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(P-471)

O LTIMO TESTE
Autor

WILLIAM VOLTZ
Traduo

RICHARD PAUL NETO


Reviso

GAETA
(De acordo, dentro do possvel, com o Acordo Ortogrfico vlido desde 01/01/2009)

Os calendrios do planeta Terra e dos outros mundos do Imprio Solar registram os meados do ms de fevereiro do ano 3.438. Perry Rhodan, o grande terrano, e Ovaron, o Ganjo do povo desaparecido dos ganjsicos, encontram-se na galxia Gruelfin ou NGC 4594, com o Marco Polo e a equipe de oito mil pessoas o primeiro para evitar que a Via Lctea seja invadida pelos cappins, e o outro para descobrir alguma pista de seu povo que abandonou h duzentos mil anos. Perry Rhodan j sabe como ser a invaso dos cappins. Sua permanncia forada no planeta Leffa trouxe as provas definitivas. A invaso dever ser realizada por pedolocalizadores no por frotas espaciais, conforme se acreditava antes. Quanto a Ovaron, o Ganjo, apesar das informaes colhidas, no conseguiu encontrar nenhuma pista que o ajudasse a saber qual fora o destino dos seus ganjsicos. Mas parece que finalmente chegou sua hora. O Teste da Marco Polo acaba de ser realizado. O misterioso velho submete a tripulao da Marco Polo a quatro provas, nos quais ela aprovada. Ovaron tratado com respeito. O velho de First Love reconhece nele o Ganjo. Mas no quer dispensar O Ultimo Teste...

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Personagens Principais: = = = = = = =

O Tashkar O soberano de Gruelfin que abandona uma festa. Vasa 81103 O velho revela seu segredo. Perry Rhodan e Ovaron O Administrador e o Ganjo que entram em conflito. Atlan O Lorde-Almirante que bate numa mulher. Parshot Amigo do velho. Merkosh O transparente que usa sua voz malvada.

1
O Tashkar contemplou a galeria de telas de imagem. Do lugar em que se encontrava via todos os recintos do palcio da Prpura, alm dos ptios adjacentes e das sacadas. Vieram todos, concluiu o Tashkar olhando ligeiramente para a lista presa parede. O nome de Pertron foi o nico que no se iluminou. Era um erro que ele teria de pagar com a prpria vida. O Tashkar virou-se. Examinou-se em um dos grandes espelhos presos parede. Apesar dos seus cento e oitenta anos, conservara toda a agilidade juvenil. O Tashkar sorriu para sua imagem refletida no espelho. Sabia que estava muito bem; at poderia ser confundido com um homem de trinta e cinco anos. O rosto de traos marcantes com o nariz afilado e os olhos escuros dava-lhe algo de atraente. O Tashkar passou a mo pelos cabelos. Imaginava as mulheres dos dirigentes e embaixadores mais importantes tentando agradar-lhe, algumas por medo de serem castigadas pela falta de interesse, outras por curiosidade. O Tashkar nunca vivera mais de trs semanas com a mesma mulher. Desprezava o sexo oposto. Tivera quase duzentos anos para estudar os homens que mantinham ligaes estreitas com mulheres. Faltava-lhes o lan quando se dedicavam a alguma atividade, faziam-no por inspirao de suas mulheres. Elas pediam que seus homens fossem bem-sucedidos e mantivessem uma ligao firme com elas. Eram objetivos que no combinavam. Os pensamentos do Tashkar foram interrompidos por um rudo vindo da entrada. Ronar, o homem de seis olhos, estava parado na porta com o cesto de coleta, com um sorriso estpido no rosto. No tinha mais de um metro de altura, mas o dimetro do trax chegava a um metro e meio. Ronar era um dos seres mais fortes que o Tashkar conhecia, e um dos mais simplrios. Mas era leal ao Tashkar. Alm de Ronar, Vinhoo e Besst eram os nicos que tinham permisso para entrar na sala. O Tashkar sorriu ao lembrar-se de Besst, que estava arrebanhando os msicos alguns andares mais acima. O dia do Ocsha no perdera nada de seu fascnio. Tratava-se de uma festa anual, durante a qual se mostrava o poder do Tashkar. Este aprendera no curso dos anos a esconder a exaltao que tomava conta dele nessas oportunidades. Governava uma galxia e por isso devia irradiar calma e superioridade. Ronar rosnou impaciente ao notar que seu amo no conseguia largar o jogo. J vou, Ronar! gritou o Tashkar para o monstro. D-me a cesta de coleta. A cesta de coleta era a parte mais importante da cerimnia que comearia em menos de uma hora no salo principal do palcio da Prpura. S tinha um valor simblico, pois nenhum dos presentes que o Tashkar esperava receber caberia num pequeno cesto. O Tashkar teve o cuidado de no tocar na pele de Ronar, coberta das secrees de suas glndulas. Pegou o cesto e prendeu-o ao cinto. Tashkar e Ronar saram juntos. O panorama com que depararam no hall era arrebatador, mas o Tashkar se acostumara h tempos com o quadro e no demonstrou o menor interesse por ele. As placas de vidro blindado deixavam vista o lago vulcnico no interior do Monte Motah.

De um lado via-se o canal largo que levava ao mar, passando embaixo da ilha. A placa central emoldurava encostas baslticas negras, nas quais estavam grudadas as runas das casas senhoriais h muito desaparecidas como se fossem enormes ninhos de pssaros. Os edifcios desciam at a superfcie do lago. Mais em cima as encostas estavam cobertas de plantas. Os takerers tinham aproveitado o ambiente natural para criar jardins maravilhosos. Os palcios modernos ficavam na crista da cratera. A rea fora aplainada num trabalho de anos, de tal forma que surgiu uma faixa de mil metros de largura em torno do vulco. A ilha, tambm conhecida como Valosar, ficava a cinquenta quilmetros da costa norte do continente. O Tashkar raramente saa de Valosar. Quase nunca aparecia no continente. Quando era obrigado a sair do planeta Takera, que fazia parte do Sistema Deep Purple, voava diretamente de Valosar para a espaonave. Em Tashkanor, capital do planeta, muitas vezes era criticada a falta de disposio do Tashkar, mas isto no o incomodava. Como governante de uma galxia podia dar-se ao luxo de no se empenhar pelos interesses de sessenta milhes de habitantes. Quando pensava nisso, o Tashkar se dava conta de que j no compreendia a extenso espacial dos setores governados por ele. Quando saa de Takera para visitar outro mundo habitado por takerers, isto para ele no passava de transferncia de um setor para outro. A nica rea que conseguia controlar e dominar no verdadeiro sentido da palavra era Valosar. Ronar rosnou nervosamente ao ver um barco de vigilncia da guarda pessoal passar junto lmina central. O Tashkar fez um gesto de pouco-caso. Calma, amigo! Uma luminosidade surgiu l fora no lago. Era uma sonda da Marsav, a polcia secreta, descendo para o fundo. O Tashkar mostrou um sorriso de desprezo. Sabia que os principais dirigentes da Polcia Secreta faziam tudo que estava ao seu alcance no somente para proteger o Tashkar, mas tambm para fazer observaes. Mas no lugar em que se encontrava, na base secreta dentro da cratera, no corria nenhum perigo. O Tashkar nunca tivera motivo para tomar alguma medida contra a Marsav. Pelo contrrio. O fato de a temida frota de execuo ser comandada pela Marsav desviava a ira de muitos revolucionrios da pessoa do Tashkar. Ronar urinou. Voc sujo, amigo. O guarda pessoal grunhiu em tom humilde e tentou evitar que suas bolsas de gua se esvaziassem. Era nelas que Ronar reunia as secrees de seu organismo. Era obrigado a esvazi-las de vinte em vinte horas. O Tashkar ainda no conseguira convenc-lo a fazer isso num lugar isolado. Desesperado por ter provocado a raiva do senhor, Ronar ficou sentado numa grande poa. O Tashkar fez um sinal para ele. Venha! Entraram juntos no elevador do poo antigravitacional e deixaram que o campo os levasse para cima. At dentro do poo havia telas de imagem. Mas elas s mostravam o interior do salo principal. O Tashkar assistiu chegada da delegao de Bernothaskon. Eram quatro doplos que traziam as fmeas bem amarradas nas costas. Provocaram bastante interesse. Como membros de um povo no-cappin tinham tido bastante

inteligncia para suspender seus planos de conquista depois do primeiro encontro com os takerers. At abandonaram a navegao espacial. Os quatro doplos tinham vindo numa nave-correio takerer. O Tashkar se perguntou se os doplos de Bernothaskon eram covardes, ou apenas inteligentes. O Tashkar saiu do poo do elevador e deixou que a plataforma antigravitacional o levasse ao fim do corredor. Ronar choramingou. Sofria tonturas. Quieto! chiou o Tashkar. Em seguida examinou o aparelho que trazia no pulso. Era a coisa mais importante que possua, pois abria-lhe as portas dos postos secretos, alm de coloc-lo em contato com as bases mais importantes. O Tashkar estreitou os olhos ao ver os dois guardas no fim do corredor, que arrastavam o ministro de Arsashnon, que resistia desesperadamente, em direo ao salo principal. Ronar passou pelo dono, mas uma advertncia proferida em voz baixa fez com que se detivesse. No tenha tanta pressa, amigo. Voc ter o que fazer. At hoje no houve nenhum feriado em que no conseguisse uma presa. Ronar parecia ter compreendido. Logo ficou calmo. O Tashkar esperou que os dois guardas desaparecessem com o ministro. Sempre havia idiotas que acreditavam poder fazer demonstraes de orgulho de independncia. No ano anterior quarenta homens e sete mulheres tinham sido executados no dia do Ocsha. Comporte-se, amigo advertiu o Tashkar quando ele e seu guarda pessoal entraram no corredor principal, que tinha sido enfeitado com flores. Uma gua colorida descia pelas paredes. O teto fora dividido em diversos nveis e estava coberto de gansores. Os animais-flores tinham sido colados e tinham uma morte cheia de sofrimentos durante os festejos. Era exatamente o que se queria. Durante a agonia abriam suas flores maravilhosas e exibiam cores fantsticas. O Tashkar ouviu o zumbido triste dos gansores, que o deixou completamente frio. Grupos de serviais em trajes fantsticos corriam de um lado para o outro, para conduzir os visitantes aos seus lugares. Seis membros da guarda pessoal esperavam o Tashkar e Ronar no meio do corredor. Ficaram um de cada lado do soberano do Imprio Takerer. O Tashkar no se incomodou em ser cercado por um grupo de monstros. Os membros de sua guarda pessoal vinham de todos os cantos da galxia. Em geral tratava-se de produtos das experincias genticas takerers. Qualquer um deles estaria disposto a sacrificar a prpria vida para salvar o Tashkar. Apesar de toda essa fora de proteo o Tashkar usava um campo individual de grande potncia, para no ficar exposto aos tiros disparados traio. Todos os visitantes e serviais eram revistados procura de armas, mas nem por isso podia-se excluir a possibilidade de algum introduzir uma arma no Palcio da Prpura. O Tashkar notou os olhares que se dirigiram a ele e sua guarda pessoal. Bem devagar, distribuindo acenos de cabea para todos os lados, aproximou-se da entrada do salo principal. A entrada tinha sido dimensionada para aquele dia. Parecia um portal cintilante de uma profundidade infinita. Mas apesar disso as pessoas que se encontravam no salo apareciam no tamanho e distncia normal. Era fcil iludir os olhos dos cappins com este tipo de brincadeira.

O Tashkar sabia que na entrada havia outros controles e rastreadores. Era a ltima vez que os visitantes eram discretamente examinados. No era necessrio que o Tashkar se submetesse a este tipo de controle, mas ele ficou parado alguns instantes na entrada, esperando que a msica parasse. Enquanto caminhava para seu lugar, tudo ficou em silncio no salo. Os hspedes levantaram. O Tashkar sabia que mais de metade dos presentes o odiavam e o matariam imediatamente se pudessem. Todos os planetas do Sistema Deep Purple tinham enviado delegaes. Alm disso havia os representantes das colnias e dos povos estrangeiros. O Tashkar passou perto de uma bolha de gua luminosa, em cujo interior se encontrava um hemsodense chamado Kernan. Kernan estava deitado imvel no cho de seu ambiente artificial, deixando que o lquido pulsasse atravs de suas guelras. Vinha do mundo aqutico Kystofen. Era difcil avaliar os pensamentos de Kernan. Tratava-se de uma criatura to estranha e inofensiva que o Tashkar no se interessou nem um pouco em saber o que pensava ele. Como fazia todos os anos, Kernan trouxera um caranguejo. O animal estava numa pequena bacia junto bolha de gua e balanava os tentculos. O Tashkar cumprimentou alguns membros do governo com um sorriso. Os ministros de Takera s cumpriam tarefas administrativas e organizacionais. As decises importantes ficavam por conta do Tashkar. Finalmente o ditador alcanou seu lugar, uma cama antigravitacional negra com um fundo de massagem, alm de rastreadores, aparelhos de radiocomunicao e um campo defensivo. A cama antigravitacional ficava bem em cima de um transmissor embutido no cho, que podia catapult-la para fora da sala de um instante para outro. O Tashkar deitou e acenou lentamente com a mo. A msica voltou a tocar. O mestre-de-cerimnias fez a leitura de uma mensagem de boas-vindas do Tashkar, que os presentes ouviram pelos fones de ouvido. Era um discurso impregnado de uma nfase intencional, no qual o Tashkar ressaltava que aqueles que lhe eram leais viviam muito bem. Para os outros havia uma advertncia muito clara. O Tashkar ressaltou o exemplo pouco recomendvel de Pertron, que morreria. As primeiras duas horas da solenidade foram calmas. O Tashkar permitiu que os visitantes tomassem suas refeies. Era informado constantemente a respeito das observaes dos presentes. Era claro que todos sabiam que havia aparelhos de escuta, mas o Tashkar era um bom psiclogo, capaz de ouvir as emoes ocultas nas manifestaes mais ponderadas. Finalmente o Tashkar mostrou-se disposto a receber os presentes dos visitantes. O mestre-de-cerimnias fez a chamada dos representantes dos diversos grupos. Quem primeiro se dirigiu cama antigravitacional foi Lastovon. Era um kurseb de pele negra com vigorosos braos providos de garras e olhos de espinho. No foi por acaso que o primeiro a entregar os presentes foi um kurseb. Os membros desse povo tinham criado uma tecnologia que do ponto-de-vista dos cappins s podia ser considerada rudimentar. Mas apesar disso tinham resistido durante algumas semanas. Mesmo depois que suas cidades fortificadas tinham sido tomadas, continuaram enfrentando os takerers em guerrilhas. Finalmente chegou a frota de execuo. Nem mesmo os kursebs foram capazes de resistir aos mtodos da Marsav. Lastovon ajoelhou-se. Foi difcil, porque em vez de articulaes possua ligaes cartilaginosas que eram perigosamente maltratadas durante a manobra. Mas o Tashkar fez

questo do ato simblico de submisso do kurseb. Lastovon fora informado de que s sairia vivo do Palcio da Prpura se se humilhasse diante dos presentes. Trago os cumprimentos de Kursabon! rangeu sua voz. Louvamos o Tashkar, o senhor dos ventos maus. Lastovon abriu uma bolsa de couro da qual tirou uma mo cheia de fezes secas. Conseguiu espalh-las antes que fosse agarrado por dois guardas que o arrastaram para fora da sala. Matem-no! ordenou o Tashkar. As raes de todos os kursebs que vivem em Kursabon sero reduzidas metade. O idiota responsvel pelo fato de Lastovon ter podido introduzir isso no palcio ser afastado da guarda e transferido para uma nave da frota de execuo. O Tashkar teve a impresso de que o incidente verificado logo no incio da cerimnia era um mau sinal. Mas ficou mais aliviado quando viu que dali em diante a entrega dos presentes foi realizada sem incidentes, conforme o plano. Estou satisfeito! informou o ditador finalmente e mandou que os presentes fossem levados para fora. O mestre-de-cerimnias prometeu aos presentes que os jogos aquticos daquele ano deixariam na sombra os dos anos anteriores. A cobertura do Palcio da Prpura abriu-se, deixando o cu vista. Projetores antigravitacionais voadores ergueram toneladas de gua do lago vulcnico, formando com elas uma bola de gua sobre o monte Motah. A bola de gua foi iluminada por luzes coloridas. Planadores entraram na bola e ao sair arrastaram grandes prolas de gua. Os primeiros aplausos espontneos se fizeram ouvir. O mestre-de-cerimnias foi para perto do Tashkar. Os visitantes esto satisfeitos, Tashkar. O ditador sorriu. A lealdade tem de ser recompensada. Depois de mais um instante o mestre-de-cerimnias disse: Balshon Thes quer falar com o senhor. O ditador franziu a testa. Por qu? No respondeu s minhas perguntas. O interrogatrio secreto a que foi submetido tambm no forneceu nenhuma indicao. O senhor sabe que em casos como este est autorizado a ir alm do interrogatrio secreto. O mestre-de-cerimnias ficou nervoso. Comeou a temer pela posio que ocupava, e que, apesar de lucrativa, envolvia riscos incrveis. Balshon Thes o delegado da terceira maior colnia do setor de Mansis, Tashkar. No me compete fazer sugestes ao senhor, mas... O Tashkar ergueu o brao. Mande-o para c. Outra coisa. Pertron j foi preso? J, Tashkar. Sua execuo ser adiada at amanh. Quero que seja transmitida para todas as partes de Gruelfin. No momento os aparelhos esto ocupados com a transmisso das solenidades. Compreendo, Tashkar. O mestre-de-cerimnias afastou-se s pressas. Dali a instantes voltou em companhia de Balshon Thes.

Thes era um cappin de aspecto repugnante, do tipo que o Tashkar esperaria encontrar num botequim de terceira classe. Meus cumprimentos, Tashkar. Que deseja, Thes? A inteno do ditador ao fazer a pergunta de maneira to direta era confundir o visitante. Por que no falou comigo durante a cerimnia de entrega dos presentes? No seria apropriado. Isso no deixava de ser verdade. Fui incumbido de negociar com o senhor por causa da areia prosseguiu Thes. O Tashkar teve a impresso de que no ouvira bem. Esse gordo insolente falava em negociar. Thes! gritou o mestre-de-cerimnias. O senhor est se excedendo. Thes fez avanar o queixo num gesto de obstinao. Estava embriagado, o que lhe dava coragem. Parecia que os membros de seu governo tinham levado semanas preparando-o para o espetculo. O Tashkar sentiu-se num gesto de repugnncia. Estamos desesperados! exclamou Thes em tom exaltado. Grasuub, que nossa maior cidade, logo ser sufocada pelas areias movedias se no for tomada logo alguma providncia. Envie algumas naves para fazer a suco, Tashkar. Por que os senhores mesmo no removem a areia? perguntou o ditador em tom irnico. Nossas mquinas foram confiscadas respondeu Thes. Segundo as leis em vigor so consideradas material de guerra. Sem as mquinas somos impotentes diante do avano da areia. No tratado que celebramos foi-nos garantido que a areia movedia seria sugada de trs em trs semanas. O acordo deveria ser cumprido ao menos junto s cidades maiores. O mestre-de-cerimnias quis expulsar Balshon Thes, mas o Tashkar ergueu o brao. Tragam um balde e uma p! disse. A ordem foi cumprida. Quantos habitantes tem Grasuub? perguntou o Tashkar. Um milho e meio, Tashkar! A voz de Thes tremia de to nervoso que estava. O Tashkar ergueu a p e o balde. Equipe metade deles com isto, Balshon Thes, e a cidade logo ficar livre da areia. Os presentes irromperam numa gargalhada. Plido e amargurado, Thes deixou-se levar para fora. Detenham-no! ordenou o Tashkar. Modifiquem sua psique, para que no volte ao setor de Mansis, onde certamente instigaria o povo contra ns. Uma das paredes do Palcio da Prpura ficou transparente. Os visitantes viram o mar. O oceano dividiu-se. Um desfiladeiro formou-se entre as massas de gua represadas. Estendia-se mar a fora. Cidades h muito desaparecidas puderam ser vistas. Quem quiser pode passear l fora. Ningum quis. O medo de as paredes de gua no aguentarem era muito grande. O Tashkar sorriu, ergueu-se do leito antigravitacional e agarrou o brao de um dos ministros de seu governo. O senhor certamente no vai perder uma oportunidade como esta, Scorie.

Scorie teve de fazer um grande esforo para manter o autocontrole. No, Tashkar. O ministro afastou-se. Retenha a gua por uma hora! ordenou o Tashkar ao mestre-de-cerimnias. At l Scorie dever estar de volta. O ditador seguiu Scorie com os olhos. Estava se divertindo. Sempre se divertia com o medo dos outros, que muitas vezes levava as pessoas a fazer coisas extraordinrias. Antes que o Tashkar pudesse continuar a refletir sobre isto, o aparelho que trazia no pulso deu o sinal de chamada. Ningum mais pde ouvir a notcia que o Tashkar estava recebendo. Os visitantes perceberam que havia algo de errado. Aglomeraram-se em torno do leito antigravitacional do Tashkar. O ditador fitou os presentes com uma expresso de perplexidade e acionou o transmissor. No mesmo instante ele e seu leito antigravitacional desapareceram do salo principal do Palcio da Prpura. Gritos de perplexidade se fizeram ouvir. Era a primeira vez que o Tashkar provocava seus visitantes dessa forma. Uma coisa fora do comum devia ter acontecido. A guarda pessoal do Tashkar desapareceu por uma das inmeras sadas. Seu afastamento at parecia uma fuga. O nervosismo era cada vez maior. O mestre-de-cerimnias tirou os olhos de cima de um painel de controle. Acabo de ser informado de que o Tashkar deu o alarme geral para a frota! gritou para os visitantes. O Tashkar foi transportado pelo transmissor para bordo da nave-capitnia. Dentro de uma hora dez mil unidades sairo do sistema Deep Purple! O que aconteceu? perguntou um dos ministros. No estou autorizado a dar essa informao respondeu o mestre-de-cerimnias. Podem retirar-se do palcio. Os festejos do dia do Ocsha esto encerrados. A multido retirou-se. O nervosismo transmitiu-se aos gransores, que j tinham entrado em agonia. Esticavam as penas parecidas com flores. O teto do corredor principal brilhou em todo esplendor. Ningum se interessou.

2
O sol estava nascendo. Dentro de alguns minutos a plancie transformou-se num deserto escaldante. As cpulas que restavam de uma antiga fortaleza dos ganjsicos refletiam a luz do sol. Ovaron dera a este mundo o nome de Planeta do Primeiro Amor. No se poderia imaginar um nome menos apropriado. Os rastreadores de converso pralitzeanos, que circulavam em torno deste mundo a algumas centenas de metros de altura, j tinham sido recolhidos e instalados na nave. Perry Rhodan fora aprovado nos testes do Velho e fora identificado como amigo de Ovaron. Fazia vinte e quatro horas que o Velho tinha aparecido. Nestas vinte e quatro horas no tinham dado mais nenhum sinal de vida. Ovaron estava preocupado. Os mutantes tambm pareciam nervosos, embora no exprimissem em palavras o mal-estar que sentiam. Perry Rhodan estava esperando. Agora que a Marco Polo estava novamente em condies de fazer voos de grande distncia sentia-se mais seguro. Os principais chefes da Marco Polo encontravam-se na sala de comando principal. Com exceo daqueles que usavam ativadores de clulas, tinham dormido alternadamente nas ltimas vinte horas. Atlan, que quase no tirava os olhos da tela, fitou atentamente seu amigo terrano. No compreendo que consiga ficar sem fazer nada. Ser que o Velho no espera que tomemos a iniciativa? Rhodan j se perguntara a mesma coisa, mas desta vez preferia no tomar nenhuma deciso por conta prpria. Cabia a Ovaron determinar o momento de entrar em ao. O Ganjo dizia que conhecia as condies reinantes no mundo em que se encontravam. Mas reconhecia que muita coisa tinha mudado. O Velho para ele era um desconhecido. Ovaron soube interpretar o silncio de Rhodan. Perry espera que eu leve um grupo cpula. De fato confessou Rhodan. Mas se demorar muito a tomar uma deciso, farei alguma coisa. No se podia ver no rosto de Ovaron o que estava pensando. Gostaria de saber o que h embaixo dessa cpula observou Roi Danton. Gucky entrou arrastando os ps. fcil descobrir. Basta que eu faa uma teleportao e... Espere a! interrompeu Rhodan. Aqui ningum vai teleportar. Voc ter que deixar seu saltinho para outra oportunidade. Olhem s esse velho ranzinza disse o rato-castor em tom contrariado. Meu belo couro acabar criando mofo se eu continuar sem fazer nada. Danton ergueu-o pela nuca. O rato-castor esperneou. No admito que voc diga que papai um velho ranzinza. Ui! fez Gucky. J deu para cham-lo de papai. Logo se v que voc no recebeu uma educao anti-autoritria. Seja como for... Silncio! gritou Ovaron.

O ganjsico saltara da poltrona. Parecia nervoso e olhava para o aparelho verstil que trazia no antebrao esquerdo. Que houve? perguntou Rhodan em tom de ansiedade. O aparelho est chamando na semifaixa da sexta dimenso respondeu Ovaron. Mas completamente impossvel identificar os impulsos. So parecidos com as vibraes estranhas que captamos muitas vezes durante os testes pelos quais passamos. Atlan parecia contrariado. Tomara que no tenhamos de fazer mais um teste. O rosto da pessoa que estava de planto no centro de rastreamento apareceu na tela do intercomunicador. Rhodan acabara de fazer uma ligao. Detectou alguma coisa? perguntou o terrano com a voz tranquila. Nada, senhor! O homem parecia surpreso. O aparelho de Ovaron est recebendo impulso na semi-faixa da sexta dimenso. Veja se consegue captar alguma coisa. Senhor... principiou o homem, mas logo se lembrou de que Rhodan certamente pensara todas as objees. No detectaremos nada disse Geoffry Abel Waringer em tom convicto. claro que no! concordou Rhodan. Mas precisamos tentar. O Administrador-Geral olhou para Ovaron. Continua a receber? Continuo. O rosto do cappin parecia tenso. Ovaron acompanhava os acontecimentos com certa ansiedade. Alaska Saedelaere entrou na sala de comando. O fragmento de cappin escondido atrs de sua mscara brilhava. O lesado por transmissor, que era um homem magro, inclinou-se sobre Rhodan. Alguma coisa est errada. Falava com a voz rouca. Eu sinto. Rhodan olhou para a mscara. Sente o qu? Saedelaere fez um movimento desajeitado. apenas uma sensao de que alguma coisa no est certa, senhor respondeu. O senhor sabe como sou sensvel diante de qualquer coisa que diga respeito aos cappins. Compartilho sua sensibilidade observou Marceile com um sorriso. Tambm sinto que alguma coisa est acontecendo naquela cpula. Rhodan levantou os olhos para a bela mulher cappin que estava de p atrs de sua poltrona. Ultimamente Marceile tinha sido muito retrada. Por que vamos ficar adivinhando? quis saber Gucky. Ras e eu podemos saltar para l e dar uma olhada. Merkosh ergueu-se no leito. At parecia um basto de vidro mvel. Porrrque no me deixa falar. Ssse uso minha voz, a cpula se desssmancha. Rhodan sacudiu-se. Ainda bem que voc no to cruel como se faz. Para ns a cpula uma pea intocvel. Ovaron levantou. No deixe sair os mutantes, Perry! Naturalmente prometeu Rhodan. No faremos nada que possa tornar-se perigoso para o Velho que est l.

Tem alguma ideia sobre o que significam esses impulsos? quis saber Atlan. Ovaron olhou para o cho. Eu sei. Rhodan esperou estupefato o que o cappin ainda tinha para dizer. Ovaron apoiou-se com ambos os braos no painel de controle. O Velho est falando com algum. Sobre isto no existe a menor dvida. Entrou em contato com algum. Gostaria de saber com quem est falando.

3
Parshol transformou-se em carne e viu que o Velho estava ocupado. A estreiteza do corpo era desagradvel para ele, mas apesar disso ficou perto do Velho, esperando que ele terminasse a conversa. Era raro o Velho descer a estes recintos. Parshol no compreendia as palavras do Velho. Nem estava interessado. S queria conversar. Talvez um dia tivesse uma chance de ser compreendido pelo Velho. De alguma forma misteriosa o velho era no-carne. Talvez fosse porque no podia sair do prprio corpo. O Velho parecia nervoso. Parshol rastejou por cima de algumas mquinas. Ficou preso no teto, bem em cima do Velho, e ficou olhando para ele. Estalou os lbios. O Velho levantou os olhos por um instante, sorriu amavelmente e continuou a conversar. Era uma conversa bastante unilateral, conforme Parshol percebeu sem dificuldade. O Velho era o nico que falava. Parecia que as respostas eram dadas em silncio. Parshol voltou a estalar os lbios. O Velho no reagiu. Parshol comeou a impacientar-se, mas sabia que no adiantava querer apressar o Velho. Finalmente o Velho desligou os aparelhos. Parshol transformou-se numa gota gigantesca que caiu no cho ao lado do Velho e comeou a espalhar-se. No quero que voc v atrs de mim nestas salas, Pargol disse o Velho. Parshol! corrigiu Parshol. Esqueceu a estreiteza da carne. J estava em condies de receber informaes. Receio que voc possa destruir alguma parte das instalaes mais importantes. Parshol dilatou-se, formando inmeras salincias parecidas com verrugas. Bobagem! contestou energicamente. Nunca destru nada. verdade concordou o Velho. Mas voc deveria perguntar-me antes de vir aqui embaixo. Parshol estremeceu. Como posso perguntar a voc se sou no-carne? verdade teve de reconhecer o Velho. Mas no momento no tenho tempo para ocupar-me com voc. Vamos falar! pediu Parshol. O Velho sacudiu a cabea. No tenho tempo, Pargol. Preciso subir. Para Parshol aquilo era uma informao preocupante. O Velho subia to poucas vezes que para Parshol o mundo exterior era um inimigo, ainda mais que l em cima s podia viver em forma de no-carne. Vai voltar? Naturalmente prometeu o Velho.

Parshol rastejou no cho frente do Velho. Ainda tenho muitas perguntas para fazer a voc. No tenho a menor dvida respondeu o Velho. Parshol ficou parado e transformou-se numa figura esfrica. J fora carne por muito tempo e era capaz de domin-la. Naturalmente gostaria de ter coisa melhor que o protoplasma de cinco astronautas, mas no havia mais ningum por perto durante seu perodo de prova. Fico surpreso afirmou Parshol. Por que nunca me faz perguntas? Acha que deveria? o Velho entrou num campo energtico que o fez subir rapidamente. Parshol subiu girando lentamente junto s espulas energticas. Voc nunca me perguntou de onde vim exclamou Parshol. Para mim basta que voc esteja aqui. Voc no representa nenhum perigo para mim ou para estas instalaes. Parshol ficou parado no mesmo lugar, refletindo intensamente. As palavras que acabavam de ser ditas podiam levar concluso de que o Velho era no-carne. Mas estava ali, podendo ser visto e sentido. No podia ser no-carne em nenhum estgio! Sua carne nunca morria. Talvez voc s se interesse por mim enquanto eu for no-carne disse Parshol em tom pensativo. No isto? No sei o que vem a ser no-carne observou o Velho. Sua voz soava nervosa e preocupada. Sobre isso no pode haver nenhuma dvida exaltou- se Parshol. Assim que eu sair de meu corpo, ele fica para trs, morto. claro que ali passarei a ser no-carne. O Velho saltou sobre uma plataforma. s vezes seus movimentos pareciam abruptos, mas sempre revelavam muita fora. Ningum pode sair do prprio corpo, Pargol. Parshol! J provei mais de uma vez que posso. O Velho suspirou. Ser que o fato de voc ficar jogado num canto, sem vida, prova alguma coisa? Parshol desistiu. O Velho parecia incapaz de encarar o assunto do ponto-de-vista filosfico. Parshol se perguntou se devia ativar os vestgios mentais dos cinco astronautas que formavam seu corpo. Seria uma experincia arriscada. Os cinco astronautas poderiam formar um ser coletivo capaz de afast-lo. Parshol no tinha nenhuma vontade de vagar pelo espao por milhes de anos, sem a menor chance de transformar-se em carne toda vez que desejasse. O Velho abriu uma escotilha. Vou entrar no poo que leva cpula superior. Fique aqui. melhor para voc mesmo. Est certo respondeu Parshol. Contemplou assustado a escotilha enquanto esta se fechava atrs do Velho. Parshol ficou s. Refletiu mais um instante e transformou-se em no-carne. Neste estado tornava-se mais fcil suportar a solido. Olhou algum tempo para seu corpo e ficou admirado porque era to feio. *** sua frente estava o deserto fustigado pelos raios do sol abrasador. O Velho certificou-se de que a cpula estava bem fechada. No precisava de traje de proteo. Dentro de sua bolha energtica no corria nenhum perigo.

Saiu caminhando a passos largos. Segurava na mo direita os documentos que pretendia entregar ao Ganjo.

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Parecia um vulto minsculo e perdido. Deslocava-se sobre o cho entrecortado que nem um inseto. Saiu da cpula constatou Perry Rhodan. Os impulsos pararam. Ovaron contemplou o aparelho que trazia no pulso. Por alguns segundos um silncio carregado de tenso encheu a sala de comando. O silncio foi rompido pela voz de Danton. Est de novo sem traje de proteo. Permanece dentro de uma bolha energtica afirmou Kase, um cientista ertrusiano. At d para v-la acrescentou Waringer. Olharam para o Velho, que vinha devagar em direo Marco Polo. Depois de algum tempo entrou na sombra da nave. O brilho da bolha energtica tornou-se mais forte. De repente o Velho parou. Que ser desta vez? perguntou Atlan em tom de espanto. Ovaron ficou calado. Rhodan dirigiu-se a Gucky e Fellmer Lloyd. Esto captando impulsos mentais dele? No respondeu Lloyd. Se no o visse com meus prprios olhos, parado l fora, at chegaria a duvidar de sua existncia disse Gucky. Parapsiquicamente um bloco de concreto. Provavelmente possui alguma esfera natural disse Tschubai. Ovaron pigarreou. Temos de sair. Parece que nos espera. Rhodan sorriu e fechou o capacete do traje de combate. Vamos. Espere a! exclamou Ovaron surpreso. Acho que Marceile e eu vamos sair para falar com ele. Os olhos de Rhodan cintilaram. Atlan e eu iremos com o senhor, parceiro! disse devagar. Marceile ficar a bordo. J negociei com o Velho e por isso bem justo que esteja l. Os msculos do rosto de Ovaron contraram-se. Estava lutando com os prprios sentimentos. Sei ser muito teimoso acrescentou Perry. Ovaron cedeu. Tambm fechou seu capacete. Atlan enfiou um desintegrador no cinto. Marceile aproximou-se do arcnida e colocou a mo em seu ombro, enquanto com a outra tirava a arma. O senhor no vai precisar disso! Atlan agarrou-a pelo pulso. Queria tirar a arma dela, mas a moa realizou uma pedotransferncia instantnea para dentro do corpo de Atlan. Uma massa gosmenta de protoplasma apareceu frente do arcnida.

O arcnida levou alguns minutos lutando contra o domnio espiritual da moa, mas acabou cedendo. Colocou a arma no cho. Marceile no deveria ter feito isso disse Rhodan em tom contrariado a Ovaron. Neste instante Marceile voltou para dentro de seu corpo. At parece que quer surrar-me disse a Atlan. isso mesmo respondeu o arcnida e deu-lhe uma bofetada. Estava plido de raiva. No gosto que ningum me prive de minha liberdade pessoal. Os dois entreolharam-se zangados. Ovaron tambm parecia tenso. Era uma situao de conflito do tipo que muitas vezes costumava surgir entre eles. Mas desta vez era mais grave. Marceile fora longe demais. Rhodan teve a impresso de que agira assim para provocar Atlan. Vamos andando! gritou Ovaron com a voz rouca. De fato no precisamos de armas. Atlan pegou o desintegrador e com uma calma insolente empurrou-o para dentro do cinto. Depois foi atrs de Perry e Ovaron, que j estavam perto da escotilha. Marceile tremia que nem vara verde. Calma! disse Danton. No fundo o prncipe de cristal um sujeito bondoso. Fao votos de que esse seu sujeito bondoso no volte com vida gritou Marceile fora de si. Escute! disse Gucky a Danton. para uma mulherzinha destas que voc se enfeita? Primeiro ela no uma mulherzinha, mas uma mulher respondeu Roi Danton. Alm disso no estou me enfeitando para ela. Gucky deu uma risada atrevida. O que voc fica fazendo em seu camarote? Aposto que compe poesias para ela. Gucky passou a dirigir-se a Kosum, que estava sentado junto aos controles. Ser que voc no pode fazer nada por Danton, Kosum? Afinal, voc perito em frases de efeito. Kosum mordeu o lbio por um instante. Que tal esta: O caminho da felicidade lhe est barrado, porque a bordo desta nave ningum se torna casado. A sugesto provocou risadas generalizadas. Danton foi o nico que olhou de forma agressiva na direo em que estava Kosum. Marceile saiu correndo. Esta no boa, Kosum. criticou o rato-castor. Sei uma melhor. Os homens insistiram para que Gucky apresentasse sua obra de arte, mas o ilt disse que s o faria se Danton no estivesse presente. tudo bobagem! queixou-se o antigo livre-mercador. Mas preferiu retirar-se. J posso falar exclamou Gucky em tom de alvio. Prestem ateno. Em Gruelfin o padre no existe, por isso Roi no concubinato insiste. Surgiu uma discusso sobre qual dos dois versos era melhor. A conversa s parou quando Rhodan, Atlan e Ovaron apareceram nas telas de viso externa. Caminhavam lentamente em direo ao Velho. *** Andavam lado a lado pelo cho vitrificado do planeta First Love. sua frente, um pouco para o lado, havia uma fresta larga no cho, que parecia ser muito profunda. Em cima deles abaulava-se a esfera gigantesca da Marco Polo. Havia algo de deprimente em

ficar embaixo da montanha de ao cuja sombra cobria uma rea de quatro milhes de metros quadrados. Tem alguma coisa na mo constatou Atlan quando ainda se encontravam a cem metros do Velho No nenhuma arma disse Ovaron imediatamente. Rhodan fitou o cappin como quem achava graa. No pretendemos iniciar uma luta. Ovaron, que naquele momento parecia no ter nenhum senso de humor, perguntou em tom contrariado: Ser que o senhor ainda no percebeu que seu aspecto e atitudes so agressivos? No responderam Atlan e Rhodan ao mesmo tempo. O cappin parou e fitou os companheiros como se os visse pela primeira vez. Nunca lhes ocorreu que existe uma diferena enorme no desenvolvimento tcnico e espiritual? Os senhores so brbaros que graas a certas circunstncias conseguiram um poder tremendo. Neste ponto os cappins so muito mais eficientes retrucou Rhodan prontamente. A observao fez efeito. Ovaron virou-se e voltou a caminhar em direo ao Velho. Talvez ainda acabemos sendo bons amigos disse Rhodan a Atlan. Se no me engano, voc costumava brindar-me com frases parecidas. Atlan sorriu ironicamente. J desisti. No vale a pena. Vocs no mudam. No perca a esperana aconselhou Rhodan. Mas est na hora de cuidarmos de nosso amigo de cabelos brancos. J estavam bem perto do Velho. Rhodan viu que este trazia vrios aparelhos pendurados em longos barbantes em torno do pescoo. No pareciam armas, mas Rhodan achou melhor ter cuidado. O Velho prostrou-se no cho frente de Ovaron. O campo energtico que o envolvia quase no conseguia adaptar-se nova posio. Estou cheio de jbilo disse a voz do Velho no alto-falante instalado no capacete de Rhodan. Achava que os aparelhos que o Velho trazia consigo desempenhavam as funes de um radiofone. O Velho falava um impecvel Gruelfin Moderno. Cumprimento-o como nosso Ganjo e transmito o jbilo do povo ganjsico que infelizmente no pde fazer-se representar nesta oportunidade. Os movimentos de Ovaron pareciam nervosos. No esperava um cumprimento destes. As palavras que voc acaba de proferir significam que meu povo ainda existe? perguntou o cappin em tom ansioso. Esperamos por voc h duzentos mil anos prosseguiu o Velho sem responder pergunta de Ovaron. Finalmente chegou o dia do Ganjo. O cronograma corresponde exatamente s informaes de que dispomos. Espere! disse Ovaron, interrompendo a fala do homem grisalho. Preciso fazer algumas perguntas antes que voc continue. O Velho parecia inseguro. Certamente esperara muita compreenso diante de suas palavras. Ovaron aproveitou a pausa. Onde posso procurar meu povo? Saiu de Gruelfin?

Os ganjsicos tm de voltar a governar Gruelfin respondeu o Velho. necessrio quebrar o poder dos takerers. Trouxe alguns dados, Ganjo. Eles facilitaro a destruio dos criminosos takerers. No to simples como voc pensa. Ovaron apontou para Rhodan e Atlan. No podemos esquecer meus amigos. Minha companheira Marceile e eu somos os nicos cappins a bordo desta nave gigante. Este homem o representante de um imprio e o louro que est a seu lado seu amigo. Os dois trouxeram-me de uma galxia diferente. Tenho de considerar seus interesses. O Velho levantou. Deu alguns passos na direo de Ovaron. Como pode dizer que no quer empenhar todas as suas foras em benefcio do povo ganjsico? Via-se perfeitamente que o Velho ficara abalado. Seu corpo balanou de um lado para outro. Voc tem de compreender! exclamou Ovaron, que tal qual Rhodan sentia que o homem de cabelos brancos envolto numa bolha energtica estava cada vez mais nervoso. Os interesses de ns dois podem ser conciliados. Mas meus amigos esto preocupados principalmente em proteger seu povo contra um ataque dos takerers. Rhodan deu um passo. isso mesmo! Compreendemos as dificuldades de Ovaron, mas se ele quiser nosso apoio ter de seguir nosso cronograma. Num gesto dramtico Ovaron apontou para a Marco Polo. Esta nave a nica arma que tenho. Se necessrio terei de esperar at que possa ser usada para o que quero. No compreendo confessou o Velho. Voc o Ganjo, apesar de permitir que o chamem de Ovaron. No possvel que tenha feito uma viagem de duzentos mil anos somente para defender os interesses de seres estranhos. A bolha energtica voltou a mudar de forma. O homem de cabelos brancos acabara de levantar um brao. Isso s pode ser um engano, Ganjo. Ovaron fitou seus acompanhantes como quem pede ajuda. O que devo fazer para que ele compreenda a situao? Uma ruga vertical formou-se na testa de Rhodan. Tenho a impresso de que ele no quer compreender. Atlan colocou a mo no brao de Rhodan. No tire concluses precipitadas. Este velho mesmo... Atlan interrompeu-se. O aparelho que Rhodan trazia no bolso acabara de dar o sinal de chamada. No mesmo instante a voz de Alaska Saedelaere se fez ouvir nos alto-falantes dos trs homens. Cuidado! Alguma coisa est errada com este cara. Rhodan e Atlan entreolharam-se por algum tempo. O arcnida ps a mo no cinto onde estava guardada a arma. Alaska! sussurrou Rhodan. O que est sentindo? O Velho perigoso. Lorde Zwiebus e Marceile tambm esto preocupados. Se Marceile sentiu alguma coisa, Ovaron tambm deve ter percebido. Rhodan passou a falar mais alto. Ento, Ovaron? O que nos diz? O cappin virou-se abruptamente. Nada. No tenho nada a dizer. O Velho continuava de p, indiferente. Olhava fixamente para Ovaron.

Ele diferente! gritou Saedelaere. No um cappin. O qu? exclamaram Atlan e Rhodan ao mesmo tempo. Tem certeza? Eu sinto respondeu Saedelaere. O neandertalense tambm sente. Ovaron fez um gesto de pouco-caso. Tolice! Saedelaere no possui o dom da telepatia. E Zwiebus no passa de um semi-mutante. Nenhum deles sente nada. No existe coisa alguma... Ovaron calou-se. O Velho acabara de virar-se e estava voltando devagar para a cpula. Ovaron ficou como que paralisado por alguns instantes, mas depois disso seu corpo foi sacudido. Saiu correndo atrs do homem envolto numa bolha energtica. Fique aqui! alertou Rhodan. Ovaron teve de dar apenas alguns passos para alcanar o Velho. Precisamos falar sobre os problemas. Eu sou o Ganjo. Voc mesmo acaba de dizer. Tem de obedecer s minhas ordens. O Velho no se abalou. Seguiu adiante. Ovaron foi atrs dele. Quando teve certeza de que o Velho ia voltar para a cpula, ficou parado. Rhodan e Atlan esperaram que Ovaron voltasse para junto deles. O Ganjo deixou cair a cabea. Venha! disse Rhodan em tom delicado. Vamos voltar nave. Tenho certeza de que o Velho s precisa de algum tempo para refletir. Certamente pensava que a chegada do Ganjo fosse diferente. Flutuando sobre os campos antigravitacionais, subiram devagar eclusa de passageiros. O Velho j estava perto da cpula. Dali a vinte horas voltou a aparecer. *** O Velho ficou parado junto entrada da cpula. L est ele! gritou Danton. Parece que desta vez no est com vontade de dar um passeio. Todos ouviram a voz do Velho atravs dos alto-falantes do rdio comum. O problema continua. No encontrei nenhuma soluo. Vejo-me obrigado a pedir que voc e seu amigo Perry Rhodan se submetam a um teste. Acho que j passamos por testes que chega disse Rhodan para dentro do microfone. verdade reconheceu o homem parado junto cpula. Mas surgiu uma nova situao que tem de ser esclarecida. Devo fazer com que o Ganjo compreenda sua tarefa original. Para isso ter de chegar a acordo com Perry Rhodan. Diga as condies pediu Rhodan. Os dois tero de vir minha cpula. A resposta no foi nenhuma surpresa para Rhodan. O Administrador-Geral desligou o transmissor e virou-se na poltrona. Que acha disso, Ovaron? Acho que devemos ceder sugeriu o cappin. Desse jeito sem dvida conseguiremos outras informaes. Talvez at consigamos fazer com que o Velho compreenda o que est em jogo. Rhodan refletiu. No estava disposto a arriscar-se a entrar na estranha cpula somente com Ovaron. Saedelaere e Lorde Zwiebus o tinham alertado contra as irradiaes do Velho. No demore tanto a responder! exclamou Ovaron.

Rhodan voltou a ligar o transmissor. O Ganjo e eu iremos, mas no sozinhos. Levaremos mais seis pessoas. O aviso fez com que Ovaron levantasse de um salto. O Velho no vai aceitar isso. A voz que saiu dos alto-falantes provou que o cappin estava enganado. Concordo. Mas seus companheiros no podero interferir em nada durante os testes. Rhodan desligou. Achava que j tinha sido dito tudo. Queria evitar que o Velho voltasse atrs. Rhodan enfrentou o problema da escolha das pessoas que o acompanhariam. Como esperava dificuldades, decidiu levar Gucky e Ras Tschubai, que como teleportadores eram insubstituveis. Atlan autonomeou-se para participar do pequeno grupo. Voc precisa de algum que no se deixa impressionar. Rhodan aceitou a deciso do Lorde-Almirante. Merkosh e o Paladino que leva os Thunderbolts tambm nos acompanharo. O Velho achar que Paladino uma pessoa. No far nenhuma objeo. Sugiro que tambm levemos Takvorian! exclamou Ovaron. Com isto o time fica completo disse Rhodan, que no tinha motivo para recusar a participao do centauro. Takvorian representaria um bom reforo. Tem alguma ideia de que espcie de teste teremos de fazer? perguntou Rhodan a Ovaron enquanto estavam colocando os trajes de proteo. O Velho falou claramente num acordo entre ns dois. Provavelmente quer descobrir qual o problema mais importante, o seu ou o meu. Provavelmente Ovaron tinha razo. Rhodan dobrou para trs o capacete do traje de proteo e olhou para o cappin com uma expresso pensativa. Quer dizer que podemos evitar o teste. Ovaron sorriu ironicamente. Naturalmente! Basta que o senhor aceite minhas condies. Ou o senhor as minhas respondeu Rhodan. Os dois entreolharam-se. Cada um percebeu que o outro no estava disposto a ceder. No agiam em seu benefcio. Ovaron queria fazer tudo para reencontrar seu povo desaparecido, enquanto Rhodan fazia questo de impedir a invaso de sua galxia. Neste momento Rhodan compreendeu que Ovaron no cederia, mesmo que fosse derrotado nos testes. Ele mesmo no sabia se aceitaria a deciso de um ser que no mantinha nenhum relacionamento com a humanidade. No vejo nenhuma sada! Todo o cansao de um homem que perdera seu povo exprimia-se nas palavras de Ovaron. Rhodan encarou Ovaron. Podemos transformar-nos em grandes inimigos. No acredito respondeu Ovaron. Existem muitas coisas que nos ligam. O senhor estaria disposto a aceitar a perda da Marco Polo se isso o ajudasse a salvar seu povo? queixou-se Rhodan. Os outros ficaram em silncio. Queriam ouvir a resposta de Ovaron. bem possvel confessou Ovaron em voz baixa. Pelo menos sincero afirmou Rhodan amargurado.

Uma nova muralha ergueu-se entre eles. Preocupado, Rhodan percebeu que por dentro se afastavam cada vez mais. Se no encontrassem logo um meio de chegar a acordo, aconteceria aquilo que Rhodan previra. Poderiam tornar-se inimigos. A ideia de ter Ovaron como inimigo no era nada agradvel para Rhodan. E ele no podia imaginar que o cappin no pensasse da mesma forma. Tinham preparado tudo e acabavam de sair da Marco Polo. O Velho fizera questo que se dirigissem cpula a p. Por isso Paladino carregou Gucky sobre o ombro. O grupo saiu da sombra da Marco Polo. O sol estava a pino, derramando uma luz insuportvel sobre a paisagem. Os membros do pequeno grupo estavam com os filtros de luz dos capacetes ligados. A cpula estava sua frente. A superfcie prateada refletia a luz do sol. Logo depois do pouso da Marco Polo em First Love ela se erguera trinta metros acima do cho do deserto. Rhodan no conseguia livrar-se da impresso de que a altura tinha aumentado alguns metros. medida que se aproximavam do edifcio, o Administrador-Geral estava cada vez mais nervoso. Sentia o perigo que a cpula irradiava. Sente algum impulso, baixinho? perguntou a Gucky. O rato-castor fez um gesto. Absolutamente nada, Perry! Quando estavam a apenas cem metros da cpula, esta comeou a mudar de cor. Parecia que gigantescos filtros de luz tinham sido enfiados embaixo da face externa. A nova cor absorvia a luz. Rhodan e seus companheiros pararam. Isso deixa a gente assustada! disse a voz de trombeta de Merkosh. Preferiria voltar. No estou gossstando. Um simples truque tcnico no motivo de ficarmos preocupados disse Ovaron em tom contrariado. Parecia decidido a deixar o teste para trs quanto antes. Certamente esperava sair vencedor. O grupo seguiu adiante. No lugar em que a cpula tocava o cho desrtico tinham surgido pequenos montes de areia. No se via a entrada. O Velho tinha voltado para dentro da cpula. Rhodan tinha certeza de que os estava observando. O grupo alcanou a cpula e olhou em volta. No existe nenhuma entrada afirmou Atlan. Esperem! disse Ovaron em voz alta. Tenho certeza de que o Velho no nos mandou vir para c por brincadeira. Um rudo estranho saiu da cpula negra. Parecia uma voz. Rhodan desligou o receptor instalado em seu capacete quando os sons foram subindo na escala de frequncias. Que falta de jeito! queixou-se Merkosh. Mesmo dentro do traje de proteo seu corpo transparente parecia quebradio. Algum querrrendo imitar minha voz. J passou disse Ovaron depois de algum tempo. Tenho certeza de que agora nos deixaro entrar. *** Parshol estava deitado ao lado do Velho, olhando fascinado para os discos claros achatados sobre os quais se deslocavam figuras parecidas com a do Velho. Eram oito delas, que estavam fora da cpula.

Parshol juntou o corpo e ergueu-se. Empurrou o Velho para enxergar melhor. Quem so? O Velho parecia ter despertado de um sonho profundo. Os oito hspedes que estou esperando. Os cimes que logo se apoderaram dele levaram Parshol a fazer uma observao apressada. No permitirei que nossa amizade acabe por causa desses estranhos. Amizade? repetiu o Velho em tom de espanto. Nem podemos ser amigos. No posso ser amigo. Pois eu posso! exclamou Parshol em tom de triunfo. E quanto basta. No tenho tanta certeza respondeu o Velho em tom de dvida. As figuras estavam de p junto cpula. Parecia que esperavam que o Velho as deixasse entrar. Por que no abre? quis saber Parshol. O grisalho encolheu a cabea entre os ombros. Parshol sentiu que alguma coisa no estava certa. Ultimamente o Velho dera para fazer coisas estranhas. Cheio de dio, Parshol constatou que a culpa s podia ser dos estranhos. No compreendo tudo que deveria compreender respondeu o Velho quando Parshol j tinha esquecido sua pergunta. Corro perigo de ser obrigado a deixar o Ganjo. Tambm j no compreendo mais nada disse Parshol ao Velho. Aborrecido e decepcionado, abandonou seu corpo e transferiu-se para fora. Ficou suspenso sobre os oito estranhos, um dos quais sem dvida era no-carne, apesar de abrigar seis corpos em seu interior. Era uma coisa fora do comum. Parshol lamentava que como no-carne no podia fazer nada. Para entrar em atividade precisava de carne. Naturalmente os treze seres que estavam l embaixo no podiam v-lo. Mas estavam nervosos. Talvez sentissem sua presena. Parshol viu uma abertura semicircular que se formara na cpula. Os recm-chegados no perderam tempo. Entraram. Parshol apressou-se em segui-los. O Velho no se encontrava no hall. Os desconhecidos olharam em volta. Pareciam surpresos, o que levou Parshol a concluir que era a primeira vez que tinham vindo. O que queriam? Eram astronautas. Sobre isto no havia a menor dvida. Mas seus corpos eram carne ruim. Pior que a dos cinco astronautas escolhidos por Parshol. Como estava decidido a interferir, Parshol voltou para dentro do prprio corpo. No encontrou o Velho na sala de controle. O corpo de Parshol encolheu-se e deu um salto. Desta forma alcanou uma travessa metlica e fluiu por ela para o plano superior. As lminas iluminadas que ficavam atrs dele s deixavam ver o deserto com a gigantesca espaonave estacionada nele. O Velho certamente subira para cumprimentar os visitantes. Parshol chegou a uma plataforma e deslizou por cima dela. Estalava a lngua de to nervoso que estava. A passagem para o hall estava fechada. Parshol ficou estupefato por um instante. Ser que o Velho queria exclu-lo?

Parshol afinou o mais que pde e fluiu atravs da cobertura de um cabo, indo parar no hall. Desceu em pingos junto parede e juntou-se para formar uma bola. *** O hall foi uma decepo para Perry Rhodan. No havia nada alm de um cubo radiante que quase tocava no teto. No se podia olhar para fora. De dentro as paredes abauladas pareciam to negras e opacas como de fora. Havia ranhuras e reentrncias regularmente distribudas pelas paredes e pelo cho. Perceberam alguma coisa de especial? perguntou Rhodan aos mutantes. Nada alm do fato de que aqui parece haver ar respirvel respondeu Gucky. Ovaron virou a cabea. Isso me surpreende. No passamos por nenhuma eclusa. Atlan abriu cuidadosamente o capacete. Tudo bem disse. Por aqui esto muito bem preparados para receber a visita do Ganjo. O instrumento verstil que Ovaron trazia no pulso voltou a emitir um zumbido. Takvorian ficou nervoso, So impulsos da sexta dimenso explicou Ovaron. Vm de um recinto que fica embaixo deste. Quer que eu grite? perguntou Merkosh. Acho que posso fazer desabar as parrredes. Rhodan sorriu. Sabia que Merkosh no era to agressivo como se fazia. Uma parede abriu-se e o Velho entrou. No estava envolto numa bolha energtica como das outras vezes, mas em compensao trazia alguns aparelhos pendurados no pescoo. Rhodan tentou avaliar sua idade, mas no conseguiu. Apesar das rugas e da barba negra, o rosto do Velho parecia indefinido no tempo. A porta voltou a fechar-se. O velho atravessou o hall. No incio no deu nenhuma ateno aos recm-chegados. Parecia que estava procurando alguma coisa. Mais uma vez Rhodan teve a impresso de que alguma coisa no estava em ordem. Finalmente o Velho aproximou-se do rob Paladino. Apontou para Gucky, que continuava sentado no ombro do gigante. Quem ? perguntou. Sou um gato-esquilo super-secreto! respondeu Gucky e ps mostra o dente roedor. O Velho deu a impresso de que estas palavras o fizeram refletir. Parecia que a resposta o deixara completamente confuso. Se no ficar quieto, mando bot-lo para fora disse Ovaron. Por que fez essa observao estpida? Rhodan, que se divertia com aquilo, perguntou a si mesmo se o Velho estaria mais bem servido se Gucky se tivesse apresentado como um rato-castor do planeta Vagabundo. No vamos perder tempo com conversas compridas sugeriu o Velho. Quanto mais cedo iniciarmos o teste, mais depressa terei uma chance de compreender a situao. Estou preparado disse Ovaron Rhodan limitou-se a acenar com a cabea. O Velho no saiu do lugar.

Durante o teste cada um dos senhores realizar um ato psi em sonho explicou. Quer dizer que voltaro a presenciar parte dos acontecimentos verificados h duzentos mil anos. O Ganjo recordar certos detalhes e se dar conta de como importante que cuide apenas de seu povo. Os interesses dos terranos no tm nenhuma importncia. Linhas energticas comearam a surgir na parede pela qual o Velho tinha entrado. Rhodan no se interessou por elas. Recapitulou as palavras do Velho. Que que eu tenho que ver com tudo isso? quis saber. No basta que Ovaron se submeta ao teste? Mais uma vez alguma coisa comeou a movimentar-se na parede. Uma massa ocre escorreu atravs de uma abertura to pequena que Rhodan ainda no a vira. Saiu do buraco para formar uma bola brilhante. O senhor far parte de suas recordaes disse o Velho a Rhodan. Deve ter influenciado o subconsciente de Ovaron em algum momento do passado. Por isso vejo-me obrigado a fazer voltar os dois. Parecia que a bola junto parede alcanara o tamanho definitivo. Rolou alguns metros na direo do grupo e parou. Rhodan percebeu que era viva. Consistia numa massa orgnica e parecia capaz de modificar vontade a forma do prprio corpo. Rhodan apontou para a bola. Que isto? apenas Pargol respondeu o Velho sem virar a cabea. Est parapsiquicamente morto afirmou Gucky. Tal qual o Velho. O Velho comeou a impacientar-se. Vamos logo disse, caminhando para a parede que se abriu sua frente. Rhodan viu um corredor de teto semicircular. O teto brilhava. Havia suportes no teto. Eram parecidos com espinhos pontudos. Tinha-se a impresso de que o corredor se perdia no horizonte, mas s podia ser uma miragem. Rhodan abriu o capacete. O ar estava impregnado de um cheiro metlico. Fazia frio dentro da cpula. Rhodan e Ovaron seguiram o Velho para dentro do corredor. Rhodan surpreendeu-se com a forma como o Velho andava. No caminhava como um velho, embora seus passos parecessem desajeitados. O couro cabeludo de Rhodan comeou a coar. A sensao foi provocada por Whisper, que comeou a dilatar-se na nuca de Rhodan. O simbionte proporcionava a Rhodan a intensidade mxima de todos os sentidos. Talvez fosse por isso que o terrano olhou em volta desconfiado. At o ar parecia estar carregado de hostilidade. O cho do corredor abafava o rudo dos passos. Paladino teve de abaixar-se para atravessar a passagem. Gucky no estava mais sentado no ombro do rob. Arrastava os ps ao lado de Rhodan. De repente viram-se diante de um abismo. Era uma abertura negra em forma de rim. Uma plataforma de material claro estendia-se por cima do abismo. Rhodan virou a cabea e viu a coisa de protoplasma rolando pelo corredor. Seguia-os. Quem Pargol? perguntou ao Velho. Um nufrago respondeu o Velho. Sua pequena nave est na outra face do planeta, completamente despedaada. Foi recolhido por mim.

Perplexo, Rhodan se perguntou como o Velho poderia ter chegado outra face do planeta. Alm disso Pargol no se parecia com os seres capazes de construir espaonaves. Os dois, o Velho e Pargol, eram bastante misteriosos. Vamos descer anunciou o Velho e saltou no abismo. Merkosh engoliu em seco, assustado, ao ver o Velho mergulhar na escurido. Parece que quer que saltemos atrs dele observou Atlan laconicamente. Ningum poode exigirrr que eu salte neste buraco escuro gritou Merkosh em tom exaltado. um elevador antigravitacional informou Ovaron e desapareceu. No mesmo instante Rhodan saltou da plataforma. Sentiu que seu corpo ficou sem peso. Por alguns segundos ficou envolto numa escurido completa. Mas logo viu o pavimento inferior da cpula. As salas estavam cheias de mquinas gigantescas. Parecia que no havia ningum por perto. Rhodan olhou para baixo. O Velho e Ovaron estavam suspensos l. Levantou os olhos e viu que os companheiros vinham atrs dele. Merkosh esticou os braos e as pernas. Takvorian fazia uma figura mais esquisita. Estava suspenso perto de Paladino. As salas do pavimento seguinte estavam ocultas atrs de painis de comando. O terrano ainda estava olhando em volta quando seus ps tocaram uma plataforma. O Velho e Ovaron j se encontravam numa sala de tamanho mdio, atravessada de lado a lado por tubos abertos que chegavam altura dos joelhos. At parecia uma exposio de canais. Sigam-me disse o Velho. A parede que ficava atrs dos tubos desapareceu no cho. Uma luz esverdeada envolveu os recm-chegados. Anis de metal atravessavam o ar zumbindo, tocando constantemente em pequenas alas penduradas do teto. Pareciam ser produtos de uma tecnologia desconhecida. Ovaron parecia estar acostumado com os objetos estranhos. De vez em quando acenava com a cabea. Rhodan viu que o rosto de cappin estava vermelho de to nervoso que se sentia. Era um homem voltando ao ambiente que conhecia. Talvez isto j tenha sido uma base ganjsica , pensou Rhodan, que se sentia fascinado. Mas quem era o Velho? Sem dvida no se tratava de um ganjsico. Se fosse, Ovaron o teria cumprimentado de uma forma diferente. Os pensamentos de Rhodan foram interrompidos quando os dois homens que iam sua frente entraram numa sala atulhada de consoles e bancos de dados. Havia algumas peas parecidas com poltronas na parede oposta entrada. Estavam quase completamente encobertas pelas instalaes. O Velho passou rapidamente entre dois bancos de dados. O Grande deve ter cuidado para no danificar nada. O Grande era Paladino, que estava entrando juntamente com Atlan. O Velho parou frente dos assentos especiais. O teste ser realizado aqui? perguntou Ovaron. Isso mesmo! O grisalho apontou para os assentos. Sente, Ganjo! O terrano sentar perto de voc. Ovaron atendeu imediatamente ao pedido, mas Rhodan olhou para a porta, pela qual estava rolando a estranha esfera, que se encolheu e entrou num banco de dados. Cobriu todos os instrumentos. O Velho no se ops.

Alguns anteparos desceram frente do rosto de Ovaron. No houve nenhum rudo. O Velho estava de p junto a um painel de controle. Agora sua vez, Rhodan! Atlan acenou com a cabea para animar o amigo. Se houver um perigo, interferiremos. Era uma promessa na qual Rhodan podia confiar plenamente. Atlan e seus companheiros no permitiriam que alguma coisa de mal acontecesse a Perry Rhodan. Perry afundou no assento. Entregou seu capacete a Takvorian. Em seguida os anteparos desceram frente de seu rosto. Rhodan no enxergava mais nada. Objetos redondos e pontudos tocaram nas tmporas e no couro cabeludo. Um zumbido vindo no se sabia de onde se fez ouvir. Fique descontrado! gritou o Velho. Isso facilitar as coisas. Rhodan sentiu que Whisper tremeu intrigado ao ser tocado pelas sondas. O simbionte encolheu-se s pressas. No se mexa mais! disse o Velho em tom nervoso. Rhodan no respondeu. Tentou descontrair-se, mas os acontecimentos das ltimas horas ocupavam sua mente. Concentrou-se no Velho e no lugar em que estava. De repente sentiu uma dor violenta. Foi uma sensao desagradvel que passou depressa. Rhodan teve a impresso de que sua espinha estava congelando. Quis levantar, mas levitava de uma forma estranha. Parecia que os ps e as mos estavam inchando. Pequenos relmpagos saram dos anteparos frente de seu rosto. Rhodan perdeu os sentidos. O teste tinha comeado.

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Estavam de p num morro. Um vento gelado soprava em seu rosto. Olhavam para uma plancie cheia de pr-bios. Muitos deles estavam morrendo. Os gritos dos feridos atingiam os ouvidos dos dois homens. J estive aqui! falou Rhodan. A mo direita de Rhodan saiu da manga da grossa capa de pele. Olhe s! gritou contra o vento gelado. Foram os takerers que fizeram isso. No devemos permitir que continuem fazendo experincias com suas biocriaes. Entre as criaturas que enchiam o vale andavam alguns homens ou seres parecidos com humanides. nosso planeta disse Rhodan. Pelo menos um dia ser nosso mundo. Um mundo ridiculamente pequeno disse Ovaron. Em vez de estar aborrecido Rhodan comeou a sentir raiva. Sem dar-se conta disso, sentiu que havia algo de errado na situao. A paisagem que se estendia embaixo deles parecia um pedao de um quadro louco. Em muitos lugares o sangue dos pr-bios moribundos tingira a neve. Para o senhor deve ser um mundo pequeno! disse Rhodan. Mas para ns no . Nossos padres so diferentes. Ovaron apontou pela segunda vez para a plancie. No somos culpados disso. mais uma dos takerers. Se to poderoso, por que no destri os takerers. Parecia que Ovaron hesitava em dar uma resposta. Acabou no respondendo. Fez avanar os ombros, abaixou a cabea e saiu andando. Seguiu encosta abaixo. Fique onde est! gritou Rhodan. O senhor no tem nenhuma arma para defender-se. O vento entrou embaixo do capuz de Rhodan e arrancou-o de sua cabea. O frio ardeu no rosto do terrano, que saiu correndo atrs de Ovaron. Os pr-bios que viam os dois homens comearam a berrar. Havia trs espcies diferentes de centauros, neandertalenses e ciclopes. Os ciclopes lutavam com os neandertalenses. Queria saber de onde vieram todos eles perguntou Rhodan quando alcanou Ovaron. Do grande centro! respondeu Ovaron. O centro de criao passou a produzir milhares dessas criaturas. Precisamos fazer alguma coisa pediu Rhodan. Esto inundando a terra. Dentro de pouco tempo sero tantos que no teremos como defender-nos deles. Devastaro o continente e se mataro uns aos outros. A humanidade jovem no tem nenhuma chance de resistir invaso. Os dois afundaram na neve at os tornozelos. Se no mostrarmos medo, conseguiremos passar. Atlan seguiu em frente sem abalar-se. O grande centro fica l adiante, atrs das montanhas. Temos de atravessar o vale. Por que no trouxe os equipamentos? perguntou Rhodan. Pelo mesmo motivo que o senhor. Resolvemos encontrar-nos em condies que no representem vantagem para nenhum de ns.

Sem querer Rhodan sacudiu a cabea. No se lembrava de ter combinado isso. No se lembrava de mais nada! Parecia que sua vida comeara h poucos minutos, nessa colina. Mas ele conhecia os problemas. S no sabia como tinham surgido. Rhodan voltou a colocar o capuz. So culturas primitivas! gritou Ovaron. Abriro alas para deixar-nos passar. Rhodan estremeceu. Imaginava perfeitamente o que restaria dele e de Ovaron se houvesse um ataque. De fato, os monstros recuaram diante dos dois homens. Somente os ciclopes prosseguiram calmamente em seu trabalho cruel. Era estranho, mas os neandertalenses quase no se defendiam. Pareciam conformados com o destino que lhes estava reservado. Na plancie a neve pisada pelos pr-bios transformara-se numa camada de gelo. Rhodan teve de cuidar-se para no perder o equilbrio. Trate de no cair! alertou Ovaron. Se um de ns tombar, estaremos perdidos. Estavam entre os monstros. Os seres artificialmente criados fitaram os dois com uma expresso de dio. Alguns dos neandertalenses carregavam clavas com as quais ameaavam os homens. A neve rangeu sob as botas de Rhodan. Ele percebeu que seus braos e pernas roavam num nmero cada vez maior de corpos de pr-bios. Parecia que Ovaron conhecia muito bem a direo que deviam tomar. Havia alguns cadveres de neandertalenses sua frente. Ovaron passou por cima deles. Rhodan olhou para trs. A passagem deixada a contragosto pelos pr-bios voltou a fechar-se pouco atrs deles. Mais uma vez a ideia de que o acontecimento era contra a natureza afligiu Rhodan. s vezes o terrano se sentia como se estivesse assistindo a um filme. A resposta parecia ser muito fcil, mas ele no a encontrou. De repente Ovaron parou. Um grupo de jovens ciclopes fechava-lhes o caminho. Rhodan percebeu que atrs deles os pr-bios se aproximavam. Precisamos ir em frente! cochichou. Eu sei respondeu o ganjsico calmamente. Em seguida tirou uma clava de baixo do cadver de um neandertalense. Seria bom que o senhor tambm se armasse. Apesar do perigo, Rhodan foi obrigado a rir. Perguntou-se o que poderiam fazer com uma clava numa situao como esta. Mas quando Ovaron o fitou com uma expresso indagadora, Rhodan tambm pegou a arma contundente. Vamos em frente! ordenou Ovaron. Caminhou com a clava erguida em direo aos ciclopes. Rhodan absorveu o quadro. Possua algo de simblico, apesar do carter irreal que o impregnava. Estou muito perto da soluo, pensou o Administrador-Geral. Ovaron golpeou com a clava. O ciclope atingido soltou um berro, embora o golpe no o devesse ter afetado muito. Ovaron seguiu adiante. Rhodan comeou a distribuir golpes de clava. Houve um baque surdo toda vez que atingia o corpo moreno escuro de um ciclope. Os monstros recuaram. Pareciam confusos. Ovaron fez girar a clava em cima da cabea.

Rhodan foi atingido nas costas. Tombou para a frente. A clava apertou-o na regio do estmago. Comeou a sentir-se mal. Os pr-bios foram se aproximando. Se um de ns tombar, estamos perdidos! Rhodan virou-se no cho, mas j sentia os cascos de alguns centauros. No conseguiu levantar. Olhando entre as pernas dos pr-bios viu Ovaron, que estava de p, com as pernas afastadas, rechaando os ataques dos ciclopes. Rhodan sentiu que estava sendo pisoteado para dentro da neve. Foi afundando e... O centro fica l adiante! gritou Ovaron. Ofegante, Rhodan conseguiu chegar perto do Ganjo. Segurou o brao de Ovaron. Espere a! Mal conseguiu respirar. A plancie cheia de pr-bios estendia-se atrs dele. Alguma coisa est errada disse Rhodan. Foi como num filme. Um corte ligeiro. O senhor compreende? Ovaron fitou-o como quem no tinha entendido nada. No, Rhodan. Rhodan segurou os braos de Ovaron e sacudiu-o. H instantes ainda estava... ali! O Administrador-Geral apontou para a massa agitada dos corpos de pr-bios. Pisotearam-me at a morte. Compreendo que esteja nervoso respondeu Ovaron em tom paciente. Mas no momento no temos tempo para preocupar-nos com suas emoes. Rhodan passou a mo pelos olhos. Teve a impresso de que o hlito dos centauros ainda atingia sua nuca. Mas a lembrana do acontecimento horrvel foi-se apagando. Uma sombra cobriu parte do passado. Venha logo! insistiu Ovaron. Estavam de p numa colina. Embaixo deles, junto encosta, ficava o grande centro. Tinha a forma de uma ferradura. De ambos os lados das longas fileiras de edifcios erguiam-se torres altas. Rhodan viu um porto gigantesco, do qual saam pr-bios sem parar. Parecia que as criaturas tinham pressa de ficar ao ar livre. Derrubavam-se uns aos outros e inundaram o vale. Em cima do porto tinha sido instalado uma mquina de contagem larga com algarismos luminosos. Rhodan estreitou os olhos para enxergar melhor. Respirou com dificuldade. Seis bilhes! gritou para Ovaron. No se preocupe com os nmeros. J so quase seis bilhes. Muitos morrem ou so mortos nas lutas consolou-o Ovaron. Rhodan fitou o companheiro com uma expresso de incredulidade. Este nosso planeta. O planeta da humanidade. Ser que vai sobrar alguma coisa dele se continuar assim? De ambos os lados do porto estavam postados takerers enfiados em trajes de proteo segurando chicotes de choque. Obrigavam os pr-bios a sair mais depressa, para que a rea junto ao porto ficasse desocupada para dar lugar aos que vinham atrs. Havia uma gigantesca plataforma suspensa em cima do porto. Dela eram disparados tiros energticos contra os grupos que combatiam. Por que fazem isso? perguntou Rhodan em tom de desespero. O que pretendem? Ser que isso traz alguma vantagem para os takerers? Acho que no respondeu Ovaron. Acontece que nesta altura no podem desligar mais as mquinas. Rhodan arregalou os olhos. Quer dizer que continuar assim para sempre?

No! Ovaron sacudiu a cabea. Dentro de pouco tempo os pr-bios espalhados pelos arredores sero to numerosos que haver um represamento. Os corpos dos pr-bios sufocaro as linhas de produo. Os cadveres formaro uma barricada frente do porto. Provavelmente a mquina explodir. Tem de explodir, a no ser que possa ser desligada, deixando de produzir estes seres. Que coisa horrvel! disse Rhodan bastante abalado. Viemos para evitar a desgraa lembrou Ovaron. A nica coisa que temos de fazer destruir a mquina que a causa de tudo isso. Rhodan olhou para o vale. No temos armas. No temos nada! O centro vigiado pelos takerers. Como faremos para chegar l? Precisamos tentar. Ovaron procurou um lugar por onde pudessem descer. Quase sempre escorregaram em vez de andar. A encosta era muito lisa. S ento Rhodan se deu conta das dimenses gigantescas do edifcio. Como dois homens poderiam entrar nele, sem armas nem equipamentos? Rhodan desequilibrou-se. Durante a queda passou perto de Ovaron, que estendeu os braos em vo. Rhodan sentiu que estava dando cambalhotas. Rolava cada vez mais depressa em direo ao edifcio. Houve um impacto horrvel. Rhodan sentiu o corpo encolher-se e... Ainda no conseguiu nada disse Ovaron e passou os olhos pela pequena sala. Isto aqui uma espcie de depsito. As mquinas mais importantes ficam na outra ala do edifcio. O pulmo de Rhodan batia a toda. O suor brotou de sua pele. Comeou tudo de novo! O qu? perguntou Ovaron. O corte de cena! Bati no muro do edifcio, mas no mesmo instante vejo-me nesta sala. Deixe de falar bobagens! disse Ovaron. Temos de seguir adiante. Era incompreensvel. Rhodan se perguntou se continuava a ser ele mesmo. Sentia-se como um joguete de foras estranhas. A sala na qual teria entrado parecia to irreal como a paisagem de neve com os pr-bios. Mas as mquinas zumbiam bem perto. A neve comeou a derreter embaixo das botas. Deixou rastros molhados no cho enquanto caminhava.

6
O Velho ergueu-se abruptamente. Atlan no tirava os olhos dele. Rhodan e Ovaron continuavam nas poltronas. Parecia que estavam inconscientes. Estavam executando aquilo que o Velho chamara de atos psitraumticos. Que houve? perguntou Atlan ao Velho. O teste j terminou? No houve resposta. O Velho saiu do lugar junto aos controles e girou devagar em torno do prprio eixo. Passou a girar cada vez mais depressa. Ser que enlouqueceu? perguntou Tschubai apavorado. Atlan fez um sinal para o mutante. Tschubai foi para perto do Velho. Tentou segur-lo. A pancada que recebeu dos braos atirou-o ao cho. Ras levantou estupefato. Ele tem foras incrveis. Cuide dele, general! ordenou Atlan ao chefe dos Thunderbolts. O sistema de alto-falantes de Paladino emitiu um estalo. No nada agradvel lutar com um velho indignou- se Harl Dephin. Mas apesar disso saiu em direo ao velho. Esperem! exclamou Takvorian. No pensem que vamos conseguir alguma coisa usando a fora. O Velho deve ter sofrido um choque. Provavelmente as coisas hoje no correram conforme esperava. Atlan acenou com a cabea. Paladino parou. O arcnida foi para perto dos controles juntamente com Gucky e Tschubai. Examinou os inmeros instrumentos e mostradores. impossvel orientar-se rapidamente no meio de tudo isto. O importante no fazermos a leitura dos dados. Devemos tirar Rhodan e Ovaron da situao em que se encontram. Atlan virou-se abruptamente. Por que no se lembrara do bvio? Desligue as mquinas! gritou para o Velho. O grisalho no interrompeu sua dana grotesca. Porrr que ns no as desligamos? perguntou Merkosh. Takvorian deu uma risada spera. Quer matar os dois? A objeo fez com que Atlan compreendesse o quanto a situao era perigosa. Ningum a no ser o Velho conhecia os aparelhos complicados instalados na sala. A nica coisa que o arcnida e seus companheiros podiam fazer era experimentar. Qualquer boto apertado erradamente poderia ser o fim de Ovaron e Rhodan. E agora? perguntou Gucky em tom deprimido. Porrr que no usa o dom da telecinesia? quis saber Merkosh. Uma chave errada continuar sendo uma chave errada, quer seja movida manualmente ou por meio da energia psinica. Hum! fez Merkosh. Isso bastante desagrrradvel. Temos de encontrar um jeito para que este idiota velho volte a si disse Atlan. Em seguida foi para perto dos assentos especiais onde estavam Rhodan e Ovaron. Tocou em Rhodan e sacudiu com a cabea. Nenhuma reao! Apagaram de vez.

Em seguida o arcnida examinou a confuso de instrumentos e controles. Levaria dias para compreender mais ou menos as instalaes. No podiam esperar tanto tempo. Deviam levar o Velho a libertar as pessoas submetidas ao teste da situao perigosa em que se encontravam. Pare! gritou ao Velho. Pare logo! Preciso falar com o senhor. O Velho foi girando cada vez mais devagar. Atravessou a sala cambaleando. Paladino amparou-o para que no casse. Coloque-o nesta cadeira, Harl! disse Atlan. O Velho comeou a agitar os braos e as pernas em movimentos convulsivos. Atlan inclinou-se sobre ele. Pare logo com esse teste absurdo! Ou prefere esperar que alguma coisa acontea aos dois? Que uma coisa acontea com o Ganjo? A palavra Ganjo fez o efeito de uma senha sobre o Velho. Levantou abruptamente e saiu cambaleante para perto dos controles. Mas acabou ficando parado e fez um gesto de desamparo. No possvel! disse. O qu? gritou Atlan apavorado. Por que no desliga logo essas mquinas? No posso! O arcnida quase no conseguiu controlar-se mais. Por que no pode? O teste ainda no foi decidido. S pode terminar depois que um dos participantes alcanar uma vitria. Pea-lhe que nos diga que chave temos de mexer interveio Ras Tschubai. A ns desligaremos as mquinas. O velho sacudiu com a cabea. Atlan olhou para os assentos especiais que para Rhodan e Ovaron se tinham transformado numa priso. Em seguida olhou atentamente para os companheiros. Gucky estava encolhido no cho, muito abatido. Merkosh apoiava-se em Takvorian. Tschubai enfrentou o olhar do Lorde-Almirante. Ele no pode desligar as mquinas! gritou o teleportador em tom apavorado. No pode e no quer desligar essas mquinas amaldioadas. O Velho levantou de novo. Voltou a girar, primeiro devagar e depois cada vez mais depressa.

7
Alguns guardas takerers apareceram no fim do corredor. Apontaram as armas para Rhodan e Ovaron. Fomos descobertos! exclamou Rhodan apavorado. Ovaron olhou em volta. Estava ansioso. Viu uma porta aberta e saiu correndo para ela. Rhodan compreendeu que no adiantava fugir, mas seguiu o ganjsico. Houve um lampejo sua frente. Rhodan viu Ovaron desaparecer como que atravs de uma cortina. Correu bem para dentro dos tiros energticos dos guardas takerers e... Aqui no corremos perigo, ao menos por enquanto disse Ovaron e enfiou-se entre dois geradores enormes, que chegavam at o teto. Ouviu-se o som das batidas de mquinas pesadas, vindo no se sabia de onde. No se via nenhum takerer. Rhodan apoiou as costas na placa de revestimento inferior do gerador. Os pensamentos atropelavam-se em seu crebro. Que houve com o senhor? perguntou Ovaron. Est plido e treme em todo o corpo. Rhodan fez um gesto abrangente. Isto no pode ser real. O qu? Ovaron fitou-o como quem no tinha compreendido nada. Aconteceu de novo! prosseguiu Rhodan. Uma mudana de cena muito rpida Tenho a impresso de que nas ltimas horas morri mil mortes. Mas o fato que estou aqui. As experincias pelas quais passamos no fazem parte da realidade. O senhor enlouqueceu! J comeo a acreditar nisso. O que pretende fazer agora que fomos descobertos? Perderam nossa pista. Ovaron provavelmente se referia aos guardas takerers. Ainda temos uma chance, desde que cheguemos sala de controle o mais depressa possvel. Rhodan ps a mo na nuca, onde sentia uma coceira. Tocou numa coisa que no pertencia a ele, mas tambm no existia. Teve a impresso de que tocara em alguma coisa. Whisper! gritou. Estava preso numa poltrona, com anteparos de metal frente dos olhos... Fique onde est disse a Ovaron. No d mais um passo. Por qu? Se quisermos sair daqui, temos de interromper este pesadelo. Acontece que nem sei o que h por aqui. Um edifcio, uma sala ou um universo. Ovaron refletiu um instante. Seguirei sozinho. Rhodan viu-o afastar-se. A perspectiva sofria uma estranha deformao, j que o tamanho de Ovaron diminua muito depressa. Parecia que estava se desmanchando. Rhodan olhou para trs. Os geradores erguiam-se ameaadoramente. No quer mesmo acompanhar-me? A voz de Ovaron saiu de trs do bloco de uma mquina.

Rhodan teve a impresso de que seus ps eram de chumbo. Deu alguns passos. A mquina que ficava sua frente tornou-se transparente. Comeou a vibrar. Acabou desaparecendo de vez. frente de seus olhos havia anteparos de metal. Estava sentado numa poltrona, incapaz de fazer qualquer movimento. Havia algum sentado a seu lado: Ovaron. Uma voz parecida com a de Atlan disse: Se no houver outro meio temos de assumir o risco de agir por conta prpria. Sou contra respondeu algum. Ainda temos tempo. Rhodan viu Ovaron ajoelhado atrs do revestimento de um banco de dados. O ganjsico virou a cabea por um instante e sorriu satisfeito. Eu sabia que o senhor me seguiria. Rhodan no respondeu. Compreendera que Ovaron no sofria o pesadelo da ambiguidade dos acontecimentos. Para o Ganjo tudo se passava num processo contnuo. Para Ovaron as coisas que os cercavam faziam parte da realidade. Rhodan resolveu no fazer mais nenhuma insinuao. Devia esperar uma oportunidade de provar ao ganjsico que alguma coisa no estava certa. Ovaron apontou para uma escotilha fechada que ficava alguns metros sua frente. Temos de passar por aqui. O corredor que fica atrs da escotilha leva diretamente a outra ala do edifcio. Rhodan fitou-o com uma expresso de espanto. Como pode saber? Ovaron ficou triste por um instante. A tecnologia de tudo isto foi criada por ganjsicos. O edifcio poderia ter sido construdo por eles. Quem dera que os cappins nunca tivessem entrado em nossa galxia. Nesse caso a humanidade no existiria respondeu Ovaron e deu de ombros. Rhodan lembrou-se da humanidade, da qual nada menos de duzentos mil anos o separavam. O que aconteceria se cometesse um erro grave no passado? Se destrusse a incubadeira? Ser que a Terra passaria a ser um mundo dos pr-bios? Mas tudo isto j fora decidido. O que estava em jogo era outra coisa. A escotilha est fechada disse Ovaron interrompendo seus pensamentos. Aposto que do outro lado h alguns guardas takerers. Que faremos? Temos de atrair os takerers para esta sala, domin-los e entrar no corredor. Ovaron saiu em direo escotilha. Fico parado aqui disse Rhodan expondo seu plano. Arranque um cabo de fora e encoste-o escotilha. Isso despertar nossos amigos. Rhodan j desistira de protestar contra as sugestes de Ovaron. Sabia que sua permanncia naquele lugar no era real, mas Ovaron no sabia. Rhodan subiu numa salincia e agarrou um cabo que passava embaixo do teto. Soltou-o e puxou o cabo. Parecia bem firme. Realidade!, pensou. Talvez fosse realidade. Quem sabe se o outro Rhodan que estava sentado na poltrona no era uma alucinao? Rhodan percebeu que estava tremendo de novo. No foi capaz de descobrir qual dos dois Rhodan era o verdadeiro e qual era uma iluso. Foi uma descoberta horrvel. Devia lutar pela vida em dois planos diferentes. Mas ser que como Rhodan do passado no tinha morrido vrias vezes?

Suas reflexes foram interrompidas pela voz impaciente de. Ovaron, que pediu que se apressasse. Rhodan tentou encontrar um objeto pontudo. Esfregou o isolamento numa borda metlica. Uma substncia cinzenta foi saindo do cabo. Ovaron praguejou. O senhor sabe mesmo o que est fazendo! observou Rhodan em tom irnico. Arrancou do suporte uma grande alavanca e saiu andando em direo escotilha. O ganjsico compreendeu o que Rhodan pretendia fazer e acenou com a cabea num gesto de elogio. possvel que esses idiotas comecem a atirar no momento em que o senhor abrir a escotilha. Sem dvida respondeu Rhodan calmamente. Deu o golpe. Houve um rudo esquisito, parecido com o repique de um sino. Rhodan atirou a alavanca para Ovaron, que a segurou com muita habilidade. A escotilha abriu-se rangendo. Dois takerers saltaram atravs da abertura. Ovaron derrubou um deles. Levantou a alavanca para golpear o outro, mas ele j tinha atirado. Rhodan dissolveu-se e... ela! exclamou Ovaron em tom triunfante. A mquina. Estavam de p numa galeria, contemplando as instalaes em forma de cpula. Estavam abertas de um dos lados. Ciclopes saam ininterruptamente de trs cubos de tamanhos diferentes, alm de pseudoneandertalenses e centauros. Saam correndo em direo ao grande porto que Rhodan e Ovaron tinham visto do lado de fora. Rhodan apontou a arma energtica tomada ao inimigo para a cpula. Conseguimos. Devagar, como se qualquer movimento rpido pudesse desmanchar tudo, Rhodan estendeu o brao. Deixe-me cuidar disso! Ovaron fitou-o com uma expresso pensativa. Compreendo disse finalmente. Fique vontade. A arma era dura e fria. A luz das lmpadas suspensas refletia-se em seu cano em espiral. Rhodan fez pontaria para a cpula.

8
As luminrias suspensas embaixo do teto escureceram. A sala de testes passou a ser iluminada exclusivamente pelas luzes de emergncia. O Velho, que danava no meio da sala, lanava sombras gigantescas sobre as paredes. Atlan estava de p frente das duas poltronas especiais nas quais Rhodan e Ovaron estavam presos. O ganjsico no se mexia, mas Rhodan tremia com as pernas de vez em quando ou gemia. O teste j durara oito horas. Fazia quatro horas que o Velho danava, sem dar sinais de cansao. O arcnida no tinha a menor dvida de que o encarregado do centro perdera o juzo. No podemos esperar mais muito tempo. Gucky fora para perto de Atlan e segurou a mo do Lorde-Almirante. Atlan acariciou a cabea do rato-castor. No sabemos quais podero ser os efeitos de um tratamento traumapsquico prolongado sobre a mente de Perry e Ovaron prosseguiu Gucky. Mas tenho certeza de que eles correm perigo. Atlan levou o ilt para perto dos comandos do aparelho de testes. Andei refletindo. Talvez possamos libert-los acionando todas as chaves. Basta que encontremos a chave-mestra observou Ras Tschubai. Assim evitaremos que passe energia pelos contatos. As chaves so todas iguais respondeu Atlan. Como podemos saber qual a chave-mestra? Atlan estendeu a mo e tocou em um dos botes quadrados. Mas hesitou antes de apert-lo. A responsabilidade era muito grande. Qualquer erro podia representar a morte de Perry, ou uma doena mental. O arcnida afastou-se desanimado. Voltarei a falar com o Velho. Ele nem o ouvir profetizou Gucky. Quer que torne mais lenta sua dana? perguntou Takvorian. Atlan refletiu um instante. Veja se consegue, Takvorian. O centauro usou sua energia psinica para influenciar os movimentos do Velho, que comeou a girar mais devagar. No posso fazer mais que isto lamentou-se Takvorian. Seus olhos grandes brilharam. Atlan acenou com a cabea enquanto se aproximava do Velho. O teste terminou! gritou. O Ganjo quer falar com o senhor. O Velho olhou para Atlan sem v-lo. Mexeu os lbios. Onde est Pargol? cochichou. Deve ter a soluo. Ou ser que no momento no-carne? Atlan virou-se como quem pede ajuda. Algum entendeu esta balbrdia? No houve resposta. O Velho parou de girar. Atlan criou alguma esperana. Venha! insistiu em tom delicado. Vamos cuidar do Ganjo. O Ganjo! gritou o Velho.

Saiu cambaleante para um dos assentos que ficavam junto dos controles e deixou-se cair nele. Em seguida inclinou-se e cobriu o rosto com as mos. Tschubai tentou consol-lo, mas Atlan no deixou. O teste cochichou o Velho. No deu resultado. Mas terminou! disse Atlan. O Ganjo quer levantar. O Velho deu uma risada selvagem. Saiu da poltrona de repente e to depressa que nem Atlan nem qualquer dos outros teve tempo de esboar alguma reao. Mexeu em alguns controles. A sala comeou a vibrar. Que isso? perguntou Takvorian amedrontado. Parece que todo o edifcio est tremendo. Tomara que esse idiota no tenha acionado algum dispositivo de autodestruio disse Atlan. As vibraes diminuram. Atlan respirou aliviado. Mas o alvio no durou muito. De repente a sala foi sacudida por fortes abalos. Alguma coisa quebrou tilintando. A porta abriu-se repentinamente. Harl! gritou Atlan. Afaste o Velho dos controles. O gigantesco Paladino teve que dar apenas dois passos para alcanar o Velho. Agarrou-o e tirou-o do assento. pesado! informou Cool Aracan atravs do amplificador do rob. Mais pesado do que um homem de sua idade deveria ser. Atlan lembrou-se da advertncia de Saedelaere, que da mesma forma que Lorde Zwiebus afirmara que alguma coisa no estava certa com o Velho. O arcnida teve um calafrio. Sua vida j estivera em perigo muitas vezes, mas era a primeira vez que o desconhecido se apresentava em forma de um velho de aspecto inofensivo. Segure-o! ordenou o arcnida. Ser um prazer respondeu Harl Dephin. Atlan imaginava o sigans sentado no convs do crnio de Paladino, trazendo na cabea o capacete-SERT graas ao qual podia dirigir o rob Paladino com uma rapidez incrvel. O Velho no fez nenhuma tentativa de libertar-se. Que foi que o senhor fez? perguntou Atlan. O Velho parecia ter compreendido. Sorriu. Os abalos tornaram-se menos intensos, mas Atlan teve medo de que se repetissem. Mesmo um edifcio pesado como aquele no resistiria por muito tempo a tremores desta intensidade. Com isso o senhor pe em perigo o Ganjo disse Atlan ao Velho. Certamente no quer isso. O Velho disse alguma coisa, mas a ateno de Atlan foi desviada por um gemido de Rhodan. O arcnida correu para junto dos assentos. Gucky j se encontrava perto do terrano. Acho que recuperou os sentidos. A voz do rato-castor era estridente. Mas os pensamentos esto confusos. Atlan estava muito nervoso. Ainda temia que a mente de Rhodan pudesse ser afetada pelo teste. Inclinou-se fortemente para olhar embaixo do anteparo. O rosto de Rhodan estava no escuro.

Um farol! gritou o arcnida. Tschubai trouxe o capacete. Atlan desprendeu o farol e ligou-o. Iluminou o rosto atrs do anteparo. Estava plido e suado. Os olhos estavam muito abertos. As pupilas no reagiram luz. Havia inmeros contatos na cabea. Atlan no se arriscou a afastar-se. Perry! disse o Lorde-Almirante em voz baixa. Atlan? A pergunta foi proferida em tom hesitante. Voc me compreende? Atlan sentiu-se aliviado. Tudo em ordem? Desta vez no houve resposta. Parecia que o corpo de Rhodan endurecera. Atlan praguejou mais uma vez. Mudou de lugar e fez a luz entrar embaixo dos anteparos que cobriam a cabea de Ovaron. O ganjsico estava inconsciente. Tinha os olhos fechados. Parecia que estava sonhando. Viu alguma coisa? quis saber Gucky. Parece que Perry est recuperando os sentidos respondeu Atlan. Precisamos falar com ele. Tentarei entrar em seus pensamentos sugeriu Gucky e concentrou-se. estranho. Perry pensa dentro de um ambiente estranho. Tem ideias alucinantes. s vezes acredita que est deitado na neve, ensanguentado. Os destroos de um centro takerer que acaba de explodir esto atrs dele. Atlan mordeu o lbio. Os pensamentos de Perry provavam que estava com a mente confusa? Ou faziam parte do tratamento psitraumtico? De vez em quando volta realidade por um instante prosseguiu Gucky. Muito bem! Atlan voltou a olhar por baixo do anteparo que cobria o rosto de Perry. Quando ele estiver em condies, avise, para que eu possa falar com ele. Estavam todos ansiosos. A respirao de Rhodan era irregular. Mas Ovaron parecia completamente descontrado. agora! gritou Gucky. Perry! Atlan agarrou o terrano pelos braos e sacudiu-o. Rhodan mostrou a primeira reao. Fechou os olhos por sentir-se ofuscado. Trate de no perder os sentidos de novo, Perry! Que aconteceu? Rhodan falava to baixo que Atlan quase no o entendia. Alguma coisa saiu errada nos testes apressou-se Atlan em dizer. O Velho est dando uma de louco. No desligou os aparelhos. Rhodan fez um movimento. Cuidado com os contatos! alertou Atlan. No sabemos o que pode acontecer se o libertarmos fora. Compreendi. Como sempre, Perry se adaptou depressa nova situao. Como vai Ovaron? Est inconsciente. Foi graas a Whisper que consegui libertar-me vrias vezes das experincias pelas quais passei em sonho explicou Rhodan. Mas chegou a hora de eu sair daqui. Preciso falar com o Velho. Atlan bateu nos braos do amigo para acalm-lo. Mas Perry j tinha perdido os sentidos de novo. Mas Atlan conversara com ele. Quando acordasse da prxima vez, Rhodan saberia imediatamente o que tinha acontecido. O arcnida endireitou o corpo.

Posso soltar o Velho? perguntou Dephin. Pode decidiu Atlan. Talvez tenha resolvido ser sensato. Atlan viu Paladino colocar o Velho no cho. O homem grisalho olhou em volta como quem tem de orientar-se. Onde est Pargol? voltou a perguntar. Quem Pargol? quis saber Tschubai. O Velho no respondeu. Saiu em direo ao painel de controle dos assentos usados nos testes. Dephin quis det-lo, mas Atlan fez um gesto para que no o fizesse. Sem dizer uma palavra, o Velho sentou junto aos controles. Mexeu em alguns deles. Os anteparos que cobriam a cabea de Ovaron soltaram-se. Dentro de mais alguns instantes o rosto de Perry tambm ficou livre. A cabea de Ovaron caiu para a frente. Perry logo recuperou os sentidos. Quis levantar, mas no conseguiu apoiar-se. Tschubai e Atlan foram para perto dele e apoiaram-no. Tudo bem com voc? perguntou Atlan. Tudo respondeu o Administrador-Geral. Minha cabea parece um ninho de marimbondos e estou fraco das pernas. Ovaron tambm acordou. Mas ficou sentado. No deu certo foi a primeira coisa que disse. Atlan surpreendeu-se com a resposta do Velho. verdade. O teste terminou sem que houvesse uma deciso. Se algum perdeu fui eu. Ovaron massageou as pernas. Temos de tomar uma deciso. Naturalmente disse o Velho. Talvez seja obrigado a dizer meu nome. Estamos esperando! exclamou Ovaron. O Velho olhou para trs. Sou VASA 81103. Vasa 81103 repetiu Ovaron. Isso no significa nada para mim. O Velho parecia decepcionado. Sem dizer uma palavra, recolheu-se a um canto e esperou. Parece que ele esperava que o nome significasse alguma coisa para o senhor disse Rhodan. Tente lembrar-se, Ovaron. Talvez este Velho seja a chave do mistrio que envolve o povo ganjsico. Rhodan sabia que o nmero 81103 designava um indivduo dentro de uma estrutura secreta. Mas no sabia o que vinha a ser VASA. Podia ser um nome prprio ou uma abreviatura. O Velho sem dvida o nmero 81103 de certa categoria disse Ovaron depois de algum tempo. Mas o nome VASA no me diz nada. Nunca o ouvi. Ser que no uma abreviatura? perguntou Atlan. claro que pode ser respondeu Ovaron em tom hesitante. Mas isso no esclarece nada. O nome pode significar uma infinidade de coisas. Por que no perguntam ao Velho? quis saber Gucky. Ovaron executou a sugesto. Mas as perguntas do ganjsico pareciam confundir o Velho, que dava respostas incompletas e desconexas. Parecia que ainda no se recuperara da decepo que sofrera. Deixe-me falar com ele perguntou Rhodan depois de algum tempo. Pois no respondeu Ovaron. Mas no se esquea de que para alcanar nossos objetivos teremos de tomar uma deciso.

Rhodan sorriu. Ovaron teria uma surpresa. A deciso tomada por Rhodan deixaria espantados at mesmo seus amigos. Mas Rhodan sabia que era a nica possibilidade de sair das dificuldades em que ele e Ovaron se tinham metido. No podiam esquecer que tanto ele como Ovaron tinham planos importantes que precisavam ser realizados. Perry ficou parado bem frente do Velho. O que vou dizer no representa o incio de uma campanha psicolgica principiou. Pelo contrrio. A partir deste instante deixarei de usar truques psicolgicos para obrigar Ovaron a lutar por nossa causa. Rhodan esperou uma resposta, mas o Velho ficou de p, imvel, apenas escutando. No sei aonde quer chegar observou Ovaron. Mas bom que tenha cuidado. O Velho parece ser uma pessoa instvel. Qualquer palavra em falso poder provocar reaes desastrosas. Sei o que quero. Rhodan fez um sinal para o Velho. A partir deste momento a Marco Polo ser usada exclusivamente para pr em prtica os planos de Ovaron. O ganjsico fitou-o com uma expresso de perplexidade. No diga mais nada, terrano! exclamou Atlan. Voc ainda est confuso. O teste maltratou voc. Sei raciocinar perfeitamente retrucou Rhodan. Tentem compreender. At aqui nem Ovaron nem ns conseguimos nada. Se usarmos todos os recursos para ajudar Ovaron a procurar os ganjsicos desaparecidos, talvez no demoremos em encontrar este povo misterioso. Depois disso os ganjsicos talvez nos ajudem a impedir a invaso. Ovaron inimigo dos takerers. Dar-nos- todo o apoio depois que tiver alcanado seu objetivo. Isso mesmo! exclamou Ovaron entusiasmado. Meu povo cerrar fileiras com vocs. Juntos impediremos os takerers de levar avante seus planos. Atlan se colocou entre eles. E se os ganjsicos no existirem mais? perguntou com uma expresso sombria no rosto. O que acontecer se procurarmos por vrias semanas sem resultado? Perderemos muito tempo e no teremos como evitar a invaso. Rhodan no esperara que seus amigos compreendessem. Devia dar um tempo para que seguissem seu raciocnio. Bem no ntimo Rhodan teve de reconhecer que a mudana de opinio resultara do tratamento psicotraumtico. Durante as experincias imaginrias pelas quais passara juntamente com Ovaron, tivera uma ideia que agora tentava expor ao Velho e aos outros. Numa galxia gigantesca como esta a Marco Polo sozinha no representa nada prosseguiu. No podemos esperar que com uma nica nave derrubemos o poder takerer. Por isso precisamos de aliados. Por enquanto no descobrimos nenhum povo que tenha foras para resistir aos takerers. Talvez os ganjsicos sejam este povo. Atlan repetiu a objeo que j fizera. Isso se ainda existirem. Tenho certeza de que existem! disse Ovaron. Atlan contemplou-o compadecido. J conheo esse tipo de convico. Ela andou me martirizando durante sculos. Quando finalmente encontrei meu povo, estava decadente e enfraquecido. Estes sonhos so perigosos, Ganjo. O homem no deve iludir-se. As palavras de Atlan fizeram efeito. Mas Rhodan saiu em defesa do Ganjo.

Aqui a situao diferente, Prncipe de Cristal. O Velho entregar certos dados ao Ganjo. Isso mesmo! exclamou Ovaron contente. Tenho certeza de que entregar. Rhodan voltou a dirigir-se ao grisalho, ao qual ningum dera ateno. O homem estranho balanava com o corpo. Estava com os olhos fechados. Ouviu o que dissemos? perguntou Rhodan. O teste acabou resultando num acordo. O Ganjo e eu no discutimos mais. Ajudarei o Ganjo. O Velho jogou a cabea para trs. S o Ganjo pode conhecer o objetivo supremo afirmou. No possvel que se deixe desviar de sua tarefa. S ele possui a chave. No pode compartilhar seu cargo com ningum. Ele no compreendeu afirmou Rhodan com a voz triste. O Velho virou-se e saiu andando devagar. Paladino quis det-lo, mas Rhodan deu ordem para que os Thunderbolts voltassem. Deixem-no! Primeiro tem de aprender a compreender. Precisamos dele e de seus conhecimentos. O Velho sentou junto aos controles. Cuidado! gritou Takvorian. Ele vai mexer nos controles. Quer que o impea de fazer isso? Rhodan teve que decidir depressa. Sabia o que podia acontecer se deixassem o Velho fazer o que quisesse junto aos controles. O terrano fitou Ovaron com uma expresso indagadora. O Ganjo tambm parecia indeciso, mas acabou sacudindo a cabea. Deixem-no! decidiu Rhodan. Talvez acabe se controlando e recupere o bom-senso. O Administrador-Geral olhou por cima do ombro do Velho, que estava apertando alguns botes. Dali a instantes a sala vibrou de novo. Portas que tinham permanecido invisveis abriram-se. Algumas luzes de controle apagaram-se. Os hospedes do Velho foram obrigados a ligar os faris. Tschubai e Atlan arrancaram o Velho do assento. Mas ele conseguiu libertar-se. Parecia queimar de dentro para fora. Em seguida seu corpo se desmanchou. J durante o primeiro tremor Parshol se transformara em no-carne. Flutuava de uma sala para outra, invisvel, para descobrir a causa da catstrofe que se esboava. Achava que o Velho era responsvel por isso, embora no compreendesse seus motivos. O Velho mudara logo depois que os forasteiros tinham chegado. Parshol j no compreendia as observaes que seu parceiro fazia. Mais do que nunca sentira que esse ser era no-carne apesar do corpo bem visvel. Parshol voltou sala em que seu corpo estava deitado no cho. No sentiu nenhum desejo de retornar a ele. No era a primeira vez que isso acontecia. Mas desta vez, sentiu Parshol, a separao seria definitiva. J distinguia as estrias definitivas da morte que marcavam o protoplasma. Triste, compreendeu o que isso significava para ele. Seriam sculos, talvez milnios de solido completa. Flutuaria atravs do espao, bem devagar, esperando. Era muito raro deparar com carne que era agradvel preencher. Tudo tinha seu fim. Parshol sentiu que o fim do Velho tambm chegara. Talvez o grisalho acompanhasse Parshol na viagem para o nada que teria de empreender. Os pensamentos de Parshol foram interrompidos por um movimento. Viu alguns corpos de formas estranhas atravessarem a sala. Passaram por cima do protoplasma sem a

menor considerao. Os desconhecidos eram no-carne, mas no emitiam nenhuma irradiao. Mas o estranho era que possuam corpos visveis, tal qual o Velho. Chegava a ser espantoso. Mas Parshol estava acostumado a fazer novas experincias. Os desconhecidos desapareceram pela porta. Parshol desceu para mais perto do corpo que costumava usar. Fora destrudo pelos desconhecidos. Parshol no fez questo de um exame minucioso, apesar de no ter certeza de que o corpo fora completamente inutilizado. Fazia votos de que o consciente dos cinco astronautas no se apagasse. Tinham-lhe prestado bons servios, por isso mereciam uma morte sem sofrimentos. Parshol lanou os olhos para o corredor. Tambm l viu alguns corpos de formas estranhas. Movimentavam-se em silncio, mas davam a impresso de que possuam grandes foras. Todos tinham um objetivo bem definido. Parshol desconfiava de que se aproximavam da sala na qual estava o Velho e os forasteiros. O rancor que Parshol sentia pelos astronautas desconhecidos tinha desaparecido. Sem dvida tinham seus problemas, que eram obrigados a enfrentar. Parshol vira inmeras vezes que os seres que no podem abandonar seu corpo vontade e voltar para dentro dele tm de enfrentar dificuldades incrveis para continuar vivos. Bastava uma mudana atmosfrica para mat-los! Era incrvel! Parshol vira casos em que a oscilao de alguns graus na temperatura de um planeta extinguira toda a vida. Estes seres morriam com seus corpos. Era uma coisa horrvel. Que sensao no devia ter aquele que estava preso em seu corpo, impotente, esperando a morte? Parshol parou de pensar nisso. Atravessou a parede que o separava da sala seguinte. Tambm l sentiu as vibraes. Era possvel que tudo desmoronasse. Primeiro desabaria a cpula, depois os pavimentos. Parshol sabia que seria razovel recolher-se ao espao csmico, pois qualquer sobrecarga energtica podia pr em perigo sua vida. Mas suas ligaes com o ambiente eram mais fortes do que acreditara. Alm disso, desejava a companhia do Velho. Parshol subiu ao teto, atravessou-o e passou os olhos pelo pavimento superior. Ainda queria ver o Velho antes de sair do centro, apesar de no acreditar que fosse contemplar um quadro muito agradvel. Parshol deteve-se um instante para refletir se no podia mesmo fazer nada para ajudar o Velho. Mas era praticamente impossvel. Poderia matar os astronautas desconhecidos, mas eles no pareciam ser inimigos do Velho. Era possvel que se matasse os desconhecidos acabaria abreviando o fim do Velho. Alguns seres corpreos no-carnais passaram rapidamente embaixo de Parshol. Estavam em toda parte. Parshol se perguntou de onde tinham vindo to de repente. Sempre acreditara que conhecia todos os cantos daquele centro, mas viu que no era bem assim. Os estranhos corpos tinham ficado escondidos em algum lugar. E agora tinham sado para... Parshol no encontrou a resposta. Subiu mais um andar. A carga energtica era mais intensa que nas profundezas do centro, mas no chegava a ser perigosa para Parshol. Por vrias vezes o Velho emitira energias que, se fossem mais intensas, seriam capazes de matar Parshol. Parshol falara sobre isto com o Velho, mas no tinha certeza de que ele o compreendera.

Finalmente Parshol chegou sala em que estavam o Velho e os astronautas desconhecidos. Sentiu imediatamente a tenso que se formara nela. At parecia que os desconhecidos e o Velho se enfrentavam como inimigos. Ainda no se via nenhum sinal dos corpos de formas estranhas. Mas no demorariam a chegar. Parshol j os sentia. Devia chamar a ateno do Velho? At ento nunca conseguira enquanto era no-carne. Parshol ficou suspenso em cima do Velho, observando-o. Foi quando comeou a catstrofe. O Velho comeou a irradiar impulsos energticos invisveis. Parshol absorveu-os valentemente, embora tivesse certa dificuldade em resistir a esse volume. No havia tempo para fugir. A nica coisa que podia fazer era esperar que as emanaes parassem. Depois de algum tempo o Velho ficou incandescente. Emitiu uma luminosidade igual dos inmeros objetos de iluminao espalhados pelo centro. Era um fenmeno incrvel, perigoso e fascinante ao mesmo tempo. Parshol observou e absorveu, embora sua tenso j tivesse chegado ao limite do suportvel. A incandescncia do Velho ficou mais forte. Quase chegava a ser transparente. Depois comeou a desmanchar-se. At parecia que uma concha que mantivera unido o interior de seu corpo se arrebentara. Parshol constatou que a casca do Velho era carne. Mas o ncleo era no-carne bem visvel, tal qual acontecia com os corpos estranhos que se deslocavam para o lugar em que Parshol se encontrava. A casca desmanchou-se. O Velho irradiou uma torrente de impulsos na sexta dimenso. O ncleo ficou incandescente e comeou a dissolver-se. Parshol no pde absorver mais energia. Parshol explodiu bem em cima do Velho. O lampejo foi do tamanho de uma cabea de alfinete. Ningum percebeu!

9
Oh! fez Lorde Zwiebus surpreso quando entrou no centro de rastreamento da Marco Polo e reconheceu o corpo ressequido de Saedelaere frente dos controles. Foi para trs do homem de mscara. O senhor nunca dorme? Parecia que Saedelaere bocejava. Pelo menos o rosto mexeu-se embaixo da mscara de plstico. Saedelaere empurrou-se com os ps, girando com a poltrona. Lorde Zwiebus deu um passo para o lado. Est observando a cpula? Saedelaere acenou com a cabea. Parece que no est com vontade de conversar afirmou o neandertalense. Onde esto seus pensamentos? L adiante! respondeu Saedelaere laconicamente. Estava nervoso e cansado. Se quisesse poderia ir ao seu camarote, mas era dominado por um sentimento de perigo iminente que o mantinha acordado. Alm disso os instrumentos da Marco Polo indicavam um aumento da atividade energtica no deserto. Seu rosto faz do senhor um rastreador vivo disse Lorde Zwiebus em tom conciliador. Se no quiser dormir, tambm ficarei. Saedelaere no lhe deu ateno. Zwiebus se perguntou o que estava acontecendo dentro da cpula. Mantinham contato pelo rdio com o grupo de Rhodan, mas por enquanto no tinham recebido nada alm de algumas observaes lacnicas. Parecia que Perry e seus companheiros no estavam conseguindo nada. Um cientista levantou perto de Saedelaere para providenciar a interpretao de alguns resultados fornecidos pelos instrumentos. Lorde Zwiebus ocupou o assento que ficou livre. Vamos ficar de sentinela juntos sugeriu. Saedelaere mostrou-se indiferente. No disse nada. Em uma das telas via-se perfeitamente a cpula no meio do deserto. Sua face estava negra. Parecia que vibrava. O neandertalense esfregou os olhos. Ela... se mexe! Sem dvida confirmou Saedelaere. a segunda vez que isto acontece. Acho que as vibraes afetam todo o centro. Mas... Lorde Zwiebus interrompeu-se por causa da agitao que se verificou entre os tripulantes que se encontravam do outro lado da sala dos rastreadores. Saedelaere levantou de um salto. Alarmes uivaram. O oficial de planto inclinou-se sobre o microfone do intercomunicador. Dez mil naves takerers aproximam-se do sistema Feynchest. Lorde Zwiebus virou-se abruptamente. Os objetos ainda no apareciam nas telas de imagem do rastreamento espacial, mas os rastreadores de massa e os telerrastreadores davam indicaes bem claras.

Rhodan e seus companheiros devem sair imediatamente da cpula disse Lorde Zwiebus a Saedelaere. O nico meio de salvar a Marco Polo uma decolagemrelmpago. O homem lesado por transmissor no se abalou nem um pouco. Fico me perguntando de onde os takerers vieram to depressa. Alm disso gostaria de saber quem os atraiu para c. Lorde Zwiebus imaginava que naquele momento Roi Danton j estava falando com Rhodan pelo rdio. Decises vitais estavam sendo tomadas nesses segundos. Rhodan tem de voltar o mais depressa possvel para bordo da Marco Polo disse o neandertalense. nossa nica chance. E se no puder sair da cpula? perguntou Saedelaere. Lorde Zwiebus olhou para as telas, que ficavam atrs do homem de mscara. As unidades takerers comeavam a aparecer em grupos de cem. Ele dar ordem de fugirmos sem ele disse Lorde Zwiebus depois de refletir um instante. exatamente o que ele far. *** Foi tudo to rpido que Rhodan quase no teve tempo de absorver todos os detalhes. Viu o Velho desmanchar-se. Mas nem todo o corpo foi atingido pelo processo, somente o envoltrio orgnico. Um corpo alongado de metal com vrias salincias de aspecto bizarro ficou mostra. Rhodan ouviu Ras Tschubai gemer. O velho era um rob! Tinham negociado durante vrios dias com um rob e nele depositaram suas esperanas. Um rob! exclamou Ovaron sem disfarar o espanto sem limites. Como se explica que no o tenhamos identificado? Ningum respondeu. Rhodan viu o corpo do rob ficar incandescente e desaparecer num fogo vermelho. A sala rugiu. O planeta parecia agitar-se. Rhodan olhou para trs. Viu que Merkosh fizera sair a tromba. O transparente fitou Rhodan com uma expresso de triunfo. Eu o destrrru! gritou com a voz estridente. Morrreu antes que pudesse fazerrr mais desgraa. Foi um choque para Rhodan, que acreditara na autodestruio do Velho. Mas fora a voz malvada de Merkosh que causara a destruio do rob VASA 81103. Por que fez isso? gritou Rhodan para o mutante de Maasbar. Atlan colocou-se frente do opronense. Ele fez o que tinha de ser feito, Perry disse em defesa de Merkosh. O Velho ia destruir todo o centro. Acionou os respectivos controles. Por isso temos de... O arcnida calou-se. Gucky e Ras Tschubai caram no cho e gritaram de dor. Uma tempestade de impulsos da dimenso n atravessou a cpula. Os dois mutantes, que eram mais sensveis que os outros, foram afetados. Rhodan inclinou-se sobre Gucky. Tente no fazer caso, baixinho. Gucky tremia em todo o corpo. Parecia que no via nem ouvia Rhodan. Com Tschubai acontecia a mesma coisa.

Temos de sair daqui antes que acontea uma catstrofe! gritou Atlan, que se encontrava na entrada. O rdio instalado no capacete de Rhodan deu um estalo. As interferncias foram to fortes que Rhodan quase no entendeu a voz do filho. Mas o que ouviu bastou para deix--lo preocupado. ...dez mil unidades takerers... destino... s pode... sistema. Rhodan ergueu-se devagar. Sabia que seus companheiros tambm tinham ouvido a notcia. Temos de voltar o mais depressa possvel para bordo da Marco Polo disse Harl Dephin atravs dos alto-falantes do rob Paladino. S poderamos voltar depressa com a ajuda dos teleportadores afirmou Rhodan. No estado em que se encontram no podemos contar com eles. Nesse caso temos de fugir a p gritou Ovaron. No posso sacrificar minha nave decidiu Rhodan. Em seguida chamou a Marco Polo. A voz de Danton parecia vir de bem longe, mas ele confirmou que compreendia razoavelmente as palavras de Rhodan. Estou dando ordem de fazer uma decolagem de emergncia! gritou Perry. No se preocupem conosco. No podemos permitir que essa frota gigantesca pegue a Marco Polo. Danton protestou, mas Rhodan interrompeu-o imediatamente. Isto uma ordem, Michael! No houve mais nenhuma resposta, mas as pessoas que estavam perto de Rhodan sabiam que a Marco Polo decolaria logo para no ser destruda pelos takerers. O pequeno grupo ficou s num centro que corria o perigo de ser destrudo. *** A nave de Tashkar voava no centro do grupo gigantesco. Fazia alguns minutos que o Tashkar sara de seu camarote de luxo, para acompanhar a aproximao ao sistema Feynchest. Os impulsos que o Tashkar percebera pela primeira vez durante os festejos em comemorao ao dia de Ocsha vinham do segundo planeta do sistema. Naquele momento os equipamentos da nave tambm comeavam a detectar claramente esses impulsos. O Tashkar estava nervoso, mas soube esconder isso com muita habilidade. De fora continuou a ser o governante de um gigantesco imprio galctico, que se dava ares de arrogncia e superioridade. Estava sentado numa poltrona confortvel ao lado do comandante, observando as telas de imagem. Finalmente encontrara a pista do Ganjo. Talvez tivesse uma oportunidade de destruir o perigoso rival antes que ele carregasse a tocha da revoluo atravs da galxia Gruelfin. O Tashkar conhecia as lendas que se tinham formado no curso dos milnios em torno desse homem misterioso. A venerao do Ganjo continuava viva entre muitos povos. Os pensamentos do Tashkar foram interrompidos por um comunicado do centro de rastreamento. Uma nave est decolando do segundo planeta do sistema ao qual nos dirigimos informou o comandante ao Tashkar. O ditador refletiu um instante.

Tomara que no cheguemos tarde. D ordem para que duas mil unidades persigam a nave. As outras continuaro na mesma rota. Inclusive a nossa? perguntou o comandante. Sim respondeu o Tashkar. Bloquearemos o segundo planeta e atiraremos em qualquer coisa que se mexer. Depois faremos sair tropas de desembarque para verificar se ainda existe alguma coisa interessante. O comandante percebeu que o Tashkar no estava interessado em continuar a conversa. Deu suas ordens. Dali a pouco duas mil naves separaram-se do grupo enorme. O Tashkar fez votos de que a perseguio tivesse sido iniciada em tempo. Recusava-se a acreditar que o Ganjo escapara no ltimo instante. Impulsos da quinta e da sexta dimenso continuavam a vir do segundo planeta do sistema Feynchest. Devia haver um grande centro com as respectivas instalaes por l. As naves que se aproximavam do sistema prosseguiram sem reduzir a velocidade. Dali a pouco chegou outra notcia transmitida pelo comandante das duas mil unidades que perseguiam a nave esfrica. Perderam contato com a nave desconhecida disse o comandante com a voz triste. Desta vez o soberano no conseguiu controlar-se. O qu? esbravejou. Ser que sou cercado somente por incompetentes? Para que servem os sensores de nossas naves? Kershron comunica que o inimigo deve ter criado um novo aparelho de interferncia capaz de neutralizar a ao de nossos sensores. o que ele acredita! De fato, Tashkar. O ditador inclinou-se na poltrona. Se ele no tem certeza, tambm no posso ter. Acho que cometeu um erro de astronavegao. O comandante da nave-capitnia ia objetar que Kershron era um astronauta com muita experincia, mas teve bastante juzo para ficar calado. Imaginava qual seria a reao do Tashkar a uma objeo destas. O Tashkar fitou o comandante numa atitude de espreita. Qual sua opinio? difcil dizer alguma coisa a respeito de acontecimentos que se verificam a vrios anos-luz daqui respondeu o comandante em tom manhoso. Kershron no ser mais comandante de grupo decidiu o Tashkar. Vamos prosseguir na operao. *** A Marco Polo abrigou-se perto de um sol gigante, onde estava a salvo da ao dos rastreadores. O camuflador de librao inventado por Waringer neutralizara os sensores de semi-espao takerers, possibilitando a fuga da nave. Os principais dirigentes estavam reunidos na sala de comando da nave. O ambiente era deprimido. No deveramos ter cumprido a ordem de Rhodan disse Fellmer Lloyd. Roi agiu certo disse Waringer defendendo a deciso tomada pelo filho de Rhodan. Se tivssemos ficado, a esta hora estaramos lutando com dez mil naves takerers. No preciso dizer qual seria o resultado da luta. Ficaramos numa situao de

irremedivel inferioridade. Agora talvez tenhamos uma chance de resgatar Perry e os outros. Roi Danton no estava participando da discusso. Parecia mais srio que de costume. Pouco antes de decolarmos os impulsos da quinta e da sexta dimenso perto da cpula aumentaram de intensidade informou Saedelaere. Tenho certeza de que Tschubai e Gucky foram postos fora de combate. Alaska tem razo confirmou Lloyd. Sinto no prprio corpo os efeitos das energias liberadas. Durante todo este tempo no tive possibilidade de estabelecer contato teleptico. Marceile levantou de um salto. Estamos s falando! disse em tom violento. Mas ningum pensa no problema principal. O que ser feito de Ovaron e dos outros? Os homens entreolharam-se com uma expresso de perplexidade. Temos de admitir que as naves takerers se aproximaro de First Love e bombardearo o planeta. Na melhor das hipteses faro sair tropas de desembarque, o que equivaleria priso de nossos amigos. Marceile cobriu o rosto com as mos. A ideia de que Ovaron possa cair nas mos do Tashkar uma coisa horrvel. Confio em sua capacidade disse o filho de Rhodan. Se realmente foram feitos prisioneiros pelos takerers, sabero o que fazer.

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A ideia de que a cada segundo que passava a Marco Polo se afastava mais alguns milhes de First Love paralisou a capacidade de deciso daqueles que tinham ficado presos. Perry Rhodan sabia perfeitamente que no havia a menor possibilidade de fugirem. No adiantaria sair da cpula e fugir pelo deserto. S lhes restava fazer votos de que os takerers no destrussem First Love. Atlan e Merkosh estavam cuidando de Gucky e Tschubai, que continuavam deitados no cho. O rato-castor choramingava. Depois do desaparecimento do Velho os abalos tinham aumentado ainda mais. As entradas se fecharam. Temos de preparar-nos para sermos presos disse Perry em tom calmo. Temos de tomar nossas providncias. Os takerers no sabem muita coisa a nosso respeito. Poderemos criar-lhes problemas se conseguirmos esconder as faculdades dos mutantes. Rhodan apontou para Paladino. possvel que os Thunderboldts no sejam descobertos logo. Conheo os takerers respondeu Ovaron. Cobriro estas instalaes com um tapete de bombas antes de pousar. o mtodo que costumam usar. Qual sua sugesto? perguntou Atlan. Acho que devemos retirar-nos para o pavimento inferior. Rhodan teve suas dvidas. Logo agora? Se os abalos aumentarem, no estaremos seguros l embaixo. Ovaron fez um gesto resoluto. No temos alternativa. Rhodan, cujos sentidos tinham sido ampliados graas a colaborao de Whisper, reconheceu que o ganjsico tinha razo. Correriam perigo de vida se percorressem o caminho que levava para baixo. Mas ficar onde estavam ou tentar sair da cpula seria a morte certa. Paladino carregar os mutantes! ordenou Rhodan Tentaremos chegar embaixo. Dephin guiou o rob, que de fora se parecia com um halutense, para junto de Tschubai e Gucky. No teve nenhuma dificuldade em levantar os dois teleportadores. Parecia que Tschubai estava inconsciente. O rato-castor fez um esforo para erguer-se, mas no conseguiu. Enquanto isso Atlan tinha examinado a entrada. S sairemos daqui se usarmos meios violentos. Deixe-me cuidar disso, amigo Atlan! A tromba de Merkosh abriu-se. Dela saiu um berro. A energia psinica envolveu a entrada. O metal dissolveu-se. Estruturas moleculares deixaram de existir. Dentro de instantes formou-se uma abertura capaz de dar passagem at mesmo a Paladino e Takvorian. O opronense fez um gesto. Vamos!

Rhodan saiu na frente. Quando saiu para o corredor, viu os robs. Teve bastante presena de esprito para deixar-se cair no cho. Rolou de volta para a sala de testes. Trs tiros energticos passaram chiando em cima dele. Robs! gritou surpreso. Esto atrs de ns. No posso det-los lamentou-se Takvorian. Minhas energias psi tambm foram afetadas pelas emanaes de energias estranhas. a que eu entrrro disse Merkosh e saiu para o corredor. Rhodan ouviu o berro do transparente, capaz de maltratar at mesmo o ouvido de quem no se encontrava no centro dos impulsos intervalares. O opronense deu um salto para trs. Drrroga! exclamou. No os peguei em cheio. Atlan apoiou as costas na parede e olhou para o corredor. H alguns deitados no cho constatou. Parece que nos esperam. No querem arriscar um ataque disse Ovaron. So vrios modelos. Atlan recuou que nem um relmpago quando um tiro energtico passou perto dele. Parece que possuem uma enorme mobilidade. Porrr isso no consigo peg-los dirrreito disse Merkosh. Rhodan olhou para Takvorian. Precisamos retard-los. O centauro sacudiu a cabea. Estava to atordoado que mal se aguentava de p. Merkosh passou por Rhodan e Paladino e fez soar a voz do outro lado da sala. Rhodan no conseguiu livrar-se da impresso de que as foras de Merkosh tambm estavam diminuindo. Desta vez demorou mais a abrir um buraco na parede. Vamos tentarrr aqui sugeriu o transparente. Rhodan foi o primeiro a sair. Foi parar num corredor escuro. O terrano ligou o farol. Sigam-me! gritou. Os robs esto todos do outro lado. Perry saiu correndo. Os faris acenderam-se atrs dele. Os abalos esto diminuindo gritou Harl Dephin, que graas a Paladino passou sem dificuldades por Rhodan. Rhodan olhou para os dois mutantes que estavam nos braos do rob. Era possvel que Ras e o ilt logo se recuperassem, se o fluxo de impulsos de energia da dimenso n fosse interrompido. O grupo chegou ao poo do elevador antigravitacional. No podemos descer todos ao mesmo tempo disse Rhodan. Merkosh cobrir nossa retirada. Perry ia saltar, mas algum abriu fogo de baixo. Desta vez praguejou. Esto at neste poo? No temos muito tempo disse Ovaron. Temos de abrir caminho lutando. Atlan ps a mo no cinto e tirou uma bomba de nutrons. Ia jog-la no poo, mas Rhodan segurou-o. Voc pode arrebentar o poo. O arcnida sorriu ironicamente. Tem uma ideia melhor que esta? Rhodan no respondeu. Atlan jogou a bomba do tamanho de um ovo dentro do poo. Todos, com exceo de Paladino, deixaram-se cair no cho, espera da exploso. Uma lngua de fogo gigantesca saiu do poo. O estouro foi to violento que Whisper se encolheu imediatamente na nuca de Rhodan. A cpula vai desabar!, pensou Rhodan.

Uma fumaa branca saiu do poo. Destroos foram arremessados para cima. O campo antigravitacional continuava. Qualquer coisa que se encontrasse no elevador embaixo deles fora destruda na exploso. Rhodan levantou de um salto e correu para perto do poo. Teve de cuidar-se para no ser atingido pelos destroos dos robs. Viu chamas bem embaixo. Fechem os capacetes! ordenou. H um incndio no poo. Tomara que possamos passar. Perry saltou da plataforma. Foi envolvido por uma fumaa cinzenta. Estava com o farol ligado, mas quase no via a parede do poo. Destroos pesados, que tinham subido mais devagar, passaram perto dele. Eram muito lentos para representar um perigo. Rhodan passou pela plataforma destruda. O corredor que ficava atrs dela tinha desabado. Parecia que a bomba explodira antes de atingir o fundo do poo. Sem dvida Atlan no tivera a inteno de deton-la to em cima. Na altura da exploso a parede do poo tinha desabado e cado dentro do corredor. Rhodan pegou o desintegrador e destruiu as travessas metlicas salientes que se viam em toda parte. Depois continuou a descer. O poo ardia pouco abaixo deles. As chamas chegaram a tocar as botas de Rhodan. Mas o traje de combate protegia-o do calor. A visibilidade era cada vez pior. Enxerga alguma coisa? perguntou a voz de Atlan sada do alto-falante instalado no capacete de Rhodan. No respondeu Rhodan. Mas... As instalaes tremeram. Um rugido surdo, que logo se transformou num trovo persistente, atingiu os ouvidos de Rhodan atravs do capacete. So os takerers gritou Ovaron desesperado. Esto bombardeando as instalaes. Rhodan ouviu alguma coisa rangendo. Achou que era a grande cpula arrebentando em cima das instalaes. Antes que pudesse refletir sobre isso, aconteceu outra desgraa. O campo antigravitacional que atuava dentro do poo entrou em colapso. De repente Rhodan passou a ter dois teros de seu peso normal o que correspondia gravitao de First Love. Despencou. *** O Tashkar viu perfeitamente na tela de imagem do rastreamento espacial onde estivera a gigantesca nave esfrica dos desconhecidos. Nos lugares em que os feixes de energia dos potentes bocais dos jatopropulsores tinham atingido a superfcie, o deserto fora queimado e era de uma cor escura. Um anel negro formara-se perto das instalaes. Tinha dois quilmetros e meio de dimetro. Que nave!, pensou o ditador entre admirado e contrariado. Passou os olhos pela rea. A cpula no revelava muita coisa sobre as caractersticas das instalaes que ficavam abaixo dela, mas o Tashkar j vira muitas instalaes ganjsicas e por isso podia imaginar perfeitamente o que havia embaixo do cho desrtico. Grupo vinte e oito ocupando posio favorvel, Tashkar anunciou o comandante. D ordem para iniciarem o bombardeio.

O Tashkar disse estas palavras num tom entediado, para mostrar que se considerava superior a estas coisas. Dali a instantes viram se lampejos no deserto. A cpula que se estendia em cima das instalaes foi pulverizada. Os takerers nunca assumiam riscos. Antes de fazer sair as tropas de desembarque, tomavam suas providncias para que os eventuais defensores estivessem fora de combate. Tambm desta vez o Tashkar preferiu o bombardeio ao desembarque imediato. Era possvel que l embaixo existissem posies de artilharia e fortificaes secretas. Tinham de ser destrudas antes do desembarque. O ditador acompanhou o processo de destruio. Inmeras crateras formaram-se em torno daquilo que j fora a cpula, mas os torpedos disparados pelas naves takerers continuavam a atingir o alvo. Grupo vinte e nove ocupando posio favorvel! informou o comandante. Prossigam! O Tashkar fez um sinal. Queria participar pessoalmente das operaes de desembarque e por isso precisava ter certeza absoluta de que nesse mundo no existia mais nenhuma posio de defesa. Os impulsos energticos esto diminuindo anunciou o centro de rastreamento. O Tashkar sorriu. Estava satisfeito. A informao provava que as fontes de energia estavam sendo eliminadas uma aps a outra. As naves takerers formavam um anel compacto em torno do pequeno planeta. Constantemente eram recebidas novas informaes fornecidas pelos instrumentos. J se sabia que no havia outras instalaes alm das que estavam sendo bombardeadas. O Tashkar se perguntou quantos estabelecimentos secretos ganjsicos ainda podiam existir em Gruelfin. Decidira destruir todas elas com o tempo. Os boatos segundo os quais ainda existiam ganjsicos autnticos em Gruelfin no paravam de circular. O Tashkar no acreditava na existncia desses seres, mas sabia que a lenda podia prejudic--lo. Os takerers tinham imposto uma derrota fulminante nos ganjsicos, mas no conseguiram destruir a fama deste povo que j fora to poderoso. Constantemente havia revoltas contra os takerers. Quase sempre os revoltosos tinham sido contaminados pela ideologia ganjsica. As reflexes do Tashkar foram interrompidas por novas Informaes vindas do centro de rastreamento. O comandante leu-as e em seguida explicou-as ao Tashkar. Acho que podemos suspender o bombardeio. Est bem. O Tashkar confiava na grande experincia dos astronautas. D as ordens. Em seguida levantou e mandou que um jovem astronauta se aproximasse. Tragam meu traje de combate! O Tashkar colocou o traje. Ao sair da sala de comando encontrou-se com Ronar, que esperava por ele no corredor. Voc ficar a bordo, amigo disse o Tashkar a seu guarda pessoal. No precisaremos de voc l embaixo. Parecia que Ronar sentia que o amo queria abandon-lo. Resmungou contrariado e soltou gua. O Tashkar acompanhou essa atividade sorrindo e fez sinal para que dois astronautas se aproximassem. Deu ordem para limparem o corredor. Ronar acompanhou o Tashkar at o poo do elevador antigravitacional.

Vou ao hangar, amigo disse o ditador ao despedir-se. Encostou vrias vezes a ponta da bota na nuca de Ronar, que grunhiu satisfeito. Quando o Tashkar entrou no hangar, j tinham sado alguns barcos espaciais. O ditador era bastante inteligente para nunca seguir na vanguarda das tropas. Preferia deixar as surpresas desagradveis para os outros. *** A reao de Rhodan foi instantnea. Antes que houvesse o impacto no fundo do poo, suas mos encontraram a chave verstil presa em seu cinto. O equipamento energtico de sua mochila ligou-se. Houve um solavanco violento quando o projetor antigravitacional entrou em funcionamento. No mesmo instante Rhodan levou uma forte pancada nas costas e foi arremessado contra a parede do poo. Merkosh, que no reagira to depressa, passou por ele em alta velocidade. Rhodan viu o corpo fino do opronense desaparecer nas chamas. Olhou para cima. Takvorian flutuava em cima dele. Conseguira ligar seu equipamento de voo, ou ento recuperara suas energias psi. A nica coisa que o centauro tinha de fazer para no correr nenhum perigo na descida era retardar a queda. Ovaron e Paladino tambm apareceram. Mas no havia sinal de Atlan. Arcnida! gritou Perry para dentro do microfone instalado em seu capacete. Estou aqui em cima! disse Atlan com a voz rouca. Na plataforma destruda. Ovaron tambm disse alguma coisa, mas sua voz foi abafada por mais uma srie de exploses. Os takerers certamente tinham resolvido destruir completamente as instalaes. Rhodan receava que pudesse haver uma reao em cadeia capaz de destruir o planeta. Era at possvel que os takerers quisessem mesmo provocar um incndio atmico. Suas frotas de execuo eram conhecidas por nunca fazerem um trabalho pela metade. Rhodan pousou na plataforma inferior. Merkosh j estava l e agitava nervosamente os braos Rhodan deduziu de seus gestos que o opronense descobrira um corredor que ainda no desabara. Rhodan esperou que todos estivessem suspensos em cima da plataforma e acompanhou o mutante para dentro do corredor. Deixaram para trs o foco do incndio. Robs de formas bizarras apareceram no fim do corredor. Abriram fogo, mas Merkosh os fez recuar com um grito de sua voz malvada. Novas exploses fizeram tremer o corredor. O piso no aguentou a presso e arrebentou como se fosse de papel. O teto rachou e comeou a descer. Rhodan cerrou os lbios com fora. Os pavimentos estavam desabando. O Administrador-Geral viu Ovaron chegar perto dele. Que acha agora da ideia formidvel de vir para c? perguntou Rhodan em tom irnico. Ovaron estava abatido. Talvez encontremos um lugar seguro. Ainda tenho esperana que os takerers, que se interessam tanto por este mundo, enviem comandos de desembarque. Eu tambm retrucou Rhodan. At cheguei a incluir nossa priso inconscientemente em meus planos. Ovaron levantou os olhos surpreso. Est falando srio?

Estou! Rhodan ficou encostado parede, enquanto o rob Paladino se colocava sua frente para proteg-los, evitando que os destroos os atingissem. Gucky e Ras Tschubai j se tinham recuperado. No era mais necessrio carreg-los. Mas ainda no tinham recuperado as energias parapsquicas. Rhodan sabia por experincia prpria que podia demorar vrias horas at que Gucky e Ras pudessem arriscar-se a teleportar de novo. sua frente e atrs deles o corredor tinha desabado completamente. Alguns robs que saam de baixo dos destroos foram destrudos por Atlan e Paladino. Merkosh poupou suas foras. No existe mais nenhum recinto que no tenha sido danificado. Talvez seja nossa sorrrte disse Merkosh. Os takerrrers no se darrro ao trrrabalho de examinarrr as instalaes destrrrudas. Acontece que possuem excelentes instrumentos de proteo lembrou Rhodan. Se captarem nossas vibraes individuais, descero para c. Atlan endireitou o corpo e ficou na escuta. No ouo mais nenhuma exploso. Parece que o inimigo suspendeu o bombardeio. No houve resposta. Rhodan saiu do lugar e rastejou com muito cuidado entre os destroos. Estava procurando uma passagem que desse para uma sala intacta. Encontravam se no pavimento inferior. O terrano descobriu uma abertura pela qual podia passar. Fez sinal para que o opronense se aproximasse. Eu e Merkosh vamos dar uma olhada por a. disse. Os outros esperaro aqui mesmo. Acompanho-o parrra qualquerrr lugarrr! disse o transparente em tom enftico. Rhodan atravessou a abertura. A luz de seu farol iluminava o que restava de um teto. Cuidado com os robs! recomendou Rhodan ao opronense. Chegaram a um lugar em que o corredor estava praticamente livre de destroos. O piso se abaulara e arrebentara em vrios lugares. Havia grandes rachaduras no teto, mostrando que dentro de pouco tempo tambm desabaria. L adiante h uma espcie de escotilha. constatou Perry. Vamos dar uma olhada. No foi possvel abrir a escotilha. Ficara entrevada por causa das paredes empenadas. Rhodan pegou o desintegrador e destruiu a fechadura. Conseguiu empurrar a porta metlica. A luz do farol iluminou um piso de plstico liso. Parece que por aqui est tudo em ordem disse Rhodan. Vamosss chamarrr os outrrros? Espere mais um pouco. Primeiro vamos verificar o que h nesta sala. Rhodan iluminou as paredes, junto s quais se enfileiravam bancos de dados. As luzes de controle se tinham apagado. O suprimento de energia fora interrompido h algum tempo. No centro da sala havia uma mquina grande, quase quadrada, apoiada sobre quatro pedestais. Um deles saa do cho. Fora empurrado para o lado pelo peso da mquina. Podemos recolher-nos aqui disse Rhodan. Se no houver outras exploses, continuar tudo como est. Merkosh acenou com a cabea. Parecia satisfeito.

Rhodan ia chamar os companheiros pelo rdio instalado no capacete, quando quatro robs saram de trs da mquina. Mantinham os braos armados abaixados. Os corpos eram ovais, com um estreitamento mais ou menos no centro. Rhodan viu Merkosh levantar a tromba. Espere! disse. Os robs pareciam indecisos. Rhodan ficou admirado porque no atacavam. Ser que obedeciam a uma programao diferente da dos robs com os quais se tinham encontrado? Rhodan sabia que estava se arriscando muito. Se os quatro robs abrissem fogo ao mesmo tempo, seu campo defensivo individual no adiantaria muito. Nem mesmo Merkosh seria capaz de reagir to depressa que as quatro mquinas pudessem ser postas fora de ao ao mesmo tempo. perrrigoso! disse Merkosh preocupado. Vocs me compreendem? gritou Rhodan para os robs. Falam o Gruelfin Moderno? Os robs voavam cinquenta centmetros acima do cho. Sua face externa emitia um brilho verde-escuro. Precisamos desta sala para o Ganjo tentou explicar Rhodan. Retirem-se. As mquinas no saram do lugar. Rhodan percebeu que no podia comunicar-se com elas. No podia permitir que os robs ficassem constantemente por perto. No se podia excluir a possibilidade de um ataque de surpresa. Destrua-os! ordenou a Merkosh. O opronense soltou um berro. Os robs desmancharam- se. Demoraram demais para levantar os braos armados. Tudo em ordem por a? perguntou Atlan pelo rdio. Sua voz era acompanhada de um rudo perturbador. Tudo respondeu Rhodan laconicamente. Vamos dar mais uma olhada. Depois podero vir para c. Rhodan atravessou a sala para iluminar o espao atrs da mquina. No havia mais nenhum rob por l. Mas Rhodan descobriu uma escotilha aberta. Temos de fechar esta escotilha disse a Merkosh. Perry iluminou cuidadosamente o corredor que ficava atrs da escotilha. Cuidado! alertou Merkosh. Rhodan virou-se abruptamente. O ataque que espetava veio de cima. Um rob em forma de prato com tenazes da espessura de um brao humano caiu sobre ele e agarrou-o pelos ombros. Rhodan quis levantar o desintegrador, mas a arma foi derrubada de sua mo. No posso fazerrr nada! gritou o opronense desesperado. Machucaria o senhor. Rhodan no respondeu. A mquina tinha pouco menos de dois metros de altura e cerca de trinta centmetros de espessura. Possua oito braos-tenazes, regularmente dispostos em sua extremidade exterior. Podiam ser movimentados para cima e para baixo. Rhodan no se mexeu mais. Percebera que qualquer movimento levava o rob a apertar mais as tenazes. Havia o perigo de o rob abrir um buraco no traje de proteo. O rob voou com Rhodan para a escotilha aberta. Que aconteceu, meu velho? perguntou Atlan. Um rob me pegou respondeu Rhodan. Parece que no quer matar-me, s sequestrar-me. No acredito que chegue longe.

Voc no deveria ter ido sozinho. Atlan no pde abster-se de fazer a acusao. Vamos para a ver se conseguimos libert-lo. O farol continuava ligado. O Administrador-Geral viu um corredor obstrudo pela metade. O rob voava bem devagar. Passava com muita habilidade junto aos obstculos. Rhodan viu que Merkosh os seguia. Chegaram a um lugar em que o corredor estava completamente obstrudo. Duas armas em forma de toco apareceram na face externa do rob, que logo abriu fogo. Os raios trmicos desmancharam a barreira de destroos. O rob voou atravs da abertura de bordas incandescentes. Se no fosse o traje de proteo, Rhodan no teria resistido ao calor extremamente elevado. Avanaram depressa. O rob entrou num corredor muito estreito e seguiu em direo a uma porta aberta. Rhodan no via mais Merkosh, mas tinha certeza de que o opronense continuava a segui-los. A porta foi dar numa pequena sala retangular. Rhodan teve uma surpresa. As luzes da sala estavam acesas. Duas colunas grossas desciam do teto, enquanto dois cubos repletos de controles saam do cho. A sala devia possuir um suprimento de energia independente e muito bem protegido. O rob ficou suspenso no ar, como se esperasse alguma coisa. Rhodan observou as colunas, que estavam tocando no cho e soltando braos laterais finos, que cabiam nas respectivas aberturas dos cubos. Rhodan entrou em pnico ao perceber que um sistema automtico invisvel estava construindo um transmissor. Era uma instalao pequena, mas capaz de recolher um homem do tamanho de Rhodan. O transmissor devia ter sido construdo para ser o ltimo meio de fugir. O rob me empurrar atravs do arco!, pensou Rhodan. Desta forma perderia o contato com os companheiros. Era at provvel que nunca mais pusesse os olhos num ser humano, uma vez que o rob o transportaria para algum posto isolado em Gruelfin. Rhodan compreendeu que a mquina que o segurava era um rob salva-vidas. Os ocupantes das instalaes certamente se sentiriam felizes com a presena do rob, mas para Rhodan tudo dependia de que pudesse evitar que a mquina executasse seu plano. A cintilncia caracterstica surgiu entre as colunas. Rhodan j a vira nos transmissores usados a bordo das naves terranas. O rob voltou a movimentar-se. Voou com Rhodan para o espao que ficava entre as duas colunas. Rhodan deparou com um abismo negro sem fim. *** O barco espacial do Tashkar dava voltas em cima da cpula destruda. O ditador ficou satisfeito ao perceber que os artilheiros das belonaves takerers tinham feito boa pontaria. A cpula arrebentara com os primeiros impactos. O material pulverizado depositara-se no cho do deserto em forma de poeira, enchendo as crateras abertas pelas bombas. O Tashkar estava sentado ao lado do piloto Geronsh.

Geronsh era um velho astronauta que j tinha levado o ditador em inmeras misses. Era calado e experiente. Mais atrs estavam sentados soldados e cientistas. O Tashkar virou a cabea. Detectaram alguma coisa? perguntou laconicamente. Parece que ainda h umas poucas fontes de energia funcionando respondeu o encarregado. H impulsos individuais? So muito fracos, Tashkar! O cientista que fazia a leitura dos instrumentos sacudiu a cabea, indeciso. No tenho certeza se ainda h algum vivo l embaixo. possvel que as emanaes provenham de robs com crebros bioplasmticos. Quero dados exatos! exigiu o Tashkar. Os primeiros barcos estavam pousando perto da cpula destruda. Deles saltaram homens armados. Os barcos formaram um anel em torno da parte superior das instalaes. Milhares de homens ocuparam a rea estratgica. Como o Tashkar esperara, no encontraram resistncia. Por enquanto ningum entrar no centro ordenou o Tashkar. A ordem foi transmitida s tropas de desembarque. Desa mais! ordenou o ditador. Sem dizer uma palavra, Geronsh fez descer o barco espacial. Voaram alguns metros acima do solo deformado pelo calor. A intensidade dos impulsos individuais est aumentando, Tashkar! exclamou o cientista que cuidava dos rastreadores. Muito bem! disse o Tashkar esticando as palavras e exibindo um sorriso cruel. Deve haver alguns seres por l prosseguiu o cientista. Pelo menos cinco. Era o que eu imaginava afirmou o Tashkar. Quem sabe se finalmente descobrimos uma pista dos ganjsicos? Os outros fitaram-no apavorados. O Tashkar compreendeu que acabara de cometer um erro. Os ganjsicos eram considerados um povo extinto. O prprio Tashkar constantemente mandava deportar membros de seu governo que punham em dvida o fim do Imprio Ganjsico. Os senhores no compreenderam disse o ditador com a voz calma. Ao falar em pistas dos ganjsicos, evidentemente refiro-me aos seus estabelecimentos, abandonados h muito tempo. Se l embaixo existe vida, s pode tratar-se de membros de povos pequenos. Talvez vesaquenos ou oldonenses. At tenho certeza de que encontraremos oldonenses. Ningum deu uma resposta. O Tashkar sabia que os outros tinham percebido que ele mentira. Isto deixou-o furioso. O dio que sentia pelos ganjsicos o levara a cometer um erro. Vamos pousar! decidiu. Onde, Tashkar? perguntou Geronsh, que fora o nico que no mostrara nenhuma reao. Junto cpula destruda. Entrarei no estabelecimento com as primeiras tropas de desembarque. Acho isso perigoso protestou um dos cientistas. No sabemos o que...

Bastou um olhar do soberano para que ele se calasse. O Tashkar lamentava que Ronar no estava perto dele. De qualquer maneira havia alguns membros de sua guarda pessoal a bordo dos outros barcos espaciais. Ficariam perto dele para proteg-lo. Geronsh fez pousar o barco em forma de pingo com a facilidade de sempre. O Tashkar ligou o rdio comum. Quero dirigir-me s tropas de desembarque anunciou. Refletiu um instante antes de falar. Aqui fala o Tashkar. Entraremos no estabelecimento juntos. Exijo disciplina. Provavelmente ainda h seres vivos nos andares inferiores. No quero que sejam mortos. Devem ser presos. Os robs e as instalaes defensivas sero destrudas imediatamente. O Tashkar fechou o capacete. O senhor vir comigo! ordenou a Geronsh. O velho astronauta pegou o capacete. Dali a instantes o Tashkar e Geronsh estavam de p na pequena cmara da eclusa do barco espacial. Alguns membros da guarda pessoal do Tashkar se reuniam do lado de fora para proteger imediatamente seu chefe. A guarda pessoal do Tashkar era conhecida em toda a galxia Gruelfin por causa de seus membros. Seres monstruosos dos mais diversos planetas encarregavam-se de proteger o Tashkar. Ningum sabia exatamente como o ditador conseguia instruir todas essas criaturas de mentalidade to diferente para empenhar-se numa tarefa comum. Certamente dispunha em seu centro secreto de Valosar de recursos que no estavam ao alcance dos outros takerers. Tashkar saltou para fora. Geronsh foi atrs dele. O ditador apontou para o lugar em que ficara a entrada do estabelecimento. Os homens esto desobstruindo a entrada. Venha comigo, Geronsh. O takerer pegou a arma energtica. Era um homem cuidadoso e no confiava nos outros. O Tashkar j se habituara s esquisitices do velho e no se incomodava mais com elas. Os membros da guarda pessoal formaram um crculo em torno do Tashkar e de Geronsh. Barcos de vigilncia circulavam em cima da rea do estabelecimento. Seus tripulantes vigiavam a regio procura de instalaes defensivas que tivessem escapado destruio. Tratava-se de mais uma precauo que provavelmente era suprflua. Mas o Tashkar no esquecia nenhum detalhe. Quando chegou entrada acompanhado por Geronsh e pelos membros da guarda pessoal, os destroos estavam sendo removidos por projetores antigravitacionais pesados. As armas energticas de grosso calibre dos soldados abriram as salas e galerias cheias de entulhos. Depressa! gritou o Tashkar. O caminho para o primeiro pavimento logo ficou desobstrudo. Os robs de combate voaram para baixo, seguidos pelos soldados. No encontraram resistncia. O Tashkar tomara a deciso de avanar at o pavimento inferior, onde deviam estar escondidos os ocupantes do estabelecimento que tinham sobrevivido ao ataque. *** Rhodan tentou desesperadamente resistir aos braos-tenazes do rob, mas eles o seguravam implacavelmente. Parecia que a mquina automtica aguardava algum sinal das instalaes. Salve-se!, ordenou Rhodan ao simbionte alojado sobre seu ombro.

Ficarei!, decidiu Whisper. Rhodan no tentou argumentar. Sabia que no conseguiria influenciar Whisper. Sentiu-se grato porque ele queria acompanh-lo. O rob aproximou-se das colunas. Rhodan viu uma cintilncia sobre o fundo negro. Neste instante o rob Paladino atravessou a parede dos fundos que nem um projtil e esbarrou no rob. Rhodan levou um golpe que quase o deixou sem sentidos. Foi atirado contra a parede juntamente com o rob em forma de prato. A mquina tentou levantar, mas o primeiro golpe de Paladino tinha destrudo comandos importantes. Os braos-tenazes tremeram. Alguns soltaram-se, outros apertaram-se ainda mais em torno de Rhodan. Merkosh apareceu na entrada, com a tromba pronta para entrar em ao. A vista de Rhodan comeou a turvar-se. O transmissor no, Merkosh! gritou. Sabia perfeitamente que a destruio violenta das instalaes provocaria uma exploso devastadora. Merkosh soltou um berro. Rhodan viu um lampejo, mas no houve o rudo de uma exploso. Paladino estava inclinado em cima dele. As pancadas dos braos robustos despedaaram o rob. Rhodan foi levantado. O terrano lutou para ficar acordado. Quando sua vista clareou, viu que Merkosh tinha destrudo uma caixa de comando. As colunas ainda estavam l, mas o campo energtico entre elas tinha desaparecido. As luzes estavam apagadas, mas os faris espalhavam uma luz forte pela sala. Atlan entrou de arma em punho. Baixou-a e respirou aliviado ao ver Rhodan. Um transmissor a ser usado na fuga! constatou Ovaron, que estava entrando com Atlan. Infelizmente Merkosh o destruiu prosseguiu com a voz triste. Poderamos fugir atravs dele para outro estabelecimento. No quis assumir nenhum risco disse o opronense. Rhodan saiu dos braos de Paladino. Desceu para o cho. Examinou seu traje de proteo. Resistiu ao impacto? perguntou Harl Dephin. Fiz o possvel para que no fosse atingido por Paladino. Quase conseguiu respondeu Rhodan em tom sarcstico enquanto esfregava os pontos doloridos nos ombros e quadris. Merkosh e Atlan vigiaram a entrada para evitar ataques de outros robs. Rhodan resolvera ficar onde estava. Talvez o acaso os favorecesse e os takerers se retirassem antes de chegar ao pavimento inferior. Mas Rhodan no temia ser preso. Insinuara perante Ovaron que no subconsciente queria provocar sua priso. No contara ao cappin que j elaborara um plano. Os takerers teriam uma surpresa. Rhodan estava satisfeito porque Gucky e Tschubai j podiam aguentar-se sobre as prprias pernas. Dentro de mais algumas horas estariam em plena forma. Estou detectando novas emanaes de energia na superfcie gritou Ovaron de repente e encostou o dedo no pequeno aparelho verstil que trazia no pulso. No est havendo mais exploses afirmou Atlan. O Ganjo acenou com a cabea. Parecia zangado. Os takerers pousaram e esto entrando fora.

Rhodan imaginava que as tropas de desembarque estavam removendo os escombros das entradas e corredores. Se aparecerem aqui embaixo, no resistiremos decidiu Rhodan. Render-nos-emos sem combater. Eles nos mataro! profetizou Takvorian. Devemos lutar enquanto pudermos. Rhodan teve uma surpresa. Ovaron apoiou sua sugesto. O terrano tem razo. Estou ansioso para encontrar-me com o Tashkar. Deve estar curioso. Certamente quer examinar- nos. Ser nossa chance. Ns o destruiremos! anunciou Merkosh em tom triunfante. Rhodan estremeceu. s vezes a voz do opronense chegava a ser insuportvel. No concordo que fiquemos sem fazer nada disse Atlan. Devemos preparar-nos para uma eventual priso. o que faremos. Rhodan certificou-se de que ainda havia ar respirvel na sala do transmissor. Em seguida dirigiu-se a Gucky. Voc tem de tirar o traje de proteo, baixinho. O qu? O ilt arregalou os olhos de to indignado que estava. Quer que eu corra perigo de morrer sufocado? Tolice! Rhodan fez um gesto resoluto. Aqui embaixo ainda h ar que chega. Voc no correr nenhum perigo. O rato-castor levantou os olhos para Rhodan. Parecia aborrecido. Apoiou os bracinhos nos quadris. No vejo por que deveria tirar o traje de proteo. O traje de proteo e o ativador de clulas. Gucky recuou diante do amigo terrano. Pirou mesmo disse aos outros. Segurem-no antes que d cabo de mim. Rhodan no se perturbou. Gucky era a arma mais eficiente que possuam na luta contra os takerers. No podiam permitir que o inimigo conhecesse as faculdades do ilt. Esconderemos seu traje de proteo e ativador de clulas no interior oco das costas do rob Paladino, no mesmo lugar em que esto guardadas as armas secretas. Para Gucky a precauo no bastava. Voc sabe perfeitamente que tenho de colocar sempre o ativador de clulas, seno morrerei. verdade reconheceu Rhodan. Tenho certeza de que enquanto formos prisioneiros voc ter oportunidade para isso. O ilt abriu o capacete a contragosto. Tirou o traje de proteo. Fique por enquanto com o ativador de clulas disse Rhodan. S o entregaremos a Paladino quando os takerers estiverem para chegar. Harl Dephin abriu a portinhola camuflada nas costas do grande rob e Rhodan enfiou o traje de proteo do rato-castor. Voc poderia fazer o favor de explicar por que faz isso? perguntou Atlan. Rhodan levantou. Sabia que seus companheiros queriam uma explicao. Talvez consigamos transformar Gucky numa espcie de animal domstico disse. O baixinho deve parecer um ser pacato e inofensivo para que tenhamos uma chance de esconder suas faculdades dos takerers. Atlan e Ovaron ficaram entusiasmados com o plano de Perry, da mesma forma que os Thunderbolts. Takvorian ficou calado. Mas Gucky no se conformava.

Ser que terei de enfrentar os takerers nu? indignou-se. Rhodan olhou-o dos ps cabea. Que nu que nada! Voc ficar com seu couro. Gucky recolheu-se num canto e ficou amuado. Fazia votos de que os takerers voltassem antes de chegar na sala em que eles se encontravam. *** O caminho que levava ao pavimento inferior foi mais difcil do que o Tashkar acreditara. Quase todos os poos e corredores tinham desabado por causa do bombardeio. Os soldados foram obrigados a remover massas incrveis de escombros. No acredito que ainda haja algum com vida l embaixo disse Geronsh, que costumava ser um homem lacnico, depois que tinham atravessado um atrs do outro uma passagem estreita e depararam com outros obstculos. Os rastreadores no se enganam respondeu o Tashkar. Esperou que os membros de sua guarda pessoal se reunissem em torno dele. Por duas vezes robs soterrados abriram fogo contra eles, matando trs astronautas. O Tashkar aguardava ansiosamente o encontro com os ocupantes do estabelecimento. Era claro que no acreditava que fossem oldoneses. Os saqueadores nunca teriam descoberto as instalaes. O Tashkar refletiu sobre o que deveria fazer depois que encontrassem os ganjsicos. Emitiria um pronunciamento afirmando que eram takerers traidores. Se a notcia de que ainda havia ganjsicos vivos se espalhasse em Gruelfin, poderia haver uma revoluo. Trs projetores antigravitacionais pesados foram empurrados para a frente do Tashkar, que esperou pacientemente que o corredor que dava para a galeria mais prxima fosse desobstrudo a tiros. Os desconhecidos estavam alguns metros abaixo deles. Eram seis ou sete, talvez mais. As tropas de desembarque chegaram ao fundo do poo do elevador. O fato de ter havido exploses dentro do poo no escapou aos olhares do Tashkar. Constantemente encontravam robs destrudos pela frente. s vezes o Tashkar tinha a impresso de que naqueles recintos houvera um combate com armas de fogo. Ainda no havia nenhuma explicao para isso. Talvez os ocupantes da estao tiveram que defender-se de robs mal programados. Os soldados tiveram que abrir um espao oco para depositar os escombros que obstruam o poo, o que exigiu mais tempo Finalmente o Tashkar recebeu a informao de que o poo tinha sido desobstrudo. Rastreadores para c! gritou o ditador. O Tashkar esperou que um grupo de cientistas aparecesse perto dele. Depois apontou para o poo do elevador. Levem-me para onde esto os desconhecidos ordenou. Em seguida ligou o projetor antigravitacional e entrou no poo. Os membros de sua guarda pessoal formaram uma muralha viva em torno dele. Os primeiros soldados puseram os ps no pavimento interior. No encontraram resistncia. Esto escondidos, tremendo! exclamou o Tashkar em tom de triunfo. No pavimento inferior o nmero dos corredores destrudos era relativamente pequeno. Mas apesar disso os soldados constantemente eram obrigados a remover obstculos. O Tashkar tremia de to impaciente que estava. Sentiu que os desconhecidos

estavam bem perto. Provavelmente observavam os intrusos com a mesma ansiedade que estes os observavam Esto no fim do corredor! gritou um dos tcnicos. L deve haver uma pequena sala. O Tashkar sacou a arma. Seguiu adiante acompanhado por Geronsh e alguns membros de sua guarda pessoal. No fim do corredor encontraram uma escotilha fechada. O ditador fez um sinal com a arma. Abra! ordenou a Geronsh. O velho astronauta adiantou-se. Quis empurrar a porta, mas ela no cedeu. Afaste-se! O Tashkar ergueu o cano da arma e destruiu a fechadura. Agora o senhor vai conseguir. Geronsh acenou com a cabea e deu um pontap na escotilha. Ela cedeu. O Tashkar defrontou-se com a luz de meia dzia de faris. Atrs deles havia oito desconhecidos Um deles era o Ganjo! *** Os dois grupos ficaram frente a frente. Uma eternidade parecia ter passado. Ovaron foi o primeiro a recuperar-se da surpresa. Reconhecera o smbolo de chefia do cl Valos no capacete espacial do Tashkar. Aquele o Tashkar disse aos companheiros. No pensei que viesse aqui pessoalmente. Rhodan saiu de trs de Paladino. Mal tivera tempo para esconder o ativador de clulas do rato-castor. O terrano notou que o Tashkar levou algum tempo para recuperar-se do espanto. As primeiras palavras do ditador provaram que se sentia inseguro. D o fora, Geronsh! ordenou. Minha guarda pessoal e eu podemos lidar com isto sozinhos. O velho astronauta hesitou, mas acabou por retirar-se. A Galxia j sabe que o Ganjo voltou disse Ovaron em tom calmo. S falta que a notcia se espalhe. Via-se perfeitamente atravs do visor do capacete que o Tashkar esboou um sorriso de desprezo. Ovaron chegava a ler os pensamentos que atravessavam a cabea do Tashkar. O chefe supremo do cl Valos devia experimentar uma tremenda sensao de triunfo. O Tashkar prendera o homem que representava o maior perigo para ele. Dentro de mais alguns dias se decidiria se Gruelfin seria governada pelo Ganjo ou pelo Tashkar. O destino de muitos povos dependeria dessa deciso. Rhodan viu os dois inimigos se olharem. Sabia que era um fator decisivo na luta dos dois. Suas simpatias s podiam ir para Ovaron. Talvez isso decidisse a luta na qual tambm podia estar em jogo o destino da humanidade. *** Geronsh chegou ao fim do corredor. Fez um sinal para os soldados. Sabia que estavam nervosos. Se no tivesse muito cuidado, acabaria sendo morto pelos astronautas de sua frota. Eles o reconheceram e dirigiram-lhe a palavra. Por que voltou? perguntou um dos oficiais ao velho.

O Tashkar quer ficar s. No h mais ningum alm de sua guarda pessoal. O oficial no pde controlar a curiosidade. Viu os desconhecidos? Vi respondeu Geronsh laconicamente. No estava disposto a dar maiores informaes. Seria uma coisa que o Tashkar nunca perdoaria. Subirei e esperarei pelo Tashkar no barco espacial informou Geronsh. melhor vocs ficarem aqui. O Tashkar precisar de vocs. Ele vai matar os forasteiros? quis saber um dos cientistas. De forma alguma garantiu Geronsh. Sero feitos prisioneiros. Sabia que dizendo isso aguava ainda mais a curiosidade dos outros. Quando chegou ao fim do corredor, Geronsh ligou o projetor de voo e subiu com ele. Em toda parte encontrava-se com astronautas que vasculhavam salas e corredores. J estava sendo preparado tudo para destruir as instalaes. Quando os takerers sassem desse mundo, no restaria mais nada delas. Bem perto do corredor Geronsh descobriu uma abertura na parede. Como no havia ningum por perto, ligou o farol para ver o que havia atrs dela. Passou por cima de um monte de destroos. Entrou numa sala de tamanho mdio. Iluminou-a com a luz do farol. Parte do teto desabara. Junto parede havia um painel de comando com a face dianteira arrebentada. Dela saam cabos e rels. De repente Geronsh viu uma estranha massa cinzenta jogado no cho, entre os destroos. Parecia ser orgnica. O velho astronauta atravessou de vez a abertura. Resolveu examinar a estranha substncia. Quando chegou perto, viu que cobria uma superfcie relativamente grande. As bordas eram irregulares. Em alguns lugares havia abaulamentos parecidos com verruga. A coisa fosse l o que fosse no estava viva. Geronsh inclinou-se. Pegou um basto preso entre os destroos e cutucou cuidadosamente a massa, que cedeu, mas parecia bem resistente. Geronsh refletiu se devia informar o Tashkar sobre sua descoberta, mas resolveu no faz-lo. O ditador certamente faria algumas perguntas desagradveis. Faria questo de saber por que Geronsh no subira diretamente superfcie. Geronsh pegou um pedao de metal achatado e usou-o como p. Levantou parte da substncia cinzenta. No era diferente quando vista de baixo. O takerer resignou-se. Tinha certeza de que no conseguiria desvendar o mistrio. Era melhor sair daquela sala. Neste momento ouviu rudos vindos de fora. Eram alguns astronautas passando pelo corredor. Felizmente no se interessaram pela abertura na parede. Geronsh ficou aliviado. Esperou que as vozes desaparecessem. Quando se dirigia sada, o resto do teto desabou, soterrando Geronsh. Era a ltima vtima de uma operao que seria o incio de uma srie de acontecimentos incrveis. *** Cool Aracan estava sentado em sua poltrona confortvel, dentro do rob Paladino, refletindo para descobrir quanto tempo demoraria at que os takerers descobrissem a verdadeira natureza daquele que se fazia passar por um halutense. Quanto tempo Ovaron e esse cara nojento ainda ficaro olhando para mim? perguntou Retekin.

Aracan sorriu. Pouco antes que o Tashkar chegasse, os homens tinham escondido os equipamentos mais importantes nos compartimentos de carga do gigantesco rob. Estes equipamentos incluam algumas armas. Drof Retekin entrou. Sentou ao lado do amigo e apontou para a tela na qual aparecia o Tashkar. Silncio na sala de rastreamento! disse Dephin. Retekin fitou o amigo. Provavelmente Dephin receava que os takerers ouvissem a conversa. Para Retekin essa preocupao no tinha fundamento. Dart Hulos entrou. O encarregado dos armamentos trazia uma caixa negra. Colocou-a sobre um banco e fez sinal para que os outros se aproximassem. Abriu a caixa e tirou uma arma prateada brilhante. para o Tashkar! pronunciaram seus lbios de forma silenciosa. Um modelo especial. Olhou em volta e prosseguiu: Deve ser bom ser fuzilado com uma coisa destas. Retekin sacudiu a cabea. Hulos s vezes se comprazia em brincadeiras macabras. Hulos fechou cuidadosamente a caixa e prendeu-a no cinto. Aracan voltou para junto da tela. O Tashkar continuava de p no mesmo lugar. Parecia que travava um duelo silencioso com Ovaron. Aracan sacudiu a cabea. Fazia votos de que Ovaron no provocasse o takerer, fazendo com que cometesse um ato precipitado. Os outros tambm ficaram quietos. Rhodan pedira a todos que em hiptese alguma irritassem o takerer. Gucky estava parado num canto, sem traje de proteo nem ativador de clulas. Parecia assustado. Mas isso devia fazer parte do jogo. Aracan se perguntou ansiosamente o que no faria o ilt para que o Tashkar visse nele um animal inocente. De repente o ditador fez um movimento. Estendeu o brao e fez um sinal para que as pessoas que o acompanhavam se aproximassem. Tirem as armas deles! ordenou. So meus prisioneiros.

*** ** *

O ltimo teste foi o incio da catstrofe. VASA 81103, o Velho, revelou sua verdadeira identidade e o Tashkar sai de seu mundo para investigar os impulsos da sexta dimenso que vm de First Love. Acaba transformando Perry Rhodan e seus sete companheiros em prisioneiros... O que acontecer depois disso com Perry e seus companheiros? Voc encontrar a resposta no prximo volume da srie Perry Rhodan, cujo ttulo O Fogo Violeta.

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