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La microbiologa es la ciencia encargada del estudio de los microorganismos, seres vivos pequeos (del griego mikros "pequeo", bios,

s, "vida" y - -loga, tratado, estudio, ciencia), tambin conocidos como microbios. Se dedica a estudiar los organismos que son slo visibles a travs del microscopio: organismos procariotas y eucariotas simples. Son considerados microbios todos los seres vivos microscpicos, estos pueden estar constituidos por una sola clula (unicelulares), as como pequeos agregados celulares formados por clulas equivalentes (sin diferenciacin celular); estos pueden ser eucariotas (clulas con ncleo) tales como hongos y protistas, procariotas (clulas sin ncleo definido) como las bacterias]. Sin embargo la microbiologa tradicional se ha ocupado especialmente de los microorganismos patgenos entre bacterias, virus y hongos, dejando a otros microorganismos en manos de la parasitologa y otras categoras de la biologa. Aunque los conocimientos microbiolgicos de que se dispone en la actualidad son muy amplios, todava es mucho lo que queda por conocer y constantemente se efectan nuevos descubrimientos en este campo. Tanto es as que, segn las estimaciones ms habituales, slo un 1% de los microbios existentes en la biosfera han sido estudiados hasta el momento. Por lo tanto, a pesar de que han pasado ms de 300 aos desde el descubrimiento de los microorganismos, la ciencia de la microbiologa se halla todava en su infancia en comparacin con otras disciplinas biolgicas tales como la zoologa, la botnica o incluso la entomologa. Al tratar la microbiologa sobre todo los microorganismos patgenos para el hombre, se relaciona con categoras de la medicina como patologa, inmunologa y epidemiologa.

Historia
Aunque el trmino bacteria, derivado del griego ("bastoncillo"), no fue introducido hasta el ao 1828 por Christian Gottfried Ehrenberg, ya en 1676 Anton van Leeuwenhoek, usando un microscopio de una sola lente que l mismo haba construido basado en el modelo creado por el erudito Robert Hooke en su libro Micrographia, realiz la primera observacin microbiolgica registrada de "animculos", como van Leeuwenhoek los llam y dibuj entonces. Eugenio Espejo (1747-1795) public importantes trabajos de medicina, como las Reflexiones acerca de la viruela (1785), el cual se convertira en el primer texto cientfico que refera la existencia de microorganismos (inclusive antes que Louis Pasteur) y que definira como poltica de salud conceptos bsicos de la actualidad como la asepsia y antisepsia de lugares y personas. La bacteriologa (ms tarde una subdisciplina de la microbiologa) se considera fundada por el botnico Ferdinand Cohn (1828-1898). Cohn fue tambin el primero en formular un esquema para la clasificacin taxonmica de las bacterias.

Louis Pasteur (1822-1895), considerado el padre de la Microbiologa Mdica, y Robert Koch (1843-1910) fueron contemporneos de Cohn. Quiz el mayor logro de Pasteur consisti en la refutacin mediante cuidadosos experimentos de la por aquel entonces muy respetada teora de la generacin espontnea, lo cual permiti establecer firmemente a la microbiologa dentro de las ciencias biolgicas. Pasteur tambin dise mtodos para la conservacin de los alimentos (pasteurizacin) y vacunas contra varias enfermedades como el ntrax, el clera aviar y la rabia. Robert Koch es especialmente conocido por su contribucin a la teora de los grmenes de la enfermedad, donde, mediante la aplicacin de los llamados postulados de Koch, logr demostrar que enfermedades especficas estn causadas por microorganismos patognicos especficos. Koch fue uno de los primeros cientficos en concentrarse en la obtencin de cultivos puros de bacterias, lo cual le permiti aislar y describir varias especies nuevas de bacterias, entre ellas Mycobacterium tuberculosis, el agente causal de la tuberculosis. Mientras Louis Pasteur y Robert Koch son a menudo considerados los fundadores de la microbiologa, su trabajo no reflej fielmente la autntica diversidad del mundo microbiano, dado su enfoque exclusivo en microorganismos de relevancia mdica. Dicha diversidad no fue revelada hasta ms tarde, con el trabajo de Martinus Beijerinck (18511931) y Sergei Winogradsky (1856-1953). Martinus Beijerinck hizo dos grandes contribuciones a la microbiologa: el descubrimiento de los virus y el desarrollo de tcnicas de cultivo microbiolgico. Mientras que su trabajo con el virus del mosaico del tabaco estableci los principios bsicos de la virologa, fue su desarrollo de nuevos mtodos de cultivo el que tuvo mayor impacto inmediato, pues permiti el cultivo de una gran variedad de microbios que hasta ese momento no haban podido ser aislados. Sergei Winogradsky fue el primero en desarrollar el concepto de quimiolitotrofa y de este modo revelar el papel esencial que los microorganismos juegan en los procesos geoqumicos. Fue el responsable del aislamiento y descripcin por vez primera tanto de las bacterias nitrificantes como de las fijadoras de nitrgeno.

Empirismo y especulacin
El conocimiento humano sobre los efectos producidos por los microorganismos ha estado presente incluso desde antes de tener conciencia de su existencia; debido a procesos de fermentacin provocados por levaduras se puede hacer pan, bebidas alcohlicas y productos derivados de la leche. En la antigedad la causa de las enfermedades era atribuida a castigos divinos, fuerzas sobrenaturales o factores fsicos (La palabra malaria significa mal aire, se crea que era el aire viciado de los pantanos el que provocaba esta enfermedad). Durante este periodo previo al descubrimiento de los microorganismos, los naturalistas solo podan especular sobre el origen de las enfermedades.

Tipos de microbiologa
El campo de la microbiologa puede ser dividido en varias subdisciplinas:

Fisiologa microbiana: estudio a nivel bioqumico del funcionamiento de las clulas microbianas. Incluye el estudio del crecimiento, el metabolismo y la estructura microbianas. Gentica microbiana: estudio de la organizacin y regulacin de los genes microbianos y como stos afectan el funcionamiento de las clulas. Est muy relacionada con la biologa molecular. Microbiologa clnica: estudia la morfologa de los microbios. Microbiologa mdica: estudio del papel de los microbios en las enfermedades humanas. Incluye el estudio de la patognesis microbiana y la epidemiologa y est relacionada con el estudio de la patologa de la enfermedad y con la inmunologa. Microbiologa veterinaria: estudio del papel de los microbios en la medicina veterinaria. Microbiologa ambiental: estudio de la funcin y diversidad de los microbios en sus entornos naturales. Incluye la ecologa microbiana, la geomicrobiologa, la diversidad microbiana y la biorremediacin. Microbiologa evolutiva: estudio de la evolucin de los microbios. Incluye la sistemtica y la taxonoma bacterianas. Microbiologa industrial: estudia la explotacin de los microbios para uso en procesos industriales. Ejemplos son la fermentacin industrial y el tratamiento de aguas residuales. Muy cercana a la industria de la biotecnologa. Aeromicrobiologa: estudio de los microorganismos transportados por el aire. Microbiologa de los alimentos: estudio de los microorganismos que estropean los alimentos. Microbiologa espacial: Estudio de los microorganismos presentes en el espacio extraterrestre, en las estaciones espaciales, en las naves espaciales.

Subdisciplinas y otras disciplinas relacionadas


Bacteriologa: Estudio de los procariontes (bacterias, rqueas). Virologa: Estudio de los virus. Micologa: Estudio de los hongos. Parasitologa: Estudio de los parsitos, sobre todo de tipo animal o protozoario. Protistologa: Estudio de los protistas. Micropaleontologa: Estudio de los microfsiles. Palinologa: Estudio del polen y las esporas. Ficologa: Tambin llamada Algologa. Estudio de las algas y microalgas. Protozoologa: Estudio de los protozoos. Micobacteriologia: Estudio del gnero Mycobacterium

Beneficios de la microbiologa

Tanques fermentadores con levadura siendo usados para preparar Cerveza. Histricamente, los microorganismos han sido vistos de manera negativa a causa de su asociacin con muchas enfermedades humanas. Sin embargo, los microorganismos patolgicos son un porcentaje muy minoritario dentro del total de microorganismos, la mayora de los cuales desempean papeles absolutamente imprescindibles y que de no existir haran inviable la vida en la Tierra. Algunos ejemplos son las bacterias que fijan nitrgeno atmosfrico (posibilitando la vida de los organismos vegetales), las bacterias del ciclo del carbono (indispensables para reincorporar al suelo la materia orgnica) o la multitud de microorganismos que viven de manera simbitica en nuestro tubo digestivo, sin las cuales la digestin no sera viable. As pues, los "organismos superiores" (animales, plantas...) no podramos vivir de no ser por las funciones desempeadas por estos seres microscpicos. Adems, tienen amplias aplicaciones en el terreno industrial, como las fermentaciones (p.e. para la produccin de bebidas alcohlicas o productos lcteos), la produccin de antibiticos o la de otros productos de inters farmacutico o biotecnolgico (hormonas, enzimas,...). Finalmente, cabe tambin destacar el papel esencial que los microorganismos juegan en los laboratorios de investigacin biolgica de todo el mundo como herramientas para la clonacin de genes y la produccin de protenas.

Refutacin de la teora de la generacin espontnea


Es sorprendente el impacto que caus sobre occidente la idea creada por Aristteles sobre la generacin espontnea, aunque hoy nos parezca absurda fue tomada en tiempos atrs como nica verdad sobre el origen de la vida. Esta idea permaneci durante mil aos y en ese lapso sufri grandes cambios, sobre todo los hechos por la Iglesia, gracias a santo Toms de Aquino (cuyas ideas an permanecen vigentes), pero no fue sino hasta despus de la creacin del microscopio cuando la idea de la generacin espontnea fue refutada por completo, los experimentos de Francisco Redi, Lazzaro Spallanzani, Luis Pasteur y John Tyndall dieron paso a la desaparicin paulatina de la errnea creencia sobre el origen de la vida. El proceso de la extincin de la generacin espontnea inicia con Francisco Redi (16261698) cuyos experimentos abren puerta al largo camino que signific un lucha polticoreligiosa e intelectual. Su inconformidad con las creencias establecidas lo llevaron a poner a prueba la veracidad de las mismas, por lo que ide un experimento sencillo pero magistral, con el cual pudo comprobar su hiptesis. Redi coloc en varios frascos un trozo de carne; sell la mitad, despus de una minuciosa esterilizacin y dej abiertos la otra mitad. Al

cabo de varios das descubri que la mitad de los frascos con el trozo de carne y que no haban sido sellados tenan en su interior larvas de moscas deslizndose sobre la carne, en contraste con los otros frascos que a pesar de haberse podrido lo que contenan en el interior, no presentaban larva alguna. Redi realiz otro experimento creyendo que el aire podra ser el culpable de la aparicin de las larvas, por lo que haciendo algo similar que en la ocasin pasada, pero con el nico detalle de que esta vez no sell los frascos hermticamente, sino que coloc una gasa que impidiera el paso de todo organismo (moscas) pero no el del aire, esper para ver que suceda, encontrndose das despus con los mismos resultados que el experimento anterior. Estos sencillos resultados pusieron la piedra inicial que marc el principio de la biognesis. Aunque los descubrimientos de Redi sacudieron por completo todas la creencias sobre el origen de la vida, la generacin espontnea result ser ms resistente de lo pensado, esto gracias a los agregados del bilogo ingls John Needham, los cuales hablan sobre fuerzas vitales que animan la materia inerte. Muy a pesar de los descubrimientos de Lazaro Spalanzani la generacin espontnea no se vio enterrada sino hasta la llegada de Louis Pasteur y su pasteurizacin. Pasteur descubri que el aire contena organismos invisibles que eran los culpables de la descomposicin de los alimentos, utiliz un matraz de cuello de cisne (matraz Pasteur) con el cual asegur un libre flujo de aire dentro del matraz, pero no un libre flujo de los microorganismos que ste transportaba, quedando atrapados en un filtro dentro de la u del cuello, con este mtodo asegur que los alimentos perduraran durante tiempos largos sin echarse a perder. Gracias a esto y a los descubrimientos de Lazaro Spallanzani, la generacin espontnea qued bajo tierra, pero fue John Tydall quien coloc el epitafio. John Tydall estudi fsica y se interes mucho en los fenmenos de la luz, con la que pudo estudiar las partculas suspendidas en el aire y que fueron llamadas tiempo atrs por Ferdinan Cohen bacterias. Tyndall descubri que estas partculas desviaban la luz y se dio cuenta de que el proceso de putrefaccin estaba estrechamente relacionado con la presencia de estas partculas suspendidas. Con esto se ha visto de manera somera la trayectoria que sigui la idea de la generacin espontnea desde sus inicios hasta su desaparicin total (hablando con hiperbolismo, pues aun hoy en da quedan secuelas de su paso por nuestra cultura) en la que se involucraron fuertemente Redi, Spallanzani, Pasteur y Tyndall. Creo que aunque en este trabajo no se habl con decencia sobre Spallanzani, es de menester decir que sus investigaciones junto con las de Redi, son el mazo que destruy casi por completo la creencia de la generacin espontnea.

La microbiologa en la actualidad
Actualmente, el conocimiento microbiolgico se ha especializado tanto que lo encontramos divididos: la microbiologa mdica estudia los microorganismos patgenos y la posible cura para las enfermedades que producen, la inmunologa averigua las causas de la aparicin de las enfermedades desde una perspectiva inmunolgica, la microbiologa ecolgica estudia

el nicho que le corresponde a los microorganismos en el medio, la microbiologa agricultural las relaciones existentes entre plantas y microorganismos, y la biotecnologa los posibles beneficios que puede llevar para el hombre la explotacin de microbios.

Importancia
Los microbilogos han hecho contribuciones a la biologa y a la medicina, especialmente en los campos de la bioqumia, gentica y biologa celular. Los microorganismos tienen muchas caractersticas que los hacen "organismos modelo" ideales:

Son pequeos, por lo cual no consumen muchos recursos. Algunos tienen tiempos de generacin muy cortos (el tiempo necesario para que una clula bacteriana se divida en dos en condiciones ptimas es de 20 minutos aprox. para E. coli en un medio rico y a 37 C. Sin embargo hay bacterias con tiempos de generacin ms largos como Mycobacterium tuberculosis que es de 12 a 24 horas. Las clulas pueden sobrevivir fcilmente separadas de otras clulas. Los eucariontes unicelulares se reproducen por divisin mittica y los procariontes mediante fisin binaria. Esto permite la propagacin de poblaciones clnicas genticamente iguales. Pueden ser almacenados mediante congelacin por grandes perodos de tiempo. Generalmente se preparan alcuotas conteniendo millones de microorganismos por mililitro por lo que an y cuando el 90% de las clulas mueran en el proceso de congelacin, an podran obtenerse clulas viables.