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La Rpublique, livre VII: l'Allgorie de la caverne par Platon 1- Description de l'allgorie SOCRATE (S) - Maintenant, reprsente-toi notre nature

selon qu'elle a t instruite ou ne l'a pas t, sous des traits de ce genre: imagine des hommes dans une demeure souterraine, une caverne, avec une large entre, ouverte dans toute sa longueur la lumire: ils sont l les jambes et le cou enchans depuis leur enfance, de sorte qu'ils sont immobiles et ne regardent que ce qui est devant eux, leur chane les empchant de tourner la tte. La lumire leur parvient d'un feu qui, loin sur une hauteur, brle derrire eux; et entre le feu et les prisonniers s'lve un chemin en travers duquel imagine qu'un petit mur a t dress, semblable aux cloisons que des montreurs de marionnettes placent devant le public, au-dessus desquelles ils font voir leurs marionnettes. GLAUCON (G) - Je vois. S. - Imagine le long du mur des hommes qui portent toutes sortes d'objets qui dpassent le mur; des statuettes d'hommes et d'animaux, en pierre, en bois, faits de toutes sortes de matriaux; parmi ces porteurs, naturellement il y en a qui parlent et d'autres qui se taisent. G. - Voil un trange tableau et d'tranges prisonniers. S. - Ils nous ressemblent. Penses-tu que de tels hommes aient vu d'eux-mmes et des uns et des autres autre chose que les ombres projetes par le feu sur la paroi de la caverne qui leur fait face? G. - Comment cela se pourrait-il, en effet, s'ils sont forcs de tenir la tte immobile pendant toute leur vie? S. - Et pour les objets qui sont ports le long du mur, est-ce qu'il n'en sera pas de mme? G. - Bien sr. S. - Mais, dans ces conditions, s'ils pouvaient se parler les uns aux autres, ne penses-tu pas qu'ils croiraient nommer les objets rels eux-mmes en nommant ce qu'ils voient? G. - Ncessairement. S. - Et s'il y avait aussi dans la prison un cho que leur renverrait la paroi qui leur fait face? Chaque fois que l'un de ceux qui se trouvent derrire le mur parlerait, croiraient-ils entendre une autre voix, ton avis, que celle de l'ombre qui passe devant eux? G. - Ma foi non. S. - Non, de tels hommes ne penseraient absolument pas que la vritable ralit puisse tre autre chose que les ombres des objets fabriqus. G. - De toute ncessit. S. - Envisage maintenant ce qu'ils ressentiraient tre dlivrs de leurs chanes et tre guris de leur ignorance, si cela leur arrivait, tout naturellement, comme suit: si l'un d'eux tait dlivr et forc soudain de se lever, de tourner le cou, de marcher et de regarder la lumire; s'il souffrait de faire tous ces mouvements et que, tout bloui, il ft incapable de regarder les objets dont il voyait auparavant les ombres, que penses-tu qu'il rpondrait si on lui disait que jusqu'alors il n'a vu que des futilits mais que, maintenant, plus prs de la ralit et tourn vers des tres plus rels, il voit plus juste; lorsque, enfin, en lui montrant chacun des objets qui passent, on l'obligerait force de questions dire ce que c'est, ne penses-tu pas qu'il serait embarrass et trouverait que ce qu'il voyait auparavant tait plus vritable que ce qu'on lui montre maintenant? G. - Beaucoup plus vritable. S. - Si on le forait regarder la lumire elle-mme, ne penses-tu pas qu'il aurait mal aux yeux, qu'il la fuirait pour se retourner vers les choses qu'il peut voir et les trouverait vraiment plus distinctes que celles qu'on lui montre? G. - Si.

S. - Mais si on le tranait de force tout au long de la monte rude, escarpe, et qu'on ne le lcht pas avant de l'avoir tir dehors la lumire du soleil, ne penses-tu pas qu'il souffrirait et s'indignerait d'tre ainsi tran; et que, une fois parvenu la lumire du jour, les yeux pleins de son clat, il ne pourrait pas discerner un seul des tres appels maintenant vritables? G. - Non, du moins pas sur le champ. S. - Il aurait, je pense, besoin de s'habituer pour tre en mesure de voir le monde d'en haut. Ce qu'il regarderait le plus facilement d'abord, ce sont les ombres, puis les reflets des hommes et des autres tres sur l'eau, et enfin les tres eux-mmes. Ensuite il contemplerait plus facilement pendant la nuit les objets clestes et le ciel lui-mme - en levant les yeux vers la lumire des toiles et de la lune qu'il ne contemplerait, de jour, le soleil et la lumire du soleil. G. - Certainement. S. - Finalement, je pense, c'est le soleil, et non pas son image dans les eaux ou ailleurs, mais le soleil lui-mme sa vraie place, qu'il pourrait voir et contempler tel qu'il est. G. - Ncessairement. S. - Aprs cela il en arriverait cette rflexion, au sujet du soleil, que c'est lui qui produit les saisons et les annes, qu'il gouverne tout dans le monde visible, et qu'il est la cause, d'une certaine manire, de tout ce que lui-mme et les autres voyaient dans la caverne. G. - Aprs cela, il est vident que c'est cette conclusion qu'il en viendrait. S. - Mais quoi, se souvenant de son ancienne demeure, de la science qui y est en honneur, de ses compagnons de captivit, ne penses-tu pas qu'il serait heureux de son changement et qu'il plaindrait les autres? G. - Certainement. S. - Et les honneurs et les louanges qu'on pouvait s'y dcerner mutuellement, et les rcompenses qu'on accordait qui distinguait avec le plus de prcision les ombres qui se prsentaient, qui se rappelait le mieux celles qui avaient l'habitude de passer les premires, les dernires, ou ensemble, et qui tait le plus capable, partir de ces observations, de prsager ce qui devait arriver: crois-tu qu'il les envierait? Crois-tu qu'il serait jaloux de ceux qui ont acquis honneur et puissance auprs des autres, et ne prfrerait-il pas de loin endurer ce que dit Homre: "tre un valet de ferme au service d'un paysan pauvre", plutt que de partager les opinions de l-bas et de vivre comme on y vivait. G. - Oui, je pense qu'il accepterait de tout endurer plutt que de vivre comme il vivait. S. - Et rflchis ceci: si un tel homme redescend et se rassied la mme place, est-ce qu'il n'aurait pas les yeux offusqus par l'obscurit en venant brusquement du soleil? G. - Si, tout fait. S. - Et s'il lui fallait nouveau donner son jugement sur les ombres et rivaliser avec ces hommes qui ont toujours t enchans, au moment o sa vue est trouble avant que ses yeux soient remis - cette raccoutumance exigeant un certain dlai - ne prterait-il pas rire, ne dirait-on pas son propos que pour tre mont l-haut, il en est revenu les yeux gts et qu'il ne vaut mme pas la peine d'essayer d'y monter; et celui qui s'aviserait de les dlier et de les emmener l-haut, celui-l s'ils pouvaient s'en emparer et le tuer, ne le tueraient-ils pas? G. - Certainement. 2) Les mouvements ascendant et descendant du philosophe S. - Ce tableau, il faut l'appliquer entirement ce qu'on a dit auparavant: en assimilant le monde visible au sjour de la prison, et la lumire du feu au rayonnement du soleil. Et si tu poses que la monte et la contemplation des ralits d'en haut reprsentent l'ascension de l'me vers le monde intelligible, tu ne te tromperas pas sur ma pense, puisque tu dsires la connatre; et Dieu sais si elle est vraie. Voici comment les choses se prsentent pour moi: l'extrmit du monde intelligible, est l'ide du Bien, qui peut peine tre contemple mais qu'on ne peut voir sans conclure qu'elle est bien la cause de tout ce qu'il y a de rectitude et de beaut dans le monde: dans le monde visible,

elle engendre la lumire et sa source souveraine, et dans le monde intelligible, souveraine, elle dispense intelligence et vrit; et c'est elle qu'il faut contempler pour agir sagement dans la vie prive comme dans la vie publique. G. - Je suis de ton avis, autant que je puis te suivre. S. - Allez, suis-moi encore sur ce point: ne t'tonne pas si ceux qui sont arrivs jusque l ne veulent plus conduire les affaires humaines et si leurs mes sont impatientes de rester toujours cette hauteur. Ce qui est bien naturel si l'on se rapporte notre allgorie de tout l'heure. G. - Oui, c'est naturel. S. - Mais quoi! Penses-tu qu'il soit tonnant que passant des contemplations divines aux misrables visions humaines, on soit maladroit et paraisse tout fait ridicule quand, la vue encore trouble, avant de s'tre habitu l'obscurit environnante, on est oblig d'entrer en dispute devant les tribunaux ou ailleurs sur les ombres de justice ou sur les images qui projettent ces ombres et de s'escrimer avec acharnement contre l'interprtation de ceux qui n'ont jamais vu la justice ellemme. G. - Ce n'est pas du tout tonnant. S. - Un homme sens se rappellera qu'il y a deux sortes de troubles de la vue, dus deux causes diffrentes: le passage de la lumire l'obscurit et le passage de l'obscurit la lumire. Songeant que ceci vaut galement pour l'me, quand on verra une me trouble et incapable de discerner quelque chose, on se demandera si venant d'une existence plus lumineuse, elle est aveugle faute d'habitude, ou si, passant d'une plus grande ignorance une existence plus lumineuse, elle est blouie par son trop vif clat. Dans le premier cas, alors, on se rjouirait de son tat et de l'existence qu'elle mne; dans le second cas on la plaindrait, et si l'on voulait en rire, la raillerie serait moins ridicule que si elle s'adressait l'me qui redescend de la lumire. G. - C'est parler avec beaucoup de justesse. 3) L'ducation S. - Il faut, si tout cela est vrai, penser alors ceci: que l'ducation n'est pas ce que certains prtendent qu'elle est. Ils disent l'introduire dans l'me o elle n'est point, comme ils introduiraient la vue dans des yeux aveugles. G. - Ils le disent. S. - Or notre discussion nous fait voir que cette facult d'apprendre et l'organe cet usage rsident dans l'me de chacun et que, semblable des yeux qui ne pourraient se dtourner de l'obscurit vers la lumire qu'avec le corps tout entier, l'organe de l'intelligence doit se dtourner du devenir avec l'me toute entire jusqu' ce qu'il soit capable de contempler l'tre et ce qui, de l'tre, est le plus lumineux: ce que nous avons appel le Bien, n'est-ce pas? G. - Oui. S. - Pour cela, pour cette conversion, tout l'art consiste faire tourner cet organe de la manire la plus aise et la plus efficace: il ne s'agit pas de lui procurer la vue - il l'a dj - mais comme il n'est pas correctement tourn et qu'il ne regarde pas l o il faudrait, de tout faire pour qu'il y parvienne. G. - C'est ce qu'il semble. S. - Ce qu'autrement on appelle vertus de l'me risque bien de ressembler aux vertus du corps: si elles sont effectivement en nous au dpart, ensuite c'est par les habitudes et les exercices qu'elles se dveloppent. Mais la vertu de la rflexion se trouve, semble-t-il, appartenir quelque chose de plus divin, qui ne perd jamais son pouvoir mais qui, selon son orientation devient soit utile et avantageuse, soit au contraire inutile et nuisible. N'as-tu pas encore remarqu chez ceux qu'on dit la fois mauvais et russ, l'acuit du regard de leur me mesquine, la pntration avec laquelle elle discerne les objets vers lesquels elle tourne son attention: elle n'a pas la vue faible, mais elle est pousse la mettre au service de sa mchancet; aussi plus a-t-elle la vue pntrante, plus fait-elle de mal. G. - Trs juste.

S. - Et pourtant si on laguait l'me d'une telle nature et qu'on coupt ds l'enfance ces masses de plomb apparentes au devenir (excroissances que nourritures, plaisirs, dlices, ont greffes sur elle et qui tournent la vue de l'me vers le bas), si, dbarrasse de ce poids, elle se tournait vers les vritables ralits, la mme me des mmes hommes verrait celles-ci avec la mme pntration que les objets vers lesquels elle est prsent tourne. G. - C'est vraisemblable. S. - Mais quoi? N'est-il pas vraisemblable, et n'est-ce pas une consquence ncessaire de ce que nous avons dit que ni ceux qui n'ont reu aucune instruction et qui sont ignorants de la vrit, ni ceux non plus qu'on a laiss passer toute leur vie s'instruire ne sont propres gouverner une cit; les uns parce qu'ils n'ont aucun but vers lequel il leur faille tendre dans tous leurs actes privs ou publics, les autres parce qu'ils ne consentiront pas s'en occuper, pensant tre tablis, de leur vivant mme, dans les les des Bienheureux. G. - C'est vrai. 4) La responsabilit politique du philosophe S. - Notre oeuvre de fondateurs est d'obliger les meilleures natures d'aborder cette science que nous avons reconnue comme la plus haute: voir le Bien et gravir cette pente dont nous avons parl; et lorsqu'ils l'auront gravie, et qu'ils auront contempl le Bien assez longtemps, gardons-nous de leur permettre ce qu'on leur permet aujourd'hui. G. - Quoi donc? S. - D'y rester et de ne plus vouloir redescendre auprs de nos prisonniers et prendre part leurs travaux et leurs honneurs, qu'ils soient mprisables ou estimables. G. - Mais est-ce que nous ne serions pas injustes leur gard et ne leur procurerions pas une vie de moindre valeur quand il leur serait possible d'en avoir une meilleure? S. - Tu oublies nouveau, mon cher, que la loi ne se proccupe pas d'assurer de manire privilgie le bonheur d'une seule classe, mais s'emploie le raliser dans l'ensemble de la Cit, en unissant les citoyens par la persuasion et la contrainte, les amenant changer entre eux les services que chacun est en mesure de rendre la communaut; et que si elle s'applique former de pareils citoyens dans la Cit, ce n'est pas pour les laisser libres de se tourner chacun vers ce qui lui plat, mais pour les faire travailler ensemble la cohsion de la Cit. G. - C'est vrai, je l'avais en effet oubli. S. - Observe donc que nous ne serons pas injustes l'gard de ceux qui sont devenus philosophes chez nous; nous leur invoquerons de justes raisons pour les obliger de se charger de la conduite et de la garde des autres. Nous leur dirons, en effet, que ceux qui sont devenus des philosophes comme eux dans les autres cits ont raison de ne pas prendre part aux charges de la politique. Car ils se forment eux-mmes, en dpit de leur gouvernement respectif, et il est juste que ce qui se forme soi-mme et ne doit personne le soin de son ducation, ne soit redevable qui que ce soit du bienfait de son ducation. Mais nous, nous vous avons forms pour tre pour vous-mme et pour le reste de la Cit comme des reines et des gardiennes dans des essaims d'abeilles, aprs vous avoir donn une ducation meilleure et plus acheve que celle qu'ont reue les autres philosophes, et aprs vous avoir rendus plus capables qu'eux de prendre part l'une et l'autre occupation. Il faut donc redescendre dans la demeure de nos concitoyens et vous habituer observer les ombres obscures; une fois que vous y serez habitus, vous verrez mille fois mieux que les autres et vous reconnatrez chaque image, ce qu'est et ce dont elle est le reflet, pour avoir vu les vritables ralits qui ont trait ce qui est beau, juste, bien. Et ainsi pour nous comme pour vous la Cit deviendra une ralit et non un rve comme le sont les autres cits o les gouvernants se battent pour des ombres et se disputent pour le pouvoir, comme s'il s'agissait d'un grand bien. Mais voici quelle est la vrit: la Cit o ceux qui doivent dtenir le pouvoir sont le moins dsireux du pouvoir est ncessairement celle qui est la mieux et la plus paisiblement dirige; ce sera le contraire pour celle dont les dirigeants sont de nature contraire. G. - C'est trs vrai. S. - Ceux que nous avons levs la philosophie, en nous entendant, rsisteront-ils nos raisons? Ne voudront-ils pas se partager chacun, tour de rle, les charges de la politique, et puis passer la plus grande partie de leur temps, ensemble, dans le pur sjour des Ides?

G. - Impossible qu'ils refusent. Car ce sont des choses justes que nous demandons des tres justes. Et, surtout, chacun d'eux n'ira au pouvoir que par ncessit, contrairement aux dirigeants actuels dans toutes les cits. S. - C'est ainsi, en effet, mon cher. Si tu trouves une vie meilleure que l'exercice du pouvoir pour ceux qui doivent tre au pouvoir, tu auras une cit susceptible d'tre bien gouverne. Car c'est dans cette cit seule que dirigeront ceux qui sont rellement riches, non d'or, mais de ce dont il faut tre riche pour tre heureux, de vie bonne et sage. Mais si des mendiants, des gens avides de biens privs viennent aux affaires publiques avec l'ide que c'est l qu'ils vont ravir du bien, il n'y a pas de cit bien gouverne: le pouvoir est l'enjeu de rivalits et c'est une guerre fratricide et intestine qui les perd et, avec eux, le reste de la Cit. G. - Rien de plus vrai. S. - Connais-tu une vie qui inspire le mpris de la politique en dehors de celle de la vritable philosophie? G. - Non, par Zeus. S. - Mais ce n'est pas en amoureux du pouvoir qu'il faut s'en approcher; sinon la rivalit fera natre des querelles entre les prtendants. G. - Invitablement. S. - Qui contraindras-tu d'aller assurer la garde de la Cit sinon ceux qui sont les plus instruits sur les moyens de gouverner pour le mieux une cit, et qui ont d'autres honneurs et une vie prfrable celle de l'homme politique? G. - Aucun autre. (...) 4) pilogue S - Il serait de bon got, mon cher Glaucon, de faire une loi: elle inviterait les futurs sommits de l' tat entrer en calcul. Ils n'y toucheraient pas seulement de faon banale, mais ils pousseraient suffisamment pour atteindre la contemplation des nombres dans leur essence, grce au pur exercice spirituel. L'objectif ne serait plus l'change commercial, o ngociants et brocanteurs exercent leur activit; le but serait la guerre, le but serait l'me elle-mme, pour faciliter sa conversion du devenir vers la vrit et la sphre de l'exister. (...) la discipline du calcul peut nous rendre en fonction de notre projet toute une gamme de services (...) elle est d'une grande efficacit pour guider l'me dans son ascension, pour lui proposer les nombres en eux-mmes avec l'obligation d'en parcourir les raisons, sans admettre que les nombres compromis par un biais quelconque avec un objet matriel de la vue ou du toucher, puissent servir de soutient au raisonnement (...) il ne faut pas que l'unit, au lieu de l'unit, soit perue comme une infinit de morceaux. (525 d) G - C'est trs vrai. (...) S- La mthode dialectique est donc la seule qui, rejetant les hypothses, s'lve jusqu'au principe mme pour tablir solidement ses conclusions, et qui, vraiment, tire peu peu l'oeil de l'me de la fange grossire o il est plong et l'lve vers la rgion suprieure (...) Il suffira donc d'appeler science la premire division de la connaissance, pense discursive la seconde, foi la troisime, et imagination la quatrime; de comprendre ces deux dernires sous le nom d'opinion, et les deux premires sous celui d'intelligence, l'opinion ayant pour objet la gnration, et l'intelligence l'essence; et d'ajouter que ce qu'est l'essence par rapport la gnration, l'intelligence l'est par rapport l'opinion, la science par rapport la foi, et la connaissance discurvive par rapport l'imagination... (534 a) .