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La geografa en la historiografa puertorriquea

Luis E. Gonzlez Vales


Introduccin:

En la enseanza elemental, media y aun en la superior en Puerto Rico, la geografa pocas veces ha recibido la atencin que merece en los planes de estudio. Por lo general no pasa de ser una unidad introductoria en los cursos de historia, en el mejor de los casos. La mayora de nuestros estudiantes carecen muchas veces de las nociones ms elementales respecto a tan importante segmento del saber.

El uso sistemtico de mapas, tanto fsicos como polticos, en los cursos de historia es virtualmente casi ninguno. Si bien es cierto que las historias

generales ms recientes se inician con una unidad en torno a la geografa de Puerto Rico, no es menos cierto que despus de pasar este primer momento las referencias al marco geogrfico insular o al caribeo son muy infrecuentes. Si esto ocurre con la enseanza de la propia historia, poco menos ocurre con la enseanza de la Historia Universal o la Historia Europea.

La resultante de este descuido viene a ser el que nuestros estudiantes no sepan relacionar los acontecimientos histricos con el marco geogrfico en que ocurren. En consecuencia pierden uno de los elementos fundamentales del

hecho histrico que es su dimensin espacial.

Qu explicacin posible existe para esta situacin?

Cmo se ha

ocupado la historiografa tradicional puertorriquea de tan importante saber? Veamos aunque sea someramente algunos aspectos de la cuestin.

2 La historiografa tradicional:

Si hacemos abstraccin de las menciones referentes a Puerto Rico en los cronistas indianos que historian el momento de la conquista y colonizacin, slo encontraremos algunas referencias espordicas en los documentos de la primera centuria de nuestra historia de pueblo. Habra que remontarse al ms antiguo documento que relata los hechos de nuestra historia temprana, La Memoria del Gobernador Don Juan de Melgarejo (1586).

La Memoria redactada por Juan Ponce de Len II, nieto del conquistador y colonizador, y por el bachiller Antonio de Santa Clara, no es otra cosa que una respuesta a un interrogatorio que le Rey Felipe II enva a todos sus oficiales en Indias en un esfuerzo por informarse lo mejor posible de la realidad de sus posesiones americanas.

Ubicado dentro de la corriente de la historiografa informativa que se desarrolla en la pennsula para entonces, La Memoria contiene una sntesis geogrfica de la Isla, una relacin de sus recursos naturales y un primer intento de historiar nuestro devenir histrico hasta ese momento. No empece sus

limitaciones, es importante por ser el punto de arranque de nuestra historiografa.

En la siguiente centuria encontramos dos documentos adicionales, la carta del Obispo Fray Damin Lpez de Hato a Juan Daz de la Calle (1644) y la Descripcin de la Isla de San Juan de Puerto Rico del Cannigo Diego de Torres Vargas (1647). En la primera el prelado, que recin llegaba a nuestras playas, hace una descripcin bastante negativa de la situacin que encuentra en la Isla y un poco en todo despectivo concluye que lo mejor que tiene Puerto Rico son las brisas que le acarician, los vientos alisios que mitigan el calor del sol tropical.

3 El obispo resume su visin de la Isla a travs de un soneto que un hombre escribe a una dama de Santo Domingo dndole a esta Noticias verdaderas de lo que era esta Ciudad, (San Juan) y que dice as:

Esta

es

seora

una

pequea

islilla

falta

de

bastimentos y dineros, andan los negros como esa en cueros y hay mas gente en la crcel de Sevilla, aqu estn los blasones de Castilla en pocas casas, muchos caballeros todos tratantes en xengibre y cueros los Mendoza, Guzmnes y el Padilla, Ay agua en los aljibes si ha llovido, iglesia catedral, clericos pocos hermosas damas faltas de donaire, la ambicin y la enbidia aqu han nacido, mucho calor y sombra de los cocos. Y es lo mejor un poco de ayre. 1

La Descripcin de Torres Vargas comienza con una seccin en que resea aspectos importantes de la geografa de Puerto Rico describiendo el clima, la forma y dimensiones de la Isla, su ubicacin dentro del grupo de las Antillas Mayores, sus recursos, ros y cuerpos de agua y su valor estratgico como llave del imperio espaol. A rengln seguido ofrece breves descripciones de los pueblos de la Isla y los primeros catlogos de obispos y gobernadores. Incluyendo noticias sobre la historia de Puerto Rico hasta el momento de su redaccin. 2 El autor dedica varias pginas a describir los anexos del Obispado de Puerto Rico, el ms dilatado Amrica, que inclua La Isla Margarita y los territorios del Noreste de la actual Venezuela. (Pgs. 490-493). Tambin

formaban parte del territorio del Obispado las Islas de Trinidad y San Martn y el Territorio de Santo Thome de Guayana.

Alejandro Tapia y Rivera. Biblioteca Histrica de Puerto Rico. San Juan, 1945. La primera edicin se publica en Puerto Rico en 1854 y es la primera coleccin documental conteniendo varios documentos de los siglos XVI, XVII y XVIII. Pg. 455. Tapia, Op Cit. Pgs. 457-503.

4 Tenemos que aguardar al ltimo cuarto del siglo XVIII para obtener unas noticias un poco ms amplias de nuestra realidad geogrfica. En 1788 se

publica en Madrid la primera edicin de la obra del benedictino Fray Iigo Abbad y Lasierra. Historia Geogrfica, Civil y Natural de la Isla de San Juan Bautista de Puerto Rico. De esta obra se han hecho cuatro ediciones incluyendo la tercera, que es la ms importante, porque va acompaada de copiosas notas elaboradas por el erudito puertorriqueo Jos Julin Acosta. publica en San Juan en 1866. La edicin de Acosta se

Acosta, el autor de las notas, fue uno de los integrantes de un grupo de jvenes puertorriqueos, algunos becados por la Sociedad Econmica de Amigos del Pas de la Isla, a mediados del siglo XIX, para hacer estudios superiores en Espaa.

En

adicin

Acosta,

integraron

la

Sociedad

Recolectora

de

Documentos: Ramn Baldorioty de Castro, Segundo Ruiz Belvis, Lino Damaso Saldaa, Alejandro Tapia, Calixto Romero, Ramn Emeterio Betances, Jos Cornelio Cintrn, Jos Vargas, Jenaro Aranzamendi, Juan Vials y Federico Gonzlez. En 1854 Tapia publicar la Coleccin.

El contenido geogrfico de la obra de Abbad, as como de las notas de Acosta, merece cuando menos una mencin. El examen de la obra refleja que Abbad dedica varios captulos de esta a la descripcin geogrfica de la Isla (Cap. I); el fenmeno climatolgico de los huracanes (Cap. XV); la calidad de la tierra y naturaleza del clima (Cap. XXXII); huracanes, nuevamente, y terremotos que ha experimentado Puerto Rico (Cap. XXXIII); la historia natural (Cap. XXXV) y a los minerales que existen en la Isla (Cap. XXXVII) comenzando por el oro, cuya explotacin haba desaparecido luego de mediados del siglo XVI.

5 Acosta por su parte enriquecer estos contenidos con notas relativas a la geologa de Las Antillas (Introduccin); extensin y superficie de la Isla (Cap. I); clima (Cap. IV); descripcin topogrfica de la Isla (Cap. XXXII); calidad de la tierra y naturaleza del clima (Cap. XXXII); huracanes (Cap. XXXIII) y minerales de plata (Cap. XXVII).

Dentro de esa misma tendencia de historiografa informativa, en que tambin colocamos la obra de Abbad, hemos de ubicar la obra de Manuel Ubeda y Delgado, Teniente de Infantera Espaola, que lleva por ttulo. Isla de Puerto Rico: Estudio Histrico, Geogrfico y Estadstico. (1878) La obra fue impresa en San Juan en la Tipografa del Boletn donde se publicaba el peridico el Boletn Mercantil, uno de los principales diarios de Puerto Rico en el siglo XIX. Para esta edicin hemos incluido un breve ensayo de mi autora que da noticias del autor, fundamentadas en su hoja de servicio depositada en el Archivo Militar de Segovia. En adicin, incluye la introduccin una resea del contenido y

estructura de la misma.

Para los que lean obra las partes ms valiosas son las secciones segunda y tercera. En la primera de stas el autor nos da noticias sobre el rgimen de gobierno de la Isla, la divisin territorial, militar, judicial y electoral, el rgimen municipal, la organizacin del ramo de guerra, instruccin, fomento, monedas, correos y telgrafos, entre otros. Sobre el telgrafo Ubeda es tambin autor de unos Apuntes de Telegrafa Militar, obra publicada en Toledo en 1886, lugar en que el autor concluye su carrera militar el 21 de diciembre de ese mismo ao.

La tercera seccin, sin duda la ms valiosa, es la descriptiva-estadstica. Se inicia esta seccin con una descripcin de la Isla en general, incluyendo su ubicacin geogrfica, poblacin, recursos naturales, topografa, recursos de agua, puertos, islas adyacentes y vas de comunicacin. Concluida esta parte, siguiendo el patrn de la obra de Abbad, el autor procede a describir todos y

6 cada uno de los pueblos de la Isla en ese momento, comenzando por la capital y siguiendo la divisin de la Isla por departamentos.

Las descripciones de los pueblos, que por lo general son breves, incluyen una descripcin del pueblo y sus barrios, riqueza territorial y agrcola, riqueza comercial e industrial, escuelas, datos del censo, nmero de casas y familias, as como el presupuesto municipal. Dos secciones adicionales completan la descripcin de cada pueblo; una que bajo el ttulo de Recuerdos histricos da cuenta de algn hecho significativo en la historia de Puerto Rico ocurrido en dicho pueblo y finaliza con la seccin de Particularidades, que habla sobre lugares de inters que hay en el pueblo, tales como cuevas, saltos de agua y cosas por el estilo.

Al publicarse la obra, el ejemplar que utilizamos para la preparacin de la edicin, estaba incompleto pues faltaba un croquis o mapa de la Isla impreso por un alemn radicado en Mayagez, de nombre Herman Roedeck y quien haba llegado haca poco a Puerto Rico para radicarse en la Isla. El ao pasado, en un gesto un poco aventurero, particip en una subasta a efectuarse en Cleveland de la Biblioteca de un norteamericano que sirvi y vivi en Puerto Rico durante la primera mitad del presente siglo, el Capitn Richard Van Deusen, quien se desempe como secretario de dos de los gobernadores norteamericanos de la Isla, Arthur Yaeger y Horace M. Towner. Para mi sorpresa me llev un lote de cerca de 200 libros y panfletos de historia de Puerto Rico. All haba un ejemplar de la edicin prncipe de la obra de Ubeda y esa si tena el mapa. El estudio de este mapa, impreso a colores, refleja valiosa informacin de cmo era Puerto Rico en ese momento.

Para terminar estos breves comentarios retomemos una vez ms el tema de la historiografa geogrfica de Puerto Rico. Son pocos los ejemplos de obras de geografa de Puerto Rico que se publican en las postrimeras del siglo XIX. Por regla general la informacin relacionada con la Isla est incluida como parte

7 de textos dedicados a la geografa de Espaa o la geografa Universal, por lo que los datos que se ofrecen sobre Puerto Rico son mnimos. Algunos de estos libros, ms bien opsculos, sirvieron de texto en las escuelas del pas. A riesgo de agotar su paciencia, mencionar algunos de los ms significativos: Felipe Janer. Elementos de cosmografa y geografa particular de Puerto Rico (1883); Francisco Pastrana. Catecismo de Geografa de la Isla de Puerto Rico (1852), que sirvi de texto en las escuelas; y el de Manuel Quintana y Cintrn. Elementos de Geografa de la Isla de Puerto Rico (1873), obra que vio ocho ediciones; Isidoro Coln. Geografa de Espaa y Puerto Rico (1898) y Juan Cuevas Aboy. Geografa de Estados Unidos y de Puerto Rico (1899), son dos obras que se publican a raz del cambio de soberana.

En el presente siglo es de rigor mencionar la obra de Conrado Asenjo. Geografa de la Isla de Puerto Rico (1910) y de la cual se hicieron cuatro ediciones y la de A. K. Lobeck. Geografa fsica de Puerto Rico (1926), publicada en las pginas de la Revista de Obras Pblicas.

La obra de Asenjo merece un comentario.

Su autor la dedica al

magisterio y a la juventud escolar de Puerto Rico. En el prlogo Asenjo seala que la obra se hace hoy verdaderamente necesaria por no haber otra alguna de su gnero en nuestros centros educativos. En su preparacin el autor dice: Hemos consultado algunas otras obras de este gnero ms o menos antiguas pero muy valiosas. Tambin consult informes y estudios modernos sobre diversas materias geogrficas, as como estadsticas y datos oficiales. La obra consta de doce captulos, al final de los cuales aparecen preguntas relativas a su contenido.

El captulo primero incluye la situacin, lmites, extensin y poblacin y una descripcin de las islas adyacentes que forman parte de su territorio. El segundo lo dedica al clima y otros aspectos fsicos, as como a noticias sobre el descubrimiento, conquista y colonizacin. La configuracin de la Isla y la

8 descripcin de puertos y cabos principales son la base del contenido del tercer captulo. A este sigue uno dedicado a describir los Recursos Hidrogrficos,

aguas minerales (los Baos Termales de Coamo) y balnearios. En uno de los apndices Asenjo incluye un cuadro sinptico de ros y quebradas.

En el quinto captulo se describe el sistema orogrfico, cuevas y se dan datos geolgicos, incluyendo terremotos. A este sigue uno con la descripcin de la flora y la fauna puertorriquea. Las vas de comunicacin son objeto de

estudio y descripcin en el Captulo VII. El Captulo VIII se dedica a un tema no geogrfico pues en el se da informacin sobre la divisin judicial y electoral de la Isla.

El tema econmico constituye el tema del Captulo IX, el cual est dedicado a resear las principales producciones de Puerto Rico y nos da un cuadro del comercio de importacin y exportacin. La educacin pblica y

privada es el objeto del captulo dcimo. Mientras que en el siguiente nos da noticias del gobierno describiendo la organizacin de los tres poderes: ejecutivo, legislativo y judicial. Concluye la obra con un captulo dedicado a describir las tres principales ciudades: San Juan, Ponce y Mayagez. Podamos concluir que la obra contiene elementos de geografa fsica, econmica y humana. Completan la obra una serie de apndices con informaciones complementarias y estadsticas. La edicin est ilustrada con fotografas dispersas por los

diferentes captulos. La obra contiene un mapa de la Isla que precede al primer captulo y que reproduce el incluido en el Informe Anual del Gobernador para el ao fiscal 1908-1909. El trabajo consta de 116 pginas.

A partir de los aos 50 Rafael Pic, primer puertorriqueo en obtener un doctorado de geografa de la Universidad de Clark, comenz a publicar una serie de obras sobre la geografa de la Isla comenzando con su tesis doctoral The Geographic Regions of Puerto Rico (1950) hasta su ltima obra Nueva Geografa de Puerto Rico: Fsica, Econmica y Social (1975), la ms reciente

9 obra es la del Dr. Jos F. Cadilla, ngel Cruz, Sara Diez-Trigo. Elementos de Geografa de Puerto Rico (1988). Los autores de estas obras son todas

personas que han hecho estudios superiores en el campo de la geografa, por lo que podramos sealar que son verdaderas obras con enfoque cientfico y que incorporan las ms importantes corrientes contemporneas del estudio de la geografa en sus diversas manifestaciones. Todas ellas se utilizan en los cursos universitarios que se ofrecen en esta disciplina.

La integracin de los elementos de la geografa en los cursos de historia es algo que debe promoverse y enfatizarse aun ms que lo que al presente se hace. El nico atlas histrico publicado es el preparado por el Dr. Arturo

Santana y el profesor Rafael Torrech, que se public con el ttulo de Atlas de la Historia de Puerto Rico por la Editorial Cordillera en 1988.

Se desprende de lo anterior que el estudio de la geografa ha ido ganando con el tiempo adeptos. En la actualidad la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Ro Piedras ofrece, en la Facultad de Ciencias Sociales, una concentracin en geografa, siendo esta la primera en establecerse.

LEGV/ypc 15-NOV-2005