto. Livrarias? disse Harriet. Mas que assunto mais estranho para escolher. Achei que algo sobre responsabilidade social corporativa seria muito melhor. Querida, voc to inteligente, deveria escolher um assunto que realmente demonstre sua habilidade, no acha? Jen olhou para a me bem no olho. Me, pare de me manipular. Vai ser sobre livrarias. Harriet suspirou. Bom, se voc acha boa idia... Claro que uma boa idia George disse, todo animado. Alis, a cliente que acabei de encontrar ali trabalha com livros. de uma editora, no de uma livraria, mas conhece o mundo dos livros melhor do que ningum. Voc precisa conhec-la. Quer que eu a apresente? Jen assentiu, sem dar muita ateno ao assunto. Claro. D o meu telefone para ela respondeu. Bobagem, eu a apresento agora mesmo. Voc precisa aproveitar as oportunidades quando elas se apresentam, Jennifer. No deixe para amanh o que pode fazer hoje. Estou cansada, pai Jen resmungou. Ser que podemos s tomar este drinque, por favor? Mas as palavras dela entraram por um ouvido e saram pelo outro, e George j estava em p.

Venha comigo ordenou. Com relutncia, Jen seguiu o pai at o outro lado do pub, onde viu uma loira glamorosa, sentada com trs homens de meia-idade. Os olhos dela brilharam e encontraram George com um sorriso, ento ela se voltou para Jen, que estava de testa franzida. Anita, esta minha filha, Jen. Ela est fazendo MBA na Bell e o trabalho de concluso de curso dela sobre livrarias. Pensei que vocs duas deviam se conhecer. O que acha? Anita lanou um sorriso para Jen. Eu adoraria, George. Oi, Jen. Ento, voc se interessa por livrarias, hein? Jen ficou olhando para ela, mal-humorada. Ela era a mulher do restaurante, a que Daniel tinha beijado na boca. Na verdade, j nem sei se ainda vou fazer o meu trabalho sobre livrarias ela se apressou em dizer, com o estmago comeando a revirar. Anita era a ltima pessoa no mundo com quem ela gostaria de conversar. Alis, no queria mais ter que olhar para ela por mais um minuto que fosse. Do que est falando? George perguntou, sem entender nada? Voc acabou de dizer... Eu disse que estava pensando em escrever sobre livrarias. Mudei de idia Jen respondeu com firmeza, completando, antes que pudesse se conter: J tive minha dose de livreiros e de livrarias. Anita ficou olhando para ela, ento seus olhos se arregalaram. Voc no a Jen do Daniel, ? perguntou. Os olhos de Jen se apertaram. Eu era ela disse com muita nfase, enquanto seu pai a observava sem entender nada. Antes de ele resolver me largar para ficar com voc. Agora era Anita que parecia confusa. Largar voc para ficar comigo? De que diabos voc est falando? Daniel louco por voc ela disse, com os olhos esbugalhados. Eu vi vocs dois no restaurante Jen disse, aborrecida. Olhe, tudo bem, mesmo. Pode ficar com ele. Mas eu no quero ficar com ele Anita disse, com expresso incrdula. Ns s estvamos almoando, mais nada. Por que voc pensou outra coisa? Jen tentou manter a voz firme, mas estava difcil. A ltima coisa que desejava era parecer uma namorada petulante na frente da glamorosa Anita. E do pai. Ele beijou voc. E no me ligou mais. Ele foi nojento comigo na ltima vez que nos vimos e, assim que eu sa, ele foi correndo almoar com voc... , no estou me saindo muito bem na tarefa de no parecer petulante, pensou. Mas Anita sorria, no olhava para ela como se fosse uma criancinha birrenta. Eu estava dando conselhos a ele, Jen. Ele estava se sentindo pssimo por causa da discusso que vocs tinham tido. Ele me disse que se comportou como um canalha completo, e achava que voc nunca mais ia querer falar com ele. Jen reparou o pai se contorcer um pouquinho. Ele realmente se comportou como um canalha completo ela disse, com um sorrisinho. E quando ele me contou o que tinha dito a voc Anita prosseguiu , eu concordei totalmente. Mas eu disse que, se ele passasse uma semana pedindo desculpa, talvez voc o perdoasse. Jen assentiu, e seu sorriso se abriu mais um pouco. Mas, bom, ele s me beijou para agradecer e logo saiu correndo atrs de voc. Ele at ligou para a Cnsultona Bell e descobriu que voc no estava l, ento

tinha pensado em passar no seu apartamento. Pelo menos, foi a ltima notcia que eu tive. Ento, ele no falou com voc? Jen franziu a testa e sacudiu a cabea. Ele no foi l respondeu e sentiu o ritmo do corao acelerar com a notcia de que Daniel no estava indo para a cama com Anita. De que tinha ficado mal depois da discusso. Mas por que no tinha ido casa dela? O que o detivera? Talvez ele tenha mudado de idia ela sugeriu, com a voz trmula. Anita sacudiu a cabea. No, ele ia at l, com toda a certeza. Jen ficou tentando se lembrar da ocasio, desesperada. Ser que tinha sado? Ser que estava no banho? Ser que... De repente, olhou para Anita e pegou o telefone. Gavin disse, desesperada. Gavin estava l. Anita assentiu, incentivando Jen como se soubesse exatamente quem era Gavin. Jen discou um nmero e esperou; seu rosto ia esquentando gradualmente. Ouviu a voz de Gavin quando ele atendeu. Fala a. Gavin ela disse. Voc esbarrou em Daniel naquele dia em que esteve na minha casa? Quando saiu, cruzou com Daniel? E se mentir para mim, juro que vou esfolar voc vivo. Fez-se silncio. Talvez eu tenha encontrado com ele. Jen soltou um suspiro alto. Dava para sentir a adrenalina correndo por seu corpo. E voc, por acaso, disse alguma coisa que o tenha feito dar meia-volta? Mais silncio. Olhe, Jen, talvez eu tenha dito a ele que ns meio que tnhamos voltado. E que voc no queria v-lo nunca mais. Mas eu s estava pensando no seu bem. Estava s partindo do princpio de que se ele no estivesse mais em cena, voc e eu poderamos... Seu... seu imbecil desgraado Jen berrou. Seu estpido, idiota... Canalha? Anita ofereceu. Canalha Jen confirmou e desligou o telefone rapidamente. Pai, preciso ir disse, sem flego, voltando-se para Anita e sorrindo. Obrigada. E desculpe por ter achando que voc estava indo para a cama com ele e tal. Anita sorriu. Sem problema. Talvez a gente possa marcar um almoo um dia destes para falar sobre o seu trabalho. Vamos deixar Daniel com cime? Jen assentiu agradecida, deu um beijo rpido no pai e saiu correndo do pub, parando apenas para dizer me que estava saindo, e recusando-se sugesto de Harriet para que fizesse outra coisa completamente diferente.

30
Daniel enxugou as mos na cala e olhou para o relgio. Dali a apenas cinco minutos, os outros integrantes da diretoria chegariam e todos os olhos iriam se voltar para ele. Ele falaria sobre seus planos de reduo de custos; sobre seus planos de dar incio a uma guerra de preos na fico infantil. E depois sairia para se matar. Daniel franziu a testa. No, corrigiu a si mesmo, no faria nada disto; seguiria em frente e implementaria os planos. Era diretor administrativo e precisava comear a se portar como tal. Realmente, no tinha mais muita coisa acontecendo em sua vida, pensou, arrasado. De repente, sentiu um mpeto de ligar para Jen, para perguntar a ela por que tinha escolhido aquele mendigo ridculo como namorado, para convid-la para fugir com ele para Bornu ou para algum lugar igualmente distante. Mas descartou a idia assim que ela lhe veio. Concentre-se no aqui e agora, disse a si mesmo. Concentre-se no que realmente tem, no fique delirando. Ele conferiu o relgio pela segunda vez e chegou concluso de que tinha tempo para dar uma passada no banheiro.

Jen abriu a porta da Wyman's com certa hesitao, tentando imaginar o que diria. "Sinto muito" realmente no parecia o bastante; "sinto muito, e no se preocupe, vou arrancar os braos e as pernas de Gavin" parecia um pouco exagerado. E se ele s ficasse olhando para ela como se fosse louca?Talvez ele nem tivesse se importado quando Gavin lhe disse que eles tinham reatado. Talvez tivesse ficado aliviado. Ela se sacudiu. Claro que ele no estava aliviado. Este seria um daqueles grandes reencontros, ela simplesmente sabia disto. Talvez devesse ter trazido flores. A recepcionista estava ocupada, conversando com algum no balco, e Jen preferiu no arriscar ser questionada a respeito de ter ou no reunio marcada e foi direto para o elevador. Ento pensou em uma coisa. Fez uma breve pausa e esticou a mo para pegar as flores que estavam ali mesmo. Bom, os lrios estavam um pouco velhos: mas eram melhores do que nada. Tentou pegar um ou dois, mas os cabos estavam amarrados em um buqu e, depois de passar um ou dois momentos puxando, preocupada com a possibilidade de a recepcionista dizer alguma coisa, pegou o vaso inteiro e pulou para dentro do elevador. Um minuto depois, a campainha tocou, as portas se abriram no andar de Daniel e Jen saiu, imaginando que diabos a tinha feito pegar um vaso inteiro de flores da recepo. Era to grande que quase lhe cobria o rosto. E isso, ela admitiu, no era to ruim assim: pelo menos deste jeito ficava camuflada enquanto percorria o corredor, apesar de parecer levemente ridcula.

Ao se aproximar da sala de Daniel, viu que a porta estava aberta e que no havia ningum l dentro. Uma mulher de meia-idade, supostamente sua secretria, estava sentada na frente da sala. Estas flores so para a reunio da diretoria? ela perguntou sem dar muita ateno a Jen, olhando fixamente para a tela de seu computador enquanto falava. Jen refletiu por um instante. Se havia uma reunio de diretoria, Daniel estaria l. Ela assentiu. No fundo do corredor a mulher disse, apontando para a esquerda. Jen seguiu as indicaes dela com obedincia, tentando mudar a posio do vaso nas mos para enxergar por onde andava. Resolveu simplesmente interceptar Daniel antes que ele entrasse. Rapidamente, diria a ele que Gavin era um mentiroso idiota e que, se ele estivesse livre mais tarde, talvez pudessem se encontrar para conversar. E se ele dissesse no, bom, tudo bem. Ela simplesmente lhe entregaria as flores e se afastaria com a dignidade intacta. Ou no, pensou, com um dar de ombros. Mas, bom, se a situao fosse realmente desesperadora, sempre existia a opo de implorar e choramingar, decidiu, com um sorrisinho. O corredor acabava em uma porta dupla, que estava aberta e conduzia a uma sala vazia. Quando entrou, Jen respirou fundo e tentou repassar o que ela queria dizer. Imediatamente se pegou segurando um bocejo: era apenas o meio da tarde, mas ela estava exausta. E, no entanto, no era surpresa: ela nunca vivera um dia como aquele. Ela fechou os olhos por um instante e se encostou na parede. Devia largar as flores, resolveu. Arrastar um vaso enorme cheio de lrios e gua no a estava ajudando em nada. Mas, antes que tivesse oportunidade de se mover, sentiu que algum olhava para ela e abriu os olhos rapidamente. Havia um homem de cabelo grisalho olhando para ela com a testa franzida. Posso ajudar? Eu... hum... estava querendo falar com Daniel. Daniel Peterson. So para a sala de reunio? Ele olhava para as flores. Jen comeou a sacudir a cabea, ento achou que era melhor no. So. Acho que sim. Quer dizer, so para Daniel... Para a sala de reunio o homem disse. Era uma afirmao, no uma pergunta, e Jen se viu entrando na sala e colocando o vaso no meio da mesa. Daniel o homem prosseguiu , por que diabos voc encomendou estas flores? Assim ningum vai enxergar ningum. Jen se virou para trs e ficou assustada de ver Daniel aparecer porta. Ele olhou para ela com os olhos arregalados. Eu no... comeou a dizer e ento parou, com o rosto completamente perplexo. O homem mais velho olhava fixamente para Jen, que deu de ombros com um gesto frouxo para Daniel. .. .me dei conta de que seriam to grandes Daniel terminou, agora olhando para Jen com curiosidade. Ela assentiu com toda a seriedade. No, nem eu ela respondeu. O homem mais velho agora olhava para ela de um jeito esquisito; ela respirou fundo de novo e se voltou para Daniel com olhar de splica. Ela tinha que dizer a ele o que estava fazendo ali. A... a floricultura s queria inform-lo... ela disse, cheia de hesitao. Sobre a confuso de algumas semanas

atrs. Nosso funcionrio, Gavin, aquele que se parece com um mendigo, ele... bom, ele no contou toda a verdade... Havia uma sugesto de sorriso nos lbios de Daniel. No contou toda a verdade? ele perguntou. De jeito nenhum, alis Jen respondeu, revirando os olhos , ele inventou tudo. Fico muito contente em saber Daniel respondeu rpido. Eu estava to desesperado para pedir desculpa pelo meu comportamento intempestivo. Na ltima vez em que... Ele olhou para Robert e franziu a testa de leve ...eu estive na loja, eu estava aborrecido e no tinha nada a ver com... as flores. Agora o homem sacudia a cabea. Pedir desculpa? Que tipo de contrato ns temos com essa gente? E por que voc perde tempo em floriculturas, Daniel? Achei que voc estivesse trabalhando em estratgias corporativas para apresentar diretoria. O sorriso dele era apertado, e ela de repente percebeu por que eles estavam na sala de reunio. Aquele era o grande dia, a apresentao decisiva de Daniel. Na verdade, no Daniel respondeu sem se abalar. E, alis, ela no trabalha em floricultura nenhuma. Jen ficou vermelha de culpa. Se Daniel contasse quele homem quem ela era, nunca iria se recuperar da vergonha. Ento, quem ela? Daniel olhou para ela, ento olhou para Robert, como se estivesse fazendo clculos rpidos enquanto Jen segurava a respirao. Aquele dia era importante para Daniel. Ela no permitiria que ele estragasse tudo s porque ela apareceu do nada. Eu sou da Consultoria Bell ela disse de repente. Eu... trabalhei com Daniel nas idias para esta apresentao. Ela deu de ombros, meio sem jeito, e olhou para Daniel, que sorriu. Robert, esta aqui Jennifer Bell. Robert se virou para olhar para ela com curiosidade, sacudiu a cabea, surpreso, ento se afastou para receber as outras pessoas que estavam chegando para a reunio. Daniel deu uma piscadela e se aproximou dela. Estou muito contente por voc ter vindo at aqui ele sussurrou. E sinto muito, mesmo. Eu agi como um canalha. No, eu que sinto muito Jen sussurrou. Voc apresenta o que quiser... eu no tenho nada a ver com isso. Mas que droga Daniel disse com firmeza, ento franziu a testa. Eu deletei a nossa apresentao ele disse, desalentado, e ento olhou para Jen, cheio de esperana. Ser que voc se lembra de alguma coisa? Jen pensou por um instante, ento tirou alguns papis da bolsa. A maior parte est aqui disse, entregando a ele seu trabalho de concluso de curso inacabado. Daniel sorriu. Siga as minhas deixas, pode ser? ele disse baixinho enquanto os outros se aproximaram para cumpriment-lo. Jen assentiu em silncio e sentiu a mo de Daniel roar a dela to de leve que pensou ter imaginado aquilo, mas a sensao de formigamento resultante lhe dizia o contrrio. Daniel Robert disse enquanto todos comeavam a se acomodar ao redor da mesa. Espero que saiba o que est fazendo. No me lembro de voc ter mencionado nenhuma consultora.

Daniel sorriu. No, acho que no mencionei. Mas no se preocupe... pela primeira vez em muito tempo, eu sei exatamente o que estou fazendo. Enquanto Robert se sentava meio tomado pela incerteza, Daniel se virou para Jen mais uma vez. No me lembro da metade das coisas sobre que falamos ele sussurrou. Voc vai ter que me dar umas dicas. Coisas? Jen respondeu com outro sussurro. Como assim? Estou falando de venda de livros Daniel sussurrou, com os olhos brilhando. Quero falar a eles sobre como se vendiam livros antigamente, do jeito certo. E assim Daniel disse, olhando ao redor da sala, para resumir, no adianta nada ns estarmos no setor de venda de livros se agirmos como se estivssemos vendendo qualquer coisa: batatas, computadores, tanto faz. O negcio que livros so diferentes e, se quisermos crescer, tambm precisamos ser diferentes. Ele olhou para Jen, que lhe lanou um sorriso de incentivo. Fazer uma apresentao sem anotaes nem slides era uma loucura, mas, de algum modo, Daniel tinha conseguido, com Jen rabiscando coisas em pedaos de papel, da maneira que se lembrava delas, e entregando a ele. Aquilo fora de tirar o flego: era como se Daniel e ela estivessem lutando contra o mundo, brigando por seu canto. Ou, sabe como , sentados em uma sala de reunio dizendo a um punhado de executivos como gerenciar uma empresa. Ela sorriu para Daniel e examinou a sala. Robert limpou a garganta. Isso tudo muito interessante, Daniel. Mas ouvimos muitas idias gerais e poucos detalhes. Ser que voc pode, por favor, nos dar uma luz a respeito de como quer fazer com que a Wyman's seja diferente. Jen observou enquanto Daniel passava as mos pelo cabelo, todo nervoso, trs vezes seguidas. Bom ele disse, hesitante, obviamente tirado dos trilhos. Ns tivemos vrias idias. Por exemplo, hum, em termos de conhecer o cliente, estvamos pensando em... Trabalhar em parceria com outras empresas Jen ofereceu. Um grande site de viagens, por exemplo. Um cliente reserva um vo para a Espanha, e o site tem um link para a Wymans, de modo que a pessoa pode comprar um guia de viagem para a Espanha ao mesmo tempo, ou talvez alguns romances ambientados na Espanha. Se a viagem for para a praia, o sistema sugere livros para ler na praia. E da, se voc comprar um livro, ele vai estar sua espera na sua poltrona de avio quando voc embarcar, para no precisar ficar carregando. Jen observava enquanto Robert franzia a testa. Daniel olhou para ela com um sorriso agradecido e fez um sinal com a cabea para que ela prosseguisse. Ou ento lanar uma marca prpria ela disse, entrando no clima. No momento, a Wyman's uma loja tima, mas depois que algum compra um livro e leva para casa, ele poderia ter vindo de qualquer lugar, no mesmo? Quer dizer, no como uma roupa de Marc Jacobs, em que a etiqueta o faz lembrar onde aquele dinheiro foi gasto. Ela olhou para as outras pessoas na sala e foi recebida por um mar de olhos curiosos.

Certo, eis aqui outra idia ela disse, lembrando-se da ocasio em que estivera sentada no sof de Daniel duas semanas antes, bebendo vinho e criando todos aqueles planos. Quando os compradores escolherem os livros que querem ter em estoque a cada ms, eles no vo mais encomendar uma quantidade qualquer; faro uma joint-venture. Garantem ficar com um certo nmero de exemplares se a marca da Wymars vier impressa na capa de trs. Os livros da Wyman's sero imediatamente identificveis. E as pessoas vo querer comprar l por causa disso. uma possibilidade, certo? Daniel agora sorria. Poderamos montar um programa de fidelidade ele disse, mais uma vez em tom animado com preos mais baixos para os participantes, convites para palestras com autores, salas de bate-papo para discutir livros online. Poderamos publicar uma revista com o primeiro captulo de diversos livros para atrair as pessoas para as lojas. Poderamos at distribu-la de graa em avies e possibilitar a encomenda de livros para o vo de volta... Sim, muito obrigado, Daniel, e, hum... Robert lanou um olhar vago para Jen. Jennifer Bell Daniel disse em tom firme. Certo. Bom, muito obrigado aos dois. Mas, Daniel, como discutimos antes, acho que a diretoria realmente deseja, como posso colocar? Um plano mais objetivo. Um plano estratgico que considere nossa cadeia de fornecimento, a eficincia dos custos e esse tipo de coisa... Discordo disse um dos homens sentado mesa. Acho que precisamos de um pouco de criatividade. Eu gostei da idia do avio disse outro. Eu conheo o executivo-chefe da American Airlines. Tenho certeza de que ele vai se interessar. Robert franziu a testa. Bom, claro que, individualmente, podemos gostar de uma ou de outra idia isolada, mas de maneira geral, o resultado ... ... o que eu quero fazer Daniel concluiu para ele. pegar ou largar. Bom disse Robert , neste caso, realmente acho que precisamos... Aceitar disse o homem que tinha gostado da idia do avio. Absolutamente disse o homem que era favorvel criatividade. Eu concordo disse uma mulher atarracada que no tinha dito nada durante toda a reunio. Robert olhou ao redor de si, com os olhos to arregalados que as sobrancelhas estavam no meio da testa. Mas... mas... ele disse, impotente. Obrigado pela ajuda, Robert Daniel disse, recolhendo suas coisas. Acho que isto deve concluir esta reunio. Ns nos vemos amanh? Ento ele se voltou para Jen e deu uma piscadela. Se voc no estiver muito ocupada carregando umas porcarias de vasos de lrios enormes por a hoje noite, ser que posso convid-la para jantar? Ela abriu um sorriso. Acho uma boa idia ela disse baixinho. E... Daniel? Ele olhou para ela, cheio de expectativa. Anita mandou um "oi". Anita? Daniel sacudiu a cabea. Meu Deus, hoje em dia a gente no pode confiar em ningum para ficar de boca fechada, no mesmo?

E, com isso, ele se inclinou, pegou Jen no colo e a beijou, do jeitinho que ela tinha passado toda a reunio sonhando.

EPLOGO

Ento, Jack lhe contou sobre Brian? Jen escutava os dois homens em p perto dela sem prestar muita ateno, enquanto esperava Daniel na frente da igreja. Brian, aquele Brian que agarra tudo que se mexe? No, no, acho que no. Esse mesmo. Cara, ento voc vai adorar esta aqui. H seis meses, ele estava em um bota-fora da empresa, bem tarde da noite, talvez tivesse tomado alguns Bacardi Breezers alm da conta, se que voc me entende. Ele tentou ir para casa com a Carly do setor de aquisies, mas ela o mandou para aquele lugar. Mas, bom, ele estava indo para casa e resolveu dar uma mijadinha. Ele estava precisando mesmo. Ento, convenceu o txi a parar, saiu do carro e l estava ele dando uma mijada em um beco quando foi atacado por um grupo de moleques. No acredito! De verdade! E eles no levaram s o dinheiro dele... levaram todas as roupas tambm. Deixaram s as chaves, mais nada, O que foi muito legal da parte deles, mesmo. Quer dizer, poderia ser pior, certo? Acho que sim... , mas no termina a. Sabe, ele chegou em casa, no prdio onde mora, e encontrou a esposa na porta, com as malas feitas, pronta para ir embora. E quando ele perguntou o que ela estava fazendo ali, ela lhe disse que no queria mais ficar com ele porque estava transando com seu melhor amigo havia um ano. Jen franziu a testa. Ela j tinha ouvido essa histria antes. Se no estava enganada, tinha sido exatamente a histria que a levara at Daniel pela primeira vez, tantos meses antes. Mesmo assim, ela esperava que desta vez pudesse descobrir o que acontecia. Est de brincadeira! No, estou falando muito srio. E l estava ele, de cueca, mas por sorte ela queria pegar o txi e por isso concordou em pagar a corrida dele tambm, mas quando ele ia abrir a porta, descobriu que ela tinha trancado as duas fechaduras. Ele no tinha a chave, ento resolveu ir at a casa do amigo. S que ele precisava pegar o carro, porque no tinha dinheiro... Voc est linda. Mas o que est fazendo escondida aqui? Eu estava a sua procura. Jen ergueu os olhos para Daniel, que usava seu terno claro e estava mais lindo do que ela jamais vira. Quando ele se abaixou para beij-la, ela escutou Jack e o amigo entrarem na igreja e soltou um suspiro de irritao.

Agora eu nunca vou descobrir o que aconteceu com Brian ela disse, exasperada. Daniel olhou para ela sem entender nada e ela ajeitou o vestido justssimo para conseguir respirar. Quem Brian? Jen sorriu. No fao a menor idia. Olhe, sinto muito, eu s estava escutando a conversa deles. Voc tambm est bem bonito, alis. Ele assentiu com um gesto galante. Voc vai conseguir entrar na igreja com essa coisa? Parece tremendamente desconfortvel. Jen deu de ombros. No tenho exatamente muita escolha, no mesmo? Como pode imaginar, a minha me no se mostrou assim muito receptiva s minhas idias, no mesmo? No seja to severa com ela Daniel disse e se inclinou para lhe dar mais um beijo. Afinal de contas, o casamento dela. Vamos s torcer para que ela chegue, pode ser? Jen sugeriu. Harriet no era conhecida por sua capacidade de organizao, e como madrinha principal, Jen planejara chegar junto com ela, para se assegurar de que ela estaria l na hora. Mas claro que houvera uma mudana de planos de ltima hora: Harriet mudara de idia a respeito das flores e por isso pediu a Jen que chegasse mais cedo para se assegurar de que suas instrues tinham sido seguidas ao p da letra. Ela no precisava ter se preocupado: a igreja toda estava cheia de rosas brancas e o cheiro era bem forte. Ela vai chegar, no se preocupe. Ento, voc vai usar este vestido na formatura do MBA, na semana que vem? Jen deu um soco fraco no brao de Daniel. V fazer alguma coisa til. Ele apertou a mo dela e se afastou; nesse momento, Jen viu Angel chegar. Angel! Aqui! Angel aproximou-se dela com seu belo namorado a reboque. Oi, Ravi Jen disse, radiante, enquanto ele a cumprimentava com beijinhos nas bochechas. Ainda no acredito que este o homem com quem voc se recusa a casar ela sussurrou para a amiga. Angel deu de ombros para Jen. No quero um casamento arranjado com ele. Isso no quer dizer que ele est proibido de pedir a minha mo da maneira normal ela disse com um brilhozinho no olhar. Jen revirou os olhos. S voc mesma, Angel. Olhe, voc deve entrar para pegar um lugar bom. Eu s estou esperando a minha me. Angel ergueu as sobrancelhas. As coisas finalmente esto ficando menos complicadas para voc, no esto? ela disse, com uma sugesto de sorriso nos lbios. Jen deu uma piscadela. Talvez agora seja a sua vez ela disse, sorrindo. Quando Angel e Ravi entraram na igreja, Lara e Alan se aproximaram de Jen. Caramba seus peitos parecem grandes com esse vestido Lara disse, maravilhada. O que voc colocou a dentro? Jen corou.

o suporte. Coloca tudo para cima ela explicou, acanhada. E di para caramba, para ser sincera. Alan deu um sorriso acanhado. Voc est linda ele disse. E por favor, ignore a linguagem rude da minha namorada. Ela s est com inveja porque os peitos de algum esto aparecendo mais do que os dela. Seu idiota! Lara disse de brincadeira, e Jen sorriu. Ela ainda achava difcil acreditar na transformao por que Alan passara, pela qual ela tinha o crdito total, apesar de saber que, na verdade, tinha muito pouco a ver com aquilo. Fiel a seu prprio estilo, ele aplicara seus conhecimentos em administrao de empresas a si mesmo e, com isso, transformou-se em um sujeito interessante e engraado, que escutava as pessoas e que fazia Lara mais feliz do que ela imaginou ser possvel. Alm do mais, claro, ele deu uma "repaginada" no visual: largou os culos, comprou algumas roupas bem legais e cortou o cabelo. Parecia um daqueles programas de transformao, Jen pensou consigo mesma, s que ele tinha feito tudo sozinho. E tudo para seduzir Lara, por quem tinha se apaixonado secretamente desde o primeiro dia. Mas que bela espi eu fui, Jen pensou com um sorrisinho. No me dei conta do que estava acontecendo bem debaixo do meu nariz. Vamos l, Alan Lara disse. Todo mundo j entrou na igreja. Precisamos sentar. Quando a sua me vai chegar, Jen? Jen franziu a testa. S Deus sabe. Deve aparecer a qualquer minuto... Enquanto ela falava, um carro encostou. Um txi londrino branco. E de dentro dele saiu a me, uma apario em seda cor de creme. Lara e Alan acenaram para ela e ento se viraram para o outro lado, para procurar um lugar na igreja, e Jen correu ao seu encontro. Voc est... perfeita ela disse, com pequenas lgrimas surgindo-lhe nos olhos. Simplesmente... perfeita. Harriet abriu um sorriso acanhado e Jen lhe deu um abrao rpido. Ela nunca tinha visto Harriet com expresso que fosse remotamente de acanhamento, e queria aproveitar o momento ao mximo. Enquanto Harriet se desenroscava do abrao de Jen, as duas se aproximaram da porta da igreja, onde Geoffrey a esperava com a barba aparada, todo orgulhoso. Pronta? ele perguntou. Harriet se voltou para Jen. Acha que estou fazendo a coisa certa? perguntou. Voc no acha que besteira se casar com o mesmo homem duas vezes? Jen deu uma espiada para dentro da igreja e viu o pai esperando todo nervoso l na frente, conferindo o relgio e removendo fiapos imaginrios do terno. Ele a viu e sorriu, um sorriso que ela s descobrira havia pouco tempo: o sorriso incerto e humilde de um homem apaixonado. Ningum ficara mais surpreso do que ela quando os dois anunciaram que tinham resolvido se dar mas uma chance e, no entanto, agora aquilo parecia ser a coisa mais natural do mundo. George tinha investido na Futuro Verde, de modo que os dois agora eram mais uma vez scios, e continuavam discutindo a maior parte do tempo, mas agora eram s provocaes amigveis. Jen percebeu que eles precisavam um do outro. E que nunca tinham deixado de se gostar, apesar de terem disfarado o sentimento como dio durante tanto tempo. Ela retribuiu o sorriso e ento examinou a me com ateno. Voc confia nele? perguntou. Harriet assentiu. Passei 15 anos odiando-o sussurrou. E passamos 15 anos tentando nos convencer a cada minuto que tnhamos feito a coisa certa, que tudo era culpa do outro.

Mas isso s aconteceu porque ns nos amvamos to profundamente. Ele no um homem perfeito, Jennifer. Nem sempre faz a coisa certa, nem sempre pensa muito nos outros. Mas ele me ama, e eu o amo, e acho que provavelmente sempre foi assim. Ento pronto, j tem a sua resposta Jen disse com um sorrisinho. Olhe, trouxe uma coisa para voc. Era um lrio. D isto a papai quando chegar ao altar Jen disse a Harriet, apertando o cabo da flor na mo dela. O amor precioso, e frgil tambm. Assegure-se de que ele sabe disto. Obrigada, querida. Acho que agora ele j sabe. Acho que ns dois sabemos. E... Jennifer? Jen ergueu os olhos. Sim, me? Harriet franziu a testa de leve, e Jen engoliu em seco, preparando-se para um momento emotivo entre me e filha, que ela torcia para o rimei segurar. Achei que eu tinha falado para voc usar aquele outro sapato, com salto mais baixo. No quero voc se avultando por cima de mim no altar. Voc nunca me ouve, no mesmo? Jen sorriu. Percebeu que algumas coisas nunca mudariam. Foi, me ela respondeu com um sorriso. Agora, vamos andando, ou vai se atrasar para o seu casamento.

FIM