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Die Milliardrin Claire Zachanassian besucht die verarmte Kleinstadt Gllen, in der sie einst ihre Kindheit und

Jugend als Klara (Klri) Wscher verbracht hat. Whrend die Einwohner auf finanzielle Zuwendungen und Investitionen hoffen, will Claire vor allem Rache fr ein altes Unrecht: Als sie im Alter von 17 Jahren von dem 19-jhrigen Gllener Alfred Ill (I-L-L) ein Kind erwartete, leugnete dieser die Vaterschaft und gewann mit Hilfe bestochener Zeugen den von Klara gegen ihn angestrengten Prozess. Entehrt, wehrlos und arm musste Klara Wscher ihre Heimat verlassen, verlor ihr Kind, wurde zur Prostituierten, gelangte jedoch spter durch die Heirat mit einem lquellenbesitzer (der noch acht weitere Ehen folgten) an ein riesiges Vermgen. Die inzwischen hochangesehene alte Dame hat insgeheim, als Vorbereitung fr ihren Besuch, in der Vergangenheit alle Gllener Fabriken und Grundstcke aufgekauft, um die Stadt allmhlich zu ruinieren. Nun, 45 Jahre nach ihrer Vertreibung, unterbreitet sie den auf diese Weise fr Korruption und finanzielle Strohhalme besonders empfnglich gewordenen Gllenern ein ebenso verlockendes wie unmoralisches Angebot und verspricht: Eine Milliarde fr Gllen, wenn jemand Alfred Ill ttet. [...] Gerechtigkeit fr eine Milliarde. Diese Forderung lehnen die Bewohner zunchst zwar entrstet ab, beginnen jedoch gleichzeitig, ber ihre Verhltnisse zu leben, sich Geld zu borgen und auszugeben, und die Kaufleute gewhren Kredite, so als ob alle mit einem baldigen Vermgenszuwachs rechnen knnten. Vergeblich bemht sich Ill, Claire umzustimmen, seinen Fehler zu entschuldigen und seinen Freunden ins Gewissen zu reden. Es gibt niemanden, der sich nicht gern vom unerwarteten Wohlstandsbazillus infizieren liee. Der Brgermeister gibt den Bau eines neuen Stadthauses in Auftrag, der Pfarrer hat bereits eine neue Glocke fr die Kirche gekauft, jedermann stolziert pltzlich in nagelneuen gelben Schuhen wie auf Goldtalern daher, und selbst Ills eigene Familie macht den Konsumrausch mit: Seine Frau kauft sich einen teuren Pelzmantel, der Sohn ein schnelles Auto und die Tochter nimmt Tennisunterricht. Sie alle heucheln Solidaritt, erklren ihren Ill scheinheilig zum beliebtesten Brger der Stadt und spielen die allgemeine Gefahr herunter. Nur der Lehrer des Ortes, der sich als Humanist zu Gewissensbissen verpflichtet fhlt, wagt es, die Wahrheit auszusprechen allerdings nur, wenn er hoffnungslos betrunken ist und daher nicht mehr ernst genommen wird. Als Ill schlielich, von Schuld und Angst zermrbt, fliehen und nach Australien auswandern will, wird er von den Gllenern zum Abschied umringt: In der Gewissheit, einer wer de ihn zurckhalten, wagt er es nicht, den Zug zu besteigen, der ohne ihn abfhrt. ngstlich wie ein gehetztes Tier erkennt Ill: Ich bin verloren. Wenig spter bringt ihm der Brgermeister ein geladenes Gewehr und lsst es, zum Selbstmord einladend, in Ills Laden zurck. Der jedoch zgert, wchst ber sich selbst hinaus und besinnt sich anders. Aus seiner Resignation wird Einsicht und er beschliet, sich seinen Mitbrgern auszuliefern. Stolz lsst der Brgermeister in der Presse verknden, Frau Zachanassian habe durch Vermittlung ihres Jugendfreundes Ill der Stadt eine Milliardenstiftung geschenkt. Vor laufenden Kameras stimmen die Brger ber Annahme oder Ablehnung der Stiftung ab, also die wahre Bedeutung bleibt der Presse allerdings verborgen ber die Ttung Ills. Unter Ausschluss der ffentlichkeit bilden dann die Brger eine Gasse fr Ill, die sich immer enger um ihn schliet. Als sie sich wieder ffnet, liegt Ill tot am Boden. Herzschlag und Tod aus Freude sind die Kommentare von Amtsarzt und Brgermeister; die Presse bernimmt diese Meinung. Claire lsst den Toten in einen mitgebrachten Sarg legen Er ist wieder so, wie er war , hndigt dem Brgermeister den Milliardenscheck aus und reist ab nach Capri, wo bereits ein Mausoleum auf Ills Leichnam wartet.