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La Hija de

laSabidura

La maldicin, que alcanza a Ayesha ms all de la Tierra, le ensea que en el mundo donde la Muerte es el Seor, ha sido condenada con el peor de los castigos de los dioses: la inmortalidad. Hija de la Sabidura y sacerdotisa de Isis, sabe que hay un solo hombre que puede volver a tornarla mujer: Kalkrates, el guerrero cuyo destino est irrevocablemente unido a "la-que-debe-ser-obedecida". A travs de las batallas del alma y la carne, el hroe descubre la maldad de las artes mgicas que lo llevan ante las ruinas de Kr. La primera parte de la historia de Ella, la ltima cronolgicamente (1923), segn la escribi Haggard, es una obra casi desconocida para el lector de habla castellana. Los prximos volmenes: Ella, Ella y Alian y Ayesha, redondearn la fabulosa historia de la mujer inmortal. Ilustracin de la cubierta: Marzena Kawaierowicz

LA HIJA DE LA SABIDURA

H. RIDER HAGGARD

la hija de la sabidura
VIDA Y AMORES DE ELLA, LA-QUE-DEBE-SER-OBEDECIDA Traduccin de Edgardo Entin

COLECCIN FNIX

ediciones

ADIAX

titulo del original ingls: Wisdom's Daughter

ISBN: 84-85963-31-8 Depsito legal: B-19.203-1982 Impreso en Espaa - Printed in Spain

1982 by ADIAX, S.A. Sicilia, 226-228, Bajos-2, BARCELONA-13 Telf. 246 55 00 ESCANEO:ESTOCOLMO CORRECCIN:ESTOCOLMO JUNIO 2005

En anteriores aos los libros Ella y Ayesha fueron dedicados a AN DREW LANG. Ahora, que l ha muerto, la ltima novela que ser escrita acerca de Ella-la-que-deba-ser-obedecida es ofrecida como tributo a su amada y honrada memoria. Ditchingham, 1922.

NOTA DEL EDITOR

Cul fue el mayor defecto de Ayesha, Ella-la-que-deba-serobedecida? Seguramente una vanidad tan colosal que, para tomar uno entre muchos ejemplos, la persuadi de que su madre haba muerto despus de contemplarla por temor a que, en caso de seguir con vida, pudiera dar a luz a otro hijo menos bello. En cualquier caso, como lo indica su historia, fue la vanidad, antes que el amor por ese hermoso griego, Kalkrates, lo que ti las manos de Ella con su inocente san gre, y, entre otros infortunios, la empuj hacia la terrible maldicin de la inmortalidad mientras todava habitaba una esfera donde la Muerte es seora de todo. Si Amenartas no le hubiese echado en cara la decadencia de su be lleza imperial, roda por los dientes del Tiempo, ella jams hubiera desobedecido la orden de su maestro, el Profeta Noot, ni entrado a ese Fuego de la Inmortalidad cuyo deber era custodiar. As parece que, en virtud de la abnegacin, ella hubiese podido escapar de la red de numerosas aflicciones de la que acaso an se halle prisionera; y de Ayesha, Hija de la Sabidura, aunque Esclava de Holly, no habra historia que contar, y de su parbola de eterna guerra entre carne y espritu, no habra leccin que aprender. Pero la Vanidad o fue el Destino? la condujeron por otro camino.

NTRODUCCIN

El manuscrito cuyo contenido est aqu impreso fue descubierto entre las pertenencias del finado L. Horace Holly, aunque esto no sucedi hasta unos cuantos aos despus de su muerte. Se hallaba en un sobre en el que haban sido garabateadas instrucciones para que fuera enviado a este editor a su debido tiempo, palabras que al principio ste no comprendi. Sin embargo, andando el tiempo, lleg sin ninguna nota explicativa, de modo que hasta el da de hoy el mencionado editor no sabe quin lo envi, ni de dnde provino, ya que el nico matasellos del paquete pona Londres, W., y la direccin estaba escrita a mquina. Una vez abierto, se vio que el paquete contena dos gruesos folios encuadernados en pergamino, o ms bien en piel de cabra u oveja, en forma muy basta, como si hubiese sido hecho por una mano poco diestra, tal vez para preservarlos en caso de que se expusiesen a un uso inten so o a los efectos del tiempo. El papel de estos libros es extremadamente fino y resistente, de modo que cada uno de ellos contiene un gran nmero de hojas. No es de confeccin europea, y su apariencia sugiere que fue manufacturado en Oriente, quizs en China. No puede haber duda alguna en cuanto a quin fue el

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aparece en caracteres de imprenta el nombre de Mr. Holly. Adems, en sus primeras pginas hay diversas memorias de viaje que evidentemente slo pudieron ser hechas por l. A continuacin de stas hay gran cantidad de hojas cubiertas por una indescifrable taquigrafa mezclada con diminutos caracteres arbigos. Esta taquigrafa no perteneca a ningn sistema conocido, y aunque fueron hechos todos los esfuerzos necesarios para descifrarla, durante ms de dos aos permaneci ilegible. Por fin, cuando todos los intentos haban sido abandonados, casi por azar los cuadernos fueron enseados a un gran estudioso oriental, amigo del Editor, quien les dio una hojeada y se los llev a la cama consigo. A la maana siguiente, durante el desayuno, con toda tranquilidad anunci que haba descubierto la clave y que poda leer el material con la misma facilidad que si hubiese sido el titular de un peridico. Pareca que la escritura era una antigua forma de rabe abreviado, mezclado en ciertos sitios con el demtico de los egipcios...; taquigrafa arbiga unida a una taquigrafa demtica, difcil al principio, pero una vez encontrada la clave, fcilmente descifrable por seis u ocho hombres vivos, de los cuales, el erudito estudioso en cuyas manos haba cado accidentalmente la obra, era uno. As fue que mediante esfuerzo, dinero y tiempo, por fin esos dos volmenes atiborrados de caracteres fueron transcritos en su totalidad y traducidos. Por lo dems, ellos hablan por si mismos. Dejemos que el lector los juzgue. Slo hay una cosa que agregar. Aunque as est registrado en folios que han sido de su propiedad, est claro que este manuscrito no fue escrito por Mr. Holly. Por razones que ella explica, ste fue escrito por la mano de la propia ELLA, durante el perodo de su segunda reencarnacin, cuando finalmente Leo la encontrara en las montaas del Tibet, segn se describe en el libro titulado Ayesha.

CAPTULO I

LOS RECINTOS DEL CIELO Al hombre erudito, nada grato en su forma y rostro, pero de corazn slido, llamado Holly, ciudadano de una tierra septentrional y en el que a veces pienso como alguien a quien conoc por Noot el Santo, ese filsofo que fuera mi maestro en un pasado que para l es remoto y olvidado, pero que para m no es sino ayer...; a este Holly, digo, yo, que en este mundo soy llamada Ayesha, hija de Yarab, el jefe rabe, pero que poseo tambin muchos otros ttulos, aqu y en otras partes, he narrado ciertos episodios de mi pasado y el papel que en ellos he jugado. Tambin he contado estos u otros relatos a mi seor Kalkrates, el griego, conocido ahora como Leo Vincey, antiguamente guerrero, segn la tradicin de sus ancestros, quien por motivos re ligiosos se convirti en sacerdote de Isis, la gran diosa de Egipto y, alguna vez cre, mi madre espiritual. Tambin he relatado estas u otras historias a un cierto Alian, cazador de bestias errante, hombre luchador y noble que me visit en Kr; aunque de esto nada he dicho a Holly ni a mi seor Kalkrates, conocido ahora como Leo, o el Len,

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Todos estos relatos son contradictorios, ya que a menudo los exprese en forma de parbolas, o con el propsito de decir a cada cual lo que deseaba escuchar, o, para mis propios fines, no develar mis pensamientos, Pero as y todo, cada uno de ellos esconde algo de ver-dad, un grano de oro en la veta de la fbula que puede hallar aquel que tenga habilidad y resolucin para buscarlo. Ahora mi espritu me lleva a interpretar estas parbolas y a hacer constar quien soy y de dnde vengo, y algunas de las cosas que he visto y hecho, o al menos, aquellas que me son permitidas revelar por aquellos ms poderosos que yo, y de quienes soy sierva, as como a su vez ellos lo son de otros an ms poderosos. Aqu, en estas cuevas de Asia, me aposento, Hesea de la Montaa, ltima sacerdotisa del culto de la Madre Isis sobre la tierra, tal como antiguamente mor entre las ruinas de Kr, en Libia. En Kr durante dos mil aos contempl

y esper hasta que por fin, renacid o Kalkra tes, a quien inadver tidame nte haba asesina do en un arranq ue de celos, volvi a m, en el lugar en que le haba dado muerte. All, a causa de la maldici n que pesa sobre ambos, volv a perderl o, ya que en este mismo sitio tambi n yo fui asesina da en forma horribl e, asesina da por un exceso de vida que me volver a, pens, ms hermos a an de lo que era; y en la contien da por

rebasar el vaso, lo quebr convirtindolo en el polvo ms vil. As, una vez ms el Destino se mof de m; una vez ms perd a Kalkrates, a quien es mi designio desear en la carne y evocar en el espritu, a travs de tiempos inmemoriales. Mi alma se desprendi y sigui camino, y aqu, durante una breve temporada, encontr un hogar bajo el disfraz de la marchita forma de una antigua sacerdotisa de mi culto.

Tal como estaba predest inado, mi seor volvi a m y vio el alma que brillab a dentro de esa grotesc a forma y la reclam median te un beso; la hazaa ms valeros a y leal, pienso, que jams haya llevado a cabo hombre alguno. En la magia de ese beso, como tambi n estaba predich o, mi belleza volvi a surgir ante sus ojos, de modo que otra vez me alc esplend orosa sobre la tierra. Ahora somos prometidos; ahora, si todo

va bien, dentro de un ao estaremos

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c a s a d o s, s , d e n tr o d e u n b r e v e a o d e s p u s d e h a b e rl e tr a d o n u e v a m e n t e a K r y r e v e l a

do el culto Fuego de la Vida y, sumergi ndole en su esencia, concedi ndole mi propio don de das imperec ederos. Empe ro..., empero.. . quin conoce el final? Sus requiebros son inflamad os, y la desampa rada mujer que forma parte de m podra ceder a la tentacin , y si sus labios tocaran los mos quin podra decir que mi fuego no destruir a al indefens o, y mis planes se reducira n al polvo y a la nada? Soy poderos a, me hallo muy por encima de los mortales , pero as y todo

l u c h o c o n tr a f u e r z a s q u e n o v e o , m s p o d e r o s a s q u e y o , y p o d r a d a rl e s g u st o a rr e b a t a r e l

vaso de mis labios y destrona rme una vez ms; ya que aunque la sangre de los dioses corra por su interior, al igual que lo hace dentro de todos nosotros, quin puede enfrenta rse a su amo, el Destino, y a sus mandato s? Por esta razn, yo, llamada Hija de la Sabidur a, llamada Hija de Isis, esta noche estoy tan llena de temores como cualquier mortal doncella que desea a su amado bajo la luna y que todo lo que sabe es que la guerra, o el azar, o el vil aliento de la enferme dad pueden haberle conducid

o a a q u e l a b is m o d o n d e t o d a s l a s c o s a s s e p i e r d e n .. . h a st a q u e v u e lv e n a s e r e n c o n tr a d a s.

Mes tras mes, Leo, mi seor, caza en la montaa a la manera de los hombres, y yo, Ayesha, cavilo en las cavernas, a la manera de las mujeres. S, yo, una semidiosa, tambin cavilo en las cavernas tal como lo hacen las mujeres que esperan y contemplan. Holly, el instruido, que me ama, as como todos los hombres estn obligados a amarme, espera en las cavernas junto a m, y hablamos de antiguas cosas de las que el mundo ha perdido la cuenta, puesto que es un hombre culto, diestro en el conocimiento de las lenguas de Grecia y Roma; un hombre que piensa y, acaso, recuerda. Pero ayer me ha dicho que yo, que parezco conocer el pasado y a quien se abren puertas que pies humanos no pueden cruzar, debera poner por escrito lo que s y he experimentado, para que en tiempos venideros el mundo sea ms sabio. Y me he encaprichado en hacerlo, aunque no puedo

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decir si perseverar hasta el final. l me ha dado esto sobre lo que escribo. No es el viejo papiro, pero servir; tengo plumas de junco y puedo fabricar tintas de diversos colores, y en otros tiempos fui una escriba nada despreciable, Duermo, adems, muy poco, ya que mi cuerpo, como un cliz lleno de vida, se conforma con poco descanso, y las largas horas de la noche pasan lentas para m, que yazgo y medito sobre lo que ha sido y lo por venir, indagando en la oscuridad del futuro con el alma dolida y temerosa. Puedo, tambin, escribir caracteres que Holly, aun con todo su saber, es incapaz de reconocer; puesto que pienso que no debe enterarse de mis pensamientos y acciones y revelarlos a mi seor, quien podra pensar lo peor de m. Cul sera, entonces, la razn por la cual escribo? Es esta: existen ciertos asuntos sobre los que poseo conocimientos anticipados, y mi espritu me dice que en un futuro, a su debido tiempo, alguien develar

el secreto de mi manus crito y lo traduci r a lengua s que todos pueda n leer de maner a que, cuand o tarde o tempra no, por encim a del crculo de mi eterna trayect oria me traslad e de aqu hacia el sitio de donde vine, este docum ento, al igual que el Dios Fuego de las cavern as en las que me oculto, quede como mi monu mento. Ah!, aqu asoma lo que de mortal hay en m porque tened en

cuenta! al igual que cualquier hombre o mujer comunes, no quisiera ser olvidada siquiera entre los moradores efmeros de un mundo mezquino. Ahora, a mi tarea. Tengo una visin de lo que le aconteci a mi alma antes de que descendiera a habitar en la tierra, y con ella comenzar. Tal vez no sea sino una parbola a la que no haya que interpretar estrictamente; una seal, o un smbolo, ms bien que una verdad. Sin embargo, estoy segura de que en ella hay algo de la verdad, ya que si as no fuera por qu regresa a m, una y otra vez, a lo largo de tantos siglos? Tal vez Grecia y Egipto no hayan tenido otros dioses que aquellos que modelaron para s. Holly me dice, al igual que lo hiciera Alian, el Errante, que tambin posea ciertas nociones de sabidura, que Zeus, Afrodita, Osiris, Horus

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y Amn han sido destronados junto con sus squitos y ahora yacen en el polvo como los aicos de las columnas de sus templas, ridiculizados por hombres que se refieren a ellos como a fbulas de un mundo primitivo; de modo que de todas las divinidades que conozco, slo Aquel de los Judos, aunque con distinto carcter y semblante, es adorado y permanece. Esto sin duda es as, ya que mientras viva el hombre siempre habr Dios, aunque puedan ser numerosas las formas que adopte. Siempre existir un Bien eterno, forma con que en un sueo el sagrado Noot denominara a la divinidad esencial y contemplad! se le llama Amn, o de otro modo. Siempre existe el mal y mirad! se le conoce por Set, o Baal, o Moloc u otros nombres. Siempre perdura la naturaleza, y se la llama Isis, o de otra forma. Siempre este vasto mundo imperecedero desfallece y renace, y aquella que es portadora de vida es conocida por Afrodita, u otro nombre. Y as sucede constantemente. Adonde haya hombres, repito, hubo, hay y habr Dios, o el bien... el espritu denominado en numerosas formas. Voy hacia mi lugar de observacin en este aposento en las cavernas y contemplo las estrellas que brillan innmeras en el helado cielo y milagro! ah est Dios vistiendo uno de sus atuendos ms maravillosos. Dirijo la vista hacia la mariposa nocturna que revolotea alrededor de mi lmpara o se apoya contra el muro y, por la magia que hay en ella convoca a su compaero distante. Milagro! veo ah a Dios en una de sus vestimentas ms humildes. Porque Dios est en todas las cosas y en todos los lugares y, desde los grandes soles abajo, es a l, que le cre, y a quien re tornar, que todo aquello que posea vida debe reverenciar. Esta es la visin en que pude leer una parbola de verdades eternas. Yo, Ayesha, hija de Yarab, an incorprea y por encima y ms all de la carne, habitaba los recintos de esa gran diosa de la tierra, ministra de aquello que rige en toda la tierra (la Naturaleza encarnada, como luego supe), a quien en Egipto se conoce por Isis, Madre de los Misterios. Hija, me llamaba, y Mensajera; y en ese sueo o parbola, como

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su belleza, haciendo que todo hombre la adore y enseando a toda mujer a seguir sus pasos y a seducir, como ella lo hace, de modo que tus sacerdotes abrazan su culto y tus sacerdotistas reniegan de sus votos entregndose al libertinaje con ellos. Todo esto lo s, oh Hija, y an ms; no obstante, mi deseo era escucharlo de tus labios que no pueden mentir ya que en ti habita mi espritu. Escucha ahora! Es mi propsito vengarme de estos desleales egipcios, y t sers la espada vengadora con que los castigar, reduciendo a polvo su antigua gloria e imponiendo por siempre el yugo de la esclavitud en sus cuellos. S, esa es mi determinacin y eso es lo que se har; cmo, te lo enunciar ms tarde. Pero primero, puesto que tengo el poder para hacerlo, yo, quien bajo la Fuerza que est por encima mo soy la re gente de todo el globo de la tierra, convocar a esta Afro dita ante mi presencia, aqu y ahora, y le ordenar que hable a corazn abierto. Escucha, Afrodita, donde quiera que te encuentres, en la tierra o en el cielo. Afrodita, te ordeno que aparezcas. Entonces, en mi visin, la Madre se alz del trono. De pie ante l, de terrible figura, seal con su cetro, al norte y al sur, al este y al oeste, murmurando las secretas palabras de poder. Tres veces llam con el cetro y tres veces pronunci las palabras secretas, y esper.

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dioses nuevos y hecha a semejanza del mal que existe en la raza de los hombres: apartando tu hechizo de mis adoradores. Conozco tus obras. Ebrios por el deseo van como rebaos hacia ti, y como recompensa les otorgas el salario de sus pecados. T vuelves yermos sus hogares; t deshonras a sus doncellas, conviertes en bestias a los hombres y te mofas de ellos. Tus flores se marchitan; tus alegras llenan las bocas de cenizas, y aquellos que beben de tu copa llevan veneno a sus almas. Tu bella carne est corrompida, tus perfumes apestan y el incienso de tus altares es el hedor del infierno. Por tanto te ordeno que vuelvas al lugar de donde viniste y dejes al mundo en paz. Adonde, pues, he de ir, Madre? respondi Afrodita con risa argentina si no a tu seno, de donde en realidad surg, al ver que tu eres la Naturaleza encarnada y yo tu hija. Severa tu ley, y bondadosa; pero sin m no tendras a nadie a quien gobernar. S, sin m no naceran nios y ni

siquier a brotar a una flor. Sin m ejercer as tu gobierno en un desiert o y slo quedar a para hacerte compa a la sabidur a de la que haces alarde. Escuc ha! Estamo s en guerra, y en esa guerra yo ser venced ora, porque soy eterna y toda vida es mi esclava , ya que mi nombre es Vida. Mrcha te a tu cielo, Isis, y gobiern a all junto a Osiris, Seor de la Muerte, pero djame a los vivos. Sus das acaban pronto y al liberars e de mi

hechizo van hacia tus dominios. All dales el trato que desees, y date por satisfecha, puesto que entonces ya no tengo necesidad de ellos y tampoco ellos de m. Por qu esta clera repentina hacia m, a quien has conocido desde el principio? Es porque adopto nuevos nombres y emplazo mis altares en tu propio Egipto, altares enguirnaldados con flores, dejando desolados los tuyos, donde corazones hambrientos musitan plegarias y fras manos hacen la ofrenda de su sacrificio? Vamos, Madre Isis; juguemos esta partida y dejemos que Egipto sea el trofeo. T llevas ventaja, puesto que all, durante eternidades, tus leyes han sido reverenciadas y tu yugo ha permanecido en su cuello. Qu es pues, oh Afrodita, lo que prometes a Egipto, al que yo y aquellos que gobiernan junto conmigo hemos dado grandeza, sabidura y esperanzas que trascienden las sepulturas? Ninguna de todas estas cosas elevadas, Madre. Mis

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dones son el amor y la alegra; amor y alegra melodiosas con las que, por un instante, todos los temores se olvidan. Exiguas ganancias, puede que pienses, si observas el pa sado, y luego contemplas el futuro, t, cuyos ojos se posan en lo eterno. No obstante se impondrn; Isis, en Egipto tus das estn contados; all, como en todos los dems sitios, el poder de tu cetro se desmorona. Si as sucede, Libertina, con l caer Egipto, que en lo sucesivo ser el esclavo del mundo. Cuando un conquistador tras otro pongan sus pies sobre su cuello, entonces Egipto se acordar de Isis, de quien ha renegado y, en medio de lamentos, llenar su alma con el aliento de esos canallas. Ya veis! Me marcho dejando mi maldicin sobre Egipto. Qudate con tu pequea victoria hasta que arreglemos nuestras cuentas ante el tribunal del Juicio Final. Ya no quiero seguir escuchando tus falsedades y blasfemias. Hasta que llegue el momento, Libertina, no vuelvas a posar tu vista en mi majestad. As habl la Madre en la visin, y parti. Junto a ella, centelleando como relmpagos, marcharon los guardias vestidos de llamas que asisten a la diosa, dejando vaco el enorme lugar; slo quedaron Afrodita y su cortejo, y el alma de Ayesha, que miraba y escuchaba, cavilante. La de Pafos mir alrededor de s y ri; luego se desliz hacia el trono vacante y, all sentada, volvi a rer, hasta que la msica de sus burlas, resonando de columna en columna, llen con su eco todos los recintos del templo. -Es un presagio exclam. Yo tomo aquello que Isis abandona; por lo tanto, su trono y su poder son mos. Mirad, ministros mos, yo soy quien reina aqu, aunque no lleve bonete de buitre ni smbolos de la luna; yo, cuya frente se embellece de rizos abundantes y cuyo cetro es una flor cuyos olores enloquecen a los hombres. S, yo reino aqu, as como en todos los sitios, a pesar de que en este solemne santuario melanclico me falte un subdito. Mir alrededor de s hasta que sus esplendorosos ojos arrebatantes dieron con ese espritu que era yo. Ven aqu, t dijo, y rndeme homenaje. Y ahora en mi sueo, yo, ese espritu que en el mundo es llamado Ayesha, me acerqu y, erguida ante ella dije: No. Soy la hija de Isis, y slo ante ella me inclino. Es eso lo que piensas? replic, sonriendo y mirn-

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dome de arriba abajo. Bien, mi idea es otra. Se me ocurre que pronto descenders de este triste reino a los alegres campos de la tierra, que all podras cumplir un cierto propsito, ya que ese es el destino decretado para ti. Ahora, yo, Afrodita, enriquezco ese destino y lo ilumino. Mira detrs de ti, Espritu que ha de ser mujer! Me volv y mir; y all contempl una forma hermosa a la que reconoc como al Hombre. Tan bella era que aumentaron los latidos de mi corazn y la vida en m hizo una pausa. l me sonri y yo le sonre a mi vez. Luego se fue, dejando su imagen grabada en mi alma. Esto es lo que yo agrego a ese trgico destino tuyo, oh Espritu que has de ser mujer. Toma al hombre que te ha sido designado, que desde el principio fue siempre tuyo, y tal como acaso ya hayas hecho antes, en su beso olvida a tu Madre Isis y a tu corona de infortunios. As termina esa visin y aunque yo, Ayesha, he aprendido que Isis, como la

conoci mos y llamam os en los tiempos antiguo s, no es sino un smbol o de esa santida d eterna que reside por encima de todos los cielos y todas las tierras, digo nueva mente que, segn creo, en su parbol a se escond e algo de la verdad inmuta ble.

CAPTULO II

NOOT EL PROFETA LLEGA A OZAL Esa es la visin, ese es el sueo que me ha perse guido a travs de los siglos, y habiendo meditado acerca de esto, poca tras poca, yo, Ayesha, no dudo de que en esencia son verdaderos, aunque sus trminos puedan estar expresados en forma fantasiosa. Al menos esto lo s: que mi espritu es hijo de la Sabidura inmortal, aquella que los hombres alguna vez pensaron que Isis posea, del mismo modo que mi forma imperecedera es nacida de la belleza que hace a la leyenda del don de Afrodita. Al menos es cierto que an antes de que me internara en el Fuego de la Vida, la mayora del conocimiento y toda la belleza humana me pertenecan. Tambin s que fue mi misin reducir a polvo a Egipto y no fue as que lo hice, hirindolo en su corazn al golpear a la orgullosa Sidonia y a Chipre, hogar de Afrodita? Y no ha sido por estas acciones que he tenido que sufrir la maldicin de Afrodita, al igual que a causa de que el yugo de ella se asentara sobre mi indefenso cuello he tenido que soportar y soporto la maldicin de Isis, yo, cuyo destino es ser, al mismo tiempo, instrumento y juego de poderes rivales cuyo campo de batalla es el corazn de cada uno de nosotros?

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Ay de m! si mi historia fuera conocida, el mundo, en su prisa, podra juzgarme duramente y pensar que yo, que al quemar sus puntales fenicios derrib un antiguo imperio, soy de naturaleza cruel, o que porque busqu el amor de un cierto hombre y en mi furia, cuando se alej de m, le asesin, lo cual, en verdad, no fue mi deseo, soy libertina y desenfrenada. Con todo, las cosas no son de ese modo, si se observa que fue el Destino, no yo, quien entreg Egipto al perro persa (a quien a su vez derroqu) he hice esclavos de sus gentes, y mi carne, no yo, la que despus de que hube probado del Fuego que reside en el Alma de la Naturaleza me maldijo con la pasin y sus frutos, acaso porque la aborrec y nunca llegara a reverenciarla por completo, yo, que persegu la pureza, deseando no el amor de un hombre sino el don de la Sabidura y una corona de oro espiritual. Adems, yo tuve un justificativo mundano y justo para provocar la cada de Sidonia, y a travs de ella, la de todo Egipto, al ver que sus reyes me habran de arrojar a la ms completa de las vergenzas y quitaran la vida a mi padre, como se ver ms adelante. Del mismo modo, tuve el justificativo del corazn de mujer al rendir culto al hombre que buscaba, y, por la muerte que le produje en mi locura de celos, mi alma ha pagado toda la deuda en forma de remordimiento y lgrimas. Empero, puesto que la justicia difcilmente llega a la tierra, o siquiera a los cielos, s que algunos han de juzgarme duramente, y he de soportarlo con todo lo dems. Hasta Holly, y en ocasiones mi seor Leo, que una vez fuera llamado Kalkrates, han acariciado tales pensamientos, aunque sus labios no se atreviesen a pronunciarlos; pero yo los le en sus mentes, que para m son como un libro abierto. Por tanto, ni Holly ni mi seor habrn jams de poner sus ojos sobre esta verdad escrita, porque de ah podran destilar algn veneno de recelosa duda, ya que es seguro que todos los hombres tien la blancura de la verdad pura con el color de sus retorcidas mentes. Por tanto, escribo en lenguas y smbolos que ellos no comprenden, los que, sern descifrados a su debido tiempo. Tal como verazmente ense a Holly, ya hace mucho, en las cuevas de K5r, aunque luego por alguna razn propia que he olvidado pueda haber modificado mi narracin, con-

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fundindole con historias del gran Alejandro y de otros, por mi nacimiento como mortal soy rabe de la ms pura y noble sangre, nacida en Yaman la Feliz, en la bella ciudad de Ozal. Mi padre se llamaba Yarab, como el gran ancestro de nuestra raza, y yo, su hija nica, fui llamada Ayesha, como mi madre, nacida de ilustre cuna. De ella, a la que jams conoc, ya que se retir al seno de quienquiera fuese el dios que adoraba slo una luna despus de mi nacimiento, esto es lo que se dice: Al principio no me miraba, enfadada por no haber sido yo un varn, pero por fin, ante los ruegos de mi padre se dej persuadir y orden que me llevaran ante ella. Cuando vio lo bella que era la criatura que el Cielo le haba dado, una nia tal como jams nuestro pueblo haba conocido o tenido noticias, qued estupefacta y elev una plegaria pidiendo morir. Esto, declararon aquellos que la conocan, lo hizo por dos razones: primero, porque previendo mi grandeza dese que fuera yo solamente quien retuviera el corazn de mi padre y el de toda nuestra tribu; y en segundo lugar porque tema que, de seguir con vida, podra engendrar a otros hijos a los que odiara cuando los comparase con mi perfeccin. De modo que, y entre otros fue mi padre quien frecuentemente me lo dijo, su plegaria le fue concedida y, habindome besado y bendecido, entr en el descanso por un tiempo. Esta es la verdadera historia de su final, no la otra, que aquellos que me envidiaban diseminaron en das posteriores y segn la cual debido a ciertas revelaciones que tuvo en el momento de mi nacimiento en cuanto a las acciones que yo estaba predestinada a realizar y los odios a los que estaba condenada a obtener, mi padre pens que era mejor pedir la muerte a sus dioses que continuar una vida que deba transcurrir a mi lado. Esta leyenda, me jur frecuentemente mi padre cuando le preguntaba so bre ella, era tan falsa como las cambiantes imgenes que se ven en el desierto a la puesta del sol, y a veces tambin a medioda. Por lo dems, este adorado padre mo no tom otra esposa mientras todava fui nia, temiendo que por inte rs propio, o de sus hijos, ella fuera celosa y me maltra tara; y luego, para que cuando me convirtiese en doncella,

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no sufriera el tener que compartir con otra mujer el gobierno de la casa familiar. Tal como le dej ver, tena sirvientes en abundancia, y con ellos sera suficiente, ante lo cual mi padre inclin la cabeza y contest que sin duda, mi deseo era el de Dios. Fue as que me cri junto a mi padre, sus consejos y su fuerza y, a travs suyo, o ms bien, al lado de l, go bern a toda su enorme tribu, la cual siempre me profes adoracin. Debo admitir que desde el principio, o al me nos desde el momento en que me hice mujer, le traje tanto dificultades como bendiciones, aunque no por culpa ma, sino a causa de la belleza con la que, tal como lo cre en esos das, Isis, o Afrodita, o ambas, me haban dotado para sus propios propsitos divinos. Muy pronto, esta belleza ma, y tambin mi inteligencia y sabidura, fueron conocidas a travs de toda Arabia, de modo tal que los prncipes llegaban desde lejos para cortejarme, y luego rean y luchaban porque yo, al ser de corazn benvolo, deca una palabra amable a cada uno de ellos y les dejaba que resolvieran cul de todas ellas haba sido la ms amable. Esto, en gran medida, lo hacan con lanzas y flechas, a la manera de los hombres violentos e insensatos, de modo que hubo muchos combates por mi causa, lo cual produjo a mi padre unos cuantos enemigos ya que los hombres de ciertos prncipes que haban sido asesinados juraron que yo me haba prometido en matrimonio a ellos. Esto, sin embargo, jams lo hice; no desaba casarme con ningn hombre del que pudiera convertirme en esclava, encerrada en una fortaleza para traer al mundo nios que no deseaba, con algn celoso tirano por padre. No; siendo mi corazn ms vehemente que el de cualquiera de mi poca, yo ya ambicionaba gobernar al mundo, y si haba de tener un amante, elegirle entre aquellos que desease, y, cuando as lo decidiera, terminar con su vida. Pero en esos tiempos yo no peda amante alguno ya que estaba enamorada... de la sabidura. El conocimiento, vi, era fuerza, y si deba gobernar, primero tena que aprender. Por tanto, estudi intensamente, tomando por maestros a todos los ms sabios de Arabia, que estaban orgullosos de ensear a Ayesha la Hermosa, hija y heredera de Yarab, el gran jefe que poda convocar diez mil lanzas

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bajo sus estandartes, todas de su propia tribu; y otros diez mil juramentados, aunque no de nuestra sangre. Aprend acerca de las estrellas; un aprendizaje profundo que ense a mi alma su pequeez, aunque es cierto que mientras estudiaba me pregunt, como todava me lo pregunto, en cul de ellas estaba destinada a regir cuando mis das en la tierra hubieran terminado. Porque siempre, desde e] comienzo, supe que donde sea que me encuentre debo ser la primera y reinar. Tal vez esto Jo haba aprendido antiguamente en los recintos de Isis, quien tan grandiosa me haba parecido entonces, aunque luego, al contemplar esas estrellas en el silencio de la noche del desierto, llegu a comprender que incluso la Madre Universal, como los hombres la llamaban en esos das lejanos, tambin era pequea, alguien que deba luchar por su soberana con Afrodita y otros dioses. Holly me ha comunicado mucho de lo que los astrnomos, estos ltimos aos, han conocido de los secretos de la Naturaleza: cmo numeran y pesan las estrellas, y miden en millas sus infinitas distancias desde la tierra, y cmo sin duda, cada una de ellas, aun la ms lejana, es un sol tan grande, o mayor, que el nuestro, alrededor del que giran mundos ocultos. Tambin qued sorprendido, y afectado hasta la incredulidad, cuando le contest que nosotros, los rabes, habamos adivinado todas esas cosas haca ms de dos mil aos, y de hecho, algunas las conocamos; sin embargo, as era. As, comulgando con la grandeza, mi alma se hizo an ms amplia. Adems, busqu otros y ms profundos saberes. Cierto extrao peregrino lleg a nuestra ciudad, Ozal, donde mi padre mantena su corte, si esta puede ser llamada as; esto es, eso era cuando nos encontrbamos acampando con nuestros enormes rebaos en el desierto, como lo hacamos en ciertas estaciones del ao despus que las lluvias hacan que el desierto aflorara el herbaje. Este hombre, llamado Noot, fue siempre viejo y encanecido, de aspecto desagradable y con un curioso rostro ajado del color del pergamino, rostro semejante al que tendra Holly si llegara a alcanzar su edad. En realidad, en este y otros aspectos era tan parecido a Holly que a menudo

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pienso que en l habita algo del espritu de Noot, vuelto ahora a la tierra, as como el de Kalkrates ha retornado como Leo. Ahora bien, este Noot, que vino a Egipto sin que nadie supiera de dnde, ya que no era egipcio de nacimiento, haba sido el sacerdote supremo de Isis, y Kherheb, o Mago Jefe, en Egipto; alguien que haba tenido mucho poder en la tierra, y fuera de sus confines an ms, puesto que estaba en contacto con cosas divinas. Adems, era un honesto mago y deca la verdad incluso a los reyes, tal como los dioses y su sabidura se lo revelaban; y esta fue la causa de su cada ya que ay de los que dicen la verdad a los reyes o a cualquiera que empue el cetro de su podero! Un cierto da Nectanebes, el primero de ese nombre, Faran de Egipto a quien otros llamaban Nekht-nebf, despus de una victoria que obtuviera sobre los persas, se encontraba pletrico de orgullo y pidi consejo a Noot, su Mago Jefe, ordenndole que escrudiara el futuro y le contara de

glorias futuras para Egipto y la Casa Real, despu s de que fuera a reunirs e con Osiris, y, de esa forma, dar alimento a su alma. Noo t contest que era ms sabio dejar que el futuro se ocupar a de s mismo, y satisfa cer su coraz n con el present e y sus alegra s y grande zas. Ent onces el Faran mont en clera y le orden que cumpli era con su orden. De manera que Noot inclin su

cabeza y se fue, a solas a alguna tumba, o santuario, dibuj los crculos, musit las palabras de poder y pidi a los dioses a los que serva que le revelaran aquellas cosas que aconteceran a Egipto y a la Casa del Faran. El sueo mgico cay sobre l y apareci el Espritu de la Verdad que le expres terribles palabras de fatalidad y perdicin. El espritu le orden que se las transmitiera al Faran, pero que cuando las hubiese dicho escapara de Egipto para salvar su vida y buscara a una doncella llamada Ayesha, la hija de Yarab, Jeque de Ozal, y que en Ayesha se refugiara, ya que ella era un instrumento designado por el Cielo. Adems, este espritu le orden consultar a la doncella Ayesha en todo, e impartirle la suma de sus conocimientos y los mismos secretos de los dioses

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que a l le haban sido revelados, y que a cualquier otro causara la muerte pronunciar. Por la maana oot se present ante el Faran; ste se alegr de verle, y exclam: Bienvenido seas, Kherheb, primero entre los magos, de quien los hombres dicen que ha nacido ms all de la tierra, t, en quien habita el espritu de Maat, diosa de la Verdad. Dime ahora lo que te han revelado los dioses en cuanto a las glorias que preparan para la antigua tierra de Egipto, y para la Casa de este Faran que la ha hecho grande nuevamente, expulsando a esos perros persas. Vida! Sangre! Fuerza! Oh Faran! contest Noot, saludando a la manera antigua. He tenido en cuenta la palabra del Faran que en contra de mi consejo, me ha ordenado ejercer la adivinacin y buscar el conocimiento del futuro por medio de los dioses. Y he aqu! los dioses han escuchado. Fijaos! por boca de Maat, Seora de la Verdad, la diosa de la tierra en que nac, me hablaron en el silencio de la noche. As fue como hablaron: Di a Nectanebes, quien impamente se atreve a levantar el velo del Tiempo, que debido a que ha luchado por Egipto contra los Brbaros que adoran a otros dioses, se le concede morir en su cama, cosa que le ocurrir dentro de poco. Di que despus de l vendr un usurpador a quien los Brbaros vencern, de modo que muere como esclavo en la tierra de Persia. Di que despus de ste, el hijo del Faran llevar la Doble Corona y ser llamado Faran, el ltimo de la verdadera Sangre de Egipto que jams se sentar sobre su trono. Di que este hijo suyo est malde cido porque est asociado con espritus del mal y ha incurrido en apostasa, poniendo alrededor de su cuello la cadena de Afrodita de los Griegos y las cadenas de Baal y de Moloc, que nunca pueden romperse. Por tanto, aunque son muchas las prfidas ofrendas que hace, la maldicin sigue pesando sobre l y los Brbaros lo derrocarn y tendr que huir y toda su magia no le servir de escudo. Por causa de l Egipto caer y sus ciudades sern quema das, sus nios masacrados y profanados sus templos; y nunca ms alguien de su pura y antigua raza sostendr su cetro. Tal es el orculo que los dioses me han ordenado comunicarte, oh, Faran.

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Cuando Nectanebes escuch estos horribles decretos que el Destino les reservaba a l y a su hijo, se estremeci y se rasg las vestimentas. Luego la furia se apoder de l e injuri a Noot el Profeta, llamndole mentiroso y traidor, y dijo que acabara con l y con sus profecas al mismo tiempo. Pero debido a que se encontraba a solas dentro de su aposento, antes de que el Faran pudiera llamar a los guardias para que le matasen, Noot, ayudado por el Cielo, huy del palacio y, como caa la noche, se mezcl con la muchedumbre y no pudo ser encontrado por los soldados que le buscaban. Antes de que el da naciera se encontr lejos de la ciudad y, disfrazado, escap de Egipto, llevando con l slo su bculo de poder de Kherheb, y tambin los antiguos libros sagrados de hechizos, o palabras de poder, que esconda dentro de sus ropas. Junto con esto llev, adems, una antigua pequea imagen de Isis, de la que haca uso en sus

adivin acione s y ante la que oraba da y noche. As fue como poco despu s, upa noche en que yo, la joven doncell a Ayesha , me encont raba sola en el desiert o en comuni n con mi alma y obtenie ndo sabidur a de las estrella s, apareci ante m un hombr e ancian o, que al verme se arrodil l y me hizo una revere ncia. Le conte mpl y pregun t: Por qu. t, el Ancia no, te arrodil

las ante m que no soy sino una mortal? De veras eres mortal? pregunt. Cre que yo, que soy el sacerdote supremo de Isis, vea en ti a la diosa en la tierra, y de hecho, seora, me parece ver la sagrada sangre de Isis corriendo por tus venas. Es cierto, Sacerdote, que sueo con esta diosa a quien mi madre ador y de ella tengo recuerdos, y a veces parece hablarme en sueos, pero as y todo te digo que soy slo una mortal, la hija del famoso Yarab le contest. Entonces t eres la doncella a quien me ha sido or-denado buscar, aquella a quien llaman Ayesha. Sabe, Se-ora, que grande es tu destino, ms grande que el de cualquier rey, y que me ha sido revelado que te converti-rs en inmortal.

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Todo el que cree en los dioses confa en encontrar la perla, la Inmortalidad, bajo las aguas de la Muerte, oh Sacerdote. S, Seora, pero la inmortalidad que a ti te ha sido vaticinada es diferente y empieza en la tierra, y yo confieso que no lo comprendo, aunque tal vez se trate de la inmortalidad de tu renombre. Ni yo, Sacerdote. Pero entretanto, qu deseas de m? Techo y alimento, Seora. Y qu puedes t ofrecer a cambio, Sacerdote? Conocimiento, Seora. Eso creo que ya lo poseo. No, Seora Ayesha, no un conocimiento como el que yo puedo dar: el conocimiento de los secretos de los dioses; hechizos que influirn en los corazones de los reyes, magia que exhibir cosas lejanas y convocar a los espritus fuera de sus tumbas, poder que pondr, a quien lo posea, en el pinculo de la adoracin... Espera! interrump. Eres viejo y feo! ests cansado, tus pies sangran, buscas proteccin y me parece que necesitas comida. Cmo puede ser que alguien que domina tanto saber y poder est necesitado de cosas como stas, de las que no carece ni el ms humilde de los campesinos, y deba buscar adquirirlas con lisonjas? Cuando escuch estas palabras el aspecto de ese anciano hombre cambi sbitamente. Me pareci que su encogido cuerpo creca, su rostro se compuso y su mirada fue feroz, y una extraa luz brill en sus ojos profundos. Doncella dijo con otra voz, percibo que en verdad ests necesitada de un maestro tal como yo. Si poseyeras la sabidura interior no juzgaras por la apariencia exterior y sabras que a menudo los dioses confieren desdichas a aquellos que aman, a fin de que de ese mo do lleven a cabo sus obras. Tuya es la belleza, tuya la inteligencia, y un gran destino te aguarda, aunque con l, segn pienso, un gran dolor. Empero, una cosa te falta: humildad, y esto debers aprenderlo bajo la vara del destino. Pero de estos asuntos hablaremos luego. Entretanto, como t dices, necesito alimento y techo, que a todos les son necesarios mientras se hallen ocupados en la carne. Condceme ante tu padre!

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Sin ms palabras, aunque no sin temor, gui a este extrao peregrino hacia nuestras tiendas, puesto que en ese momento acampbamos en el desierto, y ante la presencia de mi padre, Yarab, quien le proporcion hospitalidad a la manera rabe, pero, a excepcin de las usuales palabras de cortesa, no mantuvo conversacin con l esa noche. Sin embargo, a la maana siguiente, antes de que levantramos campamente, hablaron mucho entre ellos, y al final de la conversacin fui llamada a la gran tienda. Hija dijo mi padre, sealando al vagabundo que estaba ante l, sentado con las piernas cruzadas sobre una alfombra, a la manera de un escriba egipcio, he interrogado a este sabio hombre, nuestro husped. He descubierto, por su boca, que es el Primer Mago de Egipto, tambin el sacerdote supremo de la diosa ms poderosa de esa tierra, aquella a quien tu madre venerara. En todo caso, l afirma ser todo esto... pero que ahora, al haber reido con el Faran, es slo un mendigo, lo cual es un estado curioso para un mago. Tambin, de acuerdo con su historia, el Faran desea quitarle la vida debido a ciertas profecas que le hiciera, concernientes al destino de Egipto y al de la Casa del Faran. Parece que desea permane cer aqu, con nosotros, e impartirte su sabidura, la cual, es evidente, le ha conducido a un caso aciago. Ahora yo te pregunto, como a alguien dotada con un discernimiento muy superior al de sus aos, qu respuesta debo darle? Si mantengo aqu a este Noot, que as dice llamarse, aun que nada mencione acerca de su raza y pas, acaso el Fa ran, cuyo brazo es largo, venga a buscarle y nos traiga guerra; y si le hago marchar quizs est volviendo mis espaldas a un mensajero de los dioses. Qu debo hacer, pues? Pregntaselo, Padre mo, ya que aquel que profetiza el mal al Faran a costa de su propia ruina debe ser un hombre honesto. Entonces mi padre se meci su larga barba con gran estupefaccin, y pregunt al vagabundo si es que deba mantenerlo con l o hacerle marchar. Noot contest que pensaba que mi padre baria bien en hacerle marchar, pero que hara mejor en mantenerle consigo. Dijo que no posea revelacin alguna acerca de

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ese asunto, aunque si as era deseado, buscara una, pero que crea que, aunque su presencia acarreara problemas, su despedida provocara otros todava mayores. Agreg que en una visin le haba sido ordenado por la diosa Isis encontrar a cierta Seora Ayesha y convertirse en su instructor en misterios, para que los propsitos del cielo pudiesen ser llevados a cabo, y que no era acertado mofarse de diosas cuyos brazos eran an ms largos que los del Faran. Ahora, por segunda vez, mi padre, que nada importante o insignificante haca sin mi consejo, pregunt mi opinin sobre este asunto una vez que hube escuchado las palabras de Noot. Reflexion, recordando lo que el peregrino me haba prometido en el desierto, esto es, conocimiento y los secretos de los dioses, y tambin hechizos que influiran en los corazones de los reyes, junto con los dones de la magia y el poder. Finalmente contest: Cul es el propsito de toda esta vacua conversacin, Padre mo? No ha comido este extrao de tu pan y de tu sal? Es costumbre de nuestro pueblo arrojar fuera de sus puertas, sin que hayan cometido falta alguna, a aquellos a quienes ha brindado hospitalidad? Cierto dijo mi padre. En caso de haber tenido que expulsarle habra que haberlo hecho en el acto. Mora a mi sombra, Noot, y reza a tus dioses para que sobre m caiga una bendicin. As, Noot, el sacerdote y profeta, permaneci con nosotros, y desde el primer da de su llegada exhibi ante mis impacientes ojos todos los pergaminos de su saber secreto. Tambin es cierto que no trajo a mi padre bendicin, sino la muerte, tal como se ver ms adelante, pero esto no sucedi hasta muchas lunas despus. Entretanto me enseaba y yo aprenda, porque su conocimiento fluy por mi alma como un ro en el desierto, y llen con vida su sedienta arena. De todo lo que de l aprend, debido a los juramentos que prest, no es lcito que siquiera ahora escriba, pero es cierto que en esos aos de estudio llegu a acercarme a los dioses y arrebat ms de un secreto de los apretados puos de la Naturaleza.

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Adems, como todava no haba tomado los votos, me convert en devota de Isis, ya que Noot, su sacerdote supremo, posea autoridad para conferirme ese estado; y me cont entre los del crculo ms ntimo. S, ya en ese entonces yo ya haba determinado que abjurara del matrimonio y de todas las alegras de la carne y hara a Isis la ofrenda de mi vida, en tanto que ella, a travs de su sa-cerdote, me prometi a cambio, un poder y una sabidura como los que muy poco frecuentemente hayan sido dados a mujer alguna antes que a m. As pas el tiempo hasta que finalmente cay el golpe, y yo, a pesar de toda mi sabidura, nunca escuch la risa de Afrodita detrs de su velo. Tampoco Noot, por cierto, pero en ese entonces l era un anciano que, segn logr deducir a travs de sus palabras, salvo aquellos de su madre, jams haba tocado los labios de una mujer. Todo el conocimiento le perteneca, pero pareca que en su bsqueda haba pasado por alto ciertas cosas. Al menos eso fue lo que cre, o ms

bien, cre a medias en ese momen to; pero despu s supe que hay asuntos sobre los que, incluso los ms sagrado s, piensan que no es vergon zoso mentir; puesto que al final Noot me confes que en su juventu d haba sido como los dems hombre s. Adem s creo que aunque yo no lo hiciera l escuch la risa de Afrodit a. Como quiera que sean todas estas cosas, descub rira ms tarde, Madre Isis es severa

seora con todo aquel que le vuelve sus espaldas. Adems, aunque fue mucho lo que Noot me dijo, ms fue lo que ocult. No fue sino despus de muchos aos que supe que era ciudadano de la antigua y asolada ciudad de Kr, y el nico que conoca el temible misterio que ocultaba, y que le haba sido ordenado revelarme en un lejano da venidero, a m, Ayesha, y a ningn otro hombre o mujer. Tampoco me dijo que era el propsito del cielo que bajo su otra forma, y con el nombre de Verdad, yo volviera a establecer el culto de Isis en esa tierra y una vez ms hacer de ella la reina del mundo. Sin embargo as suceda, y por esa, y no otra razn, l fue enviado a m. Por esa causa se le orden revelar el destino de Egipto a Nectanebes, para que este Faran en su clera condujera al peregrino a nuestras tiendas en Ozal, para que all morara durante

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a o s y m e in st r u y er a, a la el e gi d a, e n to d a s la s c o s a s q u e d e b a a p re n d er , d e m o d o ta l q u e c u a n d o ll e

gase la hora sealada yo estuviera preparada para mi inmensa tarea. Pero durante todo este tiempo Afrodita continu riendo detr s de su velo!

C\PTULO II

LA BATALLA Y LA HUIDA Finalmente cayeron sobre nosotros las desventuras. Co mo ya he dicho, mi belleza era el comentario de los hombres a travs de toda Arabia, y tambin de las mujeres, a las que provocaba celos, pues los que viajaban en caravanas llevaban su fama de tribu en tribu y aquellos que navegaban por el mar recogan la noticia y la llevaban a lejanas costas. Pero a esta leyenda ahora se sumaba otra, esto es, que la portadora de tanta hermosura era tambin un recipiente en el que los dioses haban vertido toda su sabidura, de modo que escasos eran los prodigios que ella era incapaz de operar, y poco o nada aquello que desconoca. Se agregaba, con razn, que el canal a travs del que esta sabidura flua dentro de ella era un cierto Noot, que antiguamente haba sido Kherheb en Egipto y supremo sacerdote de Isis. Ms tarde esta leyenda, transmitida por los marineros, lleg a odos del Faran Nectanebes en su ciudad de Sais; l saba muy bien que Noot era el profeta al que haba ahu yentado del pas, y a quien ahora deseaba tener nuevamente a su lado a causa de sus inspirados consejos. Por fin, el Faran envi una embajada a mi padre, Yarab, exigiendo que yo fuera dada a l o a su hijo, el joven Nectanebes, no s a cul, en matrimonio, y que Noot

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regresara a Egipto como mi guardin y all sera restituido a todos sus cargos. Mi padre respondi, hablando a travs de mi voz, que lo ltimo que yo deseaba era convertirme en una de las mujeres del Faran, un hombre ya cercano a la tumba, o siquiera del hijo del Faran, yo, que era una rabe nacida en libertad; y en cuanto a Noot, su cabeza estaba ms se gura sobre sus hombros en Ozal, donde era un husped de honor, que en la corte del Faran. Nectanebes tom a mal estas palabras; tan mal, por cierto, que por esta y otras razones polticas, envi un ejrcito a que invadiera Yaman la Feliz, y me capturara y asesinara a Noot, o lo arrastrara encadenado fuera de Egipto. De todos estos planes tuvimos advertencias, en parte a tra vs de los sacerdotes de Isis en Egipto, que todava reconocan a Noot como su jefe, aunque otro haba sido ele vado a su puesto en lugar suyo y desempeaba su cargo, y en parte por medio de sueos y revelaciones que le llegaron del Cielo. Por tanto, nos preparamos y revinimos grandes fuerzas para luchar contra el Faran. Finalmente llegaron sus huestes, tradas en su mayor parte en navos de Chipre y de Sidonia donde, en esa poca, los reyes eran sus aliados o, mejor dicho, sus vasallos. Desembarcaron sobre una planicie junto a la orilla del mar y, observndoles desde nuestras colinas, les permitimos llegar a tierra. Pero esa noche, o ms bien, justo antes del alba, cuando su campamento an se hallaba sin fortificar, nos echamos sobre ellos desde nuestras colinas. Grandioso fue el combate! puesto que luchaban bien. Dirig la caballera de nuestra tribu en esta, mi primera batalla, y a la luz del sol naciente cargu una y otra vez hasta el corazn de las huestes del Faran, sin temor alguno, pues saba muy bien que nada podra hacerme dao. Haba una cierta compaa de griegos, tal vez unos dos mil, que servan al Faran, y en medio de ellos estaba su general,; esta compaa se mantuvo firme cuando las otras huyeron. Tres veces la atacamos con nuestra caballera y tres veces fuimos obligados a retroceder. Entonces mi padre vino en mi ayuda con los escogidos soldados de su misma sangre montados sobre camellos. Nuevamente cargamos, y esta vez nos abrimos paso. Aqullos que estaban cerca del general del Faran me vieron y lucharon por

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c a pt u ra r m e, c o n la e s p er a n z a d e e nt re g ar m e a l si n i m p o rt ar le s lo q u e s u c e di er a al ej r ci to . M e r o d e ar o n;

uno cogi las bridas de mi caballo. A ste le mat con una jabalina, pero otros me dominaron. Entonces implor a Isis y pienso que me cubri con alguna vestimenta propia de su majestuosidad pues el enemigo se repleg ante m, exclamando: Es una diosa, no una mujer! No obstante qued aislada y rodeada por ellos, pues todos mis compaeros haban sido asesinados o puestos en fuga. Se abalanzaron sobre m para tomarme con vida y pronto me vi rodeada por un crculo de espadas. Mi padre apareci montado en su veloz dromedario blanco, que era llamado Viento del Destino, seguido por otros. Irrumpieron a travs del crculo y hubo una feroz batalla. Mi padre cay, atravesado por la lanza del general de los egipcios. Yo lo vi y, presa de furia, cargu contra ese general e introduje mi lanza en su garganta de modo que l tambin cay. Luego se escuch un grito y las huestes del Faran se dispersaron, huyendo hacia las naves. Algunos las alcanzaron, pero la mayora quedaron muertos sobre la costa o fueron tomados prisioneros. As finaliz

e s a b at al la y e s a f u e la re s p u e st a q u e n o s o tr o s, lo s d e O z al , e n vi a m o s al F ar a n N e ct a n e b e s. P o r lo ta nt o,

tambin fue que a causa de la muerte de mi amado padre a manos de ellos yo odi a Egipto, y no slo a Egipto sino a Chipre y Sidonia, en cuyas naves haban sido tradas sus huestes para atacarnos, s, y jur vengarme de ellos todos, juramento que cumpl cabalmente. Ahora, al haber muerto mi padre, yo, la hija de Yarab, me convert en soberana de mi tribu, con Noot como mi consejero. Durante algunos aos gobern bien. Empero, surgieron dificultades... en esta forma. Para entonces la fama de mi gloria y belleza se haban extendido por toda la tierra, de modo que, an ms que antes, fui acosada por pedidos de mano por parte de jefes y reyes que llegaban a rozar la clera cuando les rechazaba. Finalmente, al ser hermanos en su afliccin porque no aceptaba a ninguno de ellos, yo, a quien ellos llamaban por los nombres de Athor y Afrodita y otras diosas afamadas por su belle-za, de acuerdo a sus diferentes cultos, juntos crearon una

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vasta conspiracin y despacharon enviados que portaban un mensaje. Este era el mensaje: Que a menos que mi pueblo me entregara, a fin de que mi esposo pudiera ser elegido entre ellos, echndolo a la suerte, uniran sus ejrcitos cayendo sobre nosotros y daran muerte a nuestra tribu de modo que ninguno quedara para alzar la vista al sol, excepto yo, que entonces sera la recompensa de aquel que pudiera capturarme. Ahora bien, cuando escuch esto la furia hizo presa de m y, habiendo hecho azotar a esos mensajeros en mi presencia, los envi de vuelta con sus amos portando mi desafo. Pero cuando se hubieron marchado los ancianos de la tribu vinieron a m y dijeron por boca de su portavoz: Oh Hija de Yarab, oh Ayesha la Sabia y Hermosa, te adoramos como a alguien inapreciable. Pero tambin es cierto que amamos a nuestras mujeres e hijos y deseamos vivir, no morir. Cmo nosotros, que no somos sino unos pocos, podemos

enfrent ar a tantos reyes? Por tanto, te rogamos, Ayesha , que elijas a uno de ellos para que sea tu esposo, porque entonc es, a causa de los celos, sin duda se destrui rn el uno al otro, y nosotro s, tus subdito s, seremos dejados en paz. O si no deseas casarte, te suplica mos que durante un tiempo ocultes tu belleza en cualqui er otro sitio de modo que los reyes no vengan a buscarl a aqu. Esc uch y me enfurec por la cobard a de este

pueblo que situaba su propio bienestar por encima de mis deseos y se negaba a luchar contra aquellos que me amenazaban. Empero, prudentemente ocult mi pensamiento y dije que considerara la cuestin y les dara una respuesta al tercer da. Ped entonces consejo a Noot y juntos hicimos adivinaciones y oramos a los dioses, por sobre todo a Isis. El resultado fue que antes del alba del segundo da, si alguien hubiese observado, pudo haber visto una pequea caravana de cinco camellos abandonando la ciudad de Ozal y dirigindose hacia el mar. En el primero de esos camellos se sentaba un viejo mercader. En el segundo, su esposa o su hija, o su mujer, envuelta en cuantiosos velos. En los otros tres iba su mercanca. Parecan ser alfombras tejidas, aunque de haber sido abiertas se hubiese comprobado que esas alfombras estaban llenas de un enorme tesoro compuesto por oro,

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perlas, safiros y otras gemas. Durante generaciones todo esto haba sido reunido por mi padre, Yarab, y aquellos que haban venido antes que l, y era el producto de los beneficios de su comercio y de sus rebaos y manadas, que haba sido ocultado para cuando llegasen tiempos de necesidad. El mercader era Noot, el sacerdote y profeta, y la mujer era yo... Ayesha. El tesoro era mo y los camellos eran conducidos por cierto hombre que haba servido a mi padre, y ahora me serva a m, estando juramentado ante m por votos secretos que no podan ser quebrantados. Llegamos al mar y nos embarcamos hacia Egipto en un barco que yo haba hecho preparar. S, antes de que se nos echase de menos habamos dejado atrs la costa de Arabia, ya que yo haba dado a entender que me retiraba a un lugar secreto a fin de considerar la respuesta que da ra a los ancianos del pueblo. Segn escuch despus, cuando se supo que yo les haba vuelto mis espaldas, hubo afliccin y lamentaciones en cada una de las casas de la tribu. Comprendiendo aquello que haban perdido, los hombres se golpeaban el pecho y lloraban, aunque se dice que algunas mujeres se alegraron, puesto que yo las eclipsaba a todas y estaban celosas de m. Tiempo despus, los reyes y jefes que ya he mencionado cayeron sobre ellos en mi bsqueda; mi pueblo jur que yo me haba transformado en una diosa y me haba dirigido al cielo. Algunos lo creyeron, declarando que siempre me haban considerado como a alguien ms que mor tal, pero otros, de mente ms grosera y vulgar, afirmaron que yo haba sido escondida; y, cargando sobre la tribu, la dispersaron, tomando muchos prisioneros y vendindolos como esclavos. As, pues, los hijos de Yarab pagaron el precio de su traicin, aunque he escuchado que luego volvieron a convertirse en un pueblo bajo el gobierno de cierto nieto bas tardo de mi padre, y me adoraron como diosa guardiana de generacin en generacin, y llegaron a creer que yo no era una mujer sino un espritu al que los dioses enviaban a morar con ellos durante una temporada. As, Noot y yo llegamos a salvo a Naukratis, una ciu-

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dad griega sobre la desembocadura canpica del Nilo, y all habitamos, bajo el disfraz de un mercader y su hija que comerciaban con piedras preciosas y otros costosos bienes, aumentando as mi riqueza, aunque de esto no haba mucha necesidad puesto que ya era inmensamente grande. Fue aqu' que por vez primera llev el velo a la manera oriental, con el fin de ocultar mi belleza a los ojos de los hombres. Con el pretexto de este comercio Noot y yo permanecimos all durante dos aos, o ms, mientras yo estudiaba la ciencia y el lenguaje de los egipcios, y aprenda a leer su escritura en grabados a los que los griegos llamaban jeroglficos, y me perfeccionaba en el conocimiento de su historia. Tambin adquir dominio en el uso de la lengua griega y le las obras de sus grandes escritores, as como tambin las de los grandes romanos. Adems aprend otras cosas ya que al comienzo del segundo ao, habiendo muerto Nectanebes, el

Faran que me haba pretend ido en matrimoni o, y estando Egipto por un perodo en manos del usurpa dor Zehir, de quien alguno s decan que era hijo suyo y de una concub ina, viajam os disfraz ados Nilo arriba y llegam os a la antigua ciudad de Tebas. Esto lo hicimo s lentam ente, deteni ndonos en cada gran ciudad, donde recibimo s la hospita lidad de los sacerdo tes suprem os de va-rios dioses, como Amn, Ptah y el resto,

pues Noot, mediante seales secretas, se daba a conocer a los mismos. De hecho, la nueva de nuestro arribo era transmitida antes de nuestra llegada, de modo que siempre encontrbamos a alguien esperando para recibirnos; y una vez dentro de los muros del templo ramos tratados como grandes, a pesar de que bamos vestidos como humildes viajeros. Descubrimos que todos estos sacerdotes estaban enfurecidos; por un lado, a causa de que los dioses de los griegos, e incluso los de los persas y sidonios, eran antepues-tos a los de ellos, pero an ms en razn de que sus rentas eran confiscadas y usadas para pagar a mercenarios griegos, de modo que aquellos que haban sido muy ricos eran ahora pobres, y los dioses carecan de sus ofrendas y sus sagrados templos no podan ser reparados. De todas estas cosas tom nota, pues mi corazn tena por meta solamente una cosa... provocar la cada de los

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e gi p ci os y su s al ia d os , q u e h a b a n as es in a d o a m i a m a d o p a dr e, c o sa q u e e n re al id a d es ta b a pr e d es ti n a d a a h

acer. Por tanto, por medio de una palabra aqu y otra all encend el odio que ardi lentamente en ellos hasta llegar a inflamarse, haciendo alusin a la rebelin y al emplazamiento de una nueva dinasta en Egipto, de la cual, pens en esa poca, yo sera la primera, una sacerdotisa reina, Isis en la Tierra. Tambin insinu este plan por boca de Noot, y no fue mal recibido, puesto que aquellos sacerdotes a los que haba narrado mi historia y las revelaciones que le haban llegado concernientes a m, ya me contemplaban como a algo ms que una mujer. Poda una doncella mortal se preguntaban estar en posesin de tanta belleza y conocimiento; no era yo, en realidad, una diosa vestida con la carne de una mujer? Slo que en la ruta que me propona andar haba este obstculo: cada uno de aquellos sacerdotes supremos deseaba que l mismo, o al menos alguien que adorara a su dios, ya fuera Amn, u Osiris o Ptah, o Khonsu, fuera el Faran de esa nueva dinasta. Porque cada uno de ellos estaba celoso del otro, y no se ponan de acuerdo, como suele suceder

e nt re sa c er d ot es ri v al es . e g ui m o s h a ci a T e b as , e n d o n d e c o nt e m pl la s m ara vi ll as d e lo s pr o di gi o s o s te m pl o s

que ah se levantaban y que haban sido erigidos por cien reyes; Holly ahora me dice que son slo ruinas, aunque el gran recinto de columnas entre las que yo acostumbraba a errar, en parte sigue mantenindose en pie. Tambin cruc el Nilo y visit las tumbas de los Faraones. Parada bajo la luna en ese desolado Valle de los Reyes Muertos, pienso que por vez primera llegu a comprender toda la pequeez de la Vida, y de las vanidades de la tierra. La Vida, vi, no era sino un sueo; sus ambiciones y sus alegras eran solamente polvo. Esos reyes y reinas, algunos de los cuales haban sido muy poderosos en su da: las gentes los adoraban como a dioses y cuando extendan sus cetros el mundo temblaba. Y qu eran ahora? Slo nombres, si es que de ellos quedaba siquiera el nombre. Vi a una gran reina cuya tumba haca poco haba sido profanada por ladrones, persas o griegos, segn se me dijo. Haban desenrrollado la momia y la haban despojado de sus ornamentos reales; y ah yaca, aquella en la que se

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haba centrado toda la pompa del mundo, una pequea y marchita cosa negra, dirigindonos una mueca desde el polvo, como una mona muerta, una visin tan extraa e inhumana que el sacerdote que nos guiaba, un sujeto grosero, ech a rer. Record esa risa y luego le hice pagar por ella; aunque l jams supo de dnde provena su infortunio. Yo, Ayesha, tengo muchos pecados en mi cuenta, y en esa poca estaba llena de defectos, tal como acaso me sucede hoy. De este modo, me enorgulleca de mi belleza y mi genio, que me haban sido dados por encima de los de cualquier otra mujer; tambin era apasionada y vengativa, y me guiaban las ambiciones. No obstante, y esto lo juro por todos los dioses de todos los cielos, siempre, en mi vida secreta, he puesto el espritu por encima de la carne y nunca he deseado obtener otra gloria que no fuera la de la tierra. De la carne vinieron mis pecados, porque esta fue engendrada por otra carne; y la carne es el pecado encarnado. Pero mi

alma no es pecami nosa, porque provie ne de aquello que no contien e pecado y, una vez cumpli das sus tareas aqu, cargad a con conoci miento y purific ada por el sufrim iento, a esa sagrad a fuente volver a retorna r. Al menos, esa es mi fe y mi espera nza. As fue como all, en el Valle de los Reyes Muerto s, prest jurame nto al culto de Dios (puest o que todos los dioses son un Dios), y jur que usara al

mundo a modo de escalera por la que pudiera ascender para acercarme a Su trono. As jur, con el viejo Noot por testigo, y observ que ante el juramento mova su sabia cabeza y sonrea ligeramente. Puesto que si yo haba olvidado a Afrodita y a la carne, l las recordaba; o acaso, aquel a quien el futuro hablaba, ya adivinaba algo de mi destino y no le era lcito pronunciarlo. Adems, por ese entonces nada saba yo de ese eterno Rey del Fuego que mora en majestad debajo de las rocas de Kr, ni de sus malignos dones. Y menos an, que el mismo Noot, por herencia y designio, era el guardin del Fuego. Desde Tebas dejamos atrs el Nilo y llegamos a Filos, en la Isla de Elefantinos, donde la Madre Isis tena su sagrado santuario, y donde Nectanebes, el primero de ese nombre, que me haba codiciado como esposa y que ahora

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haca tiempo que estaba muerto, haba comenzado a erigir un templo de incomparable belleza; dicho templo fue terminado en mi poca por su hijo, el segundo Nectanebes, aquel con quien yo habra de vrmelas y al que reducira a la nada. Aqu resid durante un ao, completando los preparativos finales para llevar a cabo el juramento ante la diosa. Cumpl los ayunos, purifiqu mi corazn, pas las pruebas y por fin, a solas, me pareci que mora y descenda al golfo de la muerte, y hua a travs de los Recintos de la Muerte perseguida por los espantos, hasta que vi, o so que vea, a la diosa en su esplendor y, desvanecindome, ca a sus pies. Ms no podra decir, incluso ahora que ms de dos mil aos han pasado desde esa sagrada hora de temores y victoria, salvo esto que en realidad lleg a suceder. Cuando me recuper del desmayo, ciertas palabras estaban escritas en mi mente; aunque no s si fueron pronun ciadas por la diosa, a la que me pareci ver, o por algn espritu. Estas fueron las palabras: Muy al sur, en esta tierra de Libia, ms all de la regin de Punt, hay una antigua ciudad donde existi mi culto antes de que Egipto se constituyera como pueblo. All, Hija de Isis, volvers a llevarlo y all sobre ella soplars tu aliento y mantendrs viva la sagrada chispa que finalmente est condenada a desaparecer de la tierra, en medio de esas nieves sobre las que todava ningn meridional ha puesto sus pies. All, Hija, en esa tierra perdi da y desrtica, mi profeta Noot te recibir. l ser quien all vigile la Puerta de la Vida, por la cual, entre todas las mujeres humanas, t sers la nica en pasar. All teirs tus manos con sangre, y all, en soledad en medio de las tumbas, con lgrimas de tus arrepentidos ojos, lavars tu pecado. Sin embargo, de las semillas que has sembrado con fuego en el seno del mundo, tu recogers la cosecha en medio de las nevadas cimas de las montaas. Tales fueron las palabras que quedaron grabadas en mi memoria cuando despert de mi desvanecimiento, despus de la noche de la prueba. Ms tarde se las repet a Noot, mi Maestro, rogndole que leyera su significado, cosa que o bien no pudo o no quiso hacer. Dijo, sin embargo, que era cierto que en el lejano sur se alzaba una gran ciudad, que ahora era slo unas ruinas escasamente pobladas.

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adonde haban llegado los primeros antepasados de los egipcios miles de aos antes de que las pirmides fuesen construidas. Dijo tambin que l conoca el camino hacia esa ciudad, por mar y por tierra, aunque no revel cmo lo conoca. Tampoco interpret el resto de las palabras del sueo. Empero, cuando lo acos con preguntas, dijo a la ligera, como quien arriesga una conjetura, que acaso la diosa haba querido decir que sera mi suerte, despus de la cada o de la corrupcin de Egipto, llevar nuevamente su culto a ese, su primer hogar, y establecer ah una gran nacin con sus servidores. En cuanto a la Puerta de la Vida, por la que slo yo poda pasar, y de la que l haba sido designado Guardin, y a las nieves del norte, declar que ignoraba qu se haba querido decir con esas expresiones, pero que sin duda estas cosas se aclararan a su debido tiempo. As habl, alegremente, de algn modo, como alguien que consuela a

un nio asustad o, como si hubies e querido hacerm e pensar que todo no haba sido ms que un sueo. Por cierto, llegu a creer que as haba sido, siguien do la costum bre del gnero human o en lo que concier ne a cosas que no puede ver ni tocar, por ms reales que estas cosas puedan aparec er a la hora de ser experi mentad as. Porque a stas, al final, siempr e las registra mos como sueos, como los que por

miles nos persiguen cuando dormimos. Sin embargo, ahora que han pasado dos mil aos, s que ese sueo fue verdadero. Pues no existe una ciudad llamada Kr, a la que se me destin para que encontrara la Puerta de la Vida, de la que Noot era el guardin? Y no pequ ah, y de generacin en generacin no lav de mis manos la sangre vertida con lgrimas del ms amargo arrepentimiento, y no expi luego ese pecado con derrota y vergenza y agona? Y finalmente, no recojo esa cosecha de lgrimas en las cimas de las montaas entre las nieves del norte adonde me trajera el espritu, manteniendo todava en las manos las brasas del culto de ese Bien predominante que para nosotros, los del mundo antiguo, era conocido como la Madre Universal, a quien prest juramento en los templos de Filos? Pero basta ahora de estas cosas; dejemos que sean dichas a su debido tiempo.

CAPTULO IV

EL BESO DEL DESTINO A Filos lleg un hombre. Contemplando desde lo alto de un piln adonde haba ido a orar a solas, le vi desembarcar en la isla, y desde lejos not que era un hombre deiforme, vestido con armadura como la que usaban los griegos, sobre la que llevaba un manto comn y que le encapuchaba como para ocultarle; alguien que tena el aire de un gue rrero. A cierta distancia de la entrada al templo se detu vo y mir hacia arriba como si algo atrayera su vista ha cia m, de pie muy por encima de l en la cima del piln. No poda ver su rostro a causa de la sombra que arroja ban los enormes muros tras los que se ocultaba el sol; pero sin duda, l pudo verme bastante bien. Mi forma se recortaba contra el velo de dorada luz que debi de haberme tocado con su esplendor, aunque como esa luz estaba detrs de m, tambin mi rostro qued oculto para l. Al menos durante un instante se qued como estupefacto, mirando fijamente hacia arriba; luego hizo una inclinacin de cabeza y entr al templo, seguido por hombres que por taban cargamentos. Ser un peregrino en visita al lugar sagrado, pens para mis adentros, y luego desvi mi mente hacia otros

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asuntos, recordando que ya nada tena que ver con los hombres. As, por vez primera en el cuerpo, sin saberlo, v a Kalkrates, y l me vio a m; pero ms tarde he pensado con frecuencia que en la forma de este encuentro haba una enseanza velada, o una parbola. Puesto que no me alzaba yo muy por encima de l, vestida con el esplendor del oro del cielo, y no se encontraba l muy por debajo, en la oscuridad de las sombras que yacan sobre la humilde tierra, de modo que entre nosotros haba un espacio inaccesible? Y no ha sido as siempre, a travs de los siglos? puesto que no estoy todava sobre lo alto del piln, vestida con el esplendor del espritu, y no est l todava muy por debajo de m, an envuelto en las sombras de la carne? Y no es frecuente que entre aquellos que se aman, uno est muy por encima del otro, y aun as este manto de amor los atraiga, elevando a uno, o arrastrando al otro hacia abajo? El hombre entr al templo y esa noche escuch que era un capitn griego de alta cuna,

alguien que aunque joven haca tiempo que serva en las guerras y que haba llevado a cabo grandes accione s, de nombre Kalkra tes, que haba venido a buscar el consejo de la diosa, trayend o precios os regalos en oro y sedas de Oriente , el botn de las batallas en las que haba luchad o. Preg unt por qu alguien as buscab a la sabidur a de Isis, y se me dijo que era a causa de que su coraz n se encontrab a afligid o. Pareca

que haba estado morando en la corte del Faran como capitn de la guardia griega, y que ah haba reido y luego asesinado a alguien que era como un hermano para l, si es que, en realidad, no haba sido su verdadero hermano. Esta mala accin, se dijo, devoraba su alma y le condujo a los brazos de la Madre Isis, buscando el perdn y el consuelo que no poda encontrar en manos de ninguno de los dioses de los griegos. Volv a preguntar, con bastante vaguedad, por qu este Kalkrates haba matado a su ntimo amigo, o hermano, quien fuera de los dos que hubiese sido. La respuesta fue...: por causa de cierta doncella de alcurnia a quien ambos amaban, de modo que lucharon por celos, a la manera de los hombres. Por esta razn Kalkrates perdi el derecho a la vida, de acuerdo a la severa ley militar de los soldados griegos, y debi huir. Adems, la accin haba

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empaado el nombre de esa gran dama; tambin, su corazn estaba destrozado por el remordimiento, y aqu l, que haba renunciado al mundo vino a suplicar a Isis que lo reparara con su piedad. La narracin no dej de conmoverme un poco, pero nuevamente la alej de mi mente ya que no son tales cosas comunes entre los hombres? La historia es siempre la misma: dos hombres y una mujer, o dos mujeres y un hombre, y efusin de sangre, remordimientos y recuerdos que no mueren, y el llanto por un perdn tan difcil de encontrar. S, la alej de mis pensamientos, diciendo con ligereza oh, esas palabras de mal agero! que sin duda, en un da venidero, su propia sangre habra de pagar por aquella que haba derramado. Durante un tiempo, en realidad, unos meses, este griego Kalkrates desapareci de mi vista y incluso de mis pensamientos, salvo en ocasiones en que me llegaron noticias de que estaba estudiando los Misterios con los sa cerdotes, habiendo tomado la determinacin, se deca, de renunciar al mundo y juramentarse al servicio de la diosa. Noot me dijo que era muy fervoroso en cuanto a ese propsito y que haca grandes progresos en la doctrina, lo cual complaca a los sacerdotes, que deseaban, por sobre todas las cosas, convertir a aquellos que haban servido a los dioses griegos, con los que las deidades de Egipto, y en especial Isis, estaban en guerra. Por lo tanto, los sacerdotes apresuraron su preparacin para que, lo antes posible, pudiera consagrarse a la Reina Celestial por vnculos que no podran ser desatados. Por fin sus ayunos y enseanzas fueron completados; las pruebas haban sido superadas y lleg la hora en que deba hacer su ltima confesin a la diosa y jurar los imponentes votos ante su presencia. Pero como Isis no descenda a la tierra para encontrarse cara a cara con cada nefito, era necesario, en esta gran ceremonia, que alguien imbuido de su espritu tomara su lugar y, como puede adivinarse, ese alguien fui yo, Ayesha la rabe. A decir verdad, en todo Egipto, en razn de mi belleza, mi sabidura y la gracia que me haba sido otor-

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gada, no haba nadie tan adecuado como yo para vestir su manto. De hecho esto fue reconocido posteriormente cuando, todos a una, los Colegios de sus servidores de todo el pas, hombres y mujeres juntos, me incitaron a que fuera su sacerdotisa suprema, y me dieron, a m que en el pasado haba sido conocida entre ellos por el ttulo de Hija de la Sabidura, el nuevo nombre de Isis-en-la-tierra, o, abreviadamente, La Isis. Porque mi verdadero nombre, Ayesha, lo mantuve oculto por temor a que se descubriese que yo haba sido esa jefa, hija de Yarab, que haba derrotado al ejrcito de Nectanebes. De modo que, a cierta hora de la noche, envuelta en los sagrados hbitos, llevando sobre mi frente el bonete de buitre y el curvado smbolo de la luna, sosteniendo en la mano el sistrum y la cruz de la Vida, fui conducida al encolumnado santuario y depositada a solas sobre el trono del ms negro mrmol, con el redondo smbolo del

mundo por escabel . As, habien do aprendi do mi papel y las antigua s palabras santific adas que deba pronun ciar, me qued sentada pregun tndom e en lo ms ntimo si la misma Isis poda ser ms esplen dorosa o ms bella. Esto, por cierto, tambi n les sucedi a los sacerd otes y sacerd otisas que me vieron engala nada en esta forma y se inclina ron ante m como si yo hubies e sido la diosa misma, lo que, en

verdad, muchos de los ms humildes de entre ellos crean a medias. As me mantuve, sentada a la luz de la luna que flua desde el destechado recinto, mientras los esculpidos dioses me contemplaban con sus sosegados ojos. Por fin, escuch el sonido de los pasos de una sacerdotisa, que al llegar arroj sobre m el blanco velo de la inocendia cosido con estrellas de oro, que, hasta que llegara el momento, deba ocultar a Isis de su adorador. La sacerdotisa se retir y, envuelto en la oscura tnica con capucha, que significaba la manchada carne a punto de ser desechada, y que le ocultaba de manera que su rostro no pudiese ser visto, lleg ese alto nefito, conducido por dos sacerdotes que sostenan sus manos derecha e izquierda. Repar en esas manos por la blancura con que destacaban contra la negra tnica; e incluso a la luz de la luna pude ver que eran hermosas, largas, finas y armoniosas, aunque la palma de una, la derecha, se vea de algn modo ensan-

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c h a d a, ta l v e z p o r el p r ol o n g a d o u s o d e la s ar m a s d e g u er ra . o s s a c er d ot e s le c o n d uj er o n h a st a la e

ntrada del santuario y, susurrando en voz muy baja, le ordenaron arrodillarse sobre un escabel y llevar a cabo su sacrificio y la confesin ante la diosa, tal como se le haba instruido para que hiciera. Luego partieron, dejndonos a solas. Lo que sigui fue silencio. Por fin lo romp, susurrando: Quin es el que viene a visitar a la Madre en su santuario terrenal, y cul es su plegaria a la Reina del Cielo y de la Tierra? Aunque habl en forma muy gentil y en voz muy baja, tal vez a causa de su misma dulzura mis palabras parecieron asustarle, o quiz crey que se encontraba ante la presencia de la propia diosa; en cualquier caso, respondi con voz trmula: Oh sagrada Reina adorada, en el mundo se me llamaba Kalkrates el hermoso. Pero los sacerdotes, oh Reina, me han dado un nuevo nombre, y ste es el de Amante de Isis. Y qu tienes que decir a Isis, oh Amante de Isis? Oh Reina eterna; tengo que confesarle mis pecados y solicitar de ella su perdn, yo, que he pasado las Pruebas y soy aceptado por sus servidores. Si es

c o n c e di d o, e nt o nc es a el la pr es ta r m i ju ra m e nt o, c o m pr o m et i n d o m e a a m ar la y se rv ir la et er n a m e nt e; a el la y a ni n g u

na otra en el cielo o en la tierra. Expone esos pecados, oh Amante de Isis, para que en mi grandeza pueda juzgar si pueden ser perdonados o estn ms all del perdn contest con las palabras del rito establecido. Entonces comenz, y narr una historia que hizo que enrojeciera detrs de mi velo, puesto que toda ella tena que ver con mujeres, y jams, hasta entonces, yo haba tenido conocimiento de lo libertinos que podan ser aquellos griegos. Tambin habl de hombres a los que haba asesinado en la guerra; a uno de ellos, en la batalla contra mi tribu, en la cual haba luchado cuando muchacho, lo que era bastante extrao ya que aquel hombre era un gran guerrero. Estas muertes, sin embargo, no las tom en cuenta, porque haban sido las de aquellos que eran enemigos suyos, o de su causa.

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En severo silencio escuch, notando que, excepcin hecha de esos asuntos de amores ligeros y luchas, el hombre pareca ser suficientemente inocente, ya que en su relato no haba nada de vileza o traicin. Adems, pareca que era alguien en quien el espritu haba luchado contra la carne y que, a pesar de lo enredados que sus pies hubiesen podido estar en los venenosos engaos de la tierra, de tanto en tanto haba puesto sus ojos en el Cielo. Por fin hizo una pausa, y le pregunt: Ha concluido el negro recuento? Di ahora la verdad, y no te atrevas a ocultar nada a la diosa que todo lo advierte. No, oh Reina contest , todava falta lo peor. Llegu a Egipto como capitn de la guardia griega que que custodia la Casa del Faran, en Sais. Conmigo vena otro hombre, mi medio hermano, ya que nuestro padre era el mismo, con el que me haba criado y a quien amaba como jams hube amado a otro hombre, y quien me amaba a m. Era un magnfico guerrero, aunque

alguno s sostenan que yo era ms agracia do en mis rasgos. Tisiste nes era su nombre , que en la lengua griega en la que hablo significa Vengad or. As fue llamad o debido a que mi padre, de quien era el primog nito, deseab a que cuando crecier a llevara a cabo la vengan za sobre los persas que haban asesina do a su padre, llamad o como yo, Kalkra tes, el ms hermos o esparta no que jams haya nacido. Vilmen

te le mataron, antes de la batalla de Platea, mientras ayudaba al gran Pausanius a ejecutar sacrificios a los dioses. A este Tisistenes, mi hermano, di muerte con mi propia mano. Por qu causa le mataste? En esa corte haba una doncella real, ms bella de lo que lo haya sido mujer alguna, lo es, o lo ser... no preguntes su nombre, oh Madre, aunque sin duda ya te es conocido. Vimos a esta dama los dos al mismo tiempo, y por designios de Afrodita, ambos la amamos. Sucedi que fui yo el que gan sus favores, no mi hermano. Se nos espi a ella y a m; la voz corri; cayeron aflicciones sobre la doncella real que haba sido prometida en matrimonio a un lejano rey cuando llegara a la edad adecuada. Para salvar su nombre desminti todo tal como era su obligacin. Jur que nada haba entre nosotros, y para probarlo me volvi su rostro y lo dirigi hacia mi hermano. Juntos los

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e n c o nt r e n u n ja r d n. E ll a h a b a ar ra n c a d o u n a fl o r y a l se la di o; l b es la m a n o q u e s o st e n a la fl or . L a d o

ncella me vio y huy. Yo, enloquecido por los celos, golpe a mi amado hermano en la cara y le obligu a que peleara conmigo. Luchamos. Descuid mucho su guardia, como si nada le importase el resultado de la contienda. Atraves su cuerpo. Yaci ante m, desfalleciente, pero antes de morir habl as: Es este un asunto aciago dijo. Sabe, Kalkrates, mi amadsimo hermano, que lo que viste en el jardn entre la doncella real y yo no era ms que una maquinacin para salvaros a ambos, ya que de ese modo yo me propona cargar sobre mis propios hombros con el peso de vuestra transgresin contra la ley de este pas, porque ella as lo suplic y porque fue mi deseo hacerlo. Y esto fue lo que hice, y por esta razn he tolerado que me quitaras la vida, a pesar de que durante la lucha pude haberte atravesado dos veces, porque estabas enceguecido por la furia y olvidaste el apropiado manejo de tu espada. Ahora se dir que me encontraste al acoso de esta real doncella y que justicieramente me mataste, de acuerdo con tu deber, y que era

y o q ui e n la a m a b a, y n o t , c o m o se h a ru m or ea d o v ul g ar m e nt e. Y e n v er d a d la a m o, y es to y c o nt e nt o d e m ori r p or q

ue fue a ti a quien su corazn eligi, y no a m; adems, porque de este modo os he salvado a ambos. Empero, Kalkrates, hermano mo, los dioses me conceden sabidura y preciencia, en esta, la hora de mi muerte, y te digo que hars bien en dejar de lado a esta y a todas las mujeres, y en buscar el descanso en el seno de los dioses ya que, si as no lo haces, grandes sern las aflicciones que te sobrevendrn, y a travs de esta misma maldicin de celos, esta muerte ma tambin ser la tuya. Y ahora, nosotros, que somos las vctimas del Destino, besmonos en la frente tal como acostumbrbamos a hacer cuando ramos nios y juntos jugbamos en los felices campos de Grecia, y para quienes la muerte an estaba muy lejana, perdonndonoslo todo el uno al otro y con la esperanza de poder encontrarnos otra vez en la regin de las Sombras. De modo que nos abrazamos, y mi hermano Tisistenes abandon su espritu entre mis brazos, y, mirndole, de-se haber estado en su lugar. Entonces, mientras me vol-

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va para marcharme, los soldados de nuestra compaa me hallaron y, viendo que haba dado muerte a mi hermano, iban a llevarme a juicio, no porque hubisemos luchado entre nosotros, sino porque l era mi superior en rango y por lo tanto yo, que al estar bajo su autoridad haba desenvainado mi espada y lo haba atacado, segn la ley de los griegos, deba morir. Pero antes de que pudiese ser llevado a juicio, algunos de aquellos que me amaban y adivinaban la verdad de lo sucedido, me arrojaron disfrazado fuera de nuestro campamento, con todo el tesoro que haba ganado en las guerras, ordenndome que me ocultase hasta que el asunto fuera olvidado. Oh Reina, yo no deseaba irme; no, mi deseo era quedarme y pagar el precio de mi pecado. Pero ellos no lo quisieron as. Pienso, de hecho, que haba otros, grandes de Egipto, movindose detrs de todo esto; al menos, se me empuj hacia adelante, todo me fue facilitado y todos hicieron como si nada hubieran visto. Volvi a hacer otra pausa

y yo, Ayesha , ataviad a como la diosa, pregun t: Y qu hiciste entonc es, t, que fuiste capaz de asesinar a tu herma no por una mujer? Entonc es, Divina, hu Nilo arriba, donde, por los conflictos que haba en el pas, el brazo del Faran no poda alcanz arme, y tampo co el del coman dante de los griegos. Sin entrete nerme, y sin cruzar palabra alguna con la doncell a de alcurni a que era la causa

de mi pecado, escap Nilo arriba. Por qu huiste Nilo arriba y no volviste junto a tu propio pueblo oh, t, el ms grande de los pecadores? Porque mi corazn est roto, Reina, y deseaba buscar la misericordia de Isis, cuya doctrina ya haba aprendido, y convertirme en su sacerdote. Saba que aquellos que se inclinaban ante ella no podan volver a poner sus ojos sobre una mujer, y por tanto, a partir de ese momento deban vivir en virginidad hasta la muerte; y fue mi deseo ya no mirar jams a mujer alguna, puesto que la mujer haba teido mis manos con la sangre de un hermano, y por esta razn, la odiaba. Ahora yo, Ayesha, pregunt: A qu dioses adorabas antes de que tu corazn se volviera hacia Isis, Reina del Cielo? Vener a los dioses de Grecia, y entre ellos, en pri-

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mer lugar, a Afrodit a, Seora del Amor. L a q u e bi e n te h a p a g a d o p or tu se rv ic io , h a ci e n d o d e ti el as es in o d e u n o d e tu pr o pi a sa n gr e, q ui e

n, antes de que ella cegara tus ojos, significaba para ti ms que nadie en la tierra. Renuncias, .entonces, a esta libertina Afrodita? S, Reina, renuncio a ella para siempre. Nunca ms har ofrendas ante sus altares o pondr mis ojos sobre mujer alguna en forma de amor. Si puedo obtener perdn por mis pecados, aqu y ahora me juramento ante Isis como su fiel sacerdote y servidor. Aqu y ahora borro de mi corazn el nombre de Afrodita; s, rechazo sus dones y pisoteo su memoria bajo estos pies que ambicionan conducir a mi alma por fin hacia la paz. As habl ese hombre, con voz trmula y fervorosa, y qued en silencio. S, un profundo silencio rein en ese sagrado lugar, aunque yo, Ayesha, si bien es cierto que en tanto mujer no me fiaba de tales precipitados juramentos, como ministra de la diosa me dispuse a conceder el perdn a este buscador, con las santificadas e inmemoriales palabras, y a abrir a su afligido corazn las puertas de la pureza y del descanso eterno. Entonces, sbitamente, en ese silencio escuch clara-

m e nt e el so ni d o d e u n a ar g e nt in a ri sa ; su a v e y d ul ce ri sa q u e p ar ec a v e ni r d e lo s ci el os , si n e m b ar g o, ta n pr of u n d a, q

ue abarc el santuario y todo el recinto que lo contena. Mir alrededor de m pero no pude ver nada. Pareci que tambin el griego haba escuchado, ya que volvi su cabeza y mir detrs de l, y otra vez volvi a dejarla caer sobre sus manos. De dnde vena ese sonido? Poda ser que perteneciera a la de Pafos...? No, eso era imposible, y no habra de ser de esta forma que se me disuadiera de cumplir con el oficio; yo, que estaba ataviada con la tnica y que en esa hora ejerca el poder de Isis. Escucha, oh hombre, llamado Kalkrates en el mundo dije. En nombre de Isis, la Madre de Todo, diosa de la virtud y la sabidura, hablando con su voz, escuchando con sus odos e impregnada con su alma, lavo todos los pecados y te acepto como su sacerdote, prometindote livianas cargas en la tierra y, ms all de ella, grandes recompensas para siempre. Haz primero el juramento que

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no puede ser roto, y luego acrcate para que pueda besarte en la frente, aceptndote como esclavo y amante de Isis, desde este da hasta que la luna, su rostro celestial, se desmorone y desaparezca. Habiendo dicho esto, dejando que las palabras cayeran una a una, lentas como caen sobre el suelo las lgrimas del penitente, musit el juramento, cuya forma ni siquiera ahora debo escribir. Era un terrible juramento que abarcaba todas las cosas, y ataba a quien lo tomaba a Isis exclusivamente; un juramento que si se olvidaba produca al traidor la condena eterna de la muerte en este mundo e infortunio en los mundos futuros, hasta que, a lentos pasos, con el corazn desgarrado y ensangrentados los pies, la sagrada altura de la que haba cado fuera alcanzada nuevamente. Por fin, el juramento fue completado, y dijo l dbilmente: Lo juro! Con temor, y estremecido, aun as lo juro! Entonces

seal hacia l con el sistrum , cuyos peque os cascab eles trinaro n con una atrayen te msica casi imperceptibl e que l ya haba aprendi do a compre nder, y acerc ndose, se arrodill ante m. All, apoy la Cruz de la Vida sobre su cabeza y lo bendije , la puse sobre sus labios y le di sabidur a, con ella toqu su coraz n y le otorgu existencia por miles y miles de aos. Todo esto lo hice en el nombr e y con el

poder de Isis, la Madre. Lleg el ltimo ritual, el saludo de la Madre a su hijo recin nacido en espritu, el rito del Beso de bienvenida. En ese supremo momento una luz cay sobre m desde las alturas: acaso vino del Cielo, o tal vez fue una accin de los sacerdotes que contemplaban; no lo s. En todo caso, cay sobre m iluminando mis rutilantes vestimentas y mi enjoyado tocado con un suave esplendor en la oscuridad del santuario. Tambin en ese momento, ante un toque cay mi velo, de modo que la luz de la luna golpe de lleno sobre mi rostro, hacindolo mstico y bello en medio de mi ondeante cabellera. El sacerdote recin ordenado alz su inclinada cabeza para que yo pudiese consagrar su frente con el Beso de bienvenida, y su capucha se inclin hacia atrs. La luz de la luna brill tambin sobre su rostro, su hermoso rostro como el de un dios griego esculpido, bien proporcionado,

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d e ra s g o s b el lo s, gr a n d es oj o s, y c or o n a d o p or p e q u e o s ri z o s d or a d o s. .. p u es to d a v a n o h a b a si d o ra s

urado; s, un rostro ms hermoso que el que jams haba visto en hombre alguno, situado sobre la complexin y la vigorosa forma de un guerrero. Por Isis! conoca este rostro; era ese que desde la niez me haba rondado, aquel que a menudo haba visto en un sueo de recintos que estaban ms all de la tierra, el de un hombre que en este sueo me haba sido prometido para hacer que mi feminidad culminase. Oh! no poda dudarlo, era el mismo, exactamente el mismo, y, al mirarlo, la maldicin de Afrodita descendi sobre m y supe, por vez primera, de la insensatez de nuestra carne mortal. S, mi ser se encontr rasgado y hecho aicos como un cedro bajo el golpe del rayo; s, haba sido herida de lado a lado. Yo, la sacerdotisa de Isis, orgullosa y pura, estaba tan perdida como la criada de mi aldea en los brazos de su amante. Y tambin l! Al verme su aspecto cambi; el fervor sagrado desapareci de sus ojos, y en ellos entr algo ms humano, algo ms fatdico. Fue como si asimismo l hubiese recordado... no podra decir qu.

o n u n p o d er os o es fu er z o d e la v ol u nt a d, sa bi e n d o q u e lo s oj os d e la di os a, y ac as o ta m bi n lo s d e su s sa ce rd ot es , es ta b a

n puestos sobre m, recuper mi dominio y, con el corazn trmulo y agitado, me inclin para tocar su frente con el Beso ceremonial. Empero, no s como... desconozco si el fallo fue mo o de l, o acaso de ambos... fueron sus labios lo que toqu, no su frente; slo un roce, nada ms. No fue nada, o en todo caso, algo insignificante que en un instante as como lleg se fue; y sin embargo, para m lo fue todo. Porque con ese toque quebr mis sagrados votos y l, recin juramentado al culto de la diosa, rompi los suyos, s, en el mismo acto del sacrificio. Qu nos empuj a ello? No lo s, pero una vez ms cre que escuchaba esa risa triunfal de profunda sonoridad, y pens que ramos el juguete de un indmito poder, ms fuerte que nosotros y que todos los juramentos que los mortales hacen a los dioses o a los hombres. Agit mi cetro. El sacerdote recin ordenado se alz, hizo una reverencia y se retir; me pregunt de quin era sacerdote... de Isis o de Afrodita. El canto de un coro

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di st a nt e ro m pi el si le n ci o; vi ni er o n la s hi er of a nt as y se lo ll e v ar o n p ar a q u e p er m a n ec ie ra e n su c o m p a a h as ta q u e

le llegase la muerte: la ceremo nia haba termina do. Mis asistent es ataviad as como las diosas Hathor y Nut, me conduje ron fuera del santuari o. Las sagrada s panopli as me fueron desatad as y, otra vez, de diosa me convert en mujer, y, como mujer, busqu mi lecho y llor durante largo rato. Pues to que no haba yo, ante la primera tentaci n de mi corazn , roto la ley y traicion ado la confian za de aquella que, segn entonce

s cr e a, es , fu e y se r ; a q u el la c u y o v el o n o h a b a si d o d es c u bi er to p or m or ta l al g u n o, la M adr e d el s ol y to d as s u s es tr

ellas?

CAPTULO V LOS EMPLAZAMIENTOS

Nadie supo de mi error. Pero yo lo saba, y lo que es conocido por un alma lo es por todas las almas, puesto que una es todas y todas son una. Adems, era conocido por Aquello que engendra a todas las almas, Aquello de lo cual provienen y a donde retornan, y otra vez vuelven, tal como en sus escritos nos enseara Platn, el gran filsofo que muriera antes de mis tiempos. Tam bin saba de ello ese infausto sacerdote que era la causa y el cmplice de mi crimen. Estaba vencida; la vergenza me devoraba, a m, que me crea ms pura que las nieves de las montaas; y en realidad lo era, y, en la carne, as he permanecido hasta ahora. Al poco ya no puedo soportar mi tormento. A Noot me dirig; Noot, el supremo sacerdote, mi consejero y maestro, y en un sitio secreto, hincada de rodillas, se lo dije todo. Escuch con una ligera sonrisa sobre su marchito rostro, y luego contest: Hija, con tu honestidad no haces ms que revelarme algo que yo ya saba...; cmo, es algo que no importa. Y ahora consulate, ya que la culpa no es nicamente tuya;

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ni siquiera de este sacerdote recin ordenado, cuyos pies han sido cogidos en la misma trampa. T adoras a Isis, al igual que yo, pero qu es Isis, a quien en la tierra describimos como a una mujer esplendorosa que est por encima de todas las mujeres? No es ella la Naturaleza encarnada, la Madre universal, la Suprema, de la que todos los dioses y diosas forman parte? Est en guerra con Afrodita, es verdad, pero no significa eso que tambin, en realidad, est en guerra consigo misma? Y no somos nosotros tal como ella, no uno sino muchos vertidos en un solo molde, puesto que todos nosotros estamos en guerra con nosotros mismos? Creme, Hija, el corazn humano es un vasto campo de batalla donde nuestras partes elevadas, y las ms bajas, luchan con lanzas y flechas espirituales hasta que uno de los dos bandos obtiene la victoria y enarbola el estandarte del bien o del mal, el de Isis o el de Set. Slo por medio de la lucha llega la perfeccin; la que nunca ha luchado es una

criatur a muerta de la que poco puede ser espera do. El minera l debe ser fundid o en fuego y he aqu! gran parte de l es escoria , desper dicios que deben ser desech ados. Si nunca se hubiese conoci do el fuego, no podra existir oro puro que adornase las cumbre s del Cielo, ni siquier a el cobre y el hierro para dar forma a las espada s de los hombr es. Algra te, pues, por

haber sentido el dolor del fuego. Maestro contest, Seor de la Sabidura, nico ante quien Ayesha dobla sus rodillas, tus palabras son ciertas y consoladoras; no obstante, reflexiona, y si es permitido, interprtame este enigma. He tenido un sueo acerca de la poca previa a mis das terrenales...; lo conoces bien porque te lo he contado. So con un sitio en el Cielo y con dos diosas enfrentadas entre s, y con una orden que me era dada para que llevara el dolor a aquellos que haban desertado de una y se haban convertido al culto de la otra. Ahora bien, si ellas eran parte de un solo todo, por qu me fue dada esta orden? Hija, en tu sueo se te conmin a ser una Espada de Venganza, no porque los egipcios se convirtieran de una parte de la sagrada Unidad a la otra parte de esa Unidad, sino porque se haban vuelto corruptos e infieles, no adorando a otros dioses que no fueran ellos mismos y persiguiendo aquello que es inferior, y no lo que es elevado. Esa

LA HIJA DE LA SABIDURA

61 es m i re s p u es ta , a u n q u e d e la v er d a d o fa ls e d a d d e es e s u e o, n a d a di g o. A c as o n o fu e si n o s ol a m e nt e u n

sueo. Tal vez, Maestro. Empero, en ese sueo, falso o verdadero, yo vi un rostro, y mirad! hace pocas noches, yo, ataviada como Isis en el santuario, volv a ver ese rostro y lo reconoc; supe, adems, que con l se hallaba entrelazado mi destino. Qu dices de esto? Hija, quines somos nosotros para poder leer los misterios del Destino; nosotros, que no sabemos ni de dnde venimos ni hacia dnde vamos, ni por qu estamos? Podra ser que t tengas una cierta misin para con el espritu vestido con la carne de aquel hombre. Puede que ests destinada a edificar ese espritu, y que al hacerlo provoques tu ruina. Si as sucediese, te digo que al final volvers a levantarte y contigo le elevars a l. Hizo una pausa, y, arrodillada, permanec en silencio, pensando en la profeca; porque saba muy bien que de una profeca se trataba. T escuchaste una risa en el santuario; sin embargo, no hubo otra risa que la del mal en tu propio corazn, mofndose y

tri u nf a nt e. A es a ri sa ta l v ez v u el v as a es c uc h ar la c o n fr ec u e n ci a, p er o m ie nt ra s p u e d as es c u c h ar la y ar re p e nt irt e, n o te

aflijas. Cuando los odos del alma ensordecen es que entonces est cercano el desastre total; mientras se mantienen abiertos, la esperanza subsiste. Aquellos que todava luchan no pueden nunca caer por completo. El Destino nos gobierna a todos, no obstante, dentro del crculo de ese Destino se nos es dado el poder para trabajar por nuestra redencin. He terminado. No me preguntes ms. Cul es el castigo, Maestro? pregunt. Este, Hija. Durante un tiempo no vuelvas a mirar a ese hombre. Digo durante un tiempo, puesto que tambin yo sostengo contigo que su destino y el tuyo estn entrelazados. Tengo una orden para ti: que dentro de poco me acompaes desde aqu a tierras que se hallan ms all de los mares. Ahora ve y descansa, y en el descanso encuentra el olvido. De modo que me march, cavilando pero reconfortada, aunque saba perfectamente que Noot el Santo no me lo haba dicho todo, no, ni siquiera la mitad de lo que saba. Porque a menudo, aquellos a quienes los

di o se s ot or g a n

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visin, tienen prohibido expresarla para evitar que, como en la antigua parbola hebrea, los hombres coman del rbol del conocimiento y se vuelvan semejantes a ellos. O acaso no puedan expresarla porque les es dada en una lengua que no puede ser traducida a las palabras que el hombre comn comprendera. De hecho, esto es lo que a m me sucede hoy. As fue como, al poco tiempo, yo y mi maestro, Noot, abandonamos Filos, y tal como ya hiciramos, disfrazados viajamos Nilo arriba. Desde entonces, jams mis ojos han vuelto a posarse en esa isla y su sagrado templo, el cual, me dice Holly, que lo ha visitado, est ahora en ruinas entre las que se hallan, aqu y all, severas columnas con la cabeza de Hathor entre las desmoronadas piedras. Dice, adems, que su pueblo, que hoy gobierna esa regin, se propone sumergirlo bajo el Nilo, de modo que las tierras bajas puedan ser enriquecidas y multiplicadas. En esto yo veo

una alegor a; los templo s de Isis son anegad os y la sabidur a que contien en se pierde a fin de que pueda surgir ms alimen to para nutrir al vulgar y al ignora nte. Pero con qu fin? ya que es obvio que si hay ms alimento, ms sern los hombr es que vengan a tomarl o, todos ellos vulgar es e ignora ntes, mientr as Isis y su sabidur a son tragada s por el lodo. As ha sido siempr e en Egipto, y sin duda en todos

los dems lugares, porque as es la ley de la Naturaleza. El alimento engendra multitudes, y all donde hay carroa hay moscas, mientras que en los desiertos no hay ninguna de ellas. Sin embargo, creo que los desiertos y los pocos que los recorren, bajo el sol y las estrellas, estn muchsimo ms cerca de Dios. Una vez ms, disfrazados de mercaderes, yo y Noot, mi maestro, nos embarcamos y visitamos lejanas tierras para conocer sus condiciones y aumentar nuestros conocimientos. Visitamos Roma, que por entonces rompa sus cadenas y se elevaba hacia la grandeza. Era un gran pueblo el de estos romanos que en su presencia, Noot me haba dicho que un da gobernaran al mundo. O tal vez fui yo quien se lo dijo a Noot, juzgndoles a travs de sus cualidades; no estoy segura. En todo caso no me agradaron por causa de sus rudas naturalezas, su carencia de artes

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y su amor por el poder y las posesiones. Por lo tanto, una vez que hube estudiado su lengua y los mtodos de su poltica, continu viaje. Llegamos a Grecia y ah nos quedamos durante un tiempo, estudiando filosofa y otras cosas. A los griegos s que am, porque eran hermosos y extraan belleza de todo lo que tocaban. Adems eran valerosos; haba desafiado al podero persa y de haberse mantenido unidos podran haber reinado sobre la tierra. Pero no fue as, por que siempre el Estado desgarr la garganta del Estado, de modo que al final todos se perdieron y fueron sometidos por una multitud de pueblos inferiores que vean a Gre cia como algo superior, ya que ese era su destino. Ade ms, adoraban a dioses hechos a semejanza de ellos mismos, con todos los errores del hombre aumentados y ms viles, y contaban fbulas acerca de ellos hechas para contentar a nios, cosa que me result extraa en un pueblo que poda producir tales filsofos y poetas. Pero esos dio ses haban sido heredados de sus padres, y es difcil sacudirse el yugo de los dioses hasta que algn dios ms poderoso aparece y lo rompe con el martillo de la guerra. Fue aqu en Grecia que pos ante su ms famoso escultor para una estatua de Afrodita, o mejor dicho, fue para el molde de la Femineidad perfecta para lo que pos, deseando que este escultor, que me agradaba, pudiera tener un modelo perfecto para copiar en su trabajo futuro, por lo que me bendijo, dando a la estatua el nombre de Belleza encarnada. Sin embargo, cuando al poco tiempo le visit, descubr que haba cambiado este nombre por el de Afrodita. Me enfad ya que no deseaba que mi belleza fuera atribuida a mi enemiga, y la de Isis, a quien yo serva, y le pregunt por qu haba sido hecho esto. Contest con bastante humildad, que haba sido por causa de un sueo en el que la de Pafos se le haba aparecido y amenazado con la ceguera a menos que diese su propio nombre a tan divinos rostro y forma. Adems, siendo esclavo de la supersticin me suplic, incluso con lgrimas, que as pudiera ser, ya que de otra forma tendra que destruir la estatua y, segn pensaba, esto tambin lo dejara ciego. De modo que, por piedad, lo dej hacer

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a su gusto e incluso le di a besar mi mano en seal de perdn. Y es as que Afrodita, descaradamente, a travs de los siglos ha recibido el tributo de un milln de ojos ataviada con una belleza prestada. As sea, ya que lo que ella rob no es sino una parte muy pequea de la verdad. Ningn escultor, por grande que sea, puede modelar lo perfecto a partir de la piedra inmvil. De Grecia, todava disfrazados como un mercader y su hija, seguimos camino a Jerusalem aparentando comerciar con perlas y gemas, ya que ah yo estudiara la religin de los judos de la que tanto haba escuchado. Ciudad de la Paz, era llamada entre los egipcios de los antiguos tiempos, o as era como interpretaban su nombre, pero nunca encontr un sitio en el que hubiera menos paz. De rostro cruel eran estos judos, y pendencieros; vengativos, tambin, y siempre en guerra, pblica y privada, unos contra otros. Un pueblo peculiar, tal como se

denom inan a s mismo s, lleno de odio, particu larmen te al extranj ero dentro de las puertas de su ciudad. Comer ciar con ellos fue poco menos que imposi ble, porque aquel que les venda bienes siempr e sala perdien do, aunque esto, a m que buscab a su filosof a, no su oro, no me import . De modo que me dediqu al estudio de su fe, y descubr que Dios tal como ellos lo interpr etaban, era casi tan feroz como

sus adoradores. Sin embargo, debo decir esto: l era un Dios, no muchos, y adems, un verdadero Dios, puesto que de otra forma, cmo hubiesen podido escribir tan gloriosamente acerca de l sus profetas? Ms an, era su creencia que l vendra a la tierra y los conducira a la conquista del mundo. Esto, me dice Santos, ha sucedido, aunque no en la forma que ellos esperaban, ya que el Rey que vino no los condujo sino a la conquista del mal que habita en los corazones de los hombres, y al conocimiento de una vida futura, en la que ellos tenan poca fe. Por lo tanto, lo persiguieron y le dieron muerte como a un malhechor, siguiendo sus crueles costumbres, y lo que ahora es aceptado por millones, segn dice Holly, ellos todava lo rechazan. Prediqu ante ellos, porque mi corazn me quemaba ante la visin de sus sacrificios. S, prediqu contra el derramamiento de sangre, hablndoles de una ms eleva-

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da filosofa de ternura y piedad. Durante un rato me escucharon; luego cogieron piedras y me apedrearon, de modo que de no haber estado Noot y yo protegidos por el Cielo, hubisemos sido asesinados. Despus de esta afrenta volv mis espaldas a Jerusalem y a sus gentes de nariz ganchuda y feroces ojos, y me dirig a Chipre, donde debat con los impdicos sacerdotes de Afrodita en Pafos. De all volv a Egipto, de donde haba estado ausente muchos aos. En Naucratis, sacerdotes de Isis que estaban al tanto de nuestro arribo, no puedo decir cmo, acaso Noot se lo haba dicho por medio de un mensajero, o en un sueo, cosa que l poda hacer, vinieron a nuestro encuentro y nos condujeron Nilo arriba al templo de Isis en Menfis. Aqu fuimos recibidos con gran pompa en el gran recibiIdor del templo y he aqu! a la cabeza de quienes nos reciban estaba el griego Kalkrates que ahora, en razn de su santidad y celo ocupaba una elevada posicin al servicio de la diosa. Cuando lo vi, hermoso como antao, mi corazn dej de latir y la sangre se agolp en mi rostro. Empero, no suspir, y lo trat como a un extrao en quien mis ojos no se haban posado hasta ese momento. l, por su parte, me contempl con aire perplejo, luego sacudi su cabeza tal como hace alguien que observa un rostro al que cree haber visto en un sueo pero que todava duda. Porque, recurdese, este hombre slo me haba visto una vez, cuando ataviada como Isis le recib en compaa de los sacerdotes de Isis en Filos, y all, apenas un momento a la luz de la luna. Tal vez todava pensaba que era la diosa a quien as haba visto, y no a una mortal. En todo caso no saba que yo, la hermosa profetisa que llegaba de Menfis despus de peregrinar a travs del mundo, era la misma que aquella que se haba sentado en el trono de Isis en Filos, y a quien, por azar, haba besado en los labios. Tal vez ni siquiera recordara el beso, o si lo recordaba lo haba consignado como parte del ceremonial. De modo que, aunque yo lo conoca perfectamente, para l yo era una extraa. Pens en huir, sabiendo en el fondo que para m este hombre era como la legendaria espada que penda sobre la cabeza de Damocles, aunque el dao que deba temer por parte de l era algo que yo desconoca.

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Una vez ms busqu el consejo de Noot, que sonri y contest: No te he dicho, Hija, que los peligros han de ser enfrentados puesto que aquellos de los que escapamos se darn prisa en alcanzarno s? Si el Destino os ha reunido a ti y a este hombre, ten la certeza de que es para cumplir con sus propios propsitos. Segurament e has aprendido tu leccin y fortalecido tu alma contra las vanidades de la carne. S, Padre mo contest con orgullo , he aprendido mi leccin y fortalecido mi alma. Adems, tus pensamientos son los mos; ya no dar mi espalda a hombre alguno. Aqu espero, desafiando la debilidad de la mujer y todos los ardides de los dioses malignos.

Bi en di ch o co nt es t N o ot , y m e be n di jo co n la s a nti g u as p al a br as . P er o m ie nt ra s es to h ac a , n ot q u e su spi ra b a y sa c u d

a la cabeza. Durante muchas lunas, no s cuntas, yo, que teniendo todo el tiempo bajo mi dominio, pareca haber perdido la cuenta de los das, permanec en el templo de Menfis, del que pronto me convert en su profetisa y en la suprema de las sacerdotisas . Pronto la fama de mis adivinacion es se extendi enormement e, de modo que aquellos que buscaban sabidura o conocimient o del futuro vinieron a consultarme desde todos los confines del pas, trayendo importantes presentes a la diosa, aunque ni una sola gema ni pieza de oro fue guardada por Noot ni por m, que, por cierto, no tenamos necesidad de tales vulgares desperdicios. As, me sentaba en

un a la br ad a sil la en el sa ntu ar io , co n el cu en co ad iv in ad or a m i la do , y m us it ab a en ig m t ic os di ch os , co m o lo s de lo s fa m os os or c ul os de lo s gr

iegos en Delfos, muchos de los cuales se cumplan. Puesto que, en verdad, pienso que haba en m un espritu aunque no s si provena de los Cielos o de otra parte que me permita descifrar mucho de lo que suceda en la tierra, y a veces, aquello que todava no haba ocurrido. De esta forma, el renombre de la Seora Isis se propag hasta que llegu a convertirme en un poder en esa tierra. Adems, as conoc muchas cosas, ya que aquellos que consultaban un orculo, como los que buscan el auxilio

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de un mdico, desnudan sus almas y no ocultan secreto alguno. Ahora bien, en esta poca, la guerra bulla en Egipto y todas las naciones a su alrededor, como las aguas que en un caldero hierven sobre las llamas. Durante aos Egipto haba rechazado los ataques de los persas, pero ahora, el Faran Nectanebes, el segundo de ese nombre, que por entonces ocupaba el trono, ltimo rey nativo que imper en el Nilo, estaba amenazado por Artajerjes, alguien que perteneca a esa infausta raza y a quien llamaban Ochus. Este Ochus haba reunido una poderosa fuerza para someter a Egipto; cientos de miles de hombres, decenas de miles de jinetes y cientos de trirremes y de naves de transporte. El ltimo acto de la tragedia cuyo final iba a ser la cada definitiva de Egipto, que ya nunca tendra un faran de su propia sangre y eleccin, haba comenzado. Todas estas cosas las supe a travs de aquellos que venan a consultar al orculo de Isis; y fue mucho lo que de ellas habl con Noot. Con respecto a m, durante estos largos aos de tranquilidad y preparacin para importarles eventos, dir que mi espritu continuamente creci en fuerza y pureza. Dej a las cosas mundanas detrs de m, me situ ms cerca de lo Divino, y durante la noche me comunicaba con mi alma, que pareca haberse convertido en parte de aquello que est por encima del mundo. Vea continuamente al griego, Kalkrates, pero no cambibamos palabra, salvo aquellas que tenan que ver con cuestiones relacionadas con nuestra fe y el culto a Isis, en cuyo servicio ahora ocupaba una elevada posicin. Jams nos intercambiamos un roce o una mirada de amor. Se mantena distante de mi, y yo de l. Aun as en el fondo siempre me hallaba temerosa de este hombre, este hermoso hombre, el guerrero que se haba convertido en sacerdote, puesto que alguna preciencia me deca que l acarreara el desastre sobre m, o yo se lo provocara a l, aunque ignoraba cul de las dos cosas sucedera. De modo que ah, en el santuario, nos estbamos; Noot el sabio y anciano, que pareca que jams cambiaba, Kalkrates el sacerdote, y yo, y, a solas o reunidos ofrecamos consejo a reyes y capitanes, o pronuncibamos orculos.

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Claro se vea nuestro cielo, y despejado de dificultades, pero en el horizonte lejano mi espritu discerna tempestuosas nubes que se elevaban, las terribles nubes en las que los rayos se agitaban como las espadas del Destino que estaban predestinadas, en un da venidero, a abatirnos y atravesarnos de lado a lado. Nectanebes II, el Faran, lleg a su palacio de Menfis para reunir tropas del Alto Egipto, he hizo grandes ofren-das a los dioses, en busca de sus favores para la guerra en ciernes. Ahora lo vea por primera vez, un hombre encanecido, gordo, de gruesa papada y calvo; su nariz era prominente y tena grandes ojos, como los de un buey. Tal era Nectanebes, el mago, consorte de espritus protectores, llamado el Destructor, un ttulo que los dioses que lo odiaban debieron de haberle puesto irnicamente, ya que l mismo estaba condenado a ser destruido. Pero hay algo bueno que puedo decir acerca de este Nectanebes: era

amante de las artes y eriga magnf icas constru cciones a los dioses. Al enterar se de que yo, la suprem a sacerd otisa, haba habitad o en Filos, vino a consult arme acerca del hermos o templo con colum nas que en lo alto exhibir an la cabeza de Hathor; y all lo constru y, y a travs de mi asesora miento fue hecho perfect o, ya que fui yo quien traz sus planos, o al menos, los de sus orname ntos. Holly me dice que

incluso en ruinas y, aunque pequea, no hay en todo Egipto construccin ms bella. Ahora bien, este Faran me crea griega; ignoraba que yo era rabe e hija de aquel de Ozal, en Yamen, a quien su padre, el primer Nectanebes haba conducido a la muerte a causa de que, haca ya mucho tiempo, no se me haba querido dar por esposa a l o a este hijo suyo que ahora le suceda. De estas cosas, sin duda l recordaba poco o nada, puesto que esa haba sido una de las guerras de menor importancia entre todas las que Egipto haba librado. Pero yo recordaba; y jur que como pago por la muerte de mi padre reducira su maldita Casa a ruinas. Adems, siempre le recib velada ya que no deseaba que advirtiera mi belleza e hiciera preguntas concernientes a mi pasado; por tanto, y como por mi condicin de profetisa tena derecho a hacerlo, reciba al Faran detrs de mi velo. Me visitaba frecuentemen te ya que se haba enterado

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de que yo era experta en Magia, y l, que la practicaba, tena grandes esperanzas de que le enseara secretos por l desconocidos, y le mostrara cmo conjurar hechizos sobre sus enemigos. As lo hice, por cierto, pero los secretos que le ense eran perniciosos, y los hechizos lanzas que, cuando los arrojase, volvieran para caer sobre l. As pues, el escenario estaba preparado; y por fin llegaron las rdenes para que la obra comenzara, con el expectante mundo por audiencia. Un escrito lacrado con el sello del Faran, fue trado al templo de Isis; nos emplazaba a Noot el sacerdote supremo, y a m, Ayesha, que ahora era llamada Orculo-deIsis, y al griego Kalkrates, Jefe del Ceremonial, cuyo cargo era el de asistirme en las adivinaciones, a que asistiramos a la corte del Faran y que ah pronuncisemos ante l el futuro de la guerra, tal como nos sera revelado por la gran diosa a la que adorbamos. Al principio nos negamos, despus de lo cual lleg otro mensaje que deca que si continubamos con nuestra negativa se nos llevara por la fuerza. El Faran no deseaba proferir a Isis afronta alguna, manifest el mensajero, pero la cuestin era urgente, ya que grandes reyes dependan de las revelaciones que slo nosotros podamos ofrecer, y ciertos reyes y generales que se encontraban reunidos en el templo como aliados de Nectanebes, al ser adoradores de otros dioses, no podan poner sus pies en el sagrado santuario de Isis. Entonces al no haber otro remedio, contestamos que iramos esa misma noche, a la salida de la luna. En apresurada consulta planeamos las palabras de un orculo, palabras de ambiguo significado pero que no obstante profetizaban el bien de Nectanebes, y le alentaban a la guerra; as, pensbamos, produciramos su cada con la mayor rapidez. Pero como esas palabras jams fueron pronunciadas no las transcribir aqu.

CAPTULO VI LA ADIVINACIN

Acompaada por los sacerdotes y sacerdotisas de Isis cubiertos con sus tnicas y recitando los cnticos sagrados, velada fui conducida al palacio del Faran en una litera cuyas cortinas estaban cerradas. A mi derecha caminaba Noot el sacerdote supremo, con sus blancas barbas, venerable; y a mi derecha, el griego Kalkrates, Maestro de los Ritos. As llegamos al palacio cuyos patios exteriores estaban llenos de soldados griegos pertenecientes a la guardia, algunos de los cuales, en aos anteriores, haban estado bajo el mando de Kalkrates; sin embargo, al ir como un rapado sacerdote de Isis, semioculto en sus blancas tnicas, ya no le reconocan. Estos hombres nos contempla ron dispuestos a mofarse, aunque temerosos, al igual que los fenicios, sidonios, hombres de Chipre y otros que se hallaban reunidos en los patios como a la espera de algn gran evento. En un patio exterior, un capitn de la guardia orden a nuestra escolta de sacerdotes y sacerdotisas que aguardasen nuestro retorno; nosotros tres, esto es, yo, Ayesha, Noot y Kalkrates, fuimos llamados a la pequea cmara de banquetes donde Nectanebes y algunos de sus huspe-

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des ms encumbrados se regalaban con su festn. Entre ellos estaban el rey de Sidonia, otros dos reyes de Chipre, tres generales griegos, algunos grandes nobles de Egipto, y otros. Tambin estaban presentes unas cuantas damas de la realeza, una de las cuales atrajo instantneament e mi vista hacia ella. Era ms joven que yo... acaso poda haber diez aos entre nosotras, alta, esbelta y encantadora en su oscuro estilo, rostro sereno y grandes ojos melanclicos, suaves como los de un ciervo, ms azules que negros en su color. Sbitamente, mientras entrbamos, yo, que todo lo advierto, vi que en esos ojos creca el temor, como en los de alguien que ve a un espritu que ha regresado de los salones de la Muerte; vi tambin cmo ese rostro de bello color empalideci; luego, cuando la sangre volvi a inundarlo, enrojeci nuevamente; vi cmo el pecho se agitaba debajo de las enjoyadas vestimentas, tan intensamente que de ellas cay una flor, y los coralinos labios se abrieron como

si fuesen a pronun ciar cierto nombre recorda do. Pre guntn dome qu era lo que as haba perturb ado a este bello miembr o de la familia real, puesto que yo, al estar velada, no poda ser la causa, ech una mirada a mi alreded or y percib que Kalkr ates, que se hallaba a mi izquier da, apenas detrs de m, haba empali decido como un muerto y estaba rgido como una piedra. Quin es esa mujer real? susurr

a Noot a travs de mi velo, puesto que, por el sagrado adorno egipcio que llevaba en su pelo azabache saba que perteneca a la realeza. Amenartas, la hija del Faran susurr l, a quien los griegos llaman La Doncella porque jams desposar a hombre alguno. Entonces record cierta confesin que una vez haba escuchado sentada en el trono de la diosa Isis en Filos, de cmo el penitente haba amado a una muchacha de la Casa Real de Egipto, y por ella haba dado muerte a su propio hermano adorado; record tambin que este penitente no era otro que el sacerdote Kalkrates. Ahora lo comprend todo, y aunque Kalkrates slo era para m un compaero al servicio de la diosa, odi a Amenartas, y me di cuenta que entre ella y yo iba a existir una guerra interminable, aunque no supe cmo ni porqu.

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Seguidamente mir al hombre vestido regiamente que se sentaba a la derecha del Faran. Era un hombre volu minoso, de unos cuarenta y cinco aos, de rostro oscuro y bello y ojos movedizos; alguien de aspecto jovial, aunque esto, sent, era slo una mscara que encubra un corazn lleno de malignos proyectos. Por su tnica prpura, cosida con perlas, y por el estilo de sus atavos y su toca, supu se que este deba ser Tenes el Fenicio, rey de la ciudad de Sidonia, de la que se rumoreaba era la ms rica del mundo; esta ciudad despus de sublevarse, se haba unido a Egipto en esta guerra contra los persas. Instantneamente pes a este hombre en la balanza de mi mente, y lo registr como a un ambicioso canalla que adems era un cobarde y, segn juzgu por los numerosos amuletos que usaba, lleno de supersticin. No tuve tiempo de estudiar a los otros, ya que el Faran comenz a hablar de inmediato. Salud, Profetiza dijo, levantndose de su silln e inclinando su cabeza ante nosotros, o ms bien ante m. Salud, Suprema sacerdotisa de Isis, Reina del Cielo, Ama del Mundo; tambin a ti se te saluda. Sacerdote, Maestro de los Ritos de Isis. El Faran os agradece a todos por haber respondido prontamente a sus llamamientos, ya que esta noche Egipto necesita de vuestra sabidura, tal vez ms que nunca jams en el curso de todas las pocas de su historia. Ten a bien, oh Faran, exponer qu deseas de nosotros, los servidores de la diosa eterna dijo Noot. Esto, Supremo sacerdote: que nos digis el futuro. Escuchad! Como sabis, la gran guerra ha comenzado. El poderoso Tenes, Rey de Sidonia, mi aliado, con la ayuda de los griegos que le envi ha vencido a los persas, y tam bin Chipre se rebela contra estos. Pero ahora Artajerjes Ochus se ha apoderado del trono de Persia, asesinando a todos los que se alzaban entre dicho trono y l, con la ayuda de Bagoas, el eunuco, su consejero y general. Ha reclutado huestes innumerables y a raudales estn entrando en Sidonia y Egipto. Por tanto debemos saber cmo ser el curso de la guerra y a qu dioses debemos ofrecer sacri ficios para asegurarnos la victoria. Oh Faran contest Noot, en das lejanos, cuando tu padre se sentaba en el trono y yo era Kherheb, s, el pri-

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rner mago de Egipto, l me formul preguntas semejantes a stas, y habiendo hecho plegarias a mi diosa, le respond con las palabras que ella me orden. Nadie escuch dichas palabras, salvo tu padre mismo, puesto que l y yo estbamos a solas. Sin embargo, algo hubo en ellas que le enfurecieron, de modo que se propuso matarme y, para salvar mi vida, escap de Egipto, yendo a donde la diosa me condujo. Luego, fui llamado otra vez a Egipto, donde nuevamente soy supremo sacerdote de Isis, aunque el cargo de Kherheb est ocupado por otro. Cmo s yo, Faran, si te obedezco como obedec a tu padre, y una vez ms la diosa pronunciara profecas que no son del agrado de los odos de los reyes, que mi vida no ser buscada en pago nuevamente? Yo juro, Supremo sacerdote contest Nectanebes impacientemente que sea lo que fuese lo que la diosa revele, t no corrers peligro. Lo juro por el nombre y el trono de la sagrada Isis, a quien har grandes

ofrend as, y todos los present es son testigo s del jurame nto. Si fuese roto, que la maldic in de Isis y la de todos los dioses de Egipto caiga sobre mi cabeza y la de los mos. Ahora acrcate para que pueda tocarte con mi cetro y as perdon arte por todo lo que has dicho o dirs en mi contra, o en contra de mi Casa, devolv indot e el cargo de Kherh eb de Egipto, del que mi padre, que hoy se halla recogi do en

el seno de Osiris, te despoj. Entonces Noot se acerc y el Faran lo toc con su cetro, una vara de cedro coronada por una pequea imagen en otro de Horus, a la que siempre llevaba consigo a causa del ttulo de su trono, que significaba Horus-de-Oro. Adems, lo hizo nuevamente Kherheb, y en seal de esto puso sobre sus hombros la cadena de oro de su propio cuello, y le prometi su cargo y poder de por vida, y la ofrenda de un atad de alabastro donde yacer despus de muerto. Este sarcfago, empero, fue rechazado por Noot, que sombramente dijo que estaba predestinado que l dur-miera su ltimo sueo lejos de Egipto. Luego Noot retro-cedi, y mientras se iba vi que la hija del Faran se levantaba y susurraba durante algn tiempo al odo de su padre. El escuch y asinti. Entonces dijo: Acrcate, sacerdote a quien llaman Amantede-Isis, v Maestro de sus ritos, la real Dama de Egipto me dice que

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75 e n p o ca s p as a d as , c u a n d o el la a p e n as er a m uj er , y se g n cr ee , a nt es d e q u e t fu er as sa ce rd ot e, tu vi st e al g n m a

ndo entre los griegos de mi guardia, cosa que por tu estatura y porte bien puedo creer. Dice tambin que si su memoria no la traiciona, mataste a cierto hombre durante una dispu-ta, y por esta razn escapaste y buscaste asilo con Isis. Si estas cosas han sucedido, yo las he olvidado, y no hago preguntas acerca de ellas. Dejmoslas estar. No obstante, para que no temas que antiguas historias puedan ser dichas en tu contra o que la venganza se agite sobre ti, tambin acrcate, y recibe el perdn por el pasado, y proteccin y ascensos para el futuro, y con ellos un regalo del Faran. Me maravillaron la previsin y astucia de esta dama, que le enseaban como sacar ventajas de la disposicin de nimo del Faran y salvaguardar a aqul que una vez la haba amado; todo esto me deca que a la vez que hermosa, deba ser una mujer sabia; tambin me deca que la veneracin que este nombre haba tenido por ella le haba complacido. Entonces Kalkrates se acerc y fue tocado con el cetro. Y el Faran le habl con palabras semejantes a las que haba dicho a

N o ot , p er d o n n d ol e to d o y pr o m et i n d ol e m u c h o. A d e m s , e n pr e n d a d e su es ti m a le di o u n a c o p a d e or o c o n

dos asas, de hechura griega, con grabados referentes a la historia de los amores de Afrodita y Adonis, bordeada por una guirnalda de esas anmonas de las que se deca que haban florecido de la sangre del dios. Esta magnfica copa en forma de flor, con la que, cuando entramos, brindaban los invitados con vino de Chipre, fue alzada de la mesa por el Faran y enviada a Kalkrates, un gran obsequio que me seal cuan intensa-mente deseaba aqul propiciar a la diosa en las personas de sus servidores. Finalmente se orden al escriba privado que registrara los decretos que el Faran haba pronunciado, cosa que hizo en el acto, lacrndolos con el sello del Faran y entregando una copia a Noot, mientras se quedaba con la otra para archivarla entre los documentos. De este modo, Noot y Kalkrates estaban protegidos contra todas las cosas, pero a m, la Profetisa, nada me haba sido dicho, segn pens, por dos razones: primero, porque el Faran me conoca; como ya he dicho, frecuentemente me haba consultado acerca de asuntos de

m a gi a. Y e n se -

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gundo lugar porque en tanto voz de la diosa, yo era sagrada y estaba por encima de cualquier recompensa o castigo de manos de los hombres. Esto fue lo que pens; cunto de cierto hubo en ello, es algo que se ver luego. Los obsequios fueron recibidos, el pergamino fue ocultado dentro de la tnica de Noot, y rein el silencio en la cmara. Para m, Ayesha, este pesado silencio estaba lleno de presagios. Mi alma, aguda y sutil por la incesante contemplacin de cosas que estn por encima de lo terreno, en ese silencio pareci escuchar el aliento de los dioses de Egipto que contemplaban. Para m era como si ah se hubiesen reunido para escuchar el destino de ste, su antiguo hogar en la tierra. S, los senta sobre m; o en todo caso, sent la presencia de un espritu agitndose. Los que se encontraban a la mesa dejaron de beber vino y cesaron de hablar. Sentados e inmviles mantenan sus miradas fijas hacia adelante y pese al brillo de los ornamentos que proclamaban sus rangos reales o su autoridad, para m eran como cadveres en una tumba. Slo la Princesa de Egipto, Amenartas, pareca estar viva y fuera del crculo de esta fatalidad, ya que not que sus esplndidos ojos buscaban el rostro, el perfecto rostro esculpido del sacerdote Kalkrates y que, aunque de pie y con los brazos cruzados y la mirada fija en el enlosado, l lo saba, puesto que una y otra vez, encubiertamente, le devolva la mirada. Despus de un tiempo, uno de aquellos invitados ya no pudo soportar ms, y habl. Era un general griego de labios apretados, desgastado por las guerras, que luego supe era llamado Kleinios de Cos, el comandante de las fuerzas mercenarias del Faran. Por Zeus! exclam somos hombres o somos piedras, o somos sombras del Hades? Que estos adivinos adivinen, y acabemos, yo quiero continuar bebiendo mi vino. S irrumpi Tenes, Rey de Sidonia. Ordnales que adivinen, Faran, ya que es mucho lo que tenemos que acordar antes de zarpar al alba. Entonces todos los presentes exclamaron Que adivinen! Que adivinen!, menos Amenartas, que escudriaba el rostro de Kalkrates, como si desease enterarse de aquello que se ocultaba bajo su fra mscara de sacerdote. As sea dijo Noot; pero primero imploro al Fa-

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ran que ordene que todos los hombres inferiores se retiren. El Faran agit su cetro y los mayordomos y asistentes inclinaron sus cabezas y se marcharon. Entonces Noot se desplaz hacia Kalkrates, quien en ese momento sacudi el sistrurn que portaba y en su rica y grave voz enton un canto a la diosa, aquel que se empleaba para hacer que ella compareciera. Finaliz su canto y Noot comenz a rezar. Ecucha a tu profeta, oh t que fuiste y eres y sers, t en cuyo seno est encerrada toda la sabidura del cielo y la tierra rez. Estos reyes y grandes desean conocimiento; pronncialo a ellos de acuerdo a tu voluntad. Desean la verdad..., djales que sepan la verdad en la forma en que t la decretes. Luego call. Nadie hablaba; no obstante pareci que una orden nos llegaba a nosotros tres, ya que de pronto Noot mir al sacerdote Kalkrates con una expresin muy extraa. Seguidamente ste, ponindose de pie dej el sistrum, y tomando la hermosa copa que el Faran le haba dado, se dirigi a la mesa y la lav con agua pura de un aguamanil de plata, y la llen hasta el borde y la tra jo hasta m, Ayesha. Supe entonces que se me ordenaba mirar dentro de esa copa y decir qu cosas vea. De modo que la deposit en el suelo, frente a m, y arrodillndome arroj mi velo sobre ella y contempl el agua en la no muy profunda copa de oro. Durante un breve instante nada vi; hasta que al poco, un rostro se dibuj en el agua, el rostro de la dama real, Amenartas, que me miraba desde la copa. S, miraba con dureza y pareca amenazarme, ya que en sus ojos haba odio y venganza. Luego apareci otro rostro y cubri al anterior, era el del sacerdote Kalkrates, y en sus ojos haba afliccin y deseo. Ahora comprend que la diosa Isis, o acaso otra, aquella de los griegos, me hablaba de cosas que tenan que ver conmigo, y no con el destino de Egipto. Con mi corazn supliqu a la Reina del Cielo que me librara de estas visiones, aunque no le rogu que me diera otras, puesto que mi cometido era pronunciar ciertas apropiadas palabras que habamos preparado. Empero, llegaron otras visiones no buscadas, ya que

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algn espritu me posea, un espritu de verdad y destino. Eran numerosas, y todas ellas terribles. Vi campos de batalla; vi hombres cayendo a millares, vi ciudades en lla mas. Vi al rey de ojos falsos, Tenes, muerto. Vi al general, Kleinios de Cos, tambin muerto, yacente sobre una pila de griegos asesinados. Vi al Faran Nectanebes escapando Nilo arriba en un barco...; supe que era Nilo arriba porque la corriente se rizaba contra la proa de su nave. Le vi cogido por salvajes negros y estrangulado con una cuerda hasta que su lengua colgaba hacia afuera y los grandes ojos redondos se le saltaban de la cabeza. Vi los templos de Egipto quemndose y a un ebrio rey de rostro feroz destrozando las estatuas de los dioses con una espada persa y masacrando a los sacerdotes sobre el altar. Luego ya no vi ms pero una voz grit en mis odos: Muerte a Egipto! Muerte y desolacin! Muerte a su rey, muerte a sus sacerdotes, muerte a sus dioses! Terminado, terminado, todo ha terminado! Apart de m la copa. Se volc, pero he aqu! no cay agua de ella, sino sangre, o un vino de color oscuro, que manch el blanco mrmol del embaldosado. Lo contempl fijamente! Todos contemplaron a este horror enviado por los dioses! Es un ardid! exclam la Princesa Amenartas. Ella ha coloreado el agua al amparo de su velo. Tambin los dems, especialmente los griegos, se hicieron eco de la exclamacin: Un ardid, un descarado truco! Slo yo not que el Faran estaba en silencio, el Fa ran que saba que Ayesha, llamada Isis-en-la-Tierra, no se ocupaba de ardides; un Faran que practicaba magia y haba visto presagios semejantes enviados por Set. Mirad! El Faran pareca atemorizado y no pronunci palabra; slo miraba ferozmente con sus grandes ojos a la mancha sobre el mrmol. Qu respuesta ha dado la diosa a tu plegaria, Profetisa? pregunt Amenartas, mofndose de m. Esta respuesta, real Dama de Egipto y seal hacia el mrmol: la respuesta de la sangre. Sangre! Sangre de quin? La de los persas? No, Seora, la de muchos que estn sentados a este festn y que dentro de poco se sentarn a la mesa de Osiris,

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y la de miles que les son fieles. Pero consulate. Seora, no la tuya. Pienso que todava es mucho el dao que tienes por hacer antes de tambin ir a sentarte a la mesa de Osiris, o acaso a la de Set agregu, cambiando estocada por estocada. Pronuncia, pues, sus nombres, Profetisa. No, no los pronunciar. Ve, bscalos tu misma, Seora, o deja que el Faran lo haga, puesto que no es l un mago? aunque cul es el dios que le concede visin es algo que no s. Me llamas tramposa, o ms bien es a la diosa a quien llamas as. Por tanto, la diosa est muda y su profetisa tambin. S, te llamo tramposa exclam ella, cuyo corazn estaba enloquecido por el temor y tramposa eres. Ha gamos ahora que esta hechicera de templo, que oculta su fealdad detrs de una pantalla de seda, se quite el velo para que podamos verla tal como es, y que se la registre y se obtenga el jarro de tinte de la pechera de su tnica. S, que se la registre gritaron los invitados, que tambin estaban asustados. No es necesario el registro, altos seores dije con voz trmula, como si yo tambin me hallase sobrecogida por el temor. Obedecer a la Princesa. Me quitar el velo, aunque os suplico que no os mofis de m cuando me veis tal como soy. Otrora acaso haya sido tan bella como esa real Seora que da rdenes, pero aos de abstinencia y la insomne bsqueda de la sabidura estropean los rasgos y marchitan el cuerpo. Adems, el tiempo deja su huella ,en los cabellos, aquellos que me quedan, puesto que tambin ellos disminuyen con la edad. No obstante me quitar el velo, y el jarro con el precioso tinte ser el premio de quien primero consiga arrebatarlo de la pechera de mi tnica. S dijo uno de ellos, el rey Tenes, y como pago por su ardid le haremos beber lo que queda de l para darle color a su pobre y viejo pellejo. S contest, beber lo que quede puesto que pienso que la sustancia es inofensiva. Oh, no estis enfadados porque una pobre ilusionista haga sus trucos! Ahora Noot me mir como si hubiese estado a punto de hablar. Luego su rostro cambi, como el de un hombre que recibe de pronto una orden que otros no pueden or. Dej caer la vista, permaneciendo en silencio, y yo, contemplan-

80 H. RIDER HAGGARD do, supe que era el deseo de la diosa, o al menos el de Noot, que yo me quitara el velo. Mir de soslayo al sacerdote Kalkrates, pero l se mantena inmvil, luciendo como el mismo Apolo convertido en piedra. Durante esta comedia yo haba aflojado las ataduras de mi velo y capucha, y ahora, de golpe, los arroj lejos de m, revelndome ataviada como Isis, esto es, con muy poco salvo la tnica ceida y transparente abrochada a la cintura. Sobre mi pecho, colgando de una cadena de perlas, estaban sus smbolos sagrados tallados en gemas y oro, y sobre mi cabeza, su bonete de buitre, debajo del cual mis rizos caan casi hasta mis pies; las doradas plumas del bonete estaban adornadas por safiros y rubes y de l surga el sagrado smbolo egipcio hecho de rutilantes diamantes. S, me quit el velo y de pie permanec ante ellos, con los brazos cruzados sobre la enjoyada faja que haba bajo mi pecho. Contemplad! Reyes y Seores dije, la hechicera de templo se alza ante vosotros en tan pobre estado como el que a los dioses ha complacido darle forma. Ahora dejad que aquel que lo vea se acerque y tome el jarro que oculta el tinte de esta embustera que se ha quitado el velo. Durante un momento hubo silencio, mientras esos hombres brutales devoraban mi blanca belleza con sus ojos, saboreando cada detalle hermoso de mi perfecto rostro y forma. Amenartas me contempl y sus rubicundas mejillas empalidecieron; s, hasta el coral se desvaneci de sus exquisitos labios. Entonces, de entre esos labios irrumpieron estas palabras: Esta no es una mujer! Esta es la diosa misma. Cuidaos de ella, hombres, porque es terrible. No, no, contest humildemente no soy sino una pobre mortal, ni siquiera tengo sangre real, como t, Seora... slo una pobre mortal con cierto entendimiento y sabidura, aunque acaso a tus ojos durante un instante Isis me haya tocado con su esplendor. Venid, coged el jarro antes de que vuelva a colocarme el velo. Entonces aquellos hombres se enfurecieron; todos menos el Faran que, sentado, cavilaba. Diosa o mujer exclamaron que nos sea entregada

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a quienes, a partir de ahora, ya no podremos poner nuestros ojos en la belleza de otra. El Rey Tenes se levant, su spero rostro encendido y sus ojos movedizos mirndome con avidez. Por Baal y por Astart! exclam diosa o mujer jams he visto a alguien semejante a esta profetisa de Isis. Escucha, Faran, antes del festn tuvimos una discusin acerca de una gran suma de oro, y al final admitiste que se me deba como ayuda econmica a mis gastos de guerra, aunque, as dijiste, no poda esta suma ser hallada en Egipto a menos que se asaltara el rico tesoro de Isis. Acaso la diosa se haya enterado de este propsito tuyo y a modo de respuesta nos enviara un orculo aciago. No lo s; pero s s esto: que adems te ha enviado un medio de pagar la deuda sin que a ti te cueste nada y sin que haya que robar su sagrado tesoro. Entrgame a esta bella sacerdotisa para que me consuele con su sabidura y dems... aqu los presentes rieron en forma grosera, y ya no hablar ms acerca de dicho oro. El Faran escuch sin alzar la cabeza; me mir y contest: Qu enfadara ms a la diosa, Rey Tenes, perder su oro o perder a su profetisa? Lo primero, segn pienso. Faran, considerando que el oro es escaso y profetisas... verdaderas o falsas... hay muchas. Que me la entregues, te digo. El juramento que prest me lo impide, Rey Tenes. Hiciste un juramento ante aquel sacerdote supremo y ante aquel hombre, que parece un dios griego vestido con tnica de sacerdote y es llamado Maestro-de-los-Ritos, pero ante esta dama no hiciste juramento alguno. Hice el juramento ante Isis, Rey Tenes, y si lo rompo ella sin duda se vengar de m. Contina tu camino, el oro te seguir, hasta la ltima onza, pero no est en m el concederte a la profetisa. Entonces Tenes volvi a mirarme, y yo, que le odiaba con toda mi alma, le devolv la mirada con inters, aunque esto no logr sino inflamarle an ms. Luego se volvi al Faran furiosamente y contesto con voz fra: Escchame, Faran. No es sino una cuestin sin importancia; sin embargo estoy determinado a obtener a esta

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mujer que conoce el corazn de los dioses y puede verter en mis odos su sabidura. Por consiguiente, elige: En Sidonia hay dos facciones de podero casi igual. Una de ellas dice: "Haz una alianza con Egipto y lucha contra el persa Ochus, a quien ya has vencido una vez". La otra dice: "Haz una alianza con Ochus, y como recompensa, en un da venidero te sentars en el trono del Faran!" He seguido el primer consejo, tal como sabes. Aunque no es demasiado tarde para cambiar dicho consejo por el segundo, que acaso sera lo ms sabio, si es que hay algo de cierto en aquella adivinacin y seal la sanguinolenta mancha sobre el suelo de mrmol. Luego continu: Adems, tengo a mis capitanes sentados conmigo a esta mesa, y aquellos que me sirven esperan fuera con toda mi flota, de modo que de cambiar de consejo no temera decrtelo as, y en la cara. De modo que te digo que si no me complaces en esta cuestin sin importancia, dentro de poco mis embajadores saldrn hacia Susa con un mensaje para odos de Ochus; mensaje que t escucharas con regocijo viendo que sin la poderosa ayuda de Sidonia y sus flotas Egipto no puede vencer en esta guerra. As habl Tenes y descans su mano sobre el pomo de su corta espada fenicia. El rostro del Faran, as presionado en su propia ciudad y en su propia mesa, enrojeci de clera y vi que estuvo a punto de contestar a este extranjero rey, desafindole como lo hubiesen hecho muchos de los grandes monarcas que haban ocupado el trono antes que l. Pero antes de que pudiera hablar, su real hija Amenartas susurr en su odo y, aunque no pude escuchar sus palabras, le su significado en su rostro. Esto decan: Tenes dice la verdad. Sin Sidonia no puedes enfrentarte a los persas y Egipto est perdido. Deja ir a la mujer. Isis, comprendindolo, perdonar, ya que de otra forma deber contemplar el Santo Fuego persa ardiendo en sus altares. El Faran escuch, y la furia escrita en su mirada se transform en aflicccin. Sus ojos giraron en forma peculiar en direccin a Noot y le dijo, como alguien que formula una pregunta: He hecho un juramento ante ti, Kherheb, y ante aquel sacerdote, pero ante la profetisa no hice juramento alguno, y acaso el destino de Egipto dependa de esta cuestin.

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El anciano sacerdote supremo estuvo un rato en silencio, como un hombre que espera un mensaje. Si esto fue as, el mensaje pareci llegar, ya que de inmediato contest con voz tranquila: El Faran est en lo cierto; el destino de Egipto depende de este asunto; tambin el del Rey Tenes y el de muchos otros. El nico destino que no est alterado, tanto si acaba de una como de otra forma, es el de aquella profetisa que es llamada Isis-en-la-Tierra, ya que la diosa protejera a lo que es suyo. Soluciona la cuestin segn tu deseo, Faran. Pero hazlo rpidamente, porque segn nuestros preceptos, ya es tiempo de que yo y los mos, que esperan fuera, regresemos al templo y hagamos nuestras plegarias y ofrendas nocturnas a la diosa, la Reina de toda la tierra, la Reina del Faran y de Egipto; la Reina de Sidonia, y en ultima instancia la Reina de Artajerjes Ochus, el persa, cosa que algn da ste comprender seguramente. As habl Noot, con indiferencia, y al escucharle re, porque ahora estaba segura de que nada tena que temer de Tenes o de cualquier hombre sobre la faz de la tierra. Por tanto, re, cosa que los presentes consideraron extraa en alguien que estaba a punto de ser llevada como esclava y orden a Kalkrates. que me diera mi velo y capucha, y tambin el manto que haba arrojado al entrar a la sala del banquete. l obedeci, y mientras me ayudaba a cubrir mi belleza dentro de los pliegues de ese velo, not que entre todos los hombres all presentes, l era el nico a quien mi belleza no conmova en lo ms mnimo. Si hubiese estado vistiendo una imagen de la diosa en marfil o mrmol, como deba hacer cada da a la salida del sol, ungindola con perfu mes y enguirnaldndola con flores, no hubiese estado menos impresionado. O tal vez, el sacerdote en l haba ven cido tan autnticamente al hombre, que haba aprendido a encubrir todos los sentimientos de un hombre. O quizs era porque la regia Amenartas observaba con sus ojos cada uno de sus movimientos; no lo s. Pero en cambio esto lo s: su calma me enfureca y se me ocurri que si yo no hubiese sido la principal de las sacerdotisas de Isis, juramentada ante ella, otra hubiese sido la historia a ser contada. S, incluso en ese momento de destino tuve ese pen-

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samiento, lo cual demuestra que mi alma no haba olvi-dado el encuentro de nuestros labios en aquel santuario de Filos. Al menos yo, que dispona de mucho tiempo para reflexionar, frecuentemente lo he pensado as. Sacerdotisa, eres ma exclam el Rey Tenes en triunfo. Preprate para zarpar conmigo rumbo a Sidonia dentro de una hora. Piensas que soy tuya. Rey Tenes? pregunt con voz distrada mientras ajustaba los pliegues de mi velo y me colocaba la capucha. En ese caso, yo mantengo otra cosa. Yo, Ayesha, dama nacida en libertad, de la antigua sangre rabe, mantengo que no soy la esclava de ningn fenicio que durante un breve perodo es rey, sino de aquella que es la reina de los reyes, Isis, la Madre. No, Tenes, soy ms; soy la misma Isis, Isis-en-la-Tierra. Pareciera que contigo debo ir, ya que esa es la voluntad de la diosa, pero, fenicio, presta atencin. Si te atrevieses a ensuciarme siquiera con un toque, te digo

que tengo poder a mi disposicin y que en poco tiempo a Sidoni a le faltar un rey, y Set ganar un subdito . Por tu propio bien, y por el de Sidoni a, pinsal o otra vez y djame en paz! Aho ra las enorme s mandb ulas de Tenes cayero n y me mir fijame nte con la boca abierta . De todas formas vendr s conmi go murmu r con voz apagad a. Por la dems, Astart es quien rige en Sidonia, no Isis,

puesto que debes de saber que hay dos Reinas del Cielo. S, Tenes, una reina falsa y otra verdadera, y que la falsa se cuide de la verdadera. Luego me volv hacia Nectanebes y dije: Es todava tu orden, oh Faran, que acompae a este aliado tuyo a Sidonia? Pinsalo antes de contestar, ya que mucho es lo que depende de tus palabras. S, Sacerdotisa, as debe ser. He hablado y mi decreto ha sido registrado. El destino de Egipto significa ms que el de cualquier sacerdotisa, y sin duda el Rey Tenes te dar buen trato. Si no, dices que tienes poder para defenderte de l. Ahora, mientras al responderle, re ligeramente, y el sonido de mi risa fue como el tintineo de un objeto de plata cuando cae. Que as sea, Faran. Para m no es nada; en realidad,

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v er Si d o ni a, la gl o ri os a ci u d a d, m ie nt r as to d a v a es Si d o ni a, h o g ar d e m er ca d er es , se or a d e lo s m ar es . P er o a nte

s de marcharme, te dir algo, Faran, de lo que me ha sido enseado en aquel cuenco antes de que su agua se transformara en sangre... tal vez por medio del tinte de esa jarra que ninguno de vosotros ha encontrado? Si recuerdo bien, puesto que como t, que practicas magia, sa-bes. Faran, tales visiones se desvanecen rpidamente, como sueos al alba... digo que si recuerdo bien, tena que ver con el destino de un gran rey. Has visto alguna vez, a un rey oh Faran, que en lugar de la cadena real tenga alrededor de su garganta un collar de cuerda que es tirado con fuerza hasta que la lengua sale expulsada de la regia boca y los regios ojos saltan de sus rbitas? No? Deber pues dibujar su retrato? Acaso en das venideros volveras a reconocerlo? Bruja, maldita bruja! grit el Faran. Tmala, Tenes, y mrchate, antes preferira alimentar a una serpiente en mi vientre y levantndose de la mesa se volvi y abandon el saln. Nuevamente re mientras contestaba: Debo marchar, pero parece que el

F ar a n s e h a i d o a nt e s. R e gi a A m e n ar ta s, c ui d a d el b u e n di o s, tu p a d re p o r q u e pi e n s o q u e e s d e m a si a d o

supersticioso, y aquello que los hombres creen, se cumple en la persona de ellos mismos. Entonces me dirig hacia Noot y habl con l... escasas palabras, puesto que los guardias ya avanzaban sobre m. Nada temas, Hija dijo, ests a salvo. S que estoy a salvo, Maestro, no obstante mantente alerta para venir en mi socorro cuando llame; porque mi espritu me dice que as lo har. Inclin su cabeza; los guardias llegaron. Mientras me iba observ al sacerdote Kalkrates que, sin reparar en m o en m destino, continuaba con la mirada fija en la regia Amenartas, como una estatua tallada en piedra, al tiempo que ella le miraba a l.

CAPTULO VII EL CESE DE LA TORMENTA Me subieron a bordo de una gran nave, en, cuya proa haba imgenes de ciertos dioses de los fenicios, a quienes los griegos llamaban Pataeci, no muy diferentes a aquel que los egipcios adoraban con el nombre de Bes, ante cuyas imgenes ardan fuegos. En esa nave haba una cabina real, que me fue dada, y con ella, esplndidas tnicas y enseres de oro para mi mesa. Al alba soltamos amarras desde el muelle de la ciudad de blancos muros, mientras miles de adoradores de Isis, que se haban enterado de que me apartaban de ellos, se apostaron sobre el muelle y gimieron, exclamando que la Boca-de-Isis era llevada a la esclavitud y que ah donde su Boca iba, la diosa deba seguirla, haciendo que la venganza cayera sobre sus cabezas. Puesto que el que la sacerdotisa suprema de Isis fuese entregada a manos de los brbaros y sus dioses extranjeros era un crimen tal como Egipto jams haba conocido. Por tanto sollozaron, profetizando el infortunio, y yo permanec en popa, sola, vestida con mis blancas tnicas, velada, y les escuch, ya que ninguno se atrevi a acercarse a m. S, les escuch y bendije con mis manos, ante lo cual cayeron sobre sus rodillas y gimieron an ms.

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Cuando por fin dejamos atrs al Nilo y nos hallamos sobre el inmenso mar, navegando velozmente hacia Sidonia sobre aguas tranquilas, yo, Ayesha, habiendo pedido consejo a mi diosa y a mi astucia femenina, mand llamar al Rey Tenes, que tambin estaba a bordo de la nave, y lo recib en su propia cabina, que me haba sido dada a m. Mi alma arda de furia contra l, y contra Nectanebes, Faran de Egipto, que me haba traicionado, y jur de corazn que los destruira a ambos. S, ah, cautiva, me sent y recib al rey capturador en su propia cabina, pro ponindome provocar su perdicin; aunque todava no saba cmo llevara esto a cabo. Oh Rey dije, yo, tu esclava, quien antes de serlo fue sacerdotisa suprema de Isis en Egipto, y su profetisa, en cuyo seno la diosa derram su sabidura y sus secretos, como, por cierto, todava sigue haciendo, deseo hablar contigo, y como no pude ir hacia ti que te encuentras en medio de tantos hombres, he suplicado de tu magnificen cia que vinieras a m. Qu deseas de m, Rey Tenes, ya que ha sido tu deseo forzar al Faran a que me entregara a tu custodia? Es un orculo lo que deseas concerniente a tu destino o al de tu nacin en la guerra? Si es as yo... No, Sacerdotisa interrumpi apresuradamente, de tus orculos, yo y otros hemos tenido suficiente. Son pan amargo para alimento diario. Gurdalos, te imploro, para alimentar a tu propia alma. Qu es, pues, lo que de m deseas, Rey Tenes, que has hecho tantos esfuerzos para robarme de Egipto, in cluso amenazando al Faran con romper tu solemne pacto si l no me entregaba a tus manos, a m, pjaro en la trampa, que por azar qued fuera de su juramento ante el supremo sacerdote y el oficial de Isis, el griego. Seora Ayesha dijo Tenes abruptamente, de quien s que por nacimiento es hija de Yarab, otrora gobernante de Ozal, contra quien, junto con los egipcios, hice la guerra en el pasado, y al que provoqu la muerte por tu causa, Seora, dime, t que eres sabia, qu deseara de ti cualquier hombre que hubiera contemplado tu be lleza tal como yo la vi hace unas noches? El hombre, al ser hombre, esto es, una salvaje bestia, modelada a semejanza de un dios en su forma, pero no en su alma, hara de m su presa, Tenes. se, al menos,

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era el deseo del primer Nectanebes a quien t ayudaste, con los navios de Sidonia, a destruir a mi padre; y el de muchos, desde sus tiempos. Bueno. Bien, yo, que soy un hombre y algo ms, sin ser un dios, por cierto, sino un poderoso rey, hara de ti mi presa, como tu dices, ya que, a decir verdad, despus de haberte visto ya no pretendo otra mujer en el mundo entero. Entonces arroj mi velo hacia atrs y le estudi con mis ojos. De modo que me haras tu reina. Tenes? En reali dad, ya lo supona. Pero que dir tu otra reina ya que sin duda la tienes de esto. Rey? Mi reina! dijo con voz perpleja mi reina? Por cierto, Tenes, de ningn modo te atreveras a conceder menos que jerarqua de reina a alguien como yo. Tal vez no. Bien, digamos que te har reina, ya que en Sidonia no es difcil librarse de otras de las que uno puede estar hastiado; esto es, no es difcil para un rey que tambin es supremo sacerdote de Baal y Astart. S, s, estoy seguro de que te har mi reina. Te lo ofrecer por escrito si lo deseas. S, lo deseo. Rey, y para que no haya errores ni trampas en ese escrito, yo misma trazar sus caracteres para que t firmes. Slo que dudo mucho que vaya a aceptar el ofrecimiento que se me hace. Por qu no. Seora? Es poca cosa ser Reina de Sidonia? Para Ayesha, hija de Yarab, suprema sacerdotisa y profetisa de Isis, la ms sabia y hermosa mujer en el mundo, alguien que jams se ha vuelto para mirar al hom bre, es, por cierto, muy poca cosa, Rey Tenes. Es tan poca cosa que no me dignar aceptar esa corona que ofreces, a menos... A menos que qu, Seora? A menos que la engrandezcas, Rey; que la hagas tan grande y extensa que aquella que la lleve tenga el poder sobre la tierra. Por Baal, Astart y Moloc, por los tres, qu quieres decir, mujer? Lo que te digo, hombre. Quiero decir que cuando t seas monarca no slo de Sidonia, sino de Egipto, Chipre,

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Persia y todo el Oriente, entonces tal vez me casar contigo, a menos que mi capricho cambie, cosa que puede suceder, pero no antes, por cierto. Sin duda ests loca dijo con voz entrecortada. Cmo puedo juntar todas esas diademas sobre una sola frente? Es imposible. S, para ti es imposible, Rey Tenes, pero para m no lo es. Yo puedo juntarlas y ungirlas sobre tu frente y la ma propia; yo, que tengo dentro de m toda la sabidura de la tierra y mucho del poder del Cielo. Comprende que si lo deseo, y t sigues mi consejo, puedo coronarte emperador del mundo, nada menos, pero la pregunta es: lo deseo as, seguirs t mis consejos? Seora, juro que ests loca, a menos que en verdad seas una diosa, tal como dicen en Egipto. Acaso tenga algo de diosa, y siendo esto as, maravllate de que por cualquier recompensa que pueda ser dada yo me denigre tomando a alguien como t por esposo, Rey Tenes. Ahora, primero, mrame bien y contesta si en realidad me deseas y ests dispuesto a conquistarme a travs de las fatigas y los peligros, o si me dejars en paz. Puesto que sabe, Tenes, que aunque parezco ser tu cautiva, no puedes engaarme ni herirme. Pon slo uno de tus dedos sobre m en contra de mi voluntad y ser tu muerte, puesto que cuento con aquellos que me ayudan y a quienes t no puedes ver. Ahora mira... y responde. Me mir, devorndome con sus codiciosos ojos, y luego dijo: En verdad te deseo ms que nada en la tierra, y puesto que no puede ser de otra forma, ya que me doy cuenta de que eres demasiado poderosa para m, te tomar al precio que t digas. S, aunque tenga que esperar durante aos, te tomar pese a todo. Ahora dime, tu, la ms hermosa y sabia, qu debo hacer, y jrame que cuando sea rey de todos los reyes te casars conmigo. S, Tenes, juro que cuando seas rey de reyes me casar contigo contest gentilmente, riendo interiormente, puesto que recordaba que la primera y ltima de todas las cosas, la ms importante de todas es... la Muerte. Escucha. Me llevars a Sidonia, no como cautiva sino como una diosa extranjera que ha venido en tu ayuda y la de tu pueblo, y en Sidonia me recibirs con honores, haciendo

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q u e tu s s a c er d ot e s y s a c er d ot is a s m e o fr e n d e n v e n er a ci n e in ci e n s o.

E nt o n c es , c u a n d o h

Y ento nces qu?

aya estudiado a tu pueblo y tus preparativos para la guerra, nos reuniremos en consejo, y te mostrar cmo puedes hacer para vencer. Dime, Tenes, amas al Faran Nectanebes? No, Seora, odio a aquel que pide demasiado y poco es lo que otorga, de la misma forma que antes que a l odi a su padre. No obstante, vivimos bajo el mismo techo y apuntalamos la misma muralla, y si uno dejara de hacerlo, los persas la derribaran sobre nosotros. Comprendo. Pero aun as se me ocurre que acaso estaras ms a salvo si hubieses estado empujando la pared junto al persa Ochus, y no sostenindola con el egipcio Nectanebes. Me dirigi una mirada con sus movedizos ojos y contest: He pensado en ello, como bien sabes, pero habindome alzado contra Ochus, vencido a sus strapas y asesinado a miles de sus soldados, o ms bien los de su padre, si trepo la muralla podra encontrar lanzas esperando por m al otro lado. Seora, es demasiado tarde. S, Rey Tenes, tal vez es demasiado tarde; considerar este asunto por tu inters y por el

m o . P er o pr i m er o e n v a m e p er g a m in o y el e m e nt o s p ar a es cr ib ir p ar a q u e p u e d a p o n er p or es cr it o n u es tr o p ac to .

Cuando lo hayas aprobado y firmado, entonces estudiar ste y otros asuntos, y no antes. Por el momento, adis. Se levant y se march de bastante mala gana, y cuando me hube quedado sola en la cabina re para mis adentros. Haba sido fcil hacer morder el anzuelo a este pez; pero era un pez grande y fuerte y yo deba cuidarme de que no me arrastrara hacia el profundo mar, donde ambos podramos ahogarnos al mismo tiempo. Adems, este hombre me resultaba repugnante, ms an que ese Faran de gruesas mandbulas y ojos de buey, y su presencia pareca envenenar el aire que yo respiraba. Aunque si me asociaba a l en este pacto, sin duda debera respirarlo a menudo, lo cual impacientaba a alguien como yo, que aborreca a los hombres y a sus deseos, y especialmente a este hombre. Es ms, me haba juzgado mal y me haba

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insultado; haba ayudado a los egipcios en la guerra contra mi padre y me haba tomado por esclava, a m, Ayesha, pensando hacer de m su mujer, y costara lo que costare, me vengara de l, del mismo modo que lo hara con Nec-tanebes, que me haba vendido. El pergamino me fue trado por un esclavo y sobre l puse por escrito un contrato tal como no creo que jams haya firmado antes un rey. Era breve y deca as: Ayesha, hija de Yarab, sacerdotisa suprema de Isis, profetisa de Isis, conocida en el Cielo y entre los servidores como Isis-en-la-Tierra e Hija de la Sabidura, a Tenes, Rey de Sidonia. Cuando t, Tenes, seas rey no slo de Sidonia sino de Egipto, Chipre, Persia y el Oriente, tal como yo puedo lograr que seas si me obedeces en todas las cosas, entonces yo, Ayesha, te prometer fidelidad como tu nica esposa y reina. Pero si, hasta que esta dignidad sea tuya y ma, te atrevieses a tocar siquiera mi tnica, entonces, en el nombre de

Isis y hablan do con la voz de Isis, yo, Ayesha , te promet o verge nza y muerte en el mundo y luego todos los tormen tos del infiern o, y las fauces del Devora dor, que espera el juicio de Thoth sobre las almas perjura s ms all del sol. Ap robado y sellado por Ayesha , hija de Yarab, y por Tenes, Rey de Sidoni a. Des pus de haber copiad o este escrito lo envi a Tenes, por medio de un esclavo , para que pudiera

estudiarlo. Al poco solicit que le concediera audiencia, y al entrar dijo con apagada voz que slo un loco pondra su sello a tales palabras. Lo mir y contest que nada significaba para m el que l pusiese o no su sello; que en realidad, considerndolo todo, yo quedara ms complacida si l olvidaba el pacto. Fij sus ojos en m y la furia se apoder de l, que estaba inflamado por el vino. Quin eres t dijo que as te atreves a hablar al Rey Tenes? No eres ms que una mujer vestida con las tnicas de una sacerdotisa, que pretende estar en posesin de poderes que no tiene. Por qu no habra de tomarte y acabar con esto? Ahora, al contestarle, me burl de l. Porque pienso que prefieres sentarte sobre un trono

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q u e y a c er e n u n a tu m b a, T e n es , a u n q u e se a d e nt ro d el at a d d e u n re y. E m p er o, c o m o e s tu d e s e o el c

onocer ms particularidades, har tu pregunta a la diosa, la que no se encuentra muy lejos de m, ni siquiera estando yo en esta nave, y maana, cuando el sol est alto, te comunicar sus palabras... esto es, si vives para contemplar el sol de maana, Rey Tenes agregu, mirndole fijamente a los ojos. Estas palabras parecieron despejarlo, ya que empalideci y abandon la cabina, haciendo una seal para evitar el mal de ojo, pero, not, llevndose con l el escrito. No obstante, me dej perpleja y temerosa, puesto que mi corazn no era tan osado como mi boca! Esa misma noche, bien por azar o por voluntad del Cielo, una gran tempestad se present imprevistamente. El capitn del trirreme, un griego, o griego en parte, de Naucratis, de nombre Filo, a quien yo haba visto por primera vez a bordo de esta nave, vino para advertirme y para asegurarse de que todo estaba sujeto en mi cabina. Era un hombre de rpida inteligencia, muy activo en sus movimientos y de

ro st ro a gr a d a bl e, c o n u n a b ar b a m ar r n y p u nt ia g u da , de cu ya vi da en la ti er ra ya ha b an tr an scu rr id o u n os tr ei nt a y ci nc o a os . Y

o haba hecho preguntas concernientes a l a cierto esclavo que me asista, y se me haba dicho que aunque aparentaba timidez, este Filo era en verdad un gran guerrero y uno de los mejores arqueros de las bocas del Nilo, ya que siempre haca impacto sobre aquello a que apuntaba, aunque esto fuera una ave en vuelo. Adems era un buen marino, se deca, fiel a aquellos a quienes serva y venerador de los dioses. Si esto es as pregunt a ese viejo esclavo cmo es que este Filo, en lugar de un humilde capitn, no es el primer general, o almirante, de los griegos, tal como de bera ser un hombre de semejante calidad? A causa, divina Seora, de ciertos defectos contes-t el esclavo; defectos como los que han hecho de m lo que soy, en lugar de Conde de Nome en el Nilo, como deb haber sido. Este Filo siempre ha pensado en el bien-estar de los dems antes que en el suyo propio, lo cual es

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una debilidad muy perniciosa; adems, mucho ha sido lo que ha amado a las mujeres, lo cual es an peor. Viles pecados, por cierto dije, ms particularmente el segundo. Los sabios siempre piensan primero en s mismos, y los santos nunca aman ms de una mujer, y a sta no demasiado, lo cual tal vez explique por qu los sabios y los santos sean tan odiosos y aburridos. Treme a este Filo; l es alguien a quien deseara conocer. Por fin vino Filo, aunque no estoy segura si lo hizo a causa que haba recibido mi mensaje o porque la tormenta se aproximaba. En todo caso vino, y al tiempo que se inclinaba ante m, hizo una cierta seal por la que supe que era adorador de Isis, y uno de los que ms alto grado posean, aunque no el ms alto, ya que cuando lo puse a prueba con esa seal, no pudo contestar. Sin embargo, su rango era lo suficientemente alto dentro de nuestra inmensa sociedad, y desde ese momento hablamos el uno con el otro bajo el sello de la diosa, o como era nuestra frase en esos das, al amparo de la sombra de sus alas, como lo hubiesen hecho hermano y hermana, o ms bien, madre e hijo. Esto es, comenzamos a hacerlo despus de haberle probado ms a fondo y de recordarle el destino de aquellos que traicionaban a la diosa y a sus ministros sobre la tierra. Este Filo me cont, en pocas palabras, que aunque el trirreme era egipcio, y llamado Hapi, como el dios del Nilo, en este viaje haba sido fletado por Tenes, y en su mayor parte era tripulado por sidonios, y tambin por personas inferiores de Chipre y los puertos de la costa. stos, como la guardia fenicia de Tenes, de los que haba cincuenta a bordo de la nave, adoraban a dioses que no eran de Egipto; esto es, aquellos que en todo caso adoraban a dios alguno. Muchos de estos hombres, dijo Filo a modo de advertencia, murmuraban a causa de que una sacerdotisa de Isis estaba a bordo de su nave, cosa que pensaban enfurecera a los dioses fenicios, cuyas imgenes haban sido emplazadas a la proa, tal como legtimamente poda hacerse cuando una embarcacin era alquilada por Tiro o Sidonia. Contest riendo que, tal como l y yo sabamos, Isis poda defender lo suyo contra Baal, Astart y todos sus

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aclitos. Luego, cambiando mi semblante, sbitamente le pregunt qu era lo que quera decir. Slo esto, Sagrada contest: Que si por casualidad la nave se encontrara en peligro... y nada me gustan las seales del cielo y los quejidos del negro viento del norte, con escollos a menos de dos leguas a sotavento, te digo pues, que si esta nave se ve en peligro, cosa que podra suceder esta misma noche, puesto que aqu los vendavales surgen repentinamente... bueno, Sagrada, tambin t podras verte en peligro. En tales casos, Sagrada, a ve ces los fenicios exigen un sacrificio a los Cabiri, los grandes dioses del mar a quienes nosotros no veneramos. De veras? respond framente. Pues entonces diles que aquellos que exigen sacrificios suelen estar entre las vctimas. No temas, mi hermano-en-la-diosa. Pero si se presentan dificultades, llmame en tu ayuda. Luego extend hacia l el sistrum que formaba parte de los ornamentos del cargo con el que haba sido llevada a bordo de la nave, y l lo bes con sus labios y se march a atender sus asuntos. Apenas se hubo marchado cuando el negro viento del norte comenz a soplar. Sopl tmidamente, creciendo hora a hora y minuto a minuto, hasta que el vendaval fue terrible. Los remeros ya no pudieron remar, pues las enor mes olas rompan sus remos, cuyos mangos les golpeaban arrojndoles fuera de los bancos; y la vela que intentaron izar en el mstil fue arrancada y cay ondeando en el viento como una gaviota herida. As, continuamente el Hapi era empujado hacia la costa de Siria, donde, todava a una distancia de unas millas, la luz de la luna al emerger entre las nubes dejaba ver la blanca espuma de las rompientes sobre los temibles peascos de Carmel. Hacia medianoche el alto mstil se rompi en dos como un palo podrido y cay al agua, llevndose con l a unos cuantos hombres y aplastando a otros. Entonces el terror se apoder de toda la tripulacin de esta nave, de modo que comenzaron a llorar a gritos, creyendo que la oscura muerte estaba ya sobre ellos. Ahora uno gritaba: Estamos embrujados! En esta estacin no tendra que desatarse semejante vendaval, va contra la naturaleza. Otro contest:

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No me asombra que estemos embrujados quienes llevamos con nosotros a una hechicera de Egipto, que odia a nuestros dioses; y por tanto, ellos estn enfadados. Decan esto porque haban escuchado la historia del agua convertida en sangre, adems de la de los orculos que sola pronunciar en los templos de Menfis. Porque en esa ciudad habitaban muchos fenicios que eran grandes conversadores y amantes de leyendas extraas, aunque ahora, me dice Santos, toda su raza est en silencio para siempre, y las nicas leyendas que escuchan son las de Gehena. Luego se alz otro grito proveniente de muchas gargantas. Sacrificad a la bruja a los dioses del Mar. Arrojadla al mar para que ellos puedan llevrsela y nosotros podamos vivir para ver el sol de maana! Seguidamente se produjo una acometida hacia la parte posterior del tirreme, donde yo me encontraba en la cabina. En el combs de la nave apareci el capitn Filo, segn pude

observ ar por en medio de las cortina s, y con l un cierto nmer o de tripula ntes que eran egipcio s y leales a l, tal vez seis en total, no ms. En sus manos, Filo sosten a un arco, y haba una corta espada desenv ainada metida debajo de su cintur n. Grit a la turba de hombre s enloqu ecidos que se detuvieran, pero no le hiciero n caso, y, conduc idos por uno de los guardia s de Tenes siguier on avanza ndo cautelo

samente. Filo se arrodill, apoyando su espalda contra un tonel de agua, esperando a que la nave se estabilizara un poco sobre la cresta de una ola. Entonces tendi el arco y dispar. Muy bueno y preciso fue su disparo, ya que la flecha atraves al comandante de la guardia de Tenes penetrando por el pecho y saliendo por la espalda, de modo que ste cay sin vida. Al ver esto, los dems se asustaron y permanecieron donde se encontraban, aferrndose a los macarrones de la nave o a cualquier cosa que pudiesen asir con sus manos. Tenes apareci entre ellos. Le gritaron algo y l tambin respondi con gritos, pero no pude escuchar lo que se decan a causa del bramido del viento. Filo entr sigilosamente a la cabina y su expresin era muy grave. Sagrada dijo, preprate para unirte a Isis en los

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cielos. Temiendo por su propia vida ese perro rey sidonio ha consentido tu sacrificio, y he venido a morir contigo. La diosa te lo agradece, oh generoso hombre, y yo, su servidora, tambin te doy las gracias dije, sonrindole. Pero no temas, porque mi espritu me dice que ni t ni yo moriremos esta noche; aydame, ahora y salgamos a hablar con estas siseantes vboras sidonias. Pero qu les dirs, Sagrada? La diosa me revelar lo que tenga que decir contest, puesto que en verdad no saba que debera decir. Todo lo que saba era que un espritu me impulsaba a salir y hablar con ellos. As fuimos, pues, apoyndome en Filo, ya que me era difcil mantenerme en pie, y llegamos hasta el tocn del mstil roto, en medio de la ahuecada nave, todos los hombres de la tripulacin retirndose ante mi paso. Aqu, con un brazo me aferr a lo que quedaba del mstil y con el otro, en el que llevaba el sistrum de nuestro culto, hice seas. Se acercaron, Tenes entre ellos, con su rostro cubierto por un manto. Escuchad! grit. S que deseis ofrecerme, a m, la Profetisa de Isis, en sacrificio a vuestros dioses. Necios! No es Isis ms grande que vuestros dioses? Oh Reina del Cielo! enva una seal que pruebe que eres ms grande que estos dioses extranjeros! As habl, y alc mi vista hacia la luna; el viento haba arrancado mi velo; y esper. Lleg una gran ola que golpe la parte delantera de la nave, hundindola profundamente en aguas verdes. Cuando emerga, pude ver dos oscuras formas que volaban desde la proa de airosa cabeza y una voz exclam: Las imgenes guardianas se han ido y el fuego sagrado est apagado! S contest, se han ido a donde iris vosotros, cada uno de vosotros, si os atrevis a tocarme. Sabed que no temo por mi propia vida, la cual no me puede ser quitada, sino que mi temor es por las vuestras, y por Sidonia, que de aqu a poco perder un rey... si, osis tocarme. Manteneos en silencio, ahora, y aunque no lo merecis, rezar a Isis para salvaros. Entonces, boquiabiertos ante m, ah de pie como alguien que est inspirado, como por cierto creo que lo es-

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taba, fueron atravesados por el silencio, y a travs del estruendo del vendaval y de la veloz espuma supliqu al Cielo que protegiera a esa nave, y a aquellos que iban a su bordo, de los afilados peascos sobre los que el oleaje golpeaba a menos de una milla. Sucedi un prodigio; si fue a causa de que la tempestad se haba aburrido de su furia, o porque Aquello que escucha las plegarias de los hombres haba aceptado la ma para sus propios propsitos, es algo que hasta esta hora ignoro. En todo caso, el prodigio ocurri, ya que aunque el mar an golpeaba y embesta, oleada tras oleada, como innmeros corceles de blancas crines a la carga, de pronto el vendaval amain y hubo calma entre cielo y mar. La gran diosa ha querido escucharme y salvar vuestras vidas, s, inclusive las vidas de vosotros que hubieseis asesinado a su sacerdotisa dije con voz tranquila . Vol-ved ahora a vuestros remos y remad como nunca lo habis hecho hasta ahora, si queris mantener a la nave apartada de

aquello s peasc os. Esta ban sin aliento: Me contem plaban con las bocas abierta s! Uno dijo: T eres la diosa; t eres la propia diosa! Perdn anos, perdo na a tus esclav os, oh Reina del cielo! Ent onces se precipi taron hacia sus remos, y en medio de grande s dificult ades y peligro s conduj eron a la Hapi ms all del promon torio de Carmel , donde el agua herva sobre los peasc os, y luego hacia el

profundo mar abierto. Qu te haba dicho, Filo? dije, mientras me conduca de regreso a mi cabina. No respondi; solamente, levantando la bastilla de mi vestimenta, la apret contra su frente.

CAPTULO VIII EL REY DE SIDONIA

A la maana siguiente sali el sol en un cielo de un perfecto azul y la Hapi, impulsada por los remos, puesto que el mstil ya no estaba, sigui hacia el norte sobre aguas tranquilas. A menos de una legua, sobre nuestra derecha, resplandecientes como el oro, se hallaban los techos de la gloriosa ciudad de Tiro, emplazada como una reina sobre su trono isleo. Tiro, que todava no soaba con infaustos das en que sus palacios de mrmol se desharan entre las llamas y sus prncipes mercaderes y ciudadanos yaceran masacrados de a miles en sus calles; Tiro, la libertina, la hermosa, la acaudalada, que extraa riquezas de todas las tierras. Al ver nuestro ruinoso estado, una barca tripulada por marinos de gorras rojas se acerc, desde el muelle egipcio, para preguntar si necesitbamos ayuda. Pero Filo grit a su oficial que salvo por la prdida de un mstil y algunos hombres no habamos sufrido daos durante el vendaval y esperbamos, de aqu a la noche, estar a salvo en Sidonia. De modo que la barca regres y nosotros seguimos remando. A medioda tuvimos a la vista las torres de Sidonia, y

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en el trmino de otras tres horas, al estar la mar en calma, echamos el ancla en el muelle meridional. Ahora bien, despus de que hubimos dejado atrs Tiro, el Rey Tenes me visit en la cabina. No bien le vi sent asco, ya que record que este perro sidonio haba con-sentido a las exigencias de los marineros de que se me arrojara a las profundidades como sacrificio a sus dio-ses. No obstante, refren mis sentimientos y le recib sonriente y sin el velo. Salve, Rey Tenes! dije, Isis ha sido muy misericordiosa contigo en respuesta a mi plegaria; puesto que sabe que pens que ya jams volvera a verte entre los vivos. Eres grande, Seora contest, contemplndome con ojos atemorizados, pero tambin devoradores; pienso que eres tan grande como esa Isis a la que sirves, si es que en realidad no eres esa Isis en la tierra, como te llaman en Egipto. No conozco a Isis, yo, que venero a Astart, la que tambin tiene el ttulo de Tanit y

Baaltis , y, como t Isis, es una recono cida Reina del Cielo; pero a ti te conozc o, y a tu poder, ya que no hiciste t que anoche cesara la terrible tormen ta y nos salvast e a todos de la muerte sobre los peasc os de Carmel ? S, eso hice, Tenes, habin dosem e dado la fuerza; cmo, no import a. Es extra o pensar, no? y aqu me inclin hacia adelant e y le mir en los ojos que a bordo de esta nave

haya hombres tan cobardes y malignos que hayan tenido que reunirse para aconsejar que se me arro-jara a las profundidades como sacrificio a sus dioses, y que si lo hubiesen hecho, al comprender que a m no poda hacrseme dao, ellos, cada uno de ellos, hubiese tenido que constituirse en objeto de ese sacrificio. Ahora se sinti terriblemente molesto y enrojeci bajo mi mirada, pero contest: De veras, Seora? Nmbrame a esos hombres y se les dar muerte. S, Rey Tenes, sin duda que se les dar muerte, a cada uno de ellos, ya que Isis no olvida una amenaza de asesi-nato contra su sacerdotisa. No obstante no los nombrar. Qu necesidad hay, cuando sus nombres ya estn inscrip-

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tos en las lpidas del Cielo? Djalos estar hasta que el Destino d con ellos, ya que no permitir que en tu furia tinas tus manos con su sangre vil. Pero qu quieres de m, Rey? Bien lo sabes contest con voz apagada. Te venero, estoy loco de amor por ti. Cuando te vi de pie junto al mstil roto y orando, incluso entonces, al borde de la fatalidad, mi corazn se derriti por ti. Digo que hay en mi pecho un fuego desencadenado que slo t puedes apagar e hizo como si fuese a caer de rodillas ante m. Le hice una seal para que permaneciera sentado, y contest: Recuerdo, Rey, que hablaste en forma semejante antes de la tormenta, y que, un poco en broma, puse por es crito ciertas condiciones segn las que me convertira en tu reina, esto es, cuando pudieras darme el dominio de toda la tierra. Sabiamente, tal vez, no pusiste tu sello a esas condiciones; en realidad, me preguntaste por qu no podas tomarme sin ms como juguete tuyo, y ante esa pregunta anoche te lleg una respuesta cuando la nave se revolc cargada de agua y a sotavento viste la marejada arrojndose contra los peones de Carmel. Adems, la diosa me ha dicho otras cosas que te sucederan si te atrevieses a levantar una mano contra su sacerdotisa. Te digo que es horrible, tan horrible, que lo ahorrar a tus odos, ya que si las escuchases temblaras. Qu necesidad hay de hablar de un crimen semejante cuando igualmente grave ser la sentencia que le pisar los talones? De modo que terminemos, Tenes, y entrate que mi deseo es volver a Egipto a bordo de esta nave. No, no! exclam. No puedo separarme de ti; antes perdera mi corona. Te digo que si te perdiera de vista y se desvanecieran mis esperanzas para contigo, me volvera loco... Cosa que acaso todava pueda sucederte. Tenes repliqu riendo, si es que ya no ests loco, a la manera de los tiranos que por primera vez son despojados de aquello que desean. Tienes mis rdenes, de modo que acaba. Hablar con Filo, el capitn, para ver cundo puede estar preparado para poner rumbo al Nilo. Escucha, Seora, escucha! dijo con apagada voz tengo aqu el pergamino. Lo firmar en tu presencia si juras obrar de acuerdo con l.

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De verdad? Bien, Tenes, yo no modifico mi palabra. Cuando puedas coronarme Reina de Fenicia, Egipto, Per-sia, y.el.resto, tal como yo puedo indicarte en qu forma hacer, entonces te tomar por esposo y reinar como tu nica esposa. Pero hasta entonces jams te atrevas siquiera a tocarme. Estoy cansada ahora, ya que anoche dorm muy mal. Deseas sellar el pergamino? porque si es as, esto deber ser hecho ante un testigo cuya vida y bienestar, a partir de ese momento, sern tan sagrados para ti como los mos propios. S, s, lo sellar, lo sellar dijo. Entonces bat las manos y apareci el esclavo que esperaba afuera. Le orden que hiciera comparecer a Filo, el capitn de la nave, y que trajera cera. Al poco lleg Filo y le dije qu era lo que se requera de l. Adems, ped el pergamino a Tenes y lo le ante ambos, y Filo escuch con una glacial mirada de estupefaccin. Luego el pergamino fue untado de cera y Tenes lo sell con su sello, que

era un cilindr o de lapizl zuli que conten a imgen es de dioses, a la manera de los que usaban los antiguo s babilon ios. Adems, debajo del mo, escribi su nombre en caracte res fenicios que no pude leer. Luego Filo, como testigo, escribi el suyo, ya que siendo a medias griego conoca este arte, y lo sell con su sello, un escarab ajo tallado en cornali na por un artista de no poco talento, sin duda

griego; este escarabajo, dijo, lo haba obtenido haca muchos aos del dedo de alguien a quien haba dado muerte en una batalla. Cuando contempl lo que quedaba grabado en la cera re, porque he aqu que el dibujo era el de una Diana, o acaso el de una ninfa, que disparaba una flecha a un fauno de rostro brutal que la haba sorprendido durante el bao. A mi parecer, el rostro de este fauno, o stiro, era muy semejante al de Tenes, y as tambin lo pens Filo, ya que le vi dirigir su mirada a uno y a otro, y le escuch murmurar Un presagio! Un presagio! en voz baja, en la lengua egipcia que Tenes no comprenda. Cuando el rollo hubo sido firmado, Tenes hizo ademn de llevrselo, pero yo dije: No, el da que se hayan cumplido sus condiciones ser tuyo. Pero hasta entonces es mo. Empero, le promet entregarle una copia del escrito, y con esto qued, o fingi que quedaba, satisfecho.

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Cuando Filo se hubo marchado Tenes me pregunt cmo iba a convertirse en soberano del mundo, y de ese modo obtenerme. Respond que se lo dira ms tarde, en Sidonia, despus de que hubiera pensado y orado. Pero haba una cosa que l deba jurar, esto es, que no escuchara otros con sejos que los mos, ya que de otra forma podra perderme, y junto conmigo a todo lo dems. Jur por sus dioses, estando en ese momento tan aturdido que hubiese jurado cualquier cosa si con eso hubiese podido mantenerse cerca de m. Adems, me dijo que era su propsito instalarme en un palacio prximo al suyo, o acaso en una parte del suyo propio, para as poder visitarme diariamente y escuchar mis consejos. Inclin mi cabeza y dije que cuanto ms frecuentemente lo hiciera, mejor; siempre y cuando viniera en busca de consejo y nada ms. Entonces lo desped, y se march como un esclavo cualquiera. Cuando se hubo marchado llam otra vez a Filo y, bajo las alas de la diosa, esto es, bajo un juramento de silencio que si se rompe significa la muerte, le cont, a mi hermano-en-Isis, el significado de esta farsa, es decir, que me vengara de Tenes, quien nos haba ofendido a m y a la diosa, y quien, tambin en su cobarda, haba propuesto sacrificarme en las profundidades como ofrenda a sus falsas deidades. Adems le di la copia del escrito que yo haba confeccionado y, ya habiendo l cumplido su misin, le orden que volviera a Egipto lo antes posible y que lo entregara a Noot, el sacerdote supremo de Isis, y junto con el pergamino, toda esta historia. Le orden que permaneciera en Menfis, y que tuviera preparada una gran nave, cualquiera que fuese, tripulada por valerosos hombres, todos aclitos de Isis, los que le seran proporcionados por Noot, junto con el dinero necesario para alquilar o comprar dicha nave. Ah deba esperar hasta que mi palabra llegase. Cmo llegara era algo que yo an ignoraba. Acaso fuera a travs de un mensajero, o tal vez yo hablara con el espritu de Noot, por me dios que estn a disposicin de aquellos iniciados en los ms elevados misterios de la diosa. En todo caso, cuando llegara mi palabra l debera zarpar de inmediato y venir a mi encuentro en Sidonia.

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Jur llevar a cabo estas tareas. Adems, escrib una carta que luego le di para que entregara a Noot. Echamos el ancla en el puerto, enarbolando el estandarte real de Tenes lo mejor que pudimos sobre una alta asta en la proa. De inmediato, adornadas falas zarparon del muelle; iban en ellas generales y sacerdotes, y observando desde mi cabina vi a Tenes que hablaba con la mayor seriedad con estos notables quienes, de vez en cuando, dirigan sus miradas hacia donde yo me ocultaba. Lleg entonces un mensajero a suplicarme que tuviera a bien permanecer a bordo de la nave hasta que los preparativos para recibirme hubiesen sido hechos; el rey se march para atender este asunto. De modo que me qued ah y habl con Filo acerca de numerosas cosas, enterndome, a travs de l, de mucho de lo que concerna a los Sidonios, su riqueza y sus fuerzas de guerra. Dos hora ms tarde arrib una fala; la fala real, pens, ya que resplandeca

con sedas y oro y los remero s llevaban unifor mes con escudo s de armas. A bordo de esta fala estaba Tenes y con l, entre otros, sacerdo tes que llevaban altos bonete s, y alguna s sacerd otisas. El rey subi a bordo, e inclin ndose, me conduj o hacia una escala alfombra da por la que descen d a la fala. Mientr as bajaba por sus pelda os dije riendo: Si algunos se hubiese n salido con la suya anoche, oh Rey, yo habra

abandonado esta nave en una forma muy distinta. Bien, los perdono, pobres necios y cobardes, pero si la diosa a la que sirvo los perdonar, esa es otra cuestin... vi que Tenes se estremeca ante estas palabras. Antes de irme di un paso a un lado y habl otra vez con Filo, que estaba en lo alto de la escala. La conversacin fue breve pero suficiente, y consisti en slo dos palabras: Recurdalo todo. Hasta la muerte! Hija de la Sabidura contest. Qu dice el marinero? pregunt Tenes con recelo. Nada, oh Rey. Esto es, me implora que interceda ante la diosa para que el destino de aquellos que me hubiesen hecho dao en esta nave no le sorprenda tambin a l, como su capitn. Tenes se estremeci nuevamente y yo nuevamente re. Los remos nos llevaron hasta la costa y all, sobre el

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muelle, esperaba una carroza tirada por caballos blancos como la leche; en esa carroza me sent; hombres esplndidamente ataviados conducan los caballos. Delante de m iba el rey en otra carroza, y detrs segua una escolta de guardias. As fuimos a travs de las esplendorosas calles de Sidonia, y tuve el impulso de levantar mi velo y ponerme de pie en la carroza como si as pudiese contemplarlas mejor. La noticia de mi llegada ya se haba extendido, de modo que esas calles y los planos techos de las casas estaban atestados por miles de personas. stas, cuando vieron mi belleza pronunciaron sofocantes exclamaciones de asombro, y en su propia lengua gritaron: No es una mujer! No es una mujer! Es realmente una diosa! No obstante cre escuchar que otros respondan: S, una diosa falsa enviada a Sidonia para provocar su ruina. Palabras certeras, por cierto, aunque, segn creo, inspiradas ms por el odio y los celos que por elevacin. Llegamos a una plaza grande y noble, el Lugar Santo, era llamada, alrededor de la cual se erigan estatuas de aquellos a quienes los Sidonios adoraban, Baal, Astart y el resto de sus demonios. Adems, dando sus espaldas al templo, se alzaba un enorme y horrible dios de bronce, quien, delante de s, sobre grandes manos que parecan estar descoloridas por el fuego, mantenan una curvada bandeja cuyo borde interior se apoyaba en una abertura del vientre de la figura. Pregunt a alguien que caminaba junto a la carroza cul era el nombre de este dios. La respuesta fue: Dagon, al que algunos llaman Moloc, y a quien son sacrificados los primognitos a travs del fuego. Mirad, los sacerdotes estn almacenando madera en la parte hueca de abajo. Pronto habr, sin duda, una gran ofrenda. A partir de entonces odi a ese pueblo, ya que, qu poda pensar alguien nacida en Arabia, y servidora de Isis, la sagrada y gentil de una raza que ofreca a sus nacidos en sacrificio a un demonio? S, mir sus rostros, glaciales, bellos y crueles, y les odi, a uno y a todos. Llegamos a las puertas del palacio donde solcitos es-

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clavos me ayudaron a bajar de la carroza. Junto a ella estaba Tenes, rodeado por rutilantes nobles y sacerdotes con blancas tnicas que me contemplaban con escepticismo. Ten a bien entrar en mi casa, Seora, sin temor alguno, ya que ah sers bien hospedada y se te dar lo mejor que Sidonia tiene para ofrecer dijo Tenes. Te agradezco contest, inclinndome y dejando caer mi velo, y no lo dudo, puesto que qu menos que lo mejor puede Sidonia dar a la Hija de Isis, la Reina del Cielo? S, as contest orgullosamente, yo, que jugaba una gran partida y lo apostaba todo a una sola carta. Tenemos aqu a otra Reina del Cielo, y no se llama Isis escuch a uno de los sacerdotes de sombro ceo murmurar a uno de sus compaeros, pensando que yo no comprenda sus palabras. Me condujeron a una magnfica estancia donde estaban las cmaras ms esplndidas que cualesquiera hubiera visto en mis viajes a travs del mundo oriental. Por todos lados haba oro y gemas, y de las paredes colgaban costossimos adornos teidos con ese caro tipo de prpura de Tiro cuyo uso es prerrogativa de reyes. Las alfombras que cubran los suelos brillaban como seda y sus tejidos representaban cosas de belleza, mientras las lmparas parecan estar excavadas en grandes piedras preciosas. Quin habita este sitio? pregunt a una esclava cuando me hube encontrado a solas. Quin sino la Reina Beltis, divina? contest la esclava, haciendo ante m una profunda reverencia. Dnde est pues la Reina Beltis?, no la veo. No, divina; est visitando a su padre en Jerusalem, de donde regresar en breve. El Rey, por cierto, ha dado rdenes para que otras cmaras sean preparadas para el regreso de ella. Oh s? repliqu indiferente, pero en lo profundo de mi alma me pregunt qu dira esta reina cuando vol viera y encontrara su palacio habitado por una extraa y rival. Luego, escuchando una agradable msica, com de servicios de oro y beb de enjoyadas copas, y luego, sintindome fatigada, ya que poco haba sido lo que descansara

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en esa nave donde la tempestad me haba zarandeado, me ech a dormir en una blanda y perfumada cama custodiada por mujeres y eunucos. Muy sencillo dije para mis adentros les sera a stos asesinarme, sin amigos y sola en una tierra extraa. Y a causa de esto, durante un rato sent miedo; yo, que en esa poca no era sino igual a los otros mortales. En la nave haba temido, porque estaba Filo, un hermano de mi fe, y junto con l otros en quienes poda confiarse. Pero aqu yo no era sino un cordero rodeado de lobos. Ms an, adems de los lobos haba un len, el brutal rey Tenes, que quera hacerme caer en una trampa, y de quien saba que era un mentiroso, al que no haba que creer nada de todo aquello que pudiese jurar. S, durante un corto perodo, tal vez por vez primera en mi vida, y por cierto, por ltima, esto es, ltima vez que mi cuerpo estuvo en juego, me sent de algn modo asustada, de tal manera que me dirig a una ventana para contemplar la salida de la luna y ofrecer mi plegaria a Isis, de quien aqulla era el smbolo, y rogarle que fuera su deseo protegerme en esta ciudad a la que por su voluntad haba llegado en mi peregrinaje. Esta ventana daba sobre la plaza iluminada con llamas que era llamada el Lugar Santo. Not que ah estaban reunidos miles de sidonios, algunos alzando sus miradas al palacio donde se saba que yo haba sido llevada, sealando y hablando. La mayora, sin embargo, erraba alrededor de la gigantesca estatua de bronce, esa cosa horrible y de rostro endemoniado, de la que ya he escrito, y cuando podan, cogan a uno de los sacerdotes por el brazo y le hacan preguntas. Entre estos, not, haba muchas mujeres, algunas, por su porte, parecan de la nobleza, y cuyas expresiones me resultaron extraas. Eran desafiantes, aunque en cierta forma orgullosas, como podran ser los rostros de aquellos a punto de llevar a cabo una gran accin. Adems, muchas de estas mujeres llevaban nios de la mano, o en sus bra zos, y los ms pequeos eran enseados a los sacerdotes, que sonrean en forma horrible y hacan gestos de asentimiento, palmeando a los nios en los brazos, e incluso besndoles. Una dama, despus que su hijo hubiese recibido el

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beso lanz un agudo lamento y, aferrndolo contra su pecho, se volvi y huy, al tiempo que el sacerdote la maldeca y las otras mujeres gritaban Vergenza!, y luego se afanaban por cubrir la miseria que asomaba de sus ojos cantando cierto feroz cntico en honor a sus dioses. Al estudiar esta escena, de inmediato tuve claro el sentido de ella. Esos nios estaban condenados a ser sacrificados al broncneo Dagon o Moloc, del que recordaba haber escuchado, en Jerusalem, que era un demonio al que los primognitos eran entregados a travs del fuego. S, y all sus madres les haban llevado para que pudiesen contemplar al dios y familiarizarse con su aspecto. Oh! era terrible, y mi corazn se hel ante el pensamiento de tal iniquidad. Qu recompensa del Cielo, no llagaba yo a comprender poda esperar un pueblo que practicaba una fe semejante? Al tiempo que me sorprenda, pareci llegarme una respuesta. El sol se haba ocultado, pero

haba densas nubes en el cielo, sobre las que golpea ban los ltimos rayos. De esta forma, se reflejab an en la ciudad, y princip alment e sobre este Lugar Santo, como se le llamab a, y sobre la broncn ea imagen all sentada ante el templo. S, de esas nubes llegaba una roja luz que llenaba el aire y, ms abajo, la ciudad y el Lugar Santo, como si se tratase de un velo de sangre. Era como si todo estuvie se teido con sangre, y en el

medio, rodeado de antorchas, resplandeca Moloc, un dios de sangre! Entonces supe que Sidonia estaba condenada a ahogarse en sangre; que tal era el designio del Cielo y que yo, Ayesha, era el instrumento asignado para soltar esta lanza de muerte sobre su bello y pecaminoso seno. Me estremec ante el pensamiento, yo, que no amo la crueldad ni desperdiciar las vidas de los hombres, aunque era cierto que yo matara a Tenes. No obstante, qu era yo sino el rayo en las manos del Destino; y poda el relmpago elegir dnde golpeara? No debe caer all donde es atrado? Con este fin yo haba sido enviada a la tierra, esto es, para que trajese dolor sobre el falso Egipto y los pueblos que a l eran fieles. Ese era el contenido de aquel sueo que me haba acosado, tambin esa era la orden del cielo que una y otra vez Noot, el profeta, haba susurrado en mis odos. Yo

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de ba de str uir a Eg ipt o, o m s bie n, a su s sa ce rd ot es ap stat as y go be rn ant es, y lue go , eri gir otr a ve z el cu lto a Isi s en alg un a tie rra lej an a qu e me ser a re vel ad a. Ta

l era mi misin, de la que se haba ordenado que yo cumpliera la primera parte y, a causa de mi pecado, dejara el resto sin hacer. Holly el erudito me dice que la nueva fe que abraza, a la cual yo no hago caso, yo, que estoy cansada de religiones y de sus cambiantes marchas hacia un inmodificable fin, suscribe que el libre albedro es dado al hombre, que l es capaz de elegir esta senda y rechazar la otra; que l es el amo de su propia alma a la que puede guiar aqu o all, como un jinete gua a su corcel o Filo gobierna su nave. Incluso ley para m, de los escritos de uno de los grandes apstoles de esa fe, un cierto santo llamado Paulus, palabras que declaraban que el hombre est predestinado, antes de haber nacido a la vida eterna, o a la eterna muerte, a la gloria de la luz o a la insondable oscuridad. Para m, estas doctrinas parecen enfrentarse la una con la otra, aunque, por lo que yo s, ambas pueden ser ciertas, viendo que dentro del crculo de las esferas estelares y la vasta alma de Eso que las ha creado, hay espacio para multitud de verdades de las que, las sombras cayendo sobre la vulgar tierra, adoptan mil

for ma s del err or.

A de m s, yo so ste ng o qu e to do lo qu e es, es cie rto po rq ue es, y qu e tod o lo qu e ha ce el ho mb re no es sin o en ma ra ars e en dif ere nci as ap are nte s qu e sl o so n div

ersas luces lanzadas por los eternos ojos de la Verdad. En todos los corazones resplandecen esos ojos, pero nadie los contempla en la misma forma que su hermano, ya que para cada uno ese resplandor es el de una antorcha distinta con llama de diferente color. Por tanto, los hombres adoran a numerosos dioses sin saber que stos son el mismo Dios cuyas manos sostienen todas las cosas. As es como yo justiprecio la cuestin. Al menos, durante los millones de edades y las multitudes de vidas el hombre puede obtener su libertad, su actitud sigue el camino de su propio deseo. No obstante, en sta, su pequea hora en la tierra, que falsamente l considera como su vida, contemplando desde el nacimiento a la muerte, y la negrura que enlaza a ambos, l no es libre sino que es slo una parte de las Fuerzas que son mayores que la

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suya propia. He sido yo, Ayesha, libre? Yo, que eleg el santo sendero y de l ca hacia los abismos de la Naturaleza? Dese yo caer? No fue mi deseo trepar por el escarpado sendero hacia las alturas del Cielo y sentarme entronizada sobre las altsimas nieves de la pureza y la paz? No obstante otro Poder me arroj de all y es ahora mi destino volver a trepar; a pasos lentos y dolorosos, trepar eternamente. Pero de estas cosas hablar a su debido tiempo; dir cul es el precio que pagan los que buscan saltarse por encima los lmites que nos circundan y emparejan sus mezquindades con los designios divinos. Ah en medio de la roja luz que inundaba Sidonia como un cuenco con sangre y brillaba sobre m y sobre todo; sobre m, la sacerdotisa, sobre el broncneo Dagon que se elevaba imponente contra m, sobre fantsticos templos y palacios iluminados con lmparas, sobre la gran plaza alrededor de la cual estaban emplazados y

sobre la multitu d de feroz rostro que erraba por sus pavime ntos de mrmo l, ah junto a la ventan a me arrodill y or, alzand o mi rostro hacia los puros cielos. A Isis or, como un idlatr a ora ante una imagen en una cueva, porque Isis era mi smbolo, o ms bien, smbol o de Eso que est tan por encima de Isis como Isis lo estaba de m. Porque or al Alma de ese Univer so del que mis ojos podan ver una parte

en ios arqueados cielos, y de esta Alma, qu era Isis sino una hebra de oro en una reluciente vestimenta que envuelve la majestad de Dios? Y qu era yo, pues, y qu eran aquellos adoradores de Dagon de rostros feroces? Oh! en esa hora de devocin, ya que esto sent que era, estas verdades llegaron a lo hondo de mi corazn de una manera como jams antes lo haba sentido. Y esto era la recopilacin de ellas, que yo y todo lo que yo poda ver y conocer no eran sino impalpables granos de polvo, no suficientes para provocar que el delicado equilibrio que pende all donde la testarudez del mundo se balancea contra la Ley inmortal vare siquiera la medida del grosor de un cabello. Empero or; y, a causa de que aquello que es pequeo siempre contiene aquello que es an ms pequeo, y lo mas pequeo encuentra un dios en lo pequeo, as como lo pequeo lo encuentra en lo grande, de la plegaria obtuve consuelo.

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Una vez finalizada mi oracin, me ech a descansar en la dorada cama de Beltis, la reina a cuyo lugar yo haba sido empujada, acordndome de cuntos y qu cercanos eran los peligros por los que estaba rodeada. Ese rey bru tal me deseaba como su presa, y aqu en su palacio yo yaca en la palma de su mano. l tena la llave de todas mis puertas; los servidores que haba junto a ellas eran criaturas suyas a quienes con una seal de su cabeza po da enviar a la muerte. Yo era una extraa en una tierra extraa, sin un solo amigo ya que Filo se encontraba muy lejos en su nave; no haba entre el rey y yo otra cosa que el impalpable velo de temos que yo haba tejido entre nosotros con la fuerza de mi espritu. Yo era un premio a ser conquistado, sin armadura, sin jabalina ni flecha que me protegieran, sin nada, nada salvo ese velo de temor. Si l decida atravesarlo, atrevindose a mi maldicin y a la de mi diosa, poda hacerlo. Entonces la maldicin caera, por cierto, pero sera muy tarde para salvarme, y yo, la orgullosa y pura, a partir de ese momento debera seguir mi curso profanada, ya que, sin duda, seguira. No obstante, confiando en la diosa, o ms bien en la parte de ella que moraba en m, o en Eso que estaba por encima de ambas, me ech y dorm. A medianoche despert. La luz de la luna derramndose a travs de las ventanas inundaba la esplndida cmara, asindose a las cornisas de oro, los pulidos espejos y las vasijas de plata. Se abri la puerta, y por ella, vestido con una oscura capa entr Tenes. Aunque su rostro estaba oculto le reconoc por su voluminosa forma y su tambaleante paso. Se desliz hacia m como un lobo sobre una oveja dormida. Ah yaca yo en la dorada cama iluminada por la luna, y miraba a travs del tejido de mi pelo suelto, mi mano sobre la daga ceida a mi faja. Se aproxim, se inclin sobre m respirando agitadamente y sus ojos devoraron mi belleza. Empero, fing dormir y lo contempl, mientras mis dedos se cerraban sobre el puo de la daga. l deshebili su manto, quedando a la vista su rostro de nariz ganchuda, y una rfaga de viento pareci dar sobre l, ya que alete y cay de sus hombros, aunque yo no sent viento alguno. Se inclin como si fuese a recogerlo,

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fue como si se encontrase cara a cara con algo que no supe qu era. Acaso fuera la diosa, para m invisible. Aca so fuera alguna imagen de su propia muerte cercana. No podra decirlo. En todo caso, sus movedizos ojos se apa garon hasta que pareci que desaparecan tras sus espesas cejas, y sus gruesas mejillas empalidecieron como si la sangre en ellas se agotara a causa de una herida mortal. Brotaron siseantes palabras de sus labios, diciendo: Horrible! Horrible! Ella es sin duda divina, puesto que dioses y espritus la protegen! Horrible! La muerte camina en el aire! Luego, tambaleante, abandon la estancia, arrastrando detrs de s el manto, y yo, sabiendo que ya nada deba temer, di las gracias a los espritus guardianes y dorm pacficamente. El peligro al que haba temido haba pasado... para ya no volver.

CAPTULO IX DAGON COBRA SU SACRIFICIO

El sol se alz en Sidonia y alej los terrores de la oscuridad. Tambin yo me levant y fui llevada al bao por las esclavas. Luego, estas esclavas me envolvieron en las sedas de Chipre, sobre las cuales ech un nuevo velo ribeteado con la prpura de Tiro. Adems, me trajeron presentes del Rey, costosas joyas, perlas con rubes y safiros engarzados en oro. Las dej de lado; yo no usara sus joyas. Luego, en otra cmara, com como lo haba hecho antes, carnes delicadamente servidas por deferentes doncellas. Apenas haba terminado mi comida de pescados marinos y frutas y agua enfriada por la nieve bebida de una copa de cristal, cuando un eunuco vino a decirme que el Rey Tenes suplicaba una audiencia. Hazlo pasar contest. Al rato se present ante m, saludando respetuosamente y me pregunt con fingida indiferencia si haba descansado bien. S, gran Rey contest, bastante bien, salvo por un nico y vivido sueo. So que Set, el dios del Mal, se alzaba de la oscuridad del infierno portando la forma de un hombre cuyo rostro no pude ver, y que este demonio

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se apoderaba de m y me arrastraba hacia las profundidades del infierno. Tuve miedo y mientras yaca como alguien cogido en una red, vino a m una visin de la divina Isis que dijo: Dnde est tu te, Hija? Si te salv en la nave, ofrecindote las vidas de todos sus tripulantes, no puedo salvarte ahora y siempre? Los demonios no te daarn, ni los hombres; las espadas no te atravesarn ni te quemarn los fuegos, y si alguno pusiera sus manos sobre ti, te doy poder para que sobre sos reclamaras mi venganza y les arrojes a las fauces del Devorador, que, a la espera de los que hacen el mal, espera siempre en la negra profundidad de la muerte. Entonces, en mi sueo, la Madre susurr en los odos de ese demonio en forma de hombre y, pasando su mano delante de sus ojos, le hizo contemplar ciertas visiones, aunque desconozco cules fueron. Al menos hicieron que a los gritos se lamentara de terror, y adems, segn mi visin, se precipitara como de un

precipi cio y al igual que un feo buitre atraves ado por la flecha de un arquer o cayera

los envolventes brazos de Isis. Espantoso, por cierto, Seora dijo en voz ronca, mordindose los labios para aquietar el temblor de su voz. No obstante, termin

vertigi nosame nte, hacia abajo, inconte niblem ente, hacia abismo s insond ables. Fue un espanto so sueo, Rey Tenes, y a la vez, agrada ble, porque me manife st que aunque yo debies e viajar a los confin es de la tierra, aun as no quedar a fuera de la protecc in de

bien, de modo que qu importan esos sueos? Termin muy bien, oh Rey... para m. En cuanto a los sueos, yo, que por dones y experiencia soy diestra en sus interpretaciones, sostengo que en su mayora son una sombra de la Verdad. S que ciertamente no estoy expuesta a dao alguno en tu palacio, en el cual un da deber gobernar, o en tu ciudad, de la que soy husped. Sin embargo, no hay duda, algn riesgo al que est expuesto el espritu me amenaz anoche, y con la ayuda del Cielo fue reducido a la nada. Sin duda, sin duda! aunque de estos asuntos nada s, yo, que me ocupo de las cuestiones de la tierra, no con las del Cielo. Pero,

Seora , he venido a decirte que hoy se

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lleva a cabo un gran sacrificio en el Lugar Santo, y que desde estas ventanas podrs verlo bien. Es a fin de propiciar que nuestros dioses nos otorguen la victoria en la guerra contra los persas. De verdad, Rey? Pero dnde estn las vctimas? No veo vacas, ni ovejas, ni palomas, tales como las que en Roma y Jerusalem se ofrendan, o siquiera flores y frutos como los que en Egipto depositamos sobre nuestros ms dulces altares. No, Seora; aqu hacemos ofrendas ms costosas, diezmando nuestra sangre. S, aqu Moloc reclama el fruto de nuestros cuerpos, llevndolos a sus purificadores fuegos de modo que su inocente aliento pueda elevarse como dulce sabor hacia las narices de los dioses protectores y devoradores. Hablas, acaso, de los nios, Rey? S, Seora, nios, muchos nios, y entre ellos, hoy habr uno mo, el hijo de una cierta Beltis que pertenece a mi casa. Es un nio prometedor, aunque no lo escatimo al dios si eso puede beneficiar a mi pueblo. Y no lo escatima Beltis, Rey? No lo s contest apagadamente. Es ella una mujer de la Casa Real de Israel y est ausente en un viaje. De modo que no lo s, y cuando regrese el nio estar en compaa de los dioses y ser demasiado tarde para que ella importune con respecto a l, en caso de que tanto le importara. Ahora el horror se apoder de m, Ayesha, y mi alma tuvo nuseas. Rey Tenes dije, ten en cuenta el corazn de esa madre y, te suplico, perdona la vida de ese nio. Cmo podra hacerlo, Seora? No debo yo, el Rey soportar el yugo que ha sido puesto en los cuellos de su gente? Si le salvo, las madres de Sidonia, cuyos vastagos han pasado por el fuego, no me escupiran y maldeciran... s, y si pudieran no me haran pedazos? No, l debe morir con el resto. Los sacerdotes as lo han decretado. Recaiga sobre tu cabeza. Rey dije, y me sofoc el aborrecimiento hacia l. Luego una idea se apoder de m, y grit a aquellos que estaban reunidos cerca de la puerta de la cmara, capitanes de la guardia, eunucos, esclavos, escribas y uno o dos sacerdotes.

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Acercaos, vosotros de Sidonia, y escuchad las palabras de aquella que en Egipto es llamada Orculo-de-lsis. Vinieron, atrados por el asombro, o acaso porque mi fuerza los obligaba inevitablemente a hacerlo. Tomad nota de mis palabras y registradlas dije, al tiempo que ellos me contemplaban. Tomad nota y no olvidis que yo, la hija de Isis, he implorado al Rey Tenes de Sidonia que salvara la vida de su hijo y el de una dama llamada Beltis, y que l ha rechazado mi ruego. Me habis escuchado. Esto es suficiente. Marchad! Se fueron, mirndose el uno al otro; los escribas, pude ver, registrando sobre sus tablas lo que yo haba dicho. Tambin Tenes me mir con curiosidad. Eres rabe de nacimiento, nacida de madre egipcia y completamente egipcia en tu fe y pensamiento, aunque el coraje rabe todava penetra a travs de esas cualidades dijo. Por tanto te perdono, a ti que no comprendes nuestras costumbres. No obstante, sabe, Seora, que

aquellos de Sidonia a quien te ha compla cido llamar como testigos pensar n que ests loca. Sin duda, Tenes, antes de que todo sea llevad o a cabo los de Sidoni a pensar n mucha s cosas de m, as come tambi n lo hars t. Pero qu pensar esta dama Beltis: No s ni me interes a lo que Beltis, de cuyos caprich os estoy cansad o, piense contest con mal gesto . Hermo -sa, te

he enviado joyas. Por qu no las llevas? La hija de Isis no lleva joyas que no sean aquellas que le da la diosa, Rey. Empero, las tuyas irn a enriquecer sus santuarios cuando yo regrese a Egipto, y en su nombre te doy las gracias, generoso Rey. Si, cuando regreses a Egipto. Pero cmo puedes retornar si habitas aqu como mi esposa? Si moro aqu como tu esposa, entonces morar como la Reina de Egitpo, tal como est puesto por escrito en nuestro pacto, y, de tanto en tanto la Reina de Egipto debe visitar sus dominios, Rey, y agradecer a la diosa por sus adelantos. Lo comprendes? Comprendo que eres una mujer muy extraa, tan extraa que hubiese deseado no haber puesto nunca mis ojos en ti y en tu maldita belleza. Qu! Tan pronto? dije riendo. Que esto sea asi al comienzo hace que me pregunte qu es lo que desears al

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final. Por qu no quitas tus ojos de m y acabamos, Rey Tenes? Porque no puedo. Porque estoy embrujado contest con furia, y levantndose, me dej, mientras yo rea sin parar. Se march y yo me dirig hacia la ventana a respirar aire libre del veneno de su presencia. Vi desde ah que el Lugar Santo ya estaba ocupado por decenas de miles de sidonios. Vi, adems, que los sacerdotes estaban atareados en encender fuego a los pies de la gran imagen de bronce de Dagon, fuego que pareca arder dentro de la imagen, ya que el humo sala por arriba, por una abertura en la cabeza. Ms an, gradualmente, las planchas de cobre de que estaba constituida su vasta y horrible masa estaba roja por el calor, de modo que la parte superior se haba convertido en un resplandeciente horno. Sacerdotes con tnicas blancas, reunidos en grupos, comenzaban a ofrendar plegarias y a celebrar ritos de los que yo no comprenda el significado. Se inclinaban ante la imagen, se hendan los brazos con cuchillos y cogiendo la sangre que de ellos manaba en huecas conchas marinas la arrojaban al fuego. Oradores decan discursos, profetas musitaban profecas. Grupos de bellas mujeres aparecieron desnudas en el centro y, con sus pechos adornados, danzaron salvajemente delante del dios. Luego, de pronto hubo un gran silencio, y de la boca de un prtico que no poda ver, ya que se encontraba casi debajo de los balcones del palacio, apareci el Rey Te nes ataviado en magnficas tnicas sacerdotales; aquellas, pens, del supremo sacerdote de Baal. Junto a l haba una mujer que conduca de la mano a un pequeo nio que acaso hubiese contemplado tres veranos, vestido de blanco con una guirnalda de flores alrededor de su cuello. Te nes se inclin ante la candente imagen y exclam en alta voz: Pueblo de Sidonia; yo, el Rey, hago sacrificio de mi propio hijo a Dagon el gran dios, para que ste sea propi ciado y Sidonia pueda vencer en esta guerra. Oh Dagon, toma a mi hijo para que su espritu pueda pasar a travs de las llamas y se rena con tu espritu y que tu apetito pueda saciarse con su sangre. Ante estas palabras una enorme y alegre ovacin sur-

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gi de las decenas de miles de personas, y en medio de la exclamacin Tenes se inclin y bes a su hijo, cosa que fue lo nico tierno y humano que jams le vi hacer. El nio, asustado, se aferraba a sus vestimentas, pero la mujer que haba a su lado arrebat al muchacho y corri con l, forcejeando, hacia un sacerdote que se hallaba al pie de una pequea escalera de hierro cuyo tope se apoyaba contra las extendidas manos gigantescas de la imagen candente. El sacerdote cogi al nio de manos de la mujer, mantenindolo en alto para que la multitud pudiera verle y le reconociese como al propio hijo del rey. Oh! jams olvidar la mirada en el rostro de ese nio mientras era mantenido en alto por las manos del brutal sacerdote que se encontraba en los peldaos inferiores de la escalera. El pequeo haba cesado de gritar pero sus rubicundas mejillas estaban empalidecidas, sus ojos negros parecan salirse de su rostro y sus pequeas

manos intilm ente se aferraban al aire o eran levanta das hacia el cielo, el cual, por cierto estaba muy cerca de l, como si suplica ra ser liberado de la cruelda d del hombr e. El sacerd ote subi por la escaler a, llevan do al nio, y observ que algo de metal cubra su torso y cabeza , para proteg erle del calor del ardient e dolo. Lle g a la platafo rma que formab an las extendi das manos.

Los dedos del nio se aferraron a sus ropas pero l las apart violentamente y con un grito de triunfo dej caer al pequeo cuerpo en el hueco de las ardientes manos. Luego, para ahogar los gritos de la vctima, sacerdotes que estaban abajo comenzaron a tocar instrumentos musicales, y mientras tocaban cantaban cierto himno dirigido al dios. Vi los pequeos brazos sacudirse hacia lo alto por encima del borde del hueco de las broncneas manos. Luego vi a esos brazos alzarse, dbilmente, por ltima vez, y el pobre, torturado, inocente nio, rod lentamente hacia el rojo abismo interior, mientras la salvaje multitud proclamaba a gritos su regocijo hacia el cielo. Este sacrificio real haba finalizado; no obstante, no era sino el primero de muchos otros, ya que mujer tras mujer traan a sus hijos, o a veces era un hombre el que lo haca, y nio tras nio eran arrojados sobre las manos al rojo vivo y rodaban hacia las llamas que haba debajo. Du-rante todo el tiempo los sacerdotes

tocaba n sus instru men-

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tos y entonaban sus cnticos mientras las desvergonzadas sacerdotisas, y otras, aqullas con los pechos adornados danzaban impdicamente, alzando sus blancos brazos, y los miles de habitantes de Sidonia se impregnaban con la sensualidad de la sangre, bramaban en su ebria alegra y las pobres madres, ahora que la accin haba sido consumada marchaban silenciosas a sus desolados hogares, para ah contemplar las cunas que haban sido vaciadas en el seno del dios. Despus de un tiempo ya no pude soportar esta escena infernal, y yendo hacia mi dormitorio hice que las muje res cerraran las cortinas que daban sobre las ventanas y, dicindoles que se fueran, me sent y pens. Una enorme furia se apoder de m, Ayesha, que nunca haba amado a los nios llegar un da en que amamantar a uno en mi pecho, me pregunto y de ser as, en que estrella nacer? y un inmenso odio hacia esos infaustos sidonios. Toda piedad abandon mi corazn, incluso hasta por los jvenes que creceran para ser como aquellos que los engendraban. Estos tiburones y tigres amaban la sangre. Bien. Seran inundados por la sangre: su propia sangre. Todos ellos eran culpables, todos, todos eran asesinos. Escuchad su horrible regocijo! Viejos y doncellas, jvenes y matronas, la vieja desdentada y las jvenes en flor, los grandes seores y damas, los trabajadores de las profundidades y los mercaderes de la ciudad, los presos y los libres, desde el rey hasta el esclavo ms humilde, todos ellos gritaban con horrible regocijo mientras un nio detrs de otro era tragado por la candente garganta del demonio al que llamaban dios. Por tanto, jur a Isis que todos ellos pagaran el precio de esta sangre inocente y descenderan a encontrar a su dios en el infierno. S, lo jur por la Madre y por mi propia alma indignada! Al da siguiente arrib Beltis. El Rey Tenes estaba en mi cmara exterior adulndome y contemplndome con sus astutos ojos, tal como poda ver a travs del velo que haba dejado caer sobre mi rostro, y se me pona la piel de gallina al verle. Aunque capacitada y saba, yo, que saba bien que an no haba llegado la hora de golpear, apenas poda aguantarle junto a m mientras anhelaba atravesar mi

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daga en su embust era gargant a. Emper o, sentada y sin mover me, escuch sus lisonja s y le contest con palabra s de doble signific ado y burlona s, de las que l no poda captar el sentido . Me dijo que el gran sacrific io ya haba producido buenos frutos, ya que haban llegado noticia s de una nueva victori a sobre la vangua rdia persa, en la cual cinco mil hombre s de Ochus haban perecid o.

Co ntest que no dudab a que produc ira an mejore s frutos, y luego le pregun t cunto s de los de su pueblo habitaba n Sidoni a. Res pon di que alre ded or de sese nta mil. Entonc es, oh Rey dije, yo, que estoy imbuid a del esprit u de la Madre, te hago una profec a. Te auguro que como premio a la piedad de este pueblo tuyo que no escatima a los dioses a sus

propios hijos, los dioses se cobrarn sesenta mil vidas de entre los pervers os de la tierra que adoran al fuego... tal como me han dicho que hacen estos persas. Es ese un buen presagi o, Seora dijo, frotnd ose sus rollizas manos , aunque es cierto que algunos podran decir que nosotro s los sidonio s tambi n venera mos al fuego, o ms bien a Moloc, cuyo vientre est lleno de llamas, como vimos ayer.

Aho ra bien, mientr as hablam os, y este confun dido bruto hablab a casi al azar, ya que su mente slo estaba puesta en m, observ que aquello s que le atenda n se desliza ban fuera del lugar, llevnd ose consig o a las mujere s de servicio y cerran do tras ellos las labrada s puertas , de modo que l y yo queda mos a solas. Adivin ando que esto obedec a a rdene s suyas supe que deba prepar arme para alguna

explosin de la pasin de este nombre y me pregunt qu deba hacer. Lo que conclu no importa , y a continu acin se ver por qu. Ya haba l comenz ado: las palabra s Oh muy hermosa! haban salido de sus labios cuando la puerta se abri violenta mente y por ella entr una mujer de noble aspecto. Era alta, morena y elegant e, de ojos trgicos y mirada veloz; supe ensegui da que era una juda, ya que haba visto otras como ella en

Jerusal em. Me mir como pregun tndose qu escond a mi velo, y avanz hasta situars e detrs de Tenes. l no la haba escuch ado ni visto, al estar su mente ocupad a por otros asunto s y sus espald as vueltas contra la

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puerta. Ante el sonido de sus pasos gir y, al encontrarse frente a frente con ella, retrocedi tres pasos con temor en su rostro y murmurando cierta maldicin fenicia. Tan pronto has regresado, Beltis? pregunt. Qu es lo que te ha trado antes de la hora prefijada? Mi corazn, oh Tenes, rey y esposo. All en Jerusaln un profeta de Jehov me dijo palabras que hicieron que regresara, y a toda prisa. Dime, Tenes, dnde est nuestro hijo? En mi camino hacia esta cmara pas a travs de aquellas donde l deba hallarse y no le encontr. Todo lo que encontr fue a su doncella llorando; s, tan sofocada por las lgrimas que no pudo contestar a mi pregunta. Dnde est nuestro hijo, Tenes? Entonces l mir en todas direcciones como alguien que descubre que ha cado en una trampa y contest con voz apagada: Ay de m! Seora, los dioses se han llevado a nuestro hijo. Ella dio un grito sofocado y estrech las manos sobre su corazn, diciendo, o ms bien gimiendo: Cmo se lo llevaron, Esposo? l contempl a travs de la ventana la horrible imagen de bronce deslustrada por el calor y ennegrecida por el humo; mir a la dama con plido rostro y terribles ojos. Luego se esforz por hablar, pero segn pareci, no pudo hacerlo, ya que sus palabras, dichas entre dientes, se aho garon en su garganta. Contesta! dijo ella framente; pero l no poda, o no deseaba, responder. Entonces, movida por mi espritu, represent un papel en esta inefable tragedia. S, yo, Ayesha, arroj mi velo hacia atrs, diciendo: Reina, si tienes a bien escuchar te dir cmo muri tu hijo. Me mir sorprendida, y pregunt, como alguien que suea: Es sta una mujer o una diosa, o acaso un espritu? Habla, mujer, o diosa, o espritu. Reina dije, mira a travs de la ventana y dime qu ves. Veo la imagen de Dagon, la broncnea imagen alzndose hacia los techos de las casas, ennegrecida por el fue-

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go y contemplndome con sus vacos ojos, y ms all el templo, y encima de ste, el Cielo. Reina, ayer yo mir desde esta ventana y vi la imagen de Dagon, slo que entonces de esos vacos ojos salan llamas. Tambin vi al Rey Tenes conducir a un hermoso nio de ojos negros, de unos tres veranos, del que dijo que era su hijo. Entreg a este nio a una mujer, a pesar de que ste se aferraba llorando a su tnica. La mujer lo dio a un sacerdote. El sacerdote subi a una escalera mi-ra, ah est, y lo deposit sobre las candentes manos del dolo, y de ah rod, entre los aplausos del pblico, hacia un vientre de fuego, para acaso volver a nacer en el Cielo. Beltis escuch, y mientras lo haca, su rostro pareci congelarse en una mscara de hielo. Luego dirigi su mirada a Tenes y pregunt, casi en un susurro: Es cierto todo esto, oh perro sidonio que como un perro puedes devorar a tu propia carne? El dios le reclam murmur, y al igual que los dems yo debo

conced er cuando el dios reclam a, para que la victori a pueda corona r a nuestra s armas. Quin puede negar algo al dios? Regoc jate, oh madre, por cuanto l ha tenido a bien aceptar a aquel que ha nacido de ti. As continu hablan do entre dientes , como los sacerd otes parlote an con sus dolos, hasta que por fin, en ese fro silenci o, su voz se apag. Ento nces Beltis, la Reina, comenz a sisear una maldicin dirigid a a l;

una maldicin tal como la que, salvo una sola vez, jams yo haba escuchado de labios de una mujer. Le maldijo en el Nombre de Jehov, Rey de los Judos, pidiendo que el infortunio y la desolacin cayera sobre la cabeza, envindole a una muerte sangrienta y designando a Gehena, que era como ella denominaba al infierno, como lugar de descanso para su alma, donde demonios con forma de nios le laceraran eternamente con manos en llamas. S, le maldijo vivo y muerto, pero siempre en una voz baja y susurrante, una inhumana voz que no pareca provenir de la garganta de una mujer, una voz tal como la que emplean los dioses o espritus cuando de tanto en tanto hablan a sus servidores en los santuarios ms ntimos. Empequeeci de miedo ante ella. Hasta lleg a hincarse, una vez, cubriendo su cabeza con las manos como

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pa ra de svi ar las pa la br as de inf ort un ad os pr es ag ios . E nto nc es, co m o ell a no ce sa ba, di o un sal to, ex cla ma nd o: Ta m bi n t se r s sa cri fic ad a, t, ad or ad or a

del Dios de los Judos. Dagon es ms grande que el Dios de los Judos. Se t sacrificada a l, oh hechicera de Israel! Desenvain la espada que llevaba a su costado y la agito. Ella no se conmovi; slo con sus manos se desgarr las vestimentas sobre su pecho, diciendo: Golpea, perro sidonio, y completa el crculo de tus crmenes. Ah donde ha ido el hijo, deja que la madre le siga! Entonces, enloquecido, o furioso, o aterrorizado, l alz la espada y estaba a punto de llevar a cabo la accin, cuando yo me interpuse entre ambos. Desatando mi velo lo arroj sobre la cabeza de ella, y volvindome, dije a Tenes: Ahora, Rey, toca a aquella que se oculta en el velo de Isis, si te atreves. De Isis creo que algo has aprendido en cierta nave, cuando las rompientes te reclamaban desde Carmel; s, de Isis y de su profetisa. Sabe entonces, que aquella que puede salvar tambin puede matar, y entregarte a sueos tales como los que te asaltaron a medianoche junto a una cama en esa otra estancia. S, ella puede matar, y rpidamente. Golpea pues a travs del Velo de

Isi s y ent ra te si lo qu e su pr of eti sa dic e es cie rto . D iri gi su vis ta ha cia m ; mi r a Be lti s qu e se ma nt en a in m v il y co m o si fu er a un es pe ctr o de tr s de l

velo. Entonces arroj la espada y se march rpidamente. Cuando se hubo ido me dirig hacia la puerta y ech el cerrojo. Regres y alc el velo que envolva a la reina. Quin y qu eres t? pregunt , que puedes enfrentar a Tenes en su palacio y salvar a quien l hubiese asesinado, aunque por esto no te doy las gracias. Tan poco es lo que te agradezco que... Y se inclin para coger la espada. Movindome velozmente como una golondrina en vuelo me coloqu entre ella y el arma. Antes de que sus dedos pudiesen tocarla, yo, que haba comprendido sus intenciones, se la arrebat. Sintate, Seora, y escucha dije. Ella se dej caer sobre un asiento y, apoyando la cabeza en su mano me contempl con una fra y curiosa mirada. Reina con-

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tinu, yo sol alguien a quien el Cielo ha enviado para destruir a Tenes y a los sidonios. Entonces eres bienvenida, Extranjera. Habla. De modo que sucintamente le narr toda mi historia y, como prueba, le le el escrito en el que me prometa a Tenes cuando l pudiera coronarme reina del mundo. Entonces t deseas mi sitio y a este hombre? S contest, tanto, o tan poco, como la vida desea la muerte. Estudia las condiciones. Puede l coronarme reina de toda la tierra, y bajo ellas, hasta que lo logre, puede hacerme suya? No comprendes que conducir al necio a su ruina? Ella asinti con la cabeza. Me ayudars, entonces? S, Seora, pero cmo? Yo te ensear cmo e inclinndome susurr en sus odos. Es acertado dijo cuando hube finalizado . Por Je-hov mi Dios, y por la sangre de mi hijo, contigo vence-r o caer, y cuando todo haya terminado llvate a Tenes si es tu deseo.

CAPTULO X

LA VENGANZA DE BELTIS As fue que esta reina, cuyo nombre supe que entre su propio pueblo, los hebreos, era Elisheba, y Beltis un ttulo que le haba sido dado en Sidonia, y yo, habitamos juntas en el palacio de Tenes. Ella no se atreva a dejarme; ni yo, que saba que en ese caso sera asesinada con toda seguridad, lo hubiese tolerado; a mi lado, en cambio, estaba a salvo, puesto que Tenes no se atrevera a tocar a alguien que estuviera bajo mi proteccin, ya que me tema. Alguien, adems, sobre quien yo haba arrojado el velo de Isis. Por lo dems a ella le complaca el estar junto a m; pronto aprendi a quererme, especialmente despus de haber escuchado cmo haba yo implorado por la vida de su hijo. Tambin a m me agradaba que esto fuera as, tanto a causa de que ella era una compaa para mi soledad, y una proteccin, puesto que Tenes no poda perseguirme con su pasin en presencia de ella, como porque ella tena quienes le amaban en Sidonia; ciertos hebreos a travs de quienes nos enteramos de muchas cosas. No obstante, el nuestro era un caso extrao; la reina que reinaba y la reina a quien le haba sido prometido el lugar de la otra, ambas ha-

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bitando juntas, como hermanas, y ambas juramentadas para destruir a aquel que era su esposo y que deseaba ser el mo. Porque juntas habamos hecho un pacto, jurando ella por Jehov, y yo por Isis, que no descansaramos ni nos detendramos hasta que viramos muerto a Tenes, y junto con l a sus sidonios. Oh! si yo los odiaba, a l y a su pueblo, ella, la madre despojada, los aborreca an ms, tan intensamente, por cierto, que nada le hubiese importado su propia vida con tal de llevar a cabo su venganza. Era una mujer de naturaleza feroz, como suelen serlo las hebreas, y todo el amor de su corazn haba sido entregado a su hijo, su nico hijo, a quien Tenes haba masacrado ante la orden de los sacerdotes y a causa de sus supersticiones. Desde un comienzo esta Beltis, o Elisheba, haba odiado a los sidonios y a Tenes, a quien haba sido dada en un matrimonio de conveniencia por los gobernantes de Je-rusalem a causa de su

belleza y su sangre real; ahora, para ella, aqullo s no eran sino bestias salvaje s y serpien -tes que deban ser destrui das. Sin embarg o era intelige nte, y desemp e bien su papel, fingien do apenars e por las violentas palabra s pronun ciadas en la hora de su enorme do-lor, y junto con esto, obedie ncia a los deseos del Rey. Hasta le dijo, incluso , que cuando llegara el momen to, su deseo sera el que yo ciera la corona

y ella ocupara un lugar secundario, o si a l le pareca mejor, ella volvera junto a su propio pueblo. Esto, no obstante, no era el deseo del Rey, puesto que tema que de ese modo, la desgracia de una dama tan poderosa arrojara sobre l la clera de Jerusalem, o hasta provocara que los hebreos se unieran a sus enemigos. Tan bien represent su papel, en realidad, haciendo ver que su espritu estaba aniquilado y que ella era alguien de quien nada haba que temer, que en poco tiempo Tenes se convenci de que esto era as, y con el fin de complacerme toler que all continuara habitando en paz. Ahora debo hablar de la guerra y del fin de Sidonia. Antes debo decir, empero, que antes de que zarpara hacia Egipto, despus de que el Hapi hubiese sido provisto de un nuevo mstil de cedro, hice que Filo fuera llamado a palacio mediante la ayuda de aquellos judos amigos de

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Beltis. Fue trado a mi presencia junto con dos mercaderes, disfrazado como uno de los de este oficio y, mientras Beltis aparentaba hacer chanzas con ellos a causa de sus costosas mercancas, habl con l a solas. Le dije que llegara a Menfis tan pronto como pudiera y que ah tuviera todo a punto, tal como habamos acordado, a la espera de mi mensaje. Cmo le llegara, a l o a Noot, o a ambos, no lo saba. Podra ser por escrito, o por un mensajero que portara ciertos smbolos, o podra ser de otra forma. En todo caso, cuando arribara, debera hacerse a la mar inmediatamente, y cuando llegara a las afueras del puerto de Sidonia, cada noche, despus de la cada del sol y antes de que volviese a salir, deba encender una bengala de fuego verde en la cabeza de su mstil, haciendo que ardiera durante la cuarta parte de una hora, de modo que as pudiera estar yo segura de que la nave que haca seales era la suya y no otra. Luego, de una u otra forma yo encontrara medios para llegar a bordo de dicha nave, y el resto quedaba en manos de los dioses. l jur hacer todo esto y parti a salvo junto con los mercaderes; Tenes jams supo que Filo haba visitado el palacio. Entretanto, Tenes haca grandiosos preparativos para la guerra. Excav un foso triple alrededor de Sidonia y elev sus murallas. Reclut diez mil mercenarios griegos y arm a los ciudadanos. Con la ayuda de los griegos empuj a la vanguardia persa fuera de Fenicia y durante un tiempo todo fue favorable para l y para Egipto. Por fin llegaron noticias de que el enorme ejrcito de Ochus marchaba hacia Sidonia, junto con trescientos trirremes y quinientos transportes; un ejrcito tal como jams Fenicia haba visto. Una maana Tenes vino a mi cmara y me habl de la marcha de Ochus; Beltis se retir. Se encontraba en estado lamentable; temblaba, y hasta olvid decirme palabras dulces o devorarme con la mirada, tal como era su costumbre. Le pregunt por qu temblaba su mano y estaban plidos sus labios, l, quien como rey guerrero deba alegrarse ante la perspectiva de la batalla. Contest que era debido a un sueo que haba tenido, en el cual le haba parecido verse derrotado por los persas y ser arrojado vivo

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desde la muralla de la ciudad. Luego agreg estas palabras: T, Seora, prometiste ensearme cmo conquistar el mundo. Hazlo, te suplico, ya que te digo que mi corazn tiene miedo y no s cmo har para enfrentarme a Ochus. Entonces me re de l y contest: De modo que por fin vienes a m en busca de consejo, Tenes, que durante das me he estado preguntando durante cunto tiempo estaras satisfecho con el del Men-tor de Rodas y el del Rey de Chipre. Bien, qu deseas saber? Deseo saber cmo puedo vencer a los persas, Seora, que avanzan sobre nosotros como un torrente a travs de un muro roto. No lo s, Tenes. A m me parece imposible. Pienso que ese sueo tuyo se est haciendo realidad, Tenes, es decir... Y dej de hablar. Qu debo hacer, pues, Seora? Qu quieres decir? Quiero decir que ests loco si peleas contra Ochus. Pero estoy peleando contra Ochus. Aquellos

que han sido enemig os pueden hacerse amigos, Rey Tenes. No te he dicho que estaras ms a salvo como aliado de Ochus que como su enemig o? Qu significa Egipto para ti como para que te destruy as por sal-var a Nectan ebes? Puede que Egipto sea poco, Seora , pero Sidoni a es mucho. Los sidonio s estn compr ometid os en esta guerra y la mano de Ochus puede caer sobre ellos con

todo su peso. Nuevamente re y contest: Qu aprecia ms un hombre, su propia vida o la de los otros? Pelea y muere si as lo deseas, oh Rey; o haz la paz y acaso deja que otros mueran, si esa es tu vo-luntad, oh Rey. Dicen que Ochus es generoso y sabe cmo recompensar a quienes le sirven. Quieres decir que debera hacer un pacto con l y traicionar a mi pueblo? pregunt con voz ronca. S, mis palabras pueden ser ledas as. Escucha. Tie-nes grandes ambiciones. Deseas conquistar al mundo... y a m. Mi sabidura me dice que slo as puedes conquistar al mundo... y a m. Contina esta guerra y muy pronto me perders y todo lo que tendrs bajo tu mando en la tierra

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no ser mayor que lo que ocultan tus huesos. Ahora decide y no me molestes ms, ya que en verdad es poca la alegra que me producen tmidos corazones que temen aprovechar las oportunidades. Por tanto, haz caso de tus propios consejos, o del mo, no me importa cul, ya que volver a Egipto en busca de un destino ms elevado que el de consorte de un esclavo conquistado. Sea lo que sea lo que pierda, a ti no puedo perderte dijo lentamente. Adems, piensa lo mismo que t. Este persa es demasiado poderoso para m, y no puedo apoyarme demasiado en Egipto porque lo aplastara. Adems, estos sidonios son rebeldes y murmuran contra m. Creo que me mataran si se atreviesen, los que ahora me llaman asesino de nios porque entregu a mi hijo en sacrificio para complacer a los sacerdotes. Tal vez, Rey contest indiferentemente, puesto que las turbas son volubles. Repito que el hombre sabio y aquel que desea ser grande no piensa en otros sino en s mismo. Consultar con mi General, Mentor el Griego, que es clarividente dijo, y se march. El veneno hace su trabajo pens para mis adentros mientras contemplaba como se iba. Luego llam a Beltis y le refer todo lo que haba sucedido entre su seor y yo. Ella escuch y pregunt: Por qu conduces a Tenes por este camino, Ayesha? A causa de la fosa que hay al final del mismo contest. No nos han dicho tus espas que este Ochus es implacable? Har un pacto con Tenes y luego lo destruir. Tal al menos es el consejo que me llega del Cielo, al que, segn creo, el Rey ha enfurecido. Entonces ruego porque Tenes lo siga, Ayesha, en la medida en que lo arroje al infierno, y a los sidonios junto con l. Y sucedi que llev a cabo el pacto, pues era del tipo que su prfido corazn amaba. El resto puede relatarse en pocas palabras. Tenes envi a su ministro, Thessalion, otro taimado personaje, a que hiciera un tratado con Ochus. Estos fueron los trminos de dicho tratado: Que l, Tenes, rendira a Sidonia, y en pago recibira la soberana real de Egipto despus de que fuera conquistado, y tambin la de Fenicia, y con sta la de Chipre. Ochus le

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prometi estos presentes y continu su avance. Cuando lleg a cierto sitio se detuvo. Entonces Tenes, tal como se haba comprometido a hacer, condujo a cien de los ciudadanos jefes de Sidonia a un Consejo de los Estados de Fenicia, o eso fue lo que dijo. Sin embargo, de inmediato se encontraron en el campamento de Ochus, quien los masacr hasta el ltimo hombre, a todos menos a Tenes, que volvi a Sidonia con una historia de una emboscada de la que haba escapado. Entonces vi que el final se aproximaba, y en una nave, que los capitanes sidonios y no Tenes enviaron a Nec-tanebes, a Menfis, suplicando ms ayuda, hice que embarcara un fiel judo, uno juramentado al servicio de Beltis, que llev consigo, escondida en la hueca suela de su sandalia, una carta dirigida a Noot y a Filo, rogando a Filo que zarpara de inmediato y que hiciera todo aquello que habamos convenido. Adems, noche a noche envi a mi espritu, o ms bien, a mi pensamiento, a que buscara el

espritu de Noot, tal como l me haba ensea do a hacer, y me pareci que de Noot llegaba n respues tas diciend ome que l lea mi pensam iento y hara aquella s cosas que yo deseab a. El ciudad ano jefe de los sidonio s mantuv o un consej o en el gran saln del palacio . Escond idas detrs de los cortinados en una galera del saln, Beltis, y yo vimos y escuchamos todo lo que sucedi en este consej o, el cual

fue presidido por Tenes en su condicin de Rey. Amarga fue la conversacin de estos seores ya que por todos lados se tejan dudas. Les pareca muy extrao que nicamente Tenes hubiera escapado de la emboscada. No obstante, como embustero que era, los enga con falsas historias, demostrndoles adems que los dioses haban protegido su vida, y que l, a su vez, protegera las de ellos. S, dijo sta y otras cosas, el bellaco y traidor, que ya complotaba para destruirlos a todos. En este consejo los sidonios optaron por un camino desesperado. Da tras da muchos escapaban de la ciudad por mar y por otros medios. Ya casi un tercio de la poblacin se haba marchado, y entre ellos varios miles de los mejores soldados; de manera que los capitanes vieron que pronto la gran ciudad quedara con algunos pocos para defenderla. Por tanto, llegaron a esta decisin: que-

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mar todas sus naves de modo que ya nadie pudiese escapar en ellas, y emplazar vigas en los portales y alrededor de las murallas con rdenes de matar a cualquiera que intentase escapar por tierra. Temiendo por su vida, Tenes dio su consentimiento a estas acciones, jurando que slo deseaba una cosa: vencer o morir junto a los ciudadanos de Sidonia. As fue que pronto la oscuridad fue tan clara como la luz del da por las llamas que se elevaban de ms de cien naves de guerra, adems de muchas otras naves menores, mientras los sidonios, vindolas arder desde los techos de sus casa, se golpeaban el pecho y se lamentaban. Porque ahora comprendan que estaban aislados, y que deban vencer o morir. Las naves de Ochus vigilaban el puerto de Sidonia, aunque de algn modo con indiferencia, porque l ya saba que sus muelles estaban vacos y el enorme ejrcito de Ochus avanzaba arrolladoramente sobre sus murallas en innmeras huestes. Hora tras hora llegaban espas con terribles informaciones, haciendo que el corazn de los sidonios se estremeciera de temor. Porque ahora comprendan que toda esperanza de victoria se haba desvanecido, y que estaban condenados, aunque todava no saban que haba sido su propio rey quien les haba traicionado. Se sostuvo otro consejo, el cual fue observado por Beltis y por m, como el anterior, y all se acord que la ciudad se entregara a la merced de Ochus. Tenes afect protestar, y por fin accedi a que su protesta fuera rechazada, tal como yo, a quien da a da vena en busca de consejos, haba inculcado a su oscuro corazn. Fueron enviados heraldos al campamento de Ochus, ofreciendo una rendicin sobre trminos honorables, y mientras estaban ausentes se hicieron sangrientos sacrificios de nios y otras personas a Dagon y los otros dioses en el Lugar Santo delante del templo, hasta que los pavimentos quedaron rojos por la sangre. Porque as estos crueles habitantes esperaban propiciar al Cielo y obtener la misericordia de Ochus. Los heraldos regresaron portando la palabra de Ochus. ste deca que si quinientos de los ciudadanos jefes salan desarmados y se sometan a l, accedera a sus ruegos y perdonara a Sidonia; pero en caso contrario, la destruira

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piedra por piedra y asesinara a todo aquel que habitara dentro de sus murallas. Adems, uno de los embajadores persas que los acompaaban trajo una carta secreta dirigida a Tenes. Esta carta, me fue leda por Tenes, quien ahora ya no haca nada sin

m chus i prome ta a cTenes opor nsus sms esolem j nes ojuram . entos Er persas a , br poder ev o e; mayor y que el est que o jams er hubies a e lo soad qu o; y a e Mento de r de c Rodas a y en genera su l de es los en merce ci narios a: griego S s y i egipci os epronmeta t una r vasta esuma gen oro ay uno bde los aprime ros amandos Sdentro i del dejrcit oo npersa. i Si aTenes no ahaca esto, senutonces sOchus propo m na la apaz ncon oSidoni sa , durant O e un

ti os mismos e sidonios, a m quienes sera - revelado toda p su traicin. o Finalmente se , le exiga una p respuesta e inmediata. r Qu o debo decir a l Ochus, u Seora? me e pregunt g Tenes. o No lo s la contest. d Parecera que e el honor exige st que entregues r tu vida y salves u a Sidonia y a ir sus ciudadaa nos, aunque . slo sea por un A tiempo. Sin l embargo, oh p Rey, qu es el r honor? Cmo o te ayudar el p honor cuando i hayas sido o despedazado T por la e enardecida n turba en aquel e Lugar Santo y s, tu espritu haya n ido a unirse a o Baal, o a donde o sea que vayan b aquellos st espritus a sacrificados a n Moloc? Te te pro-porcionar , este vaco le honor el gran p poderla del r que ha-bla el o persa, que sin m duda traer et consigo el a dominio de la Fenicia y de m Egipto, y acaso u tambin el de e Oriente? Puesrt to que al ser e Ochus mortal, a Tenes, una vez m que lo hayas a conducido a la n muerte, tal o como yo s puedo d ensearte a e llevar a cabo, l quin ms

a llevar dn a tu elado a cquien udeseas a, a m, dRey oTenes ? Ya qhe uhablad eo. Ahora t juzga. Y alzand po mi avelo r me asent y le odirig cuna usonprisa. a r No deja s de ser upeligr oso t dijo r . oTodo ndepen ode de ?Mento r y los Fgriego i s. A nmenos aque l ellos m se eunan a nla t conejura , los sidoni l os apelear n m hasta uel efinal r con su t ayuda, ey cuand yo descu ebran l mi htrato ocon nOchus ome r quitar

huyo hacia n Ochus y los la sidonios v luchan, tal vez i enton-ces sea d l quien me a. asesine por no Y haberle sido si de ayuda

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alguna. Pero si Mentor se nos une, entonces podremos abrir los portales a los persas y salir a salvo para cosechar nuestra recompensa. As habla un gran hombre dije; uno que es clarividente, uno que no est atado por insignificantes escrpulos; as habla alguien a quien yo tomara por mi seor. S, as habla un hombre preparado para gobernar al mundo, para quien el gran podero que el persa promete no es sino el primer peldao de la escalera hacia el glorioso triunfo... esa escalera que llega a las mismas estrellas. Los sidonios ya te odian, Tenes. Les he visto murmurar cuando ayer pasabas entre ellos; s, uno apoy la mano en su daga, pero otro lo detuvo con una mirada en sus ojos que pareci decir: No todava. Si llegasen a saber la verdad, Tenes, acaso tambin t yacers en el altar del sacrificio y sers arrojado vivo dentro de las feroces fauces de Dagon, donde fuera tu hijo antes que t, Tenes. Por qu no envas a por Mentor e indagas su pensamiento? De modo que Mentor fue mandado a llamar, y entretanto di a besar mi mano a Tenes. S, hasta esto toler, para as poder asirlo ms firmemente en mi red. Mentor se present. Era un fornido griego, un gran soldado con una aguda mente detrs de sus sonrientes ojos; alguien que amaba el oro, el vino y las mujeres, y por todo esto, y un puesto encumbrado y el generalato estaba dispuesto a vender su espada a quienquiera fuese el mejor postor. Tenes le plante la cuestin muy astutamente y le ense el escrito de Ochus. Mentor escuch, y pregunt luego: Y qu piensa esta velada Hija de Isis? Recuerdo haber escuchado en Egipto, donde era considerada el primer Orculo y llamada Hija de la Sabidura, que sus profecas nunca dejaban de cumplirse. La Hija de Isis piensa que entre los persas Mentor ser grande, pero que aqu, entre los sidonios, ser derribado como un rbol del bosque e ir a alimentar un vasto fuego, un fuego tal como el que consumiera las flotas de Sidonia no hace mucho tiempo. As respond, y cuando Mentor escuch mis palabras ri y dijo que l pensaba lo mismo, lo cual sin duda era

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cierto ya que despus supe que l ya haba estado en tra tos con Ochus. De modo que l y Tenes estrecharon sus manos cerrando el trato, tal vez el ms infame que jams haya sido he cho por los hombres, ya que entregaba a la masacre a cuarenta mil, o ms, que crean en ellos. As fue firmada la fatalidad de un pueblo maldecido, esa fatalidad que yo estaba destinada a arrojar sobre sus cabezas, y as fue Tenes enviado por la ruta que conduce al infierno. Solamente Mentor prosper enormemente durante una temporada al servicio de los persas, pero ignoro cul fue su final. Despus de todo, l no fue sino uno de tantos que revolotean de amo en amo segn sean las ven tajas que stos les proporcionen. Sin duda hace tiempo que el mundo se ha olvidado de l, de su astucia griega, su don de mando y su falsedad. Los quinientos se dirigieron al campamento persa para suplicar ante Ochus, llevando ramas de palmera en sus manos; s, fueron con alegra ya que Tenes les haba dicho que sus splicas seran concedidas, y que esto lo saba de labios del mismo Ochus. Conducidos por los sacerdotes de diversos dioses oh, cmo me regocij ver que estos viles y crueles sacerdotes iban con ellos! marcharon, pero ni siquiera uno regres, puesto que Ochus los recibi con burlas e injurias, y para su diversin y la de sus solda dos les dijo que volvieran corriendo a Sidonia. Entonces solt sobre ellos a su caballera y les dio muerte con espadas y jabalinas y clav sus cabezas en estacas alrededor de las murallas. Cuando los sidonios supieron y vieron, enloquecieron de furia y terror. Por miles se reunieron en el Lugar Santo y si no hubiese sido por Mentor y sus griegos hubieran tomado por asalto el palacio, puesto que ahora estaban seguros de que Tenes les haba traicionado. En realidad, Beltis haba hecho que la verdad de su perfidia fuera dada a conocer por los hebreos que estaban a su servicio. Tambin fue pedido a voces que yo, Ayesha, fuera conducida al sacrificio, diciendo que era la presencia de una sacerdotisa de Isis en la ciudad lo que haba causado que sus dioses les abandonaran. Durante un tiempo tuve miedo, yo, que recordaba lo que haba sucedido a bordo del Hapi cuando Tenes estuvo por permitir que se me arrojase a las pro-

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fundidades para satisfacer las supersticiones de los marineros. Por tanto, pensando que lo mejor era ser audaz, mand llamar a Tenes y le dije: Si por un desdichado azar yo fuese asesinada, oh Rey, sabe entonces que la diosa a la que sirvo me ha transmitido que t, cuya suerte est entrelazada con la ma, moriras en el trmino de una hora. Yo, Tenes, soy la estrella que ilumina tu fortuna, y si me apago, despdete de ella y de ti mismo. Lo s contest, del mismo modo que s que sin ti jams podr erigirme en rey del mundo. Por tanto te defender hasta el final; adems, hermosa, te deseo por esposa. Empero agreg, algunos podran pensar que esta estrella de tu sabidura hasta ahora ha conducido mis pasos hacia sitios oscuros e infortunados y me contempl con sospechosa mirada. Nada temas contest. Siempre est oscuro antes del alba, y del mal surge el bien. Una gran gloria te espera, Tenes, o ms bien, una gran gloria nos espera a ambos. La historia embalsamar tu nombre, Tenes. Pero para mis adentros pens que seran los persas quienes embalsamaran su cuerpo, a menos que de hecho no lo arrojasen a los perros! Ahora, cada tarde a la cada del sol era mi costumbre caminar por el plano techo del palacio y mirar hacia el ocano, lo cual, tambin por razones propias, levantndome temprano, haca antes del alba. Esa noche, mientras caminaba, elev mis plegarias al Cielo, porque si bien era osada la partida que jugaba, las bazas parecan volverse contra m. Sin duda, como lo mereca, esta odiosa Sidonia caera, pero cuando se desmoronasen sus murallas, con qu protegera mi cabeza? No lo saba. No obstante en verdad nunca perd la fe. Siempre supe que yo era el instrumento de esa Fuerza que dirige el destino de los hombres y naciones, que lo que yo haca era a causa de que as se me impulsaba y ordenaba hacer por razones que para m eran oscuras; adems, que yo no era un instrumento destinado a ser destrozado y arrojado a un lado. No, por ms estrecho que fuese el sendero y por grandes que fueran los peligros que lo obstruyeran, estaba segura que los recorrera a salvo, porque as estaba predestinada a hacerlo, aunque hacia dnde me conducira, eso era algo que,

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en aquellos das en que yo no era sino como las dems mujeres, no poda saber. De cualquier forma, elev al Cielo mi plegaria y recorr el horizonte con mis ojos. He aqu! a lo lejos, ms all de las luces de los vigilantes trirremes de Ochus, tan lejos que casi pareca estar colocada por sobre la superficie del mar, arda un dbil fuego verde. Ardi durante la cuarta parte de una hora, y desapareci. Entonces supe que mis palabras haban llegado a Egipto, ya fuera por escrito o por la veloz trayectria del espritu, y que Noot o Filo haban venido a salvarme. Antes del alba sub una vez ms al techo del palacio y contemplad! otra vez a lo lejos el verde fuego arda sobre el seno de las profundidades, dicindome que all a lo lejos el gran trirreme esperaba mi llegada. S, pero cmo hara para llegar? Tenes el vil, y Mentor el venal, representaron bien sus papeles. Abrieron los portales de la muralla exterior que los griegos defendan, y dejaron entrar a los persas, a quienes aqullos recibieron como a hermanos, al haber estado a su servicio en el pasado. Los sidonios observaron y comprendieron que los dados haban cado en contra de ellos; tambin comprendieron que eran dados cargados. Se reunieron en el Lugar Santo y clamaron frenticamente por la sangre de Tenes, que acobardado se ocultaba detrs de una cortina y les escuchaba. Beltis y yo, desempeando nuestros papeles, fuimos a consolarle. S valeroso! dije gentilmente. El camino hacia el reinado del mundo es empinado y difcil. Empero, cuando se alcance la cima, qu gloriosa, oh Conquistador, ser la perspectiva que se extienda ante tus ojos! Es por cierto empinada y difcil murmur, secndose la frente con el borde de su bordada tnica. Si hubiese visto la mirada que le arroj Beltis, parada detrs de l con los brazos cruzados y humilde aire, acaso habra pensado que era an ms empinada. Hablemos dije, ya que el final est cerca. Cul es tu plan? Cmo haremos t, y nosotras, tus reinas, para escapar de esta ciudad? Todo est preparado contest. En el muelle del Rey, hacia el que un pasaje oculto conduce desde el palacio, en el sitio donde estn amarradas las barcas reales, se en-

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cuentra mi propia fala que, estando de este modo a cubierto, escap al incendio de las otras naves. En esta fala, tripulada por griegos a los que se les ha prometido una gran recompensa y que esperan en el cobertizo da y noche, remaremos desde el muelle a travs de una baha secreta tres millas costa abajo, donde desembarcaremos, y de ah seremos escoltados hasta el campamento del Gran Rey. Aunque acaso sea ms prudente que yo est junto a Mentor para dar la bienvenida a Ochus cuando entre para tomar pacfica posesin de la ciudad. En ese caso, Hija de Isis, hars bien en abandonar la ciudad por tu cuenta, o con la dama Beltis, si ella desea acompaarte, y encontrarme en el campamento de Ochus. Tal vez eso sea lo mejor contest, ya que no sera considerado decoroso que el gran Rey Tenes se escabulliera hacia su aliado durante la noche. No, dejemos que se marche como lo debe hacer un gran monarca. Slo entonces tendremos autoridad para actuar como la ocasin lo exija. S, Seora; toma este anillo y deslizando de su dedo el sello real, me lo entreg. Ser obedecido por todos cuantos lo vean; adems, promulgar ciertas rdenes. Con tal de que finalmente volvamos a encontrarnos, nosotros, cuyos destinos se hallan entrelazados, no importa cules sean las diferentes rutas por las que viajemos. No importa en lo ms mnimo, mi seor Tenes contest mientras rpidamente esconda el sello. Fue justo entonces, a la hora del ocaso, que Mentor entr en la cmara. Ya no se le vea alegre ni exaltado; de hecho, sus cejas estaban fruncidas y sus ojos llenos de afliccin. Por Zeus! dijo ha sucedido algo horrible. En su desesperacin, estos sidonios tuyos, Rey Tenes, se han reunido en consejo. Han decidido que antes que caer en manos de Ochus incendiarn la ciudad y junto con ella se incinerarn ellos mismos y sus esposas y nios. S, murmurando la maldicin de todos los dioses sobre ti, esto es lo que han decidido. Mira, comienzan los fuegos! Nos dirigimos a las ventanas, y contemplando desde ah vimos a hombres desesperados corriendo de aqu para all con ardientes antorchas de madera de cedro en sus manos, mientras otros hombres conducan turbas de vociferantes

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mujeres y nios dentro de las casas, s, y hacia los tem-plos, y cerraban las puertas dejndolos dentro. Aqu y all, tambin, de los techos de estas casas, se alzaban delgadas columnas de humo que pronto se confundan con las llamas. Al este y al oeste, al norte y al sur, a lo largo de la gran ciudad de Sidonia surgieron humo y llamas. Por todos lados, adems, grandes masas de gente cuyo coraje les abandonaba y no deseaban morir de esta forma, corran hacia los portales y hacia el campamento de los griegos. Fue de esta forma, creo, que diez o veinte mil de los habitantes de Sidonia escaparon, aunque posterior-mente, Ochus el cruel, asesin a muchos de ellos y esclaviz al resto. Contempl, vi, y mi corazn se deshizo dentro de m. A pesar de lo detestables que eran estos hombres insolentes y manchados por la sangre, lament haber tenido algo que ver en hacer que esta recompensa cayera sobre ellos. Despus de todo, eran valerosos y hubieran luchado hasta el fin, ellos,

que ahora hacan expiaci n a travs de un gran autosac rificio, el cual tambi n era valeros o. Oh! si hubiese podido habra hecho que este destino les fuera evitado. Entonc es record que no era yo quien haba hecho esto, sino el Destin o que de m haba hecho su instrum ento; tambin record que slo as poda escapar de las necias ma-nos de Tenes. Me volv para mirar al traidor . Tembl aba, y tembla

n-do intentaba parecer valiente; rea, y en medio de la risa estallaba en lgrimas. Contemplad el destino de aquellos que hubieran asesinado a su rey! Por cierto los dioses son justos dijo. Escapemos ahora hacia el gran Ochus, y recibamos de l su regia bienvenida y recompensa. En verdad los dioses son justos! Se volvi buscando a Mentor, pero ste se haba marchado. Slo quedamos en esa cmara la Reina Beltis, l y yo, Ayesha. Beltis se desliz hasta la puerta y corri el ce-rrojo. Luego se acerc a Tenes y antes de que l adivinara su propsito le arrebat de su cinto la espada con empuadura de oro. Se par ante l con plido y feroz rostro y ojos llameantes. En verdad los dioses son justos repiti ella con grave y terrible voz. Necio, no sabes cul ser la bien-

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venida que Ochus te proporcionar, y cules sern las recompensas? Escucha! Ese prfido griego, Mentor, acaba de decrmelo, o apiadndose de mi suerte me ha ofrecido su amor y ponerme a salvo. Despus de que le hube rechazado se march por su lado mientras t contemplabas desde la ventana. Qu son estas palabras, Mujer dijo entrecortadamente Tenes. Ochus es mi aliado; Ochus me recibir bien, a m, que le he servido bien. Pongmosnos en camino. As ser como te recibir Ochus, oh Tenes; lo s por boca de Mentor, a quien se lo ha dicho el mismo Mentor. Lentamente har que t, un rey, seas golpeado con varas hasta morir, lo cual es el destino que los persas reservan a los esclavos y traidores. Luego llenar tu cuerpo de especias y lo atar al tope de su navio, de modo que cuando al poco zarpe para Egipto esto pueda ser una advertencia para el Faran, a quien tambin has traicionado. Es una mentira, es mentira! grit Tenes. Hija de Isis, dile a esta loca mujer que es una mentira. Me mantuve inmvil, sin responder, y Beltis continu. Tenes, el Destino est sobre ti. Lo enfrentars menos valerosamente que el ms inferior de los miles de este pueblo al que has entregado a la fatalidad? Sigue mi ltimo consejo y salta desde aquella ventana; que t, que has vivido como un cobarde y traidor puedas al menos morir como un hombre. Rechin los dientes y mir alrededor de s. Incluso se dirigi a la ventana y mir hacia afuera a atreverse a realizar la accin. No me atrevo murmur. No me atrevo. Los dioses son justos; me salvarn; a m, que he sacrificado a mi hijo por ellos. Luego se arrodill junto a la ventana y comenz a rezar a Moloc, cuya broncnea imagen se vea rojiza en la oscuridad cada vez ms densa. Toma tu espada, Tenes, si no te atreves a saltar, y acaba dijo la fra voz de la dama hebrea de feroz mirada, que se encontraba detrs de l, mientras yo, Ayesha, contemplaba esta representacin como lo hubiese hecho un espritu que se halla lejos de los asuntos mundanos, preguntndome cmo terminara. Pero Tenes slo contest:

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No, el agudo acero es peor que la cada abrupta. Yo vivir, no he de morir. Los dioses son justos, los dioses son justos! Luego continu sus plegarias a Moloc. La Reina Beltis asi la empuadura de la corta espada con ambas manos y con todas sus fuerzas la hundi entre los anchos hombros de Tenes. S, perro sidonio grit , los dioses son muy jus-tos, o al menos mi Dios es justo, y aqu asesino de nios est la justicia! Tenes profiri un fuerte grito, luego luch para poner-se en pie y manote hacia el aire, con la corta espada to-dava clavada en su espalda, una visin que resultaba espantosa de tolerar. Me dars muerte, Juda? balbuce, tambalendose en direccin a ella, todava golpeando al aire con el puo apretado. No contest ella, constantemente retrocediendo ante l. Slo te dar lo que mereces, o parte de ello. Ve, recoge el resto en las profundidades de Gejena, oh carni-cero de

nios y traidor ms aciago que el mundo jams haya contem plado. Muere, canalla! Muere, acecha nte cha-cal que habras mascad o los huesos de la grande za despreciados por el saciado len persa. Muere, asesino de nio que surgier a de nosotro s, y ve a reunirt e con su esprit u en el mundo subterr neo, y dile que Elisheb a, su madre, una mujer de la Casa Real de Israel, la Reina a la que ha-bas rechaza do, te ha enviad o all, Muere, mientra

s la ciu-dad, la gran Ciudad de los Mares, arde con los fuegos que tu traicin ha encendido y los gritos de sus torturados ciudadanos resuenan en tus odo - Pasa con ellos hacia Gejena y haz all tu balance, con sus almas consumidas por el fuego como testigos y Moloc, y Baal y Astart por jueces y por compaa. Muere, perro, muere! y mientras tu cerebro se apaga recuerda hasta el final que fue Elishe-ba, la madre despojada, quien te dio a beber del vaso de la muerte. As le vilipendi, sin dejar de desplazarse en agitados movimientos ante l, mientras ste tambaleaba lentamente detrs de ella alrededor de la gran cmara. Por fin, ya no pudo ms y cay a mis pies, asindose a mi tnica. Hijo de Isis dijo balbuceando , a quien he deseado

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y hu bi es e he ch o mi rei na , s lv a m e! E s st e el gr an po de ra qu e m e pr o m eti ste ? S, po de ros o Te ne s co nte st , pu est o qu e la m ue rte es el m ay

or de todos los poderes. En la muerte se es rey de Fenicia, de Egipto y de Oriente, puesto que segura-mente ah te alzars por encima de todos los tronos, poderes y dominios. En la muerte todas las cosas sern tuyas, oh traidor Tenes, que habras hecho violencia contra la hija de Isis, sin embargo no a lo ms ntimo de Ayesha, quien aqu te dice adis, vil Tenes. Entonces, gimiendo y quejndose, muri, y as priv a Ochus de su venganza sobre un instrumento del que ya no tena ms necesidad.

CAPTULO XI

LA FUGA DESDE SIDONIA Todo haba terminado. Dentro de la cmara real haba silencio, aunque fuera, las llamas rugan y los clamores de los sidonios se elevaban al Cielo. Yo, Ayesha, y la Reina Beltis, nos miramos cara a cara en la oscuridad, el cuerpo de Tenes tendido entre nosotras, sobre cuyo blanco, distorsionado rostro brillaba la luz de los fuegos que ardan en el exterior. Y ahora qu, Reina? dije. La muerte, creo contest con voz calma, ya que toda su furia pareca haberla abandonado. Por qu privar a sus fauces de su bocado ms sabroso? Todava tengo trabajo por hacer; mi hora an no ha llegado. Reina. S, lo olvidaba. Sigeme, Hija de Isis; Beltis no reniega de quienes le han prestado servicios. Mira por ltima vez a esta inmundicia que tuvo esperanzas de llamarte su esposa y sigeme. Mientras salamos de esa cmara mir a travs de la ventana y vi que, a pesar de que ahora ya haba cado la oscuridad, el Lugar Santo, debajo, brillaba como a medioda con las llamas del templo incendindose, y que en

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medio de ellas la enorme y solemne imagen de Moloc resplandeca como lo haba hecho el da del sacrificio en que el hijo de Beltis fue devorado por sus fauces enrojecidas por el calor. All estaba, sentado, horrible, sonriendo burlonamente como en impo triunfo sobre ste, el ms grande de todos los sacrificios. Entonces cay sobre l, sbitamente, un capitel del templo, y lo pulveriz. Este fue el fin de Moloc puesto que, segn he sabido, si bien Sidonia fue reconstruida en aos posteriores, jams dentro de sus murallas volvi a hacerse sacrificio a ese demonio. Al menos eso, yo, Ayesha, hice que sucediera... el final del culto de Moloc en Sidonia. Pasamos a travs de mi dormitorio, y mientras lo hacamos me apoder del cofre de piedras preciosas de las que Tenes, de tanto en tanto, me colmaba, ya que stas estaban prometidas a Isis, y a ninguna diosa le agrada ser despojada de sus ofrendas. Hacia el fondo de la cmara haba un pasaje que conduca a una puerta cerca de la que haba sido dejada preparada una lmpara encendida. Junto a esta puerta estaba un hombre a quien reconoc como a uno de los judos juramentados al servicio de Beltis. Llegas tarde, regia Seora exclam. Tan tarde que estaba a punto de escapar, puesto que mira, el palacio arde detrs de nosotros y seal las pequeas espirales de humo que se abran paso entre las tablas del suelo del dormitorio por el que habamos pasado. Tarde, pero no demasiado contest ella. El Rey nos ha retenido, y se ha marchado por otro lado. Tienes sus rdenes, y he aqu su anillo e indic el sello real que yo portaba en mi mano. Obedece, y guanos. El hombre alz la lmpara y mir el anillo. Luego inclin la cabeza y nos hizo seas para que le siguiramos. Recorrimos pasajes, largos pasajes con muchos recodos, y por fin llegamos a otra puerta que abri con una llave. Al pasar por ella, nos encontramos en un lugar abovedado debajo del cual haba agua, sobre la que flotaba la fala real, la misma en la que yo haba sido llevada a la costa de Sidonia. Remeros sentados esperaban dentro de la embarcacin, y custodindola haba dos soldados griegos, quienes nos ordenaron detenernos. Esta barca espera al Rey Tenes dijo uno de ellos y nadie sino l puede subir a bordo.

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Yo soy la Reina contest Beltis. Con la que el Rey ha reido, he odo irrumpi el griego con una sonrisa de burla. Reina o no, Seora, no puedes subir a esta barca sin el Rey, o con una orden que lleve su sello. Entonces alc mi mano, diciendo: Aqu est el sello. Djanos pasar. Lo contempl a la luz de la lmpara; luego dijo algo al otro griego y, nada convencidos, obedecieron. Era seguro que estos guardias que se encontraban en ese sitio abovedado nada saban de lo que suceda en la ciudad. Ms an, pienso que abrigaban la idea de robarnos, o algo peor. En cualquier caso esto es cierto: que a menos que hubisemos asesinado a esos dos griegos, sin el sello jams hubiramos tenido acceso a la barca. Recorrimos unos doce pasos y llegamos a la fala, tripulada por marineros que llevaban el uniforme de los guardaespaldas del Rey, hombres que conocan a la Reina y la saludaron elevando sus remos. Beltis nos indic, primero a m y luego al judo que nos haba guiado desde el palacio, que subiramos a la embarcacin; entonces dijo prestamente al timonero que comandaba a los marineros: Id ahora a donde est dama os dirija, y sabed que si sufre algn dao lo pagaris con vuestras vidas, puesto que ella no es una mujer, sino una diosa a quien la Muerte obedece. No vienes tambin t, Reina Beltis? No susurr. Yo elijo otro camino hacia la seguridad. No temas por m, te lo contar todo cuando volvamos a encontrarnos. Por un tiempo, adis, Hija de la Sabidura y amiga ma. Que los dioses con los que ests en comunin te protejan en la tierra y te reciban cuando la abandones, t, que te afanaste por salvar a cierta persona y arrojaste tu manto sobre Beltis cuando una espada, que ahora se halla sobre otro corazn, amenazaba el suyo. Zarpad, marineros exclam, y si queris volver a contemplar el sol, obedeced. Entonces empuj la popa de la barca con sus propias manos, haciendo que se desplazara hacia el canal. Acto seguido, Beltis retrocedi a las tinieblas y desapareci. Ahora yo hubiese regresado en su bsqueda, pero el judo que haba a mi lado grit:

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Remad! Remad y no cuestionis la palabra de la Reina, que sin duda tiene trabajo en otro sitio. Apuraos, la fatalidad os persigue. Titubearon durante un instante; luego se inclinaron so-bre los remos mientras yo me preguntaba cul sera el significado del papel que Beltis haba desempeado. Aca-so haba planeado alguna trampa para m? No lo saba; pero s saba sto: que detrs estaba la ciudad en llamas, mientras que por delante se extenda el mar abierto. Cualesquiera fueran sus peligros yo enfrentara al mar, con-fiando en que el destino fuese mi gua. En cuanto a Beltis, sin duda haba elegido otro camino hacia la libertad. Tal vez despus de todo buscara refugio en Mentor; o acaso Ochus haba prometido su liberacin en pago por la sangre de Tenes. De modo que permanec sentada en silencio, y a poco el canal dio una vuelta; las compuertas colgantes que ocul-taban su boca fueron abiertas por un golpe de remo dado por un hombre que se

encontr aba en la proa, y pasam os hacia el muelle meridi onal. S, de la oscurid ad pasam os al resplan dor de la luz, y del silenci o a un horribl e tumult o de sonido. Porque a todo nuestro alreded or la ciudad arda furiosa mente y de ella se alzaba un espant oso gemido de dolor. Los remero s, que hasta ese momen to no haban sabido nada en el silenci o de la cueva del muelle secreto , vieron y compre

ndieron. Dejaron de remar. Luego hicieron girar la proa de la fala con la intencin de regresar a la cue-va, pero no pudieron porque aquellas puertas se haban cerrado detrs de ellos y, habindose cerrado por medio de algn dispositivo, solo podan ser abiertas desde aden-tro. A m, por cierto, me era imposible ver dnde se hallaban ya que parecan formar parte del muro del muelle. El timonel mir hacia atrs, y de un lado a otro, al infierno de fuego que continuaba con pleno vigor detrs y alrededor de l. Contempl el dique que sobresala a nuestra derecha y observ que sus maderos ya ardan. Luego mir hacia adelante y exclam: Ahora veo por qu la Reina nos abandon! Bueno, no hay sino una posibilidad. Adelante! hacia el mar abierto. S me hice eco de sus palabras adelante hacia el

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mar abierto. Aqu habris de morir; all os conducir a lugar seguro. Lo juro por la Reina del Cielo. Buenas palabras dijo uno pero como llegaremos al mar? Mira, los persas obstruyen la boca del muelle y dan muerte a quienes se afanan por escapar. Era cierto. Muchos de los desdichados habitantes de Sidonia haban encontrado barcas de una u otra clase, o incluso nadaban aferrados a troncos o toneles. A stos, los persas, o quienes estaban a su servicio, les esperaban en la boca del muelle y con burlonas palabras y carcajadas los masacraban a medida que llegaban. S, desde sus embarcaciones ms pequeas los mataban con lanzas y flechas o arrojando piedras que desfondaban sus barcas. Manteneos a la sombra del malecn dije, donde es denso el humo trado por el viento y adonde los trirremes no se atreven a llegar debido a las rocas sobre las que est construido, y remad, remad velozmente. Escucharon y obedecieron. Seguimos adelante bajo un arqueado dosel de humo en el que se entremezclaban estallidos de llamaradas de los maderos, hasta que por fin alcanzamos la cabeza del malecn sobre el que se ergua una torre de madera donde por la noche arda una luz a modo de gua para los marinos que entraban a puerto. Aqu esperamos durante un rato, adheridos a una de las columnas, porque aunque el viento empezaba a soplar ms fuerte, en este protegido lugar el mar permaneca en calma. Remando transversalmente a la cabeza del malecn haba un trirreme persa, y hasta que se hubo ido no nos atrevimos a hacernos a la mar. Por fin pas, lentamente, y lleg nuestra oportunidad. Ante una palabra murmurada los remeros remaron con todas sus fuerzas y nos separamos del malecn con rumbo hacia el profundo mar. Mientras lo hacamos, mir hacia atrs y percib detrs y por encima de m una visin que despus de ms de dos mil aos todava me persigue en mi sueo. Sobre la cima de este malecn erigido sobre maderos, como ya he dicho, haba una torre de madera desde la cual, en tiempos de paz, daba luz un faro. Ahora esta torre estaba en llamas, como el malecn que la sostena, y ningn faro brillaba all. Donde deba haber estado slo se ergua una mujer sobre cuyo rostro golpeaba la intensa luz, ya que el viento barra al humo y la revelaba como a una

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estatua sobre una columna que se alza por encima de la bruma. Contempl esta forma y este rostro y vi que eran aquellos de Beltis, la Reina de Sidonia. Cmo haba llega-do hasta ah, no lo s; pero pienso que haba corrido a lo largo del malecn en llamas antes de que fuese demasiado tarde, al estar familiarizada con el camino, y que haba subido la escalera de la torre, para desde su cima poder mirar por ltima vez a Sidonia y a la vida. En cualquier caso, ah estaba, con aspecto regio, silenciosa, sus brazos cruzados sobre su pecho, mientras el manto prpura que indicaba su rango flotaba tras de ella como un estandarte en la brisa. Vio la barca que nos transportaba abandonar rpida-mente la oscuridad y lanzarse hacia el profundo mar. S que lo vio porque extendi su brazo como para bendecirnos. Luego se volvi y alz sus manos hacia la ciudad en llamas como si la maldijese. Finalmente, una vez ms cruz los brazos sobre

el pecho y se mantu vo inmvi l, su blanco rostro elevn dose a los cielos. Tal fue el final de esa gran y malhad ada mujer, la regia Beltis, Reina de Sidonia , quien tal vez en expiaci n de un pecado hecho en otro astro, los dioses entrega ron a los brazos de acaso el hombre ms vil que jams haya vivido sobre la tierra. Muri con grande za, en sacrifi cio, como su hijo haba sido un sacrific

io, pero no antes de haber forjado una adecuada venganza para con el asesino de su hijo y traidor del pueblo de los sidonios. Moloc, dios del fuego, se la llev, igual que se los llev a todos, pero ahora ella estaba fuera del alcance de Moloc. Moloc, que no era ms que metal fundido, una ofrenda a s mismo. A la luz de las grandes llamaradas de la torre derribada el trirreme que portaba el estandarte de Ochus vio a nues-tra embarcacin en fuga y maniobr para perseguirnos. Remad! grit remad hacia la oscuridad, y sabiendo que sus vidas dependan de esa orden, puesto que, como ya hemos visto, los persas no perdonaban a ninguno de aquellos que alcanzaban sobre sus embarcaciones sino que lanzaban sus trirremes hacia ellos, disparando con flechas a todo aquel que nadaba, esos marineros remaron enrgicamente. No obstante, nuestro avance era lento, y el de la nave impulsada por tres bancos de remeros, que es-

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taba detrs de nosotros, veloz; adems, los fuegos de Sidonia en llamas iluminaban el mar a travs de millas. Podramos alcanzar la oscuridad antes de ser alcanzados? Llegamos al borde de la misma con el gran trirreme a menos de cien pasos de nuestra popa... tan cerca, en realidad, que los soldados a su bordo comenzaron a disparar sobre nosotros, aunque por la oscuridad que se cerna, y debido a la movediza plataforma sobre la que se hallaban, sus flechas caan muy lejos. Ya estaba justo sobre nosotros; su casco haba desaparecido en las sombras pero la luz de los fuegos todava brillaba sobre el ornamentado tope del mstil, mientras sus grandes remos golpeaban el mar con un sonido como el del trueno. Cambiad el rumbo exclam o nos hundir. Con gran destreza el timonel obedeci de modo que dimos la vuelta como una liebre perseguida y los persas pasaron rpidamente por detrs nuestro. Entonces giramos otra vez y remamos hacia la noche. Cuando nos envolvi, los marineros, exhaustos, descansaron sobre sus remos. Nuevamente escuchamos el trueno del avance producido por la tripulacin de esclavos, y otra vez la proa de bronce del alto navio, cruel y enorme, se alzaba casi sobre nosotros. Slo uno o dos metros nos separaron del golpe de las anchas palas de los remos; los remolinos que produjeron hicieron que nuestra pequea embarcacin se balanceara peligrosamente. Pero esta vez, ese inmenso sabueso marino estaba a ciegas por la oscuridad, y al no vernos ni escuchar nada, ya que en silencio sepulcral nos sentamos, sigui su vertiginosa marcha y, durante un tiempo, no volvimos a verle. Todo estaba en calma en el seno del ocano. A lo lejos Sidonia arda como un faro gigantesco, pero no llegaba a nosotros murmullo alguno de su agona. S, todo estaba en silencio; slo se escuchaba el susurro del viento de la noche que, para mi extraa imaginacin, se asemejaba a un sonido tal como el que poda ser producido por la veloz marcha de diez mil espritus que pasan de la tierra cruel hacia la paz en lo alto. Los cansados marineros lentamente llevaron a la barca todava ms mar adentro; luego el capitn dijo: Qu rumbo, Seora? Tengo pensado cambiar nues-

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tro curso y dirigirnos hacia la costa norte, donde acaso no haya persas. No contest, nos quedaremos donde estamos, busco otra nave. Tal vez encontremos una dijo con grosera risa, una nave de la flota de Ochus. Comenzaron a disputar acerca de cul era el curso que deban tomar. Obedecedme dije, o no me obedezcis, como que-ris. Slo que entonces, yo, que poseo el consejo de los dioses, os digo que salvo yo, al amanecer de maana todos los aqu presentes estaris muertos. Susurraron entre ellos, ya que mis palabras les atemorizaron. Por fin habl el capitn, y dijo: La gran Reina Beltis, que se ha ido, nos dijo que esta mujer es una diosa y que aquello que ordenase nosotros deberamos cumplir. Recordemos las palabras de la Reina Beltis, que est muerta y sin duda nos contempla desde el cielo. De modo que este peligro tambin pas, y toda esa no-che

flotam os, mante niendo la popa de la barca hacia la Sidoni a en llamas mientr as la mayor a de los remero s dorman en sus sitios. Tan cansad os estaba n que ni siquier a el horror que haba detrs de ellos ni la prdid a de sus familias, ni inclus o sus propio s temore s, pudier on mante nerles despier tos. Per o yo, Ayesh a, no dorm; no, yo conte mpl y pens. Si Filo hubies e huido, o su

nave hubiera sido hundida, en-tonces qu? Entonces todo haba terminado. No, no de este modo, ya que que no poda ser que yo muriese con solo la mitad de mi misin cumplida. Me encontraba sin amigos entre hombres extraos, no obstante mi pecho era habitado por el ms grande de los amigos, ese espritu cuyo nombre es Fe. Arroj mi alma a mi maestro, Noot el Profeta, y he aqu! me pareci que su alma responda, diciendo: Nada temas, Hija de Isis, porque las alas de Isis te protegen. El alba estaba cerca; lo supe por las estrellas que esta-ba acostumbrada a contemplar y por el aroma del aire. Me par sobre mi asiento y mir a la oscuridad. Contemplad!

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a menos de media milla de nuestra proa de pronto cobr vida un fuego de llama verde. Despertad grit y remad velozmente, ya que si deseis vivir deberis alcanzar la nave sobre la que arde ese fuego antes de que rompa el alba. Obedecieron, sorprendidos, ya que no saban qu significaba este fuego. Avanzamos de prisa y cuando aparecan las primeras luces vimos casi sobre nosotros la mole del gran trirreme llamado Hapi. Llamad! exclam y el capitn as lo hizo. Alguien apareci sobre la barandilla de su macarrn, sosteniendo un farol. Su luz resplandeci sobre el rostro y vi que era el de Filo el Griego. Estis a salvo dije con voz calma porque esa es la nave que me aguarda. Esta es en verdad una diosa! murmur el capitn de la fala. Ahora Filo nos vio, en medio de la creciente claridad, y nos grit que nos acercramos velozmente, sealando algo que l vea pero que se ocultaba a nuestra vista. Estbamos al costado, impacientes manos nos alzaron de la barca. Nos encontramos a bordo, yo todava portando el cofre de joyas, aunque en ese momento no saba que lo tena firmemente asegurado a m. Filo se puso de rodillas ante m, como ante a alguien divino, lo cual fue contemplado por nuestros remeros. Luego grit una orden y nuevamente seal detrs de nosotros. Mirad! all, a menos de dos tiros de arcos de distancia, estaba la enorme nave persa de la que habamos escapado en la oscuridad de la noche. Nuestros remos golpearon el agua, saltamos hacia adelante como un perro desencadenado y detrs nuestro vino el trirreme como un len que se abalanza sobre un animal. Trirrene lo he llamado? No, como ahora veamos, era un quinquerreme, una de las nuevas naves de cinco bancos construidas por Ochus, un prodigioso monstruo. Durante un breve instante titube como si se preguntara si nos atacara o nos dejara ir. Luego, en cuanto la luz se hizo ms intensa, los ojos de sus vigas pudieron observar nuestra abandonada fala y por sus adornos y emblemas la reconocieron como la embarcacin real de Tenes. Un gran grito se alz:

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El Rey escapa. El Rey y la Reina Beltis escapan! Tras ellos! Entonces el quinquerreme brinc hacia adelante en nuestra persecucin. A causa de su enorme peso era lento en adquirir velocidad, y nosotros, que ya le llevbamos ventaja, nos alejamos rpidamente, especialmente despus de que un cambio de viento que el Santo Fuego puesto que as dijo Filo, que lo conoca, se llamaba el navio per-sa no aprovech, hinch nuestra gran vela. Viendo esto, y con la esperanza de que el peligro haba pasado, fui a la misma cabina que haba sido ma cuando, como prisionera de Tenes, navegu en esta nave, y que pareca estar tal como yo la haba dejado. Hice esto sin hablar con Filo, salvo una palabra para encomendar a su cuidado al judo y a aquellos otros que haban sido mis compaeros en la fala. Porque ahora que todo haba terminado, me pareci que deba descansar o morir; adems estaba sucia por el viaje y necesitaba alimento. Por cierto, esto lo

encontr servido en una mesa, lo cual me asombr , aunque no mucho; ms me sorpren d cuando vi limpias ropas de mujer, como las que yo acostu mbraba a vestir, extendi das sobre el sof de la cabina. De modo que me lav, me vest y com un poco, bebien do algo de vino, cosa que rarame nte haca; luego me ech sobre el sof y durante un cierto tiempo , tal vez una hora, dorm como

si hubiese estado muerta. Despert sin saber por qu, ya que poda haber dormido profundamente durante horas, pero a la vez sintiendo que todo mi cansancio haba desaparecido. El lugar estaba muy oscuro ya que la cortina de la puerta estaba cerrada y al principio no pude ver nada. Al rato, no obstante, me di cuenta que no estaba sola en la cabina. Puesto que a medida que mis ojos se acostumbraban a la luz que le alcanzaba, descubr la forma de un hombre, un anciano hombre de blancas barbas, arrodillado en el extremo de la cabina como si orara, y me pregunt si no habra soado, ya que qu poda hacer alguien semejante en ese lugar? Inmediatamente me convenc de que haba soado, ya que esta forma era la del supremo sacerdote Noot, mi Maestro, a quien yo supona muy lejos, en Egipto. O acaso Noot haba muerto y este era su espritu que me visitaba en mi sueo. Espritu, o sueo, u hombre, las palabras surgieron de

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los labios de esa visin con la misma voz de Noot; pala-bras tales como stas: Oh Madre Isis, y T sin nombre a quien Isis y todos los dioses sirven y obedecen, te agradezco el que te haya complacido conducir a salvo a esta doncella a travs de los cometidos que tena designados, cubrindola con la proteccin de una fuerza divina. Te agradezco que la hayas conducido nuevamente a m, su padre en espritu, que la deshonra no la haya profanado, que el fuego no la haya quemado, que el agua no la haya ahogado, y que las lan-zas del enemigo no hayan atravesado su corazn. Te supli-co, oh Madre Isis y oh, T sin nombre en la palma de cuya mano yace el mundo y todo lo que all posee vida, que as como ha sido el principio pueda ser el final, y que esta elegida mujer pueda volver a salvo al lugar de donde vino, para all llevar a cabo los cometidos para los que fue creada. As suplic la voz, la sagrada y bien recordada voz, has-ta que por fin hice que pusiera trmino a sus splicas, di-ciendo: Dime, Noot padre mo, por qu todava temes en esta hora de liberacin? Se levant, vino hacia m y corriendo una cortina que daba a una pequea ventana, me examin con ojos tiernos y gentiles. Luego tom mi mano extendida, la bes, y res-pondi: Ay de m! es mucho lo que an hay que temer, oh hija ma, pero esto lo sabrs dentro de muy poco. Primero cuntame la historia de lo que te ha sucedido desde que nos separamos. Brevemente, omitiendo mucho, le relat esa historia. Es tal como mi espritu me la dej ver dijo cuan-do hube terminado. El Cielo no ha defraudado a su ser-vidor. Tu mensajero lleg a nosotros, Hija, pero poco hu-biese importado si hubiera muerto en el camino, ya que mucho antes de que pusiera sus pies en Egipto mi alma haba escuchado a la tuya y lo haba preparado todo. Aun-que anoche, cuando Sidonia arda, confieso que mi fe des-falleci y que esta alma ma tembl de miedo. En realidad, una hora despus del ocaso cre que tu espectro pasaba junto a m, exclamando que todo haba terminado. Tal vez el que pas fuera el espectro de Beltis. Pero

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de estas cosas hablaremos luego. Veo temor en tus ojos. De qu tienes miedo? Levntate y mira a travs de esa ventana, Hija. Hice lo que me deca y contemplad! a muy poca distancia el gran quinquerreme llamado Fuego Santo se acercaba velozmente a nuestra estela, tan rpido que sus cinco bancos de remos azotaban las olas convirtindolas en es-puma. Padre divino dijo una voz desde el exterior, una voz que me pareci reconocer, tengo palabras que pro-nunciar. -Entra y habla contest Noot. La puerta fue abierta y la cortina corrida, y entr un torrente de luz solar. Mirad! all delante mo se alzaba un guerrero con una armadura como la que usan los griegos y, as ataviado, el ms hermoso y magnfico hombre que mis ojos jams haban contemplado. Era Kalkrates, Kalkrates en persona, slo que ahora en lugar de la tnica sacerdotal su estupenda figura esta-ba

vestida en bronce ; en lugar de un rosario en su cabeza haba un yelmo y en lugar del sistru m su mano empu aba el mango de una espada . S era Kalkr ates, cuyos labios en los das del pasado haban encont rado a los mos en el santuar io sagrad o, pero que en esa poca se haba jurament ado a I sis por causa de cierto crimen . Porque ahora era nueva mente un hombr e y un capitn de hombr es, no alguien

que con la frente inclinada y el semblante humilde hora tras hora musita plegarias a una divinidad invisible. Oh! He de decir la verdad. Cuando le vi as, mucho fue lo que me agrad. S, a pesar de que durante mucho tiempo l no haba sido para m sino un compaero servi-dor de la diosa, otra vez me senta estremecer por una copa del mismo vino que me pareciera beber cuando nuestros labios se encontraron en el lejano Egipto; una vez ms el fuego que yo haba reducido a cenizas apagndolo con mis pies, emerga a la vida y abrasaba mi corazn. Tal vez fuera su belleza, acaso tan grande como la de cualquier hombre que jams haya existido, o quiz fuera la luz de la batalla que brillaba en sus ojos grises, los cuales conmovan a la mujer dentro de m. En cualquier caso, yo, a quien haba repugnado la visin de Tenes y todo otro hombre; yo, que me haba entregado a cosas elevadas

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y, re ch az an do la ca rn e, pe rs eg u a sl o el es p rit u, m e e m oci on co m o cu al qu ier co m n do nc ell a qu e en cu en tra a su a m an te a la sal id a de la lu na. A de

ms, Noot, que poda leer los corazones, y por sobre todo, el mo, lo advirti, ya que le vi sonrer y le escuch suspirar. Acaso tambin Kalkrates se percat de algo puesto que el color subi a su frente... la vi enrojecer debajo del empenachado yelmo de bronce, y dej caer esos valientes y hermosos ojos. Ms an, se hinc, saludndome con la seal secreta y diciendo: Perdona, Hija de la Sabidura, Suprema sacerdotisa de la Reina del Cielo, que otra vez, aunque por poco tiem-po, me haya puesto los arreos que acostumbraba a vestir. Lo hago para salvarte, Hija de la Sabidura. Lo hago res-petando una orden. S dijo Noot, es la orden de Ella, a la que servi-mos, que este sacerdote alce su espada en nombre de Ella y de nosotros, sus esclavos. Inclin mi cabeza... pero no respond.

CAPTULO XII

LA BATALLA EN EL MAR

El gran navio persa estaba sobre nosotros. Por ms que nos afansemos, no podramos escaparle. Navegaba velozmente a nuestro lado a una distancia menor que el recorrido de una lanza. Yo estaba sobre la alta popa del Hapi y lo vea todo, puesto que la antigua sangre rabe arda en m, tal como haba sucedido cuando cargu en la batalla en que mi padre cay, y no iba ahora a desempear el papel de una mujer. Adems, mi espritu me deca que yo no haba escapado de las manos de Tenes y al ardiente infierno de Sidonia para morir aqu en el mar. As, de pie en la popa, junto a Filo, el astuto capitn, advert algo extrao: que ninguna flecha era disparada y ni lanza arrojada desde los puentes persas. Navegaba rpidamente a nuestro lado, eso era todo. Mir a Filo, con una pregunta en mis ojos, y el respondi a esa pregunta, brevemente, hablando con labios rgidos: Piensan que el Rey y la Reina estn a bordo, y quieren apresarnos con vida. Escucha! Nos gritan que nos rindamos. Volv a mirarle, preguntndome qu era lo que l hara. Imparti una orden y enseguida disminuy nuestra ve-

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locidad, de modo que quedamos un poco detrs de los per-sas. Imparti otra orden y nuevamente brincamos hacia adelante pero con otro rumbo. Ahora vi que estaba determinado a embestir al Fuego Santo. Los persas tambin lo advirtieron y se desviaron. Navegamos junto al otro navio, desarmando, mientras nos acercbamos, los remos del lado ms prximo al mismo. Pero los persas no tuvieron tiempo de desarmar los suyos. Nuestra afilada proa golpe sobre su quntuple lnea de remos, destrozando la mayora de ellos como si no fuesen ms que dbiles ramas, y arrojando a los remeros en una informe y tambaleante pila dentro de su profunda bodega. Eso es digno de Filo dije; pero l, hombre siem-pre humilde, como lo son todos los maestros en sus ofi-cios, sacudi la cabeza y contest: No, Seora, err mi objetivo y ahora deberemos pagar por ello. Ah! ya me lo supona. Mientras l hablaba, de

divers os lugares del Fuego Santo volaro n arpeos que se asieron a las barandi llas, so-gas y bancos de remo del Hapi, uniend o a los dos navios. Estn a punto de aborda rnos dijo Filo. Ahora, Seora , implor a a la Madre Isis que nos socorr a. Lue go toc dos veces su silbato. Instant neame nte apareci sobre nuestro puente una banda de hombre s, cerca de cien, tal vez, vestido

s con armaduras y capitaneados por el griego Kalkrates. Adems, detrs de ellos vi a la tripu-lacin de la fala real armada con todo aquello que haban podido encontrar, y a los marineros del Hapi. Los persas arrojaban tablones o escalas de una nave a la otra, a travs de los cuales, sus abordadores, la ma-yora griegos, llegaban en tropel. La lucha comenz, y fue feroz. Nuestros hombres derribaban a muchos enemigos y hacan que otros se ahogaran arrojando fuera los tablones y escalas, de modo que aquellos que ah se encontraban caan al mar. No obstante, un gran nmero de ellos esta-ba a bordo de nuestra nave, y oh! cruel era esa batalla. Siempre en lo ms reido de ella vi a Kalkrates, una cabe-za ms alto que todos los dems, y quin hubiese soado ahora que l era un sacerdote de Isis? Puesto que golpeaba y golpeaba, y hombre tras hombre caan ante l mientras que a medida que su espada se alzaba y descenda gritaba

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cierto antiguo canto de batalla griego, tal como el que al guna vez haban empleado sus antepasados. En un espacio del puente rodeado por cadveres y agonizantes, se encontr frente a frente con el capitn de los abordadores, un hombre fornido y corpulento y adems, creo, tambin griego. Lucharon en forma terrible, mientras los dems se detenan para contemplar esa batalla que Hornero hubiese cantado. Kalkrates cay y mi corazn se detuvo. No, ya estaba nuevamente en pie, pero su espada de bronce se haba quebrado al dar contra la cota de malla del enemigo. Ese hombre tena un hacha; la blandi para poner tr mino a la lucha. Kalkrates, abalanzndose por debajo de ella cogi al enemigo por los brazos y all lucharon sobre el resbaladizo puente. La nave dio un bandazo; juntos fueron tambaleando hacia los macarrones. El enemigo liber uno de sus brazos y extrajo una daga; con ella golpe a Kalkrates una y otra vez. Kalkrates se agach y con su mano libre cogi al hombre por debajo de la rodilla. Con un prodigioso esfuerzo lo alz hasta el borde del macarrn y all quedaron aferrados durante un breve tiempo. Entonces Kalkrates, con la misma mano libre golpe al otro en la frente. Tres veces golpe; sus golpes fueron como los de un martillo cayendo sobre un yunque. La fuerza con que el capitn de los abordadores lo asa disminuy, y su cabeza qued colgando hacia atrs. Una vez ms golpe Kalkrates, y contemplad! su enemigo rod hacia abajo y fue destrozado entre los protuberantes costados de las dos enormes naves que se opriman la una a la otra, en tanto que los servidores de Isis vitoreaban y las taciturnas hordas persas retrocedan. Pude ver a Filo abrindose camino junto a los macarrones. Llevaba un hacha en su mano, pero no luchaba. No, evitaba a aquellos que combatan. En realidad, en una oportunidad se detuvo y dio una orden, advirtiendo, como yo tambin lo haba hecho, que el viento haba comenzado de pronto a soplar. Algunos marineros que escucharon su orden corrieron hacia el mstil y vi a la gran vela alzarse lentamente. Entretanto Filo se desliz entre esos macarrones, cubrindose detrs de ellos como un chacal detrs de un muro. Pero cada vez que se acercaba a uno de los arpeos

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se detena y golpeaba con su hacha, rompiendo la soga a la que estaban atados. De esta forma liber a tres arpeos, de modo que las proas de los navios se desplazaron separndose. Ahora la gran vela estaba al tope e hinchada. El Hapi se adelant considerablement e, haciendo que la popa del Fuego Santo girara arrastrada por efecto de los arpeos que an quedaban aferrados. Los persas comprendieron y les invadi el temor. Aquellos que an estaban con vida a bordo de nuestros puentes se precipitaron hacia los tablones y escalas, pero pocos llegaron a ellos, puesto que Kalkrates y los hombres de Isis estaban sobre sus talones. Fueron reducidos: caan desde los tablones y escalas que eran desprendidos, o saltaban al mar, y en su mayora ah se ahogaban. Muy pronto no qued ninguno de ellos sobre nuestra cubierta. Los arpeos fueron arrancados, o las sogas rotas. ramos libres. No obstante, la nave persa no haba sido ven-cida, porque estaba llena de hombres

de los que aquello s que haban sido matado s no constiu an ms que una nfima parte. Tam bin esa nave iz su vela e introdu jo remos de refresco para contin uar la persec ucin. Su capitn , parado en la proa, rugi: Perr os egip cios , toda va os colg are mos . Filo escuch y cogi su arco. Ahora remba mos perpendic ulares a la proa del Fuego Santo;

acaso estaba a una distancia de cien pasos. Filo apunt y dispar. Tan acertado fue su disparo que la flecha peg debajo del yelmo del capitn persa y ste cay. Su cada pareci desconcertar a la tripulacin del Fuego Santo. Se apoyaron sobre sus remos gritndose el uno al otro, como si no supiesen qu hacer. Entonces su vela comenz a hincharse y vi que cambiaban de rumbo. Filo, a mi lado, ri con una risita ronca. Madre Isis es bondadosa con nosotros dijo . Mira, jel cazador se ha convertido en cazado! Luego dio rdenes y nuestra nave gir en redondo, de modo que nuestra enorme vela, cogida de improviso, se sacudi contra el mstil. Arriad la vela y remad grit remad como jams lo hayis hecho hasta ahora!

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Los remeros obedecieron. Oh! era esplndido verles inclinando sus anchas espaldas y accionando los remos hasta que tambin estos se doblaban como arcos en el agua. No haba aqu labor de esclavos, ya que ellos eran servidores de Isis y hombres libres, cada uno de ellos. Filo corri hacia el timn y, con la ayuda de otro hombre, se hizo cargo del mismo. Nos abalanzamos hacia adelante como una pantera sobre su presa. El Fuego Santo lo advirti y se afan por escapar. Demasiado tarde, demasiado tarde! Porque en seguida la afilada proa del Hapi irrumpi en su costado con tal fuerza que todos los que estaban de pie en la cubierta fueron derribados, entre ellos yo. Logr ponerme en pie nuevamente y escuch a Filo que gritaba: Aguas atrs! Atrs! si no nos hundiremos con l. Retrocedimos. Lentamente reapareci la proa desde donde haba estado enterrada, a tres pasos de profundidad en el flanco del enemigo. El Fuego Santo se balanceaba; el agua entraba a torrentes a travs de la brecha. Inutilizada e impotente se revolcaba; s, comenzaba a hundirse. De sus atestadas cubiertas surgi un alarido de terror y consternacin. Todava entraba el agua en un torrente cada vez mayor, y la nave segua hundindose. Los hombres alzaban sus brazos, suplicando misericordia; otros hombres se arrojaban al mar. Entonces, el Fuego Santo levant de pronto su rutilante proa hacia el aire y la popa desapareci en las profundidades. Haba sido vencida! Los persas nadaban hacia nosotros, o se aferraban a los restos de la nave naufragada, suplicando que les subiramos a bordo. Pero nosotros remamos dirigindonos al viento nuevamente. No s qu ocurrir hoy en el mundo, pero entonces, en tiempos de guerra exista poca misericordia. Slo Egipto era misericordioso porque el tiempo lo haba sosegado y a causa de la gentil veneracin de sus benvolos dioses. Pero ahora Egipto luchaba por su vida contra los persas. De modo que seguimos remando, y esos brbaros fueron abandonados para que se ahogasen y en el mundo de abajo buscaran el calor del Fuego que adoraban. Filo dej el timn y vino a donde estaba yo. Observ que estaba blanco y tembloroso, y llam a alguien para que le trajese vino. Bebi de l con agradecimiento, sin olvidar

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primero derramar una libacin a mis pies, a ms bien, a los de la diosa de la que yo tan cerca me encontraba. Valerosa accin! dije. Conoces tu oficio, Filo. No del todo mal, Seora, aunque pudo haberse hecho mejor. Si hubiese estado yo al timn hubiramos embestido a esa atestada mole antes del abordaje y salvado algunas vidas. Bueno, ahora la posee Set, y Ochus carece de su ms preciada nave. Tambin pudo haber sucedido lo contrario dije. S, Seora. Si yo hubiese comandado el Fuego Santo habra sucedido lo contrario, puesto que l tena dos remos y tres hombres por cada uno de los nuestros, pero su capitn era falto de habilidad en el manejo de naves, y cuando mi flecha le encontr, no hubo nadie que tomara su lugar. Debieron habernos barrido con sus abordadores, pero ese alto capitn griego llamado Kalikrates, de quien me dicen que una vez fue sacerdote, condujo muy bien a sus soldados. Es un hombre valiente y me aflije el que sea probable que le perdamos. Por qu? pregunt. Oh! porque en combate con un sujeto a quien arroj por encima de los macarrones recibi una herida de pual en las partes vitales, y se piensa que ser mortal. Mira, lo estn llevando a mi cabina y seal a Kalikrates que era transportado por cuatro hombres... una escena que estremeci mi corazn. La presencia de filo fue requerida, ya que pareca que cuando el Hapi haba embestido, se haba abierto una brecha y los carpinteros le llamaban para discutir con l la forma en que poda ser reparada. Cuando se hubieron marchado fui tras de Kalkrates y lo encontr tendido en la cabina de Filo. Le haban quitado la armadura y el mdico, un egipcio, limpiaba un corte en su muslo de donde manaba sangre que corra por su marfilnea piel. Es mortal? pregunt. No lo s. Seora contest el mdico. No puedo saber qu profundidad tiene la herida. Ruega a Isis por l, puesto que es mucha la sangre que ha perdido. Ahora, yo, que era diestra en medicina y en el tratamiento de las heridas, lo cual haba aprendido de un gran maestro en mi juventud entre los rabes, ayud al

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mdico lo mejor que pude, restaando la salida de sangre y suturando la herida con seda antes de que le vendramos. Adems, tomando de mi mano un antiguo y hechizado amuleto que proporcionaba salud y tena el poder, as se deca, de hacer que el enfermo o el herido se recuperaran, lo puse en el dedo de Kalkrates para que pudiese curarle. Este amuleto era un anillo de piedra marrn sobre la que haba grabados ciertos jeroglficos que significaban Hijo Real del Sol. El que me lo diera me haba dicho que haba sido usado por el ms grande de todos los curadores y .magos. Khaemuas, el hijo mayor del poderoso Ranses. Slo una vez volv a ver este anillo, como se ver ms adelante. Luego lo perd de vista y nada supe de l hasta que, despus de dos mil aos, lo contempl en la mano de Holly en las cuevas de Kr. Mientras as trabajaba el dolor de la aguja despert a Kalkrates de su desmayo. Abri sus ojos, mir hacia arriba y me vio; luego, en griego murmur en tono tan bajo que slo yo, que estaba inclinada sobre l, escuch sus palabras. stas fueron: -Te agradezco, Amada. Te agradezco a ti y a los dioses que han consentido que, como mis antepasados, yo no muriera como sacerdote sino como hombre y soldado. S, te agradezco, oh regia y hermosa Amenartas. Luego volvi a desmayarse y yo le dej rpidamente, habiendo comprendido que era con la egipcia con quien soaba, y que sin duda haba sido por esta misma egipcia que l haba trocado su sagrada tnica por malla, s, la egipcia Amenartas con la cual me haba confundido, a m, Ayesha, en los delirios de su debilitamiento. Bueno, por qu no? Qu tena yo que ver con l o con cualquier hombre? No obstante, de pronto me sent hastiada del mundo y casi dese que el Fuego Santo hubiese embestido al Hapi y no este ltimo al Fuego Santo. All detrs de nosotros mil hombres estaban ahora en paz bajo el mar. Al estar agotada por la emocin de todo lo que haba soportado y visto, casi fue mi deseo el que yo tambin me encontrase en paz bajo el mar, durmiendo para siempre, o acaso para volver a despertar mecida por los santos brazos de Isis.

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En la cabina se hallaba sentado mi maestro, el profeta Noot, contemplando, a travs de la puerta abierta, el in-finito azul del cielo, tal como yo saba que lo haba hecho durante toda esa temible batalla. Sonri cuando me vio, y pregunt: De dnde vienes, Hija, y por qu tus ojos brillan como estrellas? Vengo de contemplar la muerte de los hombres, Padre mo, y mis ojos brillan con la luz de la batalla. Tambin con otras luces, creo, Hija. Oh Ayesha, tuya es la belleza, tuya es la sabidura, y ests colmada por el espritu como una copa llena de vino. Pero qu hay de la copa? Qu es de la copa? Me temo que esos bellos pies tuyos tengan que viajar muy lejos antes de llegar a su hogar. Cul es su hogar, Padre? No lo sabes despus de todos estos aos de aprendi-zaje? Escucha. Yo te lo dir. Tu hogar es Dios; no este o aquel dios a los que llaman con cien nombres, sino el Dios que est ms all de los dioses. Sin duda t ama-rs y

odiars , tal como has amado y odiado. Y sin duda ests destina da a acercar te a aquello que amas y a estar en paz con lo que odias. No obstant e, sabe que por encima de todos los amores mortale s existe otro amor en el cual ellos deben encontr arse tanto como perders e. Dios es el fin del hombre , oh Ayesha , Dios o... la muerte. Todos pecan, todos tropiez an en el sender o, pero slo aquello s que continan en ese sendero

o quienes habindolo perdido, con lgrimas y corazones destrozados lo buscan nuevamente y, como el Ssifo de la fbula, empujan sus desoladas cargas de errores de la carne, hasta que por fin stas se derriten en la luz que brilla en las alturas, slo esos, digo, obtienen la paz eterna. Tan solemnemente habl, musitando las lentas palabras una a una, y tan profunda y sagrada era la enseanza que escondan, que yo, Ayesha, tuve miedo. Qu has visto y qu es lo que sabes, Padre mo? pregunt humildemente. Hija, te he visto all en Sidonia regocijndote en la venganza por la venganza en s; s, contenta cuando el vil perro que te hubiese hecho su presa dio la ltima boqueada de su vida ante tus ojos. T no le mataste, Ayesha, pero

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fue tu consejo el que proporcion astucia al pensamiento que planeaba y fuerza al brazo que descarg el golpe. Fue tan predestinado, oh padre mo, y de otra forma... S, fue tan predestinado; sin embargo no debieras haberte alegrado en la hora de tu triunfo. No, debiste apenarte como se apenan los dioses cuando cumplen con los mandatos del Destino. Otra vez te he visto encendida por las llamas de la batalla, tu corazn lleno con canciones de victoria cuando la destreza de Filo y el coraje de Kalkrates enviaron a esos enloquecidos brutos de los persas a la muerte. Y finalmente, a menos que est soando... qu es lo que acabas de hacer en la cabina de Filo, Hija? He atendido a un hombre herido, padre mo, tal como estoy preparada para hacerlo. Tambin le di un amuleto del que se dice tiene la virtud de curar al enfermo. S, eso fue correcto y bondadoso, y la justa recompensa al coraje. Te dio las gracias, Hija? En el silencio cre escuchar que sus labios pronunciaban palabras de agradecimiento. No contest con tono apagado, su mente deliraba y agradeci a... otra mujer que no se encontraba all. Noot volvi a esbozar una sonrisa y contest: As fue? Entonces deja estar a ese hombre. Aun as, recuerda que de tales extravos de una mente turbada a menudo brota la verdad, como el agua de una roca hecha aicos. Oh! Hija, Hija, si este hombre olvida sus votos, debes t hacer lo mismo? Para l hay excusa, es un soldado... podemos dudarlo quienes hemos visto hoy sus proezas? l se hizo sacerdote por causa del amor y por la sangre vertida que esto provoc. Para ti no hay nadie... al menos nadie sobre la tierra agreg precipitadamente. Te suplico, por tanto, deja estar a este hombre, porque si no lo haces, mi don de sabidura me dice que traers mucha afliccin sobre su cabeza y la tuya. Por qu has de perseguir la vanidad? Es porque en el orgullo de tu belleza no puedes tolerar que otra sea preferida, y que el fruto que no es legtimo que t cojas caiga en el regazo de otra mujer? Yo te digo, Hija, que esta belleza es tu maldicin, porque te demanda obediencia noche y da, aunque t no deberas pensar en ella, recordando su fin. Eres demasiado orgullosa, demasiado engreda. Mira a las estrellas y apren-

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de a ser humilde, para que de este modo no seas humillada por aquello que es ms poderoso. Soy todava una mujer, Padre; una mujer suya mi-sin es amar y criar nios. Entonces aprende a amar a aquello que est en lo alto, y haz que las criaturas que tengas sean las de la sabidura y las buenas obras. Te corresponde amamantar pecadores como lo hara cualquier demonio al borde de unas matas, t, a quien los cielos extienden sus manos? Es la misin de alguien en cuyo pecho brota el rbol de la vida, desenraizarlo y en su lugar plantar la semilla de las vulgares habilidades de una mujer para que con su ayuda pueda arrebatar a su amante de una rival? Porque l peque, si es que peca, debes t dejar de ser santa? Dnde est tu grandeza? Dnde tu pureza y orgullo? Te lo suplico, amada hija de mi espritu, jrame por el Cielo al que servimos que con este hombre ya no tendrs ms que ver. Dos veces has pecado... una en aquel santuario en Filo, cuando su beso

se encontr con el tuyo, y ahora otra vez, no hace una hora, sobre esta nave, cuando tu coraz n fue desgarr ado por la furia de los celos porque el nombre de otra mujer escap de labios que pensab as estaban a punto de pronun ciar el tuyo. Dos veces has pecado y dos veces la diosa ha vuelto la cabeza y cerrado los ojos. Pero si por tercera vez camina ras hacia esa trampa cavada por tus propias manos, sabe entonc

es que difcil te ser esca-par. Te digo... aqu su rostro y su voz grave se endurecieron te digo que poca tras poca luchars incesan-temente para lavar la mancha de sangre de esas manos y que tu aliento se convertir en suspiro y que cada latido de tu corazn ser agona. Jura, pues jura!

Mir sus ojos y vi que estaban iluminados y tenan as-pecto sobrenatural, s, que cierto espritu que brillaba adentro los haca resplandecer como lmparas de alabas-tro. Mir la delgada mano que se extenda hacia m y vi que temblaba por su pasin. Contempl y me sent impulsada a obedecer. Empero, antes de hacerlo pregunt: Fuiste t alguna vez joven, Padre mo?

Sufris te t alguna vez esta eterna maldici n que la Natural eza deposita en el hombr e y en la mujer porque ella no desea morir? Algun a vez te dejaste soborn ar por la dulce locura con la

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que ella ceba su anzuelo? O, como una vez cre escucharte en aos pasados, fuiste siempre santo y aislado? Cubri sus ojos con esas delgadas manos, y luego contest: He sido joven. He sufrido esa maldicin. A pesar de lo que pueda haberte dicho en el pasado, cuando no eras ms que una nia, tragu de ese cebo, no una sino muchas veces, y he pagado el precio. Porque lo he pagado hasta mi ruina te imploro a ti, a quien amo, que no vaces tu corazn de su ms puro oro virgen y llenes el vaco con dolor y penitencia. Fcil es caer, Hija, pero difcil, muy difcil, es volver a levantarse, No jurars? S contest, juro por Isis y por tu espritu, oh Purificado. Juras dijo, en un susurro pero mantendrs el juramento? Deseo saber, s, fervorosamente lo deseo, mantendrs el juramento, oh mujer de corazn elevado cuya sangre se desliza por un torrente tan rojo y poderoso? Entonces, inclinndose hacia adelante me bes en la frente, y alzndose, se march. Kalkrates no muri. Bajo el cuidado de ese sagaz mdico, o de algo que estaba por encima del mdico, le fue burlado a la Muerte, puesto que pareci que la herida de pual no haba alcanzado sus partes vitales, o al menos no las haba atravesado como para que no pudiesen restablecerse. Empero, estuvo enfermo durante largo tiempo, ya que todo su cuerpo haba perdido mucha sangre, de manera que si hubiese sido ms viejo, o menos vigoroso, Osiris se lo hubiese llevado. O acaso no en vano haba puesto yo en su dedo ese talismn-escarabajo que una vez fuera hechizado por Khaemuas. No volv a visitarle, y as, no fue hasta que remontamos el Nilo y nos acercbamos a Menfis que le vi nuevamente. Entonces, muy plido y consumido, aunque para mi gusto ms agradable que antes, ya que ahora su rostro era ms espiritual y sus ojos los de alguien que ha visto de cerca los ojos de la Muerte, fue llevado en una cama a la cubierta. Ah habl con l, agradecindole en el nombra de nuestra diosa por las grandes proezas que haba llevado a cabo. Sonri y su p-

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lido rostro adquiri un leve matiz rojo mientras contestaba: Me temo, oh Boca-de-Isis, que no fue en la diosa en quien pens en esa batalla, sino ms bien en la alegra del combate, cosa que yo, un sacerdote, no esperaba volver a sentir jams. No, ni fue por la diosa que golpe lo mejor que pude, puesto que en los extremos de la guerra las puertas del cielo, que entonces por cierto estn tan cerca, parecen quedar muy lejos, sino para que despus de todo lo que habas pasado, t junto con todos nosotros, no cayeras en manos de los paganos adoradores del fuego. Le devolv la sonrisa ya que las palabras, aunque falsas, eran corteses, y repliqu que tambin l, sin duda, que todava era joven, deseaba seguir viviendo. No contest con la mayor seriedad , creo que deseo morir antes que vivir, y pasar desde aqu hacia adon-de frecuentemente lo hacan mis antepasados, con la es-pada en la mano y el yelmo en la cabeza. La vida no es agradable para un rasurado sacerdote,

Seora , alguien que por sus votos queda aparta do de todas sus alegra s. Cul es la alegra de un hombr e en la vida? pregunt. Cont mplate en un espejo, Seora, y lo sabrs contest, y hubo algo en su voz que hizo que me pregun tara si despu s de todo no habra sido posible que un nombr e equivo cado saliera de sus labios en medio de las alucina -ciones de su mente. Por que entonc es yo

no saba que un hombre puede amar a dos mujeres, y al mismo tiempo; a una con su espritu y a la otra con su carne, ya que a travs de todas las cosas existe esta guerra entre el espritu y la carne. El espritu de Kalkrates fue siempre mo, habindoseme conferido desde el principio, pero con su carne no suceda lo mismo, y acaso mientras se encuentre en la carne las cosas as permanecern. Antes de llegar a Menfis se nos hizo una seal para que anclsemos. Entonces una embarcacin, enarbolando el es-tandarte del Faran, se acerc a nosotros desde la costa. A su bordo iba el mismo Nectanebes y junto con l su hija, la Princesa de Egipto, la seora Amenartas; y tambin algunos consejeres y capitanes griegos a su servicio. El Faran y los dems subieron a bordo para recabar

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no tic ias de lo qu e ha ba su ce di do en Si do nia , y fu er on rec ibi do s po r Fil o y No ot. Al po co rat o pi die ro n ser co nd uci do s ant e mi pr es en cia , y me re un co n ell os en la

cubierta exterior a mi cabina, advirtiendo que en los ojos de Nectanebes haba afliccin y que sus rubicundas mejillas se haban desplomado. De modo que has vuelto con nosotros, Orculode-Isis dijo con voz vacilante, escudriando mi figura, ya que no poda ver mi rostro porque estaba velado. He vuelto, oh Faran contest, inclinndome ante l. Ha sido la voluntad de Ella a la que sirvo liberarme de las manos del Rey Tenes de Sidonia, a quien el Faran me ofreci como regalo. S, recuerdo. Fue en ese festn en que el agua que haba en la copa que sostenas se transform en sangre. Bien, si todo lo que escucho es cierto, ha habido suficiente sangre all. S, Faran, los mares sidonios enrojecieron con ella. Tenes, el aliado de Egipto, rindi la ciudad a Ochus el persa, pensando que as lograra grandes beneficios, cosa que obtuvo con la muerte, mientras los sidonios ardan en sus casas junto con sus mujeres e hijos. As es como toda Fenicia est en manos de Ochus y avanza sobre Egipto con unas poderosas huestes. Los dioses me han abandonado!

gi mi Ne cta ne be s, agi tan do su s br az os. S, Fa ra n co nt est co n vo z fr a , po rq ue los di ose s so n m uy cel os os ya me nu do ol vi da na aq ue llo s qu e re ni eg an de

ellos o que traicionan a sus servidores entregndolos a manos de enemigos que les odian. Comprendi y contest en voz baja y balbuceante: No te enfades conmigo, Orculode-Isis, ya que qu otra cosa poda hacer? Ese perro sidonio, a quien Set de-vore eternamente, estaba loco por ti. Siempre desconfi de l, y estoy seguro que de no haberte entregado l hubiera hecho la paz con Ochus y me hubiera atacado por la espalda, como por cierto amenaz con hacer en ese festn. Adems, yo bien saba que Madre Isis te protegera de todo dao que pudiesen hacerte sus manos, cosa que pare-ce que ella ha hecho. Ahora bien, cuando escuch esas palabras me invadi la clera y respond:

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S, Faran, Madre Isis ha hecho esto y ms. Te has enterado cmo funcion tu ponzoa? No? Entonces te lo dir. Habiendo sacrificado su nico hijo a Dagon, Tenes se hubiera deshecho de Beltis, su reina, para que yo tomara su lugar. Loca por el odio, Beltis lo condujo a los brazos de los persas y luego, cuando l hubo llevado a cabo esta traicin, ella le asesin con sus propias manos, lo s puesto que yo contempl la accin. Y ahora, Faran, Sido-nia ha cado, y con ella toda Fenicia, y pronto. Faran, Egipto seguir a Sidonia. S, yo, el Orculo, te digo que a causa de que te complaci arrojar a la suprema sacerdo-tisa de Isis a los brazos de Tenes, como si ella hubiese sido una danzarina de la que te hubieses cansado, estas cosas han sucedido. Por tanto, muy pronto dejar de haber un Faran en Egipto, y los persas tomarn la Tierra del Nilo y profanarn los altares de sus dioses. l escuch. Tembl. No tuvo nada que decir. Pero hubo alguien ms que tambin escuch. Como lo haba

adverti -do, la princes a Amena rtas, cuando subi a bordo de la nave fue directa mente a donde Kalkra tes yaca, sobre un sof bajo una toldilla de cubiert a, y all habl con l muy seriame nte. No pude escuch ar lo que decan, ya que juntos hablab an en voz muy baja. Pero pude ver sus rostros , y al contem plarlos, estuve segura de que el griego no haba cometi do error cuando pronun ciara el nombr e de

esta regia dama mientras yo atenda sus heridas. Puesto que esos rostros eran los rostros de amantes que se encuen-tran despus de una larga separacin y de haber pasado por grandes peligros. Dejando a Kalkrates esta Amenartas haba vuelto jun-to a su padre y se mantuvo a su lado escuchando nuestra conversacin. Ahora irrumpi ferozmente: Por cierto, Sacerdotisa, siempre has sido un pjaro de mal agero graznando el desastre. Vuelas a Sidonia y contempla! Sidonia arde; no obstante tu escapas con las alas sin chamuscar. Ahora revoloteas nuevamente hacia Egipto y otra vez gimes de afliccin como un bho del desierto. Cmo es, oh Isis-en-laTierra, como gustas lla-marte a ti misma, que slo t escapas de Sidonia y vuelves aqu a helar la sangre de los hombres con profecas tales como las que pronunciaste en el festn, cuando mediante

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un truco transformaste el agua en sangre? Acaso te has hecho amiga de Ochus? Pregntaselo a Filo, el capitn de esta nave, Seora contest con voz calma. O espera. Pregntale a aquel sacerdote que tal vez te agrade ms, el griego que en el mundo es llamado Kalkrates. Pregntales como demostr mi amistad a Ochus, trabajando con la fuerza de Isis, y con la pericia y el valor de ellos, para que la mejor nave de guerra persa, con una multitud de sus marinos y guerreros, yazca hoy en el fondo de las profundidades. Tal vez a causa de que un capitn fuese diestro, y un cierto sacerdote, o soldado, valiente, esa nave est hundida junto con todo lo que transportaba, pero no, creo, gracias a ti o a tus plegarias, oh Orculo. Yo te digo, Faran, padre mo, que si yo sostuviese tu cetro enviara a esta Isis-en-la Tierra a buscar a Isis en el Cielo, antes de que provoque ms aflicciones sobre nosotros y Egipto. No, no murmur Nectanebes, haciendo girar sus grandes ojos no hables con tanta furia, Hija, la Madre podra escuchar y golpearme otra vez. Escucha. Anoche, yo, que s cmo hacerlo, consult a mi espritu, el Demonio que me obedece. l vino, y habl. Le escuch con mis odos. S, habl de esta profetisa. Dijo que ella se acercaba a Menfis en una nave. Dijo que ella era grande, casi una diosa, que deba ser cuidada, que para ti y para m ella sera un refugio en la tormenta, que en ella est el poder de Uno que se aposenta en lo alto. Oh Orculo, oh Isis-enla-Tierra, oh Hija de la Sabidura, perdona las violentas palabras de esta regia hija ma que est turbada por el temor, y sabe que hasta el final el Faran es tu amigo y tu protector. Tal como acaso, si este Demonio tuyo dice la verdad, antes de que todo termine yo ser la protectora del Faran y de la Princesa de Egipto a quien le complace injuriarme repliqu. Entonces, inclinndome ante l, me volv y fui en busca de mi cabina.

CAPTULO XIII

LA HUMILLACION DEL FARAN Cuando el Faran y su hija se hubieron marchado, aunque yo no vi cmo lo hacan, dije adis a Filo, agradecindole mucho, y, en recompensa por todo lo que haba hecho, pidiendo para l la bendicin de la diosa, que ste recibi de rodillas. Adems, cuando se hubo levantado se jurament a mi servicio, diciendo que mientras viviera vendra desde los confines de la tierra para cumplir con mi voluntad. Tambin me mostr cmo podra llamarle a travs de ciertas formas secretas. De modo que nos dijimos adis por una temporada; no le dej partir con las manos vacas, ya que de aquellas joyas con las que Tenes me haba colmado, las cuales en mi huida haba conservado casi por casualidad, tom unas cuantas de gran valor y se las di como un presente de la diosa. As nos separamos, aunque, tal como ambos sabamos con certeza, no por ltima vez. Tan pronto como se supo de nuestro arribo, los sacerdotes y sacerdotisas de Isis se congregaron en el muelle en solemne procesin para recibir a Noot, su sacerdote supremo y a m, la suprema sacerdotisa, cosa que hicieron con ceremonia consagrada y cnticos sagrados. Por

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ellos fuimos escoltados a travs de las calles de Menfis hasta el templo de Isis, acompaados por numerosos tripulantes del Hapi que formaba parte de nuestra hermandad entre ellos ech de menos a uno. Dnde est el sacerdote Kalkrates pregunt a Noot. ste sonri y contest: Creo que ha sido llevado al palacio del Faran para ser cuidado hasta que se recupere de sus. heridas. Tal vez se haya propuesto durante un tiempo, o acaso ese sea el designio, continuar interpretando el papel de guerrero. Pero no temas, Hija; aquellos sobre cuya frente Isis ha puesto sus manos, en la vida o en la muerte debern por fin regresar a ella. Son como halcones sobre una cuerda que, aunque se estire, no puede romperse. S contest, en la vida o en la muerte y ya no volv a preguntar por Kalkrates. En medio de la algaraba de la ciudad ante nuestro re-greso a salvo, llegamos al templo y ejecutamos sacrificios. Fue ah que coloqu las joyas de

Tenes, salvo aquella s que haba dado a Filo, sobre la estatua de alabast ro de la diosa en su ms ntimo santuar io, al que slo yo y Noot podamos entrar, y tambi n all, median te seales y milagro s ella me dio a entend er que acepta ba la ofrend a. Puesto que fue aqu, mientr as nos encontr bamos a solas ante la efi-gie de la diosa en ese sagrad o lugar, que un trance cay sobre Noot; y en su trance me habl con la voz de

Isis y a travs de su infinito corazn. Este fue el divino men-saje que me lleg por medio de los labios de Noot: Hija, yo, tu madre, conozco todo aquello por lo que has pasado y por lo que debers pasar. Aunque lleguen los brbaros y los dioses de Egipto sean derribados, y la ruina golpee la tierra y parezca que has quedado abandonada, mora aqu hasta que mi palabra te ordene partir. Por m misma, y por Eso de quien, bajo el nombre de Isis, soy ministra, juro que ningn dao te acontecer, y tampoco al lugar donde te encuentras ni a aquellos servidores mos que permanecen contigo. Por tanto, espera mis rdenes con "paciencia, haciendo aquellas cosas que yo te inspire a lle-var a cabo, para que puedas arrojar la venganza de los dio-ses sobre esos perros que profanan sus santuarios. As habl Noot en su trance, sin saber lo que haba di-

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cho hasta que yo se lo transmit ms tarde. Escuch con suma seriedad y me orden obedecer. Aunque sea apartado de tu lado por un tiempo, tal como siento que suceder acaso lo haya percibido durante mi desvanecimiento. Hija y te quedes sola y sin ningn amigo, an as te suplico que obedezcas. Si esto fuera as, no pienses que he muerto, ya que no har sino volver a mi propio lugar y a mi tierra; espera hasta que arribe mi mensaje. Entonces obedece tambin a eso, aunque no s qu es lo que ser. As habl l solemnemente, y yo inclin mi cabeza y escond sus palabras dentro de mi corazn... La guerra comenz; la ltima guerra en la vida de Egipto. Nectanebes, el Faran, inspirado por su perverso Demonio, despidi a sus capitanes y se nombr a s mismo General en Jefe de sus ejrcitos; l, que apenas tena el talento o el coraje para dirigir la guardia de un harm. En un co mienzo, ese Demonio le prest buenos servicios, ya que en Barathra, nombre que llevan los golfos que forman el pantano de Sirbonia, los persas fueron atrapados y perdieron muchos miles de hombres que se hundan en la arenas mientras marchaban, y all se ahogaban o eran atravesados por las lanzas. Pero sus huestes eran incontables y el resto de ellas avanz. Pelusium fue sitiada, y durante un tiempo resisti al gigante Nicostratos de Argos, un hombre tan fuerte como Hrcules, quien, como ste, se vesta con una piel de len y como arma llevaba un enorme palo. El capitn griego, Kleinios de Cos, aquel que haba estado presente en el festn en el que yo fuera entregada a Tenes y a quien en mi visin durante ese festn yo haba visto muerto, yaciendo sobre una pila de hombres asesinados, atac a Nicostratos y despus de una terrible batalla fue vencido; Kleinios y cinco mil hombres que le seguan perdieron la vida. As, mi visin se cumpli. Entonces su Demonio abandon a Nectanebes llevndose con l su corazn, ya que de pronto el Faran dej de ser un hombre, y convertido en un cobarde huy regresando a Menfs, abandonando a su suerte a su flota, sus ciudades y sus guarniciones. Los rumores corrieron velozmente; hablaban de la

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cada de una ciudad detrs de otra, algunas asaltadas, otras sobornadas para que se rindiesen; decan que Ochus haba jurado incendiar Menfis y despus Tebas; adems, apresar a Nectanebes y asarle vivo sobre el altar en el gran templo de Ptah, aqu en Menfis, o si no, hacerle luchar con el toro Apis despus de que la bestia hubiese sido enfurecida por medio de ardientes dardos. Decan que los egipcios, encolerizados porque el Faran haba desertado de sus ejrcitos, lo capturaran ellos mismos y lo entregaran a Ochus como ofrenda de paz. Las multitudes se congregaban y se precipitaban a travs de las calles de Menfis imprecando su nombre, o se arracimaban como abejas alrededor de los altares de los dioses, suplicando auxilio en su desesperacin, s, alrededor de los descuidados altares de los dioses de Egipto. Entonces, de pronto lleg Amenartas, que hua al templo de Isis como lugar de refugio, ya que se haba difundido que Ochus haba dicho que los santuarios de Isis seran los nicos respetados, porque ella era la Madre de todas las cosas y su trono estaba en la luna y su esposo era Osiris-Ra, quien era el Padre del fuego a quien l adoraba; y tambin debido a que cierta sacerdotisa de la diosa le haba prestado grandes servicios en la guerra, palabras stas que me asombraron. De modo que lleg esta princesa real y visti el velo de una novicia, para as estar protegida en caso de que Ochus tomara la ciudad. Pero aunque el velo modific su rostro y su figura a los ojos de los hombres, su corazn no cambi. Un poco despus vino Kalkrates de la guerra en el Delta; supe que ah haba llevado a cabo grandes acciones, luchando valerosamente. En realidad, fue l mismo quien me dijo que haba combatido contra el gigante Nicostratos en lucha cuerpo a cuerpo, y que le haba herido, aunque las cosas no llegaron hasta las ltimas consecuencias puesto que otros se haban precipitado a separarles. Dijo que era un hombre terrible y que cuando ese enorme palo se haba agitado sobre l, por primera vez en su vida haba sentido miedo. Sin embargo, se haba abalanzado pasando por debajo del palo y haba apualado a Nicostratos en el hombro. Fue as, que estando todo perdido en la guerra y habiendo llegado sus servicios en ella a su fin, Kalkrates el

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capitn una vez ms se transform en Kalkrates el sacerdote y nuevamente visti las tnicas de Isis. Por tanto, en ese templo, sirviendo juntos ante sus altares, estaban Amenartas, princesa de Egipto, y Kalkrates, sacerdote de Isis. A menudo yo, Ayesha, sentada en el asiento que corresponda a mi dignidad como primera de esa sagrada compaa, con excepcin solamente del anciano Noot, les contemplaba por debajo de mi velo mientras ungan la estatua de la diosa o se unan a los cnticos sagrados y a los himnos de plegaria. Mientras contemplaba advert esto: que siempre se aproximaban como si alguna fuera los obligara; que siempre las miradas que se dirigan se encontraban, se separaban y volvan a encontrarse; y que siempre, si la ocasin era propicia, la tnica de uno rozaba la del otro, o la mano de uno tocaba la del otro. Estas cosas advert en silencio, preguntndome cul sera el juicio que la diosa proferira sobre esta hermosa pareja que as se atreva a violar su santuario con su pasin mundana. Oh! mucho fue lo que me pregunt; aunque pocas fueron mis conjeturas acerca de lo que sucedera sobre y cul era la mano que estaba destinada a caer sobre ellos. Finalmente lleg el mismo Nectanebes, sus grandes ojos llenos de terror y su enorme complexin consumida por la afliccin y la falta de sueo. Pidi que le concediera audiencia. Oh profetisa dijo todo est perdido! Ochus Artajerjes ha puesto su pie sobre mi cuello. Huyo, buscando refugio bajo las alas de Isis, buscando refugio en ti, oh Isis-en-la-tierra. Aydame, hija divina, ya que mi Demonio me ha abandonado, o cuando viene slo lo hace para mofarse. Extraas palabras las del Faran contest con voz desdeosa, muy extraas palabras las del Faran que entreg a esta misma profetisa para que fuese mujer de un vil rey servidor de Baal; del Faran que ha abandonado a su ejrcito, a su nacin, y a sus dioses, y que ahora slo busca salvar su tesoro y su vida. No me reproches gimi. El destino ha sido demasiado duro conmigo, como acaso un da tambin ser duro para contigo. Al principio todo fue bien. En aos pasados conquist a los persas, constru templos a los dioses.

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Luego, de pronto, la Fortuna ocult su rostro, y ahora... ahora! S, oh Faran vencido contest y por qu escondi su rostro la Fortuna? Te lo dir; a m me ha sido reve-lado. Fue porque aunque construste templos a los dioses, fuiste desleal a los dioses. En secreto, siguiendo el conse-jo de ese Demonio tuyo, llevaste a cabo sangrientos sacri-ficios a los diablos, a Baal, a Astart, y a Afrodita de los griegos. No, no empieces a negarlo porque lo s todo. Finalmente, para coronar tus crmenes, me entregaste, a m, la suprema sacerdotisa de Isis, al infame Tenes de rojas ma nos, aquel que ofreci a su propio hijo a los dolos. Qu ha sucedido con Tenes, que me tom? y di, qu ocurrir con aquel que me vendi? Oh Nectanebes que has dejado de ser Faran. En ese momento pens que seguramente iba a matar-me; pero no me preocup. Puesto que mi corazn estaba dolorido... oh! a causa de muchas cosas mi corazn esta-ba herido. Pero

como un perro lastima do se encogi a mis pies, suplic ndome que le perdon ara, suplic ndome que cesara de herirle con mis palabra s, suplic ndome que le aconsej ara. Le escuch y la piedad se apoder de m, que nunca haba sido compa siva, aunque s amante de la justicia y enemig a de los traidor es. Escuch a dije nueva mente , te ensea r un camino por donde, aunque vencid o y deshon rado, todava

po-drs encontrar una gloria de la que se hablar a travs de los tiempos. Convoca al pueblo mientras todava hay tiempo. Ve al templo de Amn, rey de los dioses de Egipto. Delante del santuario de Amn haz confesin de tus peca-dos ante los odos de todos. Entonces, ah, a la vista de todos, mtate, implorando a Amn y a todos los dioses que acepten tu vida como ofrenda y as se salven Egipto y su pueblo, sobre cuyas cabezas, t, el odiado por los dioses, has arrojado todas estas aflicciones. De este modo podrs hacer que los persas y el mundo se maravillen y digan que, aunque maldito, pudiste ser grande, y as acaso puedas desviar la clera del cielo de este Egipto apstata. Un destello de orgullo brill en sus ojos, que haban es-tado apagados y llenos de lgrimas. Alz su cabeza con dificultad, como si sta todava sintiera el peso de los gran-des pendientes de su rango, del sagrado smbolo dorado

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y de la do bl e co ro na . Po r un m o m en to pa re ci aq ue l qu e ha b a sid o en Sa is, pa sa nd o re vis ta a su ej rci to tri un fal de sp u s de su pri m er a vi ct ori a an te los

persas, bebiendo del incienso de sus aclamaciones; as, tuvo el aspecto que en su da debieron de haber tenido el gran Totmes y el orgulloso Ramses; el de un Faran, el rey de todo el mun-do conocido. Estara bien morir as murmur, estara muy bien, y entonces, tal vez, los dioses a los que he traicionado me perdonaran; los antiguos dioses ante quienes treinta dinastas de reyes oficiales han inclinado su rodilla, y los de aquellos que durante innmeras generaciones existie-ron antes. S, entonces acaso ese magnfico grupo de fa-raones no me vuelvan las espaldas, o me escupan, cuando me una a ellos a la mesa de Osiris. Pero, Profetisa aho-ra su rostro volvi a caer y sus ojos de cangrejo sobre-salieron y se agitaron, mientras su voz se hunda en un susurro, Profetisa, no me atrevo. Por qu, Nectanebes? Porque... oh! porque aos atrs hice un pacto con cierto Poder del mundo subterrneo, un demonio si quieres, en cualquier caso algn espritu del mal que no s de dnde viene y habita un lugar que desconozco, que se ma-nifest ante m. Me prometi gloria y triunfos si sacrifi-caba a l... no, no dir lo que sacrifiqu; pero

un a ve z tu ve un hij o, s, co m o Te ne s yo tu ve un hij o.. .

E n es e m o m en to, yo , Ay es ha, m e est re m ec , y lu eg o le in di qu qu e co nti nu ar a ha bl an do . Es te fu e

el trato: que aunque para conformar al pueblo yo deba construir templos a los dioses, a travs de ciertos medios yo deba deshonrar sus altares. S, y los deshonr; y cuando el sacerdote me visti, a m, el Faran, con las galas de esos dioses, de acuerdo con la tradicin, por medio del pensamiento, la palabra y el acto blasfem contra ellos. No obstante, una divinidad qued fuera de este pacto porque mi Demonio me advirti que ella era de-masiado poderosa para l y no deba ser ofendida se hizo una pausa. Era Isis su nombre, tal vez? S, Profetisa, su nombre era Isis y por tanto nunca corromp su santuario, y slo a ella ofrec plegarias desde lo profundo de mi alma. De modo que todo fue bien; reun

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grandes ejrcitos y enormes riquezas, contrat a miles de griegos para que combatieran en mi nombre, llev a cabo alianzas con muchos reyes y estuve seguro de volver a vencer a los persas y ser el amo del mundo. Luego lleg el malhadado momento de ese maldito festn donde t, la Boca de Isis, fuiste conminada a profetizar, e impulsada por alguna locura, desvelaste tu belleza ante Tenes, y yo, olvidando de quien eras ministra, te entregu a Tenes, enfureciendo de ese modo a Isis en tu persona. No te advert, Nectanebes, y no te advirti el santo Noot? S, me advertisteis, pero a causa de mi necesidad corr el riesgo, u olvid. A partir de ese momento todo fue infortunio, y la ruina, como un gigante a quien nadie puede hacer frente, me ha perseguido noche y da. S, Nectanebes, e Isis es el nombre de ese gigante. Comet error tras error continu. Confi en Tenes y Tenes me traicion. Mi Demonio me aconsej no hacer caso a los generales griegos y tomar el mando de los ejrcitos y al principio hubo victoria; luego lleg la derrota. Pudimos habernos recuperado, pero de pronto me falt el coraje. Todo se desplom como un templo cuyos cimientos han sido barridos por ocultas aguas. Todo se hizo aicos; en un instante los orgullosos pilones, las altas columnas, las macizas, honorables paredes engalanadas con los historiales de gloriosas acciones, se desmoronaron en una informe masa oculta por el polvo de la vergenza. Estoy perdido. Soy lo que ves, un asqueroso gusano, un gusano herido serpenteando en el negro lodo de la desesperacin, yo, que fui Faran. Nuevamente me conmovi la piedad, y yo, Ayesha, respond: Todava queda el camino que te he sealado. Mienras vivimos, no importa lo oscuro que sea nuestro pasado, el arrepentimiento es siempre posible, ya que de otra forma no habra esperanza para el pecador que es el hombre. Adems, el arrepentimiento, si es cierto, trae consigo la rectificacin, y esta pareja, nacida de Dios, afanndose cuesta arriba, mano con mano, sobre crueles peascos, a travs de pantanos y ros, a travs de helchos y espinos, cegada por las lgrimas y la enorme oscuridad de la desesperanza, al final llega a ver la dulce forma del Perdn

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brillando ante ellos como un alba tan sacrosanta como la que jams haya resplandecido sobre este mundo. Escucha, por tanto, a alguien que no habla con su propia voz, o que se expresa a travs de la necedad de la debilidad de su propia carne, sino como aquella que cumple rdenes de un espritu que hay dentro de s. Ve al templo de Amn, y all, en presencia del pueblo haz confesin de tus pecados y cae, en sacrificio, sobre tu espada. El suicidio es pecado, pero hay ocasiones en que vivir en l es un pecado an mayor, puesto que es mejor morir por otros que ser portador de un aliento que los envenena. Morir! Ahora lo has dicho, Profetisa. Digo nuevamente que no me atrevo a morir. Cuando muera me dirigir hacia el Demonio. Ese fue el pacto: que por mi vida l me dara gloria y triunfos, y que a cambio, despus de muerto, yo le entregara mi alma. Es cierto? contest. Bien; el pacto es antiguo, tan viejo como el mundo, pienso; es tambin algo a lo que todo ser humano pone su firma, o rechaza hacerlo, en alguna u otra forma. De todas maneras mantengo mi consejo. Este Demonio tuyo ha roto su juramento, ya que dnde estn la gloria y los triunfos, Nectanebes? Por tanto, l no puede exigir que cumplas con el tuyo. No, Profetisa contest con un gemido, l no lo ha roto. Desde un principio me dijo que no deba causar dao alguno a Isis, la Madre, ya que la Reina del Cielo era ms poderosa que todos los habitantes del infierno, y que de ser pronunciada una vez, su Palabra de Poder le atravesara y le marchitara como una espada al rojo vivo y cortando su red de conjuros reducira sus juramentos a la nada, y a m junto con ellos. Y ahora la red ha sido cortada, y yo, dolorida insecto que en ella haba sido atrapado, caigo desde ah hacia la guarida donde se aposenta la araa nacida del infierno. Profetisa, le he visto con estos ojos, he visto sus rbitas de fuego, he visto su hocico y sus colmillos como los de un cocodrilo, he visto sus enormes brazos peludos y sus perspicaces garras se han extendido para aterrarme, y te digo que no me atrevo a morir para ser arrojado dentro de las fauces del Devorador y arder eternamente en su vientre de llamas. Dime cmo hacer para salvar mi vida, de modo que puede continuar contemplando el sol. Oh! porque eres una mujer tierna

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y caritativa, aunque haya pecado contra ti, dime cmo puedo salvar mi vida! Entonces, al escuchar a esta criatura que as me implo-raba, esta cobarde que en su final no se atreva a enfrentar a los indignados dioses como un hombre, diciendo, tal como debera haber hecho un alma grande: Profundo ha sido mi error, oh Dioses; me arrepiento, que vuestra no-bleza me perdone, o dad muerte a mi alma y terminad con-migo, la piedad me abandon, y su lugar fue ocupado por el desprecio y el aborrecimiento. Aquellos que deseen vivir, cuando los perros persas se encuentran pisndoles los talones, debern huir veloz-mente, y lejos, Nectanebes; deben huir como el ciervo del desierto sobre el que se ciernen los cazadores. El camino del Nilo ha quedado vaco, Nectanebes, ya que los persas todava no han llegado. Como no deseas morir, cgelo, y vive. S dijo, al tiempo que se daba cabal cuenta de la idea , por qu no? Todava poseo una vasta fortuna; du-rante aos he atesorado para

cuando llegara n tiempo s de infortu nio, ya que cmo iba a deposit ar toda mi confian -za en un Demon io? Con ella puedo compra r amigos en el sur; con ella puedo fundar otro imperi o entre los etopes , o entre aquello s que habitan Punt. Por qu no habra de huir. Profeti sa? No lo s contest ; except o que la Muerte siempre es veloz e incans able, y termin a por agotar al ms rpido corred or. Esto

dije, en forma oscura, ya que en ese momento mi mente tuvo presente una visin en una oportunidad en la que yo haba contemplado a cierto servil esclavo otrora Faran; el mismo esclavo regio que se arrastraba ante m; s, una visin de l estrangulado con una soga mientras hombres negros se burlaban. No obstante, nada dije acer-ca de eso; slo agregu: Si fuese tu deseo ir hacia el sur, Nectanebes, tambin lo sera el llevar contigo a esa regia y hermosa dama, tu hija Amenartas, en el pasado Princesa de Egipto? No contest bruscamente, ya que hora tras hora me azota con su lengua porque he cado. Deja que habite aqu bajo el velo de Isis; aunque, por qu preguntas eso, Profetisa?

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A causa de Isis. Porque, segn creo, esta dama de sangre real se burla de cierto sacerdote juramentado a Isis, y a la diosa no le agrada que sus servidores jurados la abandonen por una mujer mortal. Qu sacerdote? pregunt lgubremente. Un griego llamado Kalkrates. Le conozco, Profetisa. Un hombre muy hermoso, como el Apolo de su raza; tambin un valiente que prest buen servicio all en las cinagas, luchando contra el general gigante, al que hiri. Tambin recuerdo que en el pasado fue capitn de mi guardia antes de que se convirtiera en sacerdote y que hubo problemas que tuvieron que ver con l, aunque he olvidado de qu se trataban, salvo que Amenartas intercedi en su favor. Bueno, si te ha ofendido, todava cuento con aquellos que obedecern mi voluntad. Manda a buscarle, y si es tu deseo, se le dar muerte. Te entrego su vida. S, su sangre manar a tus pies. En realidad, dar la orden inmediatamente, ya que me dices que ha humillado a la diosa, o te ha enfadado a ti, su sacerdotisa y abri sus manos para dar con ellas una palmada y llamar as a los mensajeros de la muerte. Cuando vi esto arroj mi brazo entre ellas para que no golpearan la una sobre la otra sino sobre mi tersa carne, sin producir sonido alguno. No dije, este sacerdote guerrero es un buen servidor de la Reina Isis; alguien, adems, que combati por m, su profetisa, en los mares. No debe morir por algo tan poco importante. No obstante te ruego, Nectanebes, que lleves contigo a la princesa real Amenartas cuando escapes al sur con tu tesoro. S contest con gesto fatigado, cumpliendo con tu deseo la llevar, si desea venir, aunque en este caso poco ser el descanso que obtendr. Entonces se march, inclinndose humildemente ante m, y este fue mi adis a Nectanebes, el ltimo Faran de Egipto. Le vi irse y me pregunt si haba hecho bien en prohibirle que matara a Kalkrates. En ese momento pens que la muerte de ste me ahorrara muchos problemas. Por qu no habra l de morir, tal como lo hicieron otros que haban pecado contra la diosa? Una respuesta surgi dentro mo; l no slo haba pecado contra la diosa sino

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tambin contra m... Y esto lo haba hecho al preferir a otra mujer antes que a m. Era yo tan dbil que no poda enfrentarme a otra mujer en caso de as decirlo? No. No obstante, mi pro blema consista en que yo no decida. Ahora vi la verdad. Mi rebelde carne deseaba aquello que mi espritu rechazaba. Mi espritu estaba lejos de este hombre, aunque mi carne le deseaba cerca. S, mi carne deca: Deja que le maten antes de que otra se lo lleve, mientras mi espritu responda: Qu tiene l que hacer con alguien cuya alma est dedicada a las cosas elevadas? Deja que siga su camino y ve t por el tuyo. Por sobre todo, no te manches con su sangre. De modo que le dej ir, sin saber que estaba escrito en los libros del Destino que yo deba ser manchada con su sangre, empaparme en ella hasta los ojos. S, le salv de la espada de Nectanebes y le dej marchar, determinada a no pensar ms en l. Empero, sucedi que el Destino me jug una mala pasada en lo que esto respecta. Al da siguiente, o al otro, me encontraba yo sentada en la penumbra del santuario exterior implorando a la diosa que aliviara mi dolorido corazn, porque ay de m! a pesar de que me afanara en ocultarlo, mi corazn estaba dolorido. Apareci un sacerdote vestido con blanca tnica, Kalkrates en persona, aunque muy diferente a aquel guerrero que haba derrotado a los abordadores del Hapi, o que haba luchado en combate mano a mano con el gigante Nicostratos. Porque ahora los pequeos rizos dorados haban sido cortados y estaba plido a causa de la magra dieta de frutos de la tierra y agua pura, lo nico que poda pasar por los labios de quienes estaban juramentados a Isis, suficiente, por cierto, para m, que no tocaba otro alimento, o para alguien como el anciano Noot, pero no para un hombre de vasta complexin, criado para la profesin de las armas. Adems, su rostro se vea afligido, como si en su alma tuviera lugar alguna lucha. Pas delante de m sin verme y, dirigindome a la estatua de la diosa, se arrodill ante ella y rez fervorosamente, tal vez en busca de auxilio y bendicin. Alzse finalmente y otra vez pas sin verme; yo vi que sus ojos grises estaban llenos de lgrimas y fue mi deseo poder

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consolarle. Tambin vi que todava llevaba en su mano ese anillo talismn que yo le haba colocado a bordo del Hapi, que acaso le defenderan de las malignas influencias que desean y traman la muerte de los hombres. Se dirigi a travs del encolumnado patio hacia el claustro que se hallaba al final. De este claustro sali una mujer, la morena y hermosa Amenartas en persona. Esto fue fcil de advertir ya que, no s el por qu, ella se haba quitado el velo de Isis y estaba esplendorosamente ataviada con las vestimentas de una princesa bastante escasas, pens, ya que dejaban al desnudo mucho de su belleza al tiempo que en su oscuro y abundante cabello brillaba un dorado crculo del que surga el real smbolo sagrado egipcio, y en sus brazos y pecho resplandecan joyas y collares. Haban concertado el encuentro de antemano, pens. Pero no era as, ya que al verla, Kalkrates se sobresalt y dio la vuelta para alejarse; adems, cubri sus ojos con la mano como para evitar la visin de su belleza. Ella alz su rostro como alguien que implora, s, y como l no escuchaba le cogi por la mano y lo arrastr dentro de las sombras del claustro. Ah permanecieron largo rato, ya que a esta hora no haba nadie en el sitio. Por fin volvieron a aparecer al borde de la sombra y vi que los brazos de ella rodeaban a Kalkrates, y que su cabeza descansaba sobre el pecho del hombre. Se separaron. Ella desapareci en las sombras y se fue por su lado, mientras l caminaba incesantemente por el patio, hablando en voz baja consigo mismo como un hombre que no sabe lo que hace. Sal de mi lugar y fui a su encuentro, diciendo: Ests sin duda afligido, Sacerdote. Puede ser que la diosa rechace tus plegarias? O es que acaso ests cansado de ellas y todava deseas desempear el papel de guerrero entre los guerreros, como lo hiciste en la galera Hapi, o hace apenas pocos das en las cinagas del norte? En este caso es demasiado tarde, Sacerdote, puesto que Egipto ha cado y todo est perdido. Esto es, a menos que, como Mentor y muchos de los de tu raza desees vender tu espada a Ochus Artajertes. S, Profetisa, respondi. Egipto est perdido, lo cual, siendo griego, no debera preocuparme demasiado; y yo

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tambin estoy perdido, yo, que he sido batido por el aciago destino. Habla, si te complace. O calla, si as lo deseas, oh Sacerdote. Lo qu la profetisa escucha slo lo dice a la Madre. Entonces me volv y nuevamente me dirig hacia las sombras del santuario, donde me reclin contra una columna... recuerdo que en ella estaba esculpida la escena en que Thoth pesa corazones ante Osiris. Aqu esper, preguntndome si l vendra detrs mo o se ira por su lado. Por un tiempo se mantuvo titubeante, pero por fin me sigui. Profetisa dijo con voz ronca, hablo protegido por el velo de Isis, sabiendo que tales confesiones no pueden ser reveladas. No obstante es difcil hablar, ya que el tema tiene que ver con la mujer, s, y contigo, sagrada Profetisa. En Isis soy incorprea contest. Profetisa, en aos pasados, tal como creo que ests al tanto, supe amar a una doncella real, alguien que estaba muy por encima de mi condicin, y

parece que tambi n ella me amaba. Esa pasin trajo a mis manos la sangre de un herman o, como tambi n sabes. Hu hacia la diosa, en busca de paz y perdn . Puesto que pienso que en m hay dos identid ades, la de mi cuerpo y la de mi alma. Como en la mayor a de los que respira n bajo el sol contest suspira ndo. Fui criado como soldad o, como alguien que provie ne de

una raza de guerreros, hombres de sangre noble y de atractivo aspecto, como alguna vez lo fuera el mo, aunque pocos lo supondran al verme con estas vestimentas. Te he visto vistiendo arneses de guerra, y puedo su-ponerlo contest, sonriendo un poco. La identidad del soldado, Profetisa, era como la de los otros de su raza. Beb y me deleit, me hinqu ante Afrodita, amando a mujeres, y recibiendo amor durante una hora. Combat con no poco honor. Luego, en busca de progreso, junto con mi hermano entr al servicio del Fa-ran, y de esa historia sin duda conoces el resto. Inclin mi cabeza, y l continu. Llegu a Filos, me confes, tom los primeros votos. Por la noche fui conducido al santuario y ah qued a so-las, a fin de contemplar la visin de la diosa. Vi dicha visin

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brillando en la oscuridad del santuario y oh! qu magnfico fue! En ese momento me sobresalt y le observ cuidadosamente, preguntndome cunto era lo que saba o intua. Algo se apoder de m, Profetisa, puesto que ahora me sent obligado hacia aquella a quien mi alma adoraba, aquella con quien mi alma se unira. Fue como si de muy lejos me llegase un recuerdo. Un recuerdo y una promesa. Ese Poder que de m se apoderara hizo que inclinase mi cabeza como para besar a la visin y de ese modo prometer mi alma a lo divino. Tambin la visin inclin su cabeza y nuestros labios se encontraron y he aqu! sus labios eran como aquellos de una mujer mortal, aunque mucho ms dulces. La Madre es duea de todas las formas, Sacerdote. No obstante, no pienses que ella olvida la promesa que de esa forma le complaci aceptar. Desde ese momento estuviste juramentado a ella, y sin duda, en un da venidero, en una u otra forma ella te reclamar... si es que permaneces fiel a ella, oh Sacerdote. 'Pasaron los aos continu, y permanec fiel. El Destino me trajo a Menfis y en este templo te vi, sagrada Profetisa, y aprend a venerarte desde lejos, no con el cuerpo sino con el espritu; ya que para m t fuiste y eres aquello con lo que el vulgo te denomina: 1sis-en-la-T ierra, y tu contemplacin siempre trae a mi mente, tal como hoy lo hace, esa visin divina cuyos labios encontraron a los mos en el santuario de Filos. Acaso t nunca lo supiste, pero as, con mi espritu, te vener. Ahora yo, Ayesha, permanec en silencio, reclinada contra el pilar, ya que me invadi la debilidad y sent que estaba a punto de caer. Empero y que los vengativos dioses permitan que escriba esto en mi honor no le dej ver en modo alguno que yo haba sido quien haba representado el papel de Isis en el santuario. Est bien dije al cabo de un rato, y sin duda cuando llegue la hora la diosa te agradecer. Pero cul es entonces tu afliccin, Sacerdote? Amar a una diosa con el espritu no es ningn crimen. S, Profetisa. Pero qu hay de aquel que ama a la diosa con el espritu y est juramentado solamente a ella por un voto de castidad perpetua, cuando ama a una mujer

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con la carne y de este modo traiciona tanto al cielo como a su propia alma? Entonces, Sacerdote contest hablando en voz muy baja , me temo que l sea alguien cuya esperanza de per-dn sea muy escasa. Aunque para aquellos que se arre-pienten y reniegan existe el perdn. Slo deben hacer acto de privacin, deben privarse mientras todava hay tiempo. Fcil de decir, y difcil de hacer contest , al me-nos para aquel que tiene que vrselas con alguien que no aceptar ser rechazada; alguien que lleva el corazn de l en la palma de la mano y lo estruja; alguien cuyos ojos son estrellas guas hacia las que el peregrino se precipita; alguien cuyo aliento es el de las rosas y sus labios saben a miel; alguien que puede dirigir los deseos de un hombre como una auriga conduce su carro; alguien a quien tambin se han hecho votos, votos tales como los que el joven jura a la doncella en la primer locura de la carne, decretados por aquellos que la han provocado. Las diosas son muy lejanas,

pero la mujer se encuen tra cerca; adems , entre los hombre s existe una ley que incluso una profetis a puede compre nder, que dice que los votos jurados con los labios no pueden romper se para benefic io del alma de quien jura. Son esos argume ntos antiguo s contest ; de poca en poca resuen an desde los techos de los templo s de Afrodit a y Astart , pero Isis los descon oce. La carne es dada a la humani dad para

que quienes hacen uso de ella puedan aprender a desdearla y pisotearla; el espritu es dado a la humanidad para que sus portadores puedan aprender a elevarse con sus alas. Afliccin a aquellos que eligen la carne y rechazan el espritu. El arrepentimiento es todava posible, y despus de ste viene la enmienda, y despus de la enmienda el perdn. l cavil un rato, y luego dijo: Profetisa, me arrepiento; yo, que por sobre todas las cosas deseo el final ese final que una y otra vez bus-qu en batalla, donde fuera que haya tenido lugar unirme con la diosa cuya forma es aquella divina que con-templ en el santuario en Filos. S, con ella y con nadie ms. Pero cmo puedo enmendarme, yo, que soy un len cogido por una red, una red tejida con los cabellos de una mujer? Entonces le escudri con mis ojos y supe que, aunque

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eri za do po r el do lor , est e ho m br e no de ca m s qu e la ve rda d. Y co nt est : El av e sa ga z es ca pa de la tra m pa qu e se ext ien de ant e su vis ta. M a an a al alb a No ot

el Santo zarpa hacia el norte para reunirse con ciertos embajadores de los persas, y, si llega a un acuerdo con ellos, rescatar a los templos de Isis de la clera de Ochus. Iras con l, sin dejar escapar palabra alguna acerca de su propsito o del tuyo? En este caso, tal vez finalmente encuentres a esa diosa cuyos labios se encontraron con los tuyos en Filos, aqu... o en otro sitio. Pens durante un rato, y luego dijo en voz muy baja: Es duro, muy duro; no obstante ir; yo, que deseo satisfacer mi alma y no mi carne. Mientras l hablaba, una alta sacerdotisa pas velozmente ante nosotros, desplazndose de una sombra a otra; pero pensando que era alguien cuyo deber era vigilar el santuario ntimo a esta hora, no repar en ella. Kalkrates, perdido en sus propios pensamientos, tampoco la vio.

CAPTULO XIV

PERSUACIN DE BAGOAS

Esa noche, Noot, mi maestro, vino a despedirse de m. Voy hacia el norte, tal como se me ha ordenado aunque no me preguntes cmo lleg la orden con la esperanza de proteger a los templos de tu culto y a aquellos que ah prestan servicios. No s si regresar, o cundo lo har, y por tanto, Hija de mi espritu, me apena separarme de ti en estos turbulentos tiempos. Sin embargo, la orden dijo que no debas acompaarme, sino morar aqu. Para tu consuelo, sabe dos cosas: primero, que no sufrirs dao alguno, tal como te he dicho antes; y en segundo lugar, que aunque esa hora est lejos, ser en este mundo donde nos encontraremos. Espera, pues, a que mi palabra llegue a ti. Inclin mi cabeza en seal de obediencia y le pregunt si marchaba sin compaa. No, Hija contest. Llevo conmigo a algunos de nuestra hermandad, y entre ellos al griego Kalkrates, quien ha pedido permiso para acompaarme. Al ser un hombre de guerra, tal como has visto, acaso resulte til en una misin como esta. Cmo supo de mi partida, es algo que no s agreg, mirndome con curiosidad.

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Yo se lo dije. No preguntes ms, Maestro. No es muy necesario, creo contest sonriendo. Puede que te interese saber agreg amargamente que el traidor que fuera Faran escapa hacia el Nilo maana antes del alba. Ya ha cargado su navio con las arcas del tesoro de Egipto, muchas de las cuales debieron haber sido destinadas a pagar a sus soldados y a fortalecer a sus aliados.

Que sea su consue lo el contarl as durant e su honorable exilio entre los etopes ! Emper o, Maestr o mo, creo que tendr que contar rpida mente, a menos que

haya complacido a los dioses enviarme una visin falsa cuando pro-fetic en aquel palacio antes de que este desvergonzado Nectanebes entregara a la Hija de Isis a Tenes el sidonio. En ese caso, Ayesha, tambin a m enviaron los dioses una visin falsa. Cmo les har frente, me pregunto, con la sangre de Egipto en sus manos, y con qu voz les hablar de los profanados templos? No lo s. Maestro; no obstante, estaba escrito que Egipto, a causa de sus apostasas y pecados, deba caer. Pueden los dioses, pues, encolerizarse con su propio instrumento? Noot medit durante un rato, sacudiendo la cabeza, y luego contest: Haz esta pregunta a la Esfinge que, sentada all en las arenas, junto a las pirmides de los antiguos reyes, cavila, segn dice la leyenda, acerca de los secretos de la tierra y del cielo. O agreg lentamente, cuando tus propios das hayan llegado a trmino, Ayesha, consltalo con tu alma. Acaso entonces algn dios aclarar el enigma del mundo de aqu debajo; pero aqu en la tierra eso no puede ser

contest ado, ya que aquel que pudiera decirlo poseer a el conoci miento de todas las cosas y l mismo ser un dios. El pecado debe existir, y para que haya pecado son necesarios los pecado res. Pero para qu es necesar io el pecado , es algo que no s, a menos que para que de l finalme nte nazca el bien. En cualqui er caso el pecado r puede alegar que l no es sino una flecha en el arco del Destin o y que la

flecha debe volar hacia donde apunta el que dispara, aunque sta beba sangre inocente, enviude mujeres y haga hurfanos a los nios. Tal vez, Maestro, se le conteste a esa fecha que ella

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se ha forjado a s misma para administrar muerte; que cultiv la madera, fundi la punta y at sobre su astil las plumas del deseo; dicha madera, de habrsele dado otro destino, aqu o en otro sitio poda haber florecido un rbol que diese frutos o, curada, haber adoptado la forma de un objeto sobre el que descansar, o de una vara de justicia en manos de reyes. Eres sabia, Ayesha, no te he instruido en vano replic con una gentil sonrisa. Empero, repito, cuando por ltima vez contemples la cada del sol y tu alma se disponga a seguirle hacia el extremo del mundo, vuelve a proponer este enigma y escucha la respuesta de esa Esfinge invisible que medita en los cielos, en la tierra, y en el corazn de cada nio que nace. As habl, e hizo una seal con la mano, poniendo fin a esa discusin. Jams la he olvidado, ni tampoco sus palabras; y ahora, cuando a veces siento, o espero, s, incluso yo, la semi inmortal, poder ver hundirse el sol por ltima vez, una vez ms, tal como Noot lo ordenara, pregunto acerca de este enigma a la Esfinge que tristemente medita dentro de mi espritu, y espero su respuesta. Porque ay de m! ay de m! en qu soy yo superior a Nectanebes? l traicion a los dioses. No he traicionado yo a los dioses que estaban ms cerca de m que lo que jams lo hayan estado de su alma grosera y golosa? l derram sangre para satisfacer su furia y su codicia. No he derramado yo sangre, y acaso no derramar ms antes de que todo termine, cuando mis invencibles apetitos me dominen y haya un preciado trofeo que deba obtener? l huy con los tesoros de Egipto para desperdiciarlos en las arenas del desierto. No he huido yo con los tesoros que me fueron otorgados... con las enjoyadas coronas de mi sabidura, con los dorados talentos de mis grandes conocimientos, con la vasija de alabastro de mi belleza, con los perfumes de mi poder y elocuencia... que, pulidos, puestos en orden y reunidos, y, sumados al mayor de mis dones, la duracin de mis imperecederos das, podan haber reformado al mundo y conducirlo a la paz? Yo, Ayesha, no he huido con todas estas innumerables glorias estrechadas contra mi pecho y las he sepultado en el desierto, tal como hizo Nectanebes con las riquezas de Egipto antes de que los brbaros le diesen muerte? No

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he hecho yo estas cosas a causa de un poderoso deseo y a causa de que, despojada de ese deseo, el mundo al que yo deb haber guiado fue hil para mi lengua y grava para mis dientes? Pero fue mi culpa? No fue la de ese hombre ciego al que am, que no pudo ver con sus ojos oscurecidos y mundanos la gloria que tena al alcance de su mano, y de esa forma foment la locura en mi alma? No fue tam-bin la culpa de esa mujer que oscureci esos ojos por medio de las perversas artes que los dioses le haban con-ferido? Oh! No lo s. Acaso tambin ellos puedan presentar argumentos ante el Sitial del Juicio, a los que me ser difcil responder, puesto que tambin ellos son como fue-ros hechos, o como se hicieron a s mismos, dando forma a sus propias flechas con la madera de las circunstancias que creciera en un sitio para m desconocido. Y ahora mi deseo ha venido hacia m otra vez; brilla, con luz trmula, un fruto en el rbol de la Vida; y extiendo mi mano para arrancarlo. S,

me pongo de puntill as y a punto estoy de tocarlo con los extrem os de mis dedos. Pero y qu si esto fuese una corrupc in, si se deshici era en polvo, podrid o por el podero so sol de mi esprit u, marchi to ante el toque de mi mano impere cedera ? Oh ! mi seor caza en la monta a, a la manera de los hombre s, y Atenea , otrora llamad a Amena rtas, descan sa su tenebro sa belleza en la Ciudad de las Planici

es y, como antao, trama mi ruina y su hurto mundanal. Quin co-noce el final? Pero dentro de mi alma cavila la Esfinge esbozando su inmortal sonrisa y a ella, tarde o temprano, formular la pregunta que Noot, el sagrado y semi divino no pudo contestar... o si pudo, no quiso hacerlo. Y qu con respecto a Amenartas, la princesa real? pregunt. Sabe Maestro, que empiezo a cansarme de esta mujer. S, Hija, los patios de este templo son amplios, pero no lo suficiente para vosotras dos. Consulate, ella zarpa maana. Hacia el norte? pregunt. No, hacia el sur, con Nectanebes, su padre. O al menos

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eso es lo que ella dice, manifestando que la suerte de su padre ser la de ella, y que juntos reinarn o caern. Est bien respond. Luego hablamos de humildes asuntos que tenan que ver con el santuario de la diosa y el ocultamiento de sus tesoros en caso de que los persas decidieran apoderarse de ellos. Cuando hubimos terminado Noot se levant, me bendijo, pidiendo a los Poderes de las alturas que me protegieran y se fue por su lado a bordo de la nave Hapi, a la que haba adquirido para socorrerme en Sidonia; no supuse que durante aos no volvera a verle. Sin embargo, pienso que l lo saba muy bien. Como un poderoso ro que se desborda las huestes persas se echaron sobre Menfis. Tal como la del torrente que arrasa al villorio y a los humildes caseros, ahoga al ganado, arranca de cuajo a las palmeras, cubre con lodo al trigo, inunda las ciudades, palacios y templos, deja sin aliento a sus habitantes y cubre la bondadosa tierra con los cadveres de aquellos a los que ha quitado la vida, as fue la accin de Ochus y sus brbaros sobre Egipto. Ra pia y masacre, llamas de fuego y miseria marcaron su camino. Los hombres eran masacrados por miles, los ancianos y mujeres que haban dejado de ser bellos eran conducidos al desierto para que murieran de hambre. S, era el deporte de estos persas llevarlos a donde no haba agua y ah verles morir de sed bajo el ardiente sol. Slo eran perdonadas las mujeres jvenes, para que fueran concubinas o esclavas, y la flor de la niez, a la que destinaban a viles propsitos. Las ciudades y los templos eran saqueados, sus ciudadanos torturados para extraer de ellos el secreto de los escondites del tesoro, los sacerdotes eran forzados a hacer sacrificio al dios del fuego y a escupir sobre los suyos o morir, las sacerdotisas eran quemadas o deshonradas, o ambas cosas. Tan lamentable era la situacin de Egipto que, aunque saba a causa de sus pecados y su perfidia esta nacin haba provocado sus propios infortunios yo, que a travs de mi accin en Sidonia me haba convertido en uno de los ministros ejecutores de su destruccin mi corazn llor por esa tierra e implor a los dioses vengadores que con-

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tuviera su ira. Tambin les supliqu que dieran a Ochus a beber de su propia copa y que hicieran de m el mayordomo que preparara su vino. Mis splicas no fueron en vano. As, por fin el sangriento Ochus lleg a Menfis, la ciudad de las blancas murallas, la antigua, la sagrada, y llen sus calles de horror, hasta que stas estuvieron cubiertas de muertos, y un gemido de dolor subi al cielo. Sin embargo no la incendi, tal vez a causa de que nuestras plegarias fueron tiles y los dioses se apiadaron; tal vez, porque dese mantenerla para que fuese sede de su reinado. Aun-que aqu, como en los dems sitios, saque los templos y perpetr sacrilegios. Desde la cima del piln del templo de Isis que daba a los patios del de Ptah y al engalanado establo del toro Apis, vi con mis propios ojos como los persas ya que en este asunto los griegos no quisieron participar arrastraban a la sagrada bestia, a la cual tenan por un dios de los egip-cios, cuando en

verdad no era sino el emble ma del dios, y le daban muerte entre abuche os y burlas. Ms an, llegaron cociner os que guisaro n la sagrada carne, despu s de lo cual, en mesas dispues tas en el patio interior , Ochus y sus capitan es comier on de ella, obligan do a los sacerdo tes de Ptah a sabor ear a su propio dios, y a beber del licor en el que haba sido hervid o. Eran cobard es, estos sacerdotes, ya que de otra forma

hubiesen encontrado la forma de mezclar el caldo con veneno. Despus del festn, cuando todos estaban borrachos por el vino, un enorme burro fue trado y, habiendo la estatua del dios sido arrojada fuera, fue encerrado en el santuario por establo. Tales fueron algunas de las cosas que se hicieron en Menfis, y a travs de todo Egipto y as como Apis fue ser-vido a la mesa, tambin lo fue Mendes, el carnero sagrado. Adems de otras cosas demasiado vergonzosas como para ser registradas. Ahora bien, durante todo este tiempo permanec en el templo a la espera de lo que pudiese acontecer. No dir que no tuve miedo; estaba asustada. Empero, dentro de m ha-bitaba aquel orgulloso espritu que me prohiba manifestar mi temor. Adems en m tambin arda un cierto fuego de fe cuya luz era mi gua en las tinieblas de la desespera-

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cin. El santo Noot, mi Maestro, me haba dicho que ni yo ni aquellos que me acompaaban seramos daados; y yo no iba a dudar de la palabra de mi Maestro. Adems, cuando oraba por la noche, una voz celestial que hablaba a mi corazn pareca ordenarme ser valiente ya que aquellos a quienes yo no poda ver luchaban por m y por los mos. De modo que ah me sentaba a solas, sin nadie que me aconsejara, nadie que me ayudara, dando valor como mejor poda, a esos pobres sacerdotes y sacerdotisas, mis compaeros servidores de la diosa. El culto en el templo con tinuaba como antes, cada maana la estatua de la Madre era engalanada y vestida, se vertan los perfumes, se ha can las ofrendas, las procesiones daban la vuelta alrededor de los patios precedidas por los cantores y los que me neaban el sistrum, mientras que por la noche los himnos sagrados eran cantados a las estrellas. Los persas se enteraron de todo esto, y reunidos ante los portales quedaron estupefactos. Quines son stos preguntaron, que no temen? Pero, aunque la muerte nos miraba a la cara, nada contestamos. El asunto lleg a odos de Ochus y despert su asombro, de modo que al final vino en persona a visitar el templo. Lo recib en el gran recinto, velada y sentada en la silla correspondiente a mi rango colocada a los pies de la estatua de la diosa. Le acompaaban varios de sus grandes seores, vestidos con sedas y perfumados; tambin el general Mentor a quien yo haba conocido en Sidonia, donde se haba desempeado como un traidor al abandonar, junto con sus subordinados griegos, a los persas. Adems estaba presente Bagoas, el eunuco y primer consejero del Rey de Reyes, que tambin comandaba su ejrcito; era, como todos estos desdichados, un hombre gordo, de voz estridente y modales afables y furtivos, que agitaba sus largas manos en todas direcciones cuando hablaba. Este Bagoas era egipcio de nacimiento; eso era lo que yo haba escuchado, y mi primera visin de l confirm lo que se deca. S, sin duda era egipcio de nacimiento; de huesos pequeos, ojos grandes, cabeza redonda, tena el tipo de aquellos que descendan de la antigua sangre; yo lo saba por numerosas estatuas que de ellos haba visto sacar de las tumbas primitivas, antes de que fuera costum-

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bre embalsamar a los muertos. Advert esto e inmediatamente se me ocurri una idea. Deseara un egipcio ver al santuario de Isis y a sus sacerdotes profanados y destruidos? Acaso l no adoraba a Ptah o a Apis, pero todos los nacidos en el Nilo veneraban a la Madre Isis, la Reina del Cielo, y reverenciaban su so-berana. Era esta una fe que, adonde fuera que peregri-naran, o cualesquiera fueran los altares en que quemasen incienso, nunca podan olvidar, porque a travs de cien generaciones la llevaban en la sangre. No obstante, cmo saberlo? Este Bagoas, se deca, era un sujeto astuto, acostumbrado al asesinato, que por medio de sus crmenes ha-ba cosechado una rica recompensa, y alguien as, que slo se cuidaba de su gloria presente, poda olvidar incluso a Isis y a la clera que sobre l caera. Ochus, insolente, de rostro cruel y ojos fatigados, con una mirada orgullosa, aunque llena de obsesionantes terro-res, tal como las que

siempr e acomp aan a los asesin os que saben que en un da venide ro segura mente tambi n ellos sern asesina dos, se present ante m. Yo, levant n-dome de mi silla, hice seal de obedie ncia al Rey de Reyes.. . y arroj sobre l, por detrs de mi velo, la maldic in de Isis. Qu es esto? pregun t, hablan do en griego, con la voz gruesa de aquel que ha bebido a gusto en el festn, y sealn dome con su cetro

. Es uno de esos cuerpos envueltos que extraemos de las tumbas, como los que usamos para guisar al dios Apis, hirvindole junto con sus propios adoradores? No, puesto que se mueve y ha-bla y parece tener la forma de una mujer. Bagoas, des-nuda completamente a esa cosa, para que podamos ver si es una mujer, y en ese caso, cmo luce. Ahora, cuando yo, Ayesha, escuch esto, recuper de golpe todo mi coraje, como me sucede siempre que el peligro me aferra por el cuello. De inmediato prepar mi plan, el cual era breve y simple. Si este eunuco llegaba a tocarme siquiera con un dedo, yo extraera el cuchillo que colgaba de mi faja, el curvo y afilado cuchillo rabe que haba sido de mi padre, y, apartndole hacia un costado pasara velozmente junto a l y lo hundira en el corazn de aquel Rey de Reyes, en-vindole a rendir cuentas a Isis. Luego, si quedaba tiempo,

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dara su merecido a Bagoas en la misma forma, y despus, si as deba ser, empleara el cuchillo para matarme. Era mejor esto que ser humillada ante esos brbaros. No pronunci palabra alguna, y mi rostro permaneci oculto; no obstante pienso que de mi alma surgi algo que advirti a este par del peligro que corran. O acaso haya sido mi espritu guardin quien se los advirti. En cualquier caso, Bagoas se hinc y se inclin hasta que su frente toc el suelo. Oh, Rey de Reyes dijo, te imploro no ordenes a tu esclavo que cometa esta accin. Esa dama es la profetisa de Isis, Reina de todos los dioses, Reina del Cielo y de la Tierra, y tocarla con mano profana es un sacrilegio que provoca la muerte en este mundo y eterno tormento en el ms all. Entonces Ochus ri en forma brutal; luego se volvi y pregunt: Qu dices t, Mentor, que eres griego y conoces tan poco como yo a los dioses de Egipto? Existe alguna razn por la cual no deba yo desnudar a esta sacerdotisa y descubrir cmo luce detrs de esas envolturas? Mentor, restregndose la frente, contest: Ya que me lo preguntas, oh Rey de Reyes, se me ocurre una. Recuerdas a Tenes, Rey de los Sidonios? l acept a esta misma profetisa como regalo de Nectanebes, y tambin quiso, a su manera, desnudarla. Bien, Tenes tuvo un final muy malo, y lo mismo sucedi, o est por suceder a Nectanebes, quien se la entreg. Por tanto, oh Rey de Reyes, te recomendara que esta mujer permanezca velada; tal vez, despus de todo no sea ms que una horrible vieja mujer. No es mucho de lo que he sabido de Isis, aunque es una diosa de gran renombre y acaso apenas valga la pena de arriesgarse a su clera a fin de contemplar la arrugada carne de una fea anciana. Uno nunca sabe, oh Rey de Reyes, y ltimamente he visto tanta muerte que he llegado a comprender que sta, cuando la maldicin del Cielo pesa sobre ella, es mal negocio. As habl Mentor, con su estrepitosa y presuntuosa jerga de soldado, la cual, no obstante, tanto tena de astucia griega, y Ochus, que de pronto pareci despejarse de su borrachera, le escuch. Creo recordar dijo Ochus, que esta misma sacer-

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dotisa me prest buenos servicios all en Sidonia, dando al perro fenicio Tenes consejos que le llevaron a la ruina. Esos son al menos los rumores que corren. Por tanto, no a causa de la diosa egipcia, a la que desprecio y escupi sobre la estatua de Isis, acto que hizo que Bagoas se estremeciera o por las razones que vosotros, necios, me dais, sino porque por azar o designio, no s cul de los dos, ella me sirvi dignamente en Sidonia, que contine usando su velo. Tambin ordeno que este templo, hermoso a su manera, no sea incendiado o daado, y que aquellos que sirven en l prosigan morando aqu y continen con su insensato culto de la forma en que les complazca, siempre y cuando permanezcan dentro de sus muros y no intenten agitar al pueblo por medio de procesiones en las calles. Como seal de esto, extiendo mi cetro y dirigi hacia m la vara con cabeza de marfil que portaba. Bagoas, en voz muy baja, me indic que deba tocarla, de modo que saqu

mis brazos por entre los pliegu es de mi velo y as lo hice, aunqu e de inmedi ato me percat que hubies e sido ms sagaz asir la vara con las manos cubiert as por el velo. Oc hus en seguid a advirti la belleza del brazo y exclam con una carcaj ada: Por el sagrad o fuego! esa mano y esa muec a no son las de una horribl e vieja, tal como habis dicho vosotr os, esclav os, sino ms

bien las de alguien que an es joven y bella. Si las hubiese visto momentos atrs, con seguridad ella hubiese sido desnudada. Por cierto... He tocado el cetro del Gran Rey le interrump con frialdad. Una vez que el cetro ha sido tocado el decreto del Gran Rey no debe ser modificado. tras leyes persas. Bien, ella tiene razn. El cetro ha sido tocado y lo que ha sido dicho no puede alterarse. Mirad ahora, vosotros, ignorantes todos, que buena proteccin es la sabidura. Vamos Mentor, marchmonos a divertirnos con las sacerdotisas de Amn que, sin ser sabias, sino slo bonitas, nos aguardan en el palacio. Ser una noche alegre. Bagoas, permanece aqu, as no te escandalizas y ri en forma brutal, y adems para averiguar si esta ramera celestial llamada Isis se cubre con joyas, porque de ser as, con respecto a stas no he hecho juramente alguno. Adis, Sacerdotisa. Contina siendo sabia y llevando un velo

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puesto que si todo lo dems es tan bien proporcionado como tu mano, quin sabe si alguna noche, cuando el vino haya ahogado todas las promesas, yo u otros hagamos que por fin te desnudes. Luego se volvi y se fue, seguido por su vil squito. Bagoas, tal como le haba sido ordenado, fue el nico en permanecer. Cuando las puertas se cerraron, y por los gritos provenientes del exterior de los muros supe que los persas se haban ido, dije a Bagoas, que estaba a solas conmigo en el sitio: Dime, egipcio que has sido acunado bajo las alas de Isis, no tienes miedo? y volv mi cabeza para observar la vil mancha que haba sobre la estatua de alabastro. S, Profetisa contest. Tengo miedo, tanto como el que t has tenido hace apenas unos instantes. Necio! dije, burlndome de l, no he tenido miedo. Antes de que tu mano me hubiese tocado te ha bra dado muerte, y ese rey al que sirves tambin habra muerto no me preguntes cmo y en este momento vuestras almas estaran contorsionndose bajo las garras de los Atormentadores del mundo subterrneo. No has escuchado acerca de la maldicin de Isis Eunuco? Piensas que tu pompa y tu poder pueden protegerte de su veloz espada? Ahora, ahora, si musitara una sola plegaria, ella puede matarte si tal es su deseo. Se estremeci, cay sobre sus rodillas; s, este asesino de reyes cay sobre sus rodillas ante m, una mujer velada en un santuario, implorndome que le salvara y le protegiera de la clera del Cielo. Porque en su alma Bagoas era todava egipcio, y la sangre de sus antepasados, que haban venerado a Isis durante mil aos an corra con fuerza dentro de l. Adems me temas; a m, la sacerdotisa cuyo renombre conoca, tal como conoca el destino de aquellos que me haban ofendido. Perdn! Proteccin! Pienso que debes pagar un alto precio por ellos, Bagoas. Eres t uno de aquellos que han comido la carne de Apis y arrastrado a las vrgenes de Amn fuera de sus santuarios? Eres uno de los que han dado el templo de Ptah por establo a un burro, han incendiado los antiguos templos y masacrado a los sacerdotes sobre sus altares?

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Ay de m! lo soy dijo, golpendose el pecho, pero no por mi propia voluntad. Fui obligado a hacerlo, de otra forma me esperaba la muerte. Puede que as sea. Obtiene tu propia paz con esos dioses si puedes. Nada tengo yo que ver con ellos; yo, que sirvo a la Madre suprema. Pero cul ser la expiacin para con ella? y nuevamente dirig la mirada hacia la vil mancha en el alabastro de su imagen. Eso es lo que necesito que me sea dicho. Qu expia-cin, Profetisa? Jurar que aqu no hay joyas; que la Madre slo est cubierta por flores y perfumes. Custodiar este santuario de modo que jams un persa vuelva a poner sus pies dentro de sus muros. Har que cualquiera que te ofenda, Profetisa, muera secretamente y de inmediato. Es esto suficiente? No, ni siquiera en una centsima parte. Tu pondrs a salvo las galas ceremoniales de la Madre, pero cul es la venganza sobre aquel que la deshonr con su saliva? Protegers a la sacerdotisa, pero dnde est

la vengan za sobre quien la habra desnud ado por comple to para diversin de l y sus brbar os? Si es eso todo lo que tienes para ofrecer, Bagoas , carga con la maldici n de la Madre, y la de su Orcul o y encam nate al infiern o. Entonc es Bagoas alz su mano como para protege r su cabeza y comenz a protest ar, pero sin tenerle en cuenta continu . No te des prisa, demra te tanto como te apetezc a por el camino

. Cbrete como una mujer, con vestimentas borda-das, perfmate; pon cadenas alrededor de tu cuello y joyas en tus dedos. Condesciende con la lujuria que no puedes compartir y cbrate tu paga en oro y provincias. Envenena a aquellos que odias y quita por la fuerza la vida a puros nios, porque ellos son un obstculo entre t y el fruto de alguna fantasa nueva. Hrtate con el mundano alimento de los canallas, nflate con el gas de los pantanos del poder y, entonces Bagoas, muere! muere! de aqu a uno, diez, cincuenta aos, y baja al infierno y alza tu vista hacia los temibles ojos de la diosa a la que has humillado, los de aquella a quienes tus antepasados veneraron desde un comienzo, y espera la llegada de su sacerdotisa para que con cada uno de los despiadados pormenores ella pre-pare el balance que hay en tu contra desde el camino que lleva a la Sala del Juicio.

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Qu debo hacer, pues? Qu har para salvar mi alma? Sabe, Sacerdotisa, que yo, que tengo mutilado el cuerpo, deseo salvar mi alma, y que todo eso tan llamati vo que t tienes en cuenta no constituye ms que hiel y cenizas para mi alma; puesto que al no tener otra cosa que lograr... al estar privado de esposas e hijos no tengo ms remedio que ir en busca de todo eso que mencionas y as drogar al espritu que habita en m, Oh! ya es algo... que siendo lo que soy desee sentir retorcindose bajo mis pies los cuellos de todos esos poderosos. S y en ese momento el tono de su voz descendi hasta convertirse en un susurro, incluso el del mismo Rey de Reyes, que olvida que antes que l existieron otros Reyes de Reyes. Dime... qu debo hacer? Imperceptiblemente extraje el curvo pual de mi faja; secretamente y sin pestaear, sin que l lo viera hend el cuchillo en mi brazo... oh! profundo fue el corte puesto que hasta el da de hoy puedo ver la seal, aunque esta bella carne una vez pareci que se consuma en el fuego inmortal pero slo para volver a renacer en otro sitio. La sangre de una vena cortada salt de pronto y manch mi velo, como una pequea marca, al principio, que creci continuamente hasta convertirse en un clamor de muerte. La mirada del hombre qued fija en el prodigio, puesto que de un prodigio pens que se trataba; luego pregunt: Sangre! Sangre de quin? Quiz la de la diosa herida. Quiz la de una sacerdotisa humillada. Qu importancia tiene, Bagoas? Sangre continu qu reclama la sangre? Acaso clama al Cielo por venganza; tal vez exige ser lavada con otra sangre, Bagoas. Quin soy yo para interpretar estas parbolas? Ahora comprendi, y levantndose con esfuerzo se inclin hacia adelante susurrando en mi odo. S, las valiosas joyas que colgaban de su puntiagudo bonete dorado tintinearon cerca de mi oreja. Entiendo dijo y ten la seguridad de que 1 ser hecho. Pero no todava. Empero, juro que ser hecho cuando llegue la hora propicia. Lo odio! Odio a ese que mientras que con sus manos derrama presentes sobre m, con su lengua se burla, y que, cuando a travs de mi inteligencia conquisto victorias para l se mofa de los soldados

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porque son dirigidos por alguien que no es ni hombre ni mujer. S, odio a aquel que sabiendo que soy egipcio y, en el fondo de mi corazn venerador de los dioses de esa tierra, me obliga a profanasus santuarios y a masacrar a quienes en ellos sirven. Oh! juro que ser hecho a su debido tiempo. Por quin, oh Bagoas? Por esto Profetisa y cogiendo el velo que goteaba frot sus labios y frente con aquello que lo manchaba. Lo juro por la sangre de Isis, o de su Sacerdotisa y Orcu-lo en quien Isis habita, que no descansar ni me detendr hasta que arrastre a Ochus Artajerjes a su perdicin. Aos podrn pasar, no obstante provocar su cada... por un cierto precio. Qu precio? pregunt. El de la absolucin, Profetisa, que est en ti conceder. S, est en m conceder o negar. Sin embargo no lo conceder hasta que Ochus yazca muerto, y por tu mano. Entonces har que descienda del

Cielo.. . no antes. Al menos protg eme hasta ese mome nto, oh Hija de la Reina del Cielo. Del collar que llevaba debajo de mi velo despre nd un cierto amulet o de poder, el smbol o secreto de la misma Reina, artstic amente trabaja do en jaspe, y slo conoci do por los iniciad os. Sobre este amulet o exhal mi aliento , y lo bendij e. Tmal o dije y llvalo junto a tu coraz n. Te pro-

teger de todos los males mientras tu corazn sea leal. Pero si alguna vez ese corazn se desviara de su propsito, s! incluso si fallara en el cumplimiento de su propsito, entonces este sagrado smbolo arrojara todo el infortunio sobre ti, Bagoas. Puesto que entonces sobre tu condenada cabeza caer la maldicin de la diosa que incluso ahora se halla suspendida sobre ti, como en la leyenda griega la espada de Damocles pende de un slo cabello. Tmalo y mrchate y no retornes ms que para decirme que Ochus artajerjes pisa el mismo camino sobre el que a tantos l ha obligado a poner los pies. Bagoas tom el talismn y lo apret contra su frente, como si hubiese sido el sello del Rey de reyes, y lo ocult dentro de sus ropas. Luego se postr ante m, que ocupa-ba un trono ms poderoso, el de la Reina de reinas; se pos-

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tro ha sta qu e su fre nte toc el su elo ant e mi s pie s. Lu eg o, alz n do se y sin pr on un cia r ya m s pal ab ras , se ret ir co n hu mi lde s se al es de ob edi en cia ha sta qu e lle g a las pu er-

tas y all desapareci de mi vista. Cuando se hubo ido, yo, Ayesha, re en voz alta; yo, que haba jugado una importante partida y haba vencido. S, me re en voz alta; luego, habiendo purificado la estatua de la diosa y quemado incienso ante ella, me arrodill y ofrec mi humilde agradecimiento a ese justo Cielo del cual yo era ministra.

CAPTULO XV

LA CONJURA Y LA VOZ Transcurrieron aos de aburrimiento. Ochus regres a Persia, llevndose consigo sus botines y dejando a un cierto Sabaco, un sujeto brutal, para que gobernara Egipto y le extrajera tributos. Durante todo este tiempo, yo, Ayesha, permanec sola, muy sola, en el templo de Isis en Menfis, de cuyos muros jams sal, puesto que la orden de Ochus fue obedecida y, pasase lo que pasase con los de los otros dioses, el santuario de Isis se mantuvo inviolado. Aqu, pues, rodeada por una menguante compaa de sacerdotes y sacerdotisas, permanec, tal como Noot, mi Maestro, me haba ordenado hacer, esperando una palabra que nunca llegaba, y continuando con las ceremonias del templo en la humilde forma que permita nuestra pobreza. Qu hice durante todo ese aburrido y aletargado tiempo? So, estuve en comunin con el Cielo, estudi la antigua sabidura de Egipto y de otras tierras, hacindome cada vez ms sabia y tan plena de conocimiento como una jarra a la que se acaba de llenar con perfume o con vino. Empero, qu utilidad tena para m este conocimiento? Segn las apariencias, ninguna. Pero esto no era as, ya

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que mi corazn se alimentaba con l como una abeja lo hace con sus reservas de miel para el invierno, y sin eso yo hubiera perecido, tal como la abeja debe morir. Adems, ahora comprenda que este lapso de espera era una preparacin para esos largos siglos que estaba predestinada a pasar en las tumbas de Kr. Fue una formacin y una disciplina para el alma. As, olvidada del mundo medit y resist, yo, que haba pensado gobernar al mundo. De modo que, luna trs luna y siempre armada de una divina paciencia, resid dentro de los muros del templo a la espera de la hora convenida, segura de que finalmen te llegara. Nada supe de Nectanebes; haba desaparecido...; no tuve dudas de que lo haba hecho con rumbo a la fatalidad que yo haba previsto. Nada supe de Amenartas, su hija; tambin ella haba desaparecido; supuse que junto con l. Nada supe de Kalkrates, el soldado sacerdote. Sin duda haba muerto, y esa belleza suya se haba convertido en maloliente polvo, tal como sucedera con la ma, pensamiento ste que me hizo estremecer. Mucho fue lo que me pregunt por qu haba sido ste el nico hombre en la tierra que haba conmovido mi alma y despertado los deseos de mi carne de mujer. No lo saba; a menos que hubiese sido acordado que despus de pasar por las puertas le encontrara en un mundo que hay en el ms all, si es que tal cosa exista. Puesto que desde el principio tuve la certeza de que se me haba encargado elevar su espritu a la altura del mo, acaso porque en alguna lejana estrella o condicin yo haba pecado contra ese espritu y contra l y los haba arrastrado hacia abajo. Por cierto, no es sta la suerte comn a todos los grandes, el que con fatiga y lgrimas y amarga desilusin deban afanarse por hacer que los espritus de otros alcancen esa cima elevada sobre la cual se alzan los primeros? Y entre todos los pecados de nuestra vil condicin, hay alguno alguno ms funesto que arrojar a un alma que lucha por la pureza y el bien hacia la furia de las profundidades del mal? As pensaba en esos das acerca de ese desaparecido Kalkrates cuyos labios haban sido los nicos en posarse sobre los mos. Pensaba tambin, con triste asombro, en lo extrao que era yo, a cuyos pies los hombres se haban

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arrastrado veintenas de hombres, yo, la ms hermosa y educada de todas las mujeres, hubiese sido rechazada, o, en todo caso, apartada de este hombre que prefera a otra que, aunque bella y de corazn osado, brillaba no obstante con menos luz, al igual que la plida luna lo hace con respecto al esplendor del sol. En realidad, ahora que todo haba terminado, segn crea, y que nada quedaba de esos fuegos de locura salvo unas pocas cenizas consumidas, re para mis adentros al tiempo que recordaba. Aunque a decir verdad sonre con tristeza, ya que solamente all, ante el entraable festn del amor, que para una mujer significa ms que todos los otros festines, haba bebido de las copas de la derrota y la humillacin servidas por el burln valet: el Destino. Sin embargo, haba tenido mi merecido, puesto que yo, Hija de la Sabidura, la juramentada a la gloria eterna, qu tena que ver con asuntos relacionados con nuestra carne mundana? Oh! me alegraba que todo hubiese terminado con ese Kalkrates de grises ojos que tan valientemente poda empuar una espada en batalla, y no obstante, cuando le invada el remordimiento poda orar junto al mejor de los sacerdotes. Ahora, al menos era duea de mi propia alma y tena tiempo libre para modelarla a semejanza de los dioses; y en esos das de sagrada contemplacin en verdad sus alas batieron contra los barrotes, luchando por liberarse. Hubiesen deseado deshacerse de ellos, pero el Destino haba construido una jaula demasiado slida. Por fin me llegaron nuevas, puesto que Isis todava tena ojos y odos en Egipto, y todo lo que stos vean o escuchaban llegaba a m; noticias acerca de Ochus, quien, al hastiarse en su palacio persa haba decidido beber una vez ms de las aguas del Nilo, o tal vez controlar las cuentas de su strapa Sabaco, cuyos tributos haban mermado en los ltimos tiempos. De modo que lleg con toda su pompa oriental y por fin fij su residencia en el palacio de Menfis a dos tiros de arco del templo en que yo habitaba. El pueblo lo recibi con festejos; era lastimoso verlos cubrir las calles, y a ellos mis mos, con flores, esparciendo ramas de palmeras para que l

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pisara sobre ellas, y desplegando estandartes desde los elevados pilones chamuscados... esclavos que daban la bienvenida a su torturador y tirano y que sonrean para ocultar el terror que haba en sus corazones. Lleg y hubo fiesta a todo lo largo de la gran ciudad, como si Osiris hubiese retornado a la tierra acompaado por todos sus dioses menores. Slo en el templo de Isis no hubo nada de todo eso. Ninguna hoja de palmera cubri sus desnudos y ancianos muros, ninguna fogata ardi dentro de sus patios, y ningn farol colg de sus ventanas. Yo, Ayesha, no iba a inclinar as la rodilla ante Baal, o hacer sacrificio a Moloc, si bien es cierto que algunos de mis servidores miraron con recelo cuando lo prohib y preguntaron quin nos protegera de la clera del Rey de reyes a causa de la desobediencia de sus rdenes. La diosa nos proteger contest; o si ella no lo hace, ser yo quien lo haga y les envi a que prosiguieran con

sus debere s. La segund a noche despu s de la llegada de Ochus vino Bagosa a present ar sus respeto s; orden que se le dejara entrar, pero solo. As, su canalla orienta l de vistoso s servidore s fue desped ida a las puertas del templo y l entr sin compa a, espln didame nte vestido con sedas recama -das en oro y joyas. Lo recib all donde me haba dejado, sentad a y velada en la silla ceremo nial

ante la estatua de alabastro de la diosa, a la entrada del santuario exterior que daba sobre la gran sala. Salud! Bagoas dije , cmo van tus cosas? Te ha protegido del peligro el amuleto de poder que te di? Profetisa respondi inclinndose, lo ha hecho. Me ha elevado tanto que ahora, con excepcin del Rey de reyes, mi ms augusto maestro agreg con un visaje de burla en cada palabra , soy ahora el ms poderoso en todo el mundo. Yo otorgo la vida, yo decreto la muerte. Yo elevo, yo derribo; strapas y consejeros se arrastran a mis pies; generales imploran mis favores; el oro llueve sobre m. S, podra construir mi casa con oro. No queda nada bajo el sol que pueda yo desear. Excepto ciertas cosas que, gracias a la crueldad del Rey de reyes, o de los que hubo antes que l, no puedes obtener? Por ejemplo hijos que hereden toda esta gloria y

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este oro, Bagoas, a pesar de que vivas rodeado de tantas que podran ser madres. Escuch, y su rostro, que advert se haba vuelto ms delgado y feroz desde la ltima vez que le haba visto, se transform en el de un demonio. Profetisa dijo con un siseo, sin duda eres alguien que sabe cmo vertir cido sobre una herida abierta. Para que de ese modo se limpie, Bagoas. No obstante son ciertas tus palabras continu, sin prestarme atencin. Todo este esplendor, toda esta riqueza y poder los dara, y de buen grado, para ser como fueran mis padres, de buena casta, pero humildes dueos de una parcela de tierra entre Tebas y Filos. Ah se aposentaron durante veinte generaciones con sus mujeres e hijos. Pero dnde estn, por culpa de los persas, mis mujeres y mis hijos? En el acantilado que hay all lejos, hacia el oeste, hay un sepulcro. En la capilla en la que ese sepulcro se halla, encima de los atades de aquellos que ah yacen, hay una imagen de quien lo excav. El vivi hace unos mil cuatrocientos aos, en la poca de Aahmes, el que rescatara a Egipto de los reyes hiksos, los invasores que la dominaban, al igual que hoy hacen los persas. El fue uno de los capitanes de las tropas de Aahmes que, cuando hubo vencido, le dio esa parcela de tierra como recompensa por sus servicios. Aqu Bagoas hizo una pausa, como alguien abrumado por desdichados recuerdos, y luego continu. A lo largo de siglos, Profetisa, ha sido la costumbre de los hijos de los hijos de este soldado, hacer ofrendas, en un da determinado, a esa estatua, donde, segn nosotros sostenemos, habita el Ka de aqul cuyo rostro y forma representa; poner una corona de oro, la de Osiris, sobre su cabeza; colocar alrededor de su cuello una cadena de oro; darle flores, darle alimentos. Tal es el sagrado deber, de generacin en generacin, de los descendientes de ese capitn que sirviera a Aahmes y ayudara a liberar a Egipto del invasor brbaro. Yo he cumplido con ese deber, s, cuando Ochus el Destructor vino por primera vez a Menfis viaj Nilo arriba y coloqu la corona sobre la cabeza y puse la cadena alrededor del cuello, y ofrec las flores y el alimento. Pero, Profetisa, yo soy el ltimo de esta sangre, puesto que a causa de mi belleza, cuando nio los persas

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se apoderaron de m y me convirtieron en un rbol seco, de modo que ya nunca habr quien haga ofrendas en la tum ba de mi antepasado, el capitn de Aahmes, o que lea la historia de sus hazaas que mil cuatrocientos aos atrs, mientras an viva, l hizo que fueran inscriptas en su lpida funeraria. Yo le escuch y re. Una historia corriente dije, una historia muy frecuente en el Egipto de hoy, el Egipto de los persas, tal como sin duda lo fue en el Egipto de los hiksos. Pero este antepasado tuyo fue un hombre que golpe, o ayud a vencer, a los hiksos, y vivi para inscribir en piedra sus gloriosas hazaas para que fueran ejemplo de aquellos que vinieran despus que l. Bien, la historia ha terminado, no es as? En realidad me sorprende que el magnfico Bagoas, esclavo de los persas, Bagoas con toda su pompa y sus placeres, crea adecuado perder el tiempo con la historia de un olvidado guerrero que en su hora luch por la libertad. Qu significan las flores y los humildes perfu -

mes que durante ms de mil aos han sido ofrecidos al espritu de ese guerrero, pero que ahora jams podrn ser vueltos a ofrecer, ya que no queda ninguno de su sangre que se los lleve, comparados con los inestimables bl samos, las joyas y el oro que diariamente son vertidos a los pies de Bagoas, el Eunuco en jefe y Consejero del Rey de reyes quien, si supiera de aquellos venerables que duermen en la tumba de la raza de Bagoas sin duda los arrancara de sus sitios y hara que Bagoas, el ltimo de dicha sangre les quemase, para que l pudiera contemplar una alegre llamarada? Esa sera una buena diversin para el Rey de reyes, obligar a Bagoas a quemar a sus antepasados y con sus huesos guisar una comida real, tal como forz a los sacerdotes de Ptah a hervir a Apis para su festn. El poderoso Bagoas me escuch y comprendi, como bien pude ver, ya que a cada palabra se estremeca como un corcel de pura sangre bajo el ltigo. Cesa dijo con voz ronca, cesa! ya no aguanto ms. Por qu frotas arena en mis ojos, Profetisa? Para limpiar sus lagaas y as puedan ver mejor, Bagoas. Pero dejemos ya la leyenda de ese honorable antepasado tuyo que hace tanto tiempo ha desaparecido y a cuyo espritu ya no se harn ms ofrendas y hblame de

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tus maravillosas posesiones, t, por quien corre su sangre, las ltimas gotas, de esa sangre que pronto sern sorbi das por las arenas de la Muerte. Sella ese sepulcro, Bagoas, pero primero coloca dentro otra inscripcin, grabada en una lpida de esmeralda u oro, que narre cmo a aqul que la santific los dioses le otorgaron la gloria de ser el remoto antepasado de Bagoas, el Eunuco en jefe del Rey de reyes, Ochus, quien quem los santuarios de los dioses de dicho antepasado. Cesa! Cesa! gimi. La hora est cerca. Qu hora, Bagoas? La hora de la venganza que a Isis jur. El adorador egipcio del sagrado Fuego persa recuerda sus votos a Isis? Explcate, Bagoas. Escucha, Profetisa. Durante todos estos aos he buscado la oportunidad. Ahora, de pronto, veo que la tengo al alcance de la mano. Tuve una idea mientras hablabas del capitn de Aahmes a quien ya ninguno de su sangre podr hacer ofrendas. Exprsala, pues, Bagoas. Profetisa, el Rey de reyes est furioso contigo porque entre todos los lugares importantes de Menfis, slo en el templo de Isis no penden estandartes de bienvenida que saluden su real llegada y porque ningn sacerdote o sacerdotisa de Isis ha esparcido flores ante sus pies de conquistador. Tan encolerizado est, que si no fuese por su juramento, al que teme romper, hubiese destruido este santuario piedra por piedra, asesinado a sus sacerdotes, y entregado a las sacerdotisas a los soldados. De veras? pregunt con indiferencia. S, Profetisa. Pero ese juramento te protege, porque siempre hago que lo tenga presente, y le advierto del des tino de aquellos que agreden a la Reina del Cielo. Esta maana lo he hecho, mientras l contemplaba estos desnudos muros y murmuraba venganza. Y qu dijo l, Bagoas? Ri y contest que no daara a la diosa, sino que la honrara, de este modo: en la tercera noche a partir de esta, la noche de luna llena, dar un festn en el patio interior de este templo. En ese festn, el Rey de reyes y sus mujeres se sentarn sobre una plataforma dispuesta sobre los atades de los personajes reales de Egipto extrados de

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sus sepulcros, de modo que sus reyes y reinas puedan estar bajo sus pies. Esta plataforma ser sostenida por las estatuas de los dioses de Egipto a los que una vez veneraran. Frente a ella arder el sagrado Fuego de Persia, y ese fuego ser alimentado con los restos mortales de sacerdotes y sacerdotisas de esos dioses egipcios. El rey Ochus estar ataviado con las vestimentas de Osiris, y al final del festn, desde atrs de su estatua consagrada, esta ante la cual nos sentamos, la misma diosa, vestida con las tnicas de Isis y llevando los sagrados emblemas sobre su cabeza, aparecer velada, conducida por sacerdotisas o por mujeres de la casa real persa .T sers esa diosa, Profetisa. Y luego? pregunt. Luego sers conducida a la plataforma y ah, este nuevo Osiris te quitar el velo, abrazndote como a su futura esposa ante todo ese squito. Esto lo har para mofarse de ti porque te supone una anciana mujer que va velada

para ocultar su calvici e y sus arrugas , puesto que tal es el rumor que corre entre los persas. Aho ra bien, cuando yo, Ayesha , escuch esas horribl es palabra s y compre nd la altura y la profun didad del sacrilegio al que se atrever a este loco rey y todo lo que podra signific ar para m, tembl; s, los huesos parecie ron ablandarse dentro de m de modo que casi ca del trono donde me sentab a. Emper o,

reuniendo todas mis fuerzas pregunt: Es esto todo, Bagoas?

No. En esa fiesta, Profetis a, yo, como visir y jefe del mundo segund o de l, debo servir a Ochus como portad or de su copa. Mientr as los sacerd otes de Osiris y las sacerdoti sas de Isis canten los antiguo s cntico s del despertar de Osiris de su tumba y de su reuni n con Isis, la Esposa Divina, me corresp onder a m alcanza r el enjoya do

cuenco lleno con el consagrado vino a OsirisOchus, Rey del Cielo y la Tierra. De ste l beber el trago matrimonial, y habindolo hecho derramar a tus pies los sedimentos del cuenco, o, segn lo que tengo entendido, los arrojar a tu rostro. No, me olvidaba. Primero, las mujeres de la casa real persa te despojarn de tus vestimentas para que Osiris pueda ver a su antigua prometida y los presentes puedan divertirse, mofndose de su marchita edad. Y si ella demostrara que permanece joven, si incluso

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se la viera aceptablemente bella, entonces qu, Bagoas? Entonces acaso, Profetisa, Ochus abrigue el pensamiento de sumar a Isis al nmero de sus reinas, suponiendo que as ganar nuevamente el favor de los egipcios, si no el de sus dioses. Oh! Profetisa, t eres muy sabia, como todos lo saben, pero una vez tu pie resbal... o ms bien fue tu mano la que lo hizo, cuando en otro tiempo la extendiste para tocar el cetro del Rey de reyes. Ochus ha hablado frecuentemente de la belleza de esa mano y ese brazo, y de cmo, por sobre todas las cosas, deseaba contemplar el rostro que haba encima de ellos y la forma de la que eran parte. Tal vez, Profetisa, sea por esto que l planea toda esta farsa. Y si me niego a actuar en esta comedia, qu sucedera entonces, Bagoas? Entonces, puesto que la orden es legtima y su intencin es honrar a la diosa, el Gran Rey queda liberado de su juramento. Entonces el templo de Isis ser saqueado e incendiado como los otros, sus sacerdotes asesinados, a menos que hagan ofrendas al Fuego santo, y sus sacerdotisas sern esclavizadas o se les encontrar un hogar en las tiendas de los soldados o en las casas de las familias persas. Bagoas dije, alzndome y quedando a una altura superior a la de l, sabe que la Maldicin de Isis est suspendida sobre tu cabeza. Ensame un camino que me aleje de esta desventura o mueres., no maana o el ao prximo, sino inmediatamente. No importa cmo: tu mueres; por lo dems, son los sidonios los nicos que pueden incendiar sus templos y perecer en ellos? Se encogi ante m a la manera de los de su infortunada clase, y luego contest: Esperaba tales palabras, Profetisa, y si no hubiese estado prevenido contra ellas jams hubiera pasado es tas puertas solo. No te he dicho que en este festn ser el portador de la copa del Rey? Ahora continu con un susurro tambin te hago saber que su propio mdico, que est a mi servicio, preparar el vino matrimonial, y que tengo su vida en la palma de mi mano; que los guardias y capitanes son servidores mos; que los grandes seores estn juramentados ante m y que la hora por la que he esperado durante largos aos por fin ha llegado. Seora, no eres la nica que desea vengarse de Ochus.

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Gratas palabras dije . Pero cmo s que sern cumplidas? En Egipto a Bagoas se le conoce por el Mentiroso del Rey. Lo juro por Isis, y si te defraudo, que el Devorador se lleve mi alma. Y yo, que soy su Boca y Orculo, juro por Isis que si t me fallas yo ser quien se lleve tu sangre. S, aunque yo muera, habr miles que vivan para vengarme y la daga o la flecha de uno de ellos finalmente alcanzar tu corazn. O si stas erraran su objetivo la misma diosa golpear. Lo s, Profetisa, y no fallar. Despus de beber de esa copa el sueo caer sobre el Rey de reyes; s, el nuevo Osiris regresar a su tumba y dormir profundamente, pero no en los brazos de Isis. Entonces, durante un instante hubo silencio entre nosotros, hasta que por fin le indiqu que se marchara. Lleg la noche del festn y todo estuvo preparado. Yo no confiaba en Bagoas, y por tanto hice un plan, un esplndido y terrible plan. Me dispuse

a ofrecer a todos estos comens ales, s, el Rey de Reyes con sus mujere s, sus generales, sus chamb elanes, sus conseje ros y su squito , como un gran sacrific io a los enfurec idos dioses egipcio s, y junto con ellos, si era necesar io, a m misma y a mis servidores, para guiarle s por la ruta hacia el infiern o. Deb ajo del saln del templo que Ochus haba elegido para el festn haba un gran stano para el almace naje de aceite y

combustible en previsin de pocas de necesidad o tumulto. Este stano estaba lleno hasta el techo ya que en esos das turbulentos yo nunca saba, de una luna para otra, cundo poda ser sitiado el lugar. En l tambin haba muchos papiros preparados, junto con numerosos rollos escritos que durante siglos ah haban sido escondidos; gran cantidad de betn como el que usan los embalsamadores, un montn de atades preparados por los vivos para que recibieran sus cuerpos cuando les llegara el turno; y finalmente, cientos de haces de juncos que servan para cubrir los patios. Qu ms se necesitaba, adems de abrir los conductos de ventilacin hacia el saln superior, para que las llamas se abrieran paso libremente, y emplazar a alguien de confianza en el stano con una lmpara cuya

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luz estuviese oculta y que cuando recibiera cierta seal ia arrojara entre los juncos empapados de aceite y huir? Casualmente, tal instrumento estaba al alcance de mi mano; era una anciana mujer de feroz corazn por cuyas venas corra sangre real, y que durante setenta duros aos haba servido como sacerdotisa en este templo. Esa misma noche convoqu a los sacerdotes y sacerdotisas que quedaban y, en el santuario, bajo las alas de Isis, se lo dije todo: les dije cmo me propona barrer a esta basura humana de los persas del mundo de los vivos y enviarlos hacia el confn del mundo, hacia las imperecederas fauces del Vengador, por medio de la roja escoba de la destruccin. Este grupo de fieles escuch e inclin sus encapuchadas cabezas. Luego, el primero entre ellos, un anciano sacerdote, pregunto: Es el designio que debamos comer fuego junto a estos canallas? En ese caso, estamos preparados. No respond, el pasaje secreto que hay al fondo del santuario del templo en ruinas de Osiris estar despejado; ese pasaje a travs del que, en antiguos tiempos, la sagrada efigie de Osiris era trada al gran festejo de la Resurreccin para ser colocada sobre el pecho de Isis. Por este pasaje, ante la primera seal de fuego debis huir, al igual que lo har yo, si puedo. Pero si no vengo sabris que la diosa me ha llamado. Al pie de los escalones que hay junto al agua, en el templo de Osiris, habr barcas tripuladas por hermanos de nuestra fe que os estarn esperando. En las tinieblas y protegidos por el tumulto, estas barcas navegarn Nlo abajo, hacia el santuario secreto llamado Isisentre-los-Juncos, donde una vez, dice la leyenda, fuera escondido el corazn de Osiris por Tifn; el santuario sobre la isla que nadie se atreve a visitar, ni siquiera los persas, porque est custodiado por los espectros de los muertos, o por espritus enviados por el mundo subterrneo, que adoptan la forma de llamas. Escapad all y ocultos hasta que os llegue la palabra de Isis, palabra que sin duda lle gar. Nuevamente inclinaron las cubiertas cabezas en el lgubre santuario iluminado por una sla lmpara. Luego el anciano sacerdote dijo: Grande es la accin que haremos, y digna. Seguramente su cancin resonar a travs de los patios del Cielo

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y los mismos dioses coronarn nuestras frentes con esplendor. Empero, antes de que sea decretada, oh Profetisa inspirada, busquemos una seal de la Reina inmortal que confirme que ese es su mandato. S contest, busquemos una seal. De manera que ah, en la semi penumbra cantamos el ritual mstico; tomados de la mano ante la diosa lo cantamos, inclinndonos y balancendonos, llorando e implorando, pidiendo que nos fuera concedida una seal a nosotros, que estbamos preparados para morir a fin de que su esplendor pudiera siempre brillar como una estrella. Pero no lleg signo alguno. Oh Orculo inspirado dijo el anciano sacerdote, no es suficiente. No obstante, tu corazn oculta las impronunciables Palabras, las Palabras de Poder, las Palabras de Abertura de la Boca Divina, que no pueden ser pronunciadas ms que en la ltima instancia. No son conocidas tales palabras al

Orcul o inspira do? Me son conoci das contest . Las obtuve de Noot, bajo los Siete Votos cuand o fui ordena da profeti sa; s, bajo las Siete Maldic iones en caso de que esas palabr as se usaren indigna mente, las siete terrible s maldici ones con patas de ciervo, cabeza de serpien te, melena en llamas de len que perseg uirn el alma del traidor de estrella en estrella hasta que la oscura

bveda del espacio caiga y en-tierre al Tiempo. Arrodillaos, ahora, e inclinad vuestras cabezas y cerrad vuestros odos hasta que sean dichas. Entonces, abrid vuestros odos y escuchad. Se arrodillaron en una doble fila y yo, yo el Orculo, vestida con la magnificencia de mi Reina, me atrev a acercarme a su santa efigie que destellaba nivea sobre nosotros en la oscuridad del santuario. S, me atrev, sin saber qu sucedera. Tom el enjoyado sistrum de mi rango; lo apoy sobre los labios de la diosa, lo agit hasta que repic ante su rostro, abrac sus pies y los bes.

Ent onces me alc y en su odo susurr las terrible s Palabras de Poder, que incluso ahora, despu s de tantos siglos, ni siquier a me atrevo a dar forma en los recinto s de la memor ia. Musit esas palabra s y volvie ndo a mi compaa de arrodill ados venera dores les indiqu que descubrieran sus odos y, cruzan do los brazos

sobre mi pecho esper con alicados ojos.

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l rat o hu bo en es e sa nt ua rio un re vu elo co m o de ala s qu e se ag ita n; un fr o air e so pl so br e no sot ro s; lu eg o un a vo z ha bl , la mi sm a vo z de No ot, mi M ae str

o, Noot, el sagrado sacerdote de sacerdotes. La voz dijo: Cumplid! Ha sido ordenado. Cumplid y no temais! Lo habis odo dije. Hemos odo contestaron. Qu voz escuchsteis? pregunt. La voz de Noot, el sagrado sacerdote de sacerdotes que se ha marchado de entre nosotros contestaron. Es suficiente? pregunt. Es suficiente contestaron. Luego me fui, contenta, sabiendo por medio de esta seal que Noot, que haba hablado con su voz humana, todava viva sobre la tierra, y que a travs de l haba complacido al Cielo pronunciar su orden.

CAPTULO XVI

EL FESTN DEL REY DE REYES


Era la noche del gran festn. Durante todo el da veintenas de artesanos haban trabajado en el patio del templo. A todo lo largo de ste se haban instalado mesas, y junto a ellas divanes y bancos sobre los que descansaran cientos de comensales, de acuerdo con su rango. Cerca de la cabecera del patio haba sido construida una plataforma cuyos travesaos eran sostenidos por las estatuas de dioses sacadas de un buen nmero de templos en los que en solemne paz haban permanecido durante siglos. S, estaban Ptah, Amn, Osiris, Mut, Khonsu, Hathor, Maat, Thoth, Ra, Horus y los dems, soportando sobre sus sagradas frentes o tocados la mesa del banquete de una pagana horda. Pero era an ms lo que soportaban ya que a su alrededor, y entre ellos y la plataforma sobre la que se hallaba esa mesa, haban sido dispuestos los atades de reyes y reinas, y otros grandes, muertos haca ya mucho tiempo, arrancados, se deca, de las pirmides o de las tumbas circundantes. Oscurecidos por el polvo de los siglos ah yacan, algunos descubiertos, como para que revelasen las macabras formas que dorman dentro. Encima de stos estaba emplazada la ancha plataforma

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alfombrada con el pao prpura de Tiro, y sobre sta la mesa y el dorado mobiliario del festn. Haba aqu, adems, un trono de oro y detrs del mismo un abanico con forma de pavo real hecho de joyas, mientras que a su frente haba sido colocada una mesa hecha de madera negra con incrustaciones de marfil, y a su alrededor otros tronos ms pequeos y mesas. Estos eran los sitos del Rey de reyes y de algunas de sus mujeres favoritas. Pero esto no era todo, puesto que en un patio exterior, pero dentro de los encolumnados portales, cocineros y ayudantes haban preparado fuegos donde aderezaban carnes y los mayordomos disponan sus provisiones de vinos. Nunca antes la memoria del hombre haba visto un festn tan extrao y suntuoso en Egipto como ese que ahora se preparaba en los patios de Isis, sitio cuya profanacin con el aroma de la carne era un sacrilegio y la ingestin all de la misma una abominacin. Cuando el sol se hubo dirigido a occidente lleg

Bagoas junto con los otros eunuco s y chambe lanes, y una vez admitido en los patios interio res orden la compar ecenci a de nuestra compa a y promul g sus rdene s en cuanto al ceremo nial que debam os observ ar. Escuch amos sumis amente, diciend o que ramos los esclavo s del Rey de reyes, nosotro s y nuestra diosa, y que en todo obedec eramo s sus palabra s. Lue go se marcha ron, y mientr as pasaba junto a m, fin-

giendo que tropezaba, susurr en mi odo: No temas, Profetisa. Todo est bien, y el final ser favorable. No temo, Eunuco contest, yo, que s que todo est bien y el final ser favorable. Cay la noche; grandes llamaradas de luz instaladas sobre pedestales de bronce fueron encendidas en un extremo del recinto y simultneamente fueron ubicadas a intervalos junto a las mesas innumerables lmparas. Los comensales se reunieron, llegaban por veintenas y centenares; seores persas ataviados con suntuosas ropas, generales y capitanes con sus armaduras, mercaderes de numerosas tierras, apstatas egipcios y otros a quienes yo no conoca; hombres, todos ellos, a quienes el Rey de reyes deseaba

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honrar. Fueron conducidos a los lugares que les haban sido asignados por los mayordomos y all esperaron en silencio, o hablaron en voz muy baja. Desde atrs de las cortinas del santuario exterior, yo y mi compaa lo contemplbamos todo. Ellos llevaban sus blancas vestimentas festivas, enguirnaldados con flores. Pero yo, de acuerdo con la orden, vesta las magnficas tnicas de Isis bajo mi velo, y en mi cabeza el bonete de buitre de Isis, el smbolo sagrado egipcio de oro, los pendientes y la media luna. Adems, alrededor de mi pecho colgaban los collares sagrados y los otros enjoyados emblemas de la diosa, mientras que en mis manos sostena el sistrum y la Cruz de la Vida. Sonaron trompetas que anunciaban la llegada del Rey de reyes. March por el largo recinto, vestido con las envolturas de momia de Osiris, de algn modo ensanchadas a los pes para que pudiera caminar con ellas, llevando en su cabeza la alta corona emplumada y en sus manos el Cayado del Dominio y el Azote del Poder. Sus chambelanes y principales oficiales le condujeron por una escalera hasta la plataforma que haba sido construida encima de los cadveres de antiguos reyes, donde haba instalado un pequeo altar sobre el que arda el Santo Fuego Persa. All se detuvo durante un instante en orgullosa actitud, agitando el azote con el que castigaba al mundo, mientras todo el squito caa Sobre sus rostros y lo adoraba como a un dios, despus de lo cual siguieron yacentes como cadveres en las tumbas. Era curioso verles yacer sobre sus rostros como hombres muertos, a ellos, que en realidad pronto habran de morir, cada uno de ellos, y adorando a esta imagen hu mana, este mueco ataviado, vestido a su propia semejanza para ser juguete de los dioses y a punto de ser destruido por ellos y arrojado al montn de desperdicios del tiempo. Yo, Ayesha, contemplando a travs del velo y animada por ese espritu que en la hora de los grandes eventos llega a los de mi condicin, lo consider muy curioso; tanto, que pude haber redo. Porque en esa pantomima, ese rey ttere sobre la plataforma, acompaado del tigre domesticado, Bagoas, que estaba a punto de desgarrar su garganta, acurrucado a sus pies, vi al tipo exacto de toda grandeza consIruida con barro y no con espritu, ya que sin duda hay

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una grandeza de la tierra y otra del espritu. Ya fuera por el veneno de Bagoas o por el fuego de Isis, aquel hombre que se alzaba en triunfo sobre los poderosos monarcas que yacan en atades bajo sus pies, como un sapo hin chado por el viento sobre un altar consagrado, estaba por morir, y entonces qu de su triunfo y qu de su pompa? Su copa de sangre estaba hasta el tope, y cuando la rfaga de la muerte la volcara en las arenas de la Muerte, cuntas seran las lenguas me pregunt que se sentiran apremiadas por un milln de acusaciones contra su alma temblorosa? Finalmente, qu burln demonio le haba persuadido para que se pusiera las vestimentas de Osiris para con ellas insultar a Isis quien, aunque exis tan cosas que no estn dentro de dominio, al menos bajo su regio nombre de Naturaleza es el poderoso vasallo de lo Ms Elevado, olvidando que Osiris es el dios de la Muerte y que Isis-Naturaleza siempre se venga de quienes violan sus leyes? No deba extraar, pues, que yo, que muy rara vez rea en esos das, lo hiciera desde lo hondo de mi corazn, mientras mis ojos se llenaban con el relumbrar de la pompa de este loco perdido. Ochus-Osiris agit su cetro, y aquellos que yacan alrededor de l y que aparentaban estar muertos, tal como se les haba instruido que hicieran aquellos que haban planeado esta representacin, volvieron a la vida en un macabro remedo de espectros llamados desde sus tumbas. Se levantaron y, cada uno de acuerdo con su rango, ocuparon sus lugares a esta Mesa de Osiris trado a la tierra. El festn continu; mucho comieron; ms fue lo que bebieron, hasta que sus mentes estuvieron aturdidas por el vino y apenas pudieron sostenerse sobre los pies. Por fin lleg el momento culminante; la ltima piedra fue colocada sobre esta negra pirmide de pecado mortal contra el espritu de lo Divino. Ochus se puso de pie, agitando el Cayado del Dominio. Osiris ha vuelto a nacer en Egipto grit. Trae a su esposa, la divina Isis, para que con ella pueda l beber de la copa del matrimonio y abrazarla como esposo. En ese momento el irreverente cortejo exclam: S, el dios Osiris ha vuelto a surgir en Egipto. Traed a la Reina Isis. Traedla, para que podamos ver como bebe junto a l y es besada!

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Guardias nos hicieron comparecer. Salimos de atrs de las cortinas del santuario, con simples tnicas blancas. Cantando el antiguo himno de Reunin con msica de harpas y de vibrantes sistra, nuestra hermandad march hacia el gran recinto, conmigo a la cabeza. Entramos al patio; una solemne tropa ante quienes los ebrios comensa les olvidaron sus mofas; en realidad, algunos de ellos inclinaron sus cabezas como en actitud de respeto. Llega mos al estrado que era sostenido por las estatuas de los dioses de Egipto y cuya plataforma contena a sus anti guos personajes reales y ah nos detuvimos. Los guardias me condujeron por una escalera de modo que me encontr en la plataforma frente a Ochus-Osiris. ste habl, diciendo con tono de burla: Salud! Reina del Cielo. Contempla! Osiris resucitado en el Nilo por fin te ha encontrado. Qutate el velo, Reina del Cielo, para que l pueda contemplar tu gloria, ya que como las diosas no envejecen, sin duda tu aspecto es glorioso. Ante estas palabras insultantes los presentes irrumpieron en una grosera carcajada; esper hasta que se hubo desvanecido y contest: Oh Rey envuelto en las vestimentas de un rey ms poderoso, s, en las ropas de la Muerte, no has escuchado que es muy peligroso quitar el velo a Isis, que nadie, por cierto, lo ha hecho y ha sobrevivido? Piensas que soy slo una mujer, pero sabe que aqu en el santuario de Isis, s, aqu en su santa Casa que t profanas con fiestas y con la carne de bestias masacradas, yo, su Profetisa y Orculo soy la propia diosa, vestida con su divinidad. Te ruego, por tanto, pinsalo nuevamente antes de ordenarme que me quite el velo. Durante un momento pareci asustarse, al igual que sus acompaantes, puesto que quedaron en silencio. Luego la furia se apoder de l, que estaba pleno de vino y orgullo. Qu? grit. Ser yo, el Rey del mundo, desafiado y amenazado por una vieja bruja que se llama a s misma sacerdotisa, o diosa, o ambas cosas? Mujer: una vez escuch tus ruegos y te dej envuelta en ese trapo, pero ahora que vengo como tu rey y como tu dios, mira! reclamo el privilegio del dios. Fuera con ese velo u ordenar a mis mujeres que te desnuden por completo.

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Nuevamente se hizo el silencio, y durante un breve instante mir alrededor de m. Contempl a los comensales iluminados por las poderosas llamas de la esencia de betn; mir arriba, hacia el azul cielo donde la enorme luna flotaba majestuosament e; me volv y mir la blanca estatua de la diosa, apenas perceptible y pura entre las cortinas y en la oscuridad del distante santuario. Entonces alc mi cabeza y rogu en voz alta, diciendo: Oh T, que desde tu trono en la luna contemplas todo aquello que sucede en la tierra, oh T, gran Espritu del mundo al que los hombres llaman Isis, T que puedes sal-var; T que puedes vengarte; T que conoces tanto la vida como la muerte; T que gobiernas corazones y destinos; T ante cuya ecunime vista el rey es como el esclavo, ya que tanto reyes como esclavos no son sino polvo bajo tus inmortales pies, escchame, escucha a tu sacerdotisa y a t Orculo. T conoces mi rectitud y la de tus servidores a

quienes gobiern o bajo tu mandat o. Protje me, y protgelos a ellos, si es tu deseo, y si no lo es, entonce s llvanos contigo . Nada te pido; no busco dar la vuelta a las ruedas del carro del Destin o; juzga t mi caso, T, con cuyo juicio me dar por satisfec ha. De tus manos penden los platillo s del destino y los grandes mundo s son sus pesas. Quin soy yo pues para intentar presion ar sobre tu equilib

rio? Juzga, ahora, entre yo, oh Madre Isis, y este rey ataviado de muerte que se mofa de ti, la Reina del Cielo, al mofarse de m, tu servidora en la tierra. Termina ya, mujer! dijo Ochus burlonamente. Deja de lloriquear a una diosa sentada en la luna, ya que ella est muy lejos de ti... y qutate el velo. Bagoas, dame la Copa del Matrimonio, para que pueda beber por esta nueva esposa ma, que se cree divina. Bagoas hizo una seal y un hombre de rostro moreno y negras barbas, de quien yo saba que era el mdico del rey, se acerc con un cuenco de oro donde haba viles grabados de los amores de los stiros. Probo de este cuenco, o fingi que lo haca, con mucha ceremonia y, entretanto, aunque nadie salvo yo, lo advirti, dej caer el veneno en el vino. Luego, caminando con humildad, alzando tres veces la copa y nuevamente haciendo que descendiera otras tres, sin duda para mezclar el veneno con el vino, lleg ante la

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Presencia y arrodillndose present el cuenco a su amo, el Rey de reyes, el Rey del mundo. Ahora dijo Ochus, embrutecido por el alcohol, mientras aferraba el cuenco, ahora, Profetisa, te quitars el velo o deber llamar a las mujeres? No es necesario contest. No obstante, oh glorioso monarca, no obstante, oh conquistador de todas las cosas, primero aadir una palabra. Incluso un rey tan poderoso como el que se atreve a vestirse con las vestimentas del Seor de la Muerte tal vez pueda equivocarse de tanto en tanto. As, Poderoso, te equivocas cuando dices que Isis est muy lejos de m, porque Isis est aqu, y yo soy Isis. Entonces, ante una palabra ma, dos sacerdotisas acudieron rpidamente a mi lado y desajustaron mi velo. ste cay al suelo, y ah permanec ante ellos ataviada con toda la esplndida pompa de Isis, hermosa como Isis, con la terrible mirada de Isis y sosteniendo en mis manos sus emblemas y el cetro con el que Isis gobernaba al mundo. Todos contemplaron y desde ese atestado patio subi un susurro de asombro... o fue de temor? Ochus tambin contempl con ojos que casi saltaban de sus rbitas, con la boca abierta. Por el sagrado Fuego! murmur-;-, he aqu alguien con quien merece la pena casarse, sea diosa o mujer. Entonces bebe de la copa, oh Ochus-Osiris y tmala, sea ella diosa o mujer contest, sealando hacia l con la Cruz de la Vida. Bebi, bebi abundantemente, y, olvidndose de ofrecerme el vino, afloj su mano y el cuenco cay sobre el pequeo altar donde arda el sagrado Fuego, apagndolo, y rod desde la plataforma hasta el suelo. Mir a Bagoas y vi en sus ojos una mirada tal como la que jams he visto en el rostro de un hombre. Oh! era cruel esa mirada... cruel pero triunfante, esta fra mirada a la vctima que ha ba sido un conquistador. Esa mirada contena a todo el infierno. Los comensales murmuraron ante el presagio que significaba la muerte del Fuego, pero ese trago pareci serenar a Ochus, que no le prest atencin. La violencia abandon su mirada; sta se volvi astuta como la de un mercader. Y como un mercader apreci mi belleza, vista a tra-

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vs de gasas como las que se emplean para cubrir la efigie pintada de la diosa. Miro antes de tomar dijo. Fue bueno conquistar Egipto; mejor ser conquistarte a ti, oh Divina, en la car ne si no en el espritu. Ahora comprendo porqu en el pasado no toleraste que quitara tu velo. As habl, lentamente, saboreando sus palabras con su lengua mientras sus codiciosos ojos saboreaban mi belleza. Luego se levant para pasar delante del pequeo altar y avanz hacia m. En ese intenso lapso de tiempo lo consider todo. Se me ocurri pensar que Bagoas me haba engaado; que en su copa no haba veneno, o que, en cualquier caso, el plan haba fallado y que si deba salvarme tendra que ser por mis propios medios. No obstante me detuve antes de hacer aquello que causara la muerte de cientos. Detente! le dije. No pongas ni uno de tus dedos sobre m a menos que quieras atraer la maldicin de Isis sobre tu cabeza. No contest, es la bendicin de Isis lo que estoy por atraer hacia mis labios, oh Hermosa, oh Belleza encarnada! Se acerc. Ya haba pasado ante el altar de mrmol. Su rostro feroz y brutal reverber sobre el mo y me asi; pas su caliente brazo alrededor de m, me arrastr hacia su abrazo mientras todas las bestias de su squito gritaban con vil regocijo. Dej caer el sisirum que sostena. El momento de misericordia haba terminado. Esos gritos haban sellado el destino de esos perros y stiros. Era la seal! Por los medios que nos eran familiares la orden ue pasada a aquella que esperaba abajo. Instantneamente esta destructora de alma feroz se dedic a su tarea con lmpara y antorcha. Jams un amante corri tan velozmente hacia su amada como ella lo hizo de montn en montn, encendiendo el aceite, encendiendo los juncos. Ese brutal rey ya me tena! Imprima sus ardorosos besos sobre mi pecho, sobre mis labios. Me qued quieta. No luch. Permanec como la estatua de la diosa. Esta fra calma pareci asustarle. Eres mujer? pregunt titubeante.

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No contest, soy Isis. Infortunio a aquellos que ponen sus manos sobre Isis! Me solt. Se qued contemplndome, y mientras esto haca vi que su rostro cambiaba. Qu hay en tus ojos? pregunt. Todos los demonios de Egipto estn mirando a travs de tus ojos. No contest, todos los demonios del infierno miran a travs de mis ojos. Isis gobierna a los demonios del infierno y los desencadena, oh rey vestido de muerte. Qu quieres decir? Qu quieres decir? pregunt. Eso lo sabrs dentro de poco... en el infierno. Por tanto, di adis al mundo, oh Cadver de un rey! Me mir con ceo. Se balance hacia uno y otro lado. Luego, de pronto cay como alguien a quien una flecha atraviesa el corazn. All yaci con sus espaldas sobre el altar, conteplando fijamente la luna. Isis est en la luna exclam. Me amenaza desde la luna. Persas, temed a Isis, la moradora de la Luna. Bagoas! Mdico! Mdico! Bagoas! protegedme de Isis. Me est retorciendo el corazn con sus manos. Bruja! Bruja! libera a mi corazn de tus manos. As gimi con horible voz, y estas fueron sus ltimas palabras, ya que habindolas pronunciado alz su cabe za, mirando alrededor de s con la boca torcida, y luego la dej caer pesadamente; rod hacia la plataforma y all se qued inmvil. Bagoas y el mdico corrieron hacia l. La maldicin de Isis ha cado sobre el Rey de reyes grit Bagoas. Aqul que dominara al mundo ha muerto, golpeado por Isis de los egipcios exclam el mdico. De las mujeres reales y todos los presentes se elev un gemido: Ochus ha muerto! Artajerjes ha muerto! El Rey de reyes ha muerto! Bagoas y el mdico, ayudados por las cortesanas de Ochus, alzaron el cuerpo. Lo llevaron desde la plataforma al patio y desaparecieron en la oscuridad, y al poco rato, en medio del profundo silencio escuch las puertas de los patios, y las exteriores, correspondientes al piln, cerrarse tras de ellos, y el estrpito de los cerrojos que eran corridos por los guardias de los portales.

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El silencio continu durante un tiempo ya que todos parecan muertos de terror. Luego una voz exclam: La bruja ha asesinado al rey con su beso! Matadla. Macedla pedazos. Asesinadla junto con su compaa! La hechizada turba comenz a agitarse; escuch espadas que vibraron dentro de sus vainas. Avanzaron como olas en un mar tranquilo, y como una ola empezaron a desbordarse hacia la plataforma en la que ahora me encontraba yo sola. Me inclin y recog el sistrum que yaca en la plataforma, y lo dirig hacia ellos. Estis avisados! grit . Quedos quietos o de lo contrario la Maldicin de Isis caer sobre vosotros! Bruja! Bruja! Bruja! exclamaron, titubeando un instante, y nuevamente volvieron a avanzar. Agit mi brazo, y como a modo de respuesta, del enrejado que haba entre las piedras posteriores a la plataforma de pronto surgi un denso humo seguido por llamaradas. Lo

agit por segund a vez, y desde el fondo del patio se alz una densa humar eda seguid a por llamas . Ellos vieron; y compr endier on. La Maldic in de Isis! vocifer aron . La Maldic in de Isis est sobre nosotr os! El fuego se alza desde el infierno! No contest , el fuego cae del Cielo, enviad o por los dioses enfure cidos! Aho ra entre yo y ellos llamea ba una valla de fuego que ni

los ms osados se atrevan a atravesar. Se detuvieron; uno arroj una espada que pas sobre mi cabeza. Luego se volvieron, huyendo hacia las puertas del patio, y ah les sali al encuentro otra barrera de fuego. Algunos de los ms atrevidos la saltaron, slo para descubrir que las puertas estaban cerradas y que los guardias, sobrecogidos por el terror, haban huido. Volvieron hacia atrs, ardiendo, s, sus vestimentas de seda y sus cabellos untados con aceite los converta, an vivos, en antorchas. Deliberaron. Acercaron las mesas y las apilaron una sobre la otra y se esforzaron por escalar los muros del patio. Esto, tal vez alguno de ellos hubiese podido hacerlo, si cada hombre no hubiese arrastrado hacia abajo a su vecino, de modo que caan en desordenados montones sobre el suelo de piedra y eran pisoteados hasta perder la vida. Me volv y por detrs del velo de humo hu de la plata-

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for ma , sin qu e na die me vie ra, ha cia atr s de las col ga du ras qu e oc ult ab an el sa ntu ari o ext eri or, do nd e est ab a reu nid a tod a la co mp a a de Isi s, me no s la fer oz vie ja sac erd oti sa qu

e, todava munida de lmpara y antorcha encenda fuegos incansablemente en los stanos y, sin duda, finalmente pas al Cielo llevada por las ruedas en llamas del carro final. Aqu mis servidores me despojaron de mis maltrechas tnicas, envolvindome en vestimentas oscuras y en un manto con capucha. Mientras esto hacan mir hacia atrs. El recinto estaba invadido por las llamas. La plataforma sobre la que Ochus haba celebrado arda y los muertos de la realeza que haba debajo llameaban alegremente. Slo los dioses de piedra sobre los que haba sido erigida, inmviles contemplaban silenciosos y temibles a travs de las vestiduras que constituan el humo y el fuego, emblemas de venganza y perdicin eterna. No pude ver ms, pero por encima de las rugientes llamaradas escuch los rabiosos gritos de aquellos comensales atrapados que haban venido a ver como su rey se mofaba de Isis y su sacerdotisa; era terrible el escucharlos. Luego el suelo se abri y hacia abajo cayeron, a lo profundo del horno. S, aquellos que adoraban al fuego fueron devorados por su

pro pio dio s. A s yo, Ay esh a, Hij adelaSa bid ur a, hij a de Yar ab de acu erd o a Ja car ne, lle v a cab o la ve ng anz a del Cie lo sob re los per sas y su Re y de rey es. La efe ctu me dia nte el fue go; yo, cu

yo camino estuvo, y por siempre estar, marcado por el fuego; yo, Ayesha, que me hice inmortal en el aliento del fuego y que, en las cavernas de Kr, lo oprim contra mi seno y qued aferrada a su secreta Alma.

CAPTULO XVII

LA HUDA Y LA CONVOCATORIA Alcanzamos el pasaje secreto, llevando con nosotros los tesoros y los libros sagrados del Santuario, que hasta el da de hoy yacen enterrados en las cuevas de Kr. Llegamos a salvo al templo en ruinas de Osiris, que los persas haban destruido, y a travs de ste hasta las compuertas que daban al agua, donde nos esperaban las embarcaciones. Sin que nadie nos viera nos embarcamos y nos desli zamos Nilo abajo. Si alguien nos hubiese visto pasar nos habra tomado por campesinos, o acaso por egipcios que abandonaban Menfis escapando de los persas. Pero creo que nadie nos vio, ya que todas las miradas se dirigan al templo en llamas de Isis, y todos los odos estaban ocupados por los rumores que iban de boca en boca, diciendo que la diosa haba descendido encarnada en fuego y acabado con el tirano Ochus, sus generales, sus consejeros y su corte. As me desped de Menfis, la de las blancas murallas, a la que mis ojos jams volvieron a ver, aunque frecuentemente mi espritu me la muestra en visiones nocturnas, y a menudo me parece or el ltimo clamor de agona de aquellos sobre quienes ejecut el designio del Cielo.

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Qu sucedi despus? No es mucho lo que s; aunque por rumores que Filo me transmiti en aos posteriores, supe que Bagoas y el mdico dejaron caer o arrojaron a algn sitio el cadver de Ochus. Estos rumores decan que haba sido encontrado devorado por gatos y chacales, de modo que de no haber sido por la rasgada mortaja de Osiris nadie hubiese sabido que all yaca todo lo que quedaba del Rey de reyes que haba sembrado la desolacin en Egipto y haba dejado a esa nacin en estado de viudez. Tambin decan que Bagoas haba instalado a Arses, el hijo de Ochus, en el trono de Persia y que luego le haba envenenado junto con todos sus hijos, excepto uno. Luego parece que convirti a ste en el rey Daro, y este Daro Codomannus, sabiendo que Bagoas tambin le envenenara, golpe primero, obligndole a tomar de su narcotizada copa, de la cual a tantos haba dado a beber. As, segn parece, fue el fin de Bagoas, a quien yo haba usado tal como el artista usa una herramienta,

atndole al carro de mi clera y, como Erinny es de los griegos, hacien do de l una espada con la que yo, o el Cielo actuan do a travs de m, apual a Persia en el coraz n, del mismo modo que a travs de Tenes yo haba apual ado a Sidoni a, y por medio de Sidoni a, a Egipto. Puesto que tales eran las conden as que me haba sido ordena do ejecutar. As, Bagoas descen di por aquel camino por el que en

otros tiempos haba conducido a sus vctimas y, salvo por el perverso nombre que resuena a travs de los siglos, este fue su final y el de todos sus crmenes. Antes del alba llegamos al vasto lecho de juncos y a travs de stos, por canales slo conocidos por nuestros pilotos, alcanzamos el santuario secreto llamado Isisentre-los-Juncos, donde todo haba sido preparado para nuestro arribo por los sacerdotes que lo custodiaban. Fatigada, me acost y dorm en una pequea celda, sin ningn temor, ya que saba con certeza que ningn dao me sobrecogera y que tampoco sucedera nada a quienes conmigo estaban. No puedo decir por qu lo saba, pero as era. Adems saba que yo haba terminado con Egipto; all mi tarea haba finalizado; por tanto, estbamos divorciados. Dorm a lo largo de todo el da, y a travs de la mayor parte de la noche que sigui, arrullada por el susurro de los altos juncos que me rodeaban. Supongo que debe haber

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sido durante esas horas nocturnas que tuve un extrao sueo. En l yo me encontraba en el desierto, una vasta extensin de arena que confinaba, a la distancia, con el Nilo. Me encontraba a solas en este desierto; por toda compaa tena al sol que se ocultaba al oeste y la luna que naca hacia el este, y entre ellos, iluminada por sol y luna, por Ra y por Isis se agazapaba una poderosa Esfinge de piedra con pecho y cabeza de mujer; esa Esfinge, supe, era Egipto. All se sentaba, inmemorial, inmutable, severa, hermosa, y contemplaba con meditativos ojos hacia el este, donde, cada maana, sala el sol. Aparecieron ante ella, uno a uno, adornados con sus emblemas sagrados correspondientes, todo los dioses de Egipto; un tropel macabro y fantstico, tal como al que en su delirio puede dar forma un cerebro muy turbado. Con cabezas de animales y formas humanas, con cabezas humanas y formas animales; perros y guilas, cocodrilos y bhos; pjaros de los pantanos, toros, carneros y enanos de vientres hinchados, lleg esta asamblea de dioses que se inclin ante la severa y bella esfinge con cabeza de mujer. La Esfinge abri su boca y habl: Qu deseis de m, vosotros a quienes he protegido tanto tiempo? pregunt. Uno que tena forma de hombre, pero de cuyos hombros surga la picuda cabeza de una ibis, coronada por una media luna sobre la que haba una pluma, y que portaba en su mano la esptula de un escriba; aquel a quien los egipcios llamaban Thoth el Medidor, el Archivador, se adelant y respondi: Deseamos decirte adis, Madre Egipto, nuestra protectora durante miles de aos. Con tu fango hemos sido creados, y a tu fango regresamos. Oh s? contest la Esfinge. Bien, y qu? Vuestro breve da ha tocado a su fin. No obstante, dime, quin os ha dado esas monstruosas formas y os ha llamado dioses? Nos han sido dadas por los sacerdotes y ellos nos han denominado dioses contest el hombre con cabeza de ibis. Ahora los sacerdotes han sido asesinados y nosotros debemos perecer con ellos, porque no somos ms que dioses hechos de tu barro, oh Egipto. Entonces volved al barro, vosotros, dioses de barro.

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Pero antes decidme, adnde est mi Espritu, al que al comienzo, cuando el mundo era joven, envi para que se convirtiera en un Alma divina que gobernase a Egipto y al mundo? No lo sabemos contest Thoth el Archivador. Pregntalo a los sacerdotes que nos crearon. Tal vez ellos lo hayan escondido. Adis, oh Egipto, adis, oh Esfinge, adis, adis! Adis! dijo como un eco ese monstruoso tropel y luego desapareci tristemente. Hubo silencio, y junto con l, soledad; la Esfinge contempl a la Nada, y la Nada a la Esfinge, y yo, la contempladora, contempl. Por fin, algo surgi de la nada, y su forma fue la de una mujer. Se detuvo ante la Esfinge y dijo: Contempladme! Yo soy tu espritu perdido, pero t, oh Egipto, no me has creado, puesto que yo te cre a ti por mandato divino. Yo soy aquella a quien los hombres conocen por Isis, aqu en el Nilo, pero a la que todo el mundo, y los mundos que se hallan ms all del mundo, conocen por Naturaleza, el ropaje visible de Dios Todopoderoso. Ya han desaparecido aquellas fantasas, alimentadas por el hombre y concebidas por los sacerdotes. No obstante, yo permanezco, y t permaneces, s, y aunque seamos llamadas con numerosos nombres en los infinitos das por venir, tal como hemos sido llamadas en los infinitos das del pasado, por siempre permaneceremos, hasta que este pequeo globo flotante de la tierra finalice sus viajes y se disuelva dentro de aquello de lo que provino, los infinitos brazos del infinito Dios. Entonces la Esfinge con cabeza humana se levant de la roca donde haba yacido desde el comienzo. Alz su gigantesca mole, se hinc sobre sus rodillas y se inclin ante la forma de mujer, la pequea forma de mujer que era Isis, la Naturaleza, la Ejecutora de Dios. Tres veces se inclin... y desapareci. El Espritu qued solo, y yo, Ayesha, qued sola. El Espritu se volvi y me contempl y he aqu! tena la misma forma que yo. Triste era su aspecto, afligidos sus ojos, pero no pronunci palabra alguna. Madre. Madre exclam, hblame, madre! Pero no hubo respuesta; nicamente hizo una sea ha-

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cia los cielos y de pronto desapareci. Entonces yo, Ayesha, permanec a solas en el inconmensurable desierto, contemplando la puesta del sol, la salida de la luna, la estrella vespertina que brillaba entre ambos, y llor inconteniblemente a causa de mi soledad. Puesto que qu compaa halla el alma humana en el sol y la luna y la estrella ves pertina cuando el espritu que los ha formado a todos ha partido, dejndoles para que se contemplen el uno al otro, mudos en el vaco? Tal fue el sueo sobre el que he meditado ao tras ao, pidiendo al sol, a la luna y a la estrella vespertina una res puesta para su enigma, y sin obtener ninguna. Slo el espritu puede interpretar sus propios problemas, y para conmigo, a causa de mis pecados, porque, como los dioses de Egipto yo estoy hecha de barro que encubre la dbil luz interior de mi alma, ese espritu est sofocado y mudo. Empero, un da, el Nilo de la muerte al que durante tiem po he evitado romper sus barreras y limpiar el lodo. Entonces la lmpara volver a brillar; entonces el espritu aparecer y la alimentar con su sagrado aceite y soplar sobre ella con su aliento, y en ese aliento acaso yo comprenda mi sueo y descubra la respuesta al enigma. En realidad, el Tiempo echa desnudos sus cimientos, ya que no me dice Holly que durante casi dos mil aos los dioses egipcios han estado muertos? Durante un tiempo han permanecido detrs de los griegos y romanos, modificadas mscaras de lo que una vez fueron ellos; durante un tiempo sus efigies siguieron siendo pintadas sobre los ataudes de su pueblo. Luego surgi la estrella de una nueva Fe, una refulgente y santa estrella, y entre sus rayos se marchitaron y se desmoronaron convirtindose en polvo. Solo la antigua Esfinge permanece contemplando el Nilo, y acaso en el silencio de la noche se comunica con la Madre Isis, hablando de muertos reyes y guerras olvidadas, puesto que al ser la Naturaleza encarnada, slo Isis no muere, aunque de siglo en siglo su ropaje cambie. S, cuando yo, Ayesha, incendi el patio y quem a esos viles comensales persas, con ellos di muerte a los dioses de Egipto, y sus tristes y solemnes estatuas me miraron despidindose a travs del ondulante muro de llamas. No,

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no fui yo quien lo hice; ni yo caus la perdicin de Sidonia y la muerte de Ochus, sino el Destino que me us como su espada, as como yo us a Bagoas: yo, la hija del Destino ejecutora de su fatalidad. Cuando despert todava estaba oscuro, salvo por la luz de la luna que se hunda, y en el viento de la noche, con una dbil voz continua, los altos juncos susurraban sus plegarias al Cielo. Puesto que aunque no lo sepamos, todo lo que tiene vida debe rezar o morir. Desde la gran estrella que corre veloz a travs del espacio en su eterno viaje, a la flor ms humilde que anida debajo de una piedra, todo debe rezar, puesto que la oracin es la sangre del espritu que hay en ellas y si esa sangre se congela se transforman en materia que no puede crecer, y que desconoce tanto la esperanza como el miedo, para perderse en el abismo sin salida de las tinieblas. Escuch a esos susurrantes juncos que hablaban de los misterios de la tierra a los misterios de las alturas, y en alas de sus melodiosas peticiones elev las mas al Cielo. Porque en verdad estaba afligida y no saba qu hacer. Aqu no poda morar mucho tiempo ya que seguramente, tarde o temprano los persas me buscaran y sin duda Bagoas, para encubrir sus propios crmenes, me quitara la vida por haber sido la destructora de su rey. Esto no me atemoriz; yo estaba hastiada del mundo y todos sus horrores y en nimo de traspasar los portales de la muerte, con la esperanza de que ms all podra encontrar uno mejor. Pero existan aquellos que estaban conmigo, mis compaeros al servicio de la diosa a quienes haba prometido seguridad y que haban depositado su fe en m como si en verdad yo hubiese sido la diosa, y si yo mora, sin duda tambin ellos moriran. Por tanto deba salvarlos si poda. Pero cmo? No tena navio en el que escapar de Egipto, y aunque lo hubie se tenido, hacia adnde huir, ahora que toda la tierra era persa? Oh! si hubiese estado Noot para aconsejarme. Estaba segura que en algn sitio se hallaba con vida, ya que su voz haba hablado en el santuario, y no por medio de una artimaa sacerdotal, ya que cuando haba elevado mi plegaria en busca de gua yo no conoca cul sera la res-

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puesta, o quin la manifestara, ni siquiera si no caera en los sordos odos de los vientos y como una hoja muerta no sera alejada por stos hasta perderse. S, l todava viva, empero, cmo poda yo saber que habitaba aqu? Tal vez hubiese hablado desde mucho ms all de este tormentoso aire mundanal. An as, aquel que me haba aconsejado una vez poda volverlo a hacer. Oh juncos susurrantes exclam en el fondo de mi corazn, con vuestros millones de lenguas, implorad al este y al oeste, al norte y al sur, que Ayesha sea auxiliada en la adversidad por el santo Noot. S, as implor, como una nia pequea desconcertada que ve a Dios en una nube y piensa que las flores se abren para su alegra y que las grandes Plyades miran hacia abajo desde el cielo y la aman. S, la fatiga, el pesar y el terror me haban convertido en una nia pequea. Bueno, es a los nios, antes que a los orgullosos y eruditos, gobernantes de la tierra y retadores del Cielo, que ms frecuentemente llegan las respuestas, y con ellas, el conocimiento de la verdad. Al menos a m, vaca de fuerza y sabidura y, en esa hora de debilitamiento, olvidada incluso de mi belleza, mis grandes acciones y la sabidura que haba obtenido, velozmente me lleg una respuesta. Sbitamente, ante el primer rubor del alba sobre las plidas mejillas de la noche, una sacerdotisa apareci junto a mi jergn. Despierta, oh Isis-en-la-Tierra dijo inclinndose. Afuera hay un hombre que desea hablar contigo. Vino en una barca y cuando fue puesto a prueba respondi con todos los signos, s, e incluso pronunci las secretas palabras conocidas por tan pocos, esas palabras que abren la puerta del santuario. Los sacerdotes le han preguntado qu le traa. Ha respondido que slo poda decrselo a aquella que portaba el sistrum enjoyado, a la que cubra su cabeza con una nube cual cima de una montaa, a esa Profetisa que en todos los santuarios es conocida por Hija-de-la-Sabidura, pero que entre los hombres es llamada Ayesha, Hija de Yarab. Dudando de este hombre y oliendo traicin hice que esa instruida sacerdotisa repitiera una a una las palabras msticas que l haba pronunciado. Por fin pronunci cierta slaba cuyo significado ni siquiera ella conoca. Pero yo

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la conoca, y tambin a quien estaba a cargo de su custodia. Invadida por una gran esperanza me levant y me envolv en una vestimenta oscura. Condceme ante ese hombre dije, pero antes asegrate de que tres sacerdotes le rodeen con las espadas desenvainadas. Ella sali y al poco rato volvi, diciendo que el hombre me aguardaba en el patio delantero del pequeo templo, custodiado tal como yo lo haba ordenado. La segu a ese patio. Era un lugar pequeo, del tamao de un cuarto grande. Entr a este sitio desde el santuario, caminando hacia el oeste. Por la puerta que daba al este entraban los primeros rayos del sol que naca y que dieron sobre un hombre que esperaba en el centro del patio, custodiado por tres sacerdotes con las espadas en alto. No pude ver su rostro, aunque tal vez, incluso debajo de mi capucha, l haya podido ver el mo sobre el que tambin daban esos rayos. En cualquier caso, le vi, adelantarse, y luego caer sobre sus rodillas, alzando su mano a modo de saludo con un veloz y curioso movimiento. Fue suficiente. Le reconoc enseguida. Este hombre sin duda era Filo. Mediante una palabra orden a los armados sacerdotes que se retiraran y a las sacerdotisas que me haban acompaado que esperaran a la sombra. Luego me adelant, diciendo: Levntate, Filo, a quien he buscado durante tanto tiempo que comenc a pensar que ya no se te encontrara bajo el sol. De dnde vienes, Filo, y con qu propsito? Oh Profetisa, oh adorada, oh divina Seora contest con voz regocijada. Yo, tu esclavo en la carne y tu compaero servidor en la diosa, te saludo; a ti, a quien jams pens volver a ver despus de todo lo que ha sucedido en Egipto. Permite que pueda besar tu mano v as saber que todava eres una mujer y no un espectro. Extend mi mano y reverentemente la toc con sus labios. Cuenta ahora tu historia, amigo Filo dije. De dnde vienes, bien recibido Filo, y a travs de qu magia me has encontrado aqu? Vengo desde muy lejos, desde el sur, Profetisa, de una antigua tierra de la que luego sabrs. Durante tres meses he luchado con mares difciles, llevado por vientos con-

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trarios, para llegar a las desembocaduras del Nilo y saber si todava vivas. Y quin te ha enviado, amigo Filo? Un cierto Maestro al que ambos conocemos. l me ha enviado. Acaso es llamado Noot? pregunt en voz baja, y en ese caso, navegaste hasta ac por mares mortales o por aquellos por los que Ra viaja en el mundo subterrneo? Dije esto cavilando, ya que se me haba ocurrido que aqul que ante m se arrodillaba acaso no fuera un hombre sino una sombra enviada para hacerme comparecer a los recintos de Osiris. Mares mortales he navegado; aquellos del mundo subterrneo todava esperan mi proa, oh Hija de la Sabidura. Aqu est la prueba de ello; y extrayendo un rollo de su pechera toc con l su frente, en seal de reverencia, y luego me lo entreg. Romp los sellos, abr el rollo y a la luz del sol na ciente lo le. Deca as: De Noot, hijo de Noot, supremo sacerdote, guardin de Secretos, a Ayesha, Hija de Isis, Hija de la Sabidura, la Instruida, el Orculo: Vivo. No duermo en mi casa eterna. Mi espritu me muestra lo que sucede en el Nilo. S que has obedecido las rdenes que te dira antes de separarnos en aos pasados, oh mi engendrada en la diosa. S que has esperado pacientemente en la fe, a travs de muchas tribulaciones. S tambin que este escrito te encontrar en una hora de grandes peligros cuando por segunda vez has escapado del fuego, dejando detrs de ti las cenizas de tus enemigos. Ven a m ahora, de inmediato, y que Filo, el amado hermano, y el consagrado sistrum que es el cetro de tu oficio sean tus guas. Filo te conducir; a travs de todos los peligros el sistrum ser tu proteccin. Esto es todo. Obedece, Boca de Isis, trayendo contigo a aquellos que estn al servicio de la diosa. Lee el sello de Noot, supremo sacerdote y profeta, y no tardes. Le y ocult el rollo. Luego pregunt: Sobre qu alas volaremos hacia Noot, que tan lejos est de nosotros, amigo Filo? Sobre las de una nave a la que t conoces, Profetisa, la nave llamada Hapi, a bordo de la que t ya has pasado

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por numerosos peligros. Se encuentra all, con su tripulacin completa, en la margen exterior de este mar de juncos. Cmo encontraste esos juncos, y cmo supiste que me ocultaba entre ellos? pregunt con curiosidad. Noot los seal en un mapa que me entreg y me dijo que en ellos, donde segn cuenta la historia Isis descubri el corazn de Osiris yo encontrara a la hija de Isis, Profetisa, no preguntes ms. Escuch y di las gracias desde lo profundo de mi co razn. Sin duda lo que yo haba musitado a los susurrantes juncos haba sido llevado a los odos del Cielo. El trirreme Hapi, con un mstil plegado, estaba escondido en aguas poco profundas, entre lechos de altas espadaas y plantas de papiro, a travs a los cuales Filo lo haba conducido bajo la luz de la luna. Todo ese da trabajamos cargndola con los tesoros del templo de Isis y los del santuario secreto, que eran muchos, puesto que durante esos tiempos difciles mucho oro e inapreciables pro-

visiones de metales preciosos haban sido escondidos entre los juncos. Con todo esto tambin haba algunas de las ms antiguas y santificadas estatuas de la diosa hechas en oro y marfil y piedra de alabastro. Todo esto, junto con mis grandes riquezas en joyas, y otros pertrechos, fueron llevados en botes al Hapi y almacenados en su bodega, donde fueron escondidos debajo de una gran cantidad de mercancas que Filo haba adquirido en los puertos del Nilo. Ah haba llegado bajo la apariencia de un mercader del sur y haba cargado a su nave con productos de Punt, tales como marfil y maderas raras. Esto era vendido en puertos donde l reuna informacin de todo lo que suceda en Egipto, y, despus de comprar otras mercancas pas insospechado Nilo arriba, hacia la secreta Isla de los Juncos, donde Noot le haba ordenado que preguntara por m cuando fuera el tiempo de la luna llena en este mismo mes. No le fue difcil encontrar la isla ya que pareca que, siendo un iniciado en Isis, en pocas pasadas La haba visitado llevado por asuntos de la diosa. Mientras estbamos ocupados por esta tarea vimos embarcaciones llenas de soldados persas que iban Nilo abajo, como si buscaran a alguien, y hacia la tarde los vimos regresar Nilo arriba, dirigindose a Menfis. Yo supe a quin buscaban y advert que lo hacan distradamente ya que

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todos crean que yo y mi compaa habamos perecido con los persas en el templo en llamas. Cuando cay la noche reun a los sacerdotes y sacerdotisas; eran en total treinta y tres. Y les habl, diciendo: Aqu en Egipto, nosotros que somos los servidores de la diosa, no podemos quedarnos ya ms. Los dioses de Khem han cado, sus santuarios estn desolados y la muerte por medio de la espada, o el fuego, o los ganchos de los torturadores es la suerte de aquellos que los veneran. Noot, el supremo sacerdote, el Maestro, el Profeta, nos convoca desde lejos, ordenando que llevemos el culto de la diosa a nuevas tierras que ignoro donde se hallan. Filo, nuestro hermano es su mensajero y aqu est el mensaje, escrito en este rollo, leedlo si lo deseis. Yo, el Orculo y Profetisa obedezco la convocatoria; esta misma noche zarpo poniendo rumbo a mares desconocidos, y confiando en la diosa por gua, acaso hacia los portales de la muerte. Noot, el supremo sacerdote, os ordena acompaarme. No obstante, os doy a elegir. Morad aqu si lo deseis y vivid vuestras vidas disfrazados de escribas o campesinos, acaso as escapis a la venganza de los persas. O venid conmigo, si es vuestro deseo, sabiendo que no os prometo nada. Que cada uno hable tal como el Espritu indique a su corazn. Consultaron entre ellos; luego, uno a uno dijeron que estaban determinados a acompaarme ya que les pareca mejor morir conmigo y pasar puros a los brazos de la diosa que vivir deshonrados, o acaso morir miserablemente bajo los azotes de los verdugos, habiendo primero sido forzados a hacer sacrificio al dios persa del Fuego. As, hombre tras hombre y mujer tras mujer juraron el voto que no poda ser roto por aquellos que no quisieron caer den tro de las fauces del Devorador, y en prenda de esto besaron el sagrado sistrum que sostuve ante los labios de cada uno de ellos. Luego, por ltima vez celebramos los ritos de Isis en un templo de Isis en el Nilo y con lgrimas y dolor cantamos el salmo de la despedida, el mismo que nuestra hermandad canta a sus muertos. Hecho esto fuimos a las barcas y unos remeros nos condujeron a bordo del Hapi. Cuando la luna alcanz su brillo mximo, los marineros, feroces hombres extranjeros en su mayora, hombres como los que jams haba visto antes, que usaban grandes pen-

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dientes de oro y sortijas insertadas en sus narices, con prtigas impelieron la nave fuera de los juncos y hacia las profundas aguas del Nilo. Aqu izaron el mstil y colocaron las velas que rpidamente se hincharon con el fuerte viento que soplaba desde las tierras altas y que nos impuls con bro. Salimos del Nilo por una desembocadura poco frecuentada, cosa que pudimos hacer ya que en ese momento el ro estaba crecido y entramos al canal que lleva a los mares; este canal haba sido dragado por los antiguos faraones y los persas lo haban hecho limpiar de las arenas que se amontonaban. A travs del canal, aunque no sin dificultad ya que haba partes en las que era estrecho y poco profundo, por fin llegamos sin novedad al Mar Rojo y dijimos adis a Egipto. Nadie nos entorpeci en esta travesa y, despus de haber cruzado los lagos slo una vez nos detuvimos en un pequeo pueblo que no haba sido avasallado, en la desembocadura del extremo del canal para comprar pan, pescado fresco y carne con los

cuales abastec er a nuestra nave. Enc ontram os a este pueblo invadid o de rumore s, ya que las nuevas de la muerte de Ochus haba llegado y muchas eran las histori as que se contab an acerca de la forma en que haba muerto . Estos morad ores de la costa se inclinaban por la que se deca que el dios Set haba apareci do en persona en el festn y, sometie ndo a Ochus, lo haba montado sobre un Apis alado, el mismo

toro Apis que l haba sacrificado y comido, y que el toro lo haba llevado al infierno. Sonre ante esta fbula, aunque en realidad haba en ella una semilla de verdad, ya que sin duda, si exista un infierno, ese Ochus empapado en sangre haba sido su habitante aquel da. Ahora bien, de todo ese viaje, yo, que estoy empezando a fatigarme de escribir, omitir el relato. Se desarroll maravillosamente; tanto que creo que, invisibles a nuestros ojos, espritus del mundo subterrneo deben haber estado sobre nuestra proa. Da tras da un viento fuerte y constante que soplaba del norte nos empuj velozmente. No nos acometi tormenta alguna ni dimos contra ninguna roca, y cuando bamos a tierra en busca de agua, o bien sta estaba deshabitada o sus moradores, extranjeras gentes brbaras, eran amigables.

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De modo que transcurrimos el tiempo deslizndonos de luna en luna y siempre navegando hacia el sur. Tampoco fue una poca poco feliz; me sentaba yo en la misma ca bina que haba sido ma cuando el Faran se dejara sobornar y me entregara a Tenes, y por lo tanto me era familiar, con algo del aspecto de un hogar. En realidad, con un cier to placer de cido sabor, de tanto en tanto recordaba todo lo que me haba sucedido en esa nave y en esa misma cabina. Por ejemplo, el lugar donde haba persuadido a Tenes, enloquecido por su pasin, para que me diera ese escrito; adonde haba estado parado, y luego arrodillado; adnde haba dado su sombra en los tabiques de cedro. Tambin all, en la madera, haba un agujero hecho por una flecha que haba tenido por objetivo arrancarme la vida. En el combs de la nave estaba el sitio donde los asaltantes del Fuego Santo haban subido a bordo, cuando Kalkrates, el capitn griego convertido en jerofante les haba derrotado con tanta gallarda. A popa, adems, estaba el entoldillado donde le haba visitado y vendado las heridas que haban sido casi mortales. Aqu haba puesto en su dedo el hechizado anillo en forma de escarabajo de Khaemuas, el Mago, donde haba tallas de smbolos con un significado secreto, aunque todo lo que pareca leerse era Hijo de Ra, para que dicho anillo lo rescatara de las tinieblas de la muerte, del mismo modo que Osiris resucit, y Ra resucita, del mundo subterrneo. Fue aqu, tambin, donde le escuch confundirme con otra mujer, y a esa mujer darle las gracias, abriendo as mis ojos a toda la locura que haba en mi corazn. Estas cosas me haban sucedido haca aos, y ahora, cuando estaban muertas, yo afirmo que poda soar con ellas con ese suave dolor que es como la ternura de la noche despus de que la promesa de la maana y del ardiente calor de medioda se han convertido slo en recuerdos enterrados bajo el polvo del tiempo. Aunque tambin es cierto que de tanto en tanto esos recuerdos volvan a aparecer, especial mente dentro de los santuarios del sueo. Oh! haba pasado tanto tiempo. La barba de Filo, a la que yo recordaba espesa y marrn no se haba hecho gris desde entonces? y su rizado cabello no haba raleado so-

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bre sus sienes? Y yo, joven entonces, no haba llegado a la edad madura, aunque todava me mantena ms agraciada que ninguna otra mujer en el mundo? No estaba mi alma agobiada con demasiada sabidura? Y las aflicciones por las que haba pasado no la haban atravesado con mil lanzas? Ahora sin duda Kalkrates estaba muerto, y todos los sueos que slo l entre todos los hombres haba hecho nacer en m haban ido a dnde sea que los sueos deben ir, acaso para perderse en la inmensidad de lo desconocido, o tal vez, despus del cambio llamado muerte para all volver a ser encontrados. Empero, yo segua peregrinando por mi sendero, impulsada por el Destino, como antao, sin saber con qu fin, cosa que tampoco me preocupaba demasiado saber. Porque ahora pareca que haba terminado de desempear mi papel; el mundo y sus ataduras quedaban atrs y los ltimos fragmentos de mi red deberan ser hilados con pobres tejidos, en lugares desconocidos,

donde musitar a plegari as bajo un cielo ajeno hasta que a la muerte le complacier a cubrir me con sus alas y transpo rtarme a las profundid ades de sus inmens as habitac iones. Bue no, que as sucedie ra, puesto que, como ya he dicho, estaba hastiad a del mundo; de sus fatigas, de sus sangrie ntos litigios y de sus perpetu as luchas por lograr aquello que ni hombr e ni mujer pueden obtener ... except o en sueos.

Fue mucho lo que con Filo habl; pero siempre acerca del pasado, de aquellas cosas que habamos experimentado juntos, o de otros eventos de aos anteriores de su aventurera vida, o de la ma. Muy agradable compaa la de este Filo, hombre de sagaz inteligencia y poseedor de cierta sabidura, valiente ciudadano del mundo que haba visto mucho, y a la vez, alguien que reverenciaba a los dioses, fueran stos lo que fuesen, y que pensaba en aquello que est ms all del mundo en los mismos trminos. Pero del presente, o de lo que haba sucedido desde que zarpara junto a Noot, mi Maestro, cuando Ochus invadiera Egipto, y mucho menos del futuro y adonde bamos o porqu, no habl en absoluto. Porque cuando estos asuntos llegaban a mis labios, tal como haba ocurrido incluso antes de alejarnos del Nilo, Filo me haca cierta seal que significaba que se encontra-

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ba baj o jur am ent o, un mu y sol em ne jur am ent o qu e le pr oh iba ha bla r ac erc a de ell os; res pet es e vo to ya qu e en rea lida d es e era mi de ber . Po r tan to no hic e m s pr eg un

tas y navegu con la despreocupacin de un nio que no teme lo que est por venir y de quien la muerte est todava muy lejana.

CAPTULO XVIII

EL RELATO DE FILO Una vez ms era noche de luna. Como lo habamos hecho durante numerosos das navegbamos ahora con viento estable, con la costa de Libia a nuestra derecha, y a la izquierda, a cierta distancia, una lnea de rocosos arrecifes sobre los que continuamente rompan grandes olas. Era una esplndida luna que converta el mar en plata e iluminaba la costa de palmeras casi con tanto brillo como el sol. Estaba sentada en cubierta, cerca de mi cabina, y junto a m se hallaba Filo, que contemplaba la costa con mucha atencin. Qu es lo que buscas, Filo? Temes que haya rocas cerca de la superficie? No, Hija de Isis; si bien es cierto que busco cierta roca que segn mis clculos ya debera estar a la vista. Ah! Entonces corri hacia adelante y dio una orden. Los hombres dieron un salto y se abalanzaron sobre las maromas, mientras los remeros comenzaban a retirar los remos. Mientras esto hacan, el Hapi gir, de modo que su proa qued mirando a la costa y la enorme vela cay sobre

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la cubierta. Entonces los largos remos mordieron las aguas y nos condujeron en direccin a la costa. Filo regres. Mira, Seora dijo. Ahora que la luna est ms alta puedes ver bien y seal un promontorio que haba frente a nosotros. Siguiendo con mis ojos su mano extendida percib una gran roca de varios metros de altura y en cuya cima haba esculpida una cabeza mucho ms grande que la de la enorme Esfinge de Egipto. O tal vez no fuera esculpida; acaso la Naturaleza la haba modelado en esa forma. En cual quier caso all se alzaba, y se alzar, algo terrible y horroroso, semejante a una cabeza etope que eternamente contempla a travs del mar. Qu es eso? pregunt. Seora, es el Guardin del Portal de la tierra a la que vamos. La leyenda dice que esa cabeza que est modelada a semejanza del primer rey de dicha tierra, que vivi miles y miles de aos antes de que fueran construidas las pirmides; y tambin que sus huesos yacen ah o que, en cualquier caso, es frecuentada por su espritu. Por esta razn nadie se atreve a tocar, y mucho menos a trepar por esa monstruosa roca. Luego se fue a ocuparse de los asuntos referentes a la nave, porque, como dijo al irse, la entrada al sitio era estrecha y peligrosa. Pero yo segu sentada en cubierta mi rando esta extraa nueva visin. En el trmino de una hora, remando cuidadosamente; entramos a la boca de un ro, con la roca en forma de ca beza de negro a nuestra derecha. Fue entonces que vi algo que trajo a mi mente el relato de Filo acerca de un antiguo rey. Porque ah, a menos de lo que hubiese soado, sobre el extremo ms alto del crneo de la efigie, de pronto percib una alta forma vestida con una armadura que resplandeca con plateado brillo bajo los rayos de la luna. Se recostaba sobre una enorme lanza, y cuando pasamos frente a ella se irgui y se inclin hacia adelante como para contemplar la nave que haba debajo. Luego, alz tres veces la lanza a modo de saludo; tres veces se inclin, segn cre, en seal de obediencia hacia m, y, habiendo hecho esto, abri sus brazos a todo lo ancho y desapareci.

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Pregunt luego a Filo si tambin l haba visto lo ocurrido. No contest con voz incierta, como si la cuestin fuese algo de lo que l no deseaba hablar, y agreg: No es costumbre de los marinos observar esa cabeza a la luz de la luna, porque la leyenda dice que si lo hacen y ocurre que contemplan un espectro tal como el que t describes, ste les arroja una lanza, y entonces estn condenados a morir en el trmino de un ao. Aunque a ti, Hija de Isis, l no ha arrojado lanza alguna; slo se incli n y te ofreci el saludo de los reyes, segn lo que me dices. Por tanto no hay duda de que ni t ni ninguno de nosotros, tus acompaantes, estamos sealados por la muerte. Sonre y dije que yo, aquella cuya alma estaba en contacto con el Cielo no tema la clera de ningn antiguo rey, y no hablamos ms de este asunto. Sin embargo, en siglos posteriores llegu a pensar que haba veracidad en esa leyenda y que este rey muerto haca tanto tiempo haba parecido, as, dar la bienvenida a quien estaba destinada a gobernar esta tierra a travs de numerosas generaciones; y adems, que acaso no estuviera muerto sino que, habiendo bebido de cierta Copa de la Vida, a la que yo iba a descubrir posteriormente, viva sobre la roca eternamente. Me acost y dorm, y cuando despert en la brillante maana descubr que habamos pasado del ro hacia un canal excavado por el hombre, el cual, aunque profundo, era demasiado estrecho para que trabajaran los remos. Por tanto, el Hapi tuvo que desplazarse empujado por varas y remolcado por sogas tiradas por marineros desde un sendero que corra por la orilla. Durante tres das viajamos de esta forma avanzando muy lentamente, ya que el esfuerzo de arrastrar un navio tan grande era enorme, y por la noche atracbamos, tal como lo hacen las embarcaciones en el Nilo. Durante todo este perodo no vimos viviendas, aunque s algunas ruinas. En realidad era esa una regin muy desolada y llena de grandes cinagas habitadas por bestias salvajes, guarida de bhos y avetoros, donde los leones rugan y las serpientes reptaban, enormes serpientes como las que jams haba visto. Por fin, al medioda del cuarto da llegamos a un lago donde finalizaba el canal; este lago alguna vez haba sido

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un puerto, puesto que vimos muelles de piedra donde an haba amarradas algunas barcas a las que aparentemente se daba poco uso. Filo dijo que aqu debamos desembarcar y seguir viaje por tierra. De modo que abandonamos el Hapi, con bastante tristeza por mi parte, ya que haban sido das felices y calmos los que haba pasado a bordo, verdaderos oasis en el desierto asolado por tormentas que era mi vida. Apenas habamos puesto los pies en tierra cuando apareci, no s de donde, un grupo de hombres; corpulentos, de nariz ganchuda, sombros hombres, tales como los que haba visto entre la tripulacin del Hapi. stos, aunque tan feroces en apariencia, no eran brbaros puesto que usaban vestimentas de lino que les confera aspecto de sacerdotes. Adems, sus jefes podan hablar rabe en su forma ms antigua, el cual, al ser algo que yo haba estudiado, comprend. Junto a ese ejrcito que portaba arcos y lanzas vena un tropel de gente

de clase ms baja que acarrea ban literas o equipaj es, y tambi n una guardia de gigante scos sujetos los que, segn Filo me dijo, eran mi escolta especial. En ese momen to mi pacienc ia flaque de modo que me volv hacia Filo y dije: Hasta ahora, amigo, me he confiad o a ti porque pareca que era un designi o el que as lo hiciera. Ahora dime, te lo imploro , qu signific a esta travesa a travs de incontabl

es leguas marinas hasta una tierra sin arar, y adnde voy yo en compaa de estos brbaros? Porque me trajiste un escrito en un momento apropiado me entregu a tu custodia; no ped a la diosa revelacin alguna ni busqu resolver el misterio mediante ensalmos. Empero, ahora pido, y como Profetisa de Isis exijo la verdad de ti, su humilde servidor. Divina Seora contest Filo, inclinndose ante m, lo que no he revelado ha sido porque as se me orden que hiciera; y la orden ha provenido de alguien muy grande, nada menos que de Noot el anciano y santo. Vas a una antigua tierra, que no obstante todava es nueva, para encontrar a Noot, tu maestro y el mo. En carne o en espritu? pregunt. En carne, Profetisa, si todava vive, tal como aseguran estos hombres y mira, yo te acompao; yo, a quien

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en el pasado creste fiel. Si te defraudo, deja que lo pague con mi vida, y por lo dems, pregntalo al santo Noot. Es suficiente dije. En marcha. Penetramos en las literas; hicimos que sus portadores cargaran los tesoros de Isis y mis riquezas personales y, habiendo dejado al Hapi bajo custodia, marchamos hacia lo desconocido como una vasta caravana de mercaderes. Durante das marchamos, siguiendo un amplio camino que en diversos sitios se hallaba interrumpido; avanzamos por planicies y a travs de vastos pantanos, y por la noche dormimos en cuevas o al abrigo de tiendas que llevbamos con nosotros. Fue una extraa travesa esta que realic rodeada por esa multitud de hombres de nariz ganchuda, silenciosos, espectrales quienes, segn advert, gustaban ms de la noche que del da. Casi podra haber pensado que haban sido enviados desde Hades para conducirnos hacia aquellas puertas de las que no hay retorno para los mortales. Mis acompaantes sacerdotes y sacerdotisas comenzaron a asustarse y por la noche se agrupaban junto a m rogando ser nuevamente llevados a tierras y rostros familiares. Yo les contestaba que a lo que yo me atreva, ellos tambin deban atreverse, y que la diosa se encontraba tan cerca de nosotros como lo haba estado en Egipto; y que la muerte no poda estar tan prxima como lo haba es tado en Egipto. S, les orden que tuvieran fe, ya que sin ella no estaramos en paz siquiera una hora; nosotros, que a falta de fe seramos sobrecogidos por los terrores incluso dentro de las murallas de una ciudadela. Ellos escucharon; inclinaron sus cabezas y dijeron que, ms all de todas sus dudas, me confiaban sus vidas. De modo que seguimos adelante, pasando a travs de una regin donde haba ms de esos habitantes semisalvajes que, segn me haba enterado eran llamados Amahagger que habitaban en aldeas rodeados por su ganado, o en colonias, dentro de cuevas. Por fin se alz ante nosotros una inmensa montaa cuyos altsimos riscos tenan el aspecto de una muralla tan vasta que el ojo no poda abarcarla. Por una garganta penetramos en esa montaa y dentro encontramos una enorme y frtil planicie, y sobre la planicie una ciudad ms grande que Menfis, o que Tebas, aunque era una ciudad casi en ruinas.

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Pasando a travs de un gran puente que se extenda sobre un vasto foso, que en algn tiempo haba estado lleno con agua, ya que ahora estaba seco en varios sitios, atravesamos las murallas de esa ciudad, y siguiendo una calle ms amplia que la que jams haba visto, bordeada por numerosas casas seoriales en estado ruinoso, aunque algunas parecan estar todava habitadas, llegamos a un magnfico templo semejante a los egipcios, slo que ms grande y con columnas ms altas. A travs de sus patios cubiertos de csped, emplazados uno dentro del otro, fuimos llevados a un santuario interior. Aqu descendimos de las literas y se nos condujo a esculpidas cmaras que parecan haber sido preparadas para recibirnos; all nos limpiamos del polvo del viaje y comimos. Luego vino Filo, que me gui hacia un pequeo saln iluminado por una lmpara, puesto que ya haba cado la noche, donde haba una silla de gala, como las que usaban los sacerdotes supremos, sobre

la que me sent ante una indicac in que me hizo. Cre o que debido a la fatiga del viaje debo haber dormido sobre esa silla, ya que so, o me pareci soar que se me renda culto, tal como el que se ofrece a una reina, o incluso a una diosa. Herald os me saludab an, voces me cantab an y hasta esprit us aparec an en tropel para hablar conmig o, los esprit us de quiene s haban abando nado la tierra

haca dos mil aos. Me hablaban de extraas historias del pasado y del futuro; leyendas de un pueblo cado, de un culto y una gloria que ya no existan, que haban sido devorados por los abismos del Tiempo. Luego, reunindose en una multitud parecieron aclamarme, diciendo: Bienvenida, esperada Reina! Reconstruye aquello que ha cado. Descubre aquello que se ha perdido. Tuya es la fuerza, tuya la oportunidad, pero cidate de las tentaciones, cidate de la carne para que sta no se imponga al espritu y en su cada se sumen ruina sobre ruina, la ruina del alma a la ruina del cuerpo. Despert de mi visin y contempl a Filo que estaba de pie ante m. Escucha, Filo dije. Ya no soporto ms estos misterios. Ha llegado el momento en que debes hablar o enfrentar mi clera. Por qu he sido trada a esta extraa y distante regin donde pareciera que debo habitar un sitio en ruinas?

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Porque el santo Noot asi lo orden, oh Hija de la Sabidura contest. No estaba as estipulado en el escrito que te entregu en la Isla de los Juncos, en el Nilo? Dnde est pues el santo Noot? pregunt. No le veo por aqu. Ha muerto? No creo que est muerto, Seora. Aunque para el mundo s lo est. Se ha hecho ermitao, habita una cueva en un peligroso sitio no muy lejos de esta ciudad. Maana te llevar a l, si ese es tu deseo. T eres la nica que puedes ver a aqul que durante aos jams ha abandonado esa cueva, o al menos eso creo, excepto para ir a buscar la comida que le preparan. Curiosa historia, Filo, aunque el que Noot se haya hecho ermitao no me sorprende ya que tal fue siempre su deseo. Ahora dime cmo lleg hasta aqu, y t junto con l. Seora, recordars que en aos anteriores, cuando Nectanebes, el que fuera Faran, escap Nilo arriba, el santo Noot embarc en mi nave, el Hapi, para navegar hacia las ciudades del norte y ah poder negociar con los persas el rescate de los templos que en Egipto an permanecan inviolados. Lo recuerdo, Filo. Qu os sucedi durante esa travesa? Esto, Seora: estuvimos todos a punto de ser asesinados, puesto que los persas nos haban tendido una trampa con la idea de que en ella cayeran Noot y sus acompaantes y torturarles hasta que revelaran adonde estaba el escondite de los tesoros de los templos de Isis. Sin embargo, como soy buen marino y a causa de que ese sacerdote guerrero, Kalkrates, fue valeroso, escapamos hacia el canal llamado Ruta de Ramss y desde ah hasta el mar, ya que volver al Nilo era imposible. Entonces Noot me orden que navegara en direccin al sur, por un curso que l pareca conocer bastante bien; o acaso se lo ha ba enseado la diosa, no lo s. En cualquier caso, obedec; de modo que al final llegamos a ese puerto que est custo diado por una roca esculpida a semejanza de una cabeza etope, y desde ah viajamos a este lugar, siempre guiados por la sabidura de Noot, que conoca el camino. Y Kalkrates? Qu fue de Kalkrates... que al pa-

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recer estaba con vosotros? pregunt con voz indiferente, aunque mi corazn arda por escuchar la respuesta. Seora, por lo que yo s, esa es la historia de Kal-krates y la Princesa Amenartas. La Princesa Amenartas! Por todos los dioses, qu quieres decir, Filo? Ella fue Nilo arriba con Nectanebes, su padre, el que fuera Faran. No, Seora; ella fue Nilo abajo, con Kalkrates, o tal vez con Noot, o acaso sola. No s junto a quin se ocult ya que no la vi, ni supe que estaba a bordo de mi nave, hasta que estuvimos a dos das de navegacin en el mar y las costas de Egipto haban quedado muy lejos de nosotros. Es cierto esto? dije con frialdad, aunque estaba llena de amarga indignacin. Y qu hizo el santo Noot cunado descubri que esa mujer estaba a bordo de su nave? No hizo nada, Seora, salvo mirarla con expresin no muy convencida. Y qu hizo el sacerdote Kalkrates? Intent librarse de ella?

No, Seora ; y en realida d eso hubies e sido imposi ble, a menos que la hubier a arrojad o por la borda. No hizo nada salvo hablar con ella... es decir, eso es todo lo que vi. Bien; entonc es. Filo dnd e est ella ahora, y dnde est Kalkr ates? No le veo en este sitio. Seora , no s decrte lo, pero pienso que es probab le que estn muerto s, y en compa a de Osiris. Cuand o llevbam os

varias semanas en el mar una tormenta nos empuj hacia una isla cercana a la costa y ah buscamos refugio; era una isla muy frtil y hermosa, poblada por gentes amables. Despus que hubimos vuelto a levar anclas se descubri que el sacerdote Kalkrates y la Princesa Real Amenartas no se encontraban a bordo y a causa del fuerte viento que nos impulsaba fue imposible volver en su bsqueda. Hice averiguaciones al respecto y los marineros me dijeron que ellos haban estado pescando y que un tiburn que cogi su anzuelo los arrastr ms adentro; en cuyo caso no hay dudas de que ambos se ahogaron. Y creste esa historia, Filo? No, Seora. Comprend inmediatamente que los marineros haban sido sobornados pora que dijeran eso. Personalmente creo que fueron a la isla en una de las barcas

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de la gente que ah habita; tal vez a causa de que ya no podan soportar la fra mirada de Noot fija sobre ellos, o quizs en busca de frutas, por las que a menudo, aquellos que han estado durante mucho tiempo navegando, sienten un gran deseo. Pero agreg con naturalidad, no s por qu tenan que hacer esto, ya que los isleos nos traan muchsimas frutas en sus embarcaciones. Sin duda prefirieron arrancarlas frescas con su propias manos, Filo. Tal vez, Seora, o acaso desearan quedarse un tiempo en esa isla. De todos modos, advert que la Princesa se haba llevado sus vestimentas y sus joyas consigo, cosa que difcilmente pudo haber hecho si el tiburn la hubiese arrastrado hacia el mar. Ests seguro, Filo, que ella no dej alguna de esas joyas a bordo... a tu cuidado? Me parece muy extrao que la Princesa Amenartas haya subido a bordo de tu nave, y la haya abandonado, sin que t te dieras cuenta. Entonces Filo mir hacia arriba inocentemente y dijo: Sin duda es vlido que un capitn reciba de sus pasajeros dinero por el costo del viaje, y admito que as lo hice. Pero no comprendo por qu la Hija de la Sabidura est tan encolerizada a causa de que un griego y una gran seora hayan sido dejados juntos por azar en una isla donde, por lo que yo s, uno o la otra podan haber tenido amigos. No soy yo la guardiana del honor de la diosa? contest. Y t no sabes que bajo nuestra ley Kalkrates estaba prometido solamente a ella? En ese caso, Profetisa, sin duda ese capitn, o ese sacerdote, recuerdan sus votos y trata a esta princesa como si fuera su hermana o su madre. En cualquier caso, la diosa puede custodiar su propio honor, de modo que por qu irritar a tu alma con esa cuestin, Profetisa? Finalmente, es probable que a esta altura ambos hayan muerto y hayan puesto en claro todos sus asuntos con Isis, en los recintos celestiales. As habl interminablemente, diciendo mentira tras mentira, como slo un griego puede hacerlo. Escuch hasta que no pude tolerarlo ms. Entonces dije slo una palabra. Esta fue: Vete! Se march humildemente, aunque, segn pens, sonriendo.

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,0h ahora lo vea todo. Noot haba urdido una trama para alejar de m a Kalkrates, de modo que ya nunca pu-vheia volver a verle. Filo estaba al tanto, y, a travs de el, tambin lo supo Amenartas. Sin que Noot lo supiera, Arnenartas soborn a Filo para que la escondiera en la nave hasta que se hallasen lejos de la costa, aunque no puedo decir si este plan tambin era conocido por Kalkrates, cosa que tampoco importa demasiado. Luego sucedi todo lo dems. Amenartas apareci a bordo de la nave y arroj su red sobre Kalkrates, que haba jurado haber terminado con ella, y el resto puede adivinarse. Noot se encoleriz con ellos, tanto que cuando se present la aportunidad huyeron, proponindose permanecer en la isla hasta que pudiesen encontrar una nave que les llevara de vuelta a Egipto, o a cualquier sitio. As, estaba segura, haba sido lo ocurrido y, como se demostr luego, estuve en lo cierto. Bueno, se haban marchado y confiaba en que

estaran muerto s, ya que slo la muerte podra ocultar semeja nte pecado; por mi parte me alegrab a haber termina do con Kalkra tes y su luz-deamor. No obstant e, all sentada en el canap de gala, llor... a causa del desafue ro cometi do con Isis, a quien yo serva. O fue por m misma por quien llor? No lo s; slo s que mis lgrima s fueron amarga s. Adem s, estaba muy sola en este extrao y desolado lugar. Por qu haba sido

trada aqu, me pregunt. Porque Not lo haba ordenado, envindome a buscar desde muy lejos, y lo que l ordenaba deba ser obedecido por m. Dnde, pues, estaba Noot? quien, segn Filo juraba, an viva. Por qu no hab:a aparecido para saludarme? Cubr mis ojos con las manos y dej que mi alma se dirigiera a Noot, diciendo: Ven a m, oh Noot. Ven a m, amado maestro. He aqu! Una voz, una bien recordada voz contest: Hija, estoy aqu. Dej caer mi mano. Mir con mis ojos baados por las lgrimas y contemplad! ante m, con blanca tnica fileteada en oro, de blancas barbas, muy envejecido y etreo se alzaba el profeta y supremo sacerdote, mi Maestro. Por un instante pens que era a su espritu a quien vea. Luego se movi y escuch el roce de su blanca tnica, y supe que ah estaba Noot, aquel por quien yo haba recorrido tantos miles de leguas.

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Me levant; corr hacia l; cog su delgada mano y la bes, mientras l murmuraba: Hija ma, por fin, por fin! y se inclinaba hacia adelante y con sus labios tocaba mi frente. En un lugar muy distante tu convocatoria lleg a m en una hora de peligro dije. Contemplad! he obedecido, he venido. He venido de buena fe, sin formular pre guntas y aqu estoy, a salvo, ya que pienso que la diosa me acompa en esa travesa. Dmelo todo, oh Noot. Qu es este lugar? Cmo fuiste trado aqu y por qu me has llamado junto a t? Escucha, Hija dijo, sentndose junto a m en el canap que semajaba un trono. Esta ciudad se llama Kr. Fue una vez reina del mundo, tal como despus de ella Babilonia, Tebas, Tiro, Atenas, son, o han sido reinas. Egipto fue poblada, como lo han sido otras tierras, por Kr, miles de aos atrs, siglos que se pierden en la oscuridad del pasado. En esos sombros das sus ciudadanos adoraban a Isis, Reina del Cielo, slo que la llamaban Verdad, la cual en Egipto es conocida por Maat. Luego surgi la apostasa y muchos de los de este enorme pueblo, abandonando el puro y apacible culto de Isis envuelta en el velo de Verdad, impusieron a otro dios, con el nombre de Rezu, un feroz demonio del sol, ante quien ejecutaron sacrificios humanos, como los sidonios hicieran ante Moloc. S, sacrificaron a hombres, mujeres y nios por miles, e incluso aprendieron a comer de su carne, primero como un rito sagrado, y luego, para satisfacer sus apetitos. El Cielo lo vio y mont en clera. Azot al pueblo con una fuerte peste, de modo que murieron y murieron hasta que muy pocos sobrevivieron. As, Kr cay bajo la espada de Dios al igual que, por la misma causa, cay Sidonia. Todo esto cuntamelo luego contest con impaciencia. Dime antes, cmo llegaste hasta aqu? Hace muchos aos navegaste Nilo abajo para negociar con los persos el rescate de los templos de Egipto, misin en la que segn parece has fracasado, Padre mo. S, Ayesha, fracas. No fue ms que una trampa, ya que aquellos adoradores del fuego de falso corazn se propusieron secuestrarme y ofrecer mi vida a cambio de los tesoros de Isis. Pero la astucia y la habilidad naval de Filo y el coraje de un sacerdote llamado Kalkrates, a quien

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puede que recuerdes despus de todos estos aos y en ese momento me dirigi una penetrante mirada escap cuando una banda de ellos, disfrazados de enviados, intent atraparme. Pero al estar controlada la ruta Nilo arriba nos vimos forzados a huir hacia el sur y luego hacia el Gran Canal del Faran, hasta que por fin, despus de mucho errar y de numerosas aventuras, llegamos a esta tierra, tal como estaba predestinado que deba sucederme. Recordars, Hija, que te dije que crea que nos separbamos por una larga temporada, pero que crea que volveramos a encontrarnos en este mundo. Lo recuerdo bien contest, y tambin que jur venir a ti cuando llegara la hora. Vine a esta tierra continu Noot pero Kalkrates, el capitn griego, sacerdote de Isis, nunca lleg. Se perdi en el camino. Junto con otra, Padre mo. Pero ese relato ya lo he escuchado de labios de Filo. Junto con otra que provoc que l rompiera sus \o-tos. Ten la

segurid ad, Hija, que yo nada supe de la conjura de ella, o que se encont raba oculta a bordo de la nave, aunque tal vez Filo lo supiera . La diosa me lo ocult, sin duda para sus propio s fines. Ha n mue rto ello s dos, o toda va vive n, Pad re mo ? No puedo decirlo; tampoc o eso me ha sido revelad o. Mejor para ellos si es que han muerto ya que tarde o temprano

la venganza por semejante sacrilegio caera sobre la cabeza de uno de ellos, si no sobre la de los dos. Que la paz sea con ellos. Que sean perdonados! En cualquier caso, pienso que fue mucho lo que se amaron y, puesto que como el amor es muy poderoso, todo aqul que ha amado lo que ha debido no debera sentir lstima por ellos y nuevamente sus ojos inquisidores se posaron sobre mi rostro.

CAPTU LO XIX

LA HERM ITA DE NOOT

Cunta me qu ha pasado en Egipto desde que Ochus lo conqui stara y Nectan ebes huyera. Vive todava Ochus, Hija? pregun t Noot despu s de una pausa durante la que ambos, sentado s, nos habam os quedad o mirand o fijament e el suelo. No, Padre, Ochus est muerto , y lo ha hecho a mis manos, o a travs de ellas

y le cont cmo haba sido el incendio del templo de Isis, y cmo haban ardido, por orden ma los persas que lo haban deshonrado. Una gran accin tal como solamente t pudiste haber planeado murmur, pero terrible, terrible! Pues es tu alma la que debe cargar con su peso, Profeta, ya que fue tu voz la que omos en el santuario, cuando en nuestro desamparo suplicamos pidiendo consejo, y nos dijo que acturamos. Estoy acompaada por quienes podran atestiguar que escucharon tu voz, tal como lo hice yo. Tal vez, Hija. Es verdad que un cierto da no hace muchas lunas, me pareci escuchar tu clamor al cielo, en medio de gran afliccin y peligro, y que siguiendo una orden que no s de dnde vena contest con m espritu que debais cumplir y no temer. Qu es lo que debais
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cumpli r es algo que no s, aunque se me ocurri que la cuesti n tena algo que ver con la quema de un templo . As fue. por cierto. Bien, cumpl, tal como Ochus Artajer jes y varios cientos de sus saquea dores persas pueden testific ar ante todos los dioses hasta el final del tiempo, porque esos perros al menos han cesado de ensuci ar la tierra y hoy son pasto del infiern o. Dejem

os que ah yazcan junto a Tenes y tambin Nectanebes, si es que ste ha ido a reunirse con ellos, y muchos otros falsos sacerdotes y reyes. Luego hablaremos de ellos y de sus vergonzosas acciones. Pero antes dime por qu estoy aqu. Con qu propsito me convocaste para que viniera desde Egipto? Para salvarme de la muerte? No, Ayesha, para ms que eso. Por qu iba yo a desear retenerse ante el enorme favor de la muerte, en la que tan pronto iba a tener que hacerte compaa? Te convoqu porque as me fue ordenado hacerlo, para que ahora, que Isis ha dejado Egipto, hicieras que su culto renaciera en Kr, su antiguo hogar. Se ha dispuesto que vivas aqu y que reconstruyas a este pueblo y lo hagas poderoso con la ayuda de la Reina del Cielo y quien luego lo conducir al triunfo y a la gloria. Es esa una inmensa tarea, Profeta. Aunque acaso con tu ayuda pueda llevarse a cabo si los dioses me dan vida y sabidura. Noot sacudi la cabeza y contest: No esperes

mi ayuda

que l me ha contado...

puesto que la cuenta de mis das ha llegado a su fin. No te ha dicho Filo que ya no me mezclo con los asuntos munda nos, yo, que durante los ltimo s aos he habitad o como un ermita o en un terrible lugar, al abrigo de una caverna y perdido en la conte mplacin de cosas divinas ? No, Padre, poco o nada ha sido lo

cumpliendo con tus deseos, o al menos eso me ha dicho repliqu con asombro. Sin embargo es as; adems, dentro de poco debo regresar a esa prisin de la que he venido para ah esperar ese cambio al que llaman muerte. Yo ya he desempeado mi papel, pero tu obra an queda por ser hecha; Filo te ayudar. Por qu vives en ese lugar, Padre, por qu me dejas sin el auxilio de tu sabidura?

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Porque ah custodio un gran secreto que me fuera revelado hace mucho tiempo, no importa cmo; el secreto ms grande que existe en el mundo entero... el de cmo los hombres podran escapar a la muerte y vivir eternamente sobre la tierra. Entonces lo mir fijamente, pensando que la edad y la abstinencia le haban vuelto loco. Luego, para comprobarlo, pregunt: Si es un secreto tan grande, por qu me hablas de l, Maestro? Porque debo hacerlo. Porque s muy bien que si no lo hiciera lo descubriras por ti misma, y al estar desprevenida caeras en la trampa y, todava viva bajo el sol, te atreveras a vestirte con ese ropaje de inmortalidad. Fue por esa razn que hasta que no me hubo sido ordenado dos veces no te convoqu a Kr. Ahora un nuevo pensamiento estremeci mi alma. Si esta extraa historia era cierta; si en realidad aqu en la tierra poda encontrarse semejante puerta que conduca a lo divino, por qu no habra yo de pasar por ella y convertirme en aquello que son los dioses? Pero yo no crea que hubiese verdad en lo que escuchaba. Seguramente has soado en tu soledad, Padre dije. Pero sabe que si no has soado, que si eso fuese cierto, yo, Ayesha, estara dispuesta a llevar esa tnica de vida eterna. Por qu no, oh Profeta? Porque, Ayesha, el hombre o mujer que se atreviese a comer de este fruto prohibido a su raza aqu en la tierra, donde la muerte ha sido decretada para todos, sera un hombre o mujer que se atreviese a penetrar en el infierno. Yo pienso de otra forma, Profeta Noot; pienso que este hombre o mujer entrara en la gloria y se convertira en el gobernante del mundo contest, y mientras pronunciaba estas palabras mis ojos relampaguearon y mi corazn palpit aceleradamente. No es as, Ayesha, ya que el Cielo rechazara a todo pie humano que llegara a esa fatal cumbre del orgullo. Oh, escchame y purga a tu alma de la locura de este deseo por el que veo has sido poseda. Me ha sido impuesto que te revelara este secreto, que creo me ha sido otorgado precisamente para que pudieras demostrar tu grandeza re-

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chazndolo: es el soborno ms mortfero que el dios del Mal haya jams ofrecido a una mujer mortal. O tal vez para que la demostrara aceptndolo, Maestro! No, no! Reflexiona. Es el mundo un lugar apropiado para el inmortal? Adems, este secreto que custodio no es sino el espritu del mundo, no el de la inmortalidad; es el poder oculto de dnde nuestra tierra obtiene su fuerza, pero que perecer con la tierra, tal como habr de suceder un da que todava se esconde en los abismos del tiempo. Quien beba de esa copa se convertir, por tanto, no en eterno sino solamente en longevo, destinado a morir finalmente junto con esta estrella pasajera. La muerte no desparecer; simplemente llegar retrasada y siempre le estar aguardando para finalmente cogerle. Entretanto, deber perdurar desolado y a solas, contemplando a las generaciones pasar una a una hacia sus correspondientes reposos; mientras que, lleno tal vez de temibles

apetito s que pasarn delante de s eterna mente, pero que no obstant e perman ecern insatisf echos, l se alzar como un rgido peasc o sobre la planici e, munid o de forma human a y sin embarg o ajeno a lo mortal, aunque todava desgarr ado por sus ambici ones, sus amores y odios, sus espera nzas, sus temore s; esperan do aterrori zado ese predest inado momento en que este globo se desped ace y la muerte los de-

vor a ambos. Soy viejo, estoy dbil, mi hora casi ha llegado; me dirijo hacia mi descanso en el Cielo. Ayesha, no tengo fuerzas para detenerte; si decides beber de esta copa mi floja mano no podr precipitarse hacia tus labios. Sin embargo, como alguien que te ha enseado y amado, como alguien a quien los dioses han otorgado sabidura, te suplico que rechaces esta gran tentacin. Segn nuestra fe nos educa tu espritu ya es inmortal, y tiene su hogar preparado en las alturas. No desee, por tanto, perpetuar tu carne ya que si lo haces, Ayesha, te digo que no llegars a ser otra cosa que una coloreada momia en una tumba, simulando vida, aunque muerta y fra) por dentro. Jrame, Hija, que encerrars esta sabidura en tu corazn y arrojars el veneno de tus labios. Hablas con prudencia contest, s, como alguien inspirado por la verdad, y aunque no hago juramentos, es

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m propsito cumplir con tu deseo. Pero, Padre, en qu consiste este secreto? Ya que me has dicho tanto, dilo todo, para que de esa forma no tenga que descubrirlo por m misma. Hija, cerca de esta antigua ciudad, entre las cumbres de la montaa, en las entraas de la roca, arde un fuego viajero que es la verdadera alma del mundo, el llameante corazn que le da vida. Sin embargo, este fuego, no es fuego, sino ms bien la esencia de la existecia, y quien en l se bae se ver impregnado por esa esencia, y perdu rar mientras esta perdure. Tal vez alguien semejante podra ser destruido por ese fuego contest desconfiadamente. Hija, deseara poder dejarte pensando que eso es as, porque entonces me vera libre de un gran temor. Pero nosotros, los principales servidores de Isis no nos atrevemos a ocultarnos la verdad el uno al otro, ya que el hacerlo significa quebrantar nuestros votos. Adems, no es con mi voz con la que hablo acerca de este tema, sino con la de una Fuerza que es ms poderosa que yo y de la cual me encuentro ahora tan cerca que casi somos una misma cosa. Por consiguiente, de tus ojos debo quitar todos los velos, mostrndote lo que es tal como es, y no como yo deseara que fuera. Ese fuego no destruir al mortal que encuentre el valor necesario para colocarse en medio de su furiosa trayectoria; le proporcionar vida y tal fuer za, tal belleza y tal sabidura como las que jams hayan tocado en suerte a varn nacido de mujer. Adems le dar tales pasiones, tales desesperanzas y tales interminables aflicciones como las que hasta ahora ningn corazn mortal ha conocido. Esa es la verdad. No me preguntes cmo ha llegado a mis manos y ni cul puede ser la voz que est hablando a travs de mis labios. Hace un minuto esta verdad era so lamente ma, o acaso ma y de algn otro. Ahora tam bin es tuya, y al ser tuya, imploro a esa Divinidad de la cual venimos y a la que nuevamente debemos retornar, que pueda conferirte fuerza y la verdadera sabidura, al conocerlo todo, que te permita rechazarlo todo, y al apartarte de esta resplandeciente recompensa de vida imperecedera, recorras pacientemente tu sendero humano hacia el final que ha sido destinado a nuestros pies mortales.

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Me mostrars ese fuego. Profeta? S, si es tu deseo, puesto que as me ha sido ordenado contest con voz dbil; sin embargo, para qu contemplar aquello que est llamado a excitar el deseo? Entonces la fatiga lo venci y se desvaneci, de modo que si no le hubiese cogido se habra desplomado. Noot se qued tres das en Kr y habl conmigo de muchas cosas; pero en esa oportunidad no volvi a hablar del maravilloso Secreto de la Vida. Como si hubiese sido por comn acuerdo ambos dejamos de lado ese tema. Por lo dems, era mucho lo que haba que decir. Le cont todo lo que haba sucedido en Egipto y en el mundo durante los largos aos que haban transcurrido desde que me dejara para navegar Nilo abajo y ya no regresar. Le cont cmo haba obedecido sus ltimas rdenes al pie de la letra y, a pesar de verme rodeada por enemigos, haba preservado el culto de Isis en su templo de estacin a estacin, celebrando sus fiestas puntualmente, aunque sin atreverme jams a abandonar sus murallas. De modo, Ayesha dijo cuando hube terminado, que mientras yo he sido un ermitao aqu, en Kr, t lo has sido en Menfis. Bien, cada uno de nosotros ha servido a la diosa lo mejor que ha podido; que sea, pues, su voluntad recompensarnos de acuerdo a nuestros merecimientos, los que sin duda no son sino escasos. Y ahora mi tarea ha llegado a su fin, pero la tuya te aguarda dado que todava posees fuerzas, y a pesar de que tu juventud ya se haya ido. S contest, no sin cierta amargura, he llegado a la edad madura, mi juventud ha pasado al servicio del Cielo Y qu me ha otorgado el Cielo despus de todas mis luchas y afanes? Slo esto...: que deba comenzar de nuevo en una tierra desolada y en ruinas y en medio de brbaros. Debo restaurar una fe desmoronada, agrupar a estos brbaros en ejrcitos y darles rdenes, promulgar leyes y hacer que sean obedecidas, librar batallas, cultivar tierras, construir navios y comerciar, recaudar impuestos y gastarlos con prudencia, trabajar sin descanso da a da sin encontrar descanso por la noche a causa de los problemas que esperan la llegada de la maana. Debo ser a la vez sa-

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cerdotisa suprema, orculo, general, promulgadora de leyes, juez, arquitecto, labradora y reina, bajo un cielo ajeno; sin consejos, sin amigos, sin amor ni hijos que me cuiden en la vejez o apilen la tierra sobre mis huesos. Tal es la suerte que la diosa ha otorgado a su sacerdotisa Ayesha en pago por todos sus esfuerzos. As habl, con mucha amargura; pero Noot contest con gentil sonrisa: En todo caso, Hija, pudo haber sido peor. Tienes una mente planificadora e inteligente y aqu puedes dar forma a todas las cosas de nuevo y segn tus propios de seos. Amas el poder y aqu sers lo absoluto, una verda dera reina, t, que no toleras que se te contradiga. Aqu no existir nadie que lo haga. Odias a los rivales, t, que deseas gobernar a solas. No los tendrs en este sitio. Deseas permanecer clibe, t, que ests casada con el espritu. No vendrn a importunarte reyes u otros que con juren para obtener tu belleza. Siempre ha sido tu deseo estar en comunin con la Naturaleza y con lo Divino que de ella brota; este desrtico lugar es el verdadero hogar de la Naturaleza y en soledad lo Divino se acerca a las almas desiertas. En verdad deberas estar agradecida; porque eres alguien cuyas plegarias han sido concedidas, que ha logrado todo lo que se ha propuesto; alguien cuyas ambiciones estn satisfechas y que en la santa calma y la saludable fatiga que sobreviene a prolongados esfuerzos, al menos, cuando su tarea haya sido cumplida, se dejar caer apaciblemente en la tumba para buscar su recompensa en otro sitio. Pronto, muy pronto, sers como yo, y cuando llegue el momento habr una ermita vaca donde en penumbra y contemplacin puedas pacientemente esperar el fin y aquellos nuevos deberes que despus puedan serte asignados en otro lugar. Porque ten esta certeza, Ayesha... toda existencia es una escalera por la que, dolorosamente y con numerosos resbalones, debemos ascender peldao a peldao. Y cuando alcanzamos la cima qu. Maestro? No s. Hija; lo que s es que si caemos hasta el fondo debemos volver a ascender por todos esos peldaos, slo que esta vez dichos peldaos estarn cubiertos de espinas.

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Pareciera que en esa ermita tuya no habita la alegra, Padre. No, Hija. Es un hogar de afliccin y arrepentimiento. La alegra est ms all. Tales son la filosofa de la vida y las enseanzas de toda religin. Se triste y luego te regocijars. Regocjate y luego te entristecers. Una filosofa amarga, Profeta, y lecciones tales como las que los esclavos aprenden bajo el ltigo. S, Ayesha, pero esa filosofa debe de perdurar; eso si pudieses hablar, es lo que hoy te diran Tenes, Ochus y Nectanebes. As continu, montonamente; se haba vuelto dbil y senil, convirtindose en la corteza seca de un hombre cuya savia se haba marchitado; como una nuez estril, en realidad, de la cual, aunque hubiese sido sembrada, no habra de brotar ningn retoo. Por fin, cansada de su melanclica charla me abandon al pensamiento del Fuego de la Vida que se desencadenaba con todo su vigor debajo de su ermita, el cual, segn l

juraba, dara bellez a, juventud , gloria y poder eterno s a quien encont rara fe y coraje para desafi ar sus terrore s. Al da siguie nte acomp a a Noot a su ermita , cuya calma parec a aorar ; tanto as, en realid ad, que ni siquiera por m, a quien amaba ms que a nada en la tierra, y en cuya compa a se deleita ba, deseab a estar alejad o de dicha ermita una sola hora ms.

Fue una difcil travesa; la hicimos transportados en literas hasta el pie del gran precipicio que rodea la planicie de Kr como una incomensurable pared que hubiese sido cincelada por titanes en los comienzos del mundo. Subimos a travs, de una hendedura en ese muro y penetramos a un oculto pliegue de roca, invisible desde abajo. Desplazndonos a lo largo de este pliegue llegamos a la entrada de una cueva. Advert que haba ah gran cantidad de comida provista por los habitantes de esta tierra, que reverenciaban a Noot como profeta y por tanto le proporcionaban su sustento. Tambin haba antorchas que fueron encendidas por quienes nos acompaaban para que tuviramos luz en nuestro recorrido a travs de la cueva, el cual era prolongado y azaroso. Despus de mucho rato lle-

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gamos al final y nos encontramos ante un terrible abismo. A muchos centenares de metros por sobre nosotros haba una lnea de azulado cielo, y debajo yaca un golfo de tinieblas. En ese abismo, por donde los vientos crujan y aullaban, haba un gigantesco espoln de roca cuyo extremo final se perda en la oscuridad. Lo observ con desconfianza y dije: Dnde, pues, est tu morada, Noot, y por qu camino se llega? Se encuentra ah, en la oscuridad, Hija contest sonriendo, y este es el camino que aquellos que desean visitarme deben recorrer y seal hacia el espoln de roca que vibraba a causa del furioso vendaval, diciendo luego: Mis pies estn familiarizados con l; adems, s que ah, como en cualquier otro lugar, estoy protegido contra los peligros. Pero si temes recorrer semejante sende ro, regresa mientras todava hay tiempo. Tal vez te convendra regresar. Entonces mir a la vibrante roca y luego a Noot, mi Maestro. Qu pens para mis adentros. Yo, Ayesha, que no temo al hombre ni al demonio no tengo el valor para seguir a ese endeble anciano sacerdote a dnde nos pueda conducir? Jams cejar ante el peligro aunque ste sig nifique mi muerte. De modo que le mir fijamente a los ojos y respond: Manos a la obra, Padre, y rpido, ya que aqu corre un viento helado. Yo ir adelante; Filo, sigeme de cerca. Filo, mi acompaante en esta aventura, me dirigi una mirada inquisitiva, pero, hombre valerosa y, como ma rino que era, acostumbrado a alturas peligrosas, no dijo nada. Noot se detuvo un instante, mirando hacia lo alto, acaso para rezar, tal vez por otras razones. Luego, despus de haber preguntado a Filo cunto faltaba para el momento del crepsculo, y de que ste le contestara que deba trans currir entre la mitad y la cuarta parte de una hora antes de que Ra se sumergiera detrs del risco que daba al oeste, se puso en movimiento, descendiente temerariamente por el espoln. Yo fui detrs de l, y por ltimo march Filo. Terrible fue ese trayecto hecho bajo la incierta luz que,

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a medida que nos internbamos en el abismo, se haca an ms dbil, hasta que finalmente nos envolvieron las tinieblas. Adems, el espoln se haca cada vez ms angosto, y las enfurecidas rfagas de viento que soplaban a travs de ese espantoso can nos golpeaban con creciente ferocidad. No obstante seguimos adelante, con nuestros cuerpos inclinados enfrentando al viento, y a medida que avanzbamos se apoder de m una especie de exaltacin, como me sucede siempre en momentos de gran peligro, de modo que mi corazn cobr valor y ya no tem ms. Yo habra de enfrentarme con estas fuerzas elementales del mismo modo que lo haba hecho con aquellas que respondan a reyes hostiles y codiciosos, y las derrotara. O tal vez era que el aliento del fuego divino que arda abajo ya haba entrado en m. No s; pero recuerdo esto: antes de haber llegado al extremo de aquella temible roca me sent invadida por una alegra salvaje y pude rer de Filo que avanzaba a

paso de tortuga detrs de m y musita ba plegari as, ahora a Isis, ahora a los dioses griegos que haba venerado cuando nio. Por fin llegam os al final de esa larga aguja que penetr aba a travs de la oscura materia del espacio ; entonc es, toda luz desapar eci del cielo, y queda mos sumerg idos en las tiniebla s. Me sent sobre el vibrant e espol n, abraz ndome a Filo, que haba hecho lo propio, y grit al odo

de Noot, que se haba arrodillado a nuestro lado: Y ahora qu? Condcenos, y apresrate, no vaya a ser que seamos arrojados de este sitio como piedras de una honda. Aferraos con firmeza y esperad contest Noot. As lo hicimos, asindonos a la spera superficie de la roca con las manos. Entonces, de pronto sucedi algo prodigioso: desde algn sitio, no s de dnde, y jams lo he sabido, un feroz rayo de luz roja, arrojado sin duda por el sol poniente, golpe sobre nosotros despus de haber atravesado por un hueco en los riscos que tenamos enfrente. S, golpe como una espada al rojo vivo, dejando a la vista todo aquello que poda verse, que era lo siguiente: nosotros, acurrucados en ese espoln de roca; infinito espacio por debajo; infinito espacio arriba, elevndose hasta una solitaria estrella que brillaba en el cielo y nuevamente

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nosotros, cercados por dos negros precipicios. Adems, qued a la vista, a menos de cuatro pasos del espoln, una enorme piedra que vibraba, unida a esa temible prtiga por un pequeo puente de madera que iba de la una a la otra y que haba sido construido por la mano del hombre; el puente se levantaba, caa y se balanceaba de acuerdo con los movimientos de la enorme piedra que temblaba en el lado opuesto. Seguidme rpidamente antes de que la luz desaparezca exclam Noot, al tiempo que cruzaba el puente; despus de haber alcanzado la cima de la trepidante piedra permaneci ah como un espectro iluminado por el fuego; y tambin como esa figura que yo haba visto y que contemplaba desde el borde de la cabeza etope cuando entrramos al puerto desde el mar. Obedec y fui a su encuentro, y luego vino Filo. Asistidos por los ltimos rayos de esa efmera luz descendimos por una despareja escalera tallada en el lado ms lejano de esa Piedra Trepidante, y de pronto nos encontramos a cubierto. De sbito apareci algo que iluminaba y que advert era sostenido por la mano de un enano, un curioso y solemne enano. De dnde vena esta criatura y quin era es algo que no s; pero pienso que puede ha ber sido un espritu, algn gnomo del mundo subterrneo nombrado por los Poderes que gobernaban en ese oscuro sitio para asistir al santo Noot, maestro de ellos y mo, en sus necesidades. En cualquier caso Filo y yo notamos que nunca podamos ver el rostro de esta criatura. Incluso cuando se mova alrededor de nosotros pareca estar siempre oculto, o bien por sombras, o por algo que colgaba ante l como un velo. No obstante, hombre o gnomo, o espectro, era un buen servidor ya que en la cueva de esa ermita, cuevas, ms bien, puesto que eran varias, unidas entre s todo estaba en orden: arda un fuego, haba comida preparada sobre una mesa, y en las cuevas interiores haba camas tendidas, cada una en una pequea cmara independiente de las dems. La cueva exterior, adems, estaba decorada con cierto estilo, y advert que en un nicho se ergua la pequea estatua de Isis, a la que yo bien recordaba porque adonde fuese que Noot, mi Maestro, haba ido en los aos del pa-

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sado en que viajramos juntos, esa estatua haba estado junto a l y todava le acompaaba. En realidad la leyenda deca que poda hablar y proporcionarle consejo en todas las horas de duda y afliccin, y que de este objeto encantado l haba obtenido su inmensa sabidura. Ignoro si dicha leyenda era cierta o no, pues yo nunca escuch que pronunciara palabra alguna, y Noot no responda cuando yo le interrogaba acerca de eso. Pero es cierto que era su costumbre orar ante ella; y tambin que era muy antigua y Noot la valoraba ms que todo el oro y las jo yas del mundo. Ahora se encontraba aqu, tal como haba estado en casa de mi padre, en Ozal, o en Filo, en su cmara, en Menfis, a bordo del Hapi y en todos los otros sitios que habamos recorrido juntos a travs del mundo; y me result extrao volver a contemplar su familiar rostro en esta terrible habitacin. Comed dijo Filo y luego dormid, pues estis can-

sados. Filo y yo hicimos lo que nos ordenab a. Comim os y nos echamo s sobre las camas en las cuevas interior es, y dormimos. Lo ltimo que vieron mis ojos antes de que el sueo los cerrara fue a Noot, mi Maestr o, ahora ms con forma de espritu que de hombre , arrodill ndose en solemne plegari a ante la santific ada efigie de Isis. No s durante cunto tiempo dorm, pero deben haber sido

muchas, pues cuando despert vi que el enano cuya cara se hallaba siempre oculta dispona otra comida sobre la mesa en la cueva exterior. Tambin all, a la luz de la lmpara, percib a Noot, todava rezando a la estatua de Isis como si en ningn momento se hubiese puesto de pie; cosa que tal vez haba sucedido, pues l ya no era como los dems hombres. Era una extraa visin la que tena lugar en ese inhspito sitio, que atemoriz a Filo y que a m no me dej indiferente; a m, que sent que nos hallbamos en el lmite de todo lo mortal. Fui hacia l; al verme venir se alz de sus rodillas y me salud, preguntndome si haba descansado bien. Ni bien ni mal respond . Dorm, aunque mi descanso estuvo lleno de sueos, muy extraos sueos cuyos presagios ignoro. Me hablaban tanto del pasado como del futuro y su contenido era que yo pareca verme viviendo

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a solas de generacin en generacin en cuevas, tal como tu lo haces hoy. Que los dioses te defiendan de un destino semejante, Hija contest, como si la idea lo perturbara. A ti no te han defendido, Padre. Oh! cmo puedes aguantar habitar en la oscuridad de este terrible lugar, a cuyo alrededor los vientos aullan eternamente, acompaado slo por tus pensamientos y por un enano que nunca habla? Cmo lo encontraste, cmo llegaste hasta aqu y qu fue lo que puso en tu mente la idea de elegir esta madriguera por ermita? Dmelo con sinceridad pues, segn pienso, todava incluso a m ocultas la mitad de la ver dad; y estoy completamente asombrada y deseo comprender. Escucha, Ayesha. Cuando nos encontramos por primera vez en Arabia yo ya era muy anciano no es verdad? yo, que hace tiempo he sobrepasado la cuenta de los das asignados al hombre. Antes de esa poca, durante muchos aos yo haba sido sacerdote supremo y profeta de Isis en Egipto, adems de Mago en jefe de esa tierra. No obstante, yo no haba nacido en Egipto, ni mis ojos se posaron sobre el Nilo hasta que hube cumplido ms de sesenta veranos. Dnde naciste, pues, Padre? Aqu en Kr. Soy el ltimo descendiente de los reyes sacerdotes que gobernaron en Kr antes de la gran apostasa y de la cada de la Espada de Dios. A los santos hombres que fueron mis antepasados haba descendido el conocimiento de ese secreto de secretos del que te he hablado, y fue siempre su costumbre, cuando llegaban a la vejez, retirarse a este sepulcro viviente y aqu, como custodios del Fuego, esperar el fin. Adems, bajo numerosos votos, cada uno de ellos transmita a sus descendientes el conocimiento del secreto. As, Hija, lleg a mi cuidado, pues mi abuelo se lo dijo a mi padre y mi padre me lo comunic, en voz muy baja, a m. Entonces, mientras mi abuelo an viva, la diosa, para sus propios fines, acerca de los cuales hoy creo ver el propsito, hizo que yo me trasladara de esta desolada tierra al lejano Egipto, para all servirla como lo he hecho. Nuevamente me llam, a Arabia, para que fueses entregada a mi cuidado, y bajo mi custodia estuviste du-

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rante varios aos. Una tercera vez me llam, a Kr, adonde regres acompaado por Filo. Aqu encontr a mi abuelo muerto, y a su hijo, mi padre, tambin muerto despus que l; la ermita del Custodio del Fuego haba quedado sola. Por tanto, despus de haber dejado a Filo al mando de las salvajes tribus que habitan cerca de las ruinas de la fantasmal Kr, vine hasta aqu, como mis antepasados lo hicieran durante generaciones, para ocupar el cargo que ellos haban ocupado... y morir. Olvidndote de m, sobre cuya cabeza dejaste una pesada carga, mi Padre en Isis dije amargamente. No, Ayesha, no te olvid; yo, que bien saba que en el momento indicado volveramos a encontrarnos, tal como ha sucedido. Siempre he cuidado de ti en mis plegarias, y muchos de tus peligros y aflicciones los he conocido en sueos. Fue en un sueo que escuch tu pedido de con sejo, y envi la respuesta que me fue ordenada. S, y antes ya haba enviado a Filo a Egipto para que te trajera hasta m, como tambin me fuera ordenado. Y ahora ests delante de m en esta ermita, y yo te digo todo esto porque anoche supe, mientras oraba y t estabas sumergida en el sueo, que ya no volveremos a hablar a solas. Mi hora est cerca, y puesto que no tengo hijo del cuerpo, a ti, mi hija en el Espritu, trasmito el gran secreto, al igual que ya he depositado en ti mi alto rango y mi sabidura. Cuando el aliento me haya abandonado, Ayesha, sobre ti descender la custodia del Fuego y aqu, sin duda, cuando seas ancia na, tambin t finalizars tus das. Es cierto? pregunt consternada, mirando alrededor de m y a las rocosas paredes, y escuchando la tem pestad que eternamente ruga afuera. S, Ayesha, es cierto, pues ese es el elevado deber que ha sido impuesto a tu alma y a travs del cual encontrar alas para volar hasta el Cielo. Sabe que ningn Guardin del Fuego entra al Fuego. Slo lo contempla... nada ms... y si lo v amenazado lo oculta para siempre de la vista del hombre. Escucha, te dir en qu forma e inclinndose hacia adelante susurr en mi odo ciertas palabras y me mostr ciertas cosas ocultas. Yo escuch, contempl e inclin la cabeza. Luego pregunt:

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Y si el Gu ard in del Fu eg o ent rar a en el Fu eg o, e nto nc es qu . Cu sto di o del Fu eg o? Hij a, no lo s co nte st ate rro riz ad o . Per o pie ns o qu e ent on ces el Fu eg o se co nv

ertira en su guardin, un terrible guardin que finalmente sera tambin el destructor de su desleal servidor. Ms no puedo decir, porque aunque ha habido quien respirara su esencia, ninguno de ellos se ha atrevido a semejante accin. Hace dos noches me dijiste, oh Noot, que este fuego otorga juventud y belleza y vida inmortal a quien se baa en l. Si nadie lo ha hecho, cmo es que tu sabes todo esto? Porque es as, Ayesha. Adems, yo no dije que nadie hubiera penetrado en l. Acaso existan seres a los que hoy el mundo conoce por dioses o demonios, quienes, por accidente ms que por designio, han probado de su copa. Tal vez aquella forma que viste alzarse sobre la cabeza etope haya estado durante un instante en su sendero, en algn remoto da. En cualquier caso repito que es as. Cree o deja de creer, haz como quieras, pero no me preguntes ms, y sobre todo no te aventures a buscar la solucin del misterio por medio de tu carne mortal. Al menos, Profeta, deja que contemple aquello que debo custodiar dije. S, lo contemplars contest. Es por esa razn que te he trado, Sacerdotisa

e Hij a de la Sa bid ur a; po rqu e un a ve z qu e ha ya s co nte mp lad o no cre o qu e tod av a des ees su me rgi rte en esa roj a lla ma . Co me , ah ora , y apr ntat e.

CAPTULO XX LA LLEGADA DE KAL1KRATES

Poco despus, Noot, Filo y yo, cada uno portando una lmpara encendida, abandonamos la cueva. Vistiendo una oscura capa Noot enseaba el camino, con su lmpara en una mano y en la otra una larga vara como la que usan los pastores en la montaa. Bastante extrao resultaba su aspecto con esos atavos, con su delgado y transparente rostro, sus ojos, que a fuerza de contemplar en la oscuridad se haban vuelto grandes y luminosos, y su larga barba blanca que, contra la negra textura de la capa, se aseme jaba a la nieve; ms un espritu que un hombre, en reali dad; recordaba a Charon conduciendo sombras de los muertos hacia esa barca en la que todos s, incluso yo, Ayesha finalmente deberamos embarcar. Nunca olvidar su aspecto mientras buscaba, y encontraba, la escalera que conduca a la ladera cubierta de peascos que descenda angostndose a lo largo de doscientos metros, o ms, hasta el estrecho pasaje que haba al final, a travs del cual, al poco rato, nos desplazamos hacia los infernales recintos situados ms all. Esos recintos, o cuevas, eran inmensos; tan grandes que nosotros, que portbamos luces, no ramos sino hor-

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migas deslizndonos a travs de su inmensidad, tan vasta que no podamos ver ni muros ni techo. Atravesamos dos, nuestros pasos resonando en el temible silencio, y llegamos a un pasaje. Aguarda aqu dijo Noot a Filo, y espranos, ya que no es legtimo que t contemples aquello que yace ms all. Si acaso no regresramos dentro de tres horas segn tus clculos, cosa que puede suceder puesto que el lugar donde vamos es peligroso para el hombre, vuelve al mundo y di que los dioses se han llevado a Noot, el Profeta, y a Ayesha, la Sacerdotisa Suprema, para que estuvieran en su compaa. De modo que Filo, de cuyos ojos haba desaparecido toda la alegra griega, se sent a esperar sobre una roca, de bastante mala gana, segn puede ver, pues poco gus taba de esta aventura, y estaba preocupado por la seguri dad de aquella a quien mucho amaba. No temas le dije en voz baja, todava est lejana la hora en que Ayesha caiga como un maduro fruto del rbol de la Vida. Ruego porque as sea, Hija de Isis contest, pues con seguridad hemos entrado en Hades, donde no me gustara ser abandonado sin siquiera una sombra compaera para consolarme. Empero, cuidado! ya que no s adonde te gua ese anciano espectro y dirigi una mirada a la alta figura de Noot que a zancadas avanzaba por el tnel en el que terminaba esta cueva, sosteniendo la lmpara por encima de su cabeza. Le segu, tambin llevando en alto mi lmpara, y aunque al poco rato se hizo innecesaria pues las penumbras de ese agujero empezaron a cobrar vida bajo una luz rosada. Cual veloz sombra se deslizaba Noot; yo le segu hasta el corazn de esa luz, lugar donde tambin estaba aprisionado el trueno, como el viento en el zurrn de Eolo, s, un lugar lleno de esplendor y estruendos, aunque de dnde venan era algo que no pude imaginar. Entramos a otra caverna, no tan grande como la an terior, cuyo suelo estaba cubierto por una arena blanca muy fina. Estaba vaca, con excepcin de slo una cosa. Sobre la arena yaca una forma marchita, una horrible forma diminuta que alguna vez haba sido hombre o mujer. Nunca

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supe quin era y cmo haba llegado hasta ah, ya que en medio del asombro de lo que sucedi luego olvid preguntrselo a Noot; y no s si hubiese podido decrmelo. Acaso algn buscador del Fuego que viviera mil o diez mil aos antes haba perecido de terror ante su vista, o tal vez por causa de su impiedad, el buscador, o buscadora, haban sido sacrificados por dioses u hombres. No obstante, incluso en ese momento pens que era terrible y amenazador que la primera visin que contemplaran mis ojos en ese horrible lugar fuera la de esta apergaminada protuberancia muerta, de largos cabellos, yaciendo en eterna soledad, mientras que enfrente y a su alrededor retozaban las feroces esencias de la Vida eterna. Esta caverna estaba impregnada por una luz semejante a la de algn tempestuoso amanecer libio. Tambin estaba llena de un sonido atronador y retumbante, un sonido tal como el que causan las ruedas de hierro de mil carros que se lanzan a la batalla por un camino de rocas. La luz se hizo muchos ms intensa y fue atravesada de lado a lado por multicolores relmpagos que destellaban incesantemente; los truenos se convirtieron en un horrible rugido; los sobrenaturales carros ya estaban sobre nosotros. De rodillas! grit Noot en mi odo. El Fuego llega, el dios est pasando! Me arrodille; por azar mi mano descans sobre el pequeo montculo apergaminado y, he aqu! al tocarlo qued convertido en polvo. Haba sido; ya no era. El con torsionado rostro que mostraba los dientes haba desaparecido; nada quedaba de l salvo uno o dos mechones de ensortijado cabello... sin duda debi haber sido el cabello de una mujer. Entonces sucedi el prodigio. Apareci ante m una columna que giraba con glorioso y multicolor brillo, que ruga y bramaba como un milln de toros enfurecidos. Ante mi vista pareci cobrar la forma de un hombre inmenso y en su fulgurante cresta pude ver ojos verdes esmeralda como los de un tigre, ojos que fijaron en m su mirada. Tambin tena brazos, rojos como la sangre, esplndidos brazos que se extendieron hacia m como para aferrarme contra ese pecho abrasador. Fue terible, y a la vez, increblemente hermoso. Nunca, hasta haber visto eso, supe qu era la belleza; no, ni siquiera al alba o durante

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el crepsculo, ni en la contemplacin del furioso fragor de la batalla. Este portentoso dios de la Vida pareca reclamar la vida que haba en m como hace un rey con su sbdito, o un amo con su esclavo; anhel entregarme a ese abrazo de fuego. Comenc a ponerme de pie. Noot me cogi por el brazo. No avances! grit severamente, y nuevamente me dej caer y ocult mi rostro en la arena. No s cunto tiempo permanec tendida ah, pues la exaltacin se haba apoderado de m y mis sentidos estaban ebrios, de manera que no pude llevar la cuenta del tiempo. Puede haber sido un minuto o una hora; repito que no lo s. Cuando volv a mirar hacia arriba el Fuego se haba marchado, el dios estaba oculto en su santuario secreto, aunque la caverna todava brillaba con rosada luz. Noot me arrastr fuera de ese lugar. En el exterior encontramos a Filo, con los labios plidos y temblando, y juntos, de a poco y con esfuerzo, subimos hasta nuestro camino de regreso a la ermita que se hallaba debajo de la piedra trepidante. All descansamos en silencio hasta que finalmente Noot me llev aparte y habl. Ayesha dijo, has visto lo que haba sido designado que vieras. Ante esa abrasadora presencia la tentacin se apoder de ti, en una forma tan intensa que si yo no hubiese estado ah tal vez te hubieras rendido, olvidando mis advertencias y ruegos. Ahora te suplico, custodia al Fuego en los das futuros, pero jams vuelvas a poner tus ojos en l, puesto que si bien eres muy fuerte en lo concerniente a otras cuestiones, siento que eres frgil en lo que hace a sta. Mientras yo viva, por cierto, jams volvers a contemplarlo, ya que antes pedira a la diosa que cortara la hebra de tu vida y te llevara junto a ella. Inclin la cabella pero no respond; y l no me pidi que lo hiciera. Qu sucedi despus? Oh! Recuerdo que tomamos unos alimentos que sin duda haban sido preparados por el enano con aspecto de gnomo a quien ya no volv a ver. Luego Noot contempl desde la puerta de su ermita y nos llam para que furamos rpidamente, puesto que el mo-

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ment del crepsculo que traa consigo al rayo de luz estaba por llegar y el puente deba ser cruzado y haba que desplazarse por lo ms angosto del espoln de roca antes de que aquel rayo partiera. Con fanales encendidos en nuestras manos oot nos condujo hasta la cima de la Piedra Trepidante donde las maderas del puente crujan y se balanceaban. Aqu me aferr entre sus brazos, bendicindome y dicindome adis, y aunque no lo dijo, tuve la certeza de que su mente, al igual que en ese instante suceda con la ma, albergaba la conviccin de que nuestros espritus se separaban para siempre en la tierra; s, tan firmemente lo crea que las lgrimas surcaron sus plidas mejillas. Entonces, sbitamente el rayo de fuego que se asemejaba a una espada atraves la oscuridad, y bajo su luz, Filo y yo cruzamos el puente; trepamos velozmente por el espoln y, no s por qu causa, todo el temor que le tena me haba abandonado. Mientras el rayo empezaba a desvanecerse volv m cabeza para mirar por ltima vez a Noot. All se alzaba, en el corazn del mismo, como si hubiese estado vestido con fuego, tal como nuestra fe nos cuenta acerca de los mensajeros de Isis, Reina del Cielo. S, ah, estaba l, con las manos entrelazadas y la vista elevada hacia m, como alguien absorto en su plegaria. Entonces el rayo desapareci, como una lmpara que se apaga, y Noot fue tragado por la oscuridad. Llegamos a salvo a la planicie y a travs de la noche fuimos nuevamente transportados a Kr. La litera se balanceaba; los esclavos, cuyas espaldas se doblaban bajo la prtiga entonaban sus graves, misteriosos cnticos invitando al sueo; pero sus mensajeros no rozaron mis pestaas con su varilla. No poda dormir: mi alma arda con feroz desvelo: Oh! Qu era ese prodigio que haba visto? La verdadera fuente de la Vida que, ocultndose de la humanidad, arde en el seno del mundo! Pero si esto era as, por qu Noot se haba referido a ella como si fuese una fuente de Muerte? Tal vez porque la Muerte, y no la Vida, resida en esa llama; tal como la pequea forma marchita que ante el contacto de mi mano se desmenuzara, y que una vez haba sido hombre o mujer mujer, segn creo haba insinuado a mi mente. No lo saba, pero lo que s supe fue que a partir de

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aquel momento era la prometida de este dios del Fuego, y que en algn da futuro habra de sentir su abrasador beso matrimonial sobre mi frente. Cuando al crepsculo arribamos a Kr indiqu a Filo que se me acercara, y le hice la seal del silencio que, al ser un iniciado, conoca perfectamente para que ni en ese, ni en ningn otro momento, saliera de sus labios pa-bra alguna concerniente a estos misterios. En realidad no poda haber revelado mucho, pues l no haba puesto sus ojos sobre el ms importante, y slo de lejos haba escuchado el estruendo de ese llameante tornado. Entonces, con renovada energa como bajo la inspiracin del aliento de ese feroz dios, me volqu a mi diaria tarea de Cunto tiempo transcurri hasta la llegada de Kalkrate? No mucho, creo, aunque para alguien que ha vivido ms de dos mil aos el Tiempo pierde sus dimensiones y significado. Haba enviado a Filo a la costa con el propsito de preparar la apertura del comercio y las conversaciones con el mundo exterior. Puesto que en este rico lugar, cuando su salvaje pueblo se encontrara bajo mi yugo, pueblo que ya me contemplaba como a un ser semidivino, como al espritu de su antigua diosa que les haba sido devuelto por el Cielo, saba que se poda producir mucho de lo que las numerossimas tribus de Libia podan buscar y comprar. Una noche volvi y de inmediato fue con ducido ante mi presencia. Me refiri todo lo que haba hecho y aquello que no haba podido hacer; lo elogi y luego hice el gesto de despedida, Titube un instante, y dijo: Hija de Isis, que te sea grato saber que no he vuel to solo.

! porqu me engaaste en esa forma? Oh, Verdugo Amor, porqu hiciste de m tu herramienta y as arrojaste a Isis y a su culto al polvo?

reconst ruir una fe y un pueblo reprimi dos. Pero dejemos eso. Para qu hablar de esa tarea cuando el Destino haba decreta do que mi trabajo fuera hecho con agua o huidiza s arenas y no con roca o barro cocido? Oh, Destino

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Eso ya lo s, Filo, pues marchaste acompaado por muchos. Te ruego que sepas, Hija de Isis, que he trado conmigo a ciertas personas que no estaban conmigo cuando part. Enviados de los pueblos de la costa, sin duda contest indiferente. No replic, viajeros que hace mucho que recorren esos pueblos y a los que encontr despus de que hubiesen naufragado, y en un desesperado estado. Viajeros procedentes de Egipto. De Egipto! Cuntos son, Filo? Nueve en total. Profetisa, aunque la mayora son servidores. Bien, Filo. Ser grato para m, que debo habitar en soledad durante tan prolongados perodos, hablar con extranjeros que vienen de Egipto. Puede que tengan noticias de lo que ocurre en el Nilo. Dales toda la hospitalidad de que dispongamos y todo lo que necesiten, y maana, despus de las ceremonias matinales trelos ante m. Esta noche es demasiado tarde y sin duda estn fatigados. Volvi a titubear, luego se inclin y se fue; qued sorprendida ya que haba algo en su comportamiento que me pareci extrao. Empero, una vez pronunciadas mis rdenes ya no iba a alterarlas. Pero mientras me acostaba para dormir el terror me sobrecogi; s, terror a algo que no saba qu era. Sent que el mal me eclipsaba con sus ne gras alas; que estaba a punto de contemplar algo, o a al guien, que no desaba ver; que haba cado en la trampa de una condena desconocida, de modo que yaca indefensa como un gladiador sobre el que ha sido arrojada una red y lucha vanamente, con el tridente sobre su garganta. As es como a menudo el peligro en ciernes arroja su fra sombra sobre nuestros corazones mortales que se estremecen ante el contacto de aquello que sienten pero que no pueden percibir. Pens que acaso estaba a punto de morir, que ya la Muerte me asa con su glido abrazo; que en la oscuridad de lo ms oculto de la cmara en que yaca, algn asesi no ya empuaba la daga que atravesara mi pecho, cosa que bien poda ocurrir en esta salvaje regin, entre salvajes canbales en cuyos cuellos yo haba apoyado m taln. Una

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vez ms pens que los espritus de los antiguos muertos, cuyo lugar yo ocupaba, me perseguan, exigiendo que les devolviera lo suyo, el dominio que yo haba usurpado. Despus record a Tenes, transfigurado por la espada de la venganza y que ahora saba que yo haba sido la impulsora del acto; y en Ochus Artajerjes cuando el veneno haba abrasado sus rganos vitales, al igual que al poco rato el fuego hiciera presa de su squito, adivinando finalmente que yo, la enfurecida diosa, haba preparado el brebaje y encendido las llamas. S, todos estos recuerdos se reunieron a mi alrededor, alzndose como negras nubes sobre el cielo de mi vida y amenazando con eclipsarla. Finalmente acudi a mi mente el relato de Filo acerca de los extranjeros nufragos a los que haba rescatado y, para proporcionarles alivio, trado aqu. Quines eran? me pregunt. Asesinos, tal vez, ocultos bajo el disfraz de la carencia y la desolacin, hombres que buscaban asesinarme y liberar mi espritu por medio del filo de sus dagas, para que ste ya no pudiera controlarles aqu en la tierra. Sin embargo, y esto era asombroso, algo que demostraba cuan ciegos son los ojos de nuestra carne mortal, nunca se me ocurri que estos extranjeros pudiesen ser Kalikrates el Griego y Amenartas, otrora Princesa Real de Egipto, aquella cuyos deseos y odios la haban convertido en mi enemiga. Por fin me dorm, aunque febrilmente, y recin despert cuando el sol, ya alto, inundaba el patio del templo con sus feroces rayos estivales. Me levant y, como era un da de ceremonia y festejo, fui engalanada por mis mujeres con las vestimentas de reina de la suprema sacerdotisa de Isis y con las sagradas joyas y emblemas pertenecientes a mi rango. As, esplndidamente ataviada, fui conducida a mi silla de gala, a la que haba hecho colocar en el encolumnado patio interior, ante una maravillosa estatua velada de Verdad de pie sobre el mundo, a la que algn artista dotado por la mano de Dios haba modelado en das ya olvidados. Aqu celebramos nuestro servicio con pompa y ritual, como solamos hacer en Egipto, aunque ay de m! escasos eran los cantantes y jerofantas, como as tambin la congregacin externa de adoradores convertidos a medias, que lle-

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gabn arrastrndose desde sus brbaros ritos haca la sagrada compaa de la diosa. El oficio finaliz; ces el campanilleo del sistrum y fue dada la bendicin, y junto con ella la absolucin de los pecados. Los adorados se haban dispersado, salvo unos pocos, aqu y all, que se quedaban a orar. Tambin yo estaba a punto de marchar cuando lleg Filo y dijo, con humildad y prisa, como quien desea dar por finalizada una tarea poco grata, que los viajeros de los que haba hablado estaban a la espera de mi voluntad. Hazlos pasar respond, preguntndome en mi interior quines seran aquellos sobre los que estaba a punto de posar mis ojos. Malhechores tal vez, pens, que haban huido de la justicia hacia lejanas tierras, o mercaderes a los que los vendavales haban conducido hacia el sur, o humildes marinos escapados de alguna nave hundida. Entraron; era un pequeo grupo que serpenteaba entre las columnas del ruinoso templo, avanzando a travs de las sombras. Distradamente observ, mientras pasaban por un espacio abierto donde caa una luz ms fuerte, que los dos que caminaban delante tenan un aire noble, diferente del de aquellos que les seguan. Luego las sombras volvieron a cubrirles y al poco tiempo emergieron ante m, sentada debajo de la estatua, con los rayos del sol derramndose sobre ellos. Los mir con el rabillo del ojo y vi que eran hombre y mujer; perfecto hombre y hermossima mujer. Luego alc la cabeza y contempl abiertamente sus rostros y me dej caer, aterrorizada, sorprendida, aplastada! Estaba soando? Algn espritu burln haca que mis ojos me engaaran? Eran estos que estaban ante m Kalkrates, el sacerdote-guerrero griego, y Amenartas, la Princesa Real de Egipto? Alzando la mano para ocultar mi rostro los estudi amparada por la sombra. Oh! Quin poda equivocarse? All delante, esplndido en su belleza como antao, estaba Kalkrates, semejante a un dios; y a su lado, morena, magnfica y todava inclume al tiempo, o acaso protejida de su furia por artes que haba aprendido de su padre, Nectanebes el hechicero, se hallaba la imperial Amenartas. Durante un momento guard silencio, juntando todas mis

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fuerzas, poniendo en orden a mi espritu. Entonces, toda va con el rostro cubierto por mi mano, habl framente, con tono desinteresado, y dije: De dnde vens, nobles extranjeros? Cules son vuestros nombres y por qu buscis la hospitalidad de la Reina de esta devastada tierra de Kr? Intrpida como siempre fue Amenartas quien me respondi, no Kalkrates, que permaneca mirando alrededor de s como hacen los hombres cuando sus mentes estn inquietas o cuando les fastidia el ceremonial. Somos viajeros, Sacerdotisa, en condiciones que no son desesperantes ni maravillosas; mercaderes, a decir verdad, del lejano norte que, despus de haber sufrido un naufragio, por fin fuimos rescatados por este servidor tuyo que nos condujo hasta aqu y seal a Filo que se encontraba cerca y cuyo rostro albergaba una estpida sonrisa. Por nuestra sangre somos fenicios a los que llaman... y dio cierto nombre que no recuerdo. Por lo dems, al encontrarnos en apuros, pues aquellos a los que gobernbamos se rebelaron contra nosotros y nos expulsaron, te pedimos proteccin hasta que la Fortuna vuelva a sonrernos, ya que ltimamente lo nico que nos ha proporcionado han sido tristezas. Concedido, Seora. Pero dime qu sois el uno del otro? Hermano y hermana, acaso? S, Sacerdotisa, hermano y hermana, tal como correctamente has supuesto, puesto que nuestros nombres son uno y el mismo. Es curioso, Seora; en realidad pienso que arrojas fango sobre tu padre, o tu madre, o sobre ambos, ya que cmo pudieron haber engendrado a uno como a una morena hija del Nilo de alta cuna y al otro blanco como Apolo, con el porte y semblante del Apolo griego? Por otra parte, cmo es que la hija de un mercader fenicio recoge sus cabellos con el cintillo de la realeza egipcia? Y seal la banda de oro del smbolo egipcio sagrado que haba sobre su frente. La sangre juega extraas pasadas, Sacerdotisa, buscando a veces la semejanza con un ancestro, a veces con otro, de modo que a menudo un nio nace moreno y otro rubio. En cuanto al ornamento, lo compr a un mercader rabe, sin saber de dnde vena ni qu significaba co-

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menz a responder con desenfado, cuando de pronto Kalkrates la detuvo, murmurando: Termina ya! Luego, dirigindose a m, dijo: Oh Reina y Sacerdotisa, no hagas caso de las palabras de esta dama, ya que ltimamente, a causa de nuestros infortunios, nos hemos visto obligados a contar muchas historias curiosas de acuerdo con las circunstancias del momento. No somos fenicios nacidos en una Casa; somos de sangre griega y egipcia, y la nuestra no es una relacin entre hermano y hermana sino entre marido y mujer. Ahora bien, cuando escuch estas palabras mi corazn se detuvo; mis esperanzas haban sido que Isis, y los juramentos de ellos, hubiesen mantenido apartada a esta pareja. No obstante respond con calma: De veras, peregrino? Dime pues, a qu fe pertenecis y quin os cas? Uni vuestras manos algn ministro de Zeus, o estuvisteis juntos ante los altares de Hathor? Entonces, mientras l buscaba alguna respuesta que no pudo encontrar, continu, riendo un poco: Tal vez, oh noble pareja, no os habis casado en absoluto. Acaso no seis marido y mujer sino slo dos amantes unidos a la manera de la Naturaleza! l baj la cabeza, confundido, e incluso los osados ojos de Amenartas denotaban afliccin. Yo no soport ya ms. Oh griego Kalkrates dije. otrora capitn de la guardia del Faran, otrora sacerdote de Isis, y oh Amenartas, hija de Nectanebes, Princesa Real de Egipto por nacimiento, por qu despediciis palabras con la esperanza de defraudar a quien no puede ser engaada? Sin duda habis sobornado a Filo para que escondiese la verdad, tal como una vez le sobornasteis para que ocultara a cierta dama a bordo de su nave y para que os dejase a vosotros dos sobre la costa de cierta isla. En ese caso l nos ha traicionado balbuci Kalkrates, mientras la sangre suba a su frente. No, no os ha traicionado; l es alguien que siempre se mantiene fiel a quienes le pagan bien. No es as, Filo, servidor mo? Esper una respuesta pero no la obtuve puesto que Filo se haba marchado. Luego continu: No, Filo no os ha traicionado; no fue necesario. Re-

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gia Amenartas, cmo es que llevas en tu mano el anillo con el escarabajo? Es el regalo que me hizo mi seor respondi. Dime pues, Kalkrates, cmo es que t lo tenas, y dime tambin si lleva grabados en su engarce, en caracteres egipcios, signos que significan Real Hijo del Sol. S, esos signos estn all tallados, oh Reina; hace aos el anillo me fue dado como talismn por cierta divina sacerdotisa a la que yo haba salvado en batalla, para que sus virtudes pudieran recuperarme de las heridas que yo recibiera en combate. Segn se me dijo luego, ese anillo tena esos poderes porque haba sido bendicido; estaba hecho a semejanza del que Isis, la Madre, pusiera como ofrenda de amor sobre la mano del difunto Osiris antes de que volviera a dar aliento a su alma. O tal vez fuera el mismo que Osiris dej en la tierra cuando se dirigi al cielo; no lo s. As habl; dando a sus palabras un ritmo similar al de un mulo malcriado que avanza por un surco de labranza pedregoso; fastidiada por el relato interrump: Por consiguiente, oh Kalkrates, a tu vez diste el antiguo amuleto encantado a una mujer a la que deseabas, o que te deseaba a t, con la esperanza de que sus vir tudes pudiesen consagrar vuestra unin profana. Oh sacerdote perjuro, cmo te atreviste a este sacrilegio?... poner el anillo en la mano de tu amante, el anillo de Isis que una vez llevara el gran Khaemuas, entregado a ti por la Profetisa de Isis para que te alejara de los portales de la muerte. Entonces, inclinndome hacia adelante de forma que la sombra de la estatua dej de ocultarme, descubr mi rostro y le mir a los ojos. Lo supona! dijo aunque quin hubiera soado que en estas ruinas...? Es el Orculo y la Profetisa. Es la Hija de Isis, la Hija de la Sabidura cuya voz volv a re conocer durante todo el tiempo que ha fingido y cay al suelo; su frente oprimi las piedras y murmur: Mtame, Reina, y acaba, pero perdona a esta dama y devulvela a su propia tierra, pues el pecado es mo; ella no era sacerdotisa. Amenartas me contempl con sus atrevidos ojos y luego exclam con una carcajada:

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No ests tan seguro, mi seor, ya que esto es poco probable. Bien recuerdo haber puesto mis ojos en aquella a quien llamaban Isis-en-la-Tierra, en el pasado, especialmente en cierto festn del Faran, cuando ella se quitara el velo para mostrarse a Tenes, Rey de Sidonia, que luego la hizo su esclava. Pero esa profetisa era una mujer muy hermosa, aunque tal vez incluso entonces algo marchita, o al menos yo, que haca muy poco haba dicho adis a la niez, as la juzgu. Por consiguiente, no es muy probable que esta soberana de ruinas sea la misma, pues nadie dira que es bella. Mira, es vieja y mustia, su cuello se desploma, su figura no es esbelta. La profetisa que yo recuerdo tena una hermosa boca coralina, pero los labios de esta dama son delgados y plidos; tambin tena grandes y hermosos ojos, pero los suyos son pequeos y casi no tienen color. Adems, debajo de estos hay lneas negras, tales como las habituales entre las viejas sacerdotisas vrgenes que jams han conocido el amor del hombre, aunque tal vez sus santas almas piensan en l en medio de sus acostumbradas plegarias repasadas junto al rosario, mientras que sus rodillas, como las de los esclavos, se endurecen sobre las piedras. No, mi seor, aunque el tiempo provoca cabios extraos en quienes han pasado el cenit de su vida, esta sacerdotisa que esconde sus grises cabellos bajo el bonete de buitre de su persuasin difcilmente sea aquella esplendorosa pitonisa a la cual una vez contemplamos en los salones del Faran y que, segn recuerdo, en esa oportuni dad te mir con mucha atencin. Escuch este vulgar veneno, la efusin comn de un corazn celoso y de naturaleza mezquina, y sonre. No obstante es cierto, puesto que nada hay en estas lneas que no sea la verdad, que algunos de esos envenenados dardos dieron en el blanco. Saba bien que toda la belleza que una vez me haba pertenecido ya no era ma; que el paso de los aos, las preocupaciones y la abstinencia y el vuelco de mi corazn de lo mortal a lo divino, sumados al peso del poder, la sabidura y la venganza que el Destino haba depositado sobre mi cabeza me haban despojado de la lozana y la imperial belleza que una vez haba embelesado al mundo. Tambin era cierto que Amenartas era todava una nia cuando yo ya era una mujer desarrollada y por con-

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siguiente me llevaba la ventaja de la Naturaleza, la cual, por cierto, crece de luna en luna. Sin embargo sonre, y mientras lo haca fui asaltada por una idea imponente, que sembr una semilla de valor en el benigno suelo de mi corazn donde, a partir de ese momento, estaba condenada a crecer a florecer y en un futuro todava no entrevisto, a dar su temible fruto. Oh! si he pecado contra el alto Cielo y contra las rdenes de su ministro, mi gua, el santo Noot, que los memoriosos dioses recuerden que fue el azote de la amarga lengua de esta mujer quien me empuj a la accin. Entonces habl muy suavemente, y dije: Ponte de pie, Kalkrates; palabras tales como las que has escuchado, pronunciadas acerca de alguien que una vez fuera tu superior, difcilmente sean gratas para tus odos, y yo no las contestar. S muy bien que en ellas no hay nada de verdad y me enorgullece el que me haya sido concedido sacrificar a la Reina del Cielo, a la que adoro, ofrendas tan

insignif icantes como la carne y la belleza que una vez fueran mas. No es sino otra ofrend a que acumul o sobre su altar, una entre mucha s. No obstant e, Kalkra tes, aunque creo que ya no puedes inclina r tu rodilla ante esa Majest ad, como una vez lo hiciera s, te suplico que, si puedes, hagas que los labios de esta dama cesen de arrojar despre cio sobre ella, cosa que tambi n hacen conmig o, su

sacerdotisa. Te ruego que le recuerdes que una vez, ataviada con el velo de Isis, tambin ella practic el culto en ese santuario, s, y que en tiempos de peligro, a menudo ella y t y yo elevamos nuestras puras peticiones, aunque no las acostumbradas plegarias repasadas junto al rosario de las que habla. S, recurdale que a pesar de que el templo de Menfis fue devorado por las llamas la Madre Isis escucha y contempla, no en Egipto, sino en el Cielo, y que aunque su clera tarde en desencadenarse, ella todava puede golpear. Ahora, Kalkrates, ve a descansar y lleva a tu amor contigo pues, si bien puedo perdonar, no estoy dispuesta a ser apedreada con palabras tales como las que las furiosas mujeres del pueblo arrojan a sus rivales en la plaza del mercado.

CAPTULO XXI

LA VERDAD Y LAS TENTACIONES No ese da, sino al siguiente, Kalkrates me solicit audiencia. Enterada de que estaba solo le recib en mi cmara privada y le orden que tomara asiento. Obedeci, y le contempl durante un rato; la luz de la ventana caa sobre su dorada cabeza y su brillante armadura golpeada por las tormentas y la guerra. Porque ahora vesta su traje de sol dado, acaso el mismo que haca aos haba usado a bordo del Hapi, y as ataviado pareca un rey de hombres. La seora Amenartas est un poco enferma despus de todas nuestras travesas dijo. Creo que la enfermedad comn a las tierras de la costa ha cado sobre ella puesto que su rostro est encendido y sus manos calientes. Por consiguiente no puede presentarte sus respectos, Profetisa. No obstante me pide que te agradezca tu hospitalidad, y dice que solicita tu perdn por las palabras de rencor que ayer pudiera haber pronunciado, ya que stas no surgan de su corazn sino de la fiebre que arda en su sangre. Concedido. Conozco esta enfermedad, aunque yo he estado protegida de ella, y le enviar medicinas y una mujer especializada para que la cuide. Dile que no tema, muy

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pocas veces es peligrosa. Ahora, Kalkrates husped mo, si te place, deja que escuche tu historia; debe ser mucho lo que tienes para contar desde que nos separramos en el santuario de Menfis. Entonces, recordars, tu propsito era acompaar en su misin al santo Noot, porque pensaste que te convena, por razones propias, abandonar Menfis por una temporada. Aunque creo que tu idea era marchar solo, no junto a esa dama real que ahora tienes por compaa. Eso es cierto, Profetisa contest abrumado; y yo no supe que la dama a la que te refieres se encontraba a bordo del Hapi hasta que, para evitar ser capturados por los persas, hubimos escapado del Nilo dirigindonos hacia mar abierto. Comprendo, Kalkrates, y no puede negarse que el Destino te trat duramente, o tal vez debera decir amablemente, cuando hizo que Amenartas por error se embarcara en el navio Hapi, que zarp Nilo abajo, en lugar de hacerlo

en el de su padre, Nectan ebes, que puso rumbo a Tebas y Etiopa . No te burles de m, Hija de la Sabidur a. La seora Amena rtas, que no tendra reparos en decrtel o abiertamente, saba muy bien a bordo de qu nave zarpaba ; sin embarg o yo no supe nada; yo, que crea haberle dicho adis para siempr e. S, abando nando sus esperan zas de reinado s y todo lo dems, y corrien do con todos los riesgos, se embarc en el

Hapi, dejando a otra mujer, ataviada para que se pareciese a ella, para que ocupara su lugar entre el squito de Nectanebes. Al menos eso fue valiente, y yo amo el coraje, Kalkrates. Empero... cul era su propsito? Es esa una pregunta que debas formularme, Seora, t, que bien sabes que por amor, las mujeres de gran corazn se atreven a mucho? Deba o no preguntar, en todo caso ya he obtenido la respuesta, Kalkrates. En verdad deberas amar y honrar a quien por ti abandon todo; para obtener aquello que ms deseaba an a costa de su propia vergenza y la ruina de tu alma. La amo y la honro contest con voz ronca. Cuando an era una nia yo la am, y a causa de ese amor asesin a mi hermano porque cre, en el momento en que se

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hizo mujer, que sus favores eran para l, cosa que segn parece slo haca para atraerme ms hacia ella. Dara la impresin, Kalkrates, que esta dama no trae buena suerte a tu raza, ya que primero provoca la muerte de uno de vosotros, convirtiendo al hermano en asesino, y luego hace de ese hermano un apstata de su fe, s, un traidor infausto para Dios y para el hombre. As es dijo humildemente. An as, mucho es lo que me ama; tanto, que sea o no mi deseo, yo debo amarla, ya que si la mujer ama lo bastante, qu puede hacer el hombre sino seguir el camino por el que ella va? Dime Profetisa, t que eres sabia, si hubieses sido un hombre y estado en mi lugar en el navio Hapi, que es una estrecha prisin, qu habras hecho, de haber sido un hombre... tal como
yo.

Tal vez lo mismo que t, Kalkrates, y por tanto hubiese sido maldecida, tal como te sucede a ti, Kalkrates, ya que la seora era dulce y amorosa y que el hombre debe seguir siendo hombre por muy importantes que sean los votos que haya jurado a diosas que no arrojan sus brazos alrededor de l o le besan en los labios. Una vez cre que una diosa me besaba en los labios, Orculo de Isis, y el recuerdo de ese beso es dulce y sagrado. De veras? contest. Bien, como ya no perteneces a nuestra comunidad, ahora puedo decirte que yo represent el papel de la diosa y te di ese beso ceremonial en el santuario de Filos. Entonces me mir fijamente, enrojeciendo, y murmur: Siempre lo supuse; jams llegu a creer que una diosa pudiese besar tan dulcemente y nuevamente me contempl, como alguien que desea preguntar algo que sus labios no se atreven a expresar. Permanec en silencio, contemplndole, hasta que al poco rato exclam: Me dices que estoy maldito, Sacerdotisa. Dime tambin, por qu Isis est tan encolerizada conmigo? No te juramentaste a ella solamente? Y no rompiste tus votos, Kalkrates? No sabes que si las mujeres pueden ser celosas, las diosas, que estn muy por encima, pueden serlo muchsimo ms con aquellos que estn ligados a ellas por el matrimonio mstico? No has escuchado

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que abandonarlas por la hija de un hombre es ofrecerles el ms terrible de los insultos? La propia Isis estaba casada con Osiris, Profetisa, y he odo hablar de sacerdotes y sacerdotisas que la servan que tambin estaban casados. Quiz, Kalkrates, pero despus que la absolucin les fuera concedida por alguien a quien se ha conferido autoridad para que revisara los votos a fin de llevar a cabo algn elevado propsito. Pero quin te autoriz a casarte, a ti, que en realidad no ests casado sino que eres solamente el amante de una mujer? Acaso buscaste la aprobacin del santo Noot a bordo del Hapi? No contest, esa idea jams se me ocurri. O si lo pens cre que l me llenara de maldiciones o tal vez clamara venganza a Isis. Has escuchado, Profetisa, el destino que a veces aguarda a quienes tientan a sacerdotes y sacerdotisas para que aparten sus pies del estrecho sende ro de sus juramentos. S, Kalkrates, mueren abrasados, o de hambre, o encerrados en un pequeo agujero donde no llega el aire; cada culto instrumenta su propia venganza para tan inconmensurable crimen. Sin embargo fuiste necio al no formular tu ruego a Noot, el nico que poda habrtelo conce dido pues quin sabe cul hubiese sido su respuesta? Es demasiado tarde? pregunt ansiosamente. Para todo pecado existe el perdn, por qu no para el mo? Slo que quin me lo otorgar? porque ahora no s dnde encontrar a Noot, en caso de que siga vivo. Para todo pecado existe el perdn, Kalkrates, pero siempre tiene un precio. Primero el pecado debe ser colocado sobre el altar a modo de sacrificio. Para los pecados muertos puede haber perdn; para ios que viven, y se perpetan, no lo hay; todo lo que hay son azotes sumados a ms azotes y remordimiento tras remordimiento. En cuanto a Noot, sigue con vida, y no muy lejos de aqu. Presentaras tu caso ante l y escucharas su juicio? No lo s contest lentamente. Escucha, Hija de la Sabidura. Me encuentro en una situacin extraa. Amo a esta dama con mi cuerpo y estoy ligado a ella; pero no sucede lo mismo con mi espritu. Nuestras almas, creo, estn muy separadas. Oh! deja que atestige que mi corazn est puesto en cosas ms sublimes, que zarpara hacia le-

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janos mares ignorados por el hombre, pero siempre est presente este ancla de la carne que lo encadena a su playa natal. Amenartas no piensa as; a ella le agrada permanecer atada al placentero puerto de la vida, o errar por sus verdes riberas y ah ser mecida por el caprichoso soplo de las cosas comunes y engalanar su frente con las guirnaldas de la pasin. Deja estar al Cielo! dice ella. Bajo nuestros pies tenemos a la dichosa tierra, y alrededor de nosotros murmuran las aguas del placer, y soy muy hermosa y te amo. Si es que hay dioses, y son vengativos, no es esta todava su hora. Este momento es para nuestro disfrute y ofrece a nuestros labios una esplendorosa copa. Si bebemos todo su vino y la copa se hace pedazos, al menos su memoria permanecer con nosotros. Qu son esos dioses a los que buscas tan insensatamente? Qu proporcionan al hombre sino numerosas maldiciones... muertes y separaciones, enfermedades y aflicciones, sumando a todo esto promesas de infortunios que sobrevendrn una vez que hayan dejado lo peor de s sobre la tierra? Existen dioses que no sean aqullos que el hombre fabrica con sus propios terrores? hombre al que no le satisface el alimento de la Naturaleza sino que necesita agriarlo con un veneno ajeno y que, incluso cuando el sol brilla alrededor de l se estremece bajo una fra sombra que la supersticin arroja sobre su corazn. As razona ella, y esos siempre han sido sus argu mentos. Dime, Kalkrates, habis tenido algn hijo? S, uno, una criatura muy hermosa; muri a causa de los infortunios que hicieron que la leche de su madre fuera dbil. Y cuando la real Amenartas contempl a su hijo muerto sigui pensando en esa forma, diciendo que no hay dioses y que para el hombre no hay esperanza ms all de la tumba? No del todo, pues maldijo a los dioses y quin maldice aquello en que no cree? Adems, recuerdo que llor y suplic a los dioses que se lo devolvieran mientras su pequeo corazn an lata y como una mariposa que acaba de deslizarse de su crislida an penda en el lmite del mundo mientras las arrugadas alas de su alma se secaban

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bajo las primeras luces del Cielo. Pero luego olvid y ofrend sacrificio al Espritu de su confianza, pidindole que le enviara otro nio, plegaria que segn me dice est en vas de ser satisfecha. De modo que Amenartas practica la magia, al igual que su padre? S, Seora, y pareciera que no sin provecho, aunque de esta cuestin acerca de tratos con demonios nada s y nada quiero saber. Creo que es algo que le ha transmitido su sangre egipcia, y adems, pienso que el Faran le ense estas artes durante la niez, y lo que entonces se aprende nunca llega a olvidarse del todo. En cualquier caso, s que las veces que nos hemos visto ante dificultades o peligros durante nuestros largos viajes, mediante secretos rituales, en los que no me entrometo, ella ha convocado a cierto Familiar y que, a partir de ese momento, de uno u otro modo, nuestro camino se ha visto allanado. Por cierto, acababa de hacerlo cuando Filo nos encontr hambrientos. Al igual que el camino de tu nio fue allanado desde este mundo al otro, Kalkrates; y as como el tortuoso camino del Faran Nectanebes se vio allanado hacia una ruta que iba desde el trono de Egipto... pero ruega a la seora Amenartas que le pregunte a su demonio hacia dnde se diriga esa ruta ya que en este caso mi sabidura no me ayuda y no estoy segura. Bien, hemos hablado mucho y visto el caso, que dejara perplejo al mismo Thoth. Te sera grato, Kalkrates, visitar al divino Noot y pedirle su consejo acerca de todos estos asuntos? Creo que l es el nico en la tierra que puede guiarte. No obstante, obra de acuerdo con tus deseos. Kalkrates cavil durante un rato, y luego contest: S, me es grato. Cuando Amenartas se recupere de su enfermedad iremos. El santo Noot es muy anciano, y la real Amenartas podra estar enferma durante mucho tiempo. Por tanto sera ms prudente ir de inmediato, Kalkrates. No, Profetisa, no puedo. Amenartas tiene extraas ideas y no permitir que la deje sola; piensa que podra ser envenenada; en realidad, que ya ha probado de ese veneno. Entonces deja que ofrezca sacrificios ms suntuosos a

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su demonio, y que le ruegue para que la proteja. Por cierto que todo esto no dejar de tener su utilidad pues puedo jurar que aqu en Kr ningn veneno pasar por sus labios, ni le sobrevendr dao alguno... salvo, quizs, el que provenga de los dioses a los que rechaza. Adis, Kalkrates. Se inclin ante m humildemente y se volvi para marcharse, pero despus de uno o dos pasos regres y dijo: Los dioses! Los dioses! que para ti y para m en su conjunto no son ms que uno, Isis, Reina del Cielo. Dime ahora, te lo suplico, t que eres llamada Hija de la Sabidura, quin y qu es Isis? Pens un buen rato ya que la pregunta era importante, un problema que hasta el momento nunca haba inten tado resolver con palabras. Entonces contest: Juro por mi alma que no lo s. Al este y al oeste, al norte y al sur, millones de hombres adoran a uno u otro dios. Empero, hay entre ellos alguno que, salvo en sueos o en xtasis, haya visto alguna vez a su dios, o que si trata de darle forma de acuerdo a su visin mortal pueda hacer algo ms que esculpir alguna efigie en madera o piedra? Seal entonces hacia mis espaldas, a la velada estatua de Verdad, y dije: Mira! ah est Isis, un hermoso objeto con el rostro escondido, gobernando al mundo. Ella es una de las mil formas de la Divinidad. S, ella es su esencia, congelada en la forma que conocemos en el fro espacio de este mundo, y con un rostro cincelado en forma diferente de siglo en siglo por las cambiadizas ideas del hombre. Ella habita en cada alma, sin embargo, no hay dos almas en las que sea la misma. Ella no est, no obstante, perdura eternamente. Es invisible, intangible; siempre asediada y siempre en fuga; nunca vista y jams tocada, pero contesta a las plegarias y su trono no se halla en las alturas de los cielos sino en el corazn de cada criatura que aspira el aliento de la vida. Un da la contemplaremos y no la habremos de reconocer. Sin embargo, ella nos reconocer. As es Isis: informe, aunque presente en cada forma; muerta, no obstante viva en todo lo que respira; una fantasa alimentada por los sacerdotes, empero, la nica gran verdad. Si Isis es as, qu de los otros dioses del mundo? Ellos son Isis, e Isis est en todos ellos. Los mil dio-

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ses adorados por los hombres no son sino un dios con numerosos rostros. O mejor, son dos dioses, el dios del bien y el dios del mal; Horus y Tifn en continua lucha por las almas de todo lo creado por esa Divinidad invisible, desconocida pero que existe eternamente y reina ms all de las estrellas, a solas en temible gloria, y desde su innominado sitial en las alturas contempla a dioses y hombres, marionetas en sus manos, observa a los mundos en rotacin donde viven, los mares de espacio que existen entre ellos y al espritu cuya misin es infundir aliento a la vida. As fue en los comienzos, as es ahora y as ser eternamente. Al menos, Kalkrates, eso es lo que me ha enseado la sabidura de Noot, mi maestro, y siguiendo su camino, mi inquisitiva alma ha llegado a saber. Y nuevamente, adis. Me mir y musit: Hija de Isis, oh bien llamada Hija de Isis e Hija de la Sabidura! y hubo afliccin en sus ojos y en su voz. Ahora tiene

miedo de m, como siempr e, pens; y cmo puede un hombr e llegar a amar a aquello que teme, puesto que amor y temor son contrar ios y no hay puente que los una. Oh! por qu le he hablad o de estas cosas sublim es que su esprit u apenas puede sopesar o compre nder todava? Tal vez porque me encuen tro tan sola, y al no tener a nadie sobre quien poder vertir mis ideas, ningn recipie nte de oro y alabast

ro, mi profundo pensamiento desbordante ha de llenar el primer tosco vaso de arcilla que el azar ofrece a mi mano, algo semejante a almacenar un preciado vino en una botella de brea a la que resquebrajar. No hay duda de que debera aprender una leccin de esa Amenartas que tan bien sabe como tratar con alguien como l; alguien que todava se halla en los comienzos del pensamiento, mirando consternado el empinado sendero ascendente sembrado de afiladas piedras, rodeado de crueles espinos, cubierto por arenas movedizas y trampas y circundado por precipicios de cuyos abismos no hay retorno, ese sendero que sus pies anhelan recorrer pero que, a falta de gua, no se atreven a hacerlo. Ella le conduce por otro camino, el de la pasin mundana, ordenndole que deje de contemplar las estrellas, que con las flores de intenso perfume de dicha pasin teja coronas para las frentes de l y de ella. No deja de hablarle

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de cosas cotidianas, de la alegra de ayer y la promesa del maana, s, incluso del alimento que comen. Y todo el tiempo entrelaza los hechizos que su padre le enseara alre dedor de poderosas sogas de encantamiento, con el propsito de atarle a ella para siempre. S, como una araa enjoyada, esa bruja de negras cejas y abundantes pechos lo atrapa en su mgica red, sujetndole cada vez ms firmemente, hasta que por fin l yazca contemplndola in mvil como una momia dentro de su envoltura. As reflexion, adornando delicadamente esas reflexiones, pero ntimamente convencida de que lo que las provocaba era la ms vil y vulgar de todas las causas, y que no era otra, por cierto, que los celos de una mujer hacia otra. Porque ahora saba la verdad; ya no haba forma de ocultarla ni mis ojos podan seguir estando ciegos, pues lo haba comprendido todo mientras l me contaba su triste historia. Yo amaba a este hombre; s, y lo haba amado siempre desde que por primera vez lo viera en la lejana Filos, o, sin ninguna duda, desde que velada con las tni cas de la diosa haba sucumbido a los dictados de la Naturaleza y le haba besado en los labios. Oh! yo haba rechazado esa verdad, la haba enterrado muy profundamente, pero ahora se levantaba como un espectro de la tumba y me atemorizaba con sus severos e inmortales ojos. Amaba a este hombre y siempre tendra que amarle, a l y a ningn otro, y l... l me tema pero me adoraba, como se adora a un espritu elevado cuando hace su aparicin... pero no me amaba, no poda amar a quien estaba muy por encima de l. S, estaba celosa, si es que los grandes pueden estar verdaderamente celosos de aquello que es pequeo, puesto que si bien estbamos tan lejanas como un continente de otro, ambas ramos mujeres que deseaban a un mismo hombre. Mi espritu no estaba celoso; yo saba que finalmente vencera, al ser tan poderoso y estar tan bien acorazado contra todas las flechas de las transformaciones mortales. Pero mi carne lo estaba. l me haba dicho que Amenartas le haba dado un hijo; que esperaba darle otro y... tambin yo anhelaba ser la madre de su hijo. Porque no es cierto que, debido a una ley inmutable, mientras que el hombre ama a la mujer por lo que ella es, la mujer ama al hombre ms que nada por la posibilidad de que ste se

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convierta en el padre de su hijo y as, por medio del prodigio de la creacin, incluso en el polvo preservarla de la muerte perpetua? De modo que... dejadme pensar. Yo amaba a este hombre e iba a hacerlo mo, lo elevara y lo hara mi igual, si es que eso alguna vez poda llegar a suceder, y le enseara cosas esplendorosas, y le dejara ver la luz secreta que arda en mi corazn, y le guiara, a partir de ese momento, bajo los rayos de mi peculiar estrella personal. Cmo poda lograrse esto? Aquella mujer, envuelta en la prpura de Tiro doblemente teida, privilegio de reyes, que, debo admitir, llevaba con elegancia aunque ahora careca de un trono donde arreglar sus pliegues, en su locura pensaba que yo la haba envenenado, o que deseaba hacerlo. S, conoca tan poco a Ayesha que crea que, como un eunuco persa, ella se rebajara a pedir la ayuda de un veneno mortal para as librarse de una rival. Jams! Si no poda vencer con mi propia fuerza en una lucha honrada por su estima aceptara el fracaso pues la derrota se ra merecida. Si su vida hubiese estado tan enteramente en mis manos como para ser destruida mediante un deseo, ese deseo jams tomara forma en mi mente, y por cierto, nunca se convertira en un hecho. Qu poda hacerse, pues? Ella tena razn. Yo comenzaba a envejecer; el cido del Tiempo me corroa, mi belleza ya no era lo que haba sido. S, me estaba volviendo vieja y enjuta, mientras que en ella todava brillaba todo el esplendor de su femineidad. Si quera vencer deba dejar de envejecer! El Fuego de la Vida! Ah! ese Fuego de la Vida que daba, segn haba sido dicho, el don de das imperecederos y juventud y perfecta belleza que la misma Afrodita podra envidiar. Quin lo haba dicho? Noot, el Maestro que todo lo saba. Sin embargo, Noot jams haba penetrado en ese fuego, por tanto, a menos que hubiese sido por revelacin, cmo lo saba? En cualquier caso me haba prohibido que probara de su copa, tal vez porque estaba seguro de que me destruira mientras que l deseaba que yo fuera su sucesora y estableciera aqu un gran reinado donde las gentes aceptaran a Isis como su diosa. No obstante lo que l deca poda ser cierto, ya que si no por qu se sentaba Noot en esa melanclica caverna

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contem plando el sender o que conduc a al Fuego? Otras leyend as del mismo tipo haban sido narrada s en el mundo. As, la antigu a leyend a caldea hablab a de un rbol de la Vida que creca en cierto jardn de donde haban sido pulsad os los padres de la humani dad para que no comieran de sus frutos y se convirt ieran en inmort ales; esa leyenda me fue expuest a con ms detalle por los

rabinos judos en Jerusalm, y luego por Santos, el erudito. Por consiguiente pareca que haba un rbol de la Vida, o un Fuego de la Vida celosamente custodiado por los dioses para que los hijos del hombre no se convirtiesen en sus iguales. Y yo, yo saba dnde creca ese rbol, o mejor dicho, dnde arda el Fuego. Sin embargo Noot me lo prohiba y poda yo desobedecer a Noot, mi Maestro, Noot el semidivino? Bueno, Noot era muy anciano y su final estaba cerca, y cuando muriese, yo, nombrada por l, sera la guardiana del Fuego y no puede un guardin probar aquello que custodia? Los dioses haban dispuesto otra cosa, deca Noot. Tal vez, pero y si en esta cuestin en la que tanto poda ganar elega competir con los dioses? Si los dioses otorgan conocimiento pueden encolerizarse con quienes lo emplean? Y si se enfurecen... bien, que lo hagan, que usen sus armas y yo usar las mas. A veces siento que me canso de los dioses y sus fantsticos decretos que ellos, o sus sacerdotes, acumulan sobre las cabezas de las

vctima s de esta tierra. No eran suficie ntes para satisfa cer sus apetitos la maldici n de la vida y la conden a de la muerte, que debieron llenar los fatigos os das que hay en medio con tanta carga de miseria , negand o esto, negand o aquello , cubriendo el camino del hombre con clavos y corona ndo sus frentes con espinos ? Si la leyenda de Noot era cierta enton ces qu? Yo entrara al Fuego, emerge ra

gloriosa para siempre, hermosa ms all de lo imaginable, y eternamente joven, y habiendo dejado a la muerte muy detrs. Slo necesitara esperar a que Amenartas muriera, o a que, cansada de la montona vida en un antiguo lugar, partiera en busca de otro. No, porque en el primer caso tambin Kalkrates estara muerto, o sera anciano, y en el segundo, ella por cierto se lo llevara consigo. Ah! ahora lo vea claro: si yo entraba al Fuego y sala
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indem ne, Kalkr ates deba entrar detrs mo, ya que de esa forma constit uiram os una pareja adecu ada, aunqu e debir amos espera r hasta que una pizca de la arena del tiempo se escurri ese entre nuestr os dedos. Pero suponi endo que Amen artas decidi era tambi n entrar, tal como poda sucede r tenien do en cuenta lo aficio nada que era a la magia y su deter

mi nac in par a afe rra rse a aq uel lo qu e hab a obt eni do, m ejo rar a en alg o mi pos ici n? La obr a se rep res ent ar a en un esc ena rio m s am pli o, eso era tod o. Bie n, no ser a yo la Gu ard ian a del Fu ego y no

estara en mis manos decidi r quin poda probar o a quin se negaran sus glorias ? Dejem os que eso se resuel va por s mismo cuand o sea el mome nto, pues la decisi n ser la que yo, y no Amen artas, desee. Ese era mi plan. Sin embar go... una cosa ms. Y si el Fuego asesin aba? En ese caso haba sido la vida tan dulce para m como para que temier a la muerte , cosa que de cualqu

ier for ma ten dr a qu e suc ede rm e en el tr mi no de po cos a os? Me arri esg ar a a la mu ert e, yo, qu e ya est aba pre par ada par a des apa rec er en un a tier ra en la qu e Kal kr ate s, A me nar tas, tod as las mis eri as

terrena les, todos los deseos y ambici ones no cumpli das seran olvida dos. Pero seran en realida d olvida dos? Tal vez ah seran recordad os y atrave saran eterna mente al alma con una cuchilla an ms afilada . Noot crea que estba mos hecho s de una sustan cia inmort al; en lo profun do tambi n as lo crea yo. Haba que arriesg arse. Qu es la vida sino

un pro lon ga do rie sgo , y por qu de ber a mo s te me r agr ega r alg o a esa tre me nd a list a? Yo, al me nos , no te m a. A s, tod o fue sop esa do y esti ma do. Sin em bar go, a mi ent en der , dej de lad o

la alterna tiva ms probab le, la que el Destin o reserva a los que juegan con lo Desco nocido . Los dioses puede n sonrer ante el coraje y pasar por alto una aventu ra, pero quin puede decir en qu ciega forma el Destin o vengar la violaci n de sus designi os y del conocimien to de su secret o tesoro ? Olv id ese proble ma, yo, que estaba conden ada a conocer su respue sta.

CAPTULO XXII

CUIDADO! Transcurrieron los das y no pas mucho tiempo antes de que Amenartas se recuperara de su enfermedad; no mucho, en cualquier caso, antes de que abandonara su alojamiento, el mejor de que disponamos y que haba sido destinado a ella. Era una antigua casa en ruinas cerca del templo que alguna vez haba sido, sin dudas, un esplndido lugar habitado por nobles de la antiguo Kr. Haba jardines alrededor de ella, o mejor dicho, lo que haban sido jardines, puesto que ahora se ocultaban bajo la vegetacin; a su amparo Amenartas se ocultaba y paseaba, sin jams abandonarlos para visitarme. Sin embargo Kalkrates vena con frecuencia, aunque al haber sido excomulgado y expulsado de nuestra comunidad por sus actos, no participaba en el culto a la diosa. A menudo le vea, mientras nuestra procesin avanzaba sinuosamente entre las columnas de la enorme sala destechada del templo, detenido a lo lejos y contemplndola pensativamente. S, y una oportunidad en que pasbamos cerca de l vi que haba lgrimas sobre su rostro y advert que mi corazn se apenaba por l, que haba sido proscrito a causa de una mujer.

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Cuando estas ceremonias finalizaban me visitaba, y en mis cmaras hablbamos largamente acerca de muchos temas. Le pregunt por qu la Princesa Amenartas, que pareca haberse recuperado de la fiebre, ya que ahora poda pasear por su jardn, no haba depositado ofrenda al guna sobre el altar de la diosa. Su respuesta fue: Porque no desea tener nada que ver con los dioses de Egipto que, segn dice, en caso de que existan, siem pre han sido enemigos de su Casa y han derribado a su padre, el Faran Nectanebes, de su trono, y lo han lanzado como destronado fugitivo a que encontrara la muerte entre extranjeros. Los dioses se vengan de aquellos que les afrontan y hacen caso de hechizos, Kalkrates. Para todo pecado hay perdn, excepto para el que consiste en renegar de lo Di vino y emplazar en su lugar al Mal para que sea propiciado por las artes de los hechiceros. Adems no confiri Nectanebes un insulto mortal a la Reina del Cielo cuando hizo de m, servidora y profetisa de la diosa, una esclava de Tenes, adorador de sus peores enemigos, Baal y Astart y Moloc, ese Tenes de cuyo dominio t ayudaste a que me liberara, Kalkrates? As es contest tristemente. Y ahora continu la hija sigue los pasos de su padre. Oh! estoy segura que ella ensalma sus amuletos apuntando sus encantamientos hacia mi corazn, y ah rebotan, inofensivos, como las flechas con punta de hueso de los salvajes contra un escudo de bronce sirio. Baj la cabeza pues saba muy bien que mis palabras eran ciertas, y murmur: Ay de m! ella no te ama Seora; desde el primer momento en que puso sus ojos en ti, segn me ha dicho muchas veces, te ha temido y odiado porque dice que su espritu le advierte, y siempre le ha advertido, que t hars que el desastre recaiga sobre su cabeza y que llamars a la Muerte para que le haga compaa. Al menos sta sera una invitada ms beneficiosa que el demonio que, al igual que su padre, ella abriga en su pecho. Oh! infeliz hombre, mi corazn sangra por ti que te hallas encadenado a esta envenenada belleza que te divorcia de la esperanza y de la caridad; a esta regia infiel que terminar por atar las alas de tu espritu y te arras-

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trar a sus propias tinieblas. Por la salvacin de tu alma te imploro, Kalkrates, que vayas en busca del santo Noot, confieses tus pecados y escuches su consejo, ya que este asunto va ms all de mis fuerzas, y no tengo ninguno que ofrecer. Bscale pronto, no, de inmediato antes de que acaso sea demasiado tarde, ya que tengo entendido que se debilita da a da. Ese es mi gran deseo, Sacerdotisa, pero cmo lo cumplir si no s dnde encontrarle? Ser tu gua. Kalkrates. Cuando se alce el sol en el segundo da a partir de ahora marcharemos a visitar a Noot en su morada secreta. Estar preparado respondi y se alej. Al da siguiente volvi y hablamos del estado en que se encontraba Kr y acerca de mis planes para mejorarlo; adems, de ciertas tribus salvajes que nos amenazaban desde el exterior; tribus canbales que pareca que eran descendientes de los apstatas que, rechazando el culto de Verdad o Lulala, que era como en esos tiempos se ha ba llamado a Isis, haban adoptado el de un demonio que, segn declaraban, habitaba el sol o alguna estrella de mal agero. Kalkrates, que en el fondo nunca dejaba de ser soldado, escuch, ya que el relato despert toda su sapiencia militar y coraje. Tal como lo hace un gran capitn, sopes las razones a favor o en contra de una defensa, y lo mismo con respecto a un ataque. Me hizo preguntas relativas al nmero de mis fuerzas, al de las del enemigo, sus armas y muchas otras cosas referentes a la guerra. Luego, ya al tanto de todo lo que pude informarle, explic el plan que segn l era el ms apto de acuerdo a las condiciones en que nos encontrbamos, y habl acerca de dicho plan prolongada e ilusionadamente... Kalkrates, que haba olvidado sus votos por una temporada. Le escuch, contemplando su fulgurante y esplndido rostro que se asemejaba al de ese dios-Sol de los griegos. Diciendo una palabra de vez en cuando le escuch, pensando, durante todo el tiempo, que si l y yo, l con su destreza y coraje y yo con mi sabi dura, pudisemos regir los destinos de Kr, antes de que nuestros das finalizaran los conduciramos como los carros de un rey vencedor desde las fronteras de Egipto hasta los ms lejanos mares meridionales, sometiendo a

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una nacin tras otra bajo nuestros pies y construyendo un imperio tal como el que Libia jams haba conocido. Qu haba soado? Hasta las fronteras de Egipto? Por qu debamos detenernos en sus fronteras? Por qu no habramos de expulsar a las necias multitudes persas y ser coronados monarcas del mundo en Susa y en Tebas? No obstante eso llevara tiempo, y la vida es corta, y all, no muy lejos, arda el Fuego de la Inmortalidad, y yo, yo guardaba la llave de la prisin en que habitaba, o pronto la guardara, cuando Noot hubiese ido en busca de su des canso. Estos abrasadores pensamientos, estas encumbradas ambiciones en cuya realizacin se hallan las semillas de la paz obtenida a travs de la guerra y la promesa del bienestar del mundo, casi escapan de mis labios en un torrente de ardorosas palabras que, saba muy bien, inflamaran su alma. Pero yo, Ayesha, me contuve, me qued en silencio y me dije a m misma: Espera, espera, todava no ha llegado el momento. Se puso de pie para marcharse; luego se volvi y dijo: Al amanecer estar aqu, o mejor dicho agreg inciertamente estaremos aqu, pues Amenartas desea acompaarnos en este viaje de visita al santo Noot. Por quien confo que sea bien recibida, teniendo en cuenta la forma en que ella se separ de l a bordo de la nave Hapi. Bueno, que as sea; me alegra saber que la regia Amenartas nuevamente se halla en condicionas de viajar. No obstante, recurdale, Kalkrates, que el camino por el que iremos es escabroso y peligroso. Se lo dir, aunque no servir de mucho pues quin puede desviar a Amenartas de sus objetivos? Yo no, tenlo por seguro; ni pudo su padre antes que yo, ni tampoco mortal alguno. No, ni dios alguno, Kalkrates, porque los fines que ella persigue no son los de mortal ni dios alguno sino los de alguien que se encuentra en medio de ambos, como fuera el caso del Faran Nectanebes, que la engendr. Cada uno dispara al blanco elegido, Kalkrates: t al tuyo, yo al mo, y Amenartas al de ella; por tanto qu derecho tengo para juzgar la forma en que utilizan el arco los dems? Dejemos que venga a visitar a Noot e imploremos que a su regreso se encuentre dichosa.

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A la maana siguiente, antes del alba, me encontraba en el prtico del templo a la espera de Filo y las literas. Lleg Amenartas, muy abrigada pues el aire era fro, pero esplndida incluso cubierta por esas vestimentas. Salud, Hija de la Sabidura dijo, inclinndose gentilmente segn su costumbre. Tengo entendido que t y mi esposo emprendern una extraa travesa, por tanto, cumpliendo con mi deber de esposa, le acompaar. Es as, regia Seora, aunque no saba que estuvieses casada con el seor Kalkrates. Qu es el casamiento? pregunt. Ciertas palabras musitadas ante un altar y un sacerdote, una ceremonia con testigos, o es la unin del corazn con la carne de acuerdo a las costumbres y designios de la Naturaleza? Pero pasemos eso por alto. Adonde va mi seor, all le acompao. Nadie te lo prohibe, oh Dama de Egipto. Cierto, Profetisa. An as, mi propio corazn me lo prohibe. Sabe que anoche fui acosada por un muy infausto sueo. Me pareci que ante m se presentaba mi padre, Nectanebes, vestido con una tnica negra atravesada por enhebraduras de fuego. Me habl, y dijo: Hija, cuidado con esa hechicera que parte en temible bsqueda, llevando consigo a alguien a quien t amas. Al final de esa bsqueda les aguarda, a ella, a l y a ti, la Fatalidad, aunque sta ser distinta en los tres casos! Puede que as sea, Princesa contest con frialdad. No me acompaes, pues, y manten a Kalkrates a tu lado. Eso no lo puedo hacer dijo con lgubre tono, puesto que ahora, por primera vez, no hace caso de mis ruegos y contrara mis deseos. Lo has embrujado, al igual que con otros hiciste en el pasado, y l te sigue a donde le conduzcas. Quiz como un esclavo que sigue a quien puede mostrarle dnde liberarse de sus cadenas! Pero dejemos de intercambiar palabras, regia Amenartas. Yo parto. Sigeme si quieres, o qudate, t o ambos. Mira, ah viene Kalikrates; poneos de acuerdo segn vuestra voluntad. Se volvi y fue al encuentro de l en las ruinas del antiguo portal del templo, donde debatieron con palabras que no pude escuchar. En un momento pareci que ella vencera, pues juntos recorrieron un corto trecho en di-

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reccin a su casa. Luego Kalkrates gir sobre sus talones y vino hacia m, que me encontraba junto a las literas. Ella titube durante un instante, ah! qu importantes eran los asuntos que dependan de esta oscilacin en la balanza de sus pensamientos, pero por fin lo sigui. Despus de esto, sin ms palabras, entramos en las literas y comenzamos nuestra travesa. A medida que atravesbamos la brumosa planicie comprend claramente, tal como numerosas veces me sucedera durante los largos siglos que siguieron, cuan frecuentemente lo grande depende de lo pequeo. Otra amarga palabra de Amenartas, un poco menos de coraje por parte de Kalkrates y qu diferente habra sido la forma en que el Destino hubiese modelado la suerte de cada uno de nosotros. Pues no hay que olvidar que la eleccin dependi de ellos; yo nada hice que no fuera aguardar lo que resolvie ran sus voluntades. Si no lo hubiesen deseado jams tendran por qu haber entrado a esas literas. Yo hubiese partido sola; sola hubiese contemplado el Fuego y bebido de esa Copa de la Vida, o acaso, es probable que no la probara y que hubiese seguido mi camino hacia la muerte segn la forma que es habitual para el gnero humano. Pero no era ese el designio; por su prpoia voluntad toma ron el camino de la perdicin, aunque tal vez ese deseo obedeca a alguna Fuerza superior a la de ellos. Llegamos al precipicio, Amenartas, Kalkrates, Filo y yo, y lo escalamos. Pasamos por la caverna a la luz de fanales y llegamos al tembloroso espoln de roca que se extiende como una enorme aguja clavada en la tnica de la oscuridad. Cuando lo contemplaron, Kalkrates y Amenartas se estremecieron y retrocedieron; cuando vi eso me alegr, pues es cierto que en ese momento yo ya no tena ms valor para seguir con esta aventura. Quedaos donde estis exclam y esperad. Voy a visitar al santo Noot. Regresar, y si no lo hiciera antes de un giro del sol regresad entonces a Kr y permaneced ah. O si lo deseis id hacia la costa, hasta el puerto donde se halla la cabeza etope y partid con el auxilio de Filo, si todava vive, y si no, tomad otra determinacin. Adis! Me marcho.

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No exclam Kalkrates adonde sea que t conduzcas, Profetisa, yo te seguir. En ese caso dijo Amenartas, riendo con su regio estilo la seguirs acompaado. Qu! No he de atreverme a aquello que se atreve mi seor? Es este el primer peligro frente al que nos encontramos lado a lado? Y aunque fuese el ltimo acaso me echara atrs? De modo que comenzamos a descender por el espoln; Filo marchaba en ltimo trmino. Aunque con muchos riesgos en un momento Amenartas se desvaneci y casi cae llegamos a salvo al final. Ah esperamos acurucados sobre la spera roca, aferrados a ella con nuestras manos para que su veloz vibracin no nos precipitara al abismo y las feroces rfagas no nos barrieran como hojas otoales. Por fin, en el momento previsto, apareci el rayo crepuscular con forma de espada, dando de lleno sobre nosotros e indicando que el frgil puente de madera todava estaba en su lugar, balancendose y movindose como la cubierta de una nave en el mar. Tened coraje y seguid exclam ya que quien titubea est perdido y de inmediato me lanc a travs del peligroso entablonado hasta llegar a la movediza piedra que haba del otro lado. Durante un momento Kalkrates permaneci indeciso, no sin razn, pero Amenartas se precipit por delante de l y cruz soltando una carcajada, como si quisiera demostrarme que yo no era la nica a quienes los dioses haban conferido valor. La cog de la mano. Luego cruz Kalkrates pues era su deber, y ella le tendi su mano, y des pus de l Filo, el marino, con bastante calma; ahora los cuatro nos encontrbamos sobre la piedra. Me alegra haber llegado aqu, Profetisa grit Kalkrates, aunque los intensos gemidos del viento hicieron que su voz me llegara apenas como un susurro. Pero, no se por qu, se me ocurre que este es mi ltimo viaje. No contest; sus fatdicas palabras helaron mi corazn y ahogaron mi garganta; pero contempl su rostro y advert que estaba blanco como la nieve a pesar de la roja luz del rayo, y que sus grandes ojos brillaban como si estuvieran posedos por los fuegos de la fiebre. Cogiendo a Kalkrates de la mano, e indicando a Filo que hiciera lo propio con Amenartas, lo conduje hacia la

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escabrosa escalera excavada en la roca. Por ella descendimos hasta el refugio que haba frente a la ermita de Noot y me alegr comprobar que tanto yo como los otros nos encontrbamos fuera del alcance de los furiosos vientos y que haba luces ardiendo dentro de la cueva. Permaneced aqu, todos dije, entrar a la cueva y avisar al santo Noot de vuestra llegada. Entr al lugar pensando que encontrara al extrao enano servidor de Noot, pero no se le vea por ningn lado. Sin embargo, estaba segura de que deba estar cerca pues sobre la desigual mesa de piedra haba comida y platos de madera, cuatro platos, como si se esperase a cuatro invitados. Pens que sin duda el Maestro nos haba visto deslizarnos por el espoln, o acaso su espritu le haba puesto sobre aviso de nuestra llegada... cmo saberlo? Mir alrededor de mi buscando a Noot, y por fin, en la ms profunda sombra, fuera del alcance de los rayos de la lmpara, lo vi arrodillado ante la imagen de Isis de la que ya he hablado, sumergido en fervorosa plegaria. Me acerqu y esper durante un rato; no me atreva a interrumpir sus oraciones. No obstante, no se movi ni levant la vista. Tan quieto se encontraba que bien poda haber sido una figura tallada en marfil. Me inclin hacia adelante para examinar su rostro. Mirad! sus ojos estaban fijos y abiertos y su mandbula haba cado. Noot estaba muerto! Mi Maestro, mi amado maestro! Demasiado tarde, demasiado tarde! gem, y arrodillndome bes su frente de hielo. Entonces comenc a pensar a toda prisa. No me haba advertido, cuando me despidiera de l no mucho tiempo atrs, que esa era la ltima vez que hablbamos? Dnde estaba mi fe que haba olvidado que las profecas de Noot siempre eran ciertas? As, l haba marchado hacia su descanso en el seno de Osiris y sobre m recaa su manto. Yo, Ayesha, era la guardiana del Fuego de la Vida, del que slo yo conoca los secretos y estaba en posesin de la llave! Esa certeza me golpe como una bofetada; tembl y ca al suelo. Creo que estuve desvanecida durante un cierto tiempo; y en ese desmayo se apoderaron de m extraos sueos, sueos recordados a medias, sueos sobre los que no debe escribirse.

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Al rato me ergu y, dirigindome hacia la entrada llam a los dems, que se apretujaban como ovejas ante una tormenta. Entrad dije, y obedecieron. Ahora sentaos y comed continu, haciendo una sea hacia la mesa sobre la que estaba servida la comida. Dnde est el ama de este banquete, Profetisa? Dnde est el santo Noot, motivo de nuestra visita y por quien hemos recorrido este peligroso camino? pregunt Kalkrates, mirando alrededor de s. All contest, indicando las profundidades de la sombra, all... muerto y fro. Te entretuviste demasiado en Kr, Kalkrates. Ahora debers buscar su consejo y su absolucin en otra mesa... la de Osiris. As habl, pues algo inspiraba las palabras, aunque despus de que hubieron abandonado mis labios pude haber mordido la lengua que las haba pronunciado. Era este el sitio para hablar de la Mesa de Osiris al hombre que amaba? Se dirigieron hacia ese oscuro rincn donde la pequea estatua sagrada miraba desde arriba a su inmvil adorador. Contemplaron en silencio y regresaron, Filo musitando plegarias y Kalkrates retorcindose las manos pues haba amado y honrado a Noot ms que a cualquier otro hombre sobre la tierra. Adems le en su mente la pregunta a quin debera ahora confesar sus pecados? Cmo podra ahora aliviar su peso? Slo Amenartas reflexion durante cierto tiempo; luego habl, sonriendo pausada y maliciosamente, y dijo: Tal vez, mi seor, pueda que este anciano sacerdote supremo haya partido para descubrir si lo que durante tantos aos soara sobre la tierra era cierto. No s qu es lo que le hubieras dicho, pero puedo suponer que no presagiaba nada bueno para m, tu esposa, puesto que eso soy, a pesar de lo que esta sacerdotisa diga, la cual tampoco nos promete nada bueno a m ni a ti, mi seor Kalkrates. Bueno, l ha muerto, y ni siquiera la Hija de la Sabidura puede devolverle la vida. De modo que descansemos un rato y comamos, y luego regresemos por ese horrible camino que hemos andado antes de que nuestras fuerzas y nimo nos abandonen. No puedes hacer eso, Princesa Amenartas, hasta que

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no llegue nuevamente el crepsculo y el rayo rojo nos indique donde poner nuestros pies, ya que intentarlo antes significa morir contest, y continu: Escucha. A causa de la muerte de este hombre santo, o semidis, me he convertido en guardiana de cierto tesoro que l custodiaba. Est escondido en las profundidades de las entraas de la tierra, all abajo. Debo ir a visitarlo y a cerciorarme de que est a salvo. Lo har de inmediato. Permaneced aqu, si lo deseis, hasta que retorne, y si as no lo hiciera, aguardad hasta que el rayo d sobre la cima de la roca, cruzad el puente, trepad por el espoln y huid adonde queris. Filo puede guiaros. De ningn modo, Hija de Isis dijo Filo. Mi voto y me deber son para contigo, no para esta pareja. Adonde vayas, yo te seguir hasta el fin. Tambin lo har yo dijo Kalkrates no deseo permanecer en este lgubre lugar acompaado por la muerte. Sin embargo podra ser lo ms sabio, Kalkrates contest, pues quin puede escapar a la compaa de la muerte de la que hablas? y una vez ms descontroladamente surgieron de mi corazn terribles y agoreras palabras. No me importa. Yo ir dijo casi con hosquedad. Entonces tambin voy yo irrumpi Amenartas. Esta Profetisa es sabia y santa, y a pesar de todo yo podra ser perdonada si elijo compartir con ella tu compaa por un camino desconocido. Tal vez exista en algn sitio otra puerta que yo jams podra encontrar agreg bromeando amargamente. Oh! si hubiese sabido esta necia que sus torpes estocadas slo conseguan fortalecer el corazn que intentaba atravesar y lo conducan adonde ella no deseaba. Como gustis contest. Ahora comed y descansad hasta que sea la hora de la partida y os llame. Entonces comieron, si bien no mucho, aunque por mi parte no prob alimento alguno; se tumbaron como mejor pudieron en la cueva interior y all durmieron, o tal vez no. Pero yo contempl el paso de las horas junto al muerto carapacho del santo Noot, luchando por comunicarme con el espritu que saba cerca de m. Pero no ofreci respuesta a mis numerosas preguntas. O, en cualquier caso, lleg

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s o l a m e n t e u n a q u e , u n a y o t r a v e z , p a r e c a a d o p t a r l a f o r m a d e u n a

palabra:

sola

y v o l v e r a K o r , y a h d e s e m p e a r p a p e l e s q u e e s t u v i e r a n a m i a l c a n c e

Era extrao, pens, que el profeta Noot, mi Maestro, que me haba amado ms que a cualquier otro ser viviente sobre la tierra y que conociera a fondo a mi solitario y voluntarios o corazn, ahora que poda hacerlo, ahora que era perfecto, puesto que sin duda lo era, si es que esa suerte puede ser obtenida por el hombre, no encontrara para decirme ms que esta nica palabra, la cual, por cierto, haba pronunciado frecuenteme nte en vida. Por consiguiente, pareca que en vida, o muerto, su consejo era el mismo; sin duda un consejo que yo deba seguir. Qu significaba? Que yo no deba volver a contemplar el Fuego; que deba ponerme en movimiento

Cuidado!

, y marchitar y envejecer y morir, educando quizs a los hijos de Kalkrates y Amenartas en caso de que ellos fueran en busca de las Sombras antes que yo; o, cansada de brbaros y ruinas abandonar Kr e ir al encuentro de la compaa de hombres instruidos. Ese era el significado de este consejo. Bien y cul era el que me prometa el de mi propio corazn? Tal vez una muerte rpida y luego el castigo en alguna tierra sombra del ms all, por haber desobedecid o las indefinidas advertencias del santo Noot y haberme atrevido a ensayar una nueva Fuerza con la cual an el hombre no haba competido. 0 acaso una gloria superior a la que ningn hombre jams haba soado, y un

p o d e r m u y p o r e n c i m a d e l d e l o s e m p e r a d o r e s , y u n a v i d a m s p r o l o n g a d

a que la de las montaas. Y ms... ms; el amor que deseaba, para m una recompensa mayor que todos esos favores sumados y multiplicados por los copos de nieve del Lbano o las arenas de la costa. Sin lugar a dudas, fuera lo que fuese, yo hara caso de mi propio consejo y descartara el otro. Lleg la hora; aunque no lo vi, supe que era el alba en el mundo exterior. Me incorpor y llam a los dems; iniciamos la marcha por el oscuro sendero que ya he escrito, descendien do de roca en roca hacia las entraas de la tierra, iluminados por la dbil luz de los fanales que portbamos. Llegamos a la caverna exterior; recorrimos el pasaje y

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en tra m os en la se gu nd a cu ev a, de te ni n do no s an te la bo ca de otr o pa saj ea tra v s de l cu al, a int er va los , sal a n dis p ara do s pa rp ad eo s de lu z, y de ta nt o en

tanto, sonido s semejant es al retumb ar de los truenos alcanz aban nuestro s odos. El tesoro que contem plar se encuen tra en esa direccin . Perma neced aqu dije. No respon di Kalkra tes, ahora, como antes, te seguir . All donde va mi seor voy tambi n yo dijo Amenartas. Sl o Filo, el cautelo so griego, inclin la cabeza y contest: Yo obedez co. Perman ecer

aq u. Si ha go fal ta ll m am e, oh Hi ja de Isi s. Bi en ex cla m ; en es e m o m en to no pe ns ab a de m asia do en Fil o ni en su de sti no , au nq ue es cie rto qu e, a pe sar de su ast uc

ia, lo aprecia ba mucho . Ent onces segu adelant e y junto conmig o viniero n Kalkrates y Amena rtas.

CAPTULO XXIII

LA CONDENA DEL FUEGO Nos encontramos en la tercera cueva, que estaba cubierta por arena blanca y rebosaba con luz rosada. Conformando una oscura mancha sobre la nivea arena haba una negra figura de polvo. Volv a reconocerla; la ltima vez que la haba visto posea la marchita forma de alguien muerto haca mucho tiempo. El ondulante fuego multicolor se aproximaba desde lo lejos; su murmullo se transform en rugido, su rugido se convirti en un trueno como el que sacude los picos de las montaas y agrieta los muros de las ciudadelas. Apareci resplandeciendo con mil luces; durante un instante estuvo suspendido en el aire, girando como el tope de una barrena. Luego parti hacia su eterna ronda en las desconocidas entraas de la tierra y el tumulto se hundi en el silencio. Kalkrates, aterrorizado, se dej caer y apoy su rostro contra el suelo; hasta la orgullosa Amenartas cay de rodillas, cubrindose los ojos con las manos; slo yo permanec erguida y re; yo, que saba que estaba prometida a ese fuego y que su prometido seor consideraba indigno que la futura esposa se acobardara ante l. Kalkrates se alz, y pregunt:

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Dnde est el tesoro que buscas, Profetisa? Si se oculta aqu, en esta horrible casa de un dios viviente, contmplalo de prisa y marchmonos. Yo, hombre mortal, estoy aterrado. Es lgico que lo ests irrumpi Amenartas, pues brujeras tales como stas nunca se han mencionado en la tierra. Lo digo yo, que conozco algo de brujera y, como mi padre, he visto cara a cara a espritus del Mundo subterrneo con quienes intercambi palabras de poder. Mi tesoro se halla en el rojo corazn de aquella furiosa llama, y dentro de poco lo arrancar de all contest con voz tranquila. No se si regresar. Acaso vivir en el fuego y ser transportada a otro sitio sobre sus alas. Quedaos si lo deseis, o si no, mientras todava es tiempo, partid, pero no me molestis ms con palabras, debo fortalecer mi corazn para su ltima prueba. Los dos me miraron fijamente y permanecieron en silencio.

Con tinu reflexi onando durante un tiempo. Me pareca ser el juguete de dos grande s Fuerza s que tiraban de m: una hacia adelant e, una hacia atrs. El espritu del Fuego exclam : Ven, oh Divina ! Ven, alcanza la perfecc in y reina en este rojo coraz n mo. Ven, bebe de esa copa llena de misteri os que labios human os jams han apurad o. Ven, contem pla esas cosas que se ocultan a los ojos mortale s. Ven,

conoce las alegras con las que jams ha vibrado ningn corazn mortal. Apresrate, corre hacia las apasionadas nupcias y en la gloria de mi beso aprende qu puede ser el deleite. Oh! deja de dudar, toma al Destino de la mano y deja que te conduzca a tu hogar. No dudes ms! Se valiente, deja de lado lo mortal: viste las ropas del espritu, y como tal, sintate entronizada ms all del contacto del tiempo, y con inmortales ojos, ataviada en eterna majestad, contempla el paso de las generaciones que con pies tristes marchan de tiniebla en tiniebla. Mira, ah est aqul que te ha sido designado, el que ser tuyo hasta el fin de los fines. Tu renacida belleza lo encadenar con firmeza y se embriagar con el aliento de tus perfumados suspiros; y por siempre, por siempre y para siempre ser tuyo, convirtiendo el invierno de tu viudo corazn en verano de perpetua alegra.

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As habl el espritu de la Llama, pero a ste le res pondi otro espritu que adoptaba la forma de Noot, s, Noot, severo y terrible. Regresa, oh Hija de la Sabidura, antes de que te veas envuelta con los ropajes de la locura y el arrepenti miento llegue demasiado tarde pareci decir. El tentador siempre tienta y, cuando soborno tras soborno es despreciado, finalmente derrama sus joyas ms ricas a los pies de aquella a quien quiere obtener. Afliccin, dolor a aquella que, bajo los encantos de su brillo falso las deposita en su frente y su pecho, pues ah se convertirn en escorpiones y a travs de la carne viva roern el cerebro y el corazn que hay dentro. Al separarnos no dej en tus ma nos la custodia del Fuego? Y robars el Fuego para hacer de ti misma un dios? Hazlo y te juro que la cabeza de diosa que llevars ser la del infierno. Tu amor te ser arrebatado; imperecedera, a travs de toda la tierra, de todas las estrellas lo seguirs y jams le encontrars, o, si lo encontrases, sera para volver a perderle. Te atreves a arrancar tu suerte a la mano del Destino y modelarla de acuerdo a tu voluntad por medio de tu ciego y mezquino deseo? Haz eso y los demonios la poseern, y a travs de los siglos te conducirn, desgarrada por la furia del remordimiento, embargada por amargas e infructuosas lgrimas, aterida por las fras rfagas del pesar; desolada, sola, sin amigos, hasta que por fin te encuentres frente al asien to del Juicio Final escuchando con la cabeza inclinada a una fatalidad de la que jams podrs separarte. Hija de la Sabidura tan bajo te has hundido que olvidars tus votos y quebrantars tu fe para robar el amante a otra mujer? Desaparecieron estas visiones y trat de asir la tnica de la abnegacin. Yo no hara esto. Vivira mi vida en la tierra, mentira oh! que fuera pronto para trasladarme a cualquier otro lugar que hubiese sido preparado para m, o para hundirme en ese rico e ilimitado descanso al que no persigue sueo alguno. S! renunciando a la alegra y lejos de la esperanza ya me haba vuelto para marcharme y trepar por mi ascendente sendero de regreso al amargo mundo. Entonces, desde muy lejos lleg el dbil sonido del cntico del dios del Fuego que avanzaba. Bajo y dulce son

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al principio, como la cancin de cuna de una madre, y contemplad! so con los das felices de la niez. El sonido aument, creci; yo entraba en la edad adulta y extraos e incomprensibles anhelos me acompaaban. Hubo una nota ms intensa y record el retumbar de cascos de caballos cuando, montada en mi corcel, corra a travs del desierto como el viento. Ms fuerte an, y mirad! una vez ms me encontraba en batalla junto a mi padre; detrs de m se apiaban y gritaban los salvajes hombres de la tribu; frente a m caan mortalmente derrotados mis enemigos. Ah! mi jabalina centelleaba, ah! libre flotaba mi cabello los ondeantes estandartes. La Hija de Yarab! Seguid a la hija de Yarab! gritaban los miles de mi raza, y cargbamos, como nieves deshacindose montaa abajo sobre las ordenadas huestes enemigas. Rompamos sus formaciones pues quin poda resistir a la Hija de Yarab y su tribu? Los pisotebamos; egipcios, sirios y

medos y hombr es de la Isla de Chitti m caan ante esa salvaje carga, y mirad ! mi brillant e lanza estaba roja. La prodigi osa msica se hizo an ms profun da y solemne. Ahora me encontr aba a solas en el desiert o, bajo las estrella s, y stas arrojab an conoci miento y sabidur a que caan sobre mi coraz n como el roco. Ahora gobern aba hombre s, y reyes que deseab an ser mis amante s se

inclinaban a mis pies y eran marionetas en mis manos. Yo los derribaba y los haca pedazos; vi a Sidonia en llamas y llen mi alma de venganza. Escuchad! Son los pasos de la diosa, la Reina del Cielo deposita su beso sobre mi frente; me llama Hija, su Elegida. Mo es el Conocimiento, de mis labios fluyen profecas, un espritu gua mis pies. Yo, yo hago frente a persas, cuando todos han huido yo le arrojo fuera del trono. Entrego su pompa a las lenguas del Fuego. Oh! cmo lloran, esos que se mofan de los dioses de Egipto, mientras les contemplo abrasarse y perecer. Estoy sola. Dnde est mi amor? Me dirijo hacia la tumba y nadie ha nacido de m. Busco a mi amor. Ah est tu amor... no muy lejos, no, justo al lado de ti. Tmalo, tmalo, tmalo! Eso dijo el Fuego Ahora su voz es la de las trompetas estrepitosas que resuenan alrededor de las colinas. Claman, esas trompetas claman: Dnde est el capitn de nuestras huestes? Dnde est la Reina? Acrcate, oh Reina,

corona da por

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la sabidura, que portas la diadema del poder llevando en tu mano el don de los das. Ya nunca nos faltar un jefe a nosotros, que marcharemos hacia la victoria y mantendremos al mundo esclavizado. El Rey del Fuego est cerca. Abre los portales de la oscuridad. Detrs de l marchan las legiones: llega con esplendor, llega con gloria, llega para llevarse a su prometida. Desvstete, desvstete! Preprate, oh Prometida! El Rey del Fuego te reclama! Solt mis vestimentas, afloj mi cabello que me cubri como una negra tnica. Ests loca? exclam el griego, Kalkrates, retorcindose las manos. Ests loca? repiti la regia Amenartas con una leve sonrisa, mientras esperaba para asistir a mi final. No, soy sabia repliqu; estoy hastiada de das inspidos y cosas vulgares, yo, que voy en busca de la muerte o el triunfo. Corr. Me coloqu en el recorrido del Fuego. Este me vio; extendi sus brazos hacia m. Mirad! me envolvi y mis odos escucharon los las voces de las estrellas. Oh! Qu era esto?. Yo no arda. La sangre de los dioses flua por mis venas. Mi alma se convirti en una antorcha encendida. El fuego me posey; yo era el Fuego, y en terrible comunin el Fuego era mo. A la luz de esa antorcha de mi corazn vi numerosas visiones; velos se alzaron ante mis ojos revelando gloria tras gloria, glorias que no pueden ser descritas. La muerte se replegaba ante mis pies; plida y avergonzada se replegaba. El dolor se haba marchado, la debilidad, desaparecido. Yo era la Reina de todo lo humano. Mirad! me vi reflejada en ese Fuego, como en el agua; era una figura de belleza celestial. Poda esta forma ser la de una mujer? Podan estas divinas rbitas ser los ojos de una mujer? Luego hubo un gran silencio y en medio de l el sonido de un argentino campanilleo que conoca bien... el sonido de la risa de Afrodita! La columna de llamas se haba alejado girando sobre s misma, sus mil luces enceguecedoras haban dejado de brillar, y ah me hallaba yo, triunfante, vencedora, inconquistable para siempre. Hablaba ahora con voz musical, y

q u e
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l a N a t u r a l e z a y q u e e n l o s u c e s i v o l a N a t u r a l e z a s e r a m i e s c l a v

sab a que la hab a her eda do de la dio sa. Q u era n aho ra par a m Isis o cua lqui er otra dio sa, par a m, que me alz aba vict orio sa, por entr e ella s? Oh ! aho ra ve a que Isis no era otra cos a

a . Y a n o p e n s m s e n e l p e c a d o y e n e l a r r e p e n t i m i e n t o ; a p a r t i r d e

ese da pro mul gar a mis pro pias ley es y ser a jue z de m mis ma. To mar a aqu ello que des ear a. Arr ojar a a lo lejo s aqu ello que odi ara. S! Yo era la Nat ural eza enc arn ada . Sen t tod as sus prima ver as agit nd ose en mi san gre; sta se enc end

i c o n e l c a l o r d e t o d o s s u s v e r a n o s . F u i b e n i g n a c o m o s u s f r u c t f e r

o s o t o o s ; f u i t e r r i b l e c o m o l a c l e r a d e s u i n v i e r n o . C o n t e m p l a d ! A h

esta ba el ho mbr e al que des eab a. Alg o tos co y pob re me par eci ; ol la mu erte en l. Par a ser mi co mp ae ro deb a ser mi igu al; l tam bi n deb a pro bar el sab or del Fue go; ent onc es hab lar am os de am or. Tal co mo

e r a , m i a m o r n o e r a p a r a l , n o , l e d e s t r u i r a d e l m i s m o m o d o q u e e l

r a y o d e r r i b a . M r a m e K a l k r a t e s e x c l a m , y d i m e h a s v i s t o e n t o d a

tu vid a alg o tan bell o? Be llo, s, bell o! dijo con voz entr eco rtad a per o de tem ible bell eza. No ere s una muj er! No ere s una m ujer! Ere s un esp rit u. Oh ! dj am e cer rar los ojo s. De ja que huy a! Qu da te tran quil

o y e s p e r a c o n t e s t p u e s p r o n t o t e e n s e a r c m o p u e d e n s e r a b i e r t o

s . M r a m e , H i j a d e l F a r a n , y d i m e , l a m a r c a d e l t i e m p o , d e l a q u e h a

ce poc o me hab last e ha des apa rec ido de mi ros tro y mi for ma, o tod av a est pre sen te? Mir o con test ella , tod ava atre vid a y no veo ante m a hija de ho mbr e alg una , sin o a una hec hic era. Al jat e de nos otro s,

b r u j a m a l d i t a ! V s t e t e , d e s v e r g o n z a d a , y v e t e o d e j a q u e n o s m a r c h e m o

s d e j n d o t e p a r a q u e i n t i m e s c o n t u f u e g o d e h e c h i c e r a . A r r e g l m i s v e

sti me ntas sob re mi cue rpo y oh ! luci eron maj estu osa me nte. Ent onc es, una vez ms me vol v a Kal kra tes y lo exa min . Mi entr as lo mir aba co mp ren d que un gra n ca mbi o se hab a pro duc ido en m. Yo no era ya la Aye sha de los viej

o s t i e m p o s . E s a A y e s h a h a b a s i d o i m p u l s a d a p o r e l e s p r i t u ; s u a l m a

h a b a a n s i a d o l o s c i e l o s , h a b a r e l u c i d o c o n l o s r o c o s d e l a p u r e z a

. Por cier to, hab a am ado a este ho mbr e; poc o al prin cipi o, y cie n vec es

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m s de sp u s de qu e N oo t m e pe rm iti er a co nt e m pl ar el Fu eg o, pu es co n la vis ta, el so ni do y los ol or es del mi sm o ha b a co m en za do el gr an ca m bi

Esa Ayesha era alguien que soaba con cosas celestiales; alguien en quien la plegaria era un hbito constante de la mente; s, todos sus pensamientos estaban mezclados con el estmulo de la plegaria, de modo que la accin ms humilde y la ms vulgar de las fantasas estaban santificadas por las oraciones! Ella saba que este no era su hogar, sino que muy lejos, y fuera de la vista, ms all de los mares y montaas del mundo su imperecedera casa se alzaba blanca y majestuosa, y que con sus sufrimientos y fatigas mundanos la construa piedra por piedra, llenando sus salas y prticos con estatuas de los dioses en marfil, purificndola con nubes de incienso para que sus perfectas almas, meditando en el alma de ella, aspiraran de l, as como al alba el sol aspira bruma de los ros. Con dolor y fatiga, con los pies sangrantes; abofeteada por los vientos de la circunstancia, mojada por la lluvia de las lgrimas, baada por las aguas del arrepentimiento, ella trepaba el pedregoso sendero que conduca al Pico de la Paz. Ella crea en algo que no saba qu era, por que siempre, para ella esos dioses eran smbolos creados

o.

po r el ho m br e. E m pe ro, luc ha ba no ch ey da , ilu mi na da po r los ra yo s de la l m pa ra de la fe, se gu ra de qu e al fin al los vel os ser an de sc orr ido s y po dr a mi rar el Di vin o Ro stro

y escuchar su voz de bienvenida. Ella era obediente a la Ley; saba que el tiempo no le perteneca y que deba rendir cuentas de cada momento. S, estaba en el camino de la santidad y ante ella brillaban las doradas recompensas de la redencin. Pero ahora. Qu era ahora Ayesha, cuando haba conocido el abrazo del Espritu del Fuego, cuando se haba atrevido a la accin y arrancado el secreto de su ardiente corazn? S, cuando en la tierra haba logrado la inmortalidad, pues ya entonces una voz gritaba en sus odos: Contempla! t no morirs. Contempla mientras el mundo viva, con l tambin vivirs t, porque has bebido el vino del alma primitiva de la Tierra que no puede verterse hasta que su prodigiosa materia se disuelva en la nada de la que surgi! Dnde estaba ella ahora? Ella era la Tierra. Era ese

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alma Vertida en el blanco vaso de una forma de mujer; s, ella era su esencia. Sus relmpagos y sus huracanes estaban encadenados a ella, prestos a manifestarse cuando se encolerizaba, y quin poda hacer frente a sus fuerzas? Conoca toda la gloria de la Tierra, girando solitaria a travs del espacio, besada por la luz del Sol, su padre, o soando en los brazos de la oscuridad. Los planetas eran sus hermanos, las brillantes y resplandecientes estrellas la reconocan como a una igual. S, con este mundomadre al que simbolizaba se contaba entre la multitud que perteneca a esa jerarqua del cielo. Esto no era todo, puesto que en ella reinaba y brillaba todo poder y pasin en la Tierra. Por tanto, todas las cosas estaban a sus rdenes, pero, igual que esa Tierra, ella estaba sola y ya no poda hablar con el Cielo! Como un destello, en un instante, esta poderosa verdad se present ante m; y con ella, otras verdades. Yo no dudaba, no estaba soando, yo saba, saba, saba! Ah estaba el

hombr e y yo lo tomar a. l estaba casado de acuerd o a la ley de la Natura leza, y yo no posea ningn otro. Pero qu import aba eso? Yo bebera el vino que deseab a. Yo me unira como lo hace aquello que es salvaje, por la fuerza y la captura , pues era muy fuerte y quin poda enfrent arse a mi volunt ad? Yo, la renaci da Ayesha lo ordena ba. Y as habra de ser. Kalkr ates dije,

con mi nueva voz de melosa dulzura, contempla a tu esposa, de la que no debes avergonzarte. Aprstate, Kalkrates. Ponte en el sendero del Fuego cuando regrese, y a partir de ese momento reinemos para siempre. Qu, Hechicera? exclam Amenartas me despojars de mi seor? No lo consentir. Si eres poderosa, tambin yo lo soy, aunque siga siendo mujer. Kalkrates, mrame, mira a tu esposa, la que ha engendrado un nio, el nio perdido que nos une con lazos que no pueden ser rotos. Termina con este bello demonio antes de que te hechice. Vamos! Alejmonos de este obsesionante y burln infierno. Vamos. Por cierto que voy contigo dijo Kalkrates, dirigindome una temerosa mirada. Tengo miedo de

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ella y nada quiero saber con ese fuego. Seguramente es el propio Set, envuelto en llamas. No, t no te marchas, Kalkrates. Deja que Amenartas se vaya si lo desea. Aqu te quedas hasta que todo se haya consumado. Yo ordena, y cuando yo ordeno t debes obedecer. Gir sobre sus talones; se arroj a los brazos de Amenartas. Ella lo abraz con fuerza. Entonces lanc mi deseo. Sin decir nada impuse mi fuerza sobre l, de modo que se vio arrastrado fuera de esos brazos y a lentos pasos fue acercndose hacia m, como un pjaro que se aproxima a la serpiente que lo hechiza con sus siniestros ojos. Amenartas dio un salto y se situ entre nosotros, y de sus labios flu yeron torrentes de palabras. No s qu fue lo que dijo; lo he olvidado; pero muy dolorosos fueron sus ruegos y muy amargo su llanto. Empero, mi corazn, endurecido por aquel fuego, no sinti pena por ella. Una hora antes hubiera ordenado a Kalkrates que siguiera su camino y no volviera a contemplar mi rostro nunca ms, pero ahora era diferente. Yo era cruel, cruel como la Muerte, Reina del mundo. La bestia salvaje no perdona a su rival. Tampoco lo hara yo. Yo continuaba atrayndole con mi fuerza; Amenartas segua abrazndole e imploraba, hasta que al final la locura se apoder de ese hombre atormentado. Se enfureci, nos maldijo a ambas, se maldijo a s mismo por haber abandonado los tranquilos recintos de Isis, por haber desdeado el amor divino para buscar los brazos de una mujer. Rog a Isis que fuera misericordiosa, que olvidara, que recibiera su alma y la absolviera. Entonces repentinamente aferr la pequea espada griega que llevaba en su cinturn y trat de apualar su propio corazn. Rpida como una serpiente que descubre algo, o como un halcn que desciende sobre su presa, salt. Cog su brazo y tir de l hacia atrs, y tanta fuerza hubo en la forma en que lo as, s, la fuerza del mismo Hrcules, que la espada vol muy lejos, y el poderoso hombre que la sostena retrocedi tambaleando y cay. Permanecimos pasmadas, pensando que su vida se extingua. Pero l se levant, la roja sangre corriendo por su

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pecho, y con voz tranquila, y una dbil sonrisa sobre sus labios, dijo a Amenartas, no a m: Nada temas, Esposa. Ay de m! no es sino un corte... superficial, nada ms. Deja entonces que el fuego lo cicatrice, oh Kalkrates. Preprate para entrar al fuego que pronto volver a re correr su circular trayectoria contest. No, no, Esposo exclam Amenartas. Por esa sangre tuya, la sangre que fluyera en nuestro hijo muerto y que ahora corre dentro del nio que est por nacer, te su plico que te alejes de esta hechicera y tentadora y rompas sus encantados lazos. Por nuestro hijo muerto repiti con una extraa y profunda voz. Qu palabras ms santas hubieses podido usar para conjurar, oh mi esposa? Con esas palabras de poder recibo nuevas armas. Hija de la Sabidura, rechazo los dones ofrecidos, y tampoco entrar a tu hechizado fuego aunque me confiriera fuerza y gloria eternas, y con ellas tu esplenderosa belleza y tu amor. Hija de los dioses, adis! Voy en busca de paz y perdn, si es que pueden ser hallados. S, perdn para ti, para m y para Amenartas, la madre de mi hijo. Hija de la Sabidura, adis para siempre! Escuch; me pareci que me encontraba a solas en medio de un gran silencio mientras esas crueles palabras, que me separaban de la esperanza, una a una caan sobre m como heladas gotas desde el cielo, internndose en el cerebro y el corazn y congelndome hasta convertirme en piedra. Entonces una sbita furia me posey, una furia tal como la que conoce la Naturaleza en sus momentos ms feroces, y habl segn las palabras que sta puso en mi boca, y dije: Que caiga la muerte sobre ti, Kalkrates el Griego. Muerte por dote y tumba por hogar. Porque me has rechazado, porque me has insultado frontalmente, es mi deseo que mueras; es mi deseo que tu nombre desa parezca de la lista de la Vida. Muere, pues, Kalkrates; que tus ojos dejen de atormentarme y que pueda yo aprender a mofarme de tu recuerdo. As pronunci estas fatales palabras en mi locura, aunque no s qu fue lo que las concibi en mi corazn. Surgieron intempestivamente ante el contacto con la vara del Mal, un mal que no se pareca a nada de lo que hasta

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ese momento haba soado. Mirad! Casi instantneamente esas palabras se cumplieron. Ah, ante mis ojos, el hombre muri, golpeado por el dominio sobre la Muerte, que era el fatal don con que el Fuego me provea, y que ahora, totalmente desprevenida, haba descubierto instantneamente. S, el primer servicio de mi espantosa majestad fue lanzar esa horrible condena sobre el corazn del hombre que amaba. Haba muerto! Kalkrates muri ah, ante nuestros ojos. No obstante, an estando muerto, se alz sobre sus pies y habl, aunque incluso entonces supe que no era l quien hablaba sino algn espritu en posesin de su car ne helada. Sus labios no se movieron, sus ojos estaban vidriosos, su voz no era la de Kalkrates, no, ni la voz de hombre mortal alguno. An as habl, o pareci hablar, y estas fueron las palabras que dijo: Mujer, conocida en la tierra por Ayesha, hija de Yarab, pero conocida en el Mundo subterrneo por muchos otros hombres, escucha tu destino. Aqu, donde has traicionado a tu fe, aqu, donde asesinaste al hombre de tus de seos, aqu, a travs de largos siglos residirs imperecedera, hasta que a su debido tiempo l regrese a ti, oh Ayesha, en solitaria amargura debers permanecer; las lgrimas sern tu bebida y el remordimiento tu pan. El poder que anhelaste slo ser una desafilada e intil espada en tu mano. Tu reino ser desolado, tus sbditos, brbaros, y a travs de los siglos tus acompaantes sern los muertos. La voz call y respond, preguntando: Y cuando la marea del Tiempo regrese trayndome a este hombre de vuelta, entonces qu, oh Espritu? Toda esperanza se ha alejado de mi, oh Espritu? No hubo respuesta, pero aquello que haba sido Kalkrates se desplom convirtindose en un ceido montculo sobre la arena.

CAPTULO XXIV

EL CONSEJO DE FILO

Rugiendo como una tromba, clamoreando triunfalmente, una vez ms la rueda de fuego rod por su inmenso curso. La contempl llegar y partir, y en ella me pareci ver rostros de sonrientes enanos que me hablaban inteligiblemente y me enseaban burlonas lenguas. Se march hacia su secreta travesa a travs de las entraas del mundo. Su trueno se convirti en murmullos, sus murmullos en silencio, mientras yo confesaba a mi corazn que me habra arrojado bajo las ruedas de su carro si hubiese estado segura de que stas me daran muerte. Con qu propsito? Pues entonces, segn crea en esos das, en las llamas slo encontrara ms vida... yo, que no poda morir. Se haba marchado. Nada quedaba sino la cueva cubierta por arena blanca y la rosada luz jugando sobre el cuerpo sin vida de Kalkrates. No, tambin permaneca Amenartas, y advert que ella me maldeca por todos sus dioses, mejor dicho, por aqullos que lo haban sido antes de que les volviera las espaldas buscando el consejo de espritus familiares. Maldijo con coraje y prolongadamente, clamando por

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que cayera sobre mi cabeza todo el mal que pudiera existir en los cielos o en la tierra; no saba ella que esto no era necesario pues ya las aladas Furias haban hecho de m su lugar de descanso y antes de que pudieran ser pronun ciadas sus imprecaciones se vean cumplidas. Basta! dije cuando por fin se hubo debilitado y cansado y llamemos a Filo para que nos ayude a transportar a esta noble arcilla a un sepulcro adecuado. No, Hechicera contest, usa tu magia conmigo tambin, si puedes. Asesina a la esposa como asesinaste al marido, y deja que aqu descansemos eternamente. Qu tumba mejor para nosotros que aqulla que fue testigo de nuestra muerte? Basta! repet. Sabes bien que no deseo matarte y que fue mi furia, no mi deseo, la que provoc la perdicin de Kalkrates, a quien ambamos; no saba yo que a partir de hoy en adelante mi espritu es un arco y sus alas flechas mortferas. Me desplac por la cueva y por el pasaje que la con tinuaba, y desde la entrada llam a Filo para que me siguiera. Filo vino, y al percibir mi nueva belleza mientras le esperaba bajo la rosada luz, cay al suelo besando mis pies y el borde de mi tnica y murmur: Oh Isis-en-la-Tierra! Oh Reina divina! Levntate y sigeme dije, y le conduje a donde yaca Kalkrates, junto al que se arrodillaba la viuda Amenartas llorando amargamente. Abrumado por la contemplacin de la gloria, ay de m! este seor se ha quitado la vida dije, y seal la he rida en el pecho del cadver, de la cual todava la san gre manaba gota a gota. No, esta hechicera le asesin gimi Amenartas; pero si Filo escuch sus palabras, no les prest atencin. Entonces, bajo mis rdenes, los tres alzamos a Kalkrates y le transportamos desde all a travs de los peligrosos caminos, cosa que jams podramos haber hecho si yo no hubiese descubierto que ahora, en mi forma de mujer, que tan frgil y dbil pareca, haba oculta una fuerza descomunal. As, a travs de las cuevas y ascendiendo las sinuosas pendientes y escaleras transportamos el cuerpo de Kal-

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krates, devolvindole a la ermita de Noot un poco antes de la hora del crepsculo. All orden a Amenartas y Filo que comieran y bebieran, aunque yo no necesitaba alimento ni vino. Mientras lo hacan, asistida por esta nueva fuerza que posea, alc el cuerpo de Noot de donde se ha llaba arrodillado y lo puse en posicin horizontal, cruzando las manos sobre el pecho, y despus de cubrirle con su tnica lo dej durmiendo su ltimo sueo. Una vez hecho todo eso llevamos a Kalkrates a la cima de la Piedra Trepidante y esperamos la llegada del rayo. De pronto resplandeci, y bajo su luz feroz hicimos frente al movedizo puente. Bajo un peso para el que no haba sido concebido, el frgil puente se rompi en el instante en que Amenartas y Filo, que llevaban los pies del cadver, ponan sus pies sobre la punta del espoln que se hallaba al otro lado. Pareci que yo tena que haber cado, pero no ca; sin saber cmo me encontr al lado de ellos llevando a Kal krates en mis brazos. Fue entonces que por primera vez supe que as como estaba protejida de las roeduras de los dientes del Tiempo, tambin tena una coraza que ru defenda de los golpes del azar. Esto, por cierto, se hizo muy evidente en das posteriores. As, en una oportunidad en que se desplomara el techo de una cueva sobre otras personas y sobre m, ellos murieron y yo sal indemne; y otra vez, en que me mordiera mortfera una serpiente, su veneno no hizo el menor efecto sobre m. Pero estas cosas no son dignas de ser descritas, puesto que si yo hubiese podido morir, en el transcurso de dos mil aos o ms, lo que los hombres llaman accidentes hace tiempo que hubiesen puesto fin a mis das. Llevamos a Kalkrates espoln abajo y a travs de la caverna donde ste naca, hasta que por fin encontramos a las literas que nos aguardaban y, en una de ellas, depositamos su cuerpo inmvil. Finalmente llegamos a Kr a la hora en que despuntaba el alba. Volvimos a levantar el cadver de Kalkrates y lo trasladamos a la cmara donde yo dorma. Tuve una idea. Filo dije t me has dicho que entre quienes nos sirven en este templo hay ciertos ancianos mdicos que afirman haber recibido el conocimiento de las artes que

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emplea el pueblo de Kr para preservar a sus muertos contra la corrupcin, y que todava, de tanto en tanto, practican? As es, oh Reina pues as me llamaba ahora. Ellos son tres. Bien. Llmalos, Filo, y ordnales que traigan consigo sus instrumentos y especias. Poco despus aparecieron los tres, muy ancianos, hombres de aspecto astuto que llevaban sobre sus rostros de nariz ganchuda el sello de una sangre noble y antigua. Seal el cuerpo de Kalkrates y pregunt: Sois capaces de proteger a esta santa carne de los perniciosos dedos del deterioro? Si no hace ms de cuarenta horas que ha muerto contest uno de ellos podemos hacerlo de tal modo que cuando hayan pasado cinco mil aos tenga la misma apariencia que ahora, oh Reina. Manos a la obra, pues, esclavos; y sabed que si hacis lo que habis prometido recibiris una gran recompensa. Pero si ments, moriris. Nosotros no mentimos, oh Reina dijo. De inmediato encendieron un fuego en el exterior de la cmara y encima colocaron una olla de barro. Dentro de ella pusieron hojas secas de forma estrecha y alargada, pertenecientes a cierto arbusto, mezclndolas con agua e hirvindolas hasta que se form un caldo cuyo olor acre pareci llenar todo el aire. Mientras la olla herva tomaron el cadver de Kalkrates y, despus de lavarlo, cepillaron toda su superficie con cierta sustancia secreta que le dio el aspecto de un mrmol blanco y resplandeciente. Luego trajeron un embudo de arcilla con punta curva y, despus de abrir la arteria principal de la garganta, introducieron la punta del embudo en la arteria. Hecho esto, colocaron al rgido cuerpo sobre los pies y, mientras dos lo sostenan en esa posicin, el otro trajo la olla, dentro de la cual echaron algo que pareca vidrio molido, mezclndolo todo con una vara de piedra. Luego puso contra la pared una escalera de unos cuatro pasos de altura, y con la olla en sus brazos subi hasta el extremo de la misma, y desde ah lentamente verti la pocin hacia el embudo, de manera que su peso hizo que se distribuyera por todas las venas del cadver. Cuando hubo vertido

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casi todo el lquido descendi, y entre los tres finalizaron el trabajo; no vi en que forma lo hicieron ya que la con templacin de estos macabros preparativos para la tumba y el olor de esas especiadas drogas fue algo que no pude soportar. Finalmente me llamaron y me ensearon a Kalkrates que yaca como alguien sumido en un profundo sueo, calmo y tranquilo como lo haba sido en vida. Oh Reina dijo el portavoz, maana, cuando salga el sol, la carne de este hombre ser como el mrmol, y as permanecer por siempre. Llvale entonces adonde gustes, pero hasta ese momento deja que descanse sin ser tocado. Orden que se les recompensara y se marcharon. Pero antes les pregunt dnde acostumbraban los habitantes de la antigua Kr a depositar a sus muertos reales. Contestaron que lo hacan en las grandes cuevas, a poca distancia segn se atravesaba la planicie, y orden que al da siguiente me guiaran hasta ah portando el cuerpo de Kalkrates. Vino Filo y dijo que los sacerdotes y sacerdotisas de Isis deseaban hablar conmigo y que se encontraban reunidos en el patio interior del gran templo, ante la velada estatua de la diosa Verdad. Le indiqu que marchara adelante, pero vacil un poco y dijo: Oh Reina, hay dificultades. Amenartas ha hablado con esos sacerdotes y sacerdotisas. Les ha jurado que t no eres una mujer sino un demonio; s, una hechicera surgida del Mundo subterrneo, y que has asesinado al seor Kalkrates porque l no quiso ser tuyo. Jur, adems, que in tentaste asesinarla a ella pero que, al estar protejida por la magia que le enseara su padre, el gran mago Nectanebes, fue demasiado poderosa para ti y por consiguiente escap con vida. Sigue mintiendo, hasta el fin contest despreocupadamente. Llegamos al patio interior. Era la; hora del crepsculo y el lugar estaba cubierto por una brillante luz. Tom asiento en la silla que semejaba un trono, bajo la estatua, y la luz dio de lleno sobre m, un esplendor iluminando a otro esplendor. Los sacerdotes y sacerdotisas, de pie e inmviles, con los brazos cruzados y las cabezas inclinadas, miraron ha-

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cia arriba y me vieron. Surgi un murmullo de estupefaccin y escuch como uno de ellos deca a otro: La Princesa nos ha dicho la verdad. Al principio no comprend; luego record que yo ya no era como las mujeres mortales, sino ms bien, tal como me lo deca mi espejo, un esplendor encarnado, una verdadera diosa. Hablad dije, y se estremecieron ante el sonoro nuevo tono de poder de mi voz, tal como vibran las hojas ante un aumento inesperado en el volumen de la msica. El sacerdote principal, un hombre corpulento de edad madura, cuyo nombre era Rames, se adelant y, fijando sus redondos ojos sobre mi rostro, dijo: Oh Profetisa, oh Hija de la Sabidura, oh Isis-en-laTierra, estamos perplejos pues nos han dicho que has cambiado tu forma, lo cual vemos bien claro ahora. Profetisa, t no eres la misma sacerdotisa suprema que fuera nuestra autoridad en el templo de Menfis y a quien hemos seguido hasta esta desolada tierra. Cierta magia ha operado sobre ti. En ese caso contest es perniciosa esa magia? Dime, Rames, he cambiado para peor o para mejor? Eres hermosa contest tan hermosa que la locura har presa de todos los hombres que te contemplen. Pero, Profetisa, tu belleza no es la comn a las mujeres mortales. No, es semejante a la que Tifn habra otorgado a aquella que le hubiese vendido el alma. Adems hay otra cosa. Sabemos que has asesinado a ese griego, Kalkrates, que una vez perteneciera a tu hermandad, porque te neg su amor; s, que t, suprema sacerdotisa de Isis quitaste la vida a un hombre porque hizo caso omiso de tus brazos para volverse hacia los de su esposa, la regia Amenartas, y que si hubieses podido tambin la habras matado a ella. Quin ha dicho esto? pregunt flemticamente. La propia Princesa contest Rames. Ella se encuentra aqu. Deja que hable. Amenartas apareci entre esa multitud, y exclam: Es cierto. Es absolutamente cierto. Y aqu lo juro, ante la estatua de Verdad, ante el Cielo y los odos de toda la tierra. Hay una herida en el pecho de mi amado seor Kalkrates. Preguntad a esa bruja cmo lleg ah esa herida. Cubierta slo por sus cabellos, ella se intern en un

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fuego, un fuego demonaco. Pidi a mi seor que la abra zara. S, esta desvergonzada pretendi ser su esposa. Y esto lo hizo ante los ojos y odos de la esposa de l. Le orden que entrara en el Fuego del Infierno y cuando l se neg, cuando se volvi para refugiarse en mis brazos, le envi hacia el sendero de la muerte mediante sus pala bras de poder. Esto fue lo que dijo: Que caiga la muerte sobre ti, Kalkrates. Que la muerte sea tu dote y la tumba tu hogar. Muere, Kalkrates, que tu rostro deje de atormentarme y que pueda yo aprender a mofarme de tu recuerdo. Estas fueron sus palabras. Que ella las desmienta, si puede. Digo, adems, que siempre ha sido su deseo llevar por el mal camino al seor Kalkrates, y que cuando no pudo hacerlo con su fuerza de mujer llev entonces a cabo un pacto con Tifn e intent hacerle caer dentro de sus redes, pero se afan en vano. Por tanto, en un arranque de clera le asesin. Cuando los sacerdotes y sacerdotisas escucharon estas palabras empalidecieron y temblaron. Entonces me pidieron que respondiera. Pero yo dije: No responder. Quines sois vosotros para que yo deba rendir cuentas de aquello que hice o he dejado de hacer? Pensad lo que queris y haced lo que os plazca. No respondo; slo dir esto: lo que ha sucedido ha tenido lugar por designio del Destino, que se halla por encima de todos los dioses y diosas, entronizado ms all de la ms remota estrella del firmamento. Se retiraron a conferenciar entre ellos. Luego Rames se adelant, y mirndome todava a los ojos, dijo: No sabemos, oh Ayesha, hija de Yarab,, si todava sirves a Isis. Pero nosotros, que somos sus hijos, juramentados a su obediencia y por la que hemos sufrido muchas cosas, te repudiamos del lugar de mando sobre nosotros que te fuera otorgado por el santo Noot, del que sabemos que ha pasado al cuidado de Osiris. Ya no eres nuestra sacerdotisa suprema, Ayesha, o Espritu del Mal, y en el futuro no te contars entre nosotros ante los altares de la Reina del Cielo. Como queris contest. Id y dejadme para que encuentre mi propia paz con Isis, de quien ahora, y en lo sucesivo, soy su igual; yo, que he sabido qu es Isis, y que

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he sido investida con igual majestad. Veo que creis que blasfemo; me lo dice el horror en vuestros rostros. Sin embargo no es as; aqu, a la sombra de Verdad que aunque nadie lo sepa es la nica diosa hablo con la Voz de Verdad. Adis. Os deseo buena suerte, y os ayudar en todo lo que pueda. Dime, Filo, tambin t me abandonas? No, oh Reina contest; t y yo somos antiguos camaradas que mucho ha sido lo que juntos hemos travesado como para separarnos al final. Yo soy un griego que entr a la hermandad de Isis sobre todo despus de conocerte, bella Hija de la Sabidura, y de advertir las hazaas que realizaste a bordo del navo Hapi, y, para decirlo brevemente... cualquiera que sea el camino que elijas, es un buen camino para m. No s si asesinaste a este Kalkrates, o si se quit la vida con su propia espada, cuya marca ob serv sobre su cuerpo, pero si le ofreciste tu amor y l lo rechaz, sostengo, pues, que mereca morir. Por lo dems, soy un mercader que obtengo mi ganancia all donde puedo encontrarla, y s que t pagas bien. Por tanto sigo tu estandarte hasta el fin, me lleve ste al Cielo de Isis o a los Hades de mis antepasados, donde sin duda encontrar a Aquiles, Hctor y Odiseo, y muchos otros gallardos guerreros de la mar acerca de quienes Hornero canta. El lugar adonde te dirijas ser un buen hogar para m, pues en tu palacio siempre encontrar una cmara, y siempre estar en la popa de la nave que corresponde a tu rango, por lejana que sea la travesa. As habl ese alegre y astuto griego, ocultando la lealtad de su corazn en el tono festivo de sus palabras, y por cierto, en esa hora de desamparada soledad sent gratitud hacia l, tal como la siento hoy y como siempre la sentir. Pues aunque Filo se dejase sobornar en ocasiones, tal como lo hacen aquellos que sirven a la Fortuna y deben ganarse el pan, nunca dejaba de ser leal a aquellos que amaba, y l me amaba, y lo haca en esa noble forma que nace de un prolongado servicio y del compaerismo. Cuando por fin recibiera mi gran herencia y gobernara en otro sitio, como sin duda habra de suceder, lo primero que hara sera recompensar a Filo en la forma en que lo mereca, a pesar de que en una oportunidad, o en ms de una, haba llenado su bolsillo con el oro de Amenartas, o al menos as lo crea yo.

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Sin embargo, en ese momento slo le dirig una sonrisa y pregunt: Una vez aclarado todo esto, qu ser de la Princesa de Egipto? Que exprese su deseo y ver si est en mi sa tisfacerlo. Es simple contest Amenartas; poder librarme de ti, ni ms ni menos. Deseo irme de aqu, dar a luz a mi hijo y criarlo para que en ti se vengue por la sangre de su padre, oh Hechicera del Mundo subterrneo, y hasta que yo muera trabajar y rezar para que las Furias sean tus compaeras de descanso, oh asesina y ladrona de amor. Dejemos que todo esto acontezca segn ha sido predestinado contest con mucha calma. El escenario del destino ya ha sido dispuesto, y en l, a travs de los siglos y hasta que la obra por fin llegue a su trmino, debemos representar los papeles que nos han sido asignados hasta una consumacin que no podemos prever. Pero como terminar, Amenartas? No lo sabes; tampoco yo, aunque la mano de cierto maestro ya ha registrado en su archivo la forma que tendr la ltima escena. Filo, mis rdenes son que conduzcas a la hija del Faran a la costa, o adonde desee ir, para que desde all pueda dirigirse a Grecia o Egipto, segn la Fortuna la dirija. Despus, regresa y presntate ante m. Buena suerte, Amenartas. Mala suerte. Hechicera exclam. Nos separamos, pero, segn creo, volveremos a encontrarnos ya que entre t y yo existen cuentas pendientes. S respond con bastante gentileza. Pero no te vanaglories, Amenartas, y no ests demasiado segura de nada, pues cuando se haga la cuenta final quin sabe sobre qu lado se inclinar la balanza. En cualquier caso yo s que la cuenta ser extensa y que el asesinato constituye un gran peso en cualquier balanza contest. Luego se march; todos marcharon y me dejaron a solas, cavilando en el trono, sobre el que me sentaba por ltima vez. La oscuridad cay alrededor de m; apareci despus la media luz de la luna que creca, bajo cuyos suaves rayos vi la figura de un hombre que se deslizaba hacia m como lo hace un ladrn. Quin viene? pregunt.

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Hermosa Reina respondi una voz gruesa, soy yo, Rames, el sacerdote. Habla, Rames. Oh, la ms bella entre todas las mujeres, si es que en realidad puede llamrsete mujer, escucha. Esos necios sacerdotes y sacerdotisas te han despojado de tus atribuciones. No hace mucho que me lo has dicho, Rames. Y no se les puede culpar por lo que han hecho. Te lo dije porque era mi deber, no porque lo deseara, y aquello que ha sido hecho no puede repararse. Has sido derribada y aqu, en Kr, el culto de Isis toca a su fin, pues quin puede ocupar tu trono? Empero escucha escucha! Yo te soy fiel, yo te adoro. Deseo que seas mi esposa, oh hermosa. Juntos gobernaremos en Kr, y t sers su Reina y diosa, y yo ser su Capitn. Sera inmensamente sabio que consintieras, oh divina Seora. Por qu sera sabio, Rames? Porque yo puedo protegerte. Seora. T conoces la sentencia que reciben quienes quebrantan las reglas de Isis. Te aseguro que ya ha sido pronunciada contra ti. Te aseguro que esos fanticos quieren asesinarte. Pero si me tomas por esposo nos anticiparemos a ellos y les quitaremos la vida o los expulsaremos de aqu. S, ahora que es ts sola y abandonada yo ser tu escudo. Escuch y me re en voz muy alta, y pienso que este enloquecido interpret esa risa en una forma extraa. En cualquier caso, se arroj sobre m. Cogi mi mano y la llev a sus labios, aunque esos labios nunca llegaron a tocarla. Pues ahora la furia se apoder de m, una furia tal como la que haba posedo a mi alma en la cueva del Fuego de la Vida; furia y deseo de destruccin, que, junto con otros perniciosos dones me haban llegado por medio del aliento del Fuego. Desdichado! exclam, vil e insolente ladrn! Te atreves a tocarme con tu mano? Ve al encuentro de Set! Qu el mundo deje de contarte entre los vivos! A medida que las palabras brotaban de mis labios me pareci que cierta fuerza interior hizo que surgiera de m una abrasadora llama que golpe a ese hombre como lo hace el rayo. Al menos se llev las manos a la cabeza; retrocedi tambaleando y cay, gimi... haba muerto.

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Vindole yacer a la luz de la luna, inmvil y desprovisto de vida, finalmente llegu a tener la plena seguridad de que a partir de ese momento poda matar con el pensa miento, que yo era la Seora de la Muerte y que la clera que los otros expresan con palabras poda salir de m con todo el podero del Cielo; adems, que ahora esta clera surga en m sbita y velozmente, fcil de desencadenar, difcil de contener. S, yo era tanto un terror como una furia, a quien ningn hombre poda contrariar o irritar si deseaba seguir mirando al sol. Apareci Filo. Fij su vista en m y en el cuerpo de Rames, y luego me interrog con los ojos. Quiso poner sus manos sobre m, Filo, y le quit la vida dije. Entonces ha recibido su merecido contest Filo. Sin embargo. Reina, cmo le diste muerte? No veo contusiones ni heridas. Por medio de un poder que he obtenido, Filo. Dese que muriera y muri. Eso es todo. Un extrao y terrible poder. Reina. Frecuentemente, cuando nos enojamos, deseamos que ste o aqul estuviesen muertos... incluso que murieran en el acto...! A partir de ahora debes controlar tus arranques, Hija de la Sabidura, pues de otro modo pienso que t y yo pronto nos separaremos, pues, por lo que s, a veces te enfadas conmigo, y la prxima vez que esto suceda perder la vida. S, Filo, eso he descubierto. Debo controlar muy bien mis arranques. Pero nada temas ya que nunca podra desearte la muerte. Ests segura, Ayesha? Escucha. Cul fue el crimen de este pobre desgraciado? No fue que l, que hasta ahora haba sido un hombre virtuoso, un buen y honesto sacerdote que nunca se volviera para contemplar a una mujer, de pronto se volvi loco de amor por ti, y en su locura precipit su accin... bueno, tal como hacen los hombres cuando pierden el control de la razn, y por tanto le mataste? Ahora bien, si los hombres mueren por un crimen semejante, dnde est aqul que vivir hasta llegar a viejo? Pienso que todos ellos pronto sern conminados a habitar en una ermita como aquella donde el santo Noot duerme esta noche. No es verdad? Te lo pregunto a ti, que conoces el mundo.

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Es verdad respond. En ese caso. Seora, quisiera hacer otra pregunta. Qu fue lo que enloqueci a este hombre? No fue la contemplacin de una belleza hasta el momento desconocida sobre la tierra? Belleza esta, Ayesha, que si yo contemplara durante mucho ms tiempo tambin me enloquecera a m, o a cualquier otro hombre. Hija de la Sabidura, una hermosura tal como la que t posees hoy es la maldicin ms poderosa que los dioses pueden otorgar a una mujer, porque al estar por encima de la Natupraleza, sta debe someterse a su fuerza. Hija de la Sabidura, a partir de ahora debes ocultar tu rostro a los ojos de los hombres con un velo o convertirte en la asesina de ms infortunados. Pareciera que as es contest lgubremente. He -deseado belleza y belleza he obtenido, pero por ms grandes que sean, no todos los dones son buenos. As he escuchado predicar a los filsofos en Grecia, Seora, pero jams conoc a ninguno que volviera sus espaldas a don alguno. Ayesha, esconde esos ojos tuyos, escndelos rpidamente. Mientras Rames yace aqu, muerto, el amor est atemorizado, pero una vez que su arcilla haya desaparecido, quin sabe? Pero me olvidaba, vine a advertirte que cierto decreto ha sido promulgado en contra tuya, el mismo, Reina, que t promulgaste contra Rames, y adems, para protegerte si puedo. Ahora re abiertamente. Hombre necio dije, no comprendes todava que no puedo ser asesinada, ni siquiera daada? Vosotros, Dioses! dijo Filo, alzando sus manos estupefacto. Luego permaneci en silencio. Esa noche dorm junto al fro cuerpo de Kalkrates y oh! fue la ms horrenda de todas las noches que jams haya pasado en la tierra. Infortunados, muy infortunados fueron los sueos que tuve, si es que fueron sueos. Pareca que en ellos Noot hablaba conmigo. No, no Noot sino una centelleante lengua de fuego que yo saba que era el espritu de Noot. Nada poda ver sino esa abrasadora lengua, y de ella surgieron terribles palabras. Hija dijo, has arrojado mis consejos al viento, has traicionado tu fe, has quebrantado las rdenes que te diera a travs de la sabidura que a m me fuera dada. Has en trado al Fuego que te haba sido encargado custodiar. Has

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sid o abr aza da por el Fu eg o y rec ibi do sus do nes . Co nte mpla sus pri me ros fru tos . El ho mb re a qui en hu bie ses qu erid o to ma r ya ce mu ert o a tu lad o, y all en el pat io del te mp lo yac e otr

o muerto, alguien que fue bueno hasta que tu belleza otorgada por el infierno le convirtiera en perverso. El culto de Isis ha sido destruido en esta tierra que ya jams ser una nacin grande, fuerte y pura. El corazn de Amenartas est destrozado, no obstante vivir para engendrar vengadores, uno de los cuales te coger de improviso a su debido tiempo. En soledad, con remordimientos, en completa desolacin debers perdurar hasta que el Fuego muera; Fuego que no puede morir mientras el mundo exista; buscando, pero sin encontrar, o encontrando para volver a perder. A partir de ahora eres una extraa a la benigna raza de los hombres, un bello terror al que todos desean pero al que sin embargo todos temen y odian. Aquello que busques siempre huir delante de ti como una estrella errante a la que nunca podrs dar alcance, y al perseguirla provocars la muerte de miles. Hija, ests maldita. No hay redencin? pregunt a Noot en mi sueo. S, Ayesha, cuando el mundo est redimido, entonces acaso t puedas encontrar tu parte en ese gran perdn. Escucha. Hay una visin que te ha perseguido durante toda tu vida. En ella, Afrodita y los dioses del mal,

es os dio ses qu e ell a ha int ro du cid o en Eg ipt o pa ra qu e de str uy era n su fe m s ele va da, era n co nv oc ad os ant e el tro no de Isi s. En dic ha vis in , ad em s, se te ha ca res po ns abl e de un

destino y una orden... que hicieras la guerra contra esos dioses y castigaras a Egipto por haberlos recibido y aceptado. No es sino una fantasa contest. Ahora s que no hay dioses del mal; que Afrodita no existe; ni siquiera Isis. Hija, te equivocas. Es verdad que no existe esa Isis que fuera creada slo por la fe de la tierra y en los sueos de los hombres. Sin embargo, existe aquello que ellos llaman Isis, como lo ms elevado que conocen y a lo que pueden dar forma en su mente. Existe el Bien eterno, y ese Bien es Dios. A travs de los incontables siglos, el hombre, en guerra contra la Naturaleza, ha elevado su corazn hasta parecer que contempla el rostro de ese todopoderoso y predominante Bien. As sucedi contigo, Hija, y hacia

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dnde te ha dirigido ahora? Has huido por el sendero del retroceso. Lo has deshecho todo, has vuelto a la Naturaleza. De hoy en adelante eres la Naturaleza encarnada, brillando con su falsa y pasajera belleza, inspirada por su ley de muerte, t, que una vez te aproximaste a la nueva ley de la Vida que te aguardaba ms all de la tumba, a la que ahora no puedes buscar. Todo lo que hice lo hice por Amor, y el Amor me salvar parec contestar en mi agona. S, Ayesha, sin duda al final el Amor te salvar, al igual que salva a todo aquello que si careciera de su gracia debera perecer para siempre. Sin embargo, para ti esa salvacin se encuentra muy lejana, y antes de poder encontrarla, debers vencer una a una a esas pasiones que a ti te encontraron en el Fuego. T, que buscaste belleza imperecedera, debers ver tu bello cuerpo ms odioso y horrible que el del leproso de las calles. T, que ests llena de furia y de fuerza debers volverte suave como paloma y dbil como un nio pequeo. A travs del sufrimiento debers aprender a aliviar los sufrimientos de otros. Mediante la expiacin debers expiar tus crmenes; por la fe una vez ms debers elevar tu alma. A travs del conocimiento que obtendrs debers llegar a comprender tu propia ciega mezquindad a travs de tiempos incalculables. Ayesha este es tu destino. Tal fue lo esencial del sueo, y cuando de l despert, oh! qu amargamente! llor. Porque ahora comprenda. Estaba perdida... perdida! Todo lo que haba acumulado a travs de largos aos de plegaria, abstinencia y devocin me haba sido escamoteado, y yo, que me encontrara cerca de la dicha, me hunda en un infierno de interminable afliccin. Haba soado que Noot deca que Isis no exista; y eso era lo que tambin me deca mi nuevo saber. Sin embargo exista el Bien eterno, al que en Egipto los hombres conocan por Isis, y en otras tierras por muchos diferentes nombres, y de ese Bien yo estaba excomunicada. Ahora como mis antepasados salvajes que vivieran millones de aos atrs, yo no era sino una parte de la Naturaleza tal como la contemplamos sobre la tierra y sentimos en nuestra sangre y este era el ms horrible de mis castigos mi sabidura y mi fe perdida se haban convertido en reglas con las cuales poda medir la magnitud de mi cada,

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pu es la ig no ra nci a pu ed e so nr er a aq uel lo qu e pa ra el sa ber es un inf ier no. To do s los do ne s de la Na tur ale za era n m os; tod a su bel lez a, tod os su de se os, tod a su fer oci da d, to

dos sus odios; y una a una, a travs tiempos sin cuenta, yo debera arrancar todas las malas hierbas del jardn de mi alma envenenada. La maldicin que sobre ella haba cado tambin me haba golpeado a m, y en el final su muerte sera mi muerte. Tal era la condena que yo haba provocado que cayera sobre m cuando escuchara la llamada de ese dios del Fuego. Oh! al mirar el fro cadver de Kalkrates y sentir las primitivas pasiones surgiendo en mi pecho, no fue de extraar que yo, la rechazada por el Cielo, llorara, como todava lloro hoy. Pues tal es la suerte de quienes hieren los sentimientos de todo lo noble mientras se precipitan a apoderarse de los llamativos esplendores que el tentador extiende ante sus codiciosos ojos. Tal vez Noot jams interrumpi su sagrado descanso para hablarme en sueos; acaso fue la fuerza de mi propia alma la que habl a mi corazn, esa fuerza de la que ahora conoca el poder y que en los antiguos tiempos haba producido maravillas que entonces cre haban sido labradas por la invisible mano de Isis. En cualquier caso, la leccin recibida fue

ve raz .

CAPTULO XXV

EN ETERNA SOLEDAD

Antes del alba, guiada por los ancianos embalsamadores y llevando conmigo el cuerpo de Kalkrates, me alej de la odiosa Kr. Creo que nadie me vio partir, pues habiendo olvidado su prometida venganza los sacerdotes y sacerdotisas se agrupaban temblorosos alrededor del cadver de Rames en el patio interior del Templo de Verdad; sin embargo, sent que la mirada maligna de Amenartes me observaba. O tal vez haya sentido su perseguidor odio, y no sus ojos. Velada, de modo que ningn hombre pudiera contemplar mi mortfera belleza, atraves la planicie y llegu a los vastos sepulcros que se hallaban en las cuevas. Los ancianos embalsamadores encendieron lmparas y me ensearon una tumba profunda y vaca. Tena dos repisas, o nichos, en uno de los cuales deposit a mi muerto, y escog el otro para que fuera mi lecho. Fue as, pues, que establec mi morada en los Sepulcros de Kr, que durante unos dos mil aos estaran llamados a ser mi hogar. Cumpliendo con mis rdenes Filo condujo a la regia Amenartas fuera de la atormentada tierra de Kr, y al

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regresar, tres lunas ms tarde, me dijo, verazmente o no, que ella haba atravesado los pantanos y partido en un navio nmada, con rumbo al norte, aunque ignoraba hacia qu destino. No le pregunt ms; ya nada deseaba saber acerca de sus palabras y blasfemias, aunque las cosas sucedieron de modo tal que tuve que soportarlas despus de transcurridos varios siglos. Con ella partieron algunos sacerdotes y sacerdotisas. Otros permanecieron en Kr y, los suficientemente jvenes, tomaron esposas o maridos y ah gobernaron. En realidad, el ltimo de sus descendientes al que pude seguir el rastro antes de que su sangre se mezclara totalmente con la de los brbaros, muri des pus de que hubieron pasado quinientos aos, o ms. Tambin Filo continu viviendo en Kr, haciendo con su navo viajes de negocios a lo largo de la costa, y se hizo rico y, en alguna medida, poderoso. Filo nunca dese abandonarme pues me amaba, aunque jams volvi a contemplar mi rostro desvelado. Por fin, muy anciano, muri en mis brazos; l, que nada quiso saber del Fuego y sus dones. Cuando su aliento le abandon, llor por primera vez desde aquella noche en Kr. Porque ahora me encontraba completamente sola. Mientras yaca moribundo me rog que me quitara el velo, diciendo que ahora, que no poda causarle dao alguno, deseaba contemplar mi rostro una vez ms. As lo hice, y l me observ detenida y fervorosamente con sus hundidos ojos. Eres maravillosamente bella dijo, y durante estos cuarenta aos, o ms, que han pasado desde que te contemplara sin el velo en el santuario del Templo de Verdad tu hermosura no ha disminuido en lo ms mnimo; en realidad, creo que ha aumentado. Cul es el significado de esto, hermosa Hija de la Sabidura? Significa aquello de lo que ya he hablado, Filo; que no morir hasta que muera el mundo, aunque pueda cambiar y parezca que muero. Pero yo muero. No separamos, pues, para siempre?
pregunt.

No, no creo. Filo, pues finalmente la Muerte se adelanta a todo y en sus recintos volveremos a encontrarnos. Adems, el mundo tiene larga vida, y a ste, antes de su

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final, podras regresar en una o ms oportunidades, y en ese caso, tal vez te acerques a m. Confo en que as sea, oh Hija de la Sabidura. Te llaman hechicera, y sin duda lo eres, t, que puedes matar con una mirada, a quien el tiempo no hace mella y a quien la Muerte desdea. No obstante, hechicera o mujer, o ambas, no existe nadie, no, ni siquiera mujer o hijo, a quien tenga tantos deseos de encontrar en el futuro. As muri Filo, y como los mdicos que haban embalsamado a Kalkrates tambin haban muerto, sin dejar a nadie el conocimiento de sus artes, lo enterr sin preservar en los grandes sepulcros. No hace mucho se apoder de m el capricho de ir a verle, pero ay de m! con excepcin de su calavera sus desnudos huesos se haban convertido en polvo. Qu ms puede decirse? Todos murieron y regresaron en la persona de sus hijos; les vi crecer generacin tras generacin, florecer a su manera salvaje, y recorrer sus caminos hacia el sendero de la Muerte. Gobern a estos brbaros, si es que eso puede llamarse gobierno. Eran mis esclavos que me teman como a un espritu, y yo era amable con olios; pero si me enfadaban los asesinaba, pues slo as podan ser mantenidos debidamente sometidos incluso a alguien a quien consideraban una antigua diosa a quien sus antepasados adoraban, de nombre Luala, cuyo trono se hallaba en la luna. Porque estos Amahagger eran un pueblo terrible, brbaros que amaban la noche puesto que sus acciones eran malvadas y que, si haba extranjeros errando por las proximidades los mataban poniendo calderos al rojo vivo sobre sus cabezas y luego coman sus carnes. Sin embargo, entre ellos haba algunos tipos ms nobles, descendientes, segn creo, o bien de la sangre sin mezcla de los antiguos de la vieja Kr, o acaso de esos sacerdotes y sacerdoti sas de Isis que haban sido mis compaeros. Uno de ellos era un cierto Billali, a quien mi seor Leo, y Holly, conocieron. Pero en su mayora eran de nariz ganchuda, traidores, salvajes cazadores furtivos, y como tales deban ser tratados. Durante el transcurso de esos largos siglos, para entre-

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tenerme en mi soledad y con propsitos de estudio, cri a alguno de esos salvajes para que fueran esto o aquello. Los atrofi hasta convertirlos en enanos, con otros produje gigantes. Con algunos de ellos hice msicos de cierta calidad, aunque lograr esto llev diez generaciones. Luego me cans del juego y todas esas variantes se extinguieron y regresaron al linaje comn, ese tipo fundamental al que, si se deja a solas, regresan a su debido tiempo todas las especies que surgen en la tierra, cosa que sucede ms rpidamente de lo que puede pensarse. La ltima raza que cre, o que hice que se creara a s misma, fue una de mu dos que se desarrollaron a partir de un leal linaje que me haba prestado buenos servicios, ya que haba descubierto que estos mudos eran ms dciles y menos agotadores que el resto. Pero basta de esas gentes con las que he terminado para siempre. Qu hice a travs de todos esos horribles siglos? Al principio, cuando supe que tena poderes para hacerlo, lanc mis espectantes ojos a travs del mundo, y supe todo lo que all suceda. As contempl las batallas de Alejandro, sus conquistas y su muerte, y la ascensin de Ptolomeo en Egipto; adems, muchas otras cosas en las naciones con las que yo haba tenido que ver. Pero pronto me cans de todo aquello. Surgan hombres acerca de los que nada saba. Los pueblos cambiaban, y siempre la obra era la misma que comenzaba de nuevo, aunque con actores distintos. Nada tena en comn con ellos, ni con sus mezquinos objetivos y pasiones, yo, que contemplaba como un dios podra contemplar a aquellos que no le veneran, o como un nio ocioso observa los trabajos de una colonia de hormigas detrs de otra. S, me cans de ellos y ya no prest atencin a lo que hacan o dejaban de hacer durante su corta tra vesa hacia ese olvido donde el polvo del Tiempo les enterrara. Yo estaba muerta para el mundo, y el mundo lo estaba para m. En los siglos que siguieron envi a mi alma a que buscara almas afines y encontr algunas con las cuales pude comunicarme, aunque ellas nunca supieron quin era que hablaba con ellas. Mantuve esa conversacin con hombres sabios a travs de la tierra, y de ellos obtuve conocimien-

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tos, dndoles a cambio algo de mi sabidura, la cual, sin duda, ellos presentaron a las generaciones posteriores como si les perteneciera. En ese caso, el mundo result beneficiado, y si llega la Verdad qu importa de dnde viene? Hice ms. Busqu a los muertos en sus moradas ms all de las estrellas, s, y encontr a no pocos de ellos. Siempre anhelaba saber acerca del mundo y a cambio me pagaba con la moneda de su sabidura extraterrena. Me hablaron de aquellos otros mundos y conoc a sus prncipes y gobernantes: reun los fragmentos de los banquetes que se ofrecan en esas ajenas mesas y beb los restos de su nuevo vino. Pero, y aqu estaba el misterio, en esto consista el dolor: ni una vez pude aferrarme a la tnica de alguien a quien hubiese conocido en la tierra. No encontr a mi padre, no encontr a Noot, no hall a Kalkrates ni a Filo, no di con Beltis ni con Amenartas. Entre toda esa innumerable multitud no descubr una simple al ma con quien mis labios mortales hubiesen hablado en su breve da. No encontr ni amigo ni enemigo. Tal vez todos estuvieran dormidos, y descansando en su sueo. Observ los secretos de la Naturaleza y estos se abrieron a m como flores bajo el sol. Aspir su perfume, admir su belleza, de modo que finalmente poco fue lo que se me ocultaba. Aprend a convertir la arcilla en oro y cmo aprovechar el rayo para que me fuera til, s, y muchas otras cosas. Empero, de qu me serva todo esto a m, la habitante de la tumba? El conocimiento, seor de todo, es una rida concesin a menos que tambin pueda ser un sirviente; s, un esclavo presto para hacer el bien al hombre. Por lo dems, qu fue lo que hice? Fuera de las cuevas plant semillas de rboles. Las vi brotar, vi como crecan como nuevos arbolitos y, en la lenta progresin de los si glos crecieron hasta convertirse en enormes rboles con gigantescas ramas extendidas bajo cuya sombra yo descansaba. As se mantuvieron durante muchos cientos de aos. Luego, durante otros muchos cientos decayeron, se ahuecaron, se pudrieron hasta convertirse en polvo y cayeron, finalizado por fin su largo da. Y yo, yo sembr otros. Para registrar el paso de esos aos y no perder su cuenta, en una cierta caverna puse piedras, una por cada

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ao segn iban cayendo maduros de la mano del Tiempo hacia el seno de la Eternidad. Tal como los sacerdotes en sus rosarios ponen cuentas ms grandes, aqu y all, para marcar el ciclo de sus plegarias completas, cuando pasaban diez aos yo pona una piedra ms grande, cuando pasaban cien una an ms grande y de color blanco, mientras que al ao mil lo marqu con una pequea pirmide, de las que, ahora se encuentran dos en las Cuevas de Kr. Fue una buena idea, a travs de la cual poda calcular fcil mente; slo que algunas de las piedras ms blandas que se encontraban cerca de la boca de esa caverna, donde podan alcanzarles el sol y la lluvia al final se desmenuzaron en arena. Por qu permanec en Kr? Por qu no segu deambulando por el mundo? Porque no poda, a causa de la maldicin que me haba sido impuesta y que consista en que deba esperar aqu el regreso de Kalkrates, y yo saba que l volvera. Por tanto, jams cautivo alguno se vio ms encadenado y engrillado en su mazmorra que yo, Ayesha, a causa de esa obligada maldicin que deba cumplirse en los Sepulcros de Kr, donde noche a noche me echaba a descansar en la fra compaa del muerto. De tiempo en tiempo, acaso una vez por generacin, alzaba las telas que le cubran y contemplaba su plida belleza (pues los an cianos embalsamadores no haban mentido) y besaza su glida frente y lloraba durante largo rato. Entonces vol va a cubrirle con la mortaja, o con una nueva, y con tinuaba con mi abatida existencia. Oh! es terrible, en este mundo donde todo es cambio, donde incluso las piedras crecen y mueren para volver a adoptar nuevas formas, ser lo nico que jams cambia. No obstante, esa era mi suerte, tal era el don del seor del Fuego con el que me haba prometido y a quien haba abrazado. Ah me sentaba en mi eterna belleza, la cual estaba condenada a ocultar para que los brutales hombres no enloquecieran ante su contemplacin y yo debiera quitarles la vida con el rayo de mi voluntad. Ah cavilaba, reuniendo en mi seno toda la sabidura de la Madre Na turaleza de la cual yo ahora formaba parte, toda la intil sabidura cuyo peso, a la larga, atascaba mis sentidos y acalambraba mi alma. Ah me sentaba, devorada por el deseo hacia un muerto, ardiendo a causa de un celoso odio

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hacia esa mujer que haba dado a luz a su hijo y que, si no me equivocaba, peregrinaba con el mismo, tal vez ms poderosa que yo y an ms bella, en algn Eliseo que ni siquiera mi espritu poda alcanzar, ocupando el lugar que deba ser mo con slo obtener el favor de la muerte, que a m se me negaba para siempre, hasta que el anciano mundo dejara de existir. Ah, digo, me sentaba mientras el lento fuego del Tiempo, el torturador, ardiendo en mi pecho, devoraba su camino a travs de todo mi ser, hasta que mi alma en llamas se converta en las amargas cenizas de la desesperanza. Oh! por qu no vena? Por qu no vena? Seguramente el crculo deba completarse y llegar el momento esperado. Seguramente l se cansara de esos desconocidos campos celestiales y del ordinario amor de la Dama de Egipto. Seguramente vendra, y pronto. Pero qu si aqu, tal como all, ella todava le acompaaba? Por fin lleg alguien, y cuando me enter mi corazn llame con esperanza al igual que llamea una antorcha en estas oscuras cuevas. Ay de m! no era l. Lo supe tan pronto como mis ojos dieron con l a lo lejos; yo estaba en el templo de Kr, adonde me haba dirigido a causa de ciertos insignificantes problemas con los salvajes, semejantes a los que por tres veces haban surgido desde los tiempos de Filo. Le vi y sent que enfermaba, con las esperanzas destrozadas; tal fue mi desilusin, que de haberla percibido este diminuto y apergaminado peregrino, se hubiese dado cuenta que en ese momento se hallaba al filo de la muerte. Sin embargo, luego lleg a agradarme, acaso porque me recordaba tanto a Filo que una o dos veces estuve a punto de pensar... Pero dejemos estar este asunto. Era un hombre extrao, ese viajero; muy sagaz, aunque no crea en nada que no pudiese tocar o ver. As, cuando le cont historias que tenan que ver conmigo y con la extensin de mis das, y porque me sentaba en Kr prdiga en belleza pero como alguien que est muerto en un de sierto, se ri abiertamente de todo ello, lo cual me enfad. Debo admitir que no todo lo que le dije era cierto, pues al ser parte de la Naturaleza cmo puedo decir siempre la verdad? La Naturaleza exhibe muchas facetas a quienes la cortejan; la Naturaleza posee vacuas fantasas adonde fre-

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cuentemente es guiado el viajero engaado, creyendo ver aquello que no ve, aunque sin duda aquello que imagina existe en algn otro sitio. Adems, la Naturaleza mantiene ocultos sus secretos y siempre que los da a conocer lo hace en forma de parbolas que no obstante conservan la semilla de la verdad ms pura. De ese modo, al ser una parte de la Naturaleza, yo hice lo mismo con ese peregrino, al igual que hasta el da de hoy lo hago con Holly, el erudito, que lleg despus que l. Empero, en este caso el ejemplo no es perfecto, pues este hombre, llamado Expectador-de-la-Noche, nombre muy apropiado para l, no me cortej al modo en que lo hacen los expectadores de la hermosa Naturaleza. No, me volvi sus espaldas diciendo que l no era alguien que amara como lo hacen las mariposas nocturnas, que no chamuscara sus alas en una llama, por ms brillante que esta fuera; yo pienso que esto se deba a que ya se las haba chamuscado en numerosas ocasiones. Empero, esto me pareci tan extrao que casi comenc a preguntarme si mi belleza no estaba en decadencia una vez ms y si era necesario seguir ocultndola bajo un velo, o si tal vez los hombres se haban vuelto ms sabios de lo que acostumbraban a ser. Por consiguiente, en una oportunidad, y durante un breve instante, utilic mi poder e hice que se pusiera de rodillas, y despus de haberle enseado ciertas lecciones me re de l y le dej partir. Debo decir, no obstante, que le tuve, y le tengo cario, y que espero el da en que volvamos a encontrarnos, del mismo modo en que acaso ya nos habamos encontrado en tiempos que ahora pertenecen a un remoto pasado. Bien, termino con el relato de este hombre valeroso y honesto, de alta cuna y en cierta forma instruido. Sin duda ha muerto ya hace muchos aos. Siento que me fatiga esta prolongada y triste tarea; har que el final de esta narracin sea breve. Por fin, por fin lleg Kalkrates renacido, carente de recuerdos, cambiado en su espritu, pero con el mismo rostro e idntica forma. Holly lo trajo hasta aqu, o l trajo a Holly, guiados por un antiguo y aburrido documento lleno de mentiras escrito por Amenartas sobre un fragmento de

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loza, que de siglo en siglo se haban ido pasando los de su raza, y en el que instaba a algn descendiente de su sangre a que me encontrase y me quitara la vida, pues esta necia egipcia pensaba que yo poda ser asesinada. l lleg, y por el Cielo! no supe que se hallaba aqu hasta que el enigmtico Holly me condujo hasta el lecho en que yaca atacado por la fiebre y al borde de la muerte. Mediante mis artes lo rescat de entre las puertas de la fatalidad, que una vez ms casi se haban cerrado tras l, y despus, revelndole mi belleza y mi ardiente amor hice que me adorara. Sin embargo observad! No vino solo; tal como tem que sucediera, algo de Amenartas aprisionado en el seno de una salvaje mujer vino con l; y l ya era su amante. Mat a esa mujer obstinada que no deseaba dejarle; aunque la accin me apen, la asesin porque deba hacerlo. No import demasiado, pues pronto ella fue olvidada, y mantuve a Kalkrates muy unido a m. Del resto es poco lo que deba agregarse, pues Holly lo sabe todo y me dice que lo ha escrito en un libro. Debido a que no poda casarme con un hombre mortal conduje a Kalkrates, a quien ahora se conoca por el nombre de Leo, por los peligrosos caminos que llevaban a la oculta caverna donde el brillante Espritu de la Vida, ataviado con llamas y truenos, se desplaza continuamente en su interminable ronda. Contemplad! lo que haba sucedido haca ms de dos mil aos ocurri una vez ms. Nuevamente Kalkrates tuvo miedo de entrar a las llamas y, cubrindose de majestad, convertirse en rey inmortal de todo el mundo. S, incluso con la recompensa de mi gloria depositada en su mano, su carne retrocedi ante el Fuego. Entonces, para que supiera lo que es el valor, me entregu una vez ms al abrazo del dios, y mirad! esta vez me quit la vida. S, cubierta por la vergenza y de horrible modo, perec ante los ojos de mi amado; o ms bien pareci que mora algo de aspecto antropoideo, arrugado, anciano. Pero mientras mora, mi invencible espritu me dio fuerzas para murmurar en su odo que volvera y que otra vez sera hermosa. No, no mor. Volv a encarnarme en esta distante tierra asitica, que, despus de todo es mi tierra, ya que en una de sus regiones vi la luz por primera vez. Aqu en este

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monasterio en las cavernas, donde todava subsiste cierta sombra del culto a la luna y del gran Principio que en los viejos tiempos fuera llamado Isis, Reina del Cielo, una vez ms adopt las vestimentas de la carne mortal. Pasaron los aos, no ms de dos o tres, y encontr el poder necesario para buscar a Kalkrates, o Leo Vincey, que todava viva en la tierra, y en una visin le indiqu las montaas en las que habitaba. Fue leal. S, al igual que Holly, l fue leal, y juntos fueron en busca de esa visin. Durante veinte aos buscaron hasta por fin encontrarme. Sortearon los peligros y las pruebas; Kalkrates, o Leo Vincey escap a la red tejida por la Reina Atenea, aquella a travs de quien Amenartas se presentaba nuevamente en la tierra. Soportaron las adversidades de rigor. S, cuando ante l me quit el velo en la cima de la montaa, mi Amor, mi eterno Amor, mi perdicin y mi deseo, encontr fuerza y fe para besar mi horenda y marchita frente. Luego la fe tuvo su recompensa. Luego ante sus propios ojos me transform en flor de toda belleza, en la gloria de todo poder, y l me ador, me ador! me ador! Ahora, pronto nos casaremos. Ahora, pronto la maldicin se alejar de nosotros como una cadena que se rompe. Ahora, pronto mi pecado ser perdonado, y lado a lado recorreremos el interminable camino del esplendor, ya no dos personas sino una, ese sendero que conduce al jbilo absoluto... oh! adonde conduce? Ni siquiera hoy lo s. Pero esto todava no puede suceder. Primero l debe sumergirse en el Fuego, pues el hombre mortal no puede mezclarse con mi inmortalidad y vivir como hombre. Pues mientras este mundo perdure no lo he dicho ya? yo, que he bebido de la Copa de su Espritu, s, dos veces beb hasta el fondo, tambin deber perdurar, y segn pienso el mundo todava se halla muy lejos de los portales de la Muerte. S, aunque yo cambie mil veces, seguir siendo la misma bajo otras formas, y aunque parezca desaparecer, deber volver a reaparecer. Adems, donde yo vaya Kalkrates deber seguirme, o yo deber seguirle a l, puesto que l y yo somos uno, y a m me ha sido impuesta la carga de inspirar el alma de aquel a cuyo cuerpo una vez asesin.

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Empero, empero... oh! l todava es humano y la muerte acecha los talones del hombre. Mientras escribo el horror se apodera de m. S, mi mano tiembla sobre el pergamino y mi espritu se estremece. Y qu si algn azar, alguna enfermedad, alguna fatalidad le derribara, dejndome nuevamente desolada y divorciada, de modo que esta oscura tragedia tuviera que volver a comenzar desde el principio en otro sitio? Fuera con ese pensamiento demonaco! No existen dioses y, Destino, yo, que soy un Destino y tu igual, te desafo. Te vencer, oh Destino; no sers t quien me conquiste a m. No existe otra cosa que el Bien eterno, del que la ardiente lengua que fuera el alma de Noot me habl, o pareci hablarme, en el sueo que me persiguiera en Kr, y a ese Bien, yo, Ayesha, elevo mi plegaria. Mirad! he sufrido. Contemplad! he saldado la cuenta hasta la ltima moneda. Observad! he perdurado. A travs de largos siglos he sembrado lgrimas, y la hora de mi cosecha est cerca; s, la noche de afliccin se desvanece y en la cima de la Paz celestial ya brilla el alba del jbilo... Mi seor caza en la montaa a la manera de los hombres, y yo cavilo dentro de las cuevas a la manera de las mujeres... ...Holly, Holly! Despierta! Mira a lo lejos! Qu es eso? Me parece ver a mi seor luchando en la nieve y la moteada bestia lo tiene cogido por la garganta...

Aqu finaliza el manuscrito de Ayesha. Sus ltimas palabras son casi ilegibles y estn escritas por alguien que evidentemente se halla bajo un estado de gran agitacin; en realidad su apariencia sugiere que fueron consignadas de forma semiautomtica mientras la mente de quien escriba se hallaba ocupada en otros menesteres. Con ellas Ayesha finaliza su narracin; el resto de la misma puede encontrarse, en lneas generales, en otro sitio... en el libro que lleva por ttulo el nombre de ella. De pronto parece haberse cansado de su tarea. Tal vez, anunciados e inducidos por el incidente del leopardo de las nieves que casi pone fin a la vida de Leo Vincey, los presagios de terribles

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aflicciones futuras, a las que ella alude, y no en forma oscura, paralizaron la mente de Ayesha, o ia llenaron de presentimientos que no le permitieron continuar con un esfuerzo de ese tipo, o al menos hicieron que disminuyeran sus deseos de seguir con su labor, de la cual, est claro, se estaba cansando.
E L E DITOR
NDICE I nt ro du cc i n C APTULO I.

Los recintos del cielo .

II.

III.

IV.
V. VI.

VIL
VIII. IX. X.

XI.
X II. XIII. XIV.

XV.
XVI. XVII. XVIII. XIX.

XX.
XXI. XXII. X XI II. XXIV. XXV.

Noot el Profeta llega a Ozal . La batalla y la huida . . . . El beso del desierto . . . . Los emplazamientos . . . . La adivinacin ......................................... El cese de la tormenta E l r e y d e S i d o n i a .................................. Dagon cobra su sacrificio . La venganza de Beltis . . . . La fuga desde Sidonia La batalla en el mar . . . . La humillacin del Faran Persuacin de Bagoas . . . . La conjura y la voz . . . . El festn del Rey de Reyes . L a h u i d a y l a co n v o c a t o r i a E l r e l a t o d e F i l o ..................................... La hermanita de Noot. . . . La llegada de Kalkrates . La verdad y las tentaciones . Cuidado!................................................... La condena del fuego . . . . E l c o n s e j o d e F i l o .................................. E n e t e r n a s o l e d a d ..................................

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Esta edicin de La Hija de la Sabidura fue compuesta y compaginada en Composicin Garca, Felipe II, 289, Barcelona-16 y se termin de imprimir en Grficas Porvenir, Lisboa, 13, Barbar del Valles, en el mes de mayo de 1982