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Der erste Teil von Effi Briest spielt in Hohen-Cremmen, Effis Heimat.

Baron Geert von Innstetten, 38 Jahre alt, besucht die Familie Briest. In frheren Tagen war er ein Verehrer von Effis Mutter, Luise Briest, gewesen. Jetzt hlt er um die Hand der 17-Jhrigen Effi an. Diese akzeptiert und Effi und Innstetten verloben sich. Whrend Innstetten zurck nach Kessin fhrt, bereiten Effi und ihre Mutter die Hochzeit vor. Sie fahren z.B. nach Berlin zu ihrem Vetter Dagobert, um Besorgungen zu erledigen. Innstetten schreibt Effi tglich, doch Effi nimmt keinen sonderlich regen Anteil an seinen Berichten. Sie sagt schlielich zu ihrer Mutter, dass sie sich vor Innstetten frchte. Die Ehe wird geschlossen, die beiden unternehmen eine Hochzeitsreise nach Italien und kehren anschlieend in Effis zuknftige Heimat zurck: nach Kessin. Der zweite und zentrale Teil des Romans spielt im fiktiven rtchen Kessin. Wir wissen von Kessin, dass es direkt am Meer liegt und nicht besonders dicht besiedelt ist. Es ist ein kleinstdtisches Idyll, das geprgt ist von der rauen Natur. Das kulturelle Leben ist in Kessin stark reduziert. Einer der Hauptkonflikte dieses Teils ist die Einsamkeit Effis. Denn in Kessin hat sie auer dem ltlichen Apotheker Gieshbler und dem Kindermdchen Roswitha, das sie zu sich nimmt, keine Freunde oder Vertrauten. Und weder Gieshbler noch Roswitha schaffen es, der 17-Jhrigen Effi angemessene Gesprchspartner zu sein. Zustzlich entwickelt sich auch die Ehe mit Innstetten als zunehmend gefhlskalt: der Baron hat ein offensichtlich greres Interesse an seiner Karriere, als an seiner viel jngeren Frau. Fr ein Treffen mit Bismarck lsst er seine Frau allein im Haus zurck, wo sie sich nachts sehr frchtet. Effi stellt fest, dass sie schwanger ist. Mit dem Kind, Ltt-Annie, tritt auch eine zweite Abwechslung in Effis Leben: Major Crampas kommt im rtchen an. Er ist verheiratet und hat zwei Kinder. Effi und Crampas freunden sich an und als man bei einer nchtlichen Schlittenfahrt im Schnee stecken bleibt, ksst Crampas zrtlich Effis Hand. Innstetten erhlt eine Stellung in Berlin und Effi fhrt nach Berlin, wo sie ihr neues Leben beginnen mchte, um der Langeweile und Einsamkeit Kessins zu entkommen. An Crampas schreibt sie einen Abschiedsbrief: Ihr Tun mag entschuldbar sein, nicht das meine Vergessen Sie mich. Das neue Leben in Berlin es vergehen sieben Jahre verluft fr das junge Paar bestens: Innstettens Karriere schreitet voran, das Paar verkehrt in den hchsten Kreisen auch mit Bismarck und dem Kaiser. Effi ist zur Kur. Ihre Tochter Annie fllt hin und verletzt sich. Auf der Suche nach einem Pflaster kommen einige Briefe zum Vorschein, die Innstetten an Effi in der Kessiner Zeit geschrieben hatte und die diese versteckt hatte. Innstetten liest die Briefe und erfhrt vom Ehebruch seiner Frau. Er fordert, nach langem Hadern und Gewissensbissen, Crampas zum Duell. Innstetten gewinnt das Duell und erschiet Crampas. Mit dem Bekanntwerden von Effis Ehebruch ist an eine Fortsetzung ihres gesellschaftlichen Lebens in Berlin nicht zu denken. Innstetten lsst Effi ber ihre Eltern ausrichten, dass er sie nie mehr zu sehen wnsche. Auch Effis Eltern verstoen ihre Tochter auf Grund der gesellschaftlichen Schande. In BerlinKreuzberg nimmt Effi sich ein kleines Zimmer, wo sie zusammen mit Roswitha lebt. Erst drei Jahre spter gelingt es Effi, eine Begegnung mit ihrer Tochter Annie in die Wege zu leiten. Doch das Wiedersehen wird kein angenehmes: Annie antwortet einsilbig auf Effis Fragen. Effi schickt Annie fort und lsst ihrem Zorn auf Innstetten freien Lauf: Mich ekelt, was ich getan, aber was mich noch mehr ekelt ist eure Tugend. Effis gesundheitlicher Zustand verschlechtert sich zusehends. Ihr Arzt Rummschttel entschliet sich daher, an ihre Eltern zu schreiben, die sich nach langen Diskussionen entschlieen, Effi zu sich zu nehmen trotz der gesellschaftlichen chtung, die das fr sie bedeuten wird. Effi stirbt schlielich in ihrer Heimat Hohen-Cremmen und wird dort begraben: auf ihrem Grabstein steht ihrem Wunsch gem nur ihr Geburtsname: Effi Briest, da sie dem anderen keine Ehre gemacht habe. Der Roman endet mit einer Diskussion von Effis Eltern. Effis Mutter fragt sich, ob sie eine Teilschuld an Effis Leiden trage, da sie Effi mit einem viel lteren Mann verheiratet habe. Ihr Mann antwortet daraufhin mit den Worten, mit denen der Roman schliet: Ach, Luise, la das ist ein zu weites Feld.

In un tiepido pomeriggio, nella cittadina di Hohen-Cremmen, giunge il Barone Geert Von Instetten per far

visita alla casa dei Briest e chiedere la mano della giovane figlia Effi. Questo evento rappresenta il primo sconvolgimento nella trama: la ragazza si ritrova costretta ad allontanarsi dal paese, lontana dai cari genitori e dalle amiche dinfanzia con cui fino a poco prima condivideva i giochi nel giardino; il marito inoltre molto pi vecchio di lei. Si trasferisce dunque a Kessin, un paese sorto sul mare e sul fiume Kessine. La casa dei novelli sposi per arredata in stile esotico, che rispecchia in qualche modo la cittadina, colonizzata da spagnoli, francesi, olandesi e cinesi. Sar proprio il fantasma dun cinese a tormentare la povera Effi, frutto ovviamente della sua immaginazione causata da questa dimora nella quale si sente continuamente a disagio. Inoltre ad aggravare la situazione interviene il marito: quasi sempre lontano da casa per lavoro, quel lavoro che viene prima di tutto, e sminuisce le paure di Effi, prendendola goffamente in giro facendole credere che i fantasmi sono degni delle casate nobili. Comunque sia la donna sente aggravarsi il suo isolamento quando cominciano le visite delle famiglie borghesi, tra le quali appunto non riscontra simpatie a causa della sua giovane et e delleducazione ancora inferiore rispetto ad essi. Si ritrova dunque a stare da sola con il cane e con gli ambigui domestici; lunico vero amico che ha il farmacista Gieshubler, un personaggio fuori dagli schemi disciplinari della Prussia novecentesca, il solo che riuscir a far sorridere la donna mettendo in ridicolo la vecchia guardia borghese. Intanto il tempo passa ed Effi d alla luce Annuccia, evento che riporta serenit nella sua vita. Verso la fine dellinverno gli Instetten scoprono il piacere di passeggiare e fare colazione sulla spiaggia. Durante una di queste giornate incontrano un vecchio amico del barone, il maggiore Crampas, che stava nuotando nel mare nonostante la temperatura fosse rigida. Questo esempio di mascolinit colpisce la novella sposa. Accortosi Geert della timida infatuazione di lei, la spaventa raccontandole che quest'altro non che un Don Giovanni e di stare attenta alle sue maniere. Ciononostante i tre cominciano a fare lunghe cavalcate sul mare, e quando Geert dovr ritirarsi per lavoro continueranno i due a frequentarsi se pur sotto locchio dei servi. Questo faciliter lo svilupparsi del legame fino ad arrivare ad un fuggiasco bacio nellinverno successivo, del quale nessuno sospetta. Effi ed il marito si trasferiscono a Berlino per motivi di lavoro, episodio che le far dimenticare i suoi anni a Kessin: la casa col fantasma, il clima freddo e lamore proibito. Sembra che Effi ritrovi la sua felicit, ma in breve tempo contrae una malattia dei polmoni e dovr recarsi, su consiglio medico, in un paese distante dove laria buona e salutare. Viene accompagnata da una vedova con la quale far amicizia durante il lungo soggiorno. Ecco che il passato torna a saldare i suoi conti: mentre Effi si cura, Geert trova casualmente le vecchie corrispondenze tra la moglie e lamico. Nonostante siano passati molti anni sfida l'ex amico a duello. Il dovere lo chiama a rimediare al torto subito. Un suo amico tenta di convincerlo dell'insensatezza del gesto (era passato troppo tempo), ma inutilmente. Geert sconfigge l'amico, e pochi giorni dopo i giornali locali danno lannuncio della morte di Crampas sulla spiaggia di Kessin. Effi, responsabile di tradimento, viene ripudiata da tutti. Non fa pi ritorno nella casa di Berlino e non ottiene laffidamento della figlia Annuccia, piena d'odio per la madre, che rivedr solo per qualche minuto. Effi rimane sola con la domestica in un appartamento berlinese. Gravemente malata di nervi e con i polmoni non guariti, riuscir ad ottenere il ritorno a Hohen-Cremmen, dove insieme al cane Rollo far lunghe passeggiate nei campi. La sua lapide trover posto nel giardino della sua giovinezza. Il romanzo si chiude con le riflessioni dei genitori di Effi: si domandano se quel giorno lontano Effi non fosse stata troppo giovane per prendere come marito il Barone Instetten.