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FAN CLUB IRVING WALLACE

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Irving Wallace

Publicado por Editorial Grijalbo Junio, 1985 Ttulo original: The fan club. Traduccin de Esteban Riambau Impreso en Espaa

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Para todas las mujeres. y particularmente para una llamada Sylvia. No me importa que se me acuse de ser fascinante y de poseer atractivo sexual. Sin embargo, ello lleva aparejado una carga. La gente da por sentadas muchas cosas y espera mucho a cambio de muy poco. Un smbolo sexual se convierte en una cosa. Y yo no quiero ser una cosa. Marilyn Monroe. De no ser por la imaginacin, seor, un hombre sera tan feliz entre los brazos de una criada como entre los de una duquesa. Dr. Samuel Johnson. La mayora de los hombres conducen unas vidas de serena desesperacin. Henry David Thoreau.

Primer acto. Aquella maana de primeros de junio no haca mucho rato que haba amanecido eran las siete y diez segn su reloj de pulseray el sol segua levantndose y calentando lentamente la vasta extensin de edificios y la alargada franja de la campia del sur de California. El y su amigo se encontraban all de nuevo, agazapados y tendidos boca abajo entre la achaparrada maleza del borde del peasco, tras un seto de arbustos, ocultos a la mirada de cualquiera que habitara en las casas cercanas o penetrara en aquella calle sin salida llamada Stone Canyon, en la cumbre de una colina del lujoso Bel Air. Ambos seguan esperando con los prismticos pegados a los ojos. Ladeando y levantando un poco los prismticos, escudriando ms all el objeto de su vigilancia, pudo ver claramente la presa de Stone de Caynon, con las figuras en miniatura de varios visitantes madrugadores paseando por la orilla del lago artificial. Bajando ligeramente los prismticos pudo seguir la cinta de la calle Stone Canyon desde donde sta empezaba a serpentear ascendiendo a la altura de Bel Air. Despus sus prismticos se movieron y enfocaron una estrecha y empinada travesa en el camino Levicoque conduca al callejn sin salida en el que se encontraba la verja de seguridad que defenda la entrada de la muy fotografiada propiedad. Una vez ms sus prismticos volvieron a recorrer el interior de la propiedad, enfocando el oculto camino asfaltado, la calzada cochera que desde la verja cerrada conduca, entre arracimamientos de rboles de gran tamao y un huerto, hasta la palaciega mansin que se ergua sobre una gradual elevacin. Le segua pareciendo tan impresionante como siempre. En otros tiempos y otros lugares, slo los reyes y reinas hubieran vivido entre tanto esplendor. En este tiempo y este lugar las grandes casas y los modernos palacios estaban reservados a los muy ricos y a los muy famosos. De los ricos no saba nada, pero s en cambio saba con toda seguridad que no haba en Bel Air nadie ms famoso y ms mundialmente conocido que la duea de aquella propiedad. Vigilaba y esperaba conteniendo el aliento sin dejar de enfocar el soberbio sector del camino asfaltado entre la verja y los racimos de olmos y chopos. De repente apareci alguien en su campo visual. Extendi la mano libre y le dio a su compaero una palmada en el hombro. Kyle dijo con apremio, all est. 3

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La ves saliendo de entre los rboles? Oy que su compaero se remova lentamente y, al cabo de una breve pausa, le oy hablar. S, es ella. All mismo. Se sumieron en el silencio, enfocndola sin cesar, vigilando implacablemente a la pequea y lejana figura hasta que sta lleg al trmino de su habitual paseo de quinientos metros hasta la verja cerrada. La siguieron enfocando mientras se alejaba de la verja, se detena, se arrodillaba, acariciaba y despus hablaba con el diminuto y excitado terrier de Yorkshire que no haba cesado de brincar a su alrededor. Al final se levant y se dirigi rpidamente hacia la enorme mansin. Al cabo de un momento, se perdi de vista, oculta por los frondosos rboles. Adam Malone baj los prismticos, se tendi de lado y se los guard cuidadosamente en la funda de cuero que llevaba ajustada al ancho cinturn. Saba que ya no le haran falta. Haba transcurrido un mes desde el da en que haba iniciado aquella vigilancia. Haba descubierto aquel lugar de observacin y lo haba utilizado por primera vez la maana del da 16 de mayo. Estaban en la maana del da 17 de junio. Haba estado all, casi siempre solo y en algunas ocasiones acompaado de Kyle Shively, vigilando y cronometrando aquel paseo matinal durante veinticuatro de los treinta y dos das transcurridos, sta sera la ltima vez. Mir a Shively, que se haba guardado los prismticos en el bolsillo y se haba incorporado para cepillarse los hierbajos y el polvo de su camisa deportiva a rayas. Bueno dijo Malone, me parece que ya est. S dijo Shively, ahora ya lo tenemos todo. Se alis el recin crecido y poblado bigote negro y sus fros ojos color pizarra se posaron una vez ms en el escenario de abajo. Sus finos labios esbozaron una torcida sonrisa de satisfaccin. S, nene, ahora ya estamos preparados. Maana por la maana podremos poner manos a la obra. Por all abajo murmur Malone con cierto tono de asombro en la voz. Ya lo creo, por all abajo. Maana por la maana. Tal como lo hemos planeado. Se puso en pie y se sacudi el polvo de los gastados pantalones vaqueros. Siempre resultaba ms alto de lo que Malone se esperaba. Shively meda por lo menos un metro ochenta y seis y era espigado, huesudo, gil y fuerte. "No hay en su cuerpo ni un solo hueso imperfecto", pens Malone observndole. Shively se inclin y extendi la mano, tirando de Malone para que ste se levantara. Vamos, nene, marchando. Ya basta de vigilancia. Ya hemos mirado y hablado bastante. A partir de ahora actuaremos. Le dirigi a Malone una sonrisa, antes de echar a andar hacia el automvil . A partir de este momento, estamos comprometidos. No podemos volvernos atrs. De acuerdo? De acuerdo. Mientras se dirigan al coche en silencio, Adam Malone se esforz por conferir realidad al proyecto. Lo haba llevado en la cabeza tanto tiempo como un sueo despierto, un deseo, un anhelo, que ahora se le antojaba difcil aceptar el hecho de que pudiera hacerse realidad dentro de veinticuatro horas. Para poder creerlo hizo una vez ms lo que haba estado haciendo con frecuencia en el transcurso de los ltimos das. 4

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Procur centrar sus pensamientos en el principio y despus repasar todo el proceso de transformacin, de fantasa a punto de convertirse en realidad, paso a paso. Recordaba que haba sido un encuentro fortuito y accidental que se haba producido una noche de haca seis semanas en un acogedor bar del AllAmerican Bowling Emporium de Santa Mnica. Mirando a su compaero, se pregunt si Shively se acordara. Todo haba empezado entre las diez y media y las once y cuarto de un lunes 5 de mayo. Ninguno de los cuatro hombres podra olvidarlo jams. Kyle Shively no podra ciertamente olvidarlo. Shively haba tenido una mala noche. A las once menos cuarto estaba ms furioso de lo que jams haba estado desde que haba llegado a California procedente de Tejas. Tras aguardar en el restaurante y comprender finalmente que aquella acaudalada mocosa le haba dejado plantado, haba salido a telefonearla y, tras llamarla por segunda vez, advirti que estaba a punto de estallar. Kyle Shively arda de rabia mientras bajaba por el paseo Wilshire de Santa Mnica de camino hacia el AllAmerican Bowling Emporium, y al Bar de la Linterna de su interior, que era el que habitualmente frecuentaba. Esperaba que unos cuantos tragos en aquel oasis contribuyeran a calmarle. Shively poda soportar muchas cosas, pero lo que no aguantaba es que se le tratara como a un ciudadano de segunda categora, que le tomara el pelo cualquier ta encopetada que se creyera mejor que t por el simple hecho de que su marido fuera un ricachn. Ah, Shively haba conocido a muchas de esas preciosidades, ya lo creo que s. En los dos aos que llevaba trabajando de mecnico en la estacin de servicio de Jack Nave se haba mostrado muy activo. A este respecto no poda quejarse. Shively se consideraba a s mismo un tipo que se conoca muy bien por dentro y por fuera. No hace falta ser psiclogo para conocerse a s mismo. Basta sentido comn, cualidad que Shively crea poseer en abundancia. Tal vez no fuera lo que se llama un sujeto instruido haba abandonado los estudios secundarios en Lubbock, Tejas, pero la misma vida le haba enseado un montn de cosas. Haba aprendido muy bien a manejar a la gente en el transcurso de los dos aos que se haba pasado sirviendo en el Vietnam, en infantera. Y recorriendo los Estados Unidos en "autostop" haba aprendido muchas cosas acerca del mundo y acerca de s mismo. Y desde que viva en California su inteligencia se haba agudizado. Ahora, a los treinta y cuatro aos, saba finalmente lo que ms le interesaba. Pensndolo bien, ello se reduca a dos cosas: beber y hacer el amor. Y desde que trabajaba en la estacin de servicio de Nave, saba que lo haba conseguido con creces. Beber y ocupar el lugar que a uno le corresponde y salir, bueno, esas cosas se las poda permitir ms o menos con los 175 dlares a la semana que le pagaba aquel tacao de Jack Nave. Pero Shively saba tambin que para Nave estaba empezando a resultar imprescindible. Trabajaba rpido y lo que haca lo haca bien, y estaba seguro de que en todo Santa Mnica no haba mecnico de cintas de freno, puestas a punto o vlvulas que se le pudiera igualar. Saba que era acreedor a algo ms que aquellos miserables 175 dlares a la semana. Y tena intencin de conseguirlo. Cualquier da iba a pedirle un aumento al viejo Nave. Shively haba hablado con otros mecnicos de Los ngeles y se haba enterado de que stos incrementaban sus ingresos mediante el cobro del 48 por ciento del precio de la mano de obra de cada automvil que se reparaba. Es decir, que se parta del precio de la reparacin que se cobraba al cliente. Despus, tras deducir el costo de las piezas, aquellos mecnicos se repartan prcticamente el dinero restante con su jefe. 5

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Algunos de ellos se llevaban a casa hasta 300 dlares a la semana. Shively saba que eso era lo que se mereca, y lo pedira y lo conseguira por mucho que el viejo Nave le llamara maldito asesino. Lo cual significara que su vida postlaboral, es decir, la bebida y la diversin, sera ms fcil y de un ms alto nivel. En cuanto al amor, eso no constitua un problema, porque haba mucha animacin, sobre todo cuando uno trabaja en una estacin de servicio tan atareada y posea aquel estilo y aquella hechura. Sea como fuere, con la cantidad poda contarse, aunque no siempre con la calidad. Pero en algunas ocasiones consegua plazas de superoctano. En la estacin de servicio de Jack Nave se surtan muchos tipos del gremio de los automviles de lujo propietarios de Cadillacs, Continentals y Mercedes y de esta forma alguna tarde podas conocer a las esposas de los clientes ricos o a las hijas que se moran de ganas de echar una cana al aire. S, en los ltimos meses haba conseguido apuntarse algunos tantos con mujeres ricas. Apuntarse un tanto con estas tas le haca a uno sentirse bien, lo reconoca. Acostarse con ellas le haca a uno sentirse igual e incluso superior. A Shively le gustaba filosofar a este respecto y ahora, mientras se encaminaba al All American Bowling Emporium, Shively estaba filosofando. S, en cuanto te llevas a tu cuarto una de estas seoras ricas y le quitas la ropa y la desnudas y la tiendes en tu cama, todo lo dems se olvida. Dejas de ser un mono grasiento de uas sucias que slo gana 175 dlares a la semana. Y la mujer, con sus prendas de Saks y Magnin en el suelo, con su Cadillac y su instruccin universitaria y su vivienda de quince habitaciones y sus criados y el medio milln en el banco, se olvida de todo eso. Y no es ms que un busto y un trasero que lo est deseando tanto como t lo deseas. Este era el gran igualador, desearlo y hacerlo sin que importe ninguna otra cosa. El mximo igualador de la tierra, el mayor allanador del mundo era el miembro de un hombre. Un rgido veintids centmetros haca mucho ms en favor de la promocin de la justicia social que todos los ms grandes cerebros del mundo. Y eso es lo que le haba hecho enfurecer tanto esta noche. La injusticia de haber sido tratado como si no valiera lo suficiente, como si no huera un igual, como si no lo mereciera. Haba conocido a la tal Kitty Bishop haca cosa de un mes. Era la primera vez que la vea. Gilbert Bishop, su marido, era uno de los clientes habituales de Nave. Bishop sola traer personalmente su viejo Cadillac, mientras que el Mercedes de su esposa sola traerlo un criado. Era un viejo bastardo muy rico, sesenta aos tal vez, y Nave deca que haba ganado los millones con negocios inmobiliarios. El muy hijo de puta. Sea como fuera, haca cosa de un mes se haba presentado en persona por vez primera la esposa del viejo Bishop. El viejo se encontraba ausente de la ciudad por asuntos de negocios y ella, Kitty Bishop, se diriga con su Mercedes a la playa de Malib, cuando el motor empez a hacer un ruido extrao y el coche a dar sacudidas y pens que sera mejor detenerse para que Nave le echara un vistazo. Bueno, el caso era que los conocimientos automovilsticos de Nave empezaban y terminaban en el depsito de gasolina y, por consiguiente, Nave le pas la clienta y el automvil a Shively. Shively estaba emergiendo de debajo del puente de engrase cuando la vio descender del vehculo para hablarle. No poda creer que aqulla fuera la seora Bishop. Demonios, pero si deba tener treinta aos menos que el vejestorio. Y una autntica preciosidad, una pelirroja, all de pie, con el albornoz abierto y un bikini a lunares porque se diriga a la playa, sonrindole mientras le explicaba lo que suceda. Shively la escuch sin dejar de mirarla, calibrando los pequeos pechos, la firme piel y el fabuloso trasero. 6

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Levant inmediatamente la cubierta del motor, tante el distribuidor, ajust el carburador y le dijo que pronto haba que quitarlo. Mientras trabajaba y hablaba, ella no haca ms que mirarle. Le miraba, fumaba y sonrea. Al final se hicieron amigos y l brome con ella y ella brome con l. Al terminar, no intent nada. Pero cuando ella se hubo marchado, no pudo apartarla de sus pensamientos. Una semana ms tarde, la vio regresar a la estacin de servicio con otra dificultad mecnica. Y despus otras dos veces. El coche no tena gran cosa y Shively empez a estar ms seguro de que ella vena sobre todo para verle. Y despus aquella maana, vestida con un fino blusn azul y unos ajustados "shorts" a juego, sonriendo y dicindole que debajo del coche se escuchaba un crujido y ella pensaba que tal vez fuera cosa del tubo de escape. Shively agarr una herramienta, se desliz bajo el coche y, cuando hubo terminado y sali, la vio y estuvo seguro, casi seguro, de que deba de haberle estado mirando la bragueta. Cuando se levant, empezaron a bromear, un poco. Se encontraba de pie a su lado y ech un vistazo y vio que Nave no poda orle. Y lleg a la conclusin de que por qu no? Pero entonces ella se meti en el automvil y cerr la portezuela. l se le acerc rpidamente y se inclin junto a su cabeza porque ella se haba inclinado hacia adelante para girar la llave de encendido. Debo confesarle dijo mirndola directamente a los ojosque me ha gustado mucho hablar con usted, seora Bishop. Ella le mir y contest: A m tambin me ha gustado, Kyle. me gustara poder seguir hacindolo un poco ms. Para conocerla mejor. Termino de trabajar a las nueve de la noche. Le parece bien que nos encontremos a las nueve y media en el Tambor Roto para tomar un trago? Bueno, ya veo que no se anda usted por las ramas con una mujer, verdad, Kyle? Cuando la mujer es como usted, no. Estar all a las nueve y media. Ella puso marcha atrs y empez a retroceder. Ah, muy bien dijo, o algo parecido, y se fue y l estuvo seguro de haber alcanzado el xito. Se pas toda la tarde canturreando muy contento. Durante las dos horas libres de la cena se fue de compras y se dirigi despus a su apartamento para dejar las bebidas alcohlicas y arreglar un poco la casa con vistas a la actividad que iba a tener lugar por la noche. Despus, volvi a trabajar hasta las nueve, y despus se quit la mugre de las manos y los brazos con LanLin. Se haba afeitado en el lavabo de caballeros con la maquinilla elctrica que siempre tena a mano, se haba peinado el oscuro cabello rizado y se haba puesto ropa limpia. A las diez y media an estaba esperando a Kitty Bishop en el Tambor Roto. Pero ella no apareci. Le dej plantado, la muy bruja. Le haba excitado y le habla prendido fuego para dejarle despus. Haba comprendido la leccin. Le haba querido colocar en su sitio. Le haba dicho que no era suficiente para ella. Pues, muy bien, maldita sea, l tambin tena que decirle un par de cosas. Sali hecho una furia del restaurante y corri a la estacin de servicio. Nave estaba ocupado llenando un depsito de gasolina. Shively entr en el despacho de Nave y busc el registro de clientes. 7

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Hills.

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Copi de la tarjeta del viejo Bishop en un trozo de papel el nmero telefnico de su casa de Holmby Despus se fue y se dirigi a la cabina telefnica ms prxima. Introdujo unas monedas y marc. Ring... ring y all estaba ella. Le reconoci la voz. Tranquilo, como si nada hubiera sucedido. Kitty? Soy Kyle. Qu sucede? Llevo esperndote ms de una hora. Quin es? Kyle. Kyle Shively. Ya sabes, ya me recuerdas. Te he visto esta maana en la estacin de servicio, recuerdas? Hemos quedado citados para tomar un trago en el Tambor Roto. Ah, conque es "eso" dijo ella echndose a rer. No hablar usted en serio, verdad? Qu quieres decir con que no hablo en serio? pregunt ponindose lvido. Te he invitado a tomar un trago esta noche y has dicho que muy bien. Has aceptado. Es una situacin muy embarazosa. No lo entiendo, seor Shively. No es posible que haya usted pensado que iba a reunirme con usted. De veras, cmo es posible? Ha habido un malentendido. No ha habido ningn malentendido, maldita sea! No se atreva a levantarme la voz. Eso es ridculo. Voy a colgar. Y le colg. Fuera de s, Shively busc ms monedas, las introdujo en la ranura y volvi a marcar el nmero de la muy perra. En cuanto ella contest, le dijo: Oye, Kitty, tendrs que escucharme. Me gustaste desde la primera vez que te vi y comprend que yo te gustaba, tanto si lo reconoces como si no. Qu hay de malo entonces en que dos personas que se gustan salgan a tomar un trago? Por consiguiente, voy a darte otra oportunidad. Otra oportunidad? Es usted un cara dura. Para m no es ms que un seor que me ha arreglado el coche y nada ms. Qu se ha credo usted que soy? Crea que eras una mujer pero empiezo a pensar que a lo mejor no eres ms que una de tantas coquetas que piensan que... No escuchar sus palabras! Ni nada de lo que usted me diga! Si vuelve a molestarme, se ver metido en dificultades. Soy una mujer casada. No salgo con otros hombres. Y, si lo hiciera, desde luego que no sera con un bruto y un grosero como usted. Por su propio bien, tenga en cuenta la advertencia. Molsteme otra vez e informar de ello a mi marido y l se encargar de que le despidan. Y volvi a colgarle de golpe el telfono. Shively colg tambin tembloroso y sali de la cabina enfurecido a causa de la injusticia de que haba sido vctima, de aquel burdo insulto a su virilidad y orgullo que le haba infligido aquella perra mocosa. Al llegar a la acera, la clera de Shively se hizo ms generalizada y fue ms all de aquella perra en particular. No se trataba nicamente de aquellas mujeres de la llamada clase alta, de aquellas tas mimadas con sus actitudes en relacin con los hombres a los que consideraban por debajo suyo. Lo que estaba mal era todo el sistema de clases. Shively no tena la menor idea de poltica y todo eso le importaba un comino, pero hubiera sabido determinar mucho mejor que cualquier poltico lo que estaba mal en el mundo. Lo malo es que un puado de ricos tenan demasiado y el resto, los pobres, apenas tena nada y jams poda alcanzar la riqueza. Lo malo es que los ricos cada vez se iban haciendo ms ricos ricos de dinero y ricos de mujeres, lo ms escogido era siempre para ellosmientras que las sobras quedaban para los dems, para los Shivelys a quienes no se permita el paso y que tenan que conformarse con las migajas y mostrarse satisfechos con bocados recalentados de segunda mano y escasa calidad. Maldita sea. Haba llegado a la entrada de cristal de doble hoja del AllAmerican Bowling Emporium. A travs de ella pudo ver parte de las treinta y dos pistas, todas ellas ocupadas. 8

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En lo alto, muy a la vista, haba un rtulo de cristal iluminado y con una flecha roja que sealaba hacia la derecha y que deca "Bar de la Linterna Ccteles". Menos mal, pens. An poda disfrutar de algn placer. Tres o cuatro cervezas y tal vez se sintiera mejor. Kyle Shively se adelant hacia la entrada. Adam Malone se hallaba en el saln, sentado perezosamente en un silln de madera de arce y contemplando soadoramente la vela que centelleaba en el interior de la linterna roja que haba sobre la mesa. Jugueteaba distradamente con los dedos sobre el pequeo bloc amarillo que llevaba consigo dondequiera que fuera, incluso en el trabajo. En la clase de literatura de su segundo ao de estudios le haban dicho que los ms clebres escritores tenan la costumbre de tomar notas para caso de que stas les proporcionaran cierta inspiracin o les permitieran observar algo que pudiera resultar til en algn relato. Como Henry James y Ernest Hemingway. Si tomaban notas de lo que pensaban o vean. A partir de entonces, en los seis aos transcurridos, Adam Malone siempre haba llevado en el bolsillo un pequeo bloc y un lpiz. Malone no tena por costumbre frecuentar los bares. No beba mucho. Beba muy poco en el transcurso de las reuniones sociales, y en determinadas ocasiones lo haca estando solo en su habitacin, en cuyo caso tomaba un poco de vino o bien un trago de Jack Daniels porque haba ledo que el alcohol, si no se consuma en exceso, poda estimular la imaginacin. La mayora de escritores americanos ganadores del Nobel Sinclair Lewis, Ernest Hemingway, William Faulknerhaban sido bebedores y, al parecer, el alcohol haba contribuido a encender y no a apagar su capacidad creadora. Pero, en realidad, a Malone le constaba que no le haca falta el whisky para estimular su imaginacin. No le costaba el menor esfuerzo evocar situaciones, inventar, elaborar, dramatizar. Apenas transcurra una hora del da sin que se sorprendiera soando acerca de lo que fuera. Lo ms difcil era apresar estas fantasas y ponerlas por escrito de una forma interesante y coherente. Poner lo negro sobre lo blanco, tal como sola decir Maupassant, era ciertamente lo ms difcil. No, no haba acudido al bar para beber, a pesar de tener delante suyo sobre la mesa un whisky a medio terminar. Haba acudido all aquella noche porque no le apeteca quedarse solo en su habitacin y ya haba visto la mayora de las pelculas que daban por televisin y haba visto tambin las mejores obras teatrales que daban en los teatros de las cercanas y no se poda permitir el lujo de irse a ver una pelcula de estreno. Adems, algunas veces, como esta noche por ejemplo, se senta culpable por pasarse tanto tiempo libre en la habitacin, encerrado entre aquellas cuatro paredes, viviendo nicamente en el interior de su cabeza. Un autor debe salir, ver cosas, ver gente, mezclarse y confundirse y vivir experiencias. Un bar constitua un excelente tarro de fusin, un escenario maravilloso para trabar conocimiento con extraos o bien observar la vida. Slo hubiera querido que a aquellos que as lo desearan, como l por ejemplo, les estuviera permitido fumar hierba en pblico. Unos cuantos cigarrillos le hubieran resultado mucho ms agradables que aquel desabrido whisky que haba estado tomando. Malone haba entrado en la bolera y se haba dirigido al saln de ccteles haca cosa de media hora porque le haba parecido bullicioso y alegre, lleno de cuerpos, y porque ya en otras dos o tres ocasiones se haba dejado caer por all, lo cual haca que le resultara un ambiente familiar. Haba ido a sentarse junto a una mesa cercana a la barra porque esta noche prefera observar a mezclarse, y, durante algn rato haba visto ir y venir a los clientes, hombres en su mayora y en su mayora mayores que l (lo cual significaba de ms de veintisis aos), y a las parejas entrando tomadas del brazo, susurrando y rindose, y a algunas personas que salan con paso vacilante. Tras haberse hartado de todo eso, Malone decidi retirarse a su interior procurando esbozar la estructura de una novela corta que tena en proyecto escribir. 9

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Pero se distrajo muy pronto y empez a contemplar fijamente la llama de la vela que parpadeaba en el interior de la linterna roja y que pareca hipnotizarle. Ahora, consciente de haberse retirado a su interior, hizo un esfuerzo y procur mostrar inters por la actividad que le rodeaba. Se irgui en su asiento, tom un sorbo de Jack Daniels y escudri el saln. La iluminacin era indirecta y, por consiguiente, muy matizada. Sus ojos se apartaron de un joven y una mujer que estaban examinando los ttulos de los discos de la mquina automtica y se posaron en los clientes que llenaban la barra. Era una barra muy larga, tal vez midiera nueve metros, y, cuando haba llegado Malone, la mitad de los taburetes estaban vacos, pero ahora estaban todos ocupados menos uno. Precisamente el que tena ms cerca. Malone estudi la conveniencia de abandonar la mesa y trasladarse con su vaso al taburete vaco de la barra. Estaba a punto de hacerlo cuando un sujeto alto y musculoso de rostro alargado cruz el saln y se detuvo entre Malone y el taburete vaco. Con aire posesivo, el recin llegado gir el asiento del taburete hacia s, se acomod y se volvi de cara a la barra. El intruso que se haba acomodado en el taburete de Malone chasque los dedos para llamar la atencin del anciano barman, un amable y eficiente negro de frente abombada y algodonoso cabello muy rizado, y el barman le atendi rpidamente. Cmo est esta noche, seor Shively? pregunt. Hola, Ein. En el transcurso de su ltima visita Malone se haba enterado de que "Ein" era el apcope del apodo del barman, a quien llamaban Einstein por la propensin que ste tena a solucionar cualquier problema de los clientes por complicado que fuera. El recin llegado, llamado Shively, segua hablando . Si quieres que te diga la verdad, esta noche estoy de un humor de perros. Pues para eso tenemos muchos brebajes, seor Shively. Qu le apetecera? Lo que me apetecera repuso Shivelysera un buen trasero, pero tambin me conformar con una cerveza fra. Sentado junto a su mesa, Malone se despert. Este Shively tena mucha personalidad. Malone pas una pgina del bloc. La ltima frase de Shively no haba estado nada mal. Malone vacil un instante preguntndose si Henry James la hubiera anotado; lo dudaba, pero empez a tomar nota. Shively permaneca sentado un poco inclinado sobre la barra esperando a que le sirvieran otra cerveza. Cuando se la sirvieron, sorbi ruidosamente la espuma de la superficie, ingiri un buen trago y se dispuso finalmente a comentar las desgracias que le afligan con cualquiera que estuviera dispuesto a escucharle. Mir al hombre del taburete de al lado. La perspectiva no se le antojaba muy halagea. Un mohoso sujeto un poco mayor con pinta de hombre de negocios, medio calvo y con cuatro pelos blanquecinos, gafas de montura metlica apoyadas sobre una afilada nariz, boca melindrosa, raqutico, enfundado en un severo y conservador traje azul con camisa blanca y corbata de pajarita. Con aquella cara tan pastosa y aquel aspecto de individuo acostumbrado a perder, deba de ser el director de unas pompas fnebres, pens Shively. Pero qu demonios, era un tipo con quien podra charlar. Hola, amigo dijo Shively tendindole la mano, me llamo Shively. El sujeto se sorprendi un poco. Recuperndose de su asombro, estrech brevemente la mano de Shively. 10

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Encantado de conocerle. Yo... me llamo Brunner... Leo Brunner. Muy bien, Brunner, Qu te ha parecido lo que le he dicho al barman cuando me ha preguntado que qu me apetecera? Brunner se qued altamente perplejo. Pues... no estoy seguro de haberme enterado. Me ha preguntado que qu me apetecera y yo le he dicho que un buen trasero pero que me conformara con una cerveza dijo Shively sonriendo. Es una broma que solemos gastar. Aunque yo siempre lo digo en serio. Qu te parece, Brunner? Brunner se removi inquieto y esboz una dbil sonrisa. Pues, s, es bastante gracioso. Shively decidi largarse cuanto antes. Aquel tipo no iba a contribuir a distraerle. Probablemente era de los que pensaban que slo lo hacan los pjaros y las abejas. S, pens Shively, de aquellos a los que si se les hiciera el amor se quedaran hechos polvo. Mientras Shively se apartaba de Brunner, un individuo del fondo de la barra le grit a Ein que pusiera el noticiario de las once. Accediendo a la peticin, Ein extendi la mano hacia el gran aparato de televisin en color, lo encendi, busc el canal adecuado y ajust el volumen. En la pantalla apareci el jovial rostro de Sky Hubbard, el famoso comentarista, que estaba hablando de otra insurreccin comunista en no s que lugar del sudeste asitico. Inmediatamente se pas la filmacin de unos tipos morenos correteando por all tras haber sido atacados con napalm. A Shively le importaba un bledo. Les est bien empleado, pens, por entrometerse e impedirnos que les ayudemos y les civilicemos. Shively les conoca en persona y saba con toda seguridad que aquellos tipos morenos eran unas bestias. Sigui contemplando la pantalla mientras Sky Hubbard empezaba a vapulear a algn individuo de la Casa Blanca a propsito de una nueva medida de reforma tributaria a punto de convertirse en ley y que para Shively significaba otra exencin de impuestos en beneficio de todos los acaudalados hijos de puta de los Estados Unidos, ya lo creo que s. Ahora otra exclusiva de Sky Hubbard oy que anunciaba Hubbard. Maana a las ocho de la tarde, Hollywood volver a ganarse una vez ms el derecho a llamarse "La Capital Mundial del Esplendor" con el fulgurante estreno mundial de "La prostituta real", protagonizada por la singular Sharon Fields, el smbolo sexual internacional nmero uno, que recientemente ha sido designada como la actriz ms taquillera por las publicaciones "Variety, Hollywood Reporter y Film Daily". Con la produccin de esta pelcula, cuyo presupuesto ha ascendido a quince millones de dlares, siendo la primera epopeya tradicional que se rueda en muchos aos la Aurora Films vuelve por sus viejos fueros taquilleros ofreciendo a los espectadores de televisin una pelcula de poca y ambiente histrico. A ello se aade la inimitable y acusada sensualidad del personaje central interpretado por Sharon Fields y la rutilante presencia de la misma seorita Fields, la actriz ms taquillera del momento. Shively se bebi la cerveza y sigui contemplando la pantalla mientras Sky Hubbard segua con su perorata. A la edad de veintiocho aos, con xito ininterrumpido, Sharon Fields ha alcanzado el pinculo convirtindose en la mxima diosa mundial del amor. En "La prostituta real" desempea un papel en el que puede proyectar su ms acusada cualidad: la sexualidad. La pelcula es la autntica biografa de la emperatriz Valeria Mesalina, tercera esposa del emperador Claudio de la antigua Roma y la ms clebre adltera y ninfmana de la historia. Las relaciones amorosas y el escandaloso comportamiento de Mesalina eran legendarios. Tenemos entendido que Sharon Fields ofrece una interpretacin memorable de la figura de la escandalosa emperatriz. Bien, y ahora la exclusiva que les hemos prometido. 11

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Por gentileza de la Aurora Films, vamos a ofrecerle un "trailer" de una de las ms sensacionales escenas de lo que promete ser el mayor xito de Sharon Fields.

Aqu, mientras Csar Claudio se encuentra ausente dirigiendo una invasin de las Islas Britnicas por parte de sus tropas, Sharon Fields en el papel de Mesalina danza semidesnuda sobre una plataforma levantada en el Foro de Roma, en una especie de prlogo a una orga pblica. Por primera vez, a Shively empez a interesarle la pantalla. Y all estaba el "trailer", un plano en el que apareca Sharon Fields ascendiendo a una plataforma aclamada por miles de jaraneros borrachos. Ahora la cmara se le estaba acercando para captar un primer plano. Shively silb involuntariamente y sus ojos se abrieron al contemplar a la voluptuosa Sharon con su renombrado busto lechoso apenas cubierto por unas sartas de abalorios, con el vientre y la espalda y las posaderas al aire, prcticamente desnuda de no ser por una V de abalorios que le cubra las partes ms ntimas. Se agitaba y ondulaba, su busto se mova, las blancas caderas oscilaban, sexualidad pura, todo sexualidad, mientras el primer plano mostraba su enmaraada melena rubia, sus soolientos y suaves ojos verdes y sus hmedos labios entreabiertos y despus su voz jadeante y gutural llamando a todos los varones de Roma y a todos los varones del siglo XX: "Vamos, vamos, acercaos a m!" Sbitamente termin el "trailer" y la cmara volvi a enfocar al comentarista Sky Hubbard. Jams ha habido en toda la historia del cine un smbolo sexual tan ampliamente venerado y deseado como Sharon Fields estaba diciendo. Rpidamente, una serie de fotografas de Sharon Fields y carteles en los que sta apareca en provocadoras posturas en distintas fases de desnudez, mientras Hubbard segua hablando : Ninguna diosa del amor del pasado ni Clara Bow, ni Jean Harlow, ni Rita Hayworth, ni Marilyn Monroe, ni Elizabeth Taylorha conseguido prender jams en la imaginacin del pblico como Sharon Fields. Lo que una clebre escritora britnica dijo a propsito de Marilyn Monroe puede aplicarse indudablemente a Sharon Fields. "Corresponda a nuestro deseo de librarnos de la fantasa para hundirnos en la realidad ms autntica. Colmaba nuestro anhelo, de enfrentarnos con nuestros deseos erticos sin romanticismos ni distracciones". Tal como ha reconocido sinceramente la propia seorita Fields: "En el fondo soy una criatura sexual. Lo somos todos. Pero la mayora de las personas temen enfrentarse con esta faceta de su naturaleza. Yo no. Creo que interesarse por la sexualidad es algo normal. No lo oculto. Tal vez por eso les resulto seductora a los hombres". Hace unas horas he conversado a este respecto con Justin Rhodes, el productor de su ms reciente pelcula. "S, en Sharon eso es cierto me ha dicho. No puede evitar ser seductora. Si hubiera vivido algunos cientos de aos atrs, hubiera sido sin lugar a dudas la amante de un rey. Pero tenemos la suerte de que nos pertenezca a nosotros. "Eso ha dicho Justin Rhodes. Como es natural, sus admiradores conocen de sobra la despreocupada vida personal de la seorita Fields y sus escapadas si bien ltimamente se la ha visto con menos frecuencia, por lo menos en pblico. Pero maana por la tarde volver a estar con nosotros no slo en la pantalla sino personalmente cuando asista al estreno que tendr lugar en el Teatro Chino de Grauman. Se nos dice que prximamente viajar a Inglaterra para tomarse un perodo de descanso, pero nosotros nos preguntamos: Ser para descansar o bien para reanudar sus relaciones con su ms reciente y romntico inters, el actor britnico, Roger Clay? Seguiremos el noticiario de las once tras la pausa comercial. La ltima fotografa de Sharon Fields en la pantalla de televisin Sharon tendida desnuda en una cama con una sbana blanca entre sus carnosos muslos y cubrindole el busto haba sido sustituida bruscamente por el anuncio de un detergente. 12

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Santo cielo! exclam Shively sin dirigirse a nadie en particular. Cmo me he puesto! Mir al atontado de Brunner, sentado a su derecha. Brunner permaneca sentado en silencio, lamindose los resecos labios. Shively se dirigi al hombre que tena a la izquierda, un corpulento y colorado sujeto muy llamativamente vestido, de unos cuarenta y tantos aos, y comprendi que con ste podra charlar. El tipo deba de haber estado contemplando a Sharon Fields, porque mantena los hambrientos ojos como pegados a la pantalla. Me llamo Kyle Shively dijo Shively. Qu le parece? Yo me llamo Howard Yost dijo el tipo corpulento girando en el taburetey me parece que no ha habido jams una hembra con mejores hechuras. S dijo Shively, se explica usted muy bien. Mire, le digo que, vindola, sera capaz de hacer cualquier cosa por pasar una noche con una mujer as. Acostarme con ella sera lo ms grande de mi vida. Est de acuerdo conmigo, seor? Que si estoy de acuerdo? repiti Yost. Pues, mire, cambiara a mi seora y a mis dos nios y a todos mis clientes por una sola vez con alguien como esta Sharon Fields. Una larga noche con ella y despus ya nada me importara. Morira dichoso. Inesperadamente, el de las pompas fnebres o lo que fuera se inclin sobre la barra mirando a los dos hombres. Subindose las gafas, Leo Brunner empez a hablar. S, me muestro inclinado a estar de acuerdo con ustedes. Una aventura con la seorita Fields tal como usted la ha descrito merecera cualquier cosa. Pero las personas como nosotros.... sacudi tristemente la cabezano tenemos la oportunidad de ver cumplido este sueo. Pues claro que la tenemos dijo una firme voz a su espalda. Sorprendido, Shively mir por encima del hombro y tanto Brunner como Yost se volvieron para ver quin haba hablado. El interlocutor era un joven de unos veintitantos aos, pens, Shively, sentado junto a una mesa de all cerca, un muchacho bastante bien parecido, de cabello castao oscuro mandbula cuadrada, vestido con una gastada chaqueta gris de pana, un ancho cinturn de cuero y unos ajustados pantalones de punto. Les sonri, se guard en el bolsillo una especie de bloc y se levant. Hola dijo adelantndose, me llamo Adam Malone. Perdonen pero no he podido evitar escucharles hablar de Sharon Fields. Mir a Brunner y dijo con aplomo: Est usted completamente equivocado, seor Brunner. Los hombres como nosotros tenemos oportunidades con una mujer como Sharon Fields. Ahora estaba mirando fijamente a Shively. Ha dicho en serio... lo que estaba diciendo... de ser capaz de cualquier cosa... a cambio de hacerle el amor? Que si lo deca en serio? Que si deca en serio que hara cualquier cosa y lo dejara todo a cambio de la oportunidad de acostarme con ella? Ya puede estar seguro, hermano. Cualquier cosa. Dara cualquier cosa por poderme revolcar con ella. Pues, bien, su deseo puede convertirse en realidad dijo Malone con absoluta seguridad en la voz. Si quiere acostarse con Sharon Fields, puede hacerlo. Eso se podr arreglar. Shively y los otros dos contemplaron a aquel desconocido sorprendindose de su seguridad. Acaso est usted loco? pregunt Shively al final. Quin es usted? Alguien que conoce muy bien a Sharon Fields. Da la casualidad de que me consta que a Sharon Fields le gustara acostarse con cualquiera de nosotros si tuviera la oportunidad. Tal como he dicho, puede arreglarse. 13

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Por consiguiente, si... Un momento, joven le interrumpi Yost. Est usted diciendo cosas muy gordas. Seal el vaso medio lleno que haba encima de la mesa . Est seguro de que no se ha tomado uno de ms? Estoy perfectamente sereno dijo Malone muy en serio. Jams he estado ms sereno ni he hablado ms en serio. Llevo pensando en ello mucho tiempo. Lo que hace falta es ultimar los detalles. Vacil un poco. Y el riesgo es mnimo. Parece que el chico habla en serio dijo Shively mirando a Yost. Brunner se haba quitado las gafas y estaba mirando a Malone con ojos de miope. No... no quisiera parecerle impertinente, seor Malone, pero, ante todo, me cuesta trabajo creerle. Qu podra querer Sharon Fields de sujetos como nosotros? En la escala social, no somos nadie. Por lo menos, confieso que yo no lo soy. Y ya la ha visto usted en la pantalla de televisin: ella s es alguien, una celebridad internacional. Es quiz la joven ms famosa y deseable de la tierra. Estoy seguro de que puede conseguir a cualquiera que le apetezca. Le basta con arquear un dedito para tener a los que quiera, los ms ricos y los ms poderosos, los dirigentes elegidos de las naciones o los reyes. Tiene a sus pies a todos los hombres de la tierra. Por qu tendramos que interesarle nosotros? Porque jams ha tenido a nadie con quien pudiera relacionarse realmente replic Malone. Conozco a la gente que la rodea. No hay en su vida ni un solo ser humano sincero y corriente. Y, sin embargo, eso es lo que ella ansa realmente. No hombres que sean famosos. No hombres de su ambiente que se sirvan de ella para hacerse publicidad. No. Quiere a hombres verdaderos que la deseen por ella misma, no por quien es sino por lo que es. Eso no lo entiendo demasiado dijo Yost meneando la cabeza. De todos modos, no me retiro de lo dicho. Es decir, que estara dispuesto a comprar mi parte al precio que fuera. Dejara en un periquete a mi mujer y a mis dos hijos sin pensarlo. Dara todos los dlares que tengo y hasta mi casa si hiciera falta. A cambio de una noche con Sharon Fields? Estara dispuesto a hacer cualquier cosa. Eso es lo que pienso exactamente. Muy bien, pues, ser como yo le he dicho insisti Malone. Podr gozar de ella. Y probablemente sin tener que ceder nada tangible a cambio. Tal como le he dicho, slo tendr que estar dispuesto a correr un... un pequeo riesgo. Porque slo hay un obstculo menor.... que es el de llegar a conocerla. Qu quiere usted decir? pregunt Shively frunciendo el ceo. Pensaba que la conoca. Y la conozco. La conozco mejor que a ninguna otra mujer de la tierra. S sobre ella todo lo que pueda saberse. Sin embargo, no la conozco personalmente. Pero puedo. Y ustedes tambin pueden. S como podemos hacerlo. Cmo? le aguijone Shively. Si es usted tan listo... Dganos cmo. Adam Malone estaba a punto de volver a hablar, pero entonces se dio cuenta de los clientes que haba cerca y baj la voz. 14

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Me parece que ste no es el mejor sitio para iniciar una operacin de este tipo. Sera mucho mejor .discutir el asunto en privado. Mir a su alrededor. Al fondo del saln hay un reservado vaco. Quieren ocuparlo? Llevaban sentados unos quince minutos en el relativo aislamiento del reservado del fondo tapizado de gris e interrumpieron la conversacin al acercarse la joven y rechoncha camarera de los leotardos negros para retirar los vasos vacos y colocar ms bebidas y servilletas sobre la mesa semicircular revestida de formica. Adam Malone se hallaba acomodado en el centro del reservado con los hombros apoyados contra la pared. A su derecha se haba acomodado Kyle Shively, que no cesaba de fumar. A su izquierda, mascando un puro apagado, se sentaba Howard Yost. Y frente a Malone se encontraba un nervioso Leo Brunner sentado en el borde de una silla que haba acercado al reservado. Un poco envarados, haban vuelto a presentarse sin revelar demasiados datos. Shively era mecnico de automviles y, en algunas ocasiones, para incrementar sus ingresos y para divertirse, reparaba automviles abandonados y los venda. Yost era agente de seguros y venda plizas de la Compaa de Seguros de Vida Everest y otras ocho empresas asociadas. Brunner era un perito mercantil con despacho y clientes propios. Malone era colaborador libre de distintas publicaciones, aunque a veces se dedicaba a extraas actividades para ganar dinero o bien para vivir una experiencia. Malone volvi un poco cohibido al tema de Sharon Fields. El discurso de Malone de los ltimos siete u ocho minutos haba estado centrado en este tema. Siempre haba sido muy aficionado al cine, les haba confesado. Llevaba siendo esclavo de Sharon Fields desde la primera vez que la haba visto en una pelcula de haca ocho aos en un papel de escasa importancia de una superficial pelcula de aventuras titulada "El sptimo velo". Y haba seguido su meterico ascenso al superestrellato. Haba visto sus veintitrs pelculas no slo una vez sino incluso dos y hasta tres o cuatro. Llevaba muchos aos enamorado de ella desde lejos. Su vocacin haba sido la observacin de Sharon Fields. Haba sido un estudiante asiduo de su vida y carrera. Los ltimos tres aos los haba dedicado especialmente a interminables horas de investigacin. Estaba seguro de que no haba nadie en la tierra que poseyera una coleccin tan completa de datos acerca de la Fields. Por consiguiente, cuando digo que la conozco, pueden creerme repiti Adam Malone. Me conozco todas las frases que ha pronunciado en pblico. S todo lo que ha hecho y prcticamente todo lo que piensa. S cmo vive. Conozco sus costumbres. Y, por encima de todo, conozco sus sentimientos, sus aspiraciones y necesidades. Aunque pueda parecerles, que peco de inmodestia, en lo tocante a Sharon Fields, soy la mxima autoridad. Por qu? pregunt Yost. Por qu? Porque est aqu. Porque el conocerla como la conozco ha enriquecido inmensamente mi vida. Pero jams la ha conocido personalmente? volvi a preguntarle Shively. No, pero siempre he pensado que llegara a conocerla. Y quera estar preparado para cuando ello ocurriera. No ocurrir jams dijo Brunner removindose en su asiento. Todo el mundo suea lo mismo. Pero el sueo jams se convierte en realidad. Este se convertir dijo, Malone con firmeza. Hace un ao descubr la forma en que podra ocurrir. 15

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Con un poco de ayuda, supe que podra conseguirlo. Muy bien, deje de andarse por las ramas, le dijo Shively. Dganos cmo. Me gustara decirles... Pero entonces lleg la camarera con ms bebidas y Malone y los dems esperaron a que se fuera. Ahora todos los ojos enfocaban a Malone esperando que ste les contara de qu forma se propona hacer realidad el sueo. Suavemente pero sin vacilar, en tono conspiratorio, Adam Malone les cont cmo poda hacerse, cmo podran llegar a conocer a Sharon Fields. Le escucharon en silencio sin comprenderle y Malone, animado por aquel silencio que se le antojaba de aprobacin, se dispuso a elaborar el plan. Howard Yost, el vendedor, que no se haba tragado el anzuelo, le interrumpi antes de que pudiera proseguir. Espere un momento dijo. Acabo de fijarme en lo ltimo que ha dicho. Me parece que no lo he entendido. Qu ha dicho usted exactamente? Quiero asegurarme de haberle odo bien. Malone lo consider no un reproche o un reto sino ms bien una razonable peticin en el sentido de que aclarara lo dicho. Lo repetir con mucho gusto dijo amablemente. He dicho simplemente que, considerado el asunto desde un punto de vista completamente realista, lo ms probable es que jams consiguiramos llegar a conocer a una famosa estrella como Sharon Fields de una forma normal. No es fcil que ninguno de nosotros tuviera la oportunidad de llegar hasta ella, presentarse y salir con ella. Est rodeada por un muro protector de amistades, gorrones y aduladores. Entre los que se cuentan su representante personal, Flix Zigman, su secretaria particular, Nellie Wright, su experto en relaciones pblicas, Hank Lenhardt, y su peluquero, Terence Simms. Slo podramos llegar a conocerla de una manera... para darle as la oportunidad de que nos conociera y le gustramos. Tendramos que preparar una situacin en la que literalmente nos la llevramos en volandas. Tendramos que planear una situacin en la que no tuviera ms remedio que conocernos en un momento en que nadie se interpusiera entre ella y nosotros. Yost pos el vaso sobre la mesa y se inclin cautelosamente hacia adelante. Qu quiere usted decir con eso de una situacin en la que no tuviera ms remedio que conocernos? Qu significa eso exactamente? Ya lo sabe, cogerla. Cogerla? pregunt Yost. Sigo sin entenderle. Es muy sencillo dijo Malone asombrado. Ir y cogerla y llevrnosla con nosotros. Ni ms ni menos que eso. Llmelo usted como quiera. Lo que, yo quiero saber es cmo lo llama usted, Malone dijo Yost contrayendo los ojos. Bueno.... empez Malone detenindose para reflexionar brevementeme parece que pretendo decir que la abordaramos y... bueno, yo no lo llamara secuestro ni nada de eso... no me interprete mal, no bamos a raptarla... pero... Secuestrarla, eso es lo que me ha parecido que quera usted decir desde un principio dijo Yost triunfalmente mirando a Malone. Raptarla? Raptar a Sharon Fields? Intentar nosotros hacer eso? Me ir usted a decir que sa era su gran idea? Mir a los dems con desagrado y despus volvi a dirigirse a Malone . Mire, seor, francamente no s quin es usted ni de qu manicomio se ha escapado. Pero si se refiere a eso... Sacudi la cabeza, se sac la cartera del bolsillo y empez a depositar sobre la mesa el importe que le corresponda de las consumiciones. En mi trabajo se tiene ocasin de conocer a muchos chiflados y suelen hacerte toda clase de propuestas extraas. Pero eso es lo ms grande que he odo jams. Si le he entendido bien, si quiero decir lo que yo pienso, que quiere decir... en tal caso, no se ofenda, seor, pero me parece que est usted ms loco que un cencerro. Malone no se inmut. 16

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S, creo que me ha entendido usted bien. Supongo que quiero decir eso, slo que sera distinto. No sera un acto... un acto de rapto en el verdadero sentido de la palabra, porque nuestra intencin y su reaccin no seran las habituales. Estaran ustedes de acuerdo en que no sera ningn delito y entraara ninguna dificultad si supieran con la misma certeza que yo lo positivamente que ella reaccionara. Yost sigui sacudiendo la cabeza al tiempo que se volva a guardar lentamente la cartera en el bolsillo. Debe de estar enfermo si piensa eso. Lo siento. Acabo de conocerle. No s quin es usted. Slo s lo que he odo. Es un secuestro y el secuestro es uno de los peores delitos que puede haber. Pero es que no sera un delito, acaso no lo entiende? protest Malone muy convencido. Sera una forma romntica y honrosa de llegar hasta ella, de hacerla consciente de nuestra existencia. Yost mir hacia el otro lado de la mesa. Shively, dgale que est chiflado, quiere? Malone hizo caso omiso de Shively y sigui hablando fervorosamente con el agente de seguros. Es que usted no lo entiende, seor Yost. Si la conociera como yo, lo vera todo muy claro. Cogerla es secundario, un medio menor de llegar a un fin. Una vez lo hubiramos hecho y hubiramos conversado con ella, se mostrara de acuerdo con nosotros. Debe creerme. Y una vez se mostrara de acuerdo, conseguiramos que todas las consecuencias fueran voluntarias por su parte. Lo que viniera a continuacin, vendra porque ella lo querra. Podra usted acostarse con ella. Yo tambin. Es probable que todos pudiramos hacerlo. Conocindola, s que se mostrara dispuesta a colaborar. En estas cosas, su actitud es mucho ms libre que la de la mayora de las mujeres. Cramee, seor Yost, una vez lo hubiramos hecho, no se tratara de ningn delito. Se sentira halagada y le gustara. Y quin lo dice? pregunt Yost indicndole a Brunner que apartara su silla. Brunner se levant y Yost se desplaz en su asiento y se puso en pie. Lo digo yo repuso Malone llanamente. S positivamente que no tropezaramos con dificultades. Puedo demostrarlo. Yost no le hizo caso, pero Brunner le habl utilizando el tono que un padre empleara con su hijo. Y si se equivocara usted, seor Malone? No puedo equivocarme. No es posible que me equivoque. Shively haba estado ocupado contando el cambio. Ahora se desplaz hacia la salida del reservado. Muchacho le dijo, me parece que ha bebido usted en exceso. Se levant aadiendo: Adems, aunque le creyramos, qu le induce a pensar que podra conseguirlo? No habr problema. Ser fcil. Tal como les he dicho, llevo trabajando en ello largo tiempo. Todos los detalles. Puedo mostrrselos. No, gracias dijo Yost soltando una breve carcajada. Tendr que buscarse a otros primos para jugar a los sueos. Se dirigi al hombre de ms edad que tena al lado. No es cierto, Brunner? El perito mercantil le dirigi a Malone una amistosa mirada como de disculpa. Me temo que nos ha estado usted tomando el pelo, Malone. No es eso? Reconozco que le envidio la imaginacin. Shively se mostr menos conciliador. Tirndose de los ajustados pantalones, mir enfurecido a Malone.

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Por unos momentos casi me haba embaucado, muchacho. Pero veo que se ha estado burlando. Y a m no me gusta perder el tiempo de esta manera. Malone encaj muy bien el desprecio de su idea. Como escritor, era un veterano de los desprecios. Lo lamento pero hablaba completamente en serio dijo encogindose de hombros. En cualquier caso, si cambiaran ustedes de opinin, si quisieran averiguar lo que efectivamente podemos hacer, maana estar aqu en el mismo lugar y a la misma hora. De ustedes depende. A punto de marcharse, Yost se acerc la palma de la mano al ngulo de la boca como si la ltima frase que quisiera dirigirle a Malone fuera de carcter confidencial. Joven, a buen entendedor, pocas palabras bastan. Gui exageradamente un ojo y dijo : Acepte mi consejo y escndase. El hombre del saco anda buscndole. A las cinco y media de la tarde del da siguiente, martes, Kyle Shively estaba terminando la ltima tarea que le haba encomendado Nave, una puesta a punto de un Cadillac de tres aos. Dado que haba tenido un mal da, un autntico desastre de da, haba querido concentrarse por entero en su trabajo para distraerse de los pensamientos que le atormentaban. Haba terminado la parte ms laboriosa de la tarea ajustar adecuadamente la compresin de cada cilindroy ahora se estaba dedicando a la limpieza de la buja con un limpiador de chorro de arena y a colocarla cuidadosamente. Tena muy buena mano en eso de calcular perfectamente la distancia explosiva y esta faceta del trabajo requera menos cuidado y concentracin. Mientras se afanaba bajo la cubierta, Shively volvi a pensar en la enorme ereccin con que se haba despertado por la maana. No necesitaba ir al lavabo y, por consiguiente, no haba sido por eso. Haba sido una mujer desnuda de la ltima parte de su sueo, una mujer que se haba disuelto y evaporado al despertar. No recordaba si habra sido la actriz Sharon Fields por haberla visto medio desnuda la noche anterior por la televisin o bien por haber prestado odo a aquel chiflado del bar, a aquel muchacho llamado Malone, y haber querido creerle y haberse trastornado. O tal vez hubiera sido la muy perra de Kitty Bishop, que le haba inducido a creer que saldra con l y despus le haba plantado y dejado en ridculo. Tendido en la cama mientras esperaba a que le desapareciera la ereccin, lleg a la conclusin de que no era posible que le hubiera estimulado una visin de Sharon Fields. No, ella era irreal, no estaba a su alcance ni siquiera con el pensamiento a pesar de lo que hubiera dicho aquel chiflado del bar. Por consiguiente, deba de haber sido la muy perra de la seora Bishop, que se le haba quedado grabada en la imaginacin. Levantndose de la cama y desperezndose, concluy definitivamente que deba de haber sido Kitty Bishop. Segua sin admitir que hubiera podido equivocarse con respecto a las intenciones de sta. Su primer comportamiento con l haba sido provocador, eso era indudable, y a pesar de haber quedado ste contradicho por las respuestas que ella le haba dado las dos veces que la haba llamado, segua creyendo que no se haba equivocado. Tal vez sus respuestas por telfono formaran parte del juego automtico del desdn, del recato y la timidez al objeto de darle a entender que no era una cualquiera sino una seora y que tendra que perseguirla e insistir si es que efectivamente lo deseaba. Maldita sea, ya lo creo que lo deseaba. Decidi impulsivamente seguirle la corriente. Volvera a llamarla, lo intentara de nuevo, le dara la oportunidad de reconocer que deseaba verle. Olvidara lo pasado. La halagara, bromeara con ella y tal vez le hiciera algunas alusiones de carcter sexual. Eso resultara eficaz. As sola suceder por lo general. Tras tomarse unos sorbos de zumo de naranja directamente de la botella, encendi un cigarrillo y se dirigi al telfono para marcar el nmero de los Bishop. Maldita sea, all estaba ella al tercer timbrazo, ella misma, no la sirvienta ni el viejo, sino la mismsima Kitty. 18

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Fue inmediatamente al grano y, medio disculpndose, le dijo suavemente que no haba conseguido apenas pegar el ojo en toda la noche pensando en ella. No habra pronunciado ms all de tres o cuatro frases cuando ella le interrumpi. Le grit de tal forma que casi le perfor el tmpano. Le dijo que l mismo se lo haba buscado, que ya se encargara de que no siguiera molestndola e invadiendo su intimidad y despus le colg el telfono. Esta vez su clera se mezcl con un temor a las represalias. Y haba acudido al trabajo medio furioso y medio asustado. Pero se encontr con muchos automviles que atender y no tuvo tiempo de alimentar su enojo, y, a medida que pasaba el rato sin que se produjeran represalias por parte de aquellos acaudalados hijos de puta, su temor se fue desvaneciendo. Haba colocado la ltima buja del motor del Cadillac y estaba a punto de ponerlo en marcha cuando oy que Jack Nave le llamaba a gritos. Shively levant la cabeza en el momento en que Nave detena el vehculo de remolque. Shively ni siquiera se haba dado cuenta de que su jefe se hubiera ausentado. Vio que Nave abra la portezuela, bajaba y se diriga hacia l. Al ver la cara que traa Nave, Shively se prepar para lo peor. Conoca muy bien a su jefe y saba que era hombre de poca paciencia, y ahora pareca que estuviera a punto de estallar. El rollizo rostro de Nave pareca ceudo, su vientre sobresala por encima del cinturn confirindole el aspecto de un tanque del ejrcito y sus gruesas manos estaban cerradas en puo. Antes de que Shively pudiera recuperarse, Jack Nave se detuvo a su lado. Idiota, cabeza de chorlito! le grit Nave enfurecido. Me ests costando ms de lo que vales con los quebraderos de cabeza que me das! Pero qu demonios le pasa? pregunt Shively, sin retroceder y disponindose a hacer frente el ataque . Qu le sucede, Jack? A m no me sucede nada... eres t el que arma jaleos! Nave respir hondo como para calmarse. Despus, percatndose de que el alboroto que estaba provocando haba llegado a los odos de dos empleados que estaban llenando los depsitos de unos clientes Nave baj la voz pero no modific el tono. Escchame, estpido, entrate de dnde he estado por culpa tuya. Shively ya saba dnde haba estado Nave pero sigui conservando su mscara de inocencia. Pues he estado en casa del seor Gilbert Bishop, de all vengo. La seora Bishop me ha estado atormentando los odos por espacio de media hora. Y no me preguntes el porqu, miserable. El porqu lo sabes muy bien. En esta casa hay una norma que te comuniqu el primer da que entraste a trabajar y es la de que no gastamos bromas con los clientes. No mezclamos el trabajo con la diversin. Nunca. Por consiguiente, qu te ha pasado por la cabeza, Romeo? Molestar a una dama como la seora Bishop! Qu demonios piensas que podra querer ella de alguien como t? Me lo ha revelado todo. Que has intentado seducirla y tratarla como una cualquiera dispuesta a engaar a su marido, y por si fuera poco con un mono grasiento. Y despus molestarla con esas llamadas telefnicas me ha dicho que tres vecespersiguindola sin dejarla en paz.... Ha sido ella, no yo le interrumpi Shively muy ofendido. Yo no hice nada malo. No me propas en ningn momento. Fue ella. No haca otra cosa ms que insinurseme para que la invitara a un trago. Por lo general, no suelo hacer caso de estas cosas. Conozco las normas, Jack. Pero pens en usted, por eso lo hice. Si no la complaca, era posible que se enojara y consiguiera que el viejo se fuera a otro sitio. Pensaba en usted, Jack, nada ms. Eres el mayor cuentista que me he echado a la cara, Shiv dijo Nave meneando la cabeza. Ahora resulta que lo has hecho por m, por mi maldita estacin de servicio. 19

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Le pediste una cita por bondad, la perseguiste con una llamada, dos llamadas, tres llamadas por bondad. Vamos, Shiv, no me vengas con historias. Le juro que no... Un claxon estaba sonando junto a las bombas. Nave se volvi, vio a un conductor que le estaba haciendo seas y le grit que iba en seguida. Escchame, zoquete, y escchame bien le dijo a Shively. La seora Bishop nos ha hecho una advertencia. Ha tenido la amabilidad de decirnos que por esta vez no le dir nada a su marido. Pero como vuelvas a acosarla, ya sea aqu o por telfono, se lo dir a su marido. Y entonces ser el final porque ste se ir con su coche a otra estacin. Sabes lo que significa para m? Es uno de nuestros mejores clientes. Y, adems, me enva a sus amigos ricos. No puedo permitirme el lujo de perder a un cliente como ste. Perdera a diez holgazanes como t antes que perder a un cliente como Bishop. Si fuera sensato, lo que hara es despedirte inmediatamente. Pero llevas conmigo bastante tiempo y has cumplido con tu deber y te lo tengo en cuenta. No quisiera hacer nada desagradable. Pero, escchame, Shiv, te lo advierto, te someter a prueba a partir de hoy de la misma manera que la seora Bishop me ha sometido a prueba a m. Un paso en falso con ella o con cualquier otra clienta y te pongo de patitas en la calle. A partir de este momento, ser mejor que mantengas la boca y la bragueta cerradas y te dediques al trabajo y a nada ms. Ser mejor que no lo olvides. Despus Nave se encamin hacia las bombas de llenado y Shively se qued pensando enfurecido en el rapapolvo de su jefe y en la suma de injusticias de que estaba siendo objeto. Lo que ms enojaba a Shively era el hecho de haber tenido intencin de pedirle a Nave el aumento que se mereca haca tanto tiempo. Haba tenido la intencin de amenazar a Nave con marcharse si ste no le cambiaba el salario fijo por un porcentaje sobre los gastos de mano de obra de cada vehculo. Ahora la amenaza careca de sentido y no poda ejercer presin. En lugar de encontrarse en una situacin en la que pudiera solicitar un aumento, le haban castigado a una situacin en la que poda ser despedido de la noche a la maana. Y todo por culpa de aquella remilgada que le quera pero no deseaba reconocerlo porque le consideraba inferior. Como si su marido, que probablemente haca diez aos que no se acostaba con ella, fuera mejor que l por tener un milln de dlares o tal vez ms gracias a haber engaado al pblico y al gobierno. Shively record haber ledo que en uno de los ltimos aos haba habido 112 personas con unos ingresos de ms de 200 mil dlares que no haban pagado ni un solo cntimo en concepto de impuesto sobre la renta. El ricacho de Bishop deba de ser probablemente uno de esos tos. Maldita sea. Shively regres al automvil para terminar el trabajo en seguida y poder largarse cuanto antes. Ya estaba harto de Nave y de su estacin de servicio y de sus cochinos clientes. Lo que ahora le apeteca era un buen trago largo, cuanto ms largo y ms fuerte, mejor. Media hora ms tarde, compuesto por fuera pero no por dentro, Shively entr en el All American Bowling Emporium y se encamin hacia el Bar de la Linterna, comprobando que la barra an no se haba llenado. Se encaram a un taburete y salud al barman. Qu va a ser, seor Shively? le pregunt Ein. Lo de siempre? No. Esta noche no me vale una cerveza. Ponme un tequila doble. Con hielo. Mal da? S, un da psimo. Mientras esperaba a que le sirvieran, Shively mir a su alrededor. Por lo general siempre haba algn conocido. Pero en aquellos momentos, a pesar de que era la hora de cenar, no reconoca a nadie. 20

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Sus ojos se desplazaron hacia el reservado del fondo en el que haba estado charlando con aquel chiflado y aquel par de imbciles. El reservado estaba vaco. No haba nadie, ni siquiera aquel mochales con su mana de conocer a Sharon Fields. Ein le estaba colocando delante un vaso de tequila y una servilleta. Pero a dnde se ha ido todo el mundo esta noche? pregunt Shively. Es que todava es un poco temprano. Est pensando en alguna persona en particular? No s. Y aquel tipo con quien charlamos anoche, ese muchacho que afirma ser escritor? Ah, se refiere usted al seor Malone? Creo que s. S, Adam Malone. De veras es escritor o es que me tom el pelo? Pues, s, creo que se podra catalogar como escritor. No le conozco muy bien. Slo ha venido unas pocas veces. Una vez, me mostr algo que haba publicado. Era en una especie de revista muy seria. No s si debieron pagarle mucho, si es que le pagaron. Porque era una revista que en mi vida haba visto en los kioskos. Pero supongo que es escritor. S. En realidad, estuvo aqu hace cosa de una hora. Se tom un vaso de vino blanco y se sent a anotar no s qu. Dijo que no dispona de mucho tiempo. Que tena que terminar un trabajo y que despus bajara al paseo Hollywood para ver a Sharon Fields. Dicen que acudir personalmente al estreno de su ltima pelcula. Ein se acerc un dedo a la sien. Ahora que recuerdo. Antes de marcharse, el seor Malone dijo que si alguien vena y preguntaba por l, que dijera que regresara ms tarde. Casi lo haba olvidado. Supongo que el recado era para usted o cualquier otra persona que preguntara por l. Si desea ver antes al seor Malone, tal vez le encuentre en el estreno. Y, adems, as tendr ocasin de ver a Sharon Fields en persona. Menuda preciosidad es esa chica. No tengo intencin alguna de ver al seor Malone ni antes ni despus dijo Shively. En cuanto a Sharon Fields... Perdone, seor Shively, me parece que tengo a un cliente sediento al fondo. Shively asinti, tom el vaso de tequila y casi ingiri la mitad del zumo de mezcal de un solo trago. Not inmediatamente el calor del alcohol y esper a que ste le bajara por el pecho y por el estmago y se le enroscara por la bragadura. Le qued grabado en la cabeza algo que haba dicho Ein. Aquello de ver a Sharon Fields en persona. En persona. En persona y sin nada encima. Santo cielo. Menudo espectculo. Inmediatamente se le llen el cerebro con una imagen en tamao natural de una Sharon Fields desnuda, la ta ms sexual del mundo, a la que haba visto anoche en televisin y tantsimas otras veces en miles de revistas y peridicos. All estaba, tendida en su imaginacin y sin ni una sola prenda de vestir encima. Con asombro y placer, Shively la reconoci inmediatamente. Ella haba sido ella, Sharon Fields, y no Kitty Bishopla mujer con quien haba soado antes de despertar por la maana con aquella ereccin. Ella haba sido quien le haba enloquecido por la maana de la misma manera que su solo recuerdo le estaba volviendo a enloquecer ahora. Tom otro trago de tequila y lleg a la conclusin de que ya saba lo que deseaba hacer aquella noche. Tomara un bocado en algn sitio y despus se metera en su coche para dirigirse al paseo Hollywood y echarle un vistazo de primera mano a Sharon Fields en persona. S. En persona, para ver si era de verdad, simplemente para vivir una emocin. Aquel mismo martes, a las seis menos cuarto de la tarde, Howard Yost se encontraba en el saln elegantemente amueblado de una casa de estilo francs del lujoso Brentwood Park, una elegante zona del Oeste de Los ngeles. 21

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Su mole llenaba totalmente el gran silln a cuadros escoceses y su actitud era confiada, afable y tranquila por lo menos eso esperaba l, porque haba acudido a aquella cita con aquellos acaudalados posibles clientes presa de una tensin interior y una ansiedad que no le haban abandonado en todo el da. Los Livingston, es decir, el correcto matrimonio forrado de dinero sentado frente a l al otro lado de la mesa de caf, se mostraban muy favorablemente dispuestos a un amplio programa de cobertura de seguros. Yost les haba sido recomendado por un amigo comn, un periodista radiofnico de Nueva York especializado en deportes, que haba conocido a Yost haca veinte aos en su apogeo de atleta y que haba intimado con el seor Livingston a raz de un documental sobre ftbol americano, en el que haba intervenido por cuenta del seor Livingston, un sereno, apacible y amable caballero de cincuenta y ocho aos que se dedicaba, con mucho xito por cierto a la produccin independiente de documentales para televisin. Yost haba sido informado de que el seor Livingston, que tena cuatro hijos, haba estado pensando en la conveniencia de suscribir una elevada pliza al objeto de proteger a su familia del impuesto sobre herencias, que a su muerte, arrebatara a sta un buen bocado de sus propiedades. Yost saba que el seor Livingston estaba pensando suscribir una pliza de vida por valor de 200 mil dlares, ms tarde, el propio seor Livingston se lo confirm en el transcurso de la conversacin telefnica previa a la cita. Yost tambin se haba enterado de que el seor Livingston ya haba mantenido conversaciones con otros agentes de seguros que le haban recomendado otros amigos suyos de California. Yost tena muy buenas posibilidades Si le venda la pliza de 200 mil dlares al seor Livingston, la prima correspondiente a diez aos ascendera a 137 mil dlares brutos. Dado que la comisin de Yost ascenda al 55 por ciento de la prima del primer ao y al 5 por ciento de cada prima anual por espacio de nueve aos cincuenta y cinco y nueve cincos, as se lo haba explicado a Elinor, su Mujer, y sta le haba comprendido inmediatamente y tambin se haba puesto muy nerviosa, ello significaba que Yost se embolsara inmediatamente dlares por el simple hecho de suscribir aquella pliza. Un buen pellizco. Un pellizco muy gordo. Tal vez no significara gran cosa para aquellos fabulosos agentes de la Mesa Redonda del Milln de Dlares cuyos miembros vendan seguros por valor de ms de un milln de dlares anuales. Pero para Howard Yost, que ganaba alrededor de los 18 mil dlares al ao (mucho ms que la mayora de sus competidores, que ganaban no ms de 10,000 dlares al ao), una sola jugada como la de los Livingston poda resultar un gran alivio, ayudarle a saldar las deudas y permitirle respirar ms tranquilo, ltimamente, con lo que ganaba, se las vea y se las deseaba para hacer frente a la elevacin de impuestos, el incremento de los precios de alimentos y artculos de vestir, los gastos de la casa de Encino, las lecciones de ballet de Nancy y las lecciones de tenis de Tim y el coche y las salidas ocasionales con Elinor. Era muy duro. Le estaba resultando imposible. Simplemente para poder seguir viviendo tena uno que trabajar, no ocho horas al da, sino con frecuencia diez o doce. Por consiguiente, Howard Yost se haba pasado la semana pensando en cmo se la apaara para causarles buena impresin a los Livingston. En los ltimos aos, hastiado y decepcionado a causa de su incapacidad para mejorar su situacin, Yost se haba vuelto perezoso, descuidado y hasta chapucero en su trabajo. Pero con vistas a los Livingston haba decidido entrenarse tal como sola hacer en su poca de estudiante antes de la celebracin de un gran partido. Se haban estado produciendo, constantemente drsticos cambios en relacin con las coberturas, normas, tarifas y proceso de datos en relacin con los seguros y Yost empez a estudirselo todo. Examin su cuaderno de tarifas y contratos. Analiz a su posible cliente y escribi pulcramente a mquina varios programas que pudieran satisfacerle. Hasta se visti con especial esmero. Saba que no estaba en su mano hacer nada con vistas a parecer ms delgado teniendo en cuenta lo que ahora pesaba. Pesaba ciento diez kilos y tardara demasiado en hacer un rgimen que le permitiera reducirlos a los noventa kilos que constituan el peso ptimo para el metro ochenta que meda. No obstante, acudi a un barbero dieciocho dlarespara que ste le cortara, modelara y peinara de lado el arenoso cabello. Y se compr tambin un traje nuevo, una gabardina de lo ms moderno y unos zapatos Gucci a juego, adquisiciones todas ellas que constituyeron para l un gran sacrificio. 22

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Y aqu estaba, en la residencia de los Livingston, aparentando sinceridad, tranquilo y rebosante de aplomo y seguridad en s mismo. En el transcurso de los primeros minutos se haba dedicado a hablar de Los ngeles, de lo mucho que los Livingston llegaran a querer a la ciudad igual que le haba ocurrido a l y a su esposa Elinor y a sus dos chicos. Es un paraso para los jvenes haba sealado. Habl largo y tendido acerca de la educacin de los hijos, sabiendo que estaba tratando con un cliente muy preocupado por la herencia de los mismos. Despus, sin estar todava seguro de haber impresionado lo bastante a los Livingston en su calidad de potencial guardin y asesor familiar, decidi pasar a una breve sinopsis autobiogrfica, destacando sus metericos (si bien ya lejanos) aos de fama y respeto popular que haba vivido. Pero antes de que pudiera hacerlo, el seor Livingston se mir el reloj y dijo: Estamos citados para cenar, seor Yost. Por qu no vamos directamente al grano? Qu propuestas me tiene preparadas? Yost perdi moment neamente el aplomo, pero se recuper enseguida, abri la cartera y sac una carpeta gris que contena tres planes de seguros especialmente elaborados de tal forma que se ajustaran a las exigencias personales del seor Livingston. Entregndole la carpeta al posible cliente, Yost aadi sin prdida de tiempo: Si examina la primera propuesta, seor Livingston, comprender por qu se la recomiendo. Se trata de un contrato de seguro de vida permanente con valor efectivo garantizado. Ver usted en la primera tabla el aumento del valor efectivo y ver en la ltima columna que, cada ao, este valor efectivo contribuye a satisfacer el importe del seguro sin adicin de otras primas. Se detuvo. Lo que vena a continuacin era lo ms difcil, pero tena que seguir adelante . Procure entenderlo, seor Lvingston. Si suscribiera esta pliza por diez aos una pliza de 200 mil dlares que abarcara diez aos , el valor efectivo de 64 mil dlares que se aadira reducira la prima de 17 mil dlares de tal forma, que la proteccin de su familia por valor de 200 mil dlares no le costara ms que 72 mil dlares. Desde un punto de vista anual, ello significa que la prima es inicialmente de 13 mil dlares, pero se reduce gradualmente de tal forma que los gastos generales de una pliza de tanta envergadura resultan relativamente exiguos. El seor Livingston iba asintiendo en ademn, de aprobacin mientras l y su esposa examinaban el programa de la carpeta. Muy animado, Yost estaba a punto de aconsejarle al seor Livingston la conveniencia de poner la pliza a nombre de su esposa en calidad de propietario, de tal forma que, en caso de su desaparicin (el eufemismo utilizado por los agentes de seguros para referirse a la muerte), los beneficios del seguro no estuvieran sujetos al impuesto sobre herencias, cuando, antes de que pudiera hacerlo, le distrajo el sbito parloteo de alguien que bajaba por la escalera del vestbulo y despus este mismo alguien irrumpiendo en la estancia. Era una muchacha preciosa, una morena de rostro anguloso y cuerpo curvilneo, alegremente vestida y en todo el esplendor de sus veintitantos aos. Pap... empez a decir, pero se detuvo al comprobar que haba otra persona . Ah, perdone, yo... El seor Livingston levant la mirada. Hola, Gale. Despus se dirigi a Yost y le dijo: Seor Yost, le presento a nuestra hija mayor, Gale Livingston. Yost se puso torpemente en pie. Encantado de conocerla, seorita Livingston. Hola dijo ella sin hacerle demasiado caso y acercndose al sof. Pap, si no te importa, tengo que hablar contigo de algo muy urgente. En privado. Claro que me importa dijo el seor Livingston. Estoy seguro de que no hay nada tan urgente que no pueda esperar quince o veinte minutos. Ya ves que en estos momentos estoy ocupado con el seor Yost. Cuando terminemos, te escuchar. Ahora espera un poco. Muy bien dijo ella molesta, esperar aqu. 23

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Espera donde quieras pero no nos interrumpas. El seor Livingston le indic a Yost que volviera a sentarse y despus volvi a dedicar su atencin a la carpeta. Yost se sent. Como atrados por un imn, sus ojos volvieron a posarse en la muchacha, sta se hallaba de pie a unos tres metros de Yost con los brazos en jarra y mirando enfurecida a sus padres. Tremendamente mimada, pens Yost, pero qu figura. Luca una blusa de seda casi transparente y desabrochada hasta la mitad. Estaba claro que no llevaba sujetador. Aquellos pechos, apuntndole directamente a travs de la blusa. Vesta una falda de tenis plisada, ms corta que una minifalda, iba sin medias y calzaba sandalias. Yost mantena los ojos fijos en una seal de nacimiento que tena en el bronceado muslo. Ahora empez a pasearse mientras Yost observ que el busto se le agitaba bajo la blusa. Se dirigi al otro silln que haba frente a Yost y se hundi arrogantemente en l, levantando y separando las rodillas y las piernas para apoyarlos en el borde de la mesilla de caf. Los raudos ojos de Yost no pudieron evitar lo que poda verse entre aquellas piernas separadas. Claramente visibles los muslos desnudos y la parte ms estrecha de unas bragas tipo bikini, formando una leve prominencia en la entrepierna. Tena la boca y la garganta secas y decidi apoyarse las manos sobre los muslos para que nadie pudiera percatarse de lo que le estaba empezando a ocurrir all abajo. Haca mucho tiempo que ninguna muchacha o mujer le excitaba de aquella manera. Haba estado tan agobiado por el trabajo, por las dificultades econmicas y los problemas de sus hijos, procurando calmar a Elinor a propsito de sus horarios de trabajo y el abandono en que la tena y las deudas, que no le haba quedado tiempo para pensamientos o sensaciones como aqulla. A excepcin de una vez, una sola vez. La noche anterior en el bar de la Linterna cuando, en compaa de aquellos mastuerzos, haba contemplado a Sharon Fields en la pantalla de televisin. Pero a esta Gale la tena sentada justo enfrente. Poda prcticamente extender la mano y tocarla. Levant los ojos para comprobar si la muchacha se haba percatado de lo que le estaba haciendo, pero ella ni siquiera le miraba. Segua mirando enfurecida a sus padres. La expresin de su rostro, aquellos labios fruncidos y aquel nido de entre sus piernas le estaban enloqueciendo de deseo. Cerr brevemente los ojos y desapareci aquella franja de las bragas, desaparecieron tambin la blusa y la falda y se vio encima suyo enloquecido. Santo cielo, haca tiempo que no alimentaba sueos y placeres de esta clase. Pero, pensndolo bien, todo se reduca a eso. Y no a esas idioteces acerca de los seguros, el trabajo y el dinero. Nos han puesto en el mundo para que nos lo pasemos bien y l lo haba olvidado o reprimido y ahora esta muchacha le haba inducido a recordar aquello que efectivamente era esencial. Abriendo los ojos, comprendi con sbita desesperacin el profundo abismo que mediaba entre lo que era y lo que hubiera querido ser. Evit mirar a Gale para no distraerse. Procur evocar a Elinor y hacer inventario. Elinor era lo que tena y algo era algo. Tampoco estaba mal. Cuando se cas con Elinor, haca catorce aos, sta sola excitarle mucho. Sin embargo, le costaba trabajo recordarla tal como era. Intent desesperadamente recordar. Una muchacha alta, de busto menudo y largas y bien torneadas piernas. l, conservando todava su aureola del ftbol americano y ella adorndole. Se haba enamorado de ella, se haba casado con ella en Las Vegas, la haba obligado a que dejara su trabajo en la agencia de seguros para poder tenerla constantemente a su disposicin, de tal forma que pudiera darle un verdadero hogar y tal vez algunos hijos. Entre l y Elinor el ardor haba durado cinco, seis o siete aos. Qu haba sucedido despus? Probablemente lo que le sucede siempre a la gente que se casa.

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Demasiada monotona, demasiada intimidad, mayor evidencia de las debilidades y defectos y una disminucin de la necesidad de querer y agradar como consecuencia de un amor convertido en compaerismo. Claro que segua querindola. Sin embargo, se dejaba sentir el peso de los aos y del desgaste matrimonial. Ella, cansada de los hijos, de la casa y del presupuesto familiar, l cansado del trabajo, del exceso de trabajo, del exagerado trabajo y de la decepcin de no haber alcanzado jams una autntica seguridad. Pero siempre sucede lo mismo se dijo, menos en el caso de los propios privilegiados que son ricos y famosos. Y, tras la monotona que produce el tiempo y el vivir juntos, aquella Gale que tena delante se convertira en otra Elinor y el acto por el que ahora suspiraba se convertira con los aos en una prolongada conversacin. Tras haber solucionado el problema, comprendi que podra volver a mirar a Gale sin excitarse ni experimentar turbacin. Levant la cabeza y la mir. All estaba, con las piernas separadas y levantadas y atormentndole con la franja de la braga. El corazn empez a latirle con fuerza. Olvida a Elinor, olvida que sta de aqu se convertira en una Elinor. Mrala por lo que es y tiene en estos momentos. La quera, deseaba salir con ella una noche o bien con un razonable facsmil. Cmo deseaba que llegara de nuevo una convencin en el Fairmont de San Francisco, el Fontainebleau de Miami Beach o el Chase Park Plaza de St. Louis, con todas aquellos extraordinarias prostitutas que suben a tu habitacin slo con que levantes un dedo. Pero tena que esperar demasiado y tal vez no fuera necesario. Esta muchacha, esta Gale, estaba claro que deba ser un torbellino. No era posible que no se diera cuenta de lo que le estaba haciendo a l, que era un perfecto desconocido, insinundosele de aquella forma, dicindole algo, pidindoselo. Sbitamente a Yost se le antoj importante corresponderle, hacerle saber que haba comprendido el mensaje, hacerle saber quin era l y qu podra darle. Al diablo los Livingston y aquella sombra idiotez de pliza. A quien deseaba convencer era a Gale. Tena que saber que Howard Yost era algo ms que un miserable agente de seguros. Era un astro, un personaje famoso, alguien importante, o lo haba sido y de ello no haca "tanto" tiempo. Gale ya haba nacido. Mir a los Livingston, stos se hallaban absortos todava examinando la carpeta de programas. Bueno, fingira hablar con ellos pero sus palabras iran dirigidas a la hija. Que sta se enterara de quin era verdaderamente Howard Yost y entonces ya veramos su reaccin. Le saldra de maravilla. Miren dijo Yost tranquilamente mirando hacia el espacio que mediaba entre los Livingston y Gale, ahora mismo estaba pensando en mi poca universitaria. De eso no hace muchos aos. Fue en la Universidad de Berkeley, de California. Entonces jams se me hubiera ocurrido pensar que algn da me dedicara a la venta de plizas. Siempre pens que llegara a ser... Vacil. Qu le hubiera gustado a Gale que fuera? ... columnista de peridico o comentarista de televisin, tanto si lo creen como si no. Se ri modestamente. El seor y la seora Livingston le miraron inexpresivamente, asintieron vagamente y reanudaron su lectura. Yost an no deseaba comprobar si Gale empezaba a mostrarse atenta, curiosa e interesada. Y sigui hablando apresuradamente. Pero en cambio, quiso la casualidad que la glndula pituitaria me sealara el destino. Yo era un joven muy fornido. Alto, musculoso y fuerte, y llamaba la atencin de todo el mundo. Los compaeros y las chicas me convencieron para que intentara incorporarme al equipo de ftbol americano. Lo consegu inmediatamente. Y me convert en "tackle" izquierdo. Al llegar al segundo ao, bueno, es posible que ustedes ya lo hayan ledo, pas a convertirme en cocapitn del equipo Rose Bowl y los periodistas deportivos de toda la nacin me eligieron para formar parte del segundo equipo AllAmerican. 25

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Sea como fuera, el caso es que todos los ex alumnos iban tras de m deseosos de que me incorporara a sus empresas en calidad de socio, y este ejecutivo de la Compaa de Seguros de Vida Everest me.... Pap! exclam Gale incorporndose impaciente Cunto va a tardar todo eso? Faltan diez minutos para que llame... Calla la boca y no vuelvas a interrumpirnos dijo el seor Livingston severamente. Tardar lo que a m me venga en gana que tarde. En un arrebato de furia, Gale se levant dispuesta a marcharse. En aquellos momentos Yost comprendi que la muchacha ni siquiera se haba percatado de su presencia. Para ella no era ms interesante que un herrumbroso y viejo trofeo colocado en la repisa de una chimenea. Un momento, seorita Livingston dijo Yost impulsivamente. Ya no le interesaba permanecer all ni discutir los pormenores del programa de seguros. La venta de la pliza no solucionaba nada importante y en modo alguno contribuira a solucionar la inquietud y la decepcin que se albergaba en su interior. La venta de la pliza era como intentar recomponer un sueo roto con la ayuda de un esparadrapo. Se volvi hacia los Livingston y se seal ostentosamente el elegante reloj de pulsera de plata. No saba que fuera tan tarde. Por qu no les dejo para que hablen con su hija y se vayan a cenar? El programa que les recomiendo se halla expuesto aqu con todo detalle. Es necesario que dispongan ustedes de tiempo para absorberlo y comentarlo juntos. Recogi los papeles, los guard en la cartera y se levant. Le parece bien que le llame maana a su despacho, seor Livingston? Si tiene usted alguna pregunta o desea que le haga alguna aclaracin, gustosamente le contestar y se lo aclarar todo por telfono. O regresar de nuevo a visitarle. Les agradezco infinito el tiempo que me han dedicado. Minutos ms tarde, tras haber sido acompaado hasta la puerta por un perplejo seor Livingston, Howard Yost se acomod tras el volante de su Buick y se esforz por comprender lo que le haba ocurrido. Jams le haba sucedido nada igual. Pero es que antes no tena cuarenta y un aos. Y antes no llevaba catorce aos casado. Y antes no haba comprendido que jams alcanzara el xito. Y antes tampoco saba qu es lo que haba pasado por su lado y qu es lo que jams tendra. Gir la llave de encendido y puso en marcha el vehculo. No le apeteca regresar a casa. Pero es que no tena dnde ir. Media hora ms tarde se encontraba en casa. El trayecto a travs de la autopista y el paseo Ventura hasta llegar a Encino le haba tranquilizado un poco y le haba devuelto parte de su equilibrio ms cierta sensacin de culpabilidad. Entr en la casa, dej la cartera, se quit la chaqueta, se afloj el nudo de la corbata y vio a Elinor en el comedor poniendo la mesa para la cena. Hola, cario. Mira quin ha llegado a casa. Ya era hora dijo ella. Ser la primera vez. Qu quieres decir? Venir a cenar a una hora normal, como hacen otras personas. Su esposa termin de poner la mesa y se dirigi al saln, l la contempl experimentando una sensacin de culpabilidad por lo de Gale, experimentando pesar y una sensacin de fracaso por no haber insistido lo bastante ante los Livingston en relacin con la pliza y comprendiendo que estaba en deuda con ella por sus defectos. Extendi los brazos en actitud burlona de romanticismo y esper a que se le acercara. Te echaba de menos dijo. He regresado a casa ms temprano porque te echaba de menos. Ests preciosa. Ella se alis el cabello. Estoy hecha un asco y lo sabes muy bien. No me trates como a tus clientes. Yost dej caer los brazos y ella se le acerc y le bes abrazndole brevemente para darle a entender que lamentaba haberse mostrado involuntariamente tan spera. Cmo estn los chicos? pregunt l. 26

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Timme est dando algunos quebraderos de cabeza. Quisiera que hablaras con l. Si t le hablas, te escuchara.. Nancy no ha asistido a clase de ballet. Creo que est resfriada. Bueno, ya que ests aqu, te parece que podremos cenar dentro de quince minutos? Antes me gustara tomarme un trago. Me acompaas? No, gracias. El se encogi de hombros, se encamin al mueble bar de madera de cerezo, lo abri, sac una botella de vermut y otra de ginebra y pregunt: Y a ti qu tal te ha ido el da? Como siempre. Muy ocupada. No s ni cmo se me ha pasado. Ordenar la casa por la maana. He pasado la aspiradora. He vaciado los cajones de la alcoba y los he arreglado. He sacado muchos calcetines viejos y camisas que ya no te pones. Quisiera que les echaras un vistazo y me dijeras cules puedo desechar. Despus... vamos a ver... he hecho algunas compras en el mercado. Tu padre ha llamado y me ha tenido hablando por telfono por lo menos una hora. Me temo que no tendremos ms remedio que afrontar la situacin, Howard..Se est haciendo viejo. Ah, s, tambin ha llamado Grace. Acaban de pasar cuatro das en Las Vegas. Se lo han pasado estupendamente bien. Ojal pudiramos marcharnos de vez en cuando como hacen otras personas. Ojal tuviramos un poco de dinero para hacer lo que hacen otras personas dijo l amargamente mientras se terminaba de preparar el martini. Qu pretendes decir? Que gasto demasiado? No pretendo decirte nada, Elinor. Por qu no me dejas beber en paz y echarle un vistazo al peridico de la maana? Ahora resulta que soy una pesada. Yo no he dicho que fueras una pesada. He dicho que me gustara disponer de un ratito para descansar antes de la cena. Elinor le mir enfurecida, se mordi la lengua, se volvi y se encamin hacia la cocina. Yost abri el peridico por la pgina deportiva y, sorbiendo el martini, se hundi en el silln. Ley los resultados de bisbol mientras se terminaba el martini y empez a sentirse mejor. Lleg a la conclusin de que si un martini le haca a uno sentirse mejor, dos martinis tal vez le hicieran sentirse bien. Se levant, se llen prcticamente el vaso con ginebra, aadi un chorro de vermut y despus se dirigi a la cocina a por una aceituna. Al verle entrar en la cocina, Elinor mir el vaso y frunci el ceo. No irs a tomarte otro, verdad? ms parecen tres vasos que dos. Y por qu no? dijo l. Estamos en un pas libre. Porque s el efecto que te produce. Bueno, la cena ya est casi lista. Puede esperar. No puede esperar. Se va a enfriar todo. Es que no puedes prescindir del segundo vaso por una vez? No, maldita sea. Djame en paz, Elinor, quieres? He tenido un da muy ajetreado. Esper a que ella le preguntara cariosamente a qu se haba debido el ajetreo y le demostrara comprensin. Pero Elinor haba vuelto a prestar toda su atencin al estofado de buey. Entonces Yost se dio cuenta de que l no se haba mostrado en modo alguno comprensivo con el ajetreado da de su esposa. Estaban empatados. Regres al saln decidido a emborracharse. Bebi pausadamente. Elinor emergi varias veces de la cocina para mirarle con ojos de reproche y preguntarle si ya estaba dispuesto. No lo estaba y as se lo dijo, pero media hora ms tarde, ligeramente anestesiado, empez a mostrarse amable con Elinor y, al final, se reuni con ella para cenar. En el transcurso de toda la cena se dedic a mirarla con simpata y a asentir sin dejar de comer mientras escuchaba distrado el relato detallado de todos los acontecimientos de su jornada. El temario, pens Yost, era espantoso. Un tratado acerca de cmo se hacen las camas. Una historia de intrascendentes llamadas telefnicas. Una diatriba acerca de los precios de los alimentos. Un informe 27

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psicolgico acerca de los hijos y los problemas de stos. Una revisin fiscal de las finanzas familiares con especial hincapi en las facturas no pagadas y los acreedores. Una genealoga desfavorablemente equilibrada en relacin con los parientes de Yost. Un deseo de escapar, de descansar un poco, de hallar un poco de alivio. Esto ltimo Yost lo comprenda muy bien. En resumen, experiment afecto hacia ella y dese que se le correspondiera con afecto. Ella tambin era una persona, una persona que le perteneca, y, bien mirado, a l hubieran podido irle peor las cosas, mucho peor. Estaba empezando a experimentar los efectos de la borrachera y Elinor volva a antojrsele tan joven y atractiva como antes. Se acrecent su sensacin de bienestar y se inclin hacia ella mirndola con una burlona expresin lasciva. Oye, encanto, te apetece que nos acostemos temprano y nos hagamos un poco el amor? Ella hizo una mueca y se acerc un dedo a los labios. Ssss. Por qu hablas tan alto? Quieres que te oigan los nios? Ya saben que no les trajo la ciguea. Qu dices, cario? Digo que ya era hora que me demostraras un poco de inters. Se sec la boca con la servilleta, se levant y empez a quitar la mesa. Ya veremos. De repente se sinti abandonado, sereno, de nuevo en casa como siempre. Empuj la silla hacia atrs y se levant para buscar un puro. Lo encontr, lo encendi y se pregunt si sucedera lo mismo en otros lugares y con otras mujeres. Sucedera lo mismo en el caso de la pareja de la Casa Blanca o de la pareja del palacio de Buckingham o del presidente de la Compaa de Seguros de Vida Everest y su esposa en su residencia de Manhattan? Sucedera lo mismo en el caso de aquellos astros cinematogrficos que vivan en Holmy Hills o Bel Air? Eso no era posible que le sucediera a uno que fuera alguien con poder y riqueza y toda la libertad y las alternativas del mundo. Elinor haba regresado al comedor y estaba quitando el mantel. Tenemos algo en el programa de esta noche? le pregunt l. Si te refieres a si vamos a ver alguien.... no, hasta el sbado por la noche. Y qu haremos el sbado por la noche? Prometimos ir a casa de los Fowler, a jugar un poco al "gin rummy". Otra vez? Pero qu te ocurre, Howard? Crea que te resultaban simpticos. De vez en cuando, de vez en cuando. Y ahora qu vas a hacer? Terminar de arreglar la cocina. Y despus quiero que no me estorbes. Tengo que coser un poco. Y, si no tuviera demasiado sueo, querra terminar de leer aquella novela para devolverla a la biblioteca antes de que expire el plazo. Dnde estn los nios? Pegados al aparato de televisin, dnde si no? A veces pienso que somos demasiado indulgentes porque les permitimos ver estas idioteces una noche s y otra tambin. Debieras ponerte un poco serio a este respecto. Permitirles mirarla slo cuando hubieran terminado los deberes y ordenado sus habitaciones como es debido. Debieras ver el desorden que reina en sus cuartos. Muy bien, de acuerdo. Elinor se dirigi de nuevo a la cocina y l sali al pasillo para decirles hola a su hijo de doce aos, Tim, que ya era tan alto como l a esta edad, y a su hija de diez aos, Nancy, que se estaba convirtiendo en una nia muy guapa a pesar de las abrazaderas que llevaba en la dentadura. Entr en la habitacin que jams haban terminado de amueblar y que utilizaban como cuarto de juego para encerrar en l a los nios sobre todo cuando haba invitados. Tim y Nancy se hallaban sentados sobre la alfombra marrn con las piernas cruzadas, mirando atentamente la pantalla del aparato de televisin en color. Hola, monstruos les salud Yost. 28

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Tim levant una mano y le salud sin volverse. Nancy se puso rpidamente de rodillas para besarle. Qu estis mirando? les pregunt sealando el aparato. Una birria de pelcula del Oeste repuso Tim. Estamos esperando lo que vendr despus. El estreno aadi Nancy. Va a haber un programa de una hora dedicado al estreno de la gran pelcula de Sharon Fields "La prostituta real" en el Teatro Chino Grauman. Asistir Sharon Fields en persona. Es muy llamativa dijo Tim sin apartar los ojos de la pantalla. Es la que ms me gusta de todas dijo Nancy. Yost se sent en el borde de un desvencijado silln, fumando el puro y recordando sbitamente el extrao encuentro de la noche anterior en el bar del AllAmerican Bowling Emporium. Si se atreviera a contrselo a alguien, creeran que estaba loco. Aquel escritor chiflado, Adam Malone, el sedicente experto en Sharon Fields, con su descabellado plan de llevrsela y raptarla en la seguridad de que a ella no le importara les haba sacado a todos de quicio. Ahora tuvo una incontrolable visin de la joven Gale Livingston sentada frente a l con las piernas levantados y separadas y sus suaves muslos, atormentndole con aquella franja de las bragas. Su imaginacin borr a Gale y la sustituy por Sharon Fields, la actriz del cuerpo ms hermoso y provocador de la tierra, sentada frente a l con las piernas levantadas y separadas y dejando al descubierto lo que haba entre ellas. La noche anterior, aquel tipo raro de Malone con sus fantasas haba puesto por unos momentos a Sharon Fields al alcance de su vida. Santo cielo, la de locos que andaban sueltos por la ciudad. Pero la imagen de Sharon Fields sigui grabada en sus pensamientos. Sera posible que alguna mujer resultara tan hermosa en persona como en la pantalla? Se pregunt cmo sera Fields en persona. Sera posible que resultara tan fabulosa como en las pelculas o las fotografas para las que posaba? Lo dudaba. Jams suceda tal cosa. Y, sin embargo, no sera tan famosa y venerada si no poseyera algo autntico. A qu hora empieza el estreno? les pregunt a los nios. Tim se mir el reloj de astronauta. Dentro de diez minutos repuso. Yost se puso en pie. Que os divirtis pero que os vayis despus a la cama en seguida. Se dirigi a la cocina. Elinor estaba ordenando los platos de espaldas a l. Yost se le acerc y la bes en la mejilla. Cario, acabo de acordarme. Tengo que salir una o dos horas. No tardar mucho. Pero si acabas de llegar. A dnde vas ahora? Al despacho. Tengo que ir por unos papeles que he olvidado. Tengo que prepararle un programa especial a un posible cliente de maana. Podra ser un buen pellizco. Elinor se irrit levemente. Por qu no puedes ser como los dems hombres? Los hombres saben hacer otras cosas aparte de trabajar. Es que no podemos disponer de un poco de tiempo para nosotros? Es un medio de ganarse la vida repuso l. Si pudiera lograr que me aceptaran algunos de estos programas, es posible que pudiramos descansar un poco ms. No lo hago slo por m, sabes? Lo s, lo s. Todo lo haces slo por nosotros. Bueno, procura no estar fuera toda la noche. 29

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Voy al despacho y vuelvo en seguida le prometi l. Se dirigi al armario para descolgar la chaqueta. Si el trfico de la autopista no fuera muy denso, podra llegar a Hollywood en cosa de veinte minutos. Estaba seguro de que no llegara demasiado tarde para poder verla en persona. Aquel mismo martes, a las seis y media de la tarde, Leo Brunner todava segua trabajando el fondo del despacho particular de Frankie Ruffalo, situado encima del conocido "key club" de Ruffalo, El Traje de Cumpleaos del Sunset Strip de Hollywood Oeste. El Traje de Cumpleaos, que ofreca a sus socios almuerzos, cenas, ccteles y la diversin constante que proceda de una pequea orquesta y varias danzarinas desnudas de cintura para arriba o de cintura para abajo, era una de las ms lucidas cuentas de Leo Brunner y la preferida de ste sin ningn gnero de dudas. Varios das antes de que tuviera lugar su visita mensual destinada a revisar las cuentas del libro mayor de Ruffalo, Brunner ya se solazaba pensando en aquella aburrida tarea. Para ser un perito mercantil titulado, las operaciones de Leo Brunner eran ms bien modestas y sus clientes eran de los de ingresos poco elevados. En una oficina de dos estancias y una sola secretaria, en el tercer piso de un triste y sombro edificio comercial de la zona menos elegante de la Avenida Occidental, Brunner llevaba a cabo la mayora de su trabajo. En su propio despacho, flanqueado por una mquina de escribir y una calculadora (tan importante para l como uno de sus miembros), Brunnner se encargaba de escribir: preparar y enviar por correo los resmenes de los informes, las solicitudes de confirmacin a los clientes o acreedores de sus clientes y las sugerencias o recomendaciones acerca de la mejora de los procedimientos de contadura y archivo. Lo que ms le gustaba de su trabajo era salir de su despacho para visitar el despacho de un cliente y examinar los libros de ste en su propio terreno. Pero ninguna de estas visitas te resultaba tan satisfactoria como la visita mensual que realizaba al atrevido club particular de Frankie Ruffalo. Varias veces, cuando abandonaba el club y bajaba por la escalera que conduca a la salida posterior, Brunner se haba detenido entre bastidores para presenciar brevemente la actuacin de las chicas de Ruffalo. A veces slo bailaba una muchacha. Otras veces haba toda una hilera. Las muchachas siempre eran jvenes, bonitas y extremadamente bien formadas. Aparecan desnudas de cintura para arriba y empezaban a girar y oscilar al ritmo de la msica y, hacia la mitad de su actuacin, se quitaban los pantaloncillos o faldas cortas y dejaban al descubierto las nalgas y la parte frontal. Brunner jams haba tenido ocasin de observarlos de cerca tal como podan hacer los clientes danzaban desde el escenario a lo largo de una pasarela elevada que se proyectaba directamente hacia el centro del local, pero incluso desde lejos el espectculo se le antojaba muy estimulante. Esta noche, inclinado sobre el segundo escritorio de detrs del despacho particular ms lujosamente amueblado de Ruffalo comprobando las cuentas del libro mayor, Leo Brunner que estaba ms distrado que de costumbre y que le resultaba muy difcil concentrarse. A travs de la puerta cerrada del despacho le llegaba la msica de abajo y el apagado murmullo de las conversaciones y las risas y la diversin y los aplausos. Le estaba costando Dios y ayuda concentrarse en aquellos debes y haberes cuyos nmeros no hacan ms que confundirse y danzar ante sus ojos. Esta noche, realizar el trabajo le haba costado el doble de tiempo, pero, si se concentraba bien, lograra estar listo en veinte minutos. Sin embargo, le costaba manejar los libros con su habitual eficiencia y, al final, se reclin contra el respaldo del chirriante silln giratorio y se pregunt por qu, se pregunt qu deba ocurrirle. Se alis los cuatro pelos canosos que le cubran parcialmente la calva, se quit las gafas metlicas para descansar un poco la vista y se concentr involuntariamente en s mismo para examinar sus pensamientos. Pensaba que aquella lentitud tal vez se debiera a la edad. Tena cincuenta y dos aos, llevaba treinta casado con la misma mujer y no tena hijos. 30

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Pero no poda ser cosa de la edad o de la falta de forma. Porque Brunner se dedicaba a un trabajo sedentario y siempre haba vigilado su peso. Meda metro setenta y tres y pesaba setenta y cinco kilos, lo cual estaba muy bien. Llevaba muchos aos practicando tres ejercicios matinales para mantenerse en forma. Coma con regularidad saludables alimentos orgnicos y yogourt. Dudaba que aquella lentitud se debiera a la edad o a la baja forma. Haba ledo que muchos hombres de cincuenta y dos aos eran unos grandes amantes muy codiciados por mujeres ms jvenes. Reflexionando acerca de aquella situacin, se le ocurri una idea y comprendi inmediatamente lo que le estaba sucediendo. La causa de su falta de concentracin haba sido un sentimiento que acababa de descubrir. Bueno, en realidad, dos sentimientos, uno de resentimiento y otro de autocompasin. Brunner era un hombre suave, un hombre tmido, un hombre tranquilo exento de envidia y celos. Jams se haba considerado una persona que pudiera mostrarse resentida contra alguien o algo. Sin embargo, el resentimiento lo tena en su interior como una especie de lcera flotante y comprendi que estaba resentido, no contra alguien o algo en especial, sino contra la propia vida, la forma de vida que le haba estigmatizado convirtindole en un pasivo a largo plazo y no ya en un activo. La vida le haba desdeado y haba pasado de largo, mientras que abajo haba hombres de su misma edad e incluso hombres de ms de cincuenta y dos aos totalmente libres de prejuicios, independientes, con abultadas carteras y whiskys con soda, admirando a preciosas muchachas desnudas y a veces llevndose a estas muchachas a sus mesas y despus a sus alcobas, sin que ello les indujera a pensar otra cosa que no fuera eso: que la vida poda resultar divertida para la gente que saba divertirse y poda permitirse el lujo de pagarlo. Estaba resentido contra el hecho de que un Hacedor o alguna Fuerza Csmica hubiera facilitado a la mayora de las personas los medios y el derecho a disfrutar de los placeres, otorgando en cambio a una minora de la que l formaba parte unos medios limitados y un derecho limitado a ser acmilas a las que slo estaba permitido un mnimo de complacencia hedonista. Todo aquello constitua una terrible iniquidad y, s, se mostraba resentido a causa de esta injusticia. Metindose la mano en el bolsillo para buscar la bolsa de semillas de soja que siempre llevaba consigo, la abri, se meti en la boca unas cuantas semillas y sigui reflexionando acerca de su negativo, francamente negativo, estado mental. El dolor dominante que experimentaba era debido a la autocompasin. Haba cometido un error muy temprano, a los veintids aos, y an lo estaba pagando. Hubiera querido echarle la culpa a Thelma pero comprenda que era absurdo culparla a ella. La eleccin se haba debido a l. Y, sin embargo, l tampoco haba tenido la culpa. Haba sido vctima de su pasado, de sus padres tan desabridos y de su educacin tan severa y, al enamorarse de Thelma en el transcurso de su ltimo ao de estudios en la Universidad de Santa Clara y verse correspondido por sta como jams nadie le haba correspondido, se aferr a esta posibilidad nica de poseer a alguien que se preocupara por l. Su intencin haba sido la de convertirse en abogado, deseaba serlo, posea cualidades para el desempeo de esta profesin y haba tenido en proyecto dedicarse a ella. Es ms, incluso, le haban aceptado la instancia de admisin a la facultad de Derecho de la Universidad de Denver. Pero en su lugar se cas con Thelma y, al quedar sta embarazada, se sinti lgicamente orgulloso de que su esposa dependiera de l y se sinti responsable por ella y por el hijo que haba de nacer. Lo menos que poda ofrecerles a ambos era un sustento. Desisti de proseguir sus estudios en la facultad de Derecho de Denver, redujo sus aspiraciones y se conform con un peritaje mercantil, que en cierto modo se le antojaba un respetable primo lejano de la abogaca. Sigui unos cursos nocturnos y aprob todas las asignaturas, necesarias, segn la legislacin californiana, para pasar a las pruebas finales. Estudi como un loco, se someti a las mismas en San Diego, las pas con brillantes calificaciones y se convirti en todo un perito mercantil titulado. Entre tanto, su hijo haba nacido prematuramente. Naci muerto y Thelma ya no pudo tener ms hijos. 31

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Tras pasarse tres aos empleado en una empresa de administracin de Beverly Hills una empresa demasiado grande para poder ofrecer oportunidades de promocin y demasiado poderosa para su miserable personalidad retradahaba decidido empezar a trabajar por su cuenta en su misma casa utilizando a Thelma como secretaria. ms tarde, rebosante de sueos de gloria, haba abierto despacho propio, el mismo triste despacho que haba conservado durante todos estos aos. No haba dado resultado o, por lo menos, no haba dado el resultado que esperaba, ahora lo comprenda claramente. Haba personas de su profesin, contables no mejores que l, que haban alcanzado la cima. Tenan clientes famosos, empresas importantes y espaciosos y elegantes despachos particulares. A veces hasta se llamaban a s mismos administradores de empresas y en tal caso ganaban ms dinero y eran tratados con ms respeto si cabe. Leo Brunner jams haba conseguido tal cosa. Supona que ello se deba a que no era lo suficientemente extrovertido, a que no tena dotes de vendedor y jugador. No posea ni esta personalidad ni este sentido. Estaba destinado a ser no un letrero sino un nmero, un nmero muy cercano al cero. 0, mejor dicho, para regodearse ms en la autocompasin, se le ocurri pensar que no estaba destinado a otra cosa ms que a ser una calculadora humana, una calculadora que casualmente tambin andaba y hablaba. Se haba conformado y hasta se haba sentido satisfecho de los pequeos y vulgares clientes escasamente romnticos. Llevaba los libros de una carnicera, de una empresa de camiones, de un pequeo fabricante de juguetes, de una cadena de puestos de hamburguesas, de un establecimiento de alimentos orgnicos (en el que, en lugar de recibir una paga completa, estaba autorizado a adquirir comida a precio de mayorista). La cuenta de Ruffalo, la posibilidad de llevar los libros de El Traje de Cumpleaos, la haba conseguido accidentalmente a travs de uno de sus clientes que era socio del club. En el transcurso de un acoso por parte de las patrullas de represin del vicio y los inspectores del departamento de lucha contra la obscenidad, a Ruffalo le hizo falta un contable conservador y discreto que le ordenara rpidamente los libros para el caso de que la polica aprovechara el pretexto del impuesto sobre bienes muebles para cerrarle el local. Brunner result muy adecuado y fue contratado inmediatamente. Brunner pensaba ahora que las mismas cualidades que en cierto modo le haban impedido abrirse camino en calidad de perito mercantil le hubieran ayudado a alcanzar el xito como abogado. El peritaje mercantil era una profesin gris y, si te dedicabas a ella siendo tambin una personalidad gris, acababas resultando invisible. En cambio, la abogaca era una profesin ms brillante, vistosa y llamativa en la que el hecho de ser incoloro te converta en ms digno de crdito, ms honrado y respetado, permitindote as alcanzar el xito. Si hubiera dado aquel paso y hubiera estudiado Derecho, lo hubiera conseguido. Hoy en da sera rico y afortunado. Estara abajo, sentado junto a una de las mesas de primera fila de El Traje de Cumpleaos, bebiendo champn y viviendo la vida hasta el fondo en lugar de verse obligado a permanecer encerrado en un sombro y annimo despacho cualquiera. La culpa haba sido suya desde un principio. No se lo reprochaba a nadie. A pesar de que Parmalee, su vecino y mejor amigo de Cheviot Hills, que se encontraba tambin en sus mismas condiciones, lo atribua a otra cosa. Parmalee era muy dado a comentar, siempre que se le ofreca la oportunidad de hacerlo, que tanto l como Brunner ambos haban abandonado los estudios de Derecho para casarse muy jvenes haban sido vctimas de los conceptos morales de su tiempo. Era una poca en la que se consideraba que haba que casarse con una mujer para poder mantener relaciones sexuales con sta. Y Parmalee y Brunner haban echado por la borda sus carreras y su futuro para poder gozar de la sexualidad sin experimentar sentimientos de culpabilidad. De haber vivido en la poca actual, las cosas hubieran sido muy distintas. No hubieran considerado necesario casarse para poder acostarse con sus chicas.

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Hubieran podido proseguir los estudios que haban elegido y gozar al mismo tiempo de una sexualidad libre de sentimientos de culpabilidad. Y aqu estaba Brunner, un contable descarrilado que no se diriga a ninguna parte. Y all estaba Parmalee, pegado desde haca veinte aos a su profesin de agente del Servicio de Impuestos sobre Bienes Muebles sin posibilidad alguna de prosperar. Todo aquello era muy triste. Leo Brunner suspir y volvi a colocarse las gafas sobre el caballete de su puntiaguda nariz, se inclin hacia adelante sentado en la silla giratoria y se dispuso a reanudar su trabajo y terminarlo cuanto antes. Acababa de tomar el lpiz cuando se abri bruscamente la puerta del despacho e irrumpi en la estancia Frankie Ruffalo. Brunner fue a saludarle, pero Ruffalo ni siquiera haba advertido su presencia y se dirigi a toda prisa hacia el gran escritorio de madera de roble. Ruffalo era un hombre moreno, de pequea estatura, ojos de abalorio y fino bigote, que, al parecer, se pasaba la vida estrenando atuendos caros, como la chaqueta de ante y los pantalones que luca en aquellos momentos. Para ser un hombre de negocios tan prspero era sorprendentemente joven, Brunner calculaba que deba tener treinta y tantos aos. Quitndose la elegante chaqueta sin bolsillos, Ruffalo la arroj a un sof y, al hacerlo as, se dio cuenta de que no estaba solo. Ah, Sig me ha dicho que estaba aqu. Pensaba que ya habra terminado y se habra ido. He tenido que ordenar muchas cosas, seor Ruffalo. Podr estar listo dentro de media hora. No, no se preocupe. Qudese donde est y siga trabajando. Yo tengo otras cosas que hacer. Me ha dejado una de mis mejores chicas. Tengo que hacer unas pruebas para sustituirla inmediatamente. Podra irme a otro... No, no, qudese donde est. No nos molestar. Nadie se percatar de su presencia. Brunner no crea posible que nadie se percatara de su presencia. De veras, seor Ruffalo, si va usted a probar a algunas chicas, tal vez prefiere estar solo con... He dicho que se quede le interrumpi Ruffalo en tono impaciente. Pero, bueno, es que voy a tener que decrselo por escrito? Perdone pero tenerle aqu en el despacho conmigo es como estar solo. Y se lo digo como un cumplido. Siga, pues, con su trabajo. Para Brunner aquello no era en modo alguno un cumplido. Estaba acostumbrado a los ataques cotidianos de la vida contra su dignidad. Haca tiempo que se haba resignado a no ser una persona, a no ser ms que un dibujo de papel de pared. Pero esta noche tena la sensibilidad a flor de piel y la observacin de Ruffalo, le hizo dao. Procur concentrarse en las cuentas pero los movimientos y las palabras de Ruffalo le distraan. Ruffalo haba descolgado el telfono y, al parecer, estaba llamando a los vestuarios de abajo. Oye, Sig, cuntas hay? Escuch. Muy bien, envame a tres. Al terminar de hablar por telfono, Ruffalo, empez a pasear por la estancia, despus se dirigi a la puerta, la abri y asom la cabeza. Muy bien, chicas, moved los traseros. Por aqu. Regres al escritorio y empez a tamborilear sobre su superficie con los dedos de bien cuidadas uas. Sin mover el lpiz, Brunner estaba mirando hacia la puerta. Las tres entraron rpidamente en el despacho, una tras otra, y todas ellas saludaron cordialmente a Ruffalo coqueteando un poco. 33

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Ruffalo las salud con un gesto de la mano y le orden a la ltima que cerrara la puerta. Muy bien, chicas, no perdamos el tiempo dijo Ruffalo. Poneos all, delante del sof. Las tres mujeres se dirigieron sumisamente al sof y se quedaron de pie sobre la blanca y peluda alfombra. Simulando trabajar, Brunner las contempl por el rabillo del ojo. Todas eran bonitas, tal vez un poco ordinarias por lo que respectaba al atuendo y los modales pero jvenes y llamativas. Ya sabis por qu estis aqu les dijo Ruffalo sin ms prembulos. Estoy seguro de que Sig ya os habr puesto en antecedentes. Voy a contratar a una de vosotras. Quiero que ya empiece a actuar en el ltimo espectculo de esta noche. Habis entendido? Las jvenes asintieron al unsono. Muy bien, pues. Empecemos por ti ,dijo Ruffalo sealando a la muchacha de la cabellera platino, que tena ms cerca. Dime cmo te llamas, de momento el nombre de pila, tu ltimo empleo, el motivo por el que te marchaste o fuiste despedida y lo que mejor sabes bailar para un club como el nuestro. Te escucho. La rubia platino posea boca rosada, labios hmedos y aspecto nrdico. Luca un jersey color prpura de cuello cisne, una cortsima falda amarilla, pantimedias y botas de cuero color morado. Tena una voz estridente. Me llamo Gretchen. Trabajaba de modelo en la agencia Grossser. Era modelo de ropa interior. Un fabricante de las prendas que yo presentaba... bueno, a su mujer yo no le era simptica, me parece que estaba celosa y consigui que me despidieran. Eso fue hace algunos meses, ltimamente no ha habido mucho trabajo en la industria de la confeccin. Lo que mejor sabes bailar? pregunt Ruffalo. S menearme y oscilar. Bien. La siguiente. Los ojos de Brunnner enfocaron a la muchacha de en medio, ms baja que las otras y tambin ms llenita.. Tal vez midiera un metro sesenta y dos. Llevaba corto el cabello castao, posea unas ventanas de la nariz muy anchas y el busto ms exuberante que las dems. Luca una camiseta suelta y unos pantalones de terciopelo a juego con el color de su cabello. Me llamo Vicky. Actuaba dos veces por noche en el Fign de Al, cerca del aeropuerto. Un sitio de camareras desnudas de cintura para arriba. Clientela acaudalada. Me march al empezar a salir con un dentista cliente habitual de all que quera casarse conmigo. Me fui y estuve vindome con l un ao. Despus nos peleamos y l me dej. Estoy dispuesta a volver a empezar. S bailar una danza del vientre estupenda. Muy bien. Ests en forma? Valo usted mismo seor Ruffalo repuso Vicky sonriendo. Lo har le prometi Ruffalo. Ahora t dijo sealando a la tercera. Posea lustroso cabello rojizo que le caa hasta los hombros, un redondo y cremoso rostro de ingenua, hombros y caderas muy anchas pero cintura muy fina y piernas largas. Vesta un ajustado traje que le llegaba hasta la rodilla, iba sin medias y calzaba sandalias. Hablaba arrastrando las palabras y jugueteaba con su cabellera. Puede llamarme Paula. Soy modelo de fotgrafo. En cueros. Me detuvieron en San Francisco por posesin de droga. Era reincidente y estuve en la sombra algn tiempo. Despus pens que me convendra trasladarme a vivir aqu, He empezado a buscar trabajo para hacer algo distinto. Ya no tiene nada que ver con la droga? pregunt Ruffalo.

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Usted qu piensa? Pues claro que no. Estoy completamente limpia. Jams he bailado profesionalmente, pero he tomado lecciones. Cosas de tipo interpretativo. Estilo Isadora Duncan. Pero tambin s bailar cosas ms animadas. Y entonces mi cuerpo resulta estupendo. De veras que me gustara actuar aqu. Ruffalo, que haba estado sentado en el borde del escritorio, se levant sbitamente. Todo bien, hasta ahora. Ahora viene lo ms importante. Seal con la mano a las tres muchachas . Vamos a ver lo que tenis. Quitaos la ropa. En el rincn ms alejado del despacho, Brunner trag saliva y se apart del libro mayor hundindose en el asiento y mirando furtivamente a las muchachas para comprobar si stas se haban percatado de su presencia o se sentan cohibidas. Pero, al parecer, ninguna de ellas se haba dado cuenta de que en la estancia hubiera alguien ms que Ruffalo y sus competidoras. Obedecieron la orden y empezaron a desnudarse muy despacio. Brunner jams haba presenciado nada parecido, tres preciosas mujeres desnudndose al mismo tiempo, hacindolo sin vacilar y probablemente con sumo gusto. Los ojos de Brunner iban de una a otra sin saber en cul detenerse, procurando captar de una sola vez todos los fragmentos de epidermis que iban quedando al descubierto. Gretchen se quit despacio y con mucho cuidado el jersey de cuello cisne para no despeinarse el cabello platino. Llevaba un sujetador blanco con relleno que se desabroch y arroj sobre el divn. Tena los pechos pequeos, altos y cnicos, con unos pezones rosados, diminutos y puntiagudos. Se baj la cremallera de la falda y se la quit. Ahora apoy alternativamente el peso del cuerpo en cada uno de los pies para quitarse las botas de cuero y las dej a su lado. Despus se quit tambin las pantimedias y se irgui. Posea un vientre plano, un trax prominente y una fina mancha de vello que no ocultaba la lnea de la vulva. Vicky, la ms menuda, se haba quitado la camiseta y, al quitarse la banda transparente que haca las veces de sujetador, sus pesados pechos se aflojaron ligeramente. Se quit los zapatos y despus emergi con mucha habilidad de los pantalones de terciopelo. Debajo slo llevaba unas bragas tipo bikini. Se las quit tambin. Se alis el vello castao de abajo y despus mir sonriente a Ruffalo, esperando. Ruffalo haba estado prestando ms atencin a Paula, que se haba entretenido en desabrocharse lentamente los botones de la espalda y en quitarse muy despacio el vestido. Debajo no llevaba nada, ni sujetador, ni bragas. Slo llevaba el vestido. Desde su rincn Leo Brunner la mir con la boca abierta. Paula pareca la ms desnuda y la ms excitante de las tres, con aquellos anchos hombros carnosos, aquellos grandes y redondos pechos y aquellos anchos muslos enmarcando una alargada mancha de vello que le suba hasta la mitad del vientre. Brunner se percat de que le estaba sucediendo algo que llevaba muchos meses sin sucederle. Not que se le estaba produciendo una ereccin. Se acerc ms al escritorio rezando para que nadie le viera. Pero entonces volvi a recordar que ni siquiera saban que estuviera vivo. Brunner mir a Ruffalo, que se haba levantado de su silln de ejecutivo para acercarse a las muchachas e inspeccionarlas minuciosamente. Guard silencio al detenerse frente a Gretchen, le dio a Vicky una ligera palmada en el vientre y despus se agach para palparle una pantorrilla. Me parece que te has mantenido en forma dijo. Qu le haba dicho? coment Vicky. Ruffalo permaneci de pie frente a Paula examinndola de pies a cabeza con el ceo fruncido. Date la vuelta, Paula. Ella se dio la vuelta para mostrar las nalgas y despus volvi a describir un crculo completo. Todo el mundo dice que tengo un trasero estupendo dijo con mucha conviccin. No est mal murmur Ruffalo contrayendo los ojos. Seguro que ya no tienes nada que ver con las drogas? 35

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Se lo juro. No me atrevera a correr el riesgo de que volvieran a pillarme. Ya veremos. Muy bien, chicas. Paula se queda con el empleo. Pero vosotras dos seguid en contacto conmigo un par de das. Si no me da resultado o me engaa, os llamar a una de vosotras. Ya podis vestiros. Mientras Gretchen y Vicky se vestan rpidamente, Paula se adelant. Muchas gracias, seor Ruffalo. No se arrepentir. Ya veremos. Tienes dos horas libres. Pero procura estar aqu a las nueve y media. Empezars a actuar a las diez. Pero primero habla con Sig, l te indicar lo que debes hacer y te har ensayar los movimientos. Te indicar el sueldo y las horas de trabajo que tendrs que hacer esta semana. Se dirigi hacia la puerta. Gracias, chicas, muchas gracias. Y se fue. Solo en el despacho con las mujeres, dos de ellas parcialmente vestidas y una completamente desnuda, Brunner se sinti ardoroso y ruborizado. Procur simular no hacerles caso, enfrascado en su trabajo, pero adverta que le miraban y en su cerebro giraban en torbellino toda una serie de descabelladas posibilidades. Mir furtivamente y vio que nadie le miraba, que Gretchen y Vicky ya se haban vestido del todo y se estaban despidiendo de Paula y desendola buena suerte. Se fueron y se qued Paula, completamente desnuda. A Brunner hasta le costaba trabajo tragar saliva. Procur no fijarse en ella, no ser atrevido. Poda verla medio danzando y medio paseando por la estancia, canturreando alegremente. Despus la vio detenerse y mirar a su alrededor. Su mirada cruz la estancia ms all de Brunner y ni siquiera se detuvo en ste, cruz ms all como si l fuera un objeto inanimado, como si fuera una calculadora, vamos. Y su mirada descubri lo que estaba buscando. Empez a cruzar la estancia acercndose cada vez ms a Brunner como una torre de carne exquisita con aquellos descarados pechos oscilando levemente. Brunner contuvo el aliento pero ella pas por su lado sin hacerle caso y sin pronunciar ni una sola palabra. Se detuvo ante la mquina de agua fra, tom un vaso de papel encerado, lo llen y bebi con evidente placer. Despus arroj el vaso a una papelera, pas de nuevo junto a Brunner como si ste no existiera, se acerc al sof , se calz las sandalias, recogi el vestido y se lo puso alegremente sin dejar de canturrear. Cinco minutos ms tarde abandon el despacho. Y Brunner se qued con qu?con una diminuta mancha hmeda en la bragueta y la amarga sensacin de no existir para ninguna de aquellas personas que poblaban su imaginacin y agitaban sus deseos. Aquellas muchachas, la buena vida, todo aquello era para la gente de verdad, para personas visibles con identidad propia, para los triunfadores, para los que son alguien, l era un absoluto don nadie. Un cero. Y eso no estaba bien, no estaba ni medio bien, porque dentro tena muchas cosas ocultas pero latentes que le decan que era una persona, una persona realmente interesante que los de fuera ni siquiera se tomaban la molestia de mirar. Era una persona que se mereca algo, que se mereca cosas mejores. Reanud tristemente su trabajo. Tard casi una hora en poder cerrar los libros. Al terminar comprendi que ya era demasiado tarde para poder cenar en casa. A Thelma le haba dicho que no le esperara si no apareca a las siete y media. Ahora ya eran las siete y media pasadas. Thelma y su hermana mayor, Mae, que viva con ellos, ya habran cenado. Decidi llamar a su esposa, decirle que se comera un bocadillo en un restaurante de alimentacin sana que haba a dos manzanas de distancia y que volvera en seguida a casa. Brunner marc el nmero de su casa. Y quiso la mala suerte que contestara al telfono su cuada Mae. Ello significaba que tendra que soportar las bromas que sta le repeta cada vez que finalizaba su tarea mensual en El Traje de Cumpleaos. 36

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Su cuada sola gastarle bromas acerca de aquel trabajo tan duro que muchos hombres le envidiaran, pasndose el da rodeados de mujeres desnudas, y que a eso se le llamara trabajar. Gruendo para sus adentros, se reclin en la silla y esper a que Mae terminara con sus bromas. Cuando sta hubo terminado de atacarle sin piedad, Brunner le pidi que se pusiera Thelma al telfono. Su esposa se puso al aparato. Eres t, Leo? Dnde ests? Pero sabes qu hora es? Todava estoy en el club. Ya termino. Habis cenado? Sabes que s. Hace una hora por lo menos. Entonces me tomar un bocadillo en un sitio de ah cerca, a pocas manzanas de distancia de aqu. Vigila lo que comas, Leo. Lo har, lo har. Creo que podr estar en casa dentro de una hora. Te apetece ir al cine esta noche? Me parece que en el Culver City dan una cosa muy buena. Gracias por pensar en m, pero esta noche no me apetece, Leo. Si te doliera como me duele a m, lo que querras es acostarte y morir. Ya estaba acostumbrado a eso. Cmo te encuentras? Te ocurre algo? Otra vez la artritis. Los hombros y la espalda. Me ha estado matando todo el da. Esta noche ni siquiera me lavar la cabeza. Me meter en la cama para descansar un poco. Si te apetece ir al cine, ve t, Leo. Te doy permiso. Ya veremos. Bueno, no tardar mucho, Thelma. Cuando vuelvas a casa, ya estar durmiendo, si tengo esa suerte. Buenas noches, Thelma. Colg el telfono y se qued inmvil en la silla. No tena apetito. No le apeteca comer nada. Tal vez una pelcula. Eso era una especie de escapada. Tom el peridico de la maana que haba sobre el escritorio. Abrindolo por la seccin de espect culos, empez a echar un vistazo a los anuncios. De repente sus ojos se posaron en un gran anuncio rodeado de estrellas: "Esta noche extraordinario estreno! Sharon Fields en persona!" Leo Brunner se incorpor en su asiento y contempl, fijamente la fotografa de una Sharon Fields medio desnuda, en una lnguida y sugestiva posicin supina. Su mente retrocedi a la extraordinaria aventura de la noche anterior en la bolera de Santa Mnica. Al extrao joven que pensaba que podran llegar a conocer a Sharon Fields e incluso... pero es que aquel joven era un psicpata, sin lugar a dudas. Leo Brunner contempl de nuevo el anuncio. Jams haba estado en un estreno con asistencia personal de los intrpretes. Jams haba visto a Sharon Fields en persona. Si las tres muchachas que haban estado en el despacho haban resultado tan sexualmente provocadoras, Brunner se imaginaba que Sharon Fields resultara cien veces ms excitante. Se senta inquieto, sumido en la autocompasin y ligeramente deprimido. Y all haba un extraordinario acontecimiento gratis. All estaba la oportunidad de contemplar a la joven ms deseable del mundo. Asistir a tal acontecimiento, gozar de la contemplacin de semejante mujer quiz contribuyera a animar su triste vida y a equilibrar un poco un da especialmente desgraciado. .Leo Brunner tom una decisin. La noche era joven. An tendra tiempo de ir al cine. Aquel mismo martes, a las siete y veinte de la tarde, Adam Malone, dirigiendo constantemente los ojos hacia el reloj de la pared, se hallaba arrodillado entre cajas de comida para gatos junto al segundo mostrador del Supermercado Pearless, del paseo Olympic, sabiendo que tendra que darse mucha prisa para llegar a tiempo al estreno. Dado que slo se dedicaba a horas a aquel trabajo de chico de almacn lo haba elegido porque de este modo poda dedicar el resto del da a escribirsu horario de trabajo era bastante flexible. El da anterior le haba dicho al encargado que se marchara a las siete y media en punto y el encargado haba accedido a regaadientes. Ahora Malone vio que slo dispona de diez minutos para marcar el precio y colocar en su sitio el resto de las latas. 37

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Malone rasg rpidamente las tapas de las cuatro cajas que quedaban. Despus, consultando la lista de los ltimos precios, tom los sellos de goma correspondientes y empez a marcar las latas de atn, de menudillos troceados, de subproductos crnicos, pescado e hgado. Marc en ocho minutos todas las latas y la coloc en el estante adecuado. Ahora tena que darse mucha prisa. Se llev las cajas vacas y corri al cuarto de los empleados, situado detrs de la seccin de alimentos importados. Quitndose el manchado delantal, se dirigi al cuarto de bao..Se moj el cabello y se restreg la cara y las manos, y se pein cuidadosamente el ondulado cabello castao oscuro. Secndose la cara y las manos con la toalla, se examin frente al espejo. En tales ocasiones, Malone siempre procuraba arreglarse al mximo para el caso de que pudiera llegar a conocer casualmente a Sharon Fields. Deseaba ofrecer su mejor aspecto. La imagen del espejo le mostr lo que vera Sharon Fields: un abundante cabello, una frente ancha de creador, unos soadores ojos castaos, una nariz recta y una boca simptica, una mandbula bien definida, cuya lnea estropeaba un poco un grano inesperado, y un cuello recio con una nuez muy visible. Y pareca ms alto que el metro setenta y cinco que meda gracias a que era delgado. Satisfecho y tirando de sus pantalones azules de punto, Malone descolg la chaqueta de pana y cruz rpidamente el establecimiento, las puertas automticas de cristal y el aparcamiento. Procur recordar dnde habra dejado su coche usado extranjero, un MG verde, y entonces lo vio en la tercera fila de vehculos justamente delante suyo. Mientras se diriga al coche, se escuch un claxon seguido de una voz femenina. Hola, Adam! Se detuvo para localizar a la que le estaba llamando y descubri a la muchacha que le saludaba desde la ventanilla de su Volkswagen. Se volvi y vio que era Plum. Se trataba de una muchacha sencilla, simptica y amable, cliente habitual del supermercado. Hablaban con frecuencia cuando ella acuda a efectuar sus compras. Trabajaba de cobradora en un banco de all cerca. Deba tener unos treinta aos. Viva sola y Malone saba que estaba enamorada de l. Le gustaban sus modales desconfiados y el hecho de que fuera un intelectual. Jams haba conocido a ningn escritor y le fascinaba haber conocido a uno. Varias veces le haba insinuado que le gustara que acudiera a su apartamento para tomar unas copas y cenar, pero l nunca se haba dado por enterado. Saba con toda certeza que no le costara el menor trabajo conseguir acostarse con ella, pero jams haba querido llegar hasta las ltimas consecuencias. Hola, Plum la salud acercndose al coche. Qu hay? Si quieres que te diga la verdad, llevo esperndote un cuarto de hora. Un chico de reparto me dijo la hora en que ibas a salir. Te dir de qu se trata. Espero que no pienses que soy demasiado impertinente. Malone empez a sentirse incmodo. Pues claro que no, Plum. Muy bien. Alguien del banco... bueno, la seora, que dirige nuestra seccin del banco, ofrece una fiesta esta noche. Me parece que es el cumpleaos de su amigo o algo as. Ha preparado una cena fra y me ha invitado dicindome que trajera a alguien. Entonces he pensado en alguien que me resultara simptico y en seguida me he acordado de ti. Plum le mir esperanzada. Espero... espero que no tengas ningn otro plan para esta noche. Malone se pregunt muy turbado cmo podra rehusar sin mostrarse grosero. Era una buena persona y Malone, que era incapaz de ofender a nadie, no saba cmo librarse de semejante invitacin. Se vera obligado a cambiar sus planes? Plum no significaba absolutamente nada para l. Le era totalmente indiferente. Entre una noche con ella y una noche con Sharon no caba la menor duda en cuanto a la eleccin. Lo siento mucho, Plum le dijo, pero tena otros planes. Precisamente ahora me iba a la cita. Si me lo hubieras dicho con un poco de antelacin, pues... Se encogi de hombros y ella hizo lo propio. "C est la guerre" dijo. Otra vez ser. Pues claro que s dijo Malone. Cudate. Retrocedi torpemente y despus se volvi para alejarse. 38

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Una vez en el MG se mir el reloj. Llegara muy justo. Puso en marcha el motor, puso marcha atrs y, recorriendo a toda prisa el paseo Olympic en direccin a la avenida Fairfax, comprendi que no le haba contado a Plum ninguna mentira. Tena otros planes, una noche completamente ocupada. Primero, el estreno, claro, y un vistazo ms a Sharon Fields, la luz de su vida. Slo la haba visto dos veces en persona y ambas desde lejos. Haca tres aos la haba visto entrar en el Hotel Century Plaza para asistir a un baile benfico. A principios del ao anterior, mientras ella abandonaba apresuradamente unos estudios de televisin, tras aparecer en un programa en el que haban intervenido varios astros, pudo verla desde la otra acera de la calle, porque la polica haba acordonado la zona. Esta noche esperaba, poder gozar de una contemplacin ms prxima de aquella que l consideraba la nica mujer de la tierra. A excepcin suya, las dems mujeres eran como muchachos. Despus tena que acudir a otra cita. No olvidaba la promesa que le haba hecho a los tres caballeros Shively, Yost, Brunneren el reservado del bar de la Linterna del AllAmerican Bowling Emporium. Les haba dicho recordaba casi al pie de la letra sus palabras , les haba dicho: "Si alguno de ustedes cambiara de opinin, y quisiera averiguar cmo podemos hacerlo efectivamente; estar aqu maana, en el mismo sitio y a la misma hora". Era peligroso incluir en su plan a unos desconocidos, pero siempre haba sabido, desde que se le haba ocurrido la idea de llevarse a Sharon Fields, que no podra conseguirlo solo. Le haca falta un colaborador y, a ser posible, varios. En una empresa tan complicada como sa, cuantos ms fueran ms seguros estaran. Y, sin embargo, jams le haba hablado a nadie de su plan. Jams haba confiado en nadie. Si confiaba en una persona inadecuada y se produca un malentendido, la polica le causara muchos quebraderos de cabeza. Qu le haba inducido, pues, a confiar su atrevido proyecto a tres perfectos desconocidos? Acudieron a su mente dos motivos gemelos. Uno de ellos era de carcter ntimo y personal. Estaba harto de soar solo y de vivir y volver a vivir mentalmente su deseo de Sharon Fields. Haba llegado a un punto en que experimentaba la necesidad de poner en prctica el deseo sabiendo que podra hacerlo. El motivo externo haba sido accidental. Al ver a Sharon Fields en la pantalla de televisin, tres hombres sentados junto a la barra de un bar haban manifestado espontnea y unnimemente un deseo hacia ella, y dos de ellos haban llegado al extremo de reconocer pblicamente que lo daran todo y arriesgaran cualquier cosa a cambio de poseerla. Aquellos extraos haban expresado con palabras lo mismo que l llevaba guardado celosamente en su cabeza desde haca tanto tiempo. Inmediatamente les haba considerado hermanos mosqueteros y se haba visto a s mismo como D'Artagnan todos para uno y uno para todos. Y todos para Sharon Fields. Aprovechando la ocasin, se haba adelantado, haba quebrantado su silencio haba revelado a otras personas su ms ntimo sueo. Era comprensible que le hubieran rechazado a la primera. Se trataba de unos hombres que, al igual que la inmensa mayora de hombres, no estaban acostumbrados a creer que un sueo imposible pudiera convertirse en una realidad posible por medio de una accin directa. Por otra parte, si sus deseos de cambiar de vida fueran lo suficientemente intensos, si sus crecientes decepciones estuvieran a punto de estallar, era muy posible que se mostraran dispuestos a reconsiderarlo, a visitarle aquella noche en el bar, apuntarse a la causa y emprender la arriesgada misin codo con codo y junto a l. En caso contrario, se deca Malone, no habra perdido nada. Seguira conservando su sueo. Esperara, observara y algn da, en algn lugar, encontrara a otro Byron lo suficientemente romntico como para acompaarle en su bsqueda de Sharon Fields. Gir a la avenida Fairfax y corri velozmente hacia el paseo Hollywood. 39

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Haba aparcado en una pequea travesa a tres manzanas del Teatro Chino de Grauman y, medio caminando y medio saltando, se haba dirigido hacia la gran masa de gente. Los focos lanzaban sus luminosos haces hacia el cielo y Malone sigui avanzando ciegamente como una polilla en direccin a la fuente de aquellas luces. Lleg a la congestionada zona casi sin resuello. Haba llegado con cinco minutos de retraso, y las limousines conducidas por chferes y cargadas de astros estaban empezando a vomitar a sus personajes famosos. A ambos lados de la entrada del local haba unas gradas abarrotadas de vociferantes y ruidosos admiradores. Haba tambin un inmenso gento en las aceras y los mirones, que formaban cinco o seis filas, eran mantenidos a distancia por medio de cordones de polica. Malone se encontr situado detrs de un segmento de muchedumbre que no le permita ver nada, ni las limousines que iban llegando ni las ceremonias que tenan lugar a la entrada del local. Entonces, recordando una estratagema que le haba dado muy buen resultado en otra ocasin, se sac de la cartera la tarjeta de socio de la Sociedad de Autores de Amrica, la sostuvo en alto por encima de su cabeza y empez a avanzar entre la inquieta muchedumbre al tiempo que gritaba: Prensa! Djenme pasar, soy de la prensa! El reflejo condicionado se produjo de inmediato. Al igual que los perros de Pavlov, los plebeyos respondieron, y los espectadores se hicieron respetuosamente a un lado para dejar paso libre al Cuarto Poder. Fue un trayecto agotador que le llev, sin embargo, a la primera fila detrs de las cuerdas, un punto bastante ventajoso desde el que poda contemplar a los astros descendiendo de sus limousines. Los vio avanzar hacia la plaza profusamente iluminada de la entrada del local, en la que dos cmaras de televisin y Sky Hubbard entrevistaban a los clebres personajes antes de que stos penetraran en el edificio. Esforzndose por verlo mejor, Malone empuj al hombre que tena al lado y a punto estuvo de hacerle perder el equilibrio. El hombre se irgui y se dirigi a Malone muy enojado. No empuje, haga el favor. Quin se ha credo que es? Malone reconoci inmediatamente el enfurecido mirn. !Shively! exclam. Qu sorpresa. Shively le escudri, le record y entonces se desvaneci su enfado. Conque es usted. Hola, qu casualidad. Sobre el trasfondo del ruido, Malone se esforz por hacerse entender: A quien menos me esperaba encontrar es a usted. Cmo es posible? Shively se inclin y le murmur speramente al odo: Estoy aqu por el mismo motivo que usted, muchacho. Para echarle un vistazo de primera mano al trasero ms extraordinario que existe. Me aguijone usted la curiosidad. Estupendo, no se arrepentir. Malone apart la mirada preocupado. Ya ha llegado? No, pero est al llegar. Ambos contemplaron la prolongada serie de alargados y lustrosos automviles que iban llegando una limousine Cadillac, un Lincoln Continental, conducido por un chofer, todos ellos descargando a atractivas mujeres con sus acompaantes vestidos de etiqueta, la flor y nata de la industria cinematogrfica. Una recin llegada, que luca el pecoso rostro sin maquillar y producto la impresin de acabar de levantarse de la cama, fue objeto de grandes aplausos. Malone escuch que la identificaban como a Joan Dever, y record vagamente que era una de las exponentes del nuevo estilo natural, famosa por haber tenido hijos fuera del matrimonio. De repente, entre el acompaamiento de un creciente murmullo de anticipacin procedente de las gradas, se acerc al bordillo de la acera un suntuoso Rolls Royce Corniche descapotable de color marrn. Malone tir muy excitado del brazo de Shively. Ya est aqu. Es su coche. 40

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El conserje del teatro abri la portezuela trasera del Rolls Royce y descendi del mismo un rechoncho y elegante sujeto con gafas, de cerca de cincuenta aos. Mir parpadeando la masa de rostros y las cegadoras luces. Su representante personal anunci Malone con profundo respeto. Flix Zigman. Se encarga de todos sus asuntos personales. Zigman se haba inclinado hacia el interior del vehculo para ayudar a alguien, y poco a poco, casi a cmara lenta, emergi primero la mano enjoyada, despus el brazo desnudo, el leve pie y la clsica pierna, la larga melena rubia, el clebre y extraordinario perfil, la temblorosa prominencia del famoso busto y, finalmente, la sensual espalda. Haba emergido del todo y ahora permaneca de pie con sus verdes ojos y sus hmedos labios entreabiertos sonriendo para agradecer el clamor y los aplausos que, poco a poco, se fueron, convirtiendo en vtores y gritos, "Sharon! Sharon! Sharon!" gritaban tumultuosamente cientos de gargantas. Regiamente, con una estola de armio cubrindole los hombros y el cuerpo envuelto en un ajustado traje de lentejuelas con corte lateral, que despeda destellos a cada movimiento de sus caderas y muslos, Sharon Fields agradeci con una fugacsima sonrisa aquella estruendosa recepcin. Hipnotizado por su presencia jams , haba estado tan cerca de ella, a slo nueve metros de distancia, Malone se qued momentneamente sin habla. Estaba all en toda su dimensin, sin el filtro de una cmara. Sus relucientes ojos se quedaron clavados en ella, vindola efectuar uno de sus conocidos gestos teatrales. Se quit de los hombros la estola de piel, se la arroj a Zigman y, sin ningn impedimento, dej al descubierto el profundo escote del traje, la hendedura del busto, los suaves hombros y la espalda desnuda. Irguindose y sacando el pecho para comprimirlo contra el traje de lentejuelas, se volvi graciosamente hacia una direccin y despus hacia otra levantando un brazo para agradecer las constantes ovaciones de sus reverentes admiradores. Ahora, con expresin de dicha orgsmica dibujada en el rostro, empez a avanzar lnguidamente desde el bordillo de la acera hacia las cmaras de televisin y la entrada del local. Era una forma de andar sinuosa y envolvente, sus nalgas ondulaban bajo el ajustado traje, y el flexible movimiento de los perfectos muslos casi transformaba el traje en carne femenina. No... no lleva nada debajo, sabe? dijo Malone jadeando. Igual que Harlow y Marilyn Monroe. Pronto se perdi entre una emboscada de fotgrafos que la iluminaron con sus "flashes" como si fuera un rbol de Navidad. La diosa de la sexualidad fue visible una vez ms mientras contestaba a las preguntas que le estaba dirigiendo Sky Hubbard, en una entrevista transmitida a toda la nacin. Despus, otro saludo con la mano a los vociferantes admiradores y desapareci en la caverna del Teatro Chino de Grauman. Shively y Malone se miraron el uno al otro mudos de asombro. Qu le ha parecido? pregunt Malone recuperando el habla. Santo cielo repuso Shively sacudiendo la cabeza, he visto muchas cosas en mi vida, pero jams haba contemplado una carrocera parecida. Cmo es posible que Dios haya otorgado un busto y un trasero como sos a una sola chica? Es perfecta dijo Malone solemnemente. Vamos dijo Shively. Por lo que a m respecta, no necesito ver otra cosa. Estoy de acuerdo dijo Malone. Al parecer, haba otros que tambin se mostraban de acuerdo, porque buena parte de la muchedumbre empez a dispersarse. Shively y Malone se retiraron lentamente entre los espectadores que an quedaban, ambos sumidos en tus propios pensamientos. Shively se detuvo en seco, sealando hacia adelante. Mire, no son los tipos que estuvieron con nosotros anoche? Malone escudri hacia adelante y vio en la acera, frente a un puesto de helados, a Howard Yost y Leo Brunner enfrascados en una conversacin. Pues, s, son los mismos. dijo Malone. Menuda sorpresa, ms parece una reunin dijo Shively. Vamos a ver qu se traen entre manos. 41

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Al cabo de unos momentos, se reunieron los cuatro, y Brunner y Yost explicaron tmidamente que aquella noche no tenan nada que hacer y haban acudido all para ver cmo era un estreno. Tonteras dijo Shively alegremente. Para qu engaarnos? A ninguno de nosotros le importa un comino ver un estreno. Todos hemos venido para ver con nuestros propios ojos si es lo que todo el mundo dice: la mujer ms preciosa de la tierra. Yost solt una estruendosa carcajada. Ya veo que no hay quien le tome a usted el pelo, Shively. Reconozco que he querido cerciorarme de si era verdad. Y vaya si lo es. Puede estar bien seguro dijo Shively. Lo nico que he pensado, cuando la he visto quitarse las pieles y echar a andar, es qu tal sera darme un revolcn con ella. Lo nico que puedo decir, seores, es lo que ya dije anoche en el bar. Slo que ahora rectifico. Dara todo lo que tengo o pueda llegar a tener, por una sola noche fjense bien, una sola noche, con esta ta tan fabulosa. Lo mismo digo terci Yost. Brunner sonri levemente moviendo la cabeza. Shively apunt con el dedo a Malone, dirigindose a los dems. No nos engaemos. Debemos nuestra presencia aqu a nuestro amigo Malone y a nadie ms. Nos ha vuelto locos con Sharon Fields. Nos ha entusiasmado con la posibilidad de echarle las manos encima y de tenerla para nosotros. Estudi a Malone. Sigue usted pensando lo mismo, muchacho? Lo mismo? Que podramos llegar a conocer a esta Sharon Fields en persona? Pues claro repuso Malone, no se ha producido ningn cambio. Jams lo he dudado ni por un momento. Anoche se lo dije y lo repetir. Si quieren conocerla, pueden hacerlo todos podemos hacerlo colaborando y siguiendo mi plan. Qu podemos perder? pregunt Shively y mirando a los dems y encogindose de hombros . Hace veinticuatro horas que me vuelvo loco pensando en esta Sharon Fields. Quiero saber si he perdido el tiempo por nada. Probamos a averiguar si aqu nuestro amigo Malone nos est tomando el pelo o bien habla en serio? Esta noche me presto a cualquier cosa para divertirme un poco repuso Yost. Qu dice usted, Brunner? Dispongo de unas cuantas horas de libertad. Estupendo dijo Shively rodeando los hombros de Malone con el brazo . Muy bien, gran cerebro, vamos a conocernos los cuatro un poco mejor. Y tal vez hablemos tambin un poco de lo que bulle en su cabeza. Conocen algn sitio de aqu cerca donde podamos tomar un trago y charlar sin que nos molesten? Se apretujaron en el espacioso Buick de Yost dado que se sentan temerarios y rumbosos, decidieron trasladarse al bar del Hollywood Brown Derby de la calle Vine. Mientras que el restaurante de al lado apareca lleno de gente y ruido, el bar Derby estaba relativamente tranquilo y escasamente ocupado. Les cost muy poco esfuerzo encontrar un cmodo reservado que les aislara del puado de clientes que haba. Una vez hubieron pedido los tragos y stos fueron servidos, se produjo un embarazoso silencio, como si ninguno de los tres hombres que Adam Malone haba reunido se mostrara todava dispuesto a dar crdito al improbable sueo de ste. Al final, contemplando aquel lujoso y caro lugar de reunin de los personajes clebres, Kyle Shively inici una conversacin que pronto se centr en lo que Malone comprendi que constitua el tema preferido del mecnico. 42

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La primera vez que vengo a un sitio tan elegante reconoci Shively. Ahora ya s lo que me pierdo. Han visto lo que cobran por una miserable bebida sin alcohol? Hay que ser Onassis o Rockefeller para venir a un sitio as. El que diga que en esta llamada democracia no hay sistema de castas es un idiota. Y entonces empez a referir la injusticia de que haba sido objeto por parte de la seora Bishop, que le haba humillado, le haba dicho sin rodeos que no era suficiente para ella, siendo as que l hubiera podido ofrecerle mucho ms que su marido o cualquiera de sus adinerados amigos. Lo nico que no poda ofrecerle era una buena cuenta bancaria dijo Shively. S, de nada te sirve un miembro largo cuando tienes una cuenta corriente muy corta. Esta discriminacin me pone furioso. Y, tal como yo digo siempre, no hay forma de cerrar la brecha y ser iguales, porque los ricos cada vez son ms ricos. As es, efectivamente, seor Shively dijo Leo Brunner. Se quit solemnemente las gafas y las empez a limpiar con el extremo de su servilleta mientras prosegua: Uno de estos ltimos aos hubo en este pas cinco personas con unos ingresos de ms de cinco millones de dlares que no pagaron ni tan slo cinco centavos en concepto de impuestos sobre la renta. En este mismo perodo hubo un magnate del petrleo con unos ingresos de veintisis millones de dlares en doce meses que consigui legalmente no pagar el impuesto sobre la renta. En un solo ao, la industria Acero de los Estados Unidos obtuvo unos beneficios de ciento cincuenta y cuatro millones de dlares, y no pag en concepto de impuestos ni un maldito centavo. Gracias a unas estratagemas legales, los individuos acaudalados o las grandes empresas consiguen librar de los impuestos a cincuenta y siete mil quinientos millones de dlares anuales y, para compensarlo, cada familia de los Estados Unidos se ve obligada a pagar aproximadamente mil dlares al ao. Y tngase en cuenta que ello sucede en un pas en el que cuatro de cada diez personas viven en la pobreza y las privaciones. Soy todo lo contrario de un radical, seores. Podra decir que soy ms bien conservador en muchas cosas, incluida la poltica fiscal. Me adhiero sin reservas al sistema de la libre empresa, pero nuestra estructura tributaria es tremendamente injusta. Tras pronunciar su monlogo, Brunner se deshinch como un globo de gas que hubiera perdido todo el helio. Se hundi en su asiento como si se hubiera vaciado y encogido. Exactamente, amigo mo dijo Shively, satisfecho de que un experto hubiera corroborado sus puntos de vista. Es justamente lo que yo digo siempre. Bueno, nadie lo niega dijo Yost acaricindose pensativo la mofletuda mejilla . Aunque siempre he credo que todos tenemos la oportunidad de abrirnos camino, si lo intentamos con denuedo. S de muchos ricachones que no nacieron ricos. No s, yo no nac rico y, sin embargo, estuve a punto de conseguirlo. Cuando me seleccionaron para el segundo equipo de ftbol americano AllAmerican, en mi ltimo ao de estudios en la Universidad de California, se me abrieron toda clase de puertas. Para algunas personas de all, yo era alguien. Entonces, por qu no es alguien ahora? le pregunt Shively. Qu le ocurri en el transcurso de su carrera hacia el banco? No lo s, de veras que no lo s repuso Yost sinceramente perplejo. Me parece que hay que descargar el golpe cuando el hierro est candente y yo no deb golpear con la suficiente rapidez o la suficiente fuerza. Porque despus el tiempo pasa y la gente se olvida de quin fuiste y de lo que hiciste. Despus aparecen nuevas promesas con renombre ms reciente y a ti te olvidan como si fueras agua pasada. Algunos de los jvenes casados a los que visito en calidad de presuntos clientes ni siquiera han odo hablar de m. Es decepcionante, es lo nico que se me ocurre decir. Podra contarles algo que me ha sucedido hace escasas horas. Creo que no debiera referirlo, porque es un poco embarazoso y les parecer un estpido. Adam Malone, que haba estado tomando sorbos de vino y escuchando, rompi el silencio por primera vez. 43

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Puede usted confiar en nosotros, seor Yost dijo amablemente. Creo que hemos llegado al acuerdo tcito de mantener en la ms estricta reserva, cualquier cosa que podamos revelarnos los unos a los otros. S dijo Shively. Vacilando, con los ojos fijos en el vaso de whisky, Howard Yost se libr de su fingida extroversin, de su falsa fachada, y casi se mostr sincero al referir su visita a la residencia de los Livingston, donde se haba sentido atrado y haba sido ignorado por Gale, la hija de stos, no habiendo hallado despus en su propio hogar ningn consuelo para sus sentimientos heridos. Es lo que yo haba estado intentando explicar dijo Shively. Que conste que no menosprecio a mi esposa se apresur a aadir Yost. Ella no tiene la culpa de mis fracasos. Bastante tiene que bregar con sus problemas. Lo que sucede es que llega un momento en la vida en que te encuentras como acorralado en un rincn y no puedes volverte hacia ningn lado ni salir de la olla a presin. Malone asinti en ademn comprensivo y dijo suavemente: La mayora de los hombres conducen unas vidas de serena desesperacin. La frase no es ma. Pertenece a Thoreau. Brunner pareci emerger una vez ms, ms all de la silla. S, la observacin de Thoreau fue muy perspicaz. Supongo, bueno, creo que en cierto sentido podra aplicarse a cada uno de nosotros. Usted se ha referido a su matrimonio, seor Yost. Probablemente soy el de ms edad de los cuatro cumplir cincuenta y tres y me imagino que soy el que ms tiempo lleva casado. Treinta aos con la misma mujer, por si les interesa saberlo. Ha sido un matrimonio satisfactorio por muchos conceptos. Cuando veo las compaeras de otros hombres, pienso con frecuencia que debiera mostrarme satisfecho de mi suerte. Y, sin embargo, me pregunto a menudo si el hombre estar hecho para la monogamia. Toda la emocin del descubrimiento de los primeros aos de matrimonio tiende a desvanecerse con el paso del tiempo. Los compaeros llegan a conocerse demasiado. La pasin se esfuma. La relacin pasa a convertirse en algo parecido a unas relaciones entre hermano y hermana. Y si a ello se aade la monotona y aburrimiento de la propia actividad laboral con escasos perspectivas de mejora, resulta que el hombre cada vez se desmoraliza y decepciona ms. Le quedan muy pocas alternativas. No tiene oportunidad de cambiar o variar. Pierde la esperanza y eso no me parece justo. Pareci como si Shively no le entendiera demasiado. Mire, Leo, una cosa puedo decirle: jams he estado casado y no s muy bien qu tal resultado da eso. Pero no veo por qu no puede usted aprovechar de vez en cuando algn que otro trasero aparte. Para variar, para animar un poco la cosa. Lo hacen la mayora de los hombres casados que conozco. No es fcil para todo el mundo, Kyle dijo Brunner encogindose de hombros. Todos no resultamos igualmente simpticos o atractivos para las mujeres. A mme costara mucho engaar. Tal vez mi inhibicin se deba a un sentimiento de culpabilidad. Quiere usted decir que no ha engaado ni una sola vez a su seora? le pregunt Shively. Brunner tom la servilleta de papel y vacil sin atreverse a contestar. Al final, apart a un lado la arrugada servilleta y decidi hablar. Bueno, hablando en confianza, le he sido infiel a Thelma dos veces, dos veces en el transcurso de nuestro matrimonio. La primera vez... bueno, yo no tuve la culpa. Fue una especie de accidente. Sucedi hace unos diez aos. Yo tena una bonita secretaria y ambos solamos quedarnos a trabajar hasta tarde. Era la poca de recaudacin de impuestos, cuando suele acumularse ms trabajo. Un da terminamos pasada la medianoche y ella me dijo: "Bueno, ya estamos a maana y es mi cumpleaos. He trado una botella. Espero que quiera celebrarlo conmigo". Por consiguiente, para animarnos un poco y para celebrarlo, empezamos a beber. Me temo que nos embriagamos. Lo nico que recuerdo es que estbamos en el sof y ella se haba levantado el vestido y yo se lo estaba haciendo. Fue increble. No sucedi ms que una vez. Ella me dej al poco tiempo para irse a trabajar a un sitio donde le pagaban mejor. 44

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cosa.

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Brunner vacil mirando a los dems y se ruboriz . Supongo.... supongo que no les parecer gran La segunda vez bueno, les confesar que fue el ao pasado acert a leer un ejemplar de estas escandalosas publicaciones clandestinas. Las conocen ustedes? Las leo todas las semanas repuso Malone. Bueno, para m constituy una novedad. Aquellos anuncios. Salones de masaje y qu s yo. Bueno, haba un anuncio de un sitio de la avenida Melrose en el que se deca que si eras aficionado a la fotografa podras fotografiar desnuda a cualquiera de las bonitas muchachas que all haba. Y resulta que soy aficionado a sacar fotografas Polaroid. Por consiguiente, una noche en que Thelma estaba ausente de la ciudad por haberse ido a visitar a un pariente achacoso, tom la mquina y me dirig al lugar del anuncio. Pagu y me enviaron a una estancia en la que haba una hermosa modelo. No tendra ms all de veinte aos. Fue al grano en seguida. Se quit el vestido el vestido y las bragasy se tendi en la mullida alfombra y me dijo que le comunicara cmo quera que posara. Yo estaba fuera de m. Estaba tan excitado que ni siquiera poda preparar la mquina. Ella comprendi lo que me estaba sucediendo y se mostr muy amable. Me dijo algo as como: "Ven aqu y tindete a mi lado. Verdad que no has venido a sacar fotografas?" Hice lo que ella me haba aconsejado y despus me baj la cremallera de la bragueta, se me subi encima y lo hicimos. Fue una experiencia memorable. Aun a riesgo de parecerles ingenuo les dir que jams lo haba hecho de esta forma. Quiero decir, invirtiendo la posicin. Result de lo ms estimulante. Si tanto le gust dijo Malone, por qu no lo repiti? No lo s. Supongo que me avergonc, un hombre de mi edad y encima casado. No me pareci correcto. Shively se termin su bebida. Bueno, Leo, no acabo de entenderlo, no me gusta nada eso de privarse de las cosas. Para qu lo guarda? Acaso no siente usted deseos de salir a divertirse un poco? Brunner asinti enrgicamente con la cabeza. Desde luego que siento el deseo de entregarme a tales placeres. Supongo que me lo impiden distintos factores. Una cosa es desear y otra muy distinta poner en prctica los deseos. Supongo que me educaron de otra manera y en otra poca en la que la sexualidad se consideraba vergonzosa, y en la que le ensalzaba la castidad o ms bien la fidelidad de los hombres. A este respecto, soy una vctima de mi pasado. Al igual que les sucede a muchos hombres de mi edad. Somos unos tullidos mentales. Adems, siempre temo que una mujer ms joven no me quisiera o incluso que se burlara de m. Pero deseos, s, Kyle, siento deseos. Creo que para m es ms fcil dijo Yost. Por el ambiente en que me muevo. Me dedico constantemente a visitar a posibles clientes. Entre ellos figuran muchas divorciadas o viudas jvenes. De vez en cuando me apunto un tanto. Y me invitan a mezclar el trabajo con el placer. No est mal. Se ech a rer. Ha habido cosas inolvidables. Pero les dir en confianza que a veces resulta excesivamente complicado. A veces quieren verte con regularidad y eso no es fcil siendo padre de familia. Francamente, si he de serles sincero, lo prefiero ms claro. Nada de jaleos emocionales. Pagas, lo consigues y te largas. Se refiere usted a las prostitutas y rameras? pregunt Malone. Pues, claro, amigo mo. En este sentido me considero afortunado. Por lo menos una o dos veces al ao asisto a una convencin de seguros. Estatal y nacional. El ao pasado organizamos la convencin en el Fontainebleau de Miami Beach. El sitio estaba lleno a rebosar de posibilidades. Haba una prostituta en particular, una elegante belleza cubana de unos veintinueve o treinta aos que conoc en el Bar del Caniche. A cien la noche. Pero son noches que hacen que la vida merezca la pena vivirse. Es vivir como viven los privilegiados. Cada loco con su tema, Howie dijo Shively esbozando una mueca. No quiero despreciar lo que hagan los dems para conseguirlo. Pero, por lo que a m respecta, soy contrario a pagar a cambio. 45

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Por qu pagar habiendo tanto material que lo est suplicando? Qu dice usted a eso, Malone? Para ser nuestro presidente, no es usted muy comunicativo que digamos. Les interesan los escritores a las mujeres? Ya lo creo repuso Malone. A las mujeres les intrigan todos los creadores. Cuando me apetece, no me cuesta mucho trabajo encontrar a alguien disponible. En realidad. Qu ha escrito usted? le interrumpi Yost. He ledo algo suyo? No es probable repuso Malone tmidamente. No me han publicado nada importante, ni libros ni historias cortas en publicaciones de amplia difusin. Hasta ahora mis trabajos slo han aparecido en publicaciones de reducida tirada, en revistas literarias trimestrales. Te pagan con el prestigio pero del prestigio no se come. Por ello me veo obligado a desempear otros trabajos secundarios hasta que alcance el xito algn da. Qu clase de trabajos secundarios? pregunt Brunner. No soy muy exigente. Me basta cualquier trabajo que me permita ganar un poco de dinero y me deje el tiempo suficiente para escribir. Empec trabajando de sustituto de maestro de escuela primaria. Pero era una cosa muy limitada y escasamente satisfactoria. Me pas un ao de dependiente, vendiendo zapatos de seora en unos almacenes. Pero me cans de mirar por debajo de las faldas de las mujeres. Usted debe ser un afeminado, hombre dijo Shively. No, soy completamente normal dijo Malone sonriendo. En cualquier caso, este ltimo ao me lo he pasado trabajando a horas en un supermercado del Olympic. Es un trabajo que no requiere esfuerzo ni concentracin. Y me permite disponer de tiempo para ir pensando en mis relatos mientras me gano la vida. Y, a propsito, eso de trabajar en un supermercado es un buen sistema para conocer a muchsimas chicas solteras del barrio. Estn muy dispuestas a actuar tal como dice Kyle Shively. Con eso del "women's Lib" y todo lo dems se muestran tan agresivas como los hombres. Vienen y te dicen: "Qu te parecera, amigo?" As por las buenas. Muy bien, qu te parecera, amigo? repiti Shively. Qu significa eso? Significa lo que dice que significa. Significa que por qu no vamos al asunto por el que hemos acordado reunirnos esta noche. Mire, muchacho, hablar de pasadas conquistas es perder el tiempo. Lo pasado, pasado. Hace tiempo que averig que acostarse con las mujeres tres o cuatro veces por semana no es gran cosa. Hace tiempo que aprend la principal leccin. Las mujeres lo desean tanto como los hombres. Si no eres remilgado y yo no lo soy, qu demonios, si se mueve y es pasable yo me apunto. En este caso todas valen. Pero esta noche no he venido aqu para eso. Sabe por qu he venido? Tengo una vaga idea repuso Malone muy tranquilo. No para hablar de las buscadoras y de las mujeres fciles. De estas mujeres hambrientas de sexualidad que pasan cada da por la estacin de servicio una secretaria, una camarera, una dependienta, de esas mujeres del montn. He venido aqu para hablar, no de lo que tengo, sino de aquello de que carezco porque no soy lo que la gente llama un ricachn, comprende usted? Estoy hablando del material de primera clase que tendra que resultar adecuado para Kyle Shively. Estoy hablando de cosas extraordinarias. Se detuvo para conferir ms fuerza a sus palabras. Como Sharon Fields quiz. Le parece bien? Me parece bien repuso Malone. La he visto esta noche en el estreno. El miembro se me ha alargado un kilmetro. A eso quiero ir a parar. De eso quiero tratar. Me ha odo decir que me cortara el brazo izquierdo, el brazo de en medio o cualquier otra cosa a cambio de un material como se. Quiero metrselo a alguien como Sharon Fields. Ahora bien, usted es el gran cerebro que dijo que eso sera muy fcil. Anoche casi me convenci. Pero despus lo ech usted todo a rodar. 46

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Sin embargo, he pensado en ello, comprende? Y estoy muy dispuesto a dejarme convencer. Slo que no quiero que me tome el pelo. No tengo ningn motivo para tomarle el pelo, Shively. Entonces contsteme a una cosa y sabr si se ha estado o no burlando de nosotros. Admito que sea un entusiasta de esa ta y que sepa muchas cosas acerca de ella. Admito incluso la posibilidad de que haya usted elaborado un plan que pueda dar resultado. Hasta ahora, muy bien. Pero dgame una cosa. Si lo tiene preparado desde hace tanto tiempo, cmo es posible que jams lo haya utilizado ni puesto en prctica? Cmo es posible que todava no haya conseguido conocer a Sharon Fields? Todos esperaban ahora la respuesta de Adam Malone. Este empez a hablar lentamente, midiendo las palabras. Al principio haba elaborado un plan menos atrevido, con el que pensaba que podra aparmelas. S, intent llegar a conocerla poniendo en prctica el primer plan. Y lo hice de la siguiente forma. Soy escritor. Hay muchos escritores que escriben artculos acerca de Sharon Fields. Para ello no tienen ms remedio que conocerla al objeto de poder entrevistarla. Por consiguiente, a pesar de que las revistas cinematogrficas no son las publicaciones en las que me interesa colaborar, pens que valdra la pena rebajarme a cambio de la oportunidad de ver a Sharon Fields. Me saqu de la manga varios reportajes acerca de ella desde puntos de vista distintos y me dirig a la Aurora Films para conocerla. No pude pasar del departamento de publicidad. Al parecer, yo no les era suficientemente conocido, mis credenciales no bastaban para que pudieran autorizarme a someterla a una entrevista. Adems, dijeron que ahora era tan famosa que todo el mundo le peda entrevistas y ella estaba demasiado ocupada para ello. Me entregaron por tanto toda clase de publicidad en conserva y fotografas y me despidieron afirmando que ellos me proporcionara material suficiente sobre el que trabajar. Entonces empec a pensar. Puesto que me constaba que saba de ella muchas cosas y que la conoca muy bien, mejor incluso que a muchas muchachas con quienes he salido con regularidad y me he acostado, comprend que una vez hubiera hallado el medio de conocerla personalmente, conseguira mi propsito. Y ella querra amarme tal como yo he querido siempre amarla a ella. Entonces empec a elaborar el segundo plan, ms arriesgado, que es precisamente el actual. Observ que Shively se mostraba algo ms persuadido pero no del todo satisfecho. Muy bien, cmo es posible que jams haya intentado poner en prctica lo que nos ha dicho que podramos hacer, es decir, llevrsela para poder convencerla y lograr mantener relaciones sexuales con ella? Porque es una empresa muy complicada que no puede emprender una sola persona. Por ser quien es resulta mucho menos accesible que la mayora de las mujeres. Existen tambin otras complicaciones, pero no hay ni un solo obstculo que no haya previsto y solucionado sobre el papel. Hacen falta varias personas, varias habilidades, una organizacin de hombres como nosotros. Se detuvo. Puesto que esta noche hemos decidido ser sinceros, les dir que la puesta en prctica de mi plan me la ha impedido tambin otra razn no distinta a la aducida por Leo Brunner al hablar de las mujeres. Soy muy hbil en la creacin y forja de planes e ideas. Fundamentalmente no soy un hombre de accin. Por consiguiente, siempre procuro buscar a otros que me ayuden a poner en prctica mis ideas. Shively no apartaba los ojos de Malone. Tal vez en Yost, e incluso en Brunner y en m, haya usted encontrado lo que siempre ha andado buscando. Es todo lo que espero. Muy bien, basta de tonteras, muchacho. A partir de ahora quiero ser prctico, comprende? Nada de juegos. Ya me imagino echndole las manos encima. Eso s me lo imagino. Pero de lo que quiero estar seguro es de lo que seguir. Supongamos que nosotros cuatro consiguiramos echarle las manos encima. 47

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Qu prueba absoluta tiene usted de que podramos hacerlo con ella, de que ella no opondra resistencia y se nos entregara? Contsteme a eso y fichar por su equipo. Puedo contestarle a su entera satisfaccin repuso Malone. Poseo pruebas absolutamente documentadas segn las cuales, una vez la hubiramos conocido personalmente, ella se mostrara dispuesta a colaborar. S, tan fcil como coser y cantar. Prueba? Prueba. Se lo demostrar, se lo demostrar todo dijo Malone con firmeza. Aqu no. Tendr que ser en mi apartamento. Cuando lo vea, se disiparn sus dudas. Estoy seguro de que se mostrar dispuesto a seguir adelante. Quiere venir a mi apartamento maana por la noche despus de cenar? Digamos a eso de las ocho. Shively apoy las palmas de la mano sobre la mesa. Por lo que a m respecta, trato hecho. Mir a los otros dos. Quieren ustedes venir s o no? Pues claro que s repuso Yost frunciendo el ceo. Quin no quisiera tratndose de este asunto? Estar all. Slo para saber qu se propone Malone, si me convence usted de que ser factible, le seguir hasta el final. Ahora estaba esperando que hablara Brunner. Los ojos de ste parpadeaban sin cesar detrs de las gafas. Al final decidi hablar. No.... no lo s. Puesto que ya he llegado hasta aqu, por qu no seguir? Unanimidad dijo Shively esbozando una ancha sonrisa. As me gustan las cosas. A m tambin dijo Malone satisfecho. Ser nuestro lema. Todos para uno y uno para todos. S, no est mal dijo Shively. Muy bien, Malone, dganos dnde vive. Iremos sin falta. Ser la primera reunin oficial de la Sociedad "Acostmonos con Sharon Fields". Malone hizo una mueca y despus mir a su alrededor para percatarse de que nadie les haba odo. Nadie les haba odo. Se inclin hacia los dems: Creo que a partir de este momento ser mejor que nos mostremos cautelosos murmur. Si lo hacemos, tendr que ser algo absolutamente secreto. Shively form un crculo con el pulgar y el ndice. Muy bien, sellado con sangre prometi. A partir de ahora, todo ser secreto. Porque algo me dice en la bragueta que eso va a suceder. Pues claro que va a suceder dijo Malone suavemente. Y, puesto que as va a ser efectivamente, sugiero otro nombre para nuestro grupo, algo que suene muy inocente.. Como qu? pregunt Shively. Como...como... El Club de los Admiradores. S dijo Shively con ojos brillantes. Me parece estupendo. Eso es lo que somos, compaeros. A partir de ahora seremos El Club de los Admiradores. Eran las ocho y diez del mircoles por la noche. Era el momento con el que Adam Malone llevaba un ao soando. Desde la bandeja colocada encima del aparato de televisin, en la que haba botellas, vasos y cubitos de hielo, Malone preparaba y serva tragos sintindose invadido por un sentimiento de afecto e identificacin con sus tres nuevos amigos, que descansaban en un apartamento de soltero de Santa Mnica. Estaba Kyle Shively, repantigado en el desvencijado silln de cuero marrn con una pierna apoyada en uno de los brazos de esta pieza de mobiliario que Malone haba adquirido en un almacn de muebles usados del Ejrcito de Salvacin. Estaba Leo Brunner, sentado rgidamente y con aire muy preocupado en una esquina del sof cama. 48

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Estaba Howard Yost, sin corbata, recorriendo la estancia y examinando las fotografas y carteles de Sharon Fields que cubran dos de las paredes de la misma. Oye, Adam dijo el agente de seguros, veo que conoces muy bien a Sharon Fields. En mi vida he visto una coleccin semejante. Tu apartamento parece un museo de carteles. De dnde sacas todo eso? De la Aurora Films y de otros estudios para los que ha trabajado Sharon Fields repuso Malone. Algunas cosas las he comprado en tiendas de segunda mano especializadas en arte cinematogrfico. Algunas las he conseguido a cambio de fotografas de otras actrices cinematogrficas en cueros. S, creo que es una de las colecciones ms completas del pas. Yost se detuvo ante un cartel de gran tamao y solt un silbido. Fijaos en sta. Miradla bien dijo sealando la fotografa de Sharon Fields en tamao superior al natural de pie con las piernas separadas, apoyando una mano en la cadera y sosteniendo con la otra un arrugado vestido sin lucir otra cosa ms que un fino sujetador blanco y unas ajustadas bragas y desafiando audazmente a sus invisibles espectadores. Chicos, no os gustara tenerla entre vuestros brazos tal como se la ve aqu? Malone se apart del aparato de televisin, pas entre un estropeado archivador y una mesa y se acerc a Yost para admirar con ste el cartel. Es uno de los mejores dijo. Se utiliz para los anuncios de "Es usted decente?" Es la obra que interpret Sharon Fields hace cinco aos en la que desempea el papel de una remilgada censora por cuenta propia dispuesta a arruinar a un productor de espectculos pornogrficos que posee una compaa ambulante actuando por toda Nueva Inglaterra. Para descubrir a este productor, Sharon tiene que fingir ser una artista de "strip" e incorporarse a su espectculo. Recuerdas la pelcula? Como no voy a recordarla? dijo Yost sin dejar de contemplar la enorme fotografa de Sharon Fields. Y dices que tienes otras? Malone dio orgullosamente unas palmadas al archivador. Cuatro cajones de aqu estn llenos de todo lo que puede saberse acerca de Sharon Fields. Y lo tengo todo cuidadosamente archivado, anuncios, recortes de peridicos y revistas, grabaciones de entrevistas por radio y televisin, fotografas, todo lo que t quieras. Sin contar mis propias notas. Shively baj la pierna que tena apoyada sobre el brazo del silln de cuero. Vosotros dos, dejad de babear, no perdamos el tiempo y vayamos al grano. T, Adam, ibas a facilitarnos una informacin completa acerca de la ta. Andando, pues. Ahora mismo iba a hacerlo repuso Malone. Mientras Yost se acomodaba al lado de Brunner en el sof cama, Malone abri el primer cajn del archivador y sac tres carpetas. Busc un sitio sobre la pequea mesa circular, abri las carpetas y empez a examinar y seleccionar el material. Al final se volvi para mirar a los dems. Aqu est el asunto de que estamos tratando. Sharon Fields. Versin abreviada. Naci hace veintiocho aos en una granja tipo plantacin de las afueras de Logan, Virginia Occidental. Buena familia, elegantes aristcratas. Su padre era un caballero georgiano que se dedicaba a la abogaca. Recibi instruccin primaria en la Escuela de Educacin Social de la seora Gussett, de Maryland. Una escuela muy fina. Despus estudi en el colegio Bryn Mawr de Pennsylvania. Se especializ en psicologa y estudi tambin artes teatrales. En el colegio tuvo ocasin de interpretar el papel de la seora Erlytine en "El abanico de lady Windermere" de Oscar Wilde y el de Wendy en el "Peter Pan" de Barrie.

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En el transcurso de su tercer ao de estudios, sin que sus padres lo supieran, se present a un concurso de belleza y result vencedora. Parte del premio consista en un viaje a Nueva York al objeto de realizar un anuncio para televisin por cuenta de un fabricante de gneros de punto. El anuncio tuvo tanto xito que a Sharon la animaron a abandonar los estudios e iniciarse en la carrera de actriz de televisin. Aparte, un profesor particular de arte dramtico le dio lecciones segn el mtodo Stanislavsky. Un da, junto con otras jvenes actrices, pas modelos de traje de bao en el transcurso de una fiesta benfica que tuvo lugar en el Plaza. Result que haba all un agente de Hollywood acompaado de su esposa, ste vio inmediatamente la posibilidad de convertir a Sharon Fields en una estrella. Le prepar una prueba cinematogrfica y los estudios la contrataron para un ao con un sueldo muy reducido. Se la llevaron a Hollywood, donde interpret un pequeo papel en una pelcula de "suspense" llamada ''El hotel del terror". El papel era el de la novia de un gngster. Slo apareca en dos escenas. El resto ya lo sabis. El pequeo papel produjo una avalancha de cartas de admiradores, hombres en su mayora, como jams haba recibido cualquier estrella consagrada. Sharon firm inmediatamente un contrato a largo plazo. Y ahora, veintitrs pelculas ms tarde, se ha convertido en la mxima estrella y el mximo smbolo sexual de toda la historia cinematogrfica. Malone se detuvo para recuperar el resuello y para rebuscar entre sus papeles ms detalles acerca de la carrera de Sharon. En cuanto a algunas de las pelculas en que... Ya basta le interrumpi Shively. No es necesario que nos convenzas de lo extraordinaria que es. No somos tontos. Lo sabemos. Pudimos verlo anoche con nuestros propios ojos. No hemos venido aqu para eso. Por lo que a m respecta, lo que quiero es saber algo ms acerca de la vida sexual de esta mujer. Apuesto a que tiene una vagina ms grande que una lancha de desembarco. Su vida sexual? pregunt Malone. Muy bien. Sus relaciones con distintos hombres son del dominio pblico. Es una de las mejores cualidades de Sharon. No tiene nada que ocultar. Es muy sincera a propsito de todo lo que hace o ha hecho. En cuanto a los hombres, bueno, ha estado casada dos veces, las dos veces siendo una chiquilla y las dos veces muy rpidas. La primera vez fue con un universitario que se alist en el ejrcito al poco tiempo de haberse ella graduado, lo cual sucedi al mes de haber contrado ambos matrimonio. Fue enviado al Vietnam y le mataron all. Poco tiempo despus se cas con el agente buscador de talentos que la haba descubierto, se llamaba Halen. Se haba librado de su primera esposa por Sharon pero, al llegar a Hollywood, se divorciaron. Creo que este ltimo matrimonio slo dur seis meses. Por lo menos ya sabemos que no es virgen dijo Yost rindose estpidamente. El matrimonio no es necesariamente una prueba de prdida de la virginidad dijo Brunner muy en serio. Bueno, creo que no debemos preocuparnos por eso dijo Malone. Aunque no me atrevera a llamar descocada a nuestra chica, creo que sta siempre se ha comportado en la vida de acuerdo con sus sentimientos y sin inhibicin alguna. Siempre ha sido una hedonista. Jams ha reprimido sus necesidades sexuales. Siempre las ha satisfecho. Ya habis ledo los reportajes de sus relaciones amorosas y acerca de su tendencia a acostarse con hombres famosos publicados en las primeras planas de los peridicos. Ha habido por lo menos media docena de escandalosas relaciones aireadas a los cuatro vientos. Tres de ellas tuvieron lugar con famosos actores, dos de los cuales estaban casados. Despus hubo un pgil, un campen de peso semipesado. Despus un multimillonario perteneciente a la alta sociedad de Boston. Despus ya lo recordisaquel apuesto senador del Medio Oeste. S dijo Brunner. Su esposa se divorci de l y le estrope la candidatura al presentarse l a la reeleccin. 50

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Y sus ltimas relaciones quiero suponer que habrn sido unas relaciones con el actor britnico Roger Clay dijo Malone. Decan que iba a casarse con l. Al parecer, tuvieron una disputa y l regres a Londres. Ella tiene el propsito de trasladarse a Londres el veinticuatro de junio faltan unas seis semanas pero no creo que se proponga verle. De todos modos, podemos suponer con bastante fundamento que en la actualidad no est sexualmente activa. Y tambin podemos suponer que le gusta estar sexualmente activa. Y quin lo dice? pregunt Shively removindose en su asiento. Es del dominio pblico repuso Malone. Ella no lo oculta. Le el informe de un psiquiatra acerca de la actitud de Sharon en relacin con la sexualidad. Dice muchas cosas. Desde su primera infancia, a pesar del ejemplar ambiente en el que creci, por el motivo que sea siempre ha carecido de confianza, siempre se ha sentido insegura e inadaptada. Una forma de adaptarse, de ser aceptada por los dems, es la de procurar ser deseada por los hombres. Es lo que dijo un famoso fotgrafo a propsito de Marilyn Monroe. "Cuando conoca a un hombre no lo saba, se senta segura y a salvo slo cuando saba que aquel hombre la deseaba. Por consiguiente, toda su vida se encaminaba a la provocacin de este sentimiento. La nica forma que conoca de hacerse aceptar era la de hacerse desear. Y lo mismo suceda con la mquina fotogrfica. Procuraba seducirla como si fuera un ser humano". sa es Sharon Fields. Demonios murmur Yost levantndose para volver a llenarse el vaso. Ya vis de la clase de persona de que se trata dijo Malone. Todo eso me parece muy bien dijo Yost preparndose otro whisky. Nos has demostrado que la seora es casquivana. Nos has dicho que ella no lo oculta. Pero no nos has demostrado en absoluto que accediera a acostarse con hombres como nosotros, con hombres que no sean magnates cinematogrficos, apuestos actores, multimillonarios o polticos, sa es la prueba que queremos escuchar. Eso queremos escuchar repiti Shively. Deja de andarte por las ramas, hijo. Queremos que nos lo demuestres o que calles la boca de una vez por todas. Os estaba poniendo en antecedentes, os estaba aleccionando para abriros el apetito les explic Malone. Tengo la mercanca. Os promet una prueba. Ahora podris verla. Sin ms palabras, Malone tom una abultada carpeta de papel manila, se levant, extrajo toda una serie de recortes y se los entreg a Yost, que los acept y cruz la estancia para ir a sentarse y leerlos. Malone le entreg otro montn de recortes a Brunner y despus le entreg a Shively la carpeta con el resto de los recortes. Mientras los tres empezaban a leer los recortes, Malone se situ en el centro de la habitacin para observar sus reacciones y esperar su veredicto. Despus, sin poder contenerse por ms tiempo, Malone prosigui mientras los dems seguan leyendo y le medio escuchaban. Tal como ya os he dicho, he seguido la carrera de esta muchacha desde el principio. Conozco todos los matices de lo que dice, los cambios ms sutiles de sus actitudes. Podis creerme; en mi calidad de primer espectador mundial de Sharon, no hay nada que pueda pasarme inadvertido. Por consiguiente, podis creerme si os digo que de un ao o dos a esta parte he observado un drstico cambio en Sharon Fields. Era lo que vosotros pensis que es: una muchacha que slo aceptara por amantes a los famosos, a los ricos y a los poderosos. Pero eso ya ha terminado. Ya no existe. Si se excepta a Roger Clay, ha cambiado de actitud en lo concerniente a la clase de hombres que desea que la amen. Ello queda claramente de manifiesto, en las sinceras entrevistas que estis leyendo ahora, en los artculos de confesin escritos por ella misma, en las grabaciones que poseo de las entrevistas a que se ha sometido por radio y televisin. Podis verlo y orlo vosotros mismos. S murmur Shively enfrascado en la lectura del contenido de la carpeta. Podis ver que se muestra ms sincera, ms honrada y ms dispuesta a confesar la inquietud que le produce su vida de famosa y sus famosos amantes. Podis ver que repudia su antigua forma de vivir. 51

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Su antigua forma de vivir? pregunt Shively levantando los ojosTe refieres a cuando se acostaba con hombres clebres? Bueno, no es eso precisamente pero algo muy parecido repuso Malone como defendindose. Dice que el hecho de que un hombre sea famoso o posea talento, dinero o poder no significa que sea automticamente el hombre a quien ella estuviera dispuesta a amar y a entregarse. Podis leer que se muestra crecientemente hastiada de esta clase de relaciones. Podris ver porque est muy claroque la aburren los decadentes intelectuales, los varones materialistas, los hombres egocntricos que la rodean. La mayora de ellos son tan egostas que no saben darse. En determinado lugar cita la frase de Wilson Mizner acerca de este tipo de hombres. "Algunas de las ms grandes historias de amor que he conocido slo han estado interpretadas por un actor, sin oponente". Muy gracioso dijo Brunner esbozando una ligersima sonrisa. Estos hombres insustanciales que se aman a s mismos ms de lo que puedan llegar a amar a una mujer no son los nicos que la hastan prosigui Malone. En su crculo inmediato existen otros elementos de los que tambin est harta. Hay hombres que desean mantener relaciones sexuales con ella por lo que es: un smbolo sexual mundialmente famoso. A m ya puedes incluirme en este grupo le interrumpi Shively. Y otros buscan la publicidad que les proporciona el hecho de ser vistos en su compaa. Despus estn aquellos que la temen, los dbiles aduladores. Dice que se ha librado de todos ellos porque, por el motivo que sea, se muestran incapaces de ofrecerle lo nico que exige y necesita de los hombres: amor, amor puro, honrado y profundo. Viendo a los dems enfrascados en la lectura, Malone se situ detrs de Yost y ley por encima del hombro de ste una entrevista a toda plana con Sharon Fields en el suplemento dominical de un peridico. Fijaos en sta dijo sin dirigirse a ninguno de los tres en particular, sta de aqu slo data de hace un mes. Observad la forma en que Sharon lo dice. "Necesito a un hombre agresivo, que me haga sentir desvalida, que me domine, que me haga sentir segura y protegida. Estoy harta de los hombres crecidos que siguen siendo nios de mam, que fingen estar muy seguros de s mismos siendo as que en realidad estn asustados y son dbiles por dentro. Tambin estoy harta de los famosos Casanovas que se ven obligados a demostrar su virilidad seduciendo sin cesar a todas las mujeres con quienes tropiezan y que se hunden en estas relaciones sin ms deseo que el de afianzar su virilidad y mejorar su puntuacin con vistas al pblico. Suelen ganarse la fama de ser grandes amantes cuando lo cierto es que no saben nada del amor. Mantener relaciones con un hombre de esta clase es como mantener relaciones con una computadora". Malone se detuvo y sigui leyendo. Tanto Shively como Brunner le estaban prestando atencin y Yost estaba volviendo a leer las palabras que Malone acababa de leer en voz alta. ste seal la segunda mitad de la pgina. Fijaos en este prrafo. El entrevistador dice: "Me result claramente evidente que todo lo que Sharon Fields me haba dicho era profundamente sincero y proceda de una autntica conviccin. Me dijo que su actitud en relacin con el otro sexo se haba modificado por completo en el transcurso de los ltimos meses". Malone levant la cabeza. Escuchad lo que viene ahora. Son palabras textuales de Sharon Fields. "Cuando conozco a un hombre y ste se interesa por m, exijo que me diga inmediatamente lo que siente. Francamente, si estamos hablando de un hombre que me desea, preferira que me tomara a la fuerza y no ya que intentara tomarme por medio de falsos juegos de seductor. Otra de mis nuevas ideas consiste en que no me importa el nivel de popularidad del hombre. Me interesa el hombre por s mismo. Me importa un bledo su aspecto, su educacin y su posicin social. 52

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Lo que s me importa es su interior, sus cualidades internas y, claro est, su inters por m y su buena disposicin a manifestarme este inters como persona y tambin como criatura sexual. Cada vez busco ms al hombre que sea todo hombre no s si me entiendecuyo principal inters sea el de satisfacerme como mujer y no slo el de satisfacerse a s mismo. He abierto la puerta de mi corazn para permitir que pueda entrar en l cualquier hombre que me quiera por encima de todo, que arriesgara cualquier cosa que tuviera para poseerme por la simple razn de que yo sea yo. ltimamente se ha producido una revolucin tremenda en las relaciones humanas y yo me he dejado arrastrar por ella. Flota en el aire una nueva libertad, igualdad y sinceridad sexual y yo soy partidaria de ella y quiero formar parte de ella. La mayora de hombres no comprende lo que les est sucediendo a las mujeres y a una mujer como yo. Pero tal vez haya algunos que s lo comprendan y a stos les digo: estoy dispuesta, Sharon Fields espera y est dispuesta". Malone se irgui y se dirigi al centro de la estancia para observar la reaccin de sus amigos. Bueno dijo, me parece que eso ya es algo, no? La expresin del rostro de Yost revelaba bien a las claras cul haba sido la reaccin de ste. Estaba impresionado. Ya lo creo que es algo dijo volviendo a posar los ojos en el artculo. Qu os parece? Lo dice muy claro. Shively apart a un lado sus recortes. S, no cabe duda dijo dirigindose a Yost. Howie, sabes una cosa? Me parece que aqu nuestro anfitrin no nos ha defraudado. Ya os lo dije terci Malone radiante de felicidad. El problema estriba en llegar a conocerla personalmente. Cuando la hayamos conocido, se mostrar de acuerdo. No hace ms que repetrnoslo en todas sus declaraciones. Leo Brunner levant un dedo y lo movi como si quisiera decirle al profesor que deseaba ir al lavabo, pero, en realidad, lo que pretenda era llamar la atencin de Malone, de Yost y de Shively. Al parecer, era el nico que no estaba muy convencido de lo que haba ledo y odo leer. S, Leo? dijo Malone. Te toca a ti, Leo aadi Yost con expresin divertida. Aqu no nos atenemos a las "Reglas del orden" de Robert. Gracias dijo Brunner cortsmente. Estas pruebas que hemos estado leyendo acerca del inters de Sharon Fields por hombres corrientes como nosotros. Tomadas al pie de la letra tienden a confirmar lo que Adam nos ha estado diciendo. Por otra parte, cmo podemos saber que dijo efectivamente las cosas que hemos ledo? Todos sabemos que los medios de comunicacin social deforman las noticias a travs de la omisin o bien de la tergiversacin, aun en el caso de entrevista. Yo creo que modestamente podra hablaros de ello por experiencia propia. Una vez un semanario del barrio me entrevist a propsito del futuro de la economa. Haba un prrafo en el que se me atribua una afirmacin determinada. Pero el periodista aadi tres palabras que yo no haba dicho y estas palabras modificaron todo el sentido de mi frase. Cmo podemos estar seguros de que la seorita Fields ha sido citada con exactitud? Podemos estar seguros de que all donde hay mucho humo necesariamente debe haber fuego replic Malone muy en serio. Otra cosa sera si nos hubiramos limitado a dos o tres entrevistas, Leo. Pero aqu yo os he mostrado varias docenas. Y en todas ellas se expresa lo mismo. No irs a creer que todas estas historias han sido deformadas o exageradas, verdad? En eso tienes razn reconoci Brunner.

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Tantos entrevistadores distintos citando casi las mismas palabras de Sharon Fields prosigui Malone. Tiene que haber algo de verdad. Y, aunque no confiaras en estos reportajes, qu me dices de las grabaciones de entrevistas por radio y televisin que se le han hecho? Tengo las "cassettes". Puedes orlas cuando quieras. En ellas no hay ningn periodista que se interponga entre Sharon y el pblico. En ellas puedes orla hablar directamente y diciendo estas mismas cosas acerca de sus sentimientos y deseos. En mi opinin, lo que hace es decirnos a los hombres como nosotros que somos la clase de hombre que le interesan. Y he observado que su cualidad ms constante es la sinceridad absoluta. Dice lo que piensa. Seal los recortes que haba esparcidos por toda la estancia . Y aqu nos dice que nos la llevemos. Por lo menos, as lo interpreto yo. Shively se puso en pie y se ajust el cinturn. S, yo tambin lo he interpretado as. Recogi los recortes, los acarici brevemente y los volvi a dejar. Se adelant, rode a Malone con el brazo y le contempl admirado. Sabes una cosa, muchacho? Antes no me import decirte que al principio me habas parecido una especie de chiflado que nos quera tomar el pelo. Ahora estoy empezando a comprender que aqu hay algo. Todo empieza a resultar lgico. Estoy dispuesto a dar el siguiente paso aunque no sea ms que para pasar el rato. El siguiente paso? repiti Malone. Shively se apart de Malone y le mir a los ojos. Ya sabes a qu me refiero. Al plan. Al plan que has elaborado para llevarlo a la prctica. Lo que nos has dicho hasta ahora es que empezaremos por llevrnosla. Pero eso no basta. Ser mejor que te sientes y nos digas qu sucedera despus. Shively se dej caer una vez ms en el silln de cuero y Malone acerc la desvencijada otomana al semicrculo formado por sus amigos y se acomod en ella. Muy bien dijo. Los cuatro vamos un da y nos la llevamos. Brunner sacudi la cabeza enrgicamente. Yost lo ha dicho antes. Y quiero subrayarlo una vez ms. Eso es un secuestro y se trata de un grave delito. No intentes hacerlo pasar por otra cosa. Tal vez pueda calificarse de secuestro al principio y sera secuestro si insistiramos en retenerla contra su voluntad dijo Malone. Pero, si una vez hecho, a ella no le importa, ya no se tratar de un secuestro. Y despus qu? pregunt Shively. Despus nos la llevamos a algn sitio cmodo y seguro a pasar el fin de semana. Logramos conocerla ms a fondo. Ella empieza a conocernos a nosotros. Y despus, bueno, supongo que acabamos acostndonos con ella. Debo sealar que eso es lo que se llama violacin dijo Brunner con inesperada firmeza. Si ella accede, no repuso Malone. Si ella se presta voluntariamente a colaborar no es violacin. Pero supongamos que no le agrade la situacin y se niegue a colaborar con nosotros dijo Brunner escasamente convencido. Eso no sucedera. Pero y si sucediera? Entonces habramos fracasado dijo Malone. No tendramos ms remedio que soltarla. Brunner se mostr satisfecho. Shively volvi a levantarse. Otra cosa antes de que me vaya, muchacho le dijo a Malone. 54

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Maana empiezo a trabajar muy temprano y ser mejor que me vaya a dormir. Pero, antes de irme, una cosa. Has estado hablando de cosas con carcter general. Nada concreto. Si vamos a seguir, ser mejor que sepamos exactamente lo que vamos a hacer. Te refieres a los detalles del procedimiento? Pregunt Malone. Tengo preparados los detalles. Pginas y ms pginas llenas de notas acerca del cmo llevarlo a cabo. Puedo repasarlas todas contigo cuando dispongas de tiempo. Muy bien, eso es lo que quiero saber dijo ShivelyCmo lo haremos "si" es que lo hacemos? Dnde iremos al grano? Dime el sitio y la hora y all estar dijo Yost. T qu dices, Leo? pregunt Shively. Brunner vacil y despus se encogi de hombros. Por qu no? dijo. Mientras se encaminaban hacia la puerta, empezaron a hablar del sitio y la hora. Puesto que se acercaba el fin de semana llegaron a la conclusin de que el mejor momento sera el lunes al anochecer, es decir, al cabo de cinco das. Decidieron tambin celebrar la reunin en el despacho de Brunner de la avenida Western, porque la esposa de Brunner saba que ste sola quedarse a trabajar hasta tarde aquel da y, adems, porque de noche el despacho les ofreca una posibilidad de aislamiento absoluto. Al separarse, Malone les prometi que no se arrepentiran. Cuando veis mis proyectos, comprenderis que se trata de un negocio muy serio. El lunes siguiente al anochecer, tras haber salido tarde del trabajo, Adam Malone lleg hasta la puerta de vidrio del tercer piso de aquel triste edificio comercial de la avenida Western, en cuya placa poda leerse en letras negras: "Leo Brunner. Perito Mercantil Titulado". Con una cartera de cuero de imitacin bajo el brazo, Malone abri la puerta y entr. La pequea estancia que, al parecer, se utilizaba como vestbulo de recepcin y despacho de la secretaria estaba vaca y a oscuras, a excepcin del rayo de luz que se filtraba a travs de la puerta que daba acceso al despacho adyacente. Malone pudo distinguir la mole de Yost y la estilizada figura de Shively en un sof. De repente, la luz qued parcialmente bloqueada al aparecer Brunner en la puerta que una las dos estancias. Quin es? pregunt Brunner. Eres t, Adam? El mismo que viste y calza. Brunner entr apresuradamente en la estancia en sombras. Estbamos empezando a pensar que no vendras. Llevamos aqu tres cuartos de hora. Lo lamento, el jefe me ha entretenido con un trabajo de ltima hora. Despus he tenido que pasar por casa para recoger los papeles. Brunner estrech la mano de Malone. Menos mal que has llegado. Pasa. Ser mejor que cierre con llave la puerta principal. No queremos recibir visitas inesperadas. Desde luego que no. Esta reunin tiene que ser de absoluto alto secreto. Mir a Brunner mientras ste cerraba con llave la puerta, le esper y entr junto con l en el despacho interior saludando y disculpndose ante los otros dos. Malone fue a sentarse en el silln del cliente que haba frente al escritorio del perito mercantil, pero Brunner le indic que se sentara detrs del escritorio. Puesto que vienes con todos estos papeles, utiliza el escritorio, Adam. Voy a dejarte sitio. Apart la calculadora y los libros a un lado, lade el silln giratorio en direccin a Malone y fue a sentarse en el otro silln. Hay un poco de cerveza fra dijo Brunner. No, gracias dijo Malone sacudiendo la cabeza. Quiero concentrarme en lo que he trado. Empez a extraer de la cartera gran cantidad de notas mecanografiadas y varias carpetas. Lo que haba reunido era el fruto de casi todo su tiempo libre de los ltimos cinco das. 55

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Normalmente, el precioso tiempo libre de que dispona antes de ir o al volver del supermercado sola dedicarlo al desarrollo de una o ms narraciones breves que ya hubiera escrito, o bien al esbozo de una novela en la que hubiera estado pensando. Pero en el transcurso de los ltimos cinco das su mquina de escribir slo haba estado ocupada por hojas de papel en las que describa todos los pasos de la misin Sharon Fields. La haba elaborado, la haba escrito y vuelto a escribir con el mismo esmero que si se tratara de una obra de creacin artstica. Es ms, se haba dicho astutamente a s mismo que era una extraordinaria obra de creacin artstica, con todos los ingredientes de un argumento perfectamente elaborado. Una vez superada la incredulidad, vena el rapto, la emocin, el conflicto, el idilio, la sexualidad e incluso el final feliz. Malone no recordaba haber disfrutado jams tanto como ahora al redactar las distintas fases del rapto de Sharon Fields. Ahora, con las notas y pruebas esparcidas sobre el escritorio de Brunner, Malone se dirigi a sus compaeros. Ante todo, la disposicin de su propiedad de Bel Air. Est situada al otro lado de una verja al final de un callejn sin salida llamado Camino Levico. Hay que apartarse del paseo Sunset y girar al norte hacia la calle Stone Canyon. Al cabo de unos seis o siete minutos, se encuentra el Camino Levico a la izquierda. He explorado la zona y, para disfrutar de una visin completa de la residencia de Sharon Fields, hay que seguir subiendo por Stone Canyon hasta llegar a lo alto de las colinas de Bel Air. Finalmente, pasada la calle Lindamere, se llega al final de la calle Stone Canyon en su punto ms elevado. Bajando la mirada puede verse desde all toda la propiedad de Sharon Fields con la casa inmediatamente debajo. Has estado all? le pregunt Brunner asombrado. Muchas veces repuso Malone. Aqu tengo uno de estos mapas de recuerdo para turistas que desean ver dnde viven los astros cinematogrficos. Los venden por el paseo Sunset. Bueno, con un lpiz rojo he trazado el camino que conduce a la propiedad de Sharon, y despus el camino que conduce a la colina desde la que puede observarse dicha propiedad. Como podis ver en el mapa, la zona de Bel Air, en la que habita Sharon, est constelada de residencias de actores. Si lo observis con cuidado, veris que yendo hacia la casa de Sharon Fields se tropieza con las residencias o antiguas residencias de Greer Garson, Rey Milland, Louis B. Mayer, Jeannette MacDonald, Mario Lanza, Alan Ladd y Frank Sinatra. Muy fino dijo Yost. S. Y, para que os hagis una idea de la situacin con la que nos enfrentamos, aqu tenemos un plano fotogrfico de la mansin de Sharon Fields, por dentro y por fuera, con el terreno que rodea la lujosa residencia. Es enormemente extenso. He ledo no s dnde que vale alrededor de los cuatrocientos cincuenta mil. No hay nadie que viva en este plan dijo Shively soltando un silbido. Hay muchas personas que s ,dijo Maloney ella es una. Es una casa de dos pisos y veintids habitaciones del llamado estilo colonial espaol; vedlo vosotros mismos: tejado de tejas rojas, ventanas con rejas, patios, balcones, repisa de chimenea de madera grabada, sala de billar y sala de proyeccin particular. Y, en la parte de atrs, una cascada artificial y un cenador con columnas de madera que sostienen una cubierta de barro que, segn tengo entendido, el decorador compr o copi de la antigua residencia de John Barrymore. Vedlo vosotros mismos. Malone lade el silln giratorio de cara al sof y le entreg el plano a Brunner y el mapa de las residencias de los actores a Shively. Despus rebusc entre los papeles la hoja en la que haba anotado los distintos pasos de la operacin y, al final, consigui encontrarlo. 56

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Hay una cosa que quiero que examinis con especial cuidado, porque es lo que ms nos interesa dijo Malone. Veris que hay un estrecho camino asfaltado que conduce desde la casa hacia la alta, verja de hierro forjado dando un rodeo y atravesando una zona boscosa poblada de lamos, cipreses y palmeras. Lo veis? Yost y Shively asintieron y llamaron a Brunner para que ste tambin lo viera. Brunner fue a sentarse presuroso en el sof y estir el cuello para contemplar la fotografa. Muy bien dijo ShivelyQu sucede? Ah es donde Sharon Fields efecta su diario paseo les explic Malone. Conozco casi todas sus costumbres, y la que ms religiosamente he observado desde que se traslad a vivir a esta casa es la del paseo matinal. Lo confirman todas las fuentes. Se levanta por la maana muy temprano, se ducha, se viste y, antes de desayunar, sale de la casa, recorre el camino asfaltado hasta la verja de entrada y regresa. Es el paseo diario que realiza para tomar el aire, hacer ejercicio o lo que sea. Bueno, siempre he pensado que es el mejor sitio para que pueda abordarla un desconocido. Te refieres a llevrnosla cuando salga a pasear? pregunt Shively. Justo en su punto intermedio, es decir, cuando llegue a la verja y antes de que regrese. Ah es donde la podramos... bueno... coger con muy buenas probabilidades de que nadie nos viera. Suele ser entre las siete y las ocho de la maana. Estaramos preparados, nos acercaramos y nos la llevaramos. Es posible que opusiera resistencia dijo Yost reclinndose contra el respaldo del sof. Has pensado en esta posibilidad? S, es posible, por lo menos al principio, porque se asustara y tal vez no comprendera nuestros motivos dijo Malone mostrndose de acuerdo. Pero ya lo tengo previsto; Me temo que tendremos que dejarla un rato inconsciente. El plido rostro de Brunner se contrajo en una mueca. Te refieres a administrarle ter? ter o cloroformo. Una pequea cantidad. El siguiente paso consistira en trasladarla a algn escondite seguro, algn lugar aislado como, por ejemplo, un bungalow abandonado o que no use nadie apartado de cualquier centro habitado y lejos del trfico. No ser fcil encontrarlo dijo Shively. Crees que podremos encontrar un sitio as? No tendremos ms remedio repuso Malone. No os preocupis por eso les interrumpi Yost. No vayamos a quedarnos atascados aqu. Ya tengo idea de cmo podramos resolverlo. Ya lo discutiremos ms tarde. T sigue, Adam. Cul sera el siguiente paso? Malone no contest de inmediato. Se reclin contra el respaldo del silln giratorio imaginndose la escena. Se haba imaginado tantas veces el siguiente paso que no le costaba ningn esfuerzo evocar de nuevo la situacin. Bueno dijo suavemente como hablando consigo mismo, los acontecimientos siguen su curso natural. Estamos con Sharon y ella est con nosotros sin nadie ms a nuestro alrededor. Descansamos juntos. Empezamos a conocerla a fondo. Ella empieza a conocernos a nosotros. Pasamos dos, tres, cuatro das charlando, hablando de nosotros, de la vida en general, del amor en particular, hasta que ella empiece a sentirse cmoda y a gusto en nuestra compaa. Cuando ya no se sienta desorientada ni amenazada, cuando comprenda que somos buena gente y que la apreciamos, buena gente que la trata como ella ha deseado siempre que la trataran los hombres, se habr roto el hielo. Habla claro le dijo Shively. Qu significa eso? 57

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Significa que ya estaremos en condiciones de poder comunicarle lo que queremos, si bien estoy seguro de que ella ya lo habr comprendido. Se lo diremos y despus todo depender de ella. Podr elegir entre acostarse con uno o dos de nosotros o bien con los tres, lo que ella prefiera. Una vez se lo hayamos dicho, no habr problema. Un momento, muchacho dijo Shively antes de que Malone pudiera proseguir. Es posible que t no veas ningn problema. Pero yo estoy viendo uno y muy claro por cierto. Quieres saber cul es? S, desde luego. No voy a sudar doce camisas para ponerle las manos encima dijo Shivelyy acabar no consiguiendo nada. Comprendes a qu me refiero? No estoy dispuesto a sufrir todas estas penalidades para que luego vaya ella y de repente se decida por ti y por Yost, pero no por m y quiz tampoco por Brunner. Me entiendes? Es aquello de la expresin que te o utilizar una vez, recuerdas?, acerca de nosotros cuatro, o todo o nada. Te refieres a lo que Dumas escribi en "Los tres mosqueteros"? Todos para uno y uno para todos? Exacto! exclam Shively. Una vez lo hayamos conseguido, se ser mi lema y no otro. Shively le dijo Brunner, ests insinuando que aunque la seorita Fields no nos quisiera a ti o a m, t estaras decidido a mantener relaciones sexuales con ella? Eso es lo que estoy insinuando, ni ms ni menos. Brunner se inquiet extremadamente. No accedera a ello en ninguna circunstancia, Shively. No me gusta utilizar esta palabra pero ya veo que no tendr ms remedio que volver a utilizarla. Es violacin, ests hablando de un delito de violacin, Shively. Llmalo como prefieras replic Shively. Muy bien, violacin. Es posible. Pero lo que ahora estoy diciendo es que no estoy dispuesto a tomarme todas estas molestias sin cierta seguridad de que podr intervenir en la accin de alguna forma. Bueno, Shively dijo Brunner escasamente convencido , si ests pensando en la posibilidad de una violacin, ser mejor que sepas el resultado que puede aguardarte. Se levant del sof. Aparte de considerar censurable y moralmente negativo el acto de violar a una mujer, da la casualidad de que me consta muy bien que se trata legalmente de uno de los delitos ms serios y graves que existen. Rode la mesilla de caf y se acerc al escritorio . He previsto la posibilidad de que pudiera suscitarse de nuevo esta cuestin y he decidido estar preparado. He trabajado un poco, Shively. En el transcurso del fin de semana, valindome de los conocimientos legales que todava poseo, he realizado algunas investigaciones acerca de este tema. Quieres conocer el resultado? No estoy especialmente interesado repuso Shively. Mientras Malone giraba el silln, Brunner abri el cajn central de su escritorio. No obstante, puesto que hemos hablado de permanecer unidos en la puesta en prctica de este proyecto, considero que no slo t sino todos nosotros debemos estar plenamente al corriente de los hechos. Sac un montn de folios de tamao legal. Tengo aqu ciertos artculos del Cdigo Penal de California. Ests perdiendo el tiempo, Leo dijo Shively, no me interesa. Yost efectu con la mano un gesto conciliador mirando a Shively. Djale leer, Shiv. El saber no ocupa lugar. Muy bien, Leo lenos estos fragmentos de la cartilla de urbanidad local. El Cdigo Penal de California repiti BrunnerPara ahorrar tiempo, me limitar a leer las disposiciones clave que he analizado previamente. Carraspe y empez a leer sin inflexin alguna en la voz. Artculo Dos Sesenta y Uno. Definicin de violacin: "Violacin es un acto de unin sexual llevado a cabo con una mujer que no sea la propia esposa, bajo cualquiera de las siguientes circunstancias: Cuando la mujer no ha cumplido los dieciocho aos; cuando, por locura intermitente o cualquier otra deficiencia mental, tanto transitoria como permanente, es incapaz de consentir legalmente; cuando opone resistencia pero es superada por medio de la fuerza o la violencia; cuando se le impide oponer resistencia mediante amenazas de graves e inmediatas lesiones fsicas acompaadas de aparente capacidad de puesta en prctica de las mismas o mediante 58

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cualquier sustancia narctica o anestsica administrada por el acusado o con el consentimiento de ste; cuando en aquellos momentos no es consciente de la naturaleza del acto y el acusado est al corriente de ello; cuando se somete a ello en la creencia de que la persona que lleva a cabo el acto es su marido, siendo dicha creencia el resultado de cualquier artificio, simulacin u ocultacin practicada por el acusado con la intencin de provocar tal creencia". Esto ltimo a Shively se le antoj muy gracioso. Ya tenemos la solucin, Leo. Le haremos creer a Sharon que somos su ltimo marido y no le diremos en ningn momento que no lo somos. A Brunner no le hizo la menor gracia. Mir a Shively frunciendo el ceo y reanud la lectura. Artculo Dos Sesenta y Tres, sobre la violacin. "Elementos esenciales. Penetracin. La culpa de la violacin consiste en el ultraje a la persona y sentimientos de la mujer. Cualquier penetracin sexual, por leve que sta sea, es suficiente para la comisin del delito". Shively segua insistiendo en hacerse el gracioso. !Penetracin! exclam. En el caso de Sharon Fields, te aseguro, hermano, que no sera leve. Brunner prosigui sin hacerle caso. El artculo Dos Sesenta y Cuatro define las penas de este delito. Pasar por alto lo que ya acabamos de comentar aqu. "La pena mnima por violacin es reclusin en la prisin del Estado durante un perodo no inferior a los tres aos. Si a la vctima se le han infligido daos fsicos y ello se demuestra ante el tribunal, el acusado cumplir condena de reclusin en la prisin del Estado desde un mnimo de quince aos hasta cadena perpetua". No habr daos fsicos dijo Yost, por consiguiente, eso no nos concierne. En cuanto a... Espera, Howard dijo Brunner levantando una mano, me haba equivocado. Aqu est la parte que nos concierne. La parte que se refiere a la intervencin de varias personas. Es el artculo Dos Sesenta y Cuatro, apartado uno del Cdigo Penal. "En todos los casos en los que el acusado, actuando voluntariamente de acuerdo con otra persona, ejerciendo fuerza y violencia y, contra la voluntad de la vctima, cometiera una violacin, ya fuera personalmente o bien ayudando e incitando a otro, tal acto figurar en la acusacin y, caso de demostrarse, el acusado cumplir condena de reclusin en la prisin del Estado desde un mnimo de cinco aos hasta cadena perpetua". Brunner levant la cabeza y se ajust las gafas . De eso estbamos hablando. Reclusin desde cinco aos hasta cadena perpetua. Quizs ello nos induzca a reflexionar. Malone se inclin hacia adelante sentado en el silln giratorio y tir a Brunner de la manga. Leo, lo que acabas de leernos carece de sentido, porque aquello de que estamos hablando jams llegara a este extremo de la violacin por la fuerza. A pesar de lo que haya dicho Kyle, no es eso lo que nos proponemos hacer. Pero supongamos admitamos esta posibilidad, supongamos que Sharon nos engaa y acude a las autoridades para declarar que ha sido violada. Sabis una cosa? No la creeran. Y eso tambin puedo demostrarlo. No eres el nico que ha estado trabajando. Malone empez a rebuscar entre sus papeles. Qutate de en medio, Leo, el Len dijo Shively. Nos impides ver. Brunner se apart molesto de delante del sof donde se encontraba y fue a sentarse en el silln que haba frente al escritorio. Malone ya haba encontrado lo que buscaba. 59

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Os resumir lo que he averiguado. Ante todo, segn los expertos, un setenta por ciento de las violaciones no llegan a conocimiento de la polica. Por lo general, las vctimas se averguenzan, no quieren que se sepa, no quieren publicidad y no quieren pasar un mal rato ante los tribunales. En el ltimo informe del FBI figuraban treinta y ocho mil violaciones denunciadas en todos los Estados Unidos, es decir, unas treinta y seis mujeres violadas de cada cien mil. Pero el FBI calcula que en el transcurso del ao en cuestin se habrn producido cinco veces ms violaciones. Como veis, la mayora de mujeres lo ocultan. Si una persona como Sharon Fields fuera violada, lo ms probable es que no lo denunciara. Yo creo que sera una de las pocas que lo haran dijo Brunner. Muy bien dijo Malone afablemente, supongamos que sucediera lo que t dices. Supongamos que Sharon fuera violada y lo denunciara. Cuntas probabilidades habra de que sus violadores fueran declarados culpables y castigados? Pocas, muy pocas. Lo tengo aqu. Escucha. Tomemos el condado de Los Angeles en uno de estos ltimos aos. Hubo tres mil cuatrocientas noventa violaciones. En este mismo ao slo fueron detenidos mil trescientos, ochenta sospechosos. Y de los que fueron detenidos, slo pudo demostrarse la culpabilidad de trescientos veinte. Como ves... Oye, eso es muy interesante terci Yost. No tena ni la menor idea. Cmo es posible que cueste tanto demostrar la culpabilidad de alguien en un caso de violacin? Por muchos motivos repuso Malone. El principal factor es de carcter psicolgico. Los jurados se aferran a la anticuada idea segn la cual una mujer no puede ser violada si ella no se presta de buen grado. Se da por sentado que, si a una mujer la penetran, es porque ella lo ha querido y porque le ha gustado, por ser ste, un hecho biolgico natural. Tal como dijo un fiscal de la oficina del fiscal de distrito: "A no ser que a la vctima le machaquen la cabeza o se trate de una persona de noventa y cinco aos o cualquier otro caso lmite, los jurados no pueden creer en la violacin de una mujer. Siempre sospechan que la culpa ha sido suya, que se ha insinuado al hombre o que ha consentido... el consentimiento es una de las cosas que ms trabajo cuesta confutar. Cuando el acusado afirma que no lo hizo por la fuerza y que ella accedi a mantener relaciones sexuales con l, resulta muy difcil poder confutarlo". Otra cosa. La demostracin fsica. Cundo una mujer ha sido violada, la polica la traslada inmediatamente al Central Receiving Hospital. All la someten a un examen plvico, le extraen lquido seminal y le practican una irrigacin antisptica. Pero lo que quiere la polica es obtener inmediatamente el lquido seminal al objeto de utilizarlo como prueba. Ahora bien, el lquido slo puede obtenerse si a la vctima se la encuentra en seguida en el escenario del delito o bien si ella presenta inmediatamente la denuncia. Y slo dos de cada cien mujeres acuden a la polica inmediatamente. Las dems suelen irse a casa o a otro sitio para reponerse de la impresin y calmarse, y despus lo primero que quieren hacer es limpiarse. Y de esta manera eliminan todas las pruebas. Como ves, Leo, si a Sharon le pasara por la cabeza la idea de presentar una denuncia por violacin contra nosotros, lo ms probable es que no llegara a ninguna parte. No estoy de acuerdo dijo Brunner. Ella no es una vctima como las dems. Es la actriz ms famosa del mundo. La escucharan. Y la creeran tanto la polica como el jurado. Ests completamente equivocado dijo Malone muy convencido. En este caso, la perjudicara, precisamente el hecho de ser quien es. He investigado los procedimientos policiales. 60

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Una de las primeras cosas que hace la polica es elaborar el producto, expresin que, en lenguaje policial, significa analizar los antecedentes de la presunta vctima, su comportamiento e historia sexual. Y todos conocemos el historial de Sharon. En l ha habido muchos hombres. Innumerables escndalos sexuales aireados a los cuatro vientos. No creo que la defensa pudiera presentarla como a una tmida mujer virginal. Se trata nada menos que del mximo smbolo sexual mundial. No, Leo, no correramos ningn peligro de resultar perjudicados. Tal vez dijo Brunner vacilando. En cualquier caso, no tiene nada que ver con el asunto que nos traemos entre manos. Tal como ya he dicho antes, no llegaramos a este extremo. No nos proponemos atacarla a la fuerza. No somos como los hombres ignorantes, enfermos y tarados que hacen esas cosas. Somos tipos corrientes. Somos seres humanos civilizados. Adems, tal como ya he repetido muchas veces, la violacin no entra en nuestros planes, porque no ser necesaria. Es posible que al principio Sharon se muestre enojada y resentida por el hecho de que nos la hayamos llevado y le hayamos estropeado lo que tuviera en programa, pero, una vez nos haya conocido, bueno, creo que se calmar y se le pasar el enfado. Al fin y al cabo, es una muchacha muy amante de la aventura y sabr apreciar en lo que vale nuestra accin y hasta admirar nuestro valor. Es muy posible que se muestre entonces favorablemente dispuesta en relacin con nosotros. Por consiguiente, creo que no debes preocuparte, Leo. En nuestro plan no se incluye ningn delito. S se incluye un delito dijo Brunner, y se volvi para dirigirse tambin a Yost y a Shively. Lamento poner tantas trabas, pero creo que no nos causara ningn bien mostrarnos impulsivos y lanzarnos a ello sin tener en cuenta los hechos y los riesgos que entraa tal empresa. Porque, aunque se excluya el delito de violacin, vuelvo a repetir que hay otro delito de por medio. El delito de secuestro. Pero, bueno, Leo, si ella colabora una vez nos hayamos conocido, no ir despus a acusarnos de secuestro dijo Yost levantndose. Voy a tomarme una cerveza. Es posible, es posible que s dijo Brunner levantando la voz. Sabes cul es la ley de secuestro que se aplica en este Estado? rebusc rpidamente entre el montn de papeles que tena sobre las rodillas. Todos debierais estar plenamente informados. Ya est bien, Leo murmur Shively enojado, no nos fastidies ms con todas estas mierdas legales. Pero Brunner no quiso callarse. Artculo Doscientos Siete del Cdigo Penal de California. Secuestrador es "toda persona que lleva consigo, retiene o toma a cualquier otra persona en este Estado para trasladarla a otro pas, Estado o condado o a otra parte del mismo condado". Me parece que est muy claro. Tan claro como el artculo Doscientos Ocho, en el que se especifica la pena que entraa tal acto. Si raptas a alguien, el delito se castiga "con reclusin en la prisin del Estado durante un perodo no inferior a diez aos y no superior a veinticinco aos". Brunner pos los papeles sobre el escritorio. Estis todos dispuestos a arriesgar veinticinco aos de vuestra vida a cambio de pasar un fin de semana con esta mujer? Porque ste es el castigo del secuestro y aqu estis hablando de secuestro y nada ms. Malone se levant del silln giratorio. Leo, no has entendido el punto esencial. Este acto sera secuestro si a Sharon nos la llevramos a la fuerza contra su voluntad y ella nos acusara de haberlo hecho as efectivamente. Pero, acaso no os he demostrado con la suficiente claridad, acaso no os he explicado lo suficientemente bien que, una vez hubiramos hablado con ella, sin causarle el menor dao, Sharon no tendra ningn motivo para acusarnos de tal delito? Jams hara eso. No tendra ningn motivo. Brunner se removi inquieto. Ojal pudiera estar tan seguro como t dijo. Muy bien, voy a ir todava ms lejos. Supongamos que aun as, cuando la dejramos en libertad sin haberle causado el menor dao, ella estuviera molesta con nosotros y decidiera perjudicarnos. Supongamos que se dirigiera a la polica. 61

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A quin tendra que acusar? En mi plan, lo tengo previsto. Cuando nos la llevramos, iramos disfrazados. En su presencia iramos tambin disfrazados. Jams nos llamaramos por nuestros nombres. No podra saber ni quines ramos ni cmo ramos. No, Leo, en el peor de los casos, no sabra a quin acusar. Al parecer, lo tienes todo previsto dijo Brunner. Pues claro. Es necesario tener previstas todas las contingencias. No, no podra fallarnos nada porque lo tengo muy bien planeado. Mir sonriendo a los dems. Nos divertiramos con ella y despus la soltaramos al cabo de una semana o el perodo de tiempo que nos pareciera, y ella lo olvidara o slo lo recordara como una aventura inslita y reanudara su vida normal. Nosotros desapareceramos y reanudaramos nuestras vidas. Se detuvo. Pero conservaramos algo muy especial que muy pocas, poqusimas personas corrientes han logrado alcanzar. Tendramos a nuestras espaldas una experiencia inolvidable. S, habramos vivido una experiencia con la que suean toda la vida millones de hombres sin lograr jams alcanzarla. Nos contaramos entre los pocos privilegiados. Eso es lo que debemos recordar. La recompensa. Shively se dio una fuerte palmada en la rodilla y todos se volvieron para mirarle. Maldita sea, ya basta de perder el tiempo orden. Concentrmonos en el fin y no nos preocupemos por los medios. Los medios ya los iremos discutiendo. Se detuvo. Ya os he manifestado mi opinin. Me gusta. Soy partidario de ello. No s vosotros pero yo estoy con Adam. Lo ha preparado todo como un autntico general y todo lo que dice tiene sentido. Digo que puede hacerse y que la recompensa bien merece el esfuerzo. Yo me inclino a estar de acuerdo contigo dijo Yost. Pues, muy bien, a qu preocuparse entonces? dijo Shively rebosante de optimismo. Lo prepararemos hasta el ms mnimo detalle. Si ponemos en prctica el plan de Adam hasta el ms mnimo detalle, no correremos ningn riesgo. Podis creerme. Yo era ayudante del jefe de nuestro pelotn de infantera en el Vietnam. Lo importante es la organizacin y la preparacin y el suficiente valor como para proseguir sin desmayo. Todos los ataques e incursiones que efectuaban nuestras fuerzas se preparaban de antemano y, fijaos, estoy aqu, dio resultado. Eso de que estamos hablando aqu es diez veces ms fcil. Y tiene que dar resultado. Brunner no estaba convencido. Resista tenazmente. Permanecer sentado aqu bebiendo y hablando, haciendo conjeturas y entregndonos a nuestras fantasas es una cosa. Pero la dura realidad es otra cosa muy distinta. Hablar es fcil, sobre todo cuando se trata de una despreocupada conversacin de hombres solos. Pero en cuanto tratemos de poner en prctica este sueo, en cuanto intentemos trasladarlo a la vida real, tropezaremos con cientos de obstculos y escollos. No me gusta interpretar el papel del abogado del diablo pero.... Impaciente y enfurecido, Shively se dirigi a Brunner. Entonces deja de ponerle pegas al proyecto, maldita sea. Si no quieres formar parte del mismo, si quieres dejarlo, an ests a tiempo. Mir al perito mercantil. Si no crees en lo que estamos haciendo por qu demonios nos has invitado a venir a tu despacho? Brunner se encontr por primera vez como cogido en una trampa. Se ruboriz y se esforz por hallar una respuesta. No... no lo s. En serio que no sabra decirlo. Tal vez, bueno, quiz pens que sera divertido hablar de ello. Pues se trata de algo ms que eso dijo Shively enojado; y ahora voy a decirte de qu se trata y por qu ests aqu y por qu est Yost y por qu est el muchacho y por qu estoy yo tambin. Es porque la sociedad nos ha humillado toda la vida, al igual que a la inmensa mayora de la gente. Permanecemos como atrapados en el mismo sitio para el resto de nuestros das como si hubiramos nacido en un sistema de castas. Esta es una opinin radical protest Brunnery no estoy muy seguro que... Y yo te digo que no me cabe la menor duda de que as es afirm Shively ahogando la voz de Brunner con la suya propia. Y tampoco soy radical. No me interesa la poltica.

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Me interesa mi persona y no me gusta la manera en que me humilla el sistema. Los verdaderos delincuentes de este pas son los poderosos y los ricachos. Nos explotan. Se aprovechan de nosotros. No nos dan nada y se lo guardan todo para s. Puesto que ya lo tienen todo, lo que hacen es conseguir ms y ms. Poseen las mejores casas, las mejores vacaciones, los mejores automviles y las mejores mujeres que existen. Y se cagan en nosotros que estamos debajo como si se nos pudiera eliminar tirando de la cadena del retrete. Forman un grupo compacto en el que no se nos est permitido entrar. Y te digo, Brunner, que ya estoy harto. Quiero entrar. Quiero participar tambin. Si no consigo dinero, que sea el mejor trasero que haya, anlogo a los que ellos pueden conseguir siempre que se les antoja. Shively se haba levantado, muy nervioso, con el rostro deformado en una mueca y los tendones de detrs de las sienes muy rgidos. Se acerc a Brunner, se qued de pie a su lado y movi la mano como abarcando toda la estancia. Mira a tu alrededor, Brunner, mira. Cuatro extraos que se han conocido accidentalmente. Ninguno de nosotros es un bocado especialmente escogido. Somos cuatro tipos normales y corrientes. Seal con el dedo a Yost, sentado en el sof. Aqu est Howard Yost. Universitario. Instruido. Astro del ftbol americano. Y qu es ahora? Trabaja como un negro da y noche para mantener a su mujer y sus dos hijos. Y se ve obligado a ahorrar hasta el ltimo cntimo, podis creerme. Si quiere divertirse un poco y echar una cana al aire, tiene que rezar para que le caiga en suerte alguna posible cliente hambrienta de amor. O bien tiene que ausentarse de la ciudad, para seguir trabajando, y en el transcurso de su tiempo libre se ve obligado a pagar a cambio de una cualquiera. El dedo de Shively seal a Malone, que le escuchaba fascinado desde detrs del escritorio . Fijaos en este muchacho, Malone, Adam Malone. Un chico listo. Mucha imaginacin. Un escritor que debiera poder gozar de la libertad de escribir, pero, en su lugar, se pasa la mitad del tiempo colocando latas de sardinas en un maldito supermercado para poder ganarse el sustento. Y, para relajarse un poco, qu tiene que hacer? Apuesto a que puede considerarse afortunado si de vez en cuando consigue meter mano a alguna mujer encorvada, patizamba y obesa que haya conocido en el supermercado. Lo mximo que puede hacer para acercarse un poco a las hembras de clase, a una Sharon Fields, es soar solo y masturbarse en la cama. Shively se golpe el pecho. Fijaos en m, Kyle Shively, de Tejas. Tal vez no posea instruccin universitaria pero soy listo. He aprendido muchas cosas por mi cuenta. Tengo lo que se llama sentido comn y conocimiento de la naturaleza humana. Y soy, adems, muy habilidoso. Con estas dos manos soy capaz de hacer cualquier cosa. Tal vez, de haber tenido un poco de suerte, hubiera podido ser un constructor de automviles millonario, como ese Ferrari y esos otros extranjeros. Y, en lo tocante a habilidad, sta no se limita a las manos sino que se extiende a la bragueta. Y de qu me sirve? Si quiero divertirme un poco con una mujer, quin accede a venir conmigo? Alguna estpida adolescente o la dependienta de algn tienducho del barrio. Las tas ricas de la alta sociedad, a las que veo da tras da, me miran por encima del hombro como si no fuera otra cosa ms que un mono grasiento, un criado ignorante. Les importo un bledo. No soy nada. Y ahora te toca a ti, Brunner. Se detuvo con los brazos en jarras contemplando a Brunner, que no se atreva a mirarle a la cara. Y qu me dices de ti, seor Leo Brunner, en este palacio tuyo de la miserable avenida Western? No me digas que eres feliz o que ests satisfecho de tu vida. No me digas que le has sacado a la vida todo el jugo, todo lo que tiene, a travs de tus relaciones con una sola mujer, a travs de tu matrimonio de treinta aos con la misma mujer. Durante estos treinta aos slo lo has probado dos veces con algo distinto e incluso en estos dos casos, fue por accidente, porque te tuvieron lstima. Brunner hizo una mueca, hundi la cabeza entre los hombros como una tortuga pero no dijo nada. Mira, a m no puedes engaarme prosigui Shively. No me digas que durante todos estos tristes aos no te ha escocido el miembro y no has sentido el deseo de probar el material que es exclusiva de los ricos, el material que ves en las pelculas o en los peridicos. Pues, bien, hombre, voy a decirte lo ms sincero que jams hayas odo. 63

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Cunto tiempo te queda de vida? Ese pobre miembro sin usar se te est marchitando, se te est marchitando poco a poco. Jams ha gozado de la buena vida de que disfrutan los llamados superiores. Dentro de diez aos no podrs siquiera levantarlo y estars listo. Dentro de veinte aos tampoco lo levantars porque sers polvo y habrs muerto, y antes de morir comprenders que ni una sola vez viviste la experiencia y la diversin de que otros has ledo que disfrutan. Qu dices a eso, Brunner? Shively esper, respirando ruidosamente. La estancia apareca silenciosa como una tumba. Brunner permaneca sentado con la cabeza baja y la vista apartada en actitud vencida. Al cabo de lo que pareci un rato, interminable Brunner suspir audiblemente. Qu qu puedo decir? Supongo que en cierto sentido tienes tienes razn. Tengo que ser sincero conmigo mismo. S, creo que no he tenido muchas oportunidades de. de vivir. Puedes estar bien seguro, amigo. Pero ahora te digo que tienes una oportunidad, tal vez la ltima oportunidad, y te digo que la aproveches. Ven a jugar y deja de pensar. Cierra los ojos y lnzate y tal vez obtengas algo que pueda justificar tu existencia y haga que merezca vivirse lo que te reste de vida. Te parece bien? Brunner asinti casi imperceptiblemente. Yost habl desde el sof. Estoy de acuerdo contigo, Shiv. Lo has expresado muy bien pero yo lo expresara de una forma algo distinta si no te importa. Yo digo que no nos lancemos con los ojos cerrados. Digo que, antes de lanzarnos, los abramos mucho. Que los abramos bien para poder ver dnde y cmo vamos a ir. Me parece bien siempre y cuando pongamos manos a la obra dijo Shively encogindose de hombros. Tom una botella de cerveza, la destap y se dirigi hacia el sof. Yo soy un jugador, Adam le estaba diciendo Yost a Malone. Pero soy tambin muy aficionado a las estadsticas. Y me gusta jugar cuando las probabilidades estn a mi favor. Por consiguiente, procuremos que las probabilidades de esta inversin nos sean favorables. Estudiemos el plan general, examinmoslo paso a paso, revisemos todos los pasos con un peine de dientes finos, busquemos todos los boquetes que pueda haber, obturmoslos bien y procuremos que todos nuestros esfuerzos sean a prueba de errores. Estoy perfectamente de acuerdo repuso Malone. Estoy dispuesto a volver a redactar. Desde dnde propones que empecemos? Desde el principio contest Yost. Busquemos respuestas de primera mano, respuestas de testigo presencial, a las preguntas que voy a plantearte. Un momento dijo Malone acercndose al escritorio, tomando un lpiz y abriendo un cuaderno de apuntes. Deja que lo anote. Yost esper y despus prosigui: Preparado? Primero, y sobre todo, las costumbres y hbitos de Sharon Fields. No me basta saberlo de segunda mano a travs de los peridicos y revistas. Quiero informes comprobados de testigos oculares. En qu consiste realmente esta costumbre? Efecta realmente un paseo a primeras horas de la maana? Y sucede eso realmente todas las maanas? A qu hora exactamente? Pasea sola? Cuando ella efecta el paseo, quin est en el interior de la casa y fuera de la casa? Me entiendes? Quieres decir que tenemos que comprobarlo personalmente? pregunt Malone levantando los ojos del cuaderno. Personalmente. Para estar seguros, no una o dos veces sino muchas. Dices que hay una zona elevada desde la que puede observarse la propiedad? S. Desde la parte ms elevada de la calle Stone Canyon. Muy bien, estupendo. La siguiente pregunta se refiere a la fecha. Cundo podremos hacerlo? Dentro de una semana? Dentro de seis semanas? Tenemos que averiguar cules son sus planes para no cometer errores. Puedo averiguar el programa de sus actividades prometi Malone.

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Otra cosa prosigui Yost. Cunto tiempo vamos a permanecer con Sharon Fields? Cmo coordinaremos nuestras respectivas actividades de tal forma que todos podamos conseguir una semana o diez das de vacaciones exactamente en el mismo perodo? Cuando la tengamos en nuestro poder, dnde nos la llevaremos? En realidad, conozco un lugar perfecto pero, tal como ya he dicho, os lo comunicar ms tarde. Despus, cmo conseguiremos un vehculo en el que podamos ocultarla, un vehculo que nadie eche en falta, y qu clase de vehculo tendr que ser? Cmo nos disfrazaremos de tal forma que resulte verosmil? Una vez en el escondite, qu tipo de provisiones nos harn falta? Despus hay ms... Su voz se perdi. Como qu? le pregunt Shively. Mmmm, tenemos que prever varios otros problemas peliagudos repuso Yost lentamente. Por ejemplo, una vez nos la hayamos llevado, qu personas la echarn en falta? Qu harn estas personas cuando averigen que ha desaparecido? En cuanto a nosotros, qu proyectos de emergencia o alternativas tendremos si alguien nos descubre en el momento de llevrnosla o bien cuando la estemos trasladando en un vehculo? Cmo podremos estar seguros de que las personas ms cercanas, patrones, esposas, amigos, no intentarn averiguar dnde estamos? Y finalmente hay que contar con la faceta psicolgica de la empresa. Y eso qu significa? pregunt Malone dejando de escribir. Yost se mordi los labios en expresin pensativa. Supongamos que alcanzamos el xito. Y nos encontramos a solas con Sharon en un lugar aislado. Yo creo que Adam tiene razn. Tengo el presentimiento de que colaborar con nosotros aunque no sea ms que para pisar el roto. Le gustar la emocin y la novedad de todo ello o tal vez se muestre de acuerdo porque nos tenga miedo. O porque no pueda oponernos resistencia dijo Shively con una sonrisa. Tal vez s dijo Yost pensando. A eso quera venir a parar. Y si, al final, se enoja por el hecho de que nos la hayamos llevado o, como ha dicho alguien, si slo elige a uno o dos de nosotros y no a los cuatro? Cmo lo solucionaremos? Tenemos que llegar previamente a un acuerdo unnime a este respecto. Tenemos que estar de acuerdo y atenernos a lo que hayamos acordado. Creo que puedo ofrecer una solucin de compromiso dijo Malone. Pero tenemos que jurar, a partir de ahora, que as ser y no desviarnos despus de lo que hayamos acordado. Sugiero que el nico acto involuntario por parte de Sharon sea el hecho de que nos la llevemos. Brunner intervino haciendo un supremo esfuerzo. Habr otro acto involuntario por su parte. Suceder cuando se despierte en el escondite y la retengamos all por espacio de uno o dos das, tanto si ella quiere como si no, hasta que tengamos la oportunidad de intimar con ella. Tienes razn, Leo dijo Malone, ste ser el segundo acto involuntario por su parte. Despus, sugiero que todo lo que haga sea voluntario por su parte, que ella acceda de buen grado, sin coaccin por nuestra parte. Si quiere quedarse a hacer el amor y corresponder a nuestro amor, tendr que ser con todos nosotros, no con uno, con dos o con tres sino con los cuatro. Tendremos que ser todos o ninguno. Se detuvo. Voy a subrayarlo. Si quiere colaborar con nosotros y no me cabe la menor duda de que as serno habr problema. Lo habremos conseguido. Ser el arco iris. La olla de monedas de oro. Sin embargo, si dice que slo accede a colaborar con uno de nosotros o con ms de uno pero no con los cuatro, tendremos que dejar bien sentado, a partir de ahora, que olvidaremos el plan y la soltaremos sin ms palabras. No ejerceremos la fuerza, no le causaremos dao alguno y no cometeremos contra ella ningn acto delictivo ste debe ser el acuerdo bsico. Qu decs? T, Howard? Muy bien repuso Yost. Estoy de acuerdo. Y t, Leo? 65

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Yo creo que sera lo ms adecuado. Accedo a seguir adelante sobre esta base. Shiv? Shively esboz una ancha sonrisa y se cubri la bragueta con una mano. Por qu perdemos el tiempo? Dibjame un plano e indcame la direccin. Se comprimi con fuerza la bragueta. Todo a punto para la salida. Cada cual tena sus ocupaciones y necesitaban tiempo. No se reunieron hasta cinco das ms tarde, es decir, al sbado siguiente, y esta vez lo hicieron en el apartamento de Adam Malone de Santa Mnica, a las nueve en punto de la noche. Malone observ que todos ellos llegaron con un aire de emocin reprimida, y que cada uno trajo una cosa como si fueran unos Reyes Magos que vinieran con oro, incienso y mirra. Una vez preparadas las bebidas, se dispusieron inmediatamente a ir al grano. Yost y Brunner se acercaron unas sillas a ambos lados de Malone, sentado junto a la mesa del comedor, y Shively se acomod en el silln de cuero. dedicndose a extraer cacahuetes de sus cscaras y a mascarlos entre trago y trago de cerveza. Si no os importa, actuar de secretario colectivo dijo Malone. Colectivo? Y qu demonios es eso? quiso saber Shively. Todos para uno y uno para todos repuso Malone. Ah, entonces, bueno dijo Shively. Por unos momentos he pensado que ibas a endilgarnos una de esas cosas de tipo comunista. No te preocupes dijo Malone sonriendo con tolerancia. Somos una organizacin democrtica. El Club de los Admiradores, acaso no lo recuerdas? Abri el cuaderno de notas, tom el lpiz y consult la hoja que tena delante. He pasado a mquina las preguntas que plante Howard hace cinco das. Creo que acordamos acudir a esta reunin con algunas respuestas. Leer las preguntas una a una, las iremos resolviendo y anotar la decisin que hayamos tomado en relacin con la forma de proceder. Empezamos? Te escucho dijo Yost ansiosamente. Muy bien. Primera pregunta. Quines son las personas que pueden encontrarse en el interior de la casa de Sharon o bien en los terrenos adyacentes un da cualquiera de la semana? Saberlo es fundamental. Alguno de vosotros dispone de informacin a este respecto? Leo Brunner, con los ojos muy brillantes detrs de sus gafas convexas, levant tmidamente una mano. Creo que puedo ayudaros dijo como avergonzado. Creo que s qu personas estn al servicio de la seorita Fields o lo estaban hasta abril ltimo. Vacil. Jams haba hecho nada semejante. Me temo que, para obtener esta informacin, he sido cmplice del quebrantamiento de una ley federal. Se inclin, abri la cartera de ejecutivo marrn que llevaba y extrajo como unas veinte fotocopias de tamao legal. He obtenido una copia del ltimo formulario de impuestos sobre la renta rellenado por Sharon Fields con destino al Servicio de Impuestos Internos. No es una broma, Leo? pregunt Yost muy impresionado. Cmo demonios.? No me convence dijo Shively. Y eso qu nos va a decir? Muchas cosas, muchsimas cosas repuso Brunner orgullosamente. Un formulario del SII es posible que a un profano no se le antoje ms que una aburrida coleccin de nmeros. Pero me he pasado mucho tiempo preparando este tipo de formularios y, para un perito mercantil con experiencia, la relacin que figura en el formulario del SII equivale a una biografa. Os aseguro que, cuando uno sabe leer los formularios del impuesto sobre la renta, stos resultan tan emocionantes y reveladores como el informe de un investigador privado. Si se interpreta y lee como es debido, un formulario detallado de impuestos, con todo el acompaamiento de notas adicionales y declaraciones, puede ofrecerte un perfil muy preciso de la vida y actividades de una persona. Rebusc entre las fotocopias. S, el formulario de impuestos de la seorita Fields revela muchas de las cosas que deseamos saber. 66

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No s ni cmo se me ha ocurrido adquirirlo. Ha sido una idea muy brillante, Leo dijo Malone con sincera admiracin. Gracias dijo Brunner complacido. Ahora, en respuesta a la pregunta de quines son las personas que pueden estar dentro de su casa o fuera de ella, en los terrenos de la propiedad cualquier semana, aqu tengo las pginas correspondientes. Rebusc entre las hojas. Aqu est. "Deducciones laborales. Salarios y sueldos". Aqu tenemos a la seorita Nellie Wright, secretaria con plena dedicacin. Al parecer vive en la casa porque el documento revela que dos habitaciones de la casa una para uso personal y otra destinada a despachose consideran incluidas dentro de los gastos laborales. En la lista de gastos laborales parciales estn incluidas Pearl O. Donnell y Patrick O. Donnell, al parecer marido y mujer, que sirven a la seorita Fields en calidad de ama de llaves y chofer. Viven tambin en la propiedad, en una casita aparte situada detrs de la residencia principal. Despus, bajo el apartado Cuno tenemos los sueldos entregados a Henry Lenhardt, calificado de asesor de relaciones pblicas, y Flix Zigman, representante personal que fue el que prepar el formulario. No existe ninguna indicacin que permita suponer que el seor Lenhardt o el seor Zigman vivan en la casa, pero imagino que la visitan muy a menudo. Ahora, vamos a ver. Brunner rebusc entre las hojas mientras Malone tomaba notas . Aqu est, eso podra ser importante. Bajo la lista de gastos laborales parciales se incluyen los salarios de tres jardineros llamados K. Ito e hijos. Otro de los gastos laborales, poco interesantes para el SII pero significativo para nosotros, es la cantidad pagada anualmente en concepto de mantenimiento del sistema de alarma protector y de servicio de vigilancia por parte de un coche patrulla particular que protege la propiedad de la seorita Fields. Oye, eso es importante, Leo dijo Shively. Un trabajo estupendo, Leo dijo Yost con creciente respeto. Brunner acept modestamente los espaldarazos. Bueno, confo en que haya sido til. Creo que es todo lo que puede saberse a travs de este medio. Volvi a guardar las hojas en la cartera y la cerr. Cmo has conseguido hacerte con eso? quiso saber Malone. Prefiero... prefiero no revelar el medio dijo Brunner. Baste decir que estoy en contacto con las oficinas del SII de Los ngeles. Quienquiera que te los haya facilitado, Leo dijo Yost momentneamente preocupado, no ha mostrado esa persona curiosidad por el motivo que te ha inducido a solicitar el formulario de impuestos de Sharon Fields? Pues, no repuso Brunner, vacilando un poco antes de proseguir. He obtenido este informe por medio de alguien muy allegado a m, alguien a quien he hecho ciertos favores en el pasado. Pero, para prevenir cualquier pregunta, me invent una historia. Le dije a esta persona que se me haba presentado la oportunidad de conseguir la cuenta de una joven actriz en ascenso, una actriz que era posible que algn da alcanzara las mismas altas cimas que Sharon Fields. Le dije que tena en proyecto entrevistarme con ella en un cercano futuro y que, antes de hacerlo, quera estar al corriente de los especiales problemas tributarios con que pudiera enfrentarme al manejar los asuntos de una persona del mundo del espectculo. Quera saber hasta qu extremo llega la flexibilidad en lo concerniente a los gastos a deducir. Le dije que me sera muy provechoso echar un vistazo a algn formulario reciente rellenado por alguien como Sharon Fields, es ms, que para m sera muy til poder ver el ltimo formulario de la seorita Fields. Sigo sin ver cmo es posible que tu amigo pudiera hacerse con algo tan secreto dijo Malone. Al igual que t, yo tambin crea que iba a ser muy difcil. Bueno, este amigo mo si queris que sea sincero, os dir en confianza que mi amigo trabaja en la delegacin local del SIIme dijo que todos los residentes en Los ngeles envan directamente los formularios de impuestos al centro del Servicio de Impuestos Internos de Ogden, Utah. 67

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Si, por el motivo que sea, las oficinas de Los ngeles solicitan una copia, se ponen en contacto con el centro de Ogden y reciben la copia al cabo de tres o cuatro semanas. Sin embargo, en el caso de que se precise efectuar una revisin, en Los ngeles se reciben copias de los formularios que hay que revisar y stos ya quedan archivados aqu. Huelga decir que los impuestos de alguien como la seorita Fields son sometidos anualmente a revisin. Por consiguiente, en la delegacin local se dispona de todo un archivo dedicado a sus formularios. Y mi amigo pudo facilitar las copias inmediatamente. No tiene ni la menor idea del uso a que me propongo destinarlas. Yost se sumi brevemente en sus pensamientos. Sabis una cosa? La informacin que acaba de facilitarnos Leo nos pone sobre aviso acerca de tres obstculos que tenemos que superar. A saber: Qu extensin posee el sistema de alarma de la casa de Sharon Fields? Es decir, si se extiende hasta la verja de entrada. Despus los coches patrulla particulares. Con cunta frecuencia pasan y a qu horas del da y de la noche? Despus estos jardineros, el seor Ito e hijos, qu das y a qu horas se dedican a recortar el csped o lo que sea? Malone pos el lpiz y dijo: Puedo responder a cada una de estas preguntas, por lo menos parcialmente. Explic que en el transcurso de la semana anterior se haba tomado la molestia de espiar las actividades que tenan lugar en la propiedad de Sharon Fields. Haba permanecido en su puesto de observacin todas las maanas y parte de tres tardes en el transcurso de su tiempo libre. Haba pedido prestados un par de prismticos. Tambin haba llevado consigo una mquina fotogrfica para poder simular ser un fotgrafo profesional en el caso de que a alguien del barrio le extraara su comportamiento. Haba ascendido hasta el punto ms elevado de la calle Stone Canyon de Bel Air, haba permanecido apostado en su escondite y haba observado toda la actividad que haba tenido lugar abajo. Se alegraba de poder comunicarles que su vigilancia haba resultado muy provechosa. Provechosa hasta qu extremo? pregunt Shively. Ante todo, es cierto, tal como se dice, que Sharon Fields efecta ese paseo a primeras horas de la maana. La he visto salir todas y cada una de las maanas en que la he estado vigilando. Iniciaba el paseo hacia las siete de la maana, minuto ms minuto menos. Paseaba lentamente acompaada nicamente por su terrier Yorkshire. Qu clase de perro es se? pregunt Shively preocupado. En comparacin con los perros corrientes, un Yorkshire es un mosquito. Podras guardarlo dentro de la cartera de ejecutivo de Leo. Muy bien dijo Shively. Y qu ms? No poda quitarle los ojos de encima dijo Malone. Es preciosa. Bueno, recorra la calzada desde la casa hasta la verja de hierro. Slo la perda de vista una vez en el transcurso de la ida y otra en el de la vuelta, porque hay un grupo de rboles aproximadamente a la altura de los dos tercios del camino hasta la verja. Cada maana llegaba hasta la verja alrededor de las siete y cuarto y despus regresaba a la casa por el mismo camino. A nosotros lo nico que nos interesa es el lugar en que se encuentra a las siete y cuarto. No es eso? dijo Shively. S repuso Malone asintiendo. Vamos ahora a tus preguntas, Howard. Vi una vez a esos tres jardineros. Pero nunca por la maana. Ni el viernes ni el domingo, aunque aquella tarde no pude ir. Pero el sbado por la tarde, poco despus de la una, lleg el viejo Ito con sus dos hijos mayores y los tres se dedicaron a trabajar en el jardn, desde la una hasta las cuatro. Es bueno, saberlo dijo Yost. Pero ser mejor que compruebes bien su horario. Eso pretendo hacer dijo Malone. 68

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Me imagino que siendo tan extensa la propiedad de Sharon, a Ito y sus hijos no debe bastarles con una sola vez a la semana. Es probable que acudan a la propiedad una o dos veces ms. Ya les vigilar. Ahora vamos al coche patrulla particular, Tambin he conseguido averiguar algo a este respecto. Se parece a un coche patrulla de la polica. Est pintado de blanco y negro. El vehculo est ocupado por un solo hombre uniformado. Le vi pasar cada maana frente a la verja a eso de las diez, y cada tarde hacia las tres. Descenda del coche y entraba en la propiedad? pregunt Brunner. Y, lo que es ms importante dijo Shively. Iba armado? La respuesta a esta pregunta queda contestada con la respuesta a la de Leo. No s si iba armado porque no descenda del vehculo. Aminoraba simplemente la marcha al acercarse a la verja de entrada, echaba un vistazo y despus describa una vuelta en U y se alejaba. Esta patrulla de alta seguridad me gusta muchsimo dijo Shively dndose Una palmada en un muslo. A m tambin dijo Malone. Bastar con que vayamos cuando ellos no estn. En cuanto al sistema de alarma. S, en eso estaba pensando dijo Yost. Slo puedo comunicaros mis observaciones y deducciones. Al llegar el jardinero Ito, le vi hablar a travs de una especie como de altavoz instalado en un poste que hay junto a la verja, y poco despus se abrieron automticamente hacia adentro las dos hojas de la verja. Adems, esta maana, hacia las diez y diez, uno de esos camiones de reparto de agua mineral de montaa, de Puritas creo que era, se acerc hasta la verja. El conductor habl por el altavoz y la verja se abri automticamente. Qu os dice eso a vosotros? A m me dice muchas cosas dijo Shively inclinndose hacia adelante sentado en el silln de cuero. sta es mi especialidad. Me dice que la verja se abre y se cierra electrnicamente desde el interior de la casa. Tambin me indica que probablemente el sistema de alarma slo se extiende a la casa propiamente dicha. Aunque de eso no podemos estar seguros. Hay cientos de sistemas distintos. Si esta Sharon tiene conectado el sistema de alarma con la verja de entrada, tropezaramos con muchas dificultades. Porque si manejamos indebidamente la unidad de alarma, se producir un aviso silencioso de alarma que llegar hasta el cuartel general de la patrulla, desde donde transmitirn por radio una alerta a uno de los coches patrulla. Por consiguiente, de eso tenemos que asegurarnos muy bien. Estoy totalmente contigo, Shiv dijo Yost. Tenemos que estar absolutamente seguros de cmo vamos a manejarlo. No podemos dejar nada al azar, y tanto menos algo tan peligroso como un sistema de alarma. Rebusc un puro en el bolsillo de la chaqueta, lo desenvolvi, le mordi la punta y sigui pensando en el obstculo. Sbitamente se le ilumin el rostro. Od!, se me ha ocurrido una idea para que podamos verificar el funcionamiento tanto del sistema de alarma como del coche patrulla. Seal a Malone con el puro. Necesito que me ayudes, Adam. Dime de qu se trata. La prxima vez que te traslades al puesto de observacin, enfoca con los prismticos el costado del coche patrulla. Eso nos indicar el nombre de la empresa. T encrgate de eso y yo me encargar de lo dems. Lo har. 69

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Muy bien. Despus telefoname a mi despacho para comunicrmelo. Y har lo siguiente: llamar a la empresa de coches patrulla, fingir que soy un posible cliente, les facilitar un nombre y una direccin falsas de Bel Air o tal vez la verdadera direccin de alguna casa cercana a la de Sharon. Les dir que tengo una casa muy grande con mucho terreno y una verja de entrada les describir ms o menos la propiedad de Sharon, y les pedir cierta informacin preliminar acerca de los distintos sistemas que utilizan, cmo funcionan stos, hasta qu extremo resultan seguros y cunto pueden llegar a costar y les dir que quiero saber todo eso antes de concertar una cita en la que me puedan facilitar datos ms concretos. Y crees que colaborarn? pregunt Brunner. Pues, claro, Leo, no tienen ms remedio que mostrar inters por un posible cliente. En cualquier caso, soy muy hbil para vencer la resistencia de la gente. Es mi especialidad, no? Conseguir hacerles hablar. De esta forma averiguar si el principal sistema de alarma que instalan slo protege la casa o est tambin conectado en cierto modo con la verja y valla exterior. Si la proteccin se extiende a la verja y la valla, tendremos que inventarnos otro medio de entrar, si es que nos queda alguna otra alternativa. Esperemos que la cerradura electrnica de la verja sea una unidad aparte, que no tenga nada que ver con el sistema de alarma interior. Pero quiero asegurarme. Lo habr resuelto para cuando volvamos a reunirnos. S, hazlo dijo Shively. Porque si la verja es unidad electrnica aparte, yo podr encargarme de ella fcilmente. La desactivar la noche anterior a la operacin. Entonces podremos abrir la verja manualmente y entrar. Perfecto dijo Malone sin dejar de tomar notas. Y yo podr proseguir la vigilancia de la propiedad desde ese punto elevado que he descubierto. De momento no me es posible hacerlo cada da. Pero dos semanas antes de la operacin, podr hacerlo diariamente y casi con plena dedicacin. Os tendr preparado tambin el horario de los jardineros. Y del coche patrulla. Y de cualquier otro tipo de visitantes que tengan por costumbre acudir con regularidad. Yo me unir a ti cuando ya falte menos para el despegue dijo Shively. Cuatro ojos ven ms que dos. Adems, quiero echarle otro vistazo al objeto de nuestro afecto. Malone estaba estudiando las preguntas que figuraban en la hoja mecanografiada que tena delante. El escondite dijo. Creo que es una de las cuestiones fundamentales que tenemos que resolver. Cuando ya la tengamos en nuestro poder, a qu sitio nos la llevaremos, a qu lugar aislado y seguro? Yost termin de encender el puro y apag la llama del fsforo. No ser problema. Recordis que os dije que ya tena pensado el sitio? Los dems asintieron para dar a entender que lo recordaban y esperaron pacientemente a que prosiguiera. Desde detrs de una nube de humo, Yost les dijo: Hemos tenido suerte. No vais a creerlo. El escenario perfecto, como hecho a la medida para nuestra operacin. Sin darse la menor prisa, deseoso de adornar su participacin, Yost empez a referirse a su antigua amistad con un hombre llamado Raymond Vaughn, un afortunado ingeniero. Cada ao, hasta haca un ao, Yost y Vaughn solan organizar juntos excursiones de caza. Es ms, sus hijos haban asistido a la misma escuela. Este Vaughn siempre haba sido muy partidario de huir de la ciudad y pasar prolongados fines de semana o vacaciones con su familia en algn lugar lejano y relativamente aislado. Haca cosa de unos ocho aos, recorriendo una zona totalmente desrtica y alejada en las Gaviln Hills, cerca de Arlington, California, Vaughn haba descubierto un terreno con un descolorido y casi ilegible letrero de "En venta". Vaughn lleg a la conclusin de que era un lugar ideal de vacaciones. Compr el terreno y, en dos aos, utilizando rocas de granito y bloques de cemento, se haba construido un refugio de ocho habitaciones, lo haba amueblado por completo y le haba instalado una fosa sptica y electricidad suministrada por una batera porttil. 70

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Vaughn se haba gastado una pequea fortuna en aquel aislado escondite, y l y su familia haban podido gozar de aquella paz y comodidad durante dos o tres veces al ao por lo menos. Porque, a pesar de su aislamiento, el refugio de Vaughn slo estaba a dos horas de coche del centro de Los ngeles. Hace poco ms de un ao y sa es nuestra suertemi amigo se fue de Los ngeles prosigui Yost. Su empresa firm un importante contrato en Guatemala y a Vaughn le pidieron que supervisara el proyecto con gastos pagados, aumento de sueldo y bonificacin. Como es natural, no pudo negarse. Adems, estaba deseando cambiar de ambiente. Alquil su casa de Los ngeles y se fue con su familia a la Antigua. Antes de hacerlo lleg a la conclusin de no vender el refugio de Gaviln Hills. De todos modos la venta no hubiera sido fcil porque es un lugar muy inaccesible. Y me entreg las llaves a m por si me apeteca utilizar el refugio durante la temporada de caza. Slo me he trasladado all una vez para asegurarme de que todo estaba bien cerrado y seguro. Yost se detuvo, mir con expresin radiante a los dems y les hizo el regalo . Bueno, pues es nuestro, nos est esperando dijo. Es como hecho a la medida. Por all no se acerca nadie jams. No hay nadie que conozca siquiera su existencia. Alguien lo habr construido dijo Shively. Deben saber su emplazamiento. Te aseguro que no lo sabe nadie dijo Yost sacudiendo la cabeza. Vaughn lo construy en buena parte con sus propias manos. Eso fue lo que ms gracia le hizo. Utiliz rocas de granito que hall por la zona y algunos bloques de cemento que hizo traer para la construccin de las paredes maestras. De esta manera, elimin la necesidad de trabajos de carpintera y revoque. Instal un pavimento de madera y lo recubri con losetas de linleum y alfombras. Para las paredes interiores utiliz paneles de madera. Utiliz un revestimiento de asfalto para el tejado y dentro dej las vigas del techo descubierto y se limit a pintarlo. Ah, recuerdo que le ayudaron. Contrat los servicios de un par de "espaldas mojadas" mexicanos, al objeto de que le ayudaran. Pero de eso hace aos, y los mexicanos iban de paso y lo ms probable es que no supieran qu lugar era aqul, y tambin es probable que haga mucho tiempo que hayan regresado a Mxico o se encuentren en la crcel. No, Shiv, eso no me preocupa. Y qu me dices de los inspectores de la construccin del condado? pregunt Malone. O de la posibilidad de que haya alguna factura de algn servicio de compaas de suministro. Estars bromeando, Adam repuso Yost rindose. Oye, amigo mo, Vaughn lo construy fuera de la vista y fuera del camino sin conocimiento de nadie. No lo supo ningn inspector. No hay tampoco compaas de suministro. No hay facturas de telfono, gas o electricidad porque no dispone de telfono ni de gas y el agua se extrae de un pozo del patio de atrs, y ya os he dicho que el refugio posee un generador de electricidad propio. Mira, hasta a mi amigo le costaba mucho al principio llegar hasta su refugio y no digamos conseguir que le trajeran provisiones. Haba un camino que ascenda hasta la mitad de la colina y despus no haba ms que arbustos y malezas. Tuvo que trabajar muchos meses para construir un estrecho camino lateral que se apartara de este camino que slo llegaba hasta media colina. Construy un camino lo suficientemente ancho como para que pudiera circular un automvil, y tuvo que cavarlo en la colina rodeando el Mount Jalpan, para bajar despus a su refugio del valle. Podis creerme, muchachos. Es un lugar tan aislado y seguro como la isla desrtica de Robinson Crusoe, que no recuerdo ahora cmo se llamaba. La isla de Crusoe era Ms a Tierra dijo Malone inmediatamente. Muy bien, pues ahora nosotros tenemos tambin nuestra Ms a Tierra dijo Yost. Y en lugar del hombre, Viernes, de Crusoe, nosotros tenemos a nuestra muchacha, Sharon dijo Malone tomando el lpiz. A, partir de ahora, Ms a Tierra ser el nombre clave de nuestro escondite. Howard dijo Brunner tosiendo nerviosamente, y si tu amigo el seor Vaughn regresara de improviso y decidiera ir a echarle un vistazo a Ms a Tierra? No es probable. Clmate, Leo. A mi amigo le retiene en Guatemala un contrato de cinco aos y sus nios estudian en Ciudad de Mxico. 71

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En la ltima carta que me escribi me deca que, cuando dispusiera de algunos das libres, se ira a pasarlos con sus hijos a Mxico. Vaughn no aparecer por aqu hasta dentro de tres o cuatro aos. Bueno, eso ya lo tenemos resuelto dijo Shively. Si tan aislado est, cmo demonios podremos llegar hasta este refugio? Hacen falta dos clases de vehculos para llegar hasta all. Un coche normal o un camin de tamao mediano pueden subir por el camino hasta la mitad. Despus, a partir del lugar en que Vaughn construy su camino particular, para recorrer lo que queda del Mount Jalpan se requiere algo ms pequeo y resistente. Se puede subir a pie el resto de la distancia. Pero os digo que en verano es una escalada tremenda a no ser que se est en muy buena forma. Nosotros lo probamos una vez. Despus alquilamos una motocicleta que subimos hasta medio camino en una furgoneta. Despus tuvimos que dejar la furgoneta a medio camino y efectuamos el resto del recorrido con la moto. Para volver, tombamos la motocicleta, la dejbamos aparcada entre los arbustos, nos metamos en la furgoneta y bajbamos la colina hasta llegar a la autopista de Riverside y desde all hasta casa. Ah, recuerdo ahora una cosa que se me haba olvidado. Vaughn dej de usar la moto al poco tiempo porque se vea obligado a hacer dos viajes de subida y bajada para poder trasladar a la familia. Acabo de acordarme. Sustituy la moto por uno de esos cacharros Cox de ir por las dunas, que modific aadindole dos asientos provisionales en la parte de atrs y una capota de lona. Habis visto en accin alguna vez uno de esos cacharros de ir por las dunas? Son capaces de andar por las rocas, las barrancas, las colinas ms escarpadas, los caminos ms difciles, la arena, cualquier cosa. Ahora quisiera recordar. Recordar qu? le aguijone Malone. Lo que hizo con este cacharro de dunas antes de irse a Guatemala. No, estoy seguro de que no lo vendi. Pero qu digo? Si lo vi all mismo cuando Vaughn se fue. Claro que s, lo dej aparcado para mantenerlo en forma. Pero la ltima vez que estuve all, la maldita cosa no se puso en marcha. La batera agotada dijo Shively. Y tuve que ir a pie tanto a la ida como a la vuelta. Santo cielo, Shiv, tal vez en estos momentos se haya estropeado, algo ms que la batera. Hace un ao que nadie utiliza este vehculo. No s si podramos hacerlo funcionar. No te preocupes por eso dijo Shively, yo soy capaz, de hacer funcionar lo que sea. Muy bien dijo Yost con renovado entusiasmo, iremos a echarle personalmente un vistazo. Qu te parece, Shiv? Una maana cualquiera de la semana que viene podemos desplazarnos a primera hora hasta Arlington, y desde all seguir en direccin a las colinas y el refugio. Ms a Tierra le record Malone. Claro, claro, lo que t digas dijo Yost, dirigindose de nuevo a Shively. Podemos hacer el viaje y calcular con toda exactitud el tiempo que tardaremos. Podemos ir con mi Buick hasta la mitad de la colina y llevarnos unas cuantas latas de gasolina para el cacharro. T traes las herramientas y piezas de recambio que pienses que vas a necesitar. Y podemos recorrer la distancia que nos quede hasta el refugio a pie. No es que me agrade demasiado la idea, pero me imagino que ser la ltima vez. T arreglars el cacharro y, mientras, yo ver si todo est en orden en el refugio y qu artculos van a hacernos falta. Te parece bien? Cualquier maana repuso Shively. Basta que me lo comuniques con un da de antelacin. Malone estaba tamborileando con el lpiz sobre el cuaderno de notas. Muy bien, ya est solucionado el asunto del segundo vehculo. Pero y el principal? El que utilizaremos para... bueno, para llevarnos a Sharon y trasladarla por la autopista hacia las colinas? No creo que ninguno de nuestros coches nos sirviera. Creo que debiramos utilizar una especie de camioneta cerrada o tal vez una furgoneta de acampar, en la que pudiramos ocultarla. Algo as como uno de esos autobuses El Camino o VW. No tenis ni la menor idea le interrumpi Shively belicosamente, ofendido de que Malone se hubiera atrevido a invadir su propio territorio. Eso de los coches ser mejor que me lo dejis a m. Estas 72

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camionetas y furgonetas tan elegantes que acabas de mencionar nos costaran un ojo de la cara, aunque las adquiriramos de segunda mano. De dnde sacaramos el dinero a no ser que t ests dispuesto a pagarla de tu bolsillo? No. Eso djamelo a m. Encontrar alguna vieja camioneta de reparto abandonada tal vez una vieja camioneta Yamahauler o una Chevyde las muchas que hay todava por ah. Escoger la ms adecuada, sacar de alguna otra las piezas que sean aprovechables, pondr manos a la obra, la dejar como nueva y no cobrar nada por el trabajo. De acuerdo, muchachos? Ya lo creo, Shiv. Estupendo. Despus, en el ltimo momento, tal vez le pintemos algo en el lateral para que parezca que somos de alguna empresa. Utilizaremos un nombre falso Desinfeccin y Desratizacin, Sociedad Annima, o algo por el estilo. Despus lo borraremos. Tras haber calmado a Shively, Malone volvi a examinar el cuaderno de notas . Y ahora pasemos a los suministros. Qu clase de suministros nos harn falta en Ms a Tierra? Depende repuso Yost.. Depende del tiempo que los cuatro bueno, los cincopermanezcamos ocultos all. Todava no hemos llegado a un acuerdo a este respecto. Me parece que debiramos dejarlo bien sentado cuanto antes. Qu os parece una semana? pregunt Malone. No, no basta protest Shively. Lo he estado pensando mucho. Una semana no ser suficiente. Hay que tener en cuenta, atenindonos al plan de Adam, que perderemos dos, tres o tal vez cuatro das en calmarla y conseguir que se muestre ms favorablemente dispuesta en relacin con nosotros. En tal caso, slo nos quedaran tres das para pasarlo bien. No quiero tomarme todas estas molestias a cambio de poder acostarme tres das con una mujer. La primera vez te conformabas con una sola noche le dijo Malone. Eso fue entonces. Ahora es distinto. Porque ahora la cosa cada vez va siendo ms real. Por qu no aprovecharla al mximo? Yo digo que un par de semanas; me parece algo muy propio del verano: unas vacaciones de dos semanas. Qu opinis? No pongo reparos repuso Malone. Lo que vosotros acordis. T qu dices, Howard? Yost sopes la posibilidad de las dos semanas. Bueno, creo que podr arreglarse. Mis clientes se pasan dos semanas sin m siempre que salgo de vacaciones con Elinor y los nios. Supongo que mi clientela podr sobrevivir una vez ms. Y t, Leo? pregunt Malone mirando a Brunner. Brunner se empuj nerviosamente las gafas hacia arriba. No lo s. Os digo que no es fcil. Raras veces transcurre una semana sin que a alguno de mis clientes le ocurra alguna contrariedad. A decir verdad, jams me he ausentado de mi despacho durante un perodo superior a una semana. Pues ya es hora de que empieces a hacerlo le dijo Shively. Bueno, si la mayora vota a favor, no quiero ser el nico disidente dijo Brunner. Intentar arreglarlo. Solucionado dijo, Malone y gir el silln en direccin a Yost. Necesitaremos dos semanas de suministros para cinco personas. No preveo ningn problema si todo lo organizamos de antemano dijo Yost. Es probable que subamos al refugio un par de veces antes del gran da y en tales ocasiones podremos llevar lo que haga falta y dejarlo all. Recuerdo que el refugio est completamente amueblado. Hay dos dormitorios. Vaughn ocupaba el dormitorio principal, en el que haba una cama muy espaciosa y un armario lleno de sbanas, almohadas, mantas y toallas. Despus haba un dormitorio ms pequeo con dos literas para los chicos. Tendramos que preparar otro dormitorio. Por qu tres? pregunt Shively. Bueno, supongo que le ofreceremos a Sharon el dormitorio principal repuso Yost. Dos de nosotros dormiremos en la habitacin de las literas, pero har falta otra para los dems. 73

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Recuerdo que hay una especie de habitacin entre el dormitorio de los nios y el cobertizo del coche. Vaughn la utilizaba como taller y cuarto trastero. Podramos sacar las cosas y convertirla en el tercer dormitorio que necesitamos, turnndonos para dormir en sacos de dormir. Tendremos que hacernos con dos sacos de dormir pero eso ser fcil. Yo dispongo de uno. Podramos comprar otro y pagarlo entre todos. Y de la comida qu? pregunt Shively. La compraramos de antemano dijo Yost. Casi todo nos durar dos semanas. Adems, hay una nevera para los productos que pudieran estropearse. Si se nos termina algo, podra acercarme a comprar algo a Arlington o Riverside. Ahora que recuerdo, en Arlington hay una pequea galera comercial y enfrente hay un supermercado llamado Stater y tambin licoreras y tiendas de artculos de vestir y una o dos farmacias en la calle principal. Si se nos termina algo, no habr problema. Eso no me gusta nada dijo Shively bruscamente. Los dems se sorprendieron. Qu es lo que no te gusta, Shiv? le pregunt Yost. Que t o cualquier otro de nosotros salga del escondite y se deje ver por la ciudad. Es peligroso. Demonios, Shiv protest Yost. Eres un poco exagerado. Puesto que no nos buscara nadie, en Arlington no les llamara la atencin que un forastero se dejara caer por all para efectuar algunas compras. Los que salen de vacaciones lo hacen todas las semanas al salir de la autopista. Sigue sin gustarme insisti Shively. Yost levant las manos en ademn de condescendencia. Muy bien, si tan nervioso te pone, no lo haremos. Procuraremos hacer todas las compras de antemano. As ser mejor dijo Shively. Tendremos que confeccionar por adelantado una lista muy completa de todo lo que nos va a hacer falta, hasta el ms pequeo detalle. Incluso. Yost chasque sbitamente los dedos. Ahora que recuerdo, casi lo haba olvidado. Tengo aqu una cosa muy interesante. Se apoy la cartera sobre las rodillas, la abri y extrajo lo que pareca un documento protegido por una funda de plstico. Abri la funda y sac los papeles doblados que sta contena. Tal vez no resulte tan interesante como el formulario de la declaracin de impuestos que nos ha trado Leo pero supongo que ser til. Se detuvo con gesto teatral y agit en sus manos el documento. Aqu lo tienen, seores. Estis contemplando una cosa confidencial que muy pocas personas estn autorizadas a ver. Estis contemplando la pliza de seguro de vida particular y personal de Sharon Fields, nmero uno siete uno tres uno guin noventa. Los ojos de Malone se abrieron de asombro. La Pliza de Sharon? Ni ms ni menos, suscrita hace dos aos y con el informe mdico. Y cmo has podido echarle el guante a eso? pregunt Malone muy impresionado. Yo crea que estas plizas eran algo muy confidencial. Pues ya nada es confidencial, muchacho dijo Yost soltando una carcajada. Siempre hay alguien que conoce todo lo concerniente a los dems. En este caso ha sido fcil. No olvides que trabajo en seguros. Bueno, la Compaa de Seguros de Vida Everest, que es la ma, no es ms que una de las muchas compaas propiedad de una sola sociedad. Otra de las compaas de la sociedad es la Compaa de Seguros de Vida y Pensiones Vitalicias Sanctuary. Todas tenemos un centro de informacin comn acerca de cualquier persona que haya suscrito cualquier tipo de seguros con las compaas. Bueno, pues, Sharon Fields tiene una pliza suscrita con la Sanctuary. Yo soy agente de la Everest. Me dirig al centro de informacin, encontr la ltima pliza de Sharon saqu una fotocopia. Y qu hay en ella? pregunt, Shively yendo inmediatamente al grano. Ante todo, se nos informa de que Sharon Fields jams ha padecido epilepsia, que no ha sufrido ningn agotamiento nervioso ni ha padecido de hipertensin o tuberculosis. 74

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Jams ha sufrido ninguna afeccin o anormalidad en el pecho ni en la menstruacin. Jams ha consumido LSD o sustancias parecidas. Se indican tambin su estatura, peso y medidas. Est construida como lo que ya sabis. Desembucha dijo Shively. Pues claro que s dijo Yost pasando algunas hojas de la pliza . Aqu lo tenemos tal como lo redact el mdico. Sharon Fields. Estatura, un metro sesenta y ocho. Peso, cincuenta y ocho kilos. Levant los ojos. Y aqu permitidme aadir un detalle estadstico que obtuve anoche de una revista cinematogrfica. Se detuvo con aire teatral. Medidas fsicas de Sharon Fields. Preparados? Muy bien. Noventa y cinco, sesenta, noventa y tres. Madre ma! exclam Shively. Perdona terci Brunner, pero, podras repetirnos estas medidas? Con mucho gusto, Leo, con mucho gusto. Busto, noventa y cinco centmetros muy completos. Cintura sesenta centmetros. Cadera, noventa y tres centmetros dijo Yost sonriendo. Suficiente para todos. Demonios, ya me estoy volviendo loco dijo Shively. Yost asinti y volvi a la pliza. Lo nico que nos interesa de aqu en relacin con los suministros es lo que se dice en respuesta a la pregunta "Ha utilizado usted en el transcurso de los dos ltimos aos barbitricos, sedantes o tranquilizantes?" El mdico de la compaa de seguros anot la siguiente respuesta: "Nembutal recetado por mi mdico de cabecera". No s si lo toma contra la tensin o para dormir, pero ser mejor que tengamos por si acaso. Hermano, cuando yo haya terminado de trabajarla, no le harn falta pldoras para dormir dijo Shively torciendo los finos labios en una mueca. Malone frunci el ceo, le agradeci a Yost su aportacin y sigui examinando las notas mecanografiadas. Sigamos dijo. Ahora tenemos que tomar una decisin de vital importancia. La fecha exacta en la que se llevar a cabo el proyecto, sta es la informacin ms exacta de que dispongo. Segn los ltimos datos del "Daily Variety", Sharon emprender el vuelo desde Los ngeles a Londres el martes veinticuatro de junio por la maana. Yo aconsejo que nos la llevemos la vspera, es decir, el lunes por la maana veintitrs de junio a primera hora. Os parece bien? Los dems se mostraron de acuerdo. Muy bien dijo Malone. Si nuestra fecha es el veintitrs de junio por la maana, eso significa que todos nosotros debemos iniciar nuestras vacaciones el lunes veintitrs y terminarlas el sbado cinco de julio. Buen momento para devolverla y regresar nosotros a casa. Vamos a ver, podris estar libres durante este perodo? Malone esper. Yost y Brunner guardaban silencio y reflexionaban. El nico que habl fue Shively. Puedo hacerlo dijo. Mi jefe me debe unas vacaciones. En estos momentos est furioso conmigo pero sabe que le costara mucho sustituirme. Por consiguiente, tengo la impresin de que acceder. Y si no lo hace, que se vaya al infierno, yo me tomar las vacaciones. Como es natural, a m estas fechas me resultan muy convenientes aadi Malone. Mi trabajo en el supermercado es temporal y a horas. Me limitar a decirle al encargado que me voy. Cuando regrese, ya encontrar otro sitio parecido. Mir a Yost y Brunner, que seguan guardando silencio. Qu dicen los casados? Os resultar muy difcil tomaros dos semanas de vacaciones sin vuestras esposas? 75

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Creo que podr aparmelas dijo Yost frotndose la mandbula . Ya lo he hecho en una o dos ocasiones anteriores. Pero ser mejor que no le diga a Elinor que se trata de una convencin de seguros. Podra comprobar las fechas de las convenciones en la "Mutual Review" una de las publicaciones especializadas que reciboy entonces me vera metido en un buen lo. Estaba pensando en otra posibilidad. Podra enviarla con los nios a tomarse unas vacaciones a Balboa para entonces ya se habrn terminado las clasesy podra decirle que yo aprovechar esos das para irme de pesca con un par de posibles clientes muy acaudalados. Puedo decirle que me han invitado a ir con ellos al ro Colorado. Elinor es una persona muy insegura. Se lo creer. Hasta casi me lo estoy empezando a creer yo mismo. Slo le encuentro un defecto a tu historia, Howard dijo Malone. Y si tu mujer quiere que la telefonees? Acaso no esperar recibir noticias tuyas? Claro. Mmmm, vamos a ver. Sabe por experiencia que cuando salgo de caza o pesca suelo trasladarme a zonas inaccesibles en las que no hay telfono, le dir que estar en medio del bosque en un lugar muy apartado. Pero tendra que telefonearla de todos modos aunque no fuera ms que una vez. El da en que llevemos a cabo la operacin, podramos detenernos un minuto en las cercanas de Arlington antes de dirigirnos hacia las colinas. Yo la llamara al motel de Balboa desde una cabina pblica y le dira que acababa de llegar a Grand Junction y que cmo estaban los nios y que mis clientes y yo estbamos a punto de adentrarnos en los bosques para pescar y acampar. Y ya lo habra solucionado todo. Malone se mostr satisfecho y se dirigi al ltimo de los cuatro. Y t, Leo? Brunner sacudi la cabeza preocupado. Me temo que para m no ser tan fcil. La poca me parece bien. Habr terminado la temporada fiscal. Entonces suelo tomarme una semana de vacaciones entre mayo y el cuatro de julio, me dedico a arreglar algo de la casa y realizo con mi mujer y mi cuada una excursin a Disneylandia o Marineland. No suelo marcharme sin mi esposa. Por consiguiente, a Thelma se le antojar inslito que permanezca alejado de ella tanto tiempojsa es la dificultad. S dijo Malone. Despus se dirigi a Yost y a Shively. Creo que debiramos estudiar muy seriamente la dificultad de Leo. Tendr que convencer muy bien a su esposa, de lo contrario, sta sospechar y nos estropear el plan. Es aquello en que siempre sola fijarse Sherlock Holmes. Vigilar cuando una persona cambia de comportamiento y no acta ni reacciona segn le es habitual. Vigilar lo inesperado, lo distinto. Como en aquel famoso incidente de la narracin de Conan Doyle titulada "Resplandor Plateado". El inspector le dice a Holmes: "Existe algn otro punto sobre el que desee usted llamar mi atencin?" Sherlock Holmes contesta: "El curioso incidente del perro por la noche". Y el inspector dice: "El perro no hizo nada por la noche". Y Sherlock Holmes le dice: "se fue el curioso incidente". Lo mismo puede decirse a propsito de la situacin de Leo. Jams se ha separado de su esposa durante ms de una semana y no digamos dos. Y de repente, por primera vez, se va solo durante dos semanas. A la seora Brunner eso se le antojara tan sospechoso como que el perro no ladrara de noche. Tenemos que procurar que Leo convenza perfectamente a la seora Brunner. Y qu demonios haremos? pregunt Shively. Yost gir su propia mole en direccin a Brunner. Leo, no irs a decirme que los peritos mercantiles no organizan convenciones y seminarios en otras ciudades, tal como hacen los agentes de seguros. Pues claro que organizamos reuniones y seminarios dijo Brunner. 76

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La Asociacin de Peritos Mercantiles de California organiza constantemente reuniones regionales acerca de cuestiones tributarias. Pero suelen celebrarse en noviembre o diciembre, jams en junio. Has asistido a alguna de ellas? le pregunt Yost. Que si he asistido? Pues claro, hace tres o cuatro aos particip en una serie de seminarios organizados por el Instituto Federal de Contribuciones. Fue en Utah. Te acompa tu mujer? pregunt Yost. Naturalmente que no. Estas cosas no le interesan. Muy bien dijo Yost. Supongamos que el Instituto Federal de Contribuciones organizara una serie de seminarios en Washington al objeto de ilustrar las nuevas leyes fiscales a los peritos mercantiles. Supongamos que te invitaran. Supongamos que decidieras participar para mejorar tus conocimientos y con ello la posibilidad de futuros negocios. Querra acompaarte tu mujer? Dices que esas cosas no le interesan. No dijo Brunner lentamente, no le interesan. Y tampoco le gusta viajar. Sospechara? No tendra ningn motivo para ello. Le preocupara tal vez el hecho de que estuviera lejos tanto tiempo, pero no desconfiara de m. Perfectamente Yost. Acabas de ser invitado a unos seminarios que el Instituto ha organizado en Washington. Has aceptado. Estars ausente desde el veintitrs de junio al cinco de julio. Dselo as. Brunner reflexion. S, podra hacerlo. Slo que preveo una dificultad. Querr que me mantenga en contacto con ella desde Washington. Y no s cmo podr solucionarlo. Washington? pregunt Shively chasqueando los dedos. Solucionado. En eso podr ayudarte. Tengo una antigua amiga se llama Marcia y seguimos siendo amigosque vive en Baltimore. Lo que podras hacer, Leo, es escribirle de antemano a tu mujer dos o tres postales. Ya sabes, "Cario, estoy muy ocupado, todo esto es muy interesante, ojal estuvieras aqu"... las idioteces de siempre. Yo le enviar las postales a Marcia junto con unos cuantos dlares para que se traslade en autobs a Washington dos o tres veces y las eche al correo desde all. Qu te parece? Brunner se mostr interesado, pero segua dudando. Y qu va a pensar Marcia? No sospechar nada? Ella? pregunt Shively rindose. No, es una chica de la calle y por si fuera poco se droga, lo nico que le interesa es ganarse unos cuantos dlares en la forma que sea. Leo, dame cincuenta dlares para que pueda envirselos junto con las postales y a ella le importar un comino. Lo har muy gustoso dijo Brunner. Pero hay otra dificultad dijo Shively deshinchndose un poco . Tendrs que comunicarle a tu esposa el nombre del hotel en el que te hospedes, no? Pongamos que sea el Mayflower. Y si a tu mujer se le ocurre llamarte all? Thelma llamarme a Washington por conferencia? pregunt Brunner mostrndose sinceramente sorprendido ante tal posibilidad. No, jams, jams hara tal cosa. No sera capaz de gastarse dinero en una conferencia tan cara. Es muy tacaa por naturaleza. Y tampoco se imaginara que yo pudiera cometer la extravagancia de telefonearla. No, Kyle, eso no me preocupa. Creo. creo que las postales bastaran para satisfacerla. Malone suspir aliviado desde el escritorio. Otra cosa resuelta. Todos podremos marcharnos en la fecha acordada. Hizo una seal en la hoja. Y ahora slo nos quedan tres problemas. Est la cuestin de cambiar de aspecto con anterioridad al veintitrs de junio de tal forma que parezcamos otros cuando estemos con Sharon. 77

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Eso nos ayudara ms tarde cuando volviramos a recuperar nuestro actual aspecto. Llegado el caso, no podran reconocernos. Qu aconsejis? Para m ser fcil. Puedo dejarme crecer el cabello y la barba. Habr tiempo suficiente. Faltan cinco semanas. Muy bien dijo Shively. T te dejas crecer la barba. Yo me dejar crecer un poblado bigote. Ya me lo he dejado otras ocasiones. Cambio completamente de aspecto. Malone seal con un gesto a Yost y a Brunner. Si lo probarais vosotros, os dirigiran alguna pregunta vuestras mujeres? La ma es posible que s contest Yost. Prefiero no probarlo. No sera mejor que nos cubriramos el rostro con medias de seda cuando estuviramos con ella? Eso resultara demasiado incmodo y le causara miedo dijo Malone. Y si mantuviramos a Sharon con los ojos vendados durante las dos semanas? pregunt Yost. Malone no se mostr de acuerdo. Creo que eso la asustara mucho y nos impedira comunicarnos adecuadamente con ella. Adems dijo Shively con una sonrisa perversa, quiero que pueda ver lo que le doy. Ah est la gracia. Bueno dijo Yost, me parece que Leo y yo podramos utilizar disfraces artificiales en el ltimo momento. Es decir, que seguiramos tal como estamos hasta el momento de salir de casa y entonces modificaramos nuestro aspecto por medio de un disfraz. Yo podra utilizar gafas de sol en todo momento y tal vez teirme el cabello y peinarme de otra manera. Dara resultado dijo Malone. Y t, Leo, podras modificar tu aspecto con un aplique de cabello o tal vez con un peluqun entero y hasta un bigotito falso. Y tal vez pudieras quitarte las gafas en su presencia y vestir... bueno, prendas menos serias, nada de corbatas y camisas corrientes, sino ms bien jerseys de cuello cisne. Te importara? Brunner se mostr de acuerdo con la perspectiva. En absoluto de no ser por las gafas. Soy muy corto de vista..Estara perdido sin ellas, Pero en lo dems pienso colaborar. Y por qu no te compras otras gafas de montura distinta? le aconsej Yost. Una gruesa montura negra. No es mala idea repuso Brunner. Slo sern dos semanas le record Malone. Cuando hayamos terminado y, hayamos soltado a Sharon, te desprenders del peluqun y del bigote falso y volvers a ponerte las gafas de montura metlica y prendas de vestir ms conservadoras. Howard se librar de los reflejos, se lavar el tinte y se peinar como tiene por costumbre. Y Kyle y yo, nos limitaremos a afeitarnos el bigote y barba y a cortarnos el cabello. Y as estaremos a salvo de cualquier error. Puedes estar bien seguro dijo Shively. Seal la hoja de Malone. Qu nos queda todava por solucionar? Penltimo problema dijo Malone. Cuando nos la llevemos, cmo conseguiremos dejarla inconsciente en seguida? Muy bien repuso Shively. Nos llevamos una lata de ter o cloroformo. Eter no dijo Brunner, el cloroformo es mucho ms seguro. Me precio de saber algo acerca de estas cosas dijo carraspeando. Mi mujer ha sido hospitalizada con frecuencia y ha estado sometida a tratamiento mdico como consecuencia de distintas afecciones. La he atendido muy a menudo y estoy muy familiarizado con "The Merck Manual of Diagnosis and Therapy" y tambin con "The Home Medical Guide". El ter es ms peligroso. Es explosivo. Los vapores pueden acumularse en un lugar cerrado y bastara una chispa para inflamarlos. El cloroformo, en cambio, es igualmente eficaz y no explota. Y de dnde lo sacaremos? pregunt Yost. De cualquier farmacia si tienes un motivo legal que lo justifique repuso Brunner. Podras decir que lo necesitas para las mariposas que quieres aadir a tu coleccin. O.... 78

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Ni hablar le interrumpi Shively. No acudiremos a ninguna farmacia. No es necesario aadi Malone. Yo puedo disponer fcilmente de cloroformo. Conozco a una pareja de drogados de Venice que se toman toda clase de tranquilizantes y euforizantes, mezcalina, xido ntrico, cloroformo y ter. Estn en condiciones de obtenerlos porque ella trabaja en una clnica particular y se lleva todo lo que le interesa. Le dir que quiero probar un poco de cloroformo en mi apartamento. Y me lo dar. Tal vez tenga que recordaros otra cosa dijo Brunner. No quisiera pareceros un aguafiestas pero es necesario que lo tengamos todo previsto. Debis tener en cuenta que ni el cloroformo ni el ter son de efectos prolongados. Si se aplican por medio de una mascarilla, un trapo o un pauelo, deja a la persona instantneamente inconsciente. Pero la persona recupera rpidamente el conocimiento a no ser que se le siga administrando este tipo de anestesia y, en caso de que se aplique una dosis excesiva, los efectos pueden ser mortales. Todo depende del rato en que deba permanecer inconsciente la seorita Fields. Todava no hemos cronometrado la duracin del viaje desde Bel Air al refugio de Gaviln Hills, Leo dijo Yost. Lo sabremos con toda exactitud dentro de una o dos semanas. Pero me parece que tendramos que procurar mantenerla inconsciente durante cuatro o cinco horas para estar ms seguros. Entonces el cloroformo no va a dar resultado dijo Brunner. Puede utilizarse de momento en calidad de anestesia rpida. Despus tendrais que administrarle una inyeccin hipodrmica con un narctico de efecto ms prolongado. Procurar enterarme de lo que podra ser ms eficaz. En cuanto a la administracin de una inyeccin hipodrmica, yo podr encargarme de ello porque en casa le he administrado a mi mujer en distintas ocasiones inyecciones de insulina. Esperemos que resuelvas este extremo, Leo dijo Malone. Estudi la hoja por ltima vez y despus la apart a un lado. El problema final con que tendremos que enfrentarnos, seores. Nos llevamos a Sharon. La mantenemos escondida en Ms a Tierra por espacio de dos semanas. Durante este perodo de tiempo no estaremos en contacto con nadie y ella tampoco lo estar. El problema. La echarn en falta. Tiene que trasladarse a Londres al da siguiente de su desaparicin. Es indudable que estar citada con amigos y conocidos. Y se esfuma en el aire, Es mundialmente famosa. Puede producirse una conmocin, es posible que alguien llame a la polica. Pues claro que lo harn dijo Brunner. Cmo lo arreglamos? pregunt Malone. Tengo una idea. Cuando la tengamos en nuestro poder, la animaremos a que escriba una carta a su representante, Flix Zigman, o bien a su secretaria, Nellie Wright, explicando que ha cambiado de planes, que ha decidido huir para descansar por espacio de dos semanas y que no se preocupen por ella porque volver muy pronto. Creo que una carta de la seorita Fields sera un error dijo Brunner. Podra revelar todo. Queda excluida la carta dijo Shively rotundamente. Bueno, entonces no nos queda ms que otra alternativa, dijo Malone. Tenemos que confiar en el pasado historial de Sharon y en su comportamiento impulsivo y extravagante. Desde que alcanz la fama, es de todos sabida su aficin a no acudir a las citas, a mostrarse caprichosa, a desaparecer de vista sin ms. Hace varios aos desapareci en cierta ocasin y no volvi hasta al cabo de una semana. Tengo, recortes en los que su desaparicin se compara con la de la hermana evangelista Aimee Semple McPherson, que desapareci durante varios das y despus apareci un da por las buenas sin dar ninguna explicacin razonable. Prefiero eso a que escriba a sus amigos dijo Shively.

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De este modo, es posible que sus amigos piensen que se ha largado, y, adems, la soltaremos antes de que tengan tiempo de preocuparse demasiado. Yost, que estaba dando chupadas al puro, se lo quit de la boca para poder hablar. Estaba pensando en lo que suceder cuando aquel da se descubra que Sharon ha desaparecido. Cunto tardarn la secretaria o el ama de llaves o el representante en empezar a preocuparse y llamar a la polica? Yo creo que se pasarn por lo menos uno o dos das intentando localizarla entre amigos o bien en compaa de algunos de sus antiguos amantes dijo Malone. Pero, si no la encuentran, acudirn inmediatamente a la polica dijo Yost. Es probable que lo hagan dijo Brunner mostrndose de acuerdo, pero con la polica no van a llegar muy lejos. Conozco varios casos en que desaparecieron los hijos o algn familiar de mis clientes. Al poco tiempo, mis clientes llamaron a la polica. Hablaron primero con el Departamento de Demandas. Puesto que no existan pruebas de secuestro o juego sucio fueron enviados al Departamento de Personas Extraviadas, de la Seccin de Investigacin. All les pidieron una descripcin fsica muy completa junto con toda una serie de caractersticas especiales de la persona extraviada. Despus les dijeron que esperaran. En el Departamento de Personas Extraviadas se orden una bsqueda de la persona en todos los depsitos forenses, hospitales y crceles. Este mismo Procedimiento se seguira en el caso de Sharon Fields. Al no encontrarla, lo nico que conseguiran las personas allegadas a Sharon Fields es que la polica la buscara de forma rutinaria. Mientras no hubiera alguna prueba de la comisin de un delito, la polica no estara autorizada a hacer ninguna otra cosa. Como es natural, es posible que en este caso la reaccin fuera distinta dado que la seorita Fields es un personaje mundialmente famoso. De eso se trata precisamente, Leo Le interrumpi Malone. La polica no intervendr, justamente porque Sharon es una actriz cinematogrfica. No se tomar en serio una denuncia de desaparicin. En la polica no son tontos Conocen el pasado de Sharon. Tambin saben que est a punto de estrenarse la gran pelcula de Sharon "La Prostituta real". Una denuncia de desaparicin les parecer una estratagema publicitaria. Es ms, se trata de uno de los trucos ms viejos que existen con vistas a aumentar el xito de taquilla. De eso puedes estar seguro. No debemos temer que se mezcle en ello la polica. Y, aunque lo hiciera cmo empezara a buscarla? Tienes razn dijo Yost. Estamos totalmente de acuerdo en que ste ser el menos importante de nuestros problemas. Malone se levant del silln y se desperez. Me parece que ya lo hemos analizado todo. Nos hemos planteado todas las preguntas posibles. Sabemos qu vamos a hacer en cada caso. Es necesario que les demos una respuesta y solucionemos todos los problemas en el transcurso de las tres o cuatro semanas siguientes. Yo sugiero que sigamos con nuestras ocupaciones y nos reunamos dos veces a la semana como mnimo para concretar los detalles definitivos. Todos de acuerdo? Todos se pusieron en pie y se mostraron de acuerdo. Shively extendi la mano para tomar a Brunner del brazo. Oye, Leo, antes de que nos separemos, una ltima pregunta. Sabes eso de los impuestos sobre la renta de Sharon Fields que nos has ledo antes? Pues, s. Hay una cosa que no nos has dicho. Me pica la curiosidad a propsito de una mujer como sta. Cunto gan el ao pasado? Ganar? pregunt Brunner colocando la cartera de ejecutivo sobre la mesa, abrindola y extrayendo el informe del SII. Te refieres a los ingresos brutos o bien a los ingresos imponibles? Dime en cristiano cunto cobra por tener la pinta que tiene.

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Bueno dijo Brunner pasando las hojas del formulario del SII, las ganancias de la seorita Fields sus ingresos brutos correspondientes al ltimo ao fiscalfueron de un milln doscientos veintinueve mil cuatrocientos cincuenta y un dlares con noventa centavos. Bromeas dijo Shively parpadeando. Mira, Shively, la seorita Fields gan este ao ms de un milln y cuarto de dlares. Shively solt un prolongado silbido. Demonios dijo al final, y mir a cada uno de los dems con una sonrisa de oreja a oreja. Qu os parece, muchachos? No slo vamos a disfrutar del ms deseado trozo de carne de la historia, sino que encima vamos a gozar de balde de la mujer ms cara de la tierra. Cunto dices que tardaremos, Adam? Slo cinco semanas? Me estoy muriendo de impaciencia. Siempre he deseado acostarme con una mina de oro. No hago ms que preguntarme que cmo va a ser. "Cuaderno de notas de Adam Malone del 18 de mayo al 24 de mayo": En un libro de segunda mano que adquir, titulado "Ms rojo que la rosa", escrito por Robert Forsythe, encontr la siguiente cita atribuida al autor teatral Robert E. Sherwood: "Imaginaos el apuro de una herona de Hollywood, una belleza no excesivamente complicada que ha ascendido sbitamente a una vertiginosa cima y todava se siente perpleja. Se despierta en mitad de la noche pensando: "En estos momentos me estn sometiendo a violacin imaginaria innumerables hordas de yugoslavos, peruanos, birmanos, abisinios, curdos, latvios y miembros del Ku Klux Klan". Acaso es de extraar que a una muchacha que se encuentre en tal situacin le resulte difcil llevar una vida normal y que su sentido del equilibrio sea algo inestable?" He estado pensando en ello en relacin con Sharon Fields. A primera vista nos ofrece una panormica de las vidas de muchas hermosas y jvenes actrices cinematogrficas que se han convertido en smbolos sexuales internacionales. Y tiende a explicarnos su confuso e inslito comportamiento pblico. Pero en mi calidad de persona versada en la psicologa de Sharon Fields, no creo que dicho comentario pueda aplicar a sta. La conclusin por lo menos, no. Es posible que Sharon se despierte a veces en mitad de la noche consciente de que millones de hombres de todo el mundo, enamorados de su deslumbrante imagen cinematogrfica, la desean y en lo ms profundo de sus pensamientos la someten a una violacin imaginaria. Pero, por lo que a m me consta, ni esta situacin ni el hecho de ser ella consciente de la misma han influido jams en su sentido del equilibrio. Es tan mentalmente equilibrada como cualquier otra joven de la tierra que sepa que resulta atractiva para los hombres y acepte este hecho como un accidente natural de la misma manera que acepta otras cualidades naturales como puedan ser la inteligencia, el ingenio o la serenidad. En algunas ocasiones pasadas Sharon se ha comportado en pblico de forma extravagante o impulsiva, pero yo creo que ello se ha debido a que se ha negado a convertirse en una imagen irreal. Quiere ser ella misma, no lo que creen los dems que es. Por eso se rebela de vez en cuando. Quiere afirmar su independencia y lo que efectivamente hace es decirle a la gente "yo soy yo". Esta opinin ma la corrobora el hecho de haber ella declarado atrevidamente en pblico que prefiere a los hombres como nosotros y no ya a las deslumbrantes figuras con las que suelen asociarla. A cada da que pase y a medida que avanza nuestro plan me voy sintiendo progresivamente ms cerca de Sharon Fields tal como debe ser. Porque a cada paso que damos me voy acercando ms a ella. Desde aquella decisiva reunin del Club de los Admiradores del sbado 17 de mayo en la que nos propusimos superar los problemas enumerados en la lista, nuestro proyecto ha abandonado el reino de los deseos y ha empezado a formar parte del reino de la realidad. En lugar de atenernos a nuestra anterior costumbre de celebrar ocasionales y prolongadas reuniones, hemos empezado ahora a reunirnos con mayor frecuencia pero durante menos tiempo al objeto de facilitarles las cosas a los dos casados. Adems, nos est empezando a gustar eso de reunirnos ms a menudo. 81

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Puesto que nos proponemos un objetivo comn, ha nacido entre nosotros un autntico sentimiento de camaradera. Y lo ms significativo es que, en esta compleja maniobra, todo se est ensamblando perfectamente. Repasar brevemente nuestras actividades desde el pasado domingo hasta hoy, que estamos a sbado. Nos hemos reunido dos veces, una en mi apartamento y la otra en el despacho del Perito Mercantil. (Ser discreto al referirme a cada una de las personas y utilizar un "nom de guerre" para designar a cada uno de los participantes en esta operacin conjunta.) En resumen, stos han sido los resultados de la pasada semana. Tal como haba prometido, el Agente de Seguros, hacindose pasar por un acaudalado vecino de la zona que nos interesa y posible cliente, telefone a un servicio de seguridad llamado Patrulla Privada de Proteccin. Yo le haba facilitado el nombre de la empresa tras haberlo ledo en el lateral de uno de los coches patrulla que vigilaban la zona. Sea como fuere, el Agente de Seguros logr que el gerente de la empresa se mostrara muy deseoso de colaborar y de informarle por telfono. Claro que el Agente de Seguros posee una personalidad arrolladora e incluso cuando finge no hay quien se le resista ste debe ser indudablemente el motivo de que haya alcanzado tanto xito en su profesin. El Agente de Seguros supo que la Patrulla Privada de Proteccin slo instala un tipo de sistema de alarma de seguridad en la zona que nos interesa. Se trata de un sistema de alarma silenciosa. Sobre los goznes de las puertas de la casa se instalan unos diminutos controles metlicos llamados trampas, conectados con un transmisor central situado en algn lugar de la casa que puede ser la entrada de servicio o el garaje. Estos mismos controles se instalan tambin en los marcos de las puertas ventanas. Las dems ventanas estn protegidas por una especie de pantalla con unos hilos entretejidos en su malla y conectados tambin con el transmisor central. Cuando al salir de la casa o bien al irse a acostar, el propietario de la casa desea poner en funcionamiento el sistema de alarma, inserta una llave en una cerradura instalada en el costado de un armario, la gira y de esta forma la alarma queda en disposicin de funcionar. Si en tales circunstancias algn intruso pretendiera entrar en la casa, al abrir una puerta o ventana, rompera el circuito y transmitira una alarma silenciosa al cuartel general de la patrulla. Inmediatamente, el cuartel general se comunica por radio con uno de los coches patrulla y enva en seguida al lugar un vehculo conducido por un hombre armado. Al preguntarle el Agente de Seguros si dicho sistema poda ser desactivado de antemano por parte de algn delincuente muy habilidoso, el gerente contest que ello resultara imposible. En cuanto se manejaran los alambres o el transmisor central, se produce una alarma silenciosa. Entonces el Agente de Seguros hizo la pregunta crucial. Dijo que su casa estaba rodeada por un muro y que la entrada estaba constituida por una verja de hierro (describi con todo detalle la verja y la ordenacin de los terrenos del Objeto). Pregunt si el sistema de alarma que protega la casa poda extenderse tambin al muro y a la verja. Y le contestaron: "No, eso no lo hacemos. No es necesario. Estando la casa protegida por un sistema de alarma no hay motivo para que ste se extienda a la verja y la valla. Si alguien forzara la verja o se encaramara a la valla no podra entrar en la casa sin que nosotros le detectramos". El Agente de Seguros fingi no estar totalmente convencido. Explic que unos vecinos suyos tenan verjas que se abran y cerraban automticamente. Cmo se haca eso? El gerente de la empresa de seguridad, deseoso de hacer gala de sus conocimientos, le explic detalladamente la operacin. "En realidad, se trata de algo muy sencillo. No tiene nada que ver con nuestro sistema de alarma silenciosa pero nos encantara instalrselo si se es su deseo. Se reduce a un simple interfono instalado junto a la verja que comunica con el interior de la casa. El visitante se identifica y alguien del interior de la casa comprime un botn que activa electrnicamente un motor instalado detrs de uno de los pilares de la verja. 82

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Entonces un mecanismo de brazo rgido o bien de cadena conectado con el motor de transmisin abre automticamente la verja, permite la entrada al visitante y la vuelve a cerrar automticamente". Es decir, que ahora ya conocemos los dos sistemas que se utilizan en la residencia del Objeto y, tras comunicrnoslo el Agente de Seguros, el Mecnico, que es muy hbil en el manejo de todo tipo de maquinarias, descubri inmediatamente el medio de abrir la verja. Nos explic (personalmente no estoy familiarizado con estas cosas y espero haberlo entendido bien) que todos los diseos de motor poseen en su sistema de engranaje un mecanismo de embrague y desembrague. Queda bloqueado cuando la puerta automtica tropieza con un obstculo como, por ejemplo, un vehculo que no haya terminado de entrar. Entonces el sistema hace inmediatamente marcha atrs. "Lo nico que tendr que hacer cuando llegue el momento dijo el Mecnicoser traerme una buena herramienta cortadora, escalar la valla, llegar hasta el motor y cortar el candado que habr probablemente en la cubierta del motor. Entonces meto la mano y suelto el embrague. De esta forma se desembraga el engranaje del motor y ste pasa a convertirse en un sistema de rueda libre. Tras lo cual podr abrir manualmente la maldita verja. Por consiguiente, no habr problema. Me parece que ya tenemos resuelta la cuestin de la entrada". Haba otra cosa que el Agente de Seguros tuvo el buen acierto de comentar con el gerente de la empresa. Le pregunt, acerca del horario de los coches patrullas. Le dijeron que, al precio de la instalacin del sistema de alarma silenciosa, que ascenda a 2.000 dlares, se aadan 50 dlares mensuales a cambio de la vigilancia del sistema de alarma desde el cuartel general. "No obstante, existe un servicio complementario dijo el gerenteque suelen utilizar todos nuestros clientes. A cambio de otros 50 dlares mensuales, enviamos uno de nuestros coches patrulla a vigilar su residencia tres veces al da. Una vez por la maana, otra por la tarde y otra por la noche". El mircoles pasado, al rayar el alba, el Agente de Seguros y el Mecnico se trasladaron en el Buick del primero, con una carretilla en la parte de atrs, al refugio de Ms a Tierra al objeto de cronometrar el tiempo del viaje, supervisar los alrededores y comprobar el estado de las cosas que hay en el refugio. Viajaron por la autopista y despus siguieron dos carreteras secundarias hasta el punto de Mount Jalpan en el que tuvieron que aparcar el automvil. La primera parte del viaje dur dos horas y dos minutos. Despus tuvieron que trasladarse a pie hasta Ms a Tierra. Dado que el Mecnico tena que acarrear herramientas y posibles piezas de recambio y el Agente de Seguros tena que empujar la carretilla, cargada con dos bidones de gasolina y una batera, la marcha fue muy lenta. Tardaron una hora y diez minutos. Encontraron el cacharro de ir por las dunas en el cobertizo lo hallaron intacto y en el mismo sitio, lo cual demostr con toda certeza que ningn forastero, desconocido o visitante se haba acercado a aquel lugar desde la ltima vez que el Agente de Seguros haba estado all, de lo cual haca casi un ao. Una inspeccin de los alrededores les demostr que tampoco haba paseado por all ningn intruso. El Mecnico someti a revisin completa el cacharro de ir por las dunas y, al parecer, el vehculo, estaba en buenas condiciones si se excepta la sustitucin de algunas piezas que previsoriamente haba trado consigo. La batera estaba agotada y un neumtico estaba deshinchado. La batera fue sustituida por otra nueva. Dado que el neumtico era de fabricacin especial anchura a la medida y de tipo flotacin, a saber lo que significar esoel Mecnico decidi que resultara ms fcil arreglarlo all mismo en lugar de traer otro de recambio. Sac el neumtico, lo arregl, volvi a hincharlo con una bomba accionada a mano y lo coloc de nuevo en el cacharro. Despus le metieron un poco de gasolina en el depsito.

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El Mecnico se sent al volante, puso en marcha el vehculo consigui ponerlo en marchay efectu un recorrido de prueba. A excepcin de algunos crujidos y chirridos, funcion perfectamente. No obstante, la prxima vez lo lubricar un poco. Hemos estado de suerte. Mientras, el Agente de Seguros se dedic a examinar el refugio tras haberlo abierto con las llaves de Raymond Vaughn. Aparte del polvo, el interior de la casa estaba en perfectas condiciones, con todo el mobiliario en su sitio. Se pas tres horas quitando el polvo y barriendo con un trapo y una escoba que haba en la casa. Tras poner en marcha el motor de la bomba, prob a abrir los grifos y ech el agua de los dos retretes y, aunque al principio el agua sali herrumbrosa, el caudal fue suficiente. Al cabo de un rato el agua empez a aclararse. Tanto el suministro de agua procedente del pozo como la fosa sptica para las aguas residuales funcionaron a la perfeccin. Sin embargo, haba algo que no marchaba. Las luces no se encendan. Algo andaba mal en el suministro de electricidad. Por consiguiente, tras haber arreglado el vehculo, el Mecnico ech un vistazo a la planta generadora porttil que alimenta el sistema elctrico. No tard mucho en descubrir la avera. Haca falta arreglar la caja principal de los interruptores y llenar de combustible el depsito subterrneo. Puesto que se les estaba haciendo tarde decidieron que las reparaciones se efectuaran en el transcurso de su segunda visita, en cuya ocasin traeran ms bidones de gasolina. Se haba desprendido tambin parte del recubrimiento del techo, probablemente como consecuencia de un viento de Santa Ana, y haca falta arreglarlo. En general, los dos componentes del club se mostraron satisfechos de las excelentes condiciones de Ms a Tierra. A pesar de estas pequeas averas que he anotado y varias otras cosas que hay que hacer y anotar ms adelante, el lugar es apto para su inmediata ocupacin. Y, como es lgico, para almacenar en l los suministros que haga falta. En el transcurso de nuestros ltimos encuentros comentamos detalladamente la disposicin del refugio. Acordamos ofrecer el dormitorio principal a nuestro husped. Dado que las dos ventanas del dormitorio principal podran dar lugar a una huida, decidimos cubrirlas con tabla de madera y, como medida de ulterior precaucin, protegerlas por fuera con unos barrotes de hierro. Los dos miembros del club cronometraron los dos sectores de su viaje de regreso desde Ms a Tierra a Los ngeles. En el primer sector el viaje fue mucho ms rpido y en el segundo, considerablemente ms lento. En lugar de regresar a pie hasta el Buick, distancia en la que haban invertido una hora y diez minutos, decidieron utilizar el cacharro de ir por las dunas. Efectuaron el recorrido en 19 minutos. No obstante, para regresar a casa a travs de la autopista, se encontraron atrapados entre el trfico de la salida del trabajo y la cena y esta parte del viaje la hicieron en dos horas y treinta y cuatro minutos en lugar de las dos horas y dos minutos que haban tardado por la maana. Sin embargo, el viaje no lo efectuaremos a una hora de tanto trfico. En cuanto a otros asuntos, el Perito Mercantil comunic orgullosamente a sus consocios que ya haba echado los cimientos de su supuesta visita de dos semanas a Washington al objeto de asistir a un seminario sobre impuestos sobre la renta. Para su asombro, no tropez con la menor dificultad. Su esposa recibi la noticia con gran serenidad. Estaba muy satisfecho de la forma en que haba manejado el asunto y se le vea mucho ms tranquilo. Sin embargo, el Agente de Seguros an no le haba comunicado a su mujer que se ira a pasar dos semanas al ro Colorado a pescar en compaa de dos acaudalados posibles clientes. Dijo que haba estado muy ocupado pero al final, cediendo a nuestra presin, reconoci que no se haba atrevido. Prometi encargarse del asunto en el transcurso de la siguiente semana.

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Yo comuniqu al club que me haba trasladado al puesto de observacin habindolo abandonado nicamente en una sola ocasincon el propsito de vigilar el paseo matinal del Objeto y el trabajo del equipo de jardineros por la tarde. Ambas cosas se produjeron siguiendoexactamente el mismo horario previamente comprobado. Promet que, a partir del lunes, acudira a mi puesto de observacin casi diariamente, es decir, seis das a la semana, anotando todo lo que viera. El Mecnico se ofreci a acompaarme una o dos veces a la semana y dijo que, si algn da yo no poda acudir, l me sustituira, caso de estar libre. Nota final acerca de la semana transcurrida: el domingo pasado dej de afeitarme y, aunque me haca falta un corte de pelo, prescind del mismo y no pienso ir al barbero hasta que todo haya terminado. Ahora me est creciendo un bigote y una barba muy desordenada. Todava no ofrecen muy buen aspecto y el encargado del supermercado ha hecho un comentario muy sarcstico a propsito de mis adornos capilares. El Mecnico est haciendo lo propio. No se deja crecer la barba pero s el bigote y su aspecto ya ha cambiado mucho. Yo dira que en conjunto ha sido una semana muy fructfera. "Cuaderno de notas de Adam Malone del 25 de mayo al 31 de mayo": He copiado una cita. Pertenece a Shakespeare. "El amor es simple locura y os digo que se merece un cuarto oscuro y un ltigo igual que los locos. Y la causa de que no se castigue y someta a tratamiento se debe a que la locura es tan corriente que hasta los azotadores estn enamorados". Siempre que me siento abatido y considero objetivamente lo que tengo en proyecto llevar a la prctica en nombre del amor, me consuelo con esta cita del Bardo. He estado pensando en una afirmacin atribuida a Sharon Fields que ella reconoci haber pedido prestada a Lana Turner pero en la que Sharon cree con toda su alma: "Me gustan los hombres y yo les gusto a ellos". Cualquier mujer que no reconozca que desea y gusta de la sexualidad o est enferma, o es de hielo o es una estatua". Muy provocador, lo reconozco. Otra cosa que se me ocurri el otro da repasando mis archivos sobre Sharon Fields. Todos los grandes smbolos sexuales femeninos de la poca moderna han gustado de ir sin nada debajo. He ledo que Jean Harlow jams utilizaba ropa interior. Gustaba de excitar a los hombres. Marylin Monroe tampoco llevaba nada debajo del vestido. Quera que los hombres la quisieran. Sharon Fields hace exactamente lo mismo. Afirma que, independientemente de lo que viste por fuera blusa y falda, vestido o traje pantaln, raras veces lleva debajo sujetador, bragas o faja. En su caso, el motivo no es el de provocar a los hombres. Prefiere ir desnuda debajo. Sus amigos afirman que prefiere esta moda porque es una persona natural y sin inhibiciones que no cree en la gazmoera falsa. Dicen que, si pudiera, prescindira tambin de las prendas exteriores. Es una mujer distinta a todas las dems mujeres de la tierra y la idea de poder llegar a conocerla ntimamente me obsesiona a todas horas. Los otros tres componentes del grupo piensan lo mismo aunque sin comprenderla tan a fondo ni sentir por ella la misma pasin que yo siento. Desde el ltimo domingo, nuestro grupo ha celebrado tres reuniones, todas ellas muy breves, para poder ir conjuntando las cosas. Una de las reuniones tuvo lugar en mi apartamento, la segunda en un reservado del fondo del bar de la Linterna, del AllAmerican Bowling Emporium, y la tercera en el despacho del Perito Mercantil. Las cosas van progresando mucho.

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La suma total de nuestros esfuerzos de esta semana es la siguiente: Estuve vigilando en mi puesto de observacin y comuniqu al grupo todo lo que haba observado y detectado en el transcurso de los seis das consecutivos de vigilancia. El Objeto efectu el paseo matinal todas las maanas sin falta. Hubo una sola ocasin en que no recorri toda la distancia hasta la verja. Aquella maana se detuvo a cosa de unos diez metros de ella. En tales paseos slo iba acompaada por su terrier Yorkshire. Pude confirmar que un coche patrulla con un conductor uniformado pas junto a la propiedad todas las maanas entre diez y diez y media y todas las tardes entre las tres y las cuatro. Adems, el jardinero seor Ito y sus dos hijos acudieron a la propiedad dos veces. El mircoles a eso de la una de la tarde y otra vez hoy sbado a la misma hora. Trabajaron en el jardn por espacio de unas tres horas. He prometido a los dems que seguira vigilando sin desmayo la semana que viene. Una informacin muy interesante del Agente de Seguros y el Mecnico. El jueves al amanecer se trasladaron de nuevo al lugar Ms a Tierra. La duracin del viaje fue menor todava. Llegaron al punto de transbordo en una hora y cincuenta y tres minutos. Dejaron el Buick y subieron al cacharro, que funcion muy bien, llegando a su destino final al cabo de dieciocho minutos. Slo he anotado el tiempo de duracin del viaje, no el empleado en el translado de los suministros de un vehculo a otro. Creo que en eso debieron invertir cosa de un cuarto de hora si bien ninguno de ellos lo cronometr con exactitud. El primer cometido que decidieron abordar al llegar a Ms a Tierra fue la reparacin de la avera de la planta elctrica porttil. Tras fracasar varias veces, el Mecnico consigui al final reparar la avera de la caja principal de los interruptores. Despus llenaron parcialmente el depsito de combustible con la gasolina que haban trado consigo en bidones. Gracias a ello, pudo utilizarse todo lo que funcionaba por medio de electricidad. Funcionaron las luces, la nevera, la pequea cocina, la lavadora y la secadora. Sin embargo, el Mecnico nos dijo que tendramos que mostrarnos cautos en la utilizacin de la electricidad. Si utilizramos de golpe todos los aparatos, necesitaramos 11. 110 watios y el generador porttil slo puede producir 8. 110 watios. Por consiguiente, no deberemos utilizar ms que la mitad de las lmparas de pared o sobremesa. Podemos mantener constantemente encendida la nevera. Pero no podemos utilizar jams al mismo tiempo la lavadora, la tostadora, la plancha y el aparato de televisin, porque stos consumiran aproximadamente 3. 110 watios. Nos har falta mucha ms gasolina de la que habamos pensado para el generador subterrneo, sin contar el cacharro, que no tenemos intencin de utilizar gran cosa una vez nos encontremos en el refugio. Dado que estamos preparando unas largas vacaciones en una zona alejada, nos hemos alegrado mucho de saber que los Vaughn se dejaran el aparato de televisin conectado con una antena montada sobre un poste de aluminio clavado en lo alto de una colina situada detrs del refugio a una altura de unos quince metros por encima de la casa. El Mecnico se mostraba partidario de que quitramos la antena aunque ello nos costara privarnos del uso del aparato de televisin. Le preocupaba que pudiera verse desde el aire. Adems, consideraba que el Objeto ya constituira para nosotros motivo de suficiente distraccin sin que a nadie le hiciera falta mirar la televisin. 86

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El Agente de Seguros dijo que la antena la ocultaban parcialmente dos frondosos rboles y que a algunos de nosotros nos gustara poder disfrutar de la televisin por lo menos de vez en cuando. Es ms, el Agente de Seguros se mostr partidario de traer otro aparato. Al final se resolvi la cuestin de la conservacin de la antena por un voto a favor. El Perito Mercantil ofreci prestarnos un pequeo aparato porttil que tena en el despacho. En el transcurso de este segundo viaje se trasladaron a Ms a Tierra los suministros ms imprescindibles. En el congelador de la nevera se guardaron algunos alimentos congelados. En los estantes de un armario de la cocina se guard el contenido de toda una caja de alimentos en conserva que yo "ped prestada" del almacn de mi supermercado. En la tercera habitacin se dejaron dos sacos de dormir. Como es natural, sern necesarias otras muchas cosas para cinco personas. El Agente de Seguros y el Mecnico decidieron realizar un nuevo viaje al refugio la semana que viene. En el transcurso de este viaje irn en vehculos separados y el Mecnico dijo que le pedira prestado un remolque a un amigo y que lo enganchara a su automvil. Hicimos una lista de todo lo que pudiera hacernos falta, desde bidones de gasolina a distintos artculos alimenticios, y acordamos quin pedira prestado o robada los distintos artculos, decidiendo guardar de momento las provisiones en la habitacin del Mecnico en Santa Mnica. El Agente de Seguros nos refiri los detalles de su enfrentamiento con su esposa a propsito de sus vacaciones de junio. Se invent una tremenda historia acerca de unos posibles clientes muy adinerados que le haban invitado a una excursin de pesca de dos semanas al ro Colorado, afirmando que no poda negarse so pena de ofenderles. Le dijo a su mujer que, mientras l estuviera ausente, reservara habitacin para ella y los nios en un motel de la playa de Balboa. Nos confes con toda sinceridad que se haba producido una violentsima escena. Su mujer protest por el hecho de que la dejara sola con aquellos pequeos salvajes mientras l se iba a cazar mujeres con sus amigotes. Pero l se mantuvo en sus trece, nos dijo, y no cedi ni siquiera al rogarle ella que redujera las vacaciones a una sola semana. Le dijo que lo haca por ella, porque la venta de aquellos programas de seguros podra permitirles saldar las deudas. Se mantuvo en sus trece y, gracias a Dios, su mujer se dio al final por vencida. Siempre que pienso en el matrimonio, el temor de poderme ver metido en tales conflictos inevitables cuando se juntan dos personalidades distintas, de ambientes distintos y con distintos genes en la esperanza de que formen una unin de por vidame acobardo sin poderlo remediar. Durante los primeros aos de matrimonio la pasin une y tambin ciega. Pero ms adelante la costumbre que al principio es causa de esfuerzos se convierte muy pronto en desprecio o, por lo menos, en un dar por sentado que conduce a la indiferencia. A medida que transcurren los aos de matrimonio, los integrantes del mismo van teniendo una visin ms clara de las diferencias existentes y se hace necesaria una especie de guerra de guerrillas domstica al objeto de que pueda sobrevivir la propia identidad. Adems, si se echa un vistazo general a la cuestin del matrimonio, tal como yo he hecho, se comprende que se trata de una institucin social antinatural y creada por el hombre. Al principio no exista esta unin oficial llamada matrimonio. Los grupos de hombres vivan libremente con los grupos de mujeres y todos criaban conjuntamente a los hijos. Ms tarde la civilizacin, como la de la Grecia antigua, aboli la poligamia y la poliandria y la sustituy por la monogamia. La formalizacin del matrimonio a travs de un certificado de matrimonio arranca de la poca en que los hombres adquiran a las mujeres como si fueran objetos por medio de compra o permuta. He ledo que los africanos de la tribu Nandi solan entregar cuatro o cinco vacas a cambio de una esposa adolescente. 87

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Bueno, la transaccin exiga una factura y sta es la base del moderno certificado de matrimonio. En realidad, los hebreos del primer siglo y ms tarde los cristianos exigan contratos de matrimonio. Ello no slo confera a la religin ms autoridad sobre la vida de la gente sino que, adems, daba origen a un orden al dejar bien sentados los derechos de cada uno de los cnyuges. Sin embargo, en los contratos no existen clusulas que regulen los sentimientos del marido o la mujer al cabo de diez o veinte aos. Es cierto que hoy en da existe una clusula de escape que es el divorcio, pero eso es muy burocrtico y, en trminos generales, suele ser un engorro. El matrimonio moderno est basado en la hipocresa. Como institucin es atpico. No s qu seora escribi en alguna parte que un contrato matrimonial podra dar resultado en el supuesto de que nadie se viera obligado a cambiar por su causa. En la actualidad, el matrimonio equivale a "una capitulacin de la identidad, a la muerte del autodesarrollo, a una muerte espiritual contraria a la naturaleza". Un amigo ruso de mi padre sola decir: "El matrimonio es la tumba del amor". Disraeli lo supo expresar mucho mejor: "Todas las mujeres debieran casarse pero no los hombres". Como bien se comprende, Disraeli era un sexlogo. Ya estamos viendo nuevas formas de vida que han suplantado el matrimonio, sencillas y fciles uniones no sancionadas por ningn certificado que son como un regreso a la unin y vida en comn que exista en las pocas primitivas. Creo que acabaremos recorriendo todo el crculo. Por otra parte y para no pecar de injusto, tambin puede decirse algo en favor del estado matrimonial. He visto algunas parejas que llevan casadas treinta aos o ms y producen la impresin de sentirse satisfechas. Al parecer, han descubierto un secreto: que vale la pena perder la mitad de la propia independencia y todo anhelo de variedad a cambio de la certeza de no envejecer solos. Tal como dijo en cierta ocasin mi profesor de antropologa, la maldicin ms horrible de la vejez es la soledad. Sin embargo, jams he conocido a ninguna muchacha que me haya inducido a pensar en la posibilidad de vivir para siempre a su lado. La nica mujer de la tierra con la que s me imagino pasando el resto de mis das es el Objeto. Todava no la he conocido pero pronto lo har, muy pronto. Santo cielo, estoy seguro de que sabe convertir la tierra en un paraso. Cmo es posible que me haya extendido tanto en esta divagacin? Volviendo a lo nuestro. El bigote del Mecnico est empezando a poblarse. El mo no es ms que una birria, pero la barba me crece bien y ya llevo el cabello muy largo. En el supermercado no hacen ms que gastarme bromas. Los clientes habituales quieren enterarse del por qu. Yo les digo que soy adepto al Vivekananda y el Vedanta y que el cabello largo est ms de acuerdo con un espritu elevado. Los clientes me miran como si estuviera chiflado. "Cuaderno de notas de Adam Malone del 1 de junio al 7 de junio": En el transcurso de una de nuestras sesiones de la semana pasada, ahora que slo nos faltan unas tres semanas, el Perito Mercantil, que ltimamente se mostraba menos comunicativo, se irrit por una cuestin sin importancia y en determinado momento nos sali con que mira lo que estbamos haciendo a cambio de algo tan fugaz y transitorio como son unas relaciones sexuales. Yo suavic la situacin recordando una frase que se atribuye a lord Chesterfield, a propsito de lo que son capaces de hacer los hombres para llevarse a una mujer a la cama. Y para qu? Chesterfield dijo: "El placer es momentneo, la posicin ridcula y los gastos detestables". Todos se echaron a rer y hasta le hizo gracia al Perito Mercantil. Considero que, aparte el hecho de haberlo concebido, mi mejor aportacin al proyecto es la de servir de rbitro entre mis colegas, suavizando los conflictos de personalidad y procurando que toda la empresa marche sobre ruedas. 88

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La semana pasada organizamos dos reuniones de mayor duracin, ambas en mi apartamento. El Mecnico, a pesar de su mal humor y ordinariez y hostilidad latente hacia la mayora de seres humanos, ha resultado ser el ms til y el ms fervoroso miembro del Club de los Admiradores. Su ingeniosidad para encontrar cosas y su sorprendente habilidad manual son extraordinarias. En el transcurso de la primera reunin nos hizo un importante anuncio. Ha encontrado exactamente el tipo de camioneta que nos hace falta. A travs de sus amistades del Valle, ha localizado una vieja camioneta abandonada en un cementerio de coches de las afueras de Van Nuys. Se trata de una Chevrolet de tres cuartos de tonelada, modelo 1964. Tras varias horas de trabajo, consigui llevarse esta Chevy a Santa Mnica utilizando el vehculo de remolque de la estacin de servicio donde trabaja. Deja aparcado su coche en la calle y de esta manera puede ocultar la Chevy en su garaje sin que nadie la vea. Dijo que estaba en bastante buen estado y que est muy reciamente construida y que la suspensin es muy buena. Le har falta un repaso de motor y la acostumbrada sustitucin de la batera y las bujas, algunas otras cosas y todo un juego completo de neumticos nuevos extrafuertes. Podr dar cmodamente cabida a dos personas en los asientos de delante y a tres personas con los suministros que haga falta en la parte de atrs desprovista de ventanillas. "Es una de las camionetas que se utilizan para efectuar repartos y no despertar ninguna clase de sospechas", dijo el Mecnico. Dice que, dedicndole todo el tiempo libre de que disponga, podr tenerla arreglada para dentro de una semana o diez das todo lo ms. Los tres restantes hemos acordado reunir el dinero necesario para la adquisicin de las piezas de recambio que el Mecnico no pueda birlarle a su jefe o extraer de cualquier otro vehculo abandonado. Dado que va a estar muy ocupado en la reparacin de la camioneta, el Mecnico le ha propuesto al Agente de Seguros que el viaje a Ms a Tierra previsto para dos das ms tarde sea el ltimo que se efecte antes de la puesta en prctica de la gran operacin. Por consiguiente, los suministros y provisiones necesarias debern adquirirse inmediatamente. Todo lo dems habr que trasladarlo junto con el Objeto el mismo da de la operacin. Por mi parte ya he adquirido muchos de los artculos no perecederos que figuran en la lista, a precios de mayorista: frutas y verduras en conserva, galletas, quesos. A ltima hora he decidido incluir una caja de huevos. Adems, en ausencia del encargado, he trasladado a mi coche tres cajas de bebidas variadas, bebidas alcohlicas de alta graduacin, cervezas y bebidas sin alcohol. Lo he dejado todo en casa del Mecnico. Como es natural, siendo adicto a los alimentos sanos, el Perito se ha encargado de la adquisicin de sus propias vituallas. En un establecimiento de alimentos orgnicos del que es contable ha adquirido pan integral, yogourt, t de hierbas, albaricoques secos, semillas de soja tostadas y tambin guisantes secos, algunas patatas, calabazas, nabos, y manzanas procedentes de fincas agrcolas en las que slo se utilizan fertilizantes naturales. Cada loco con su tema. Otra cosa a propsito de la primera reunin. Yo haba consultado una obra de Alphonse Bertillon, director del departamento francs de identidad de la Suret de Pars entre los aos 1882 y 1914. En ella, Bertillon expone una invencin antropomtrica suya que consiste en un sistema de medicin corporal y facial de once rasgos inalterables de los criminales. Aplicando una variacin de dicho sistema, tom las medidas de las cabezas y rasgos faciales del Perito Mercantil y del Agente de Seguros. Con una cinta mtrica y un comps tom las medidas exactas de sus crneos, frentes, narices y barbillas. Cuando as lo hice, creyeron que estaba loco, pero despus les expliqu los motivos. 89

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Me pareci que no resultara prudente que se encargaran ellos mismos de la adquisicin de los disfraces. Sera mejor que lo hiciera yo y, para poder adquirir apliques o bisos, patillas, barbas y bigotes falsos, precisaba de dichas medidas. El Mecnico y yo ya tenamos muy crecidos nuestros disfraces y, con las nuevas frondosidades capilares de nuestros rostros, habamos conseguido modificar grandemente nuestro aspecto. Pero, dado que a los otros dos les estaba vedado hacerlo as como consecuencia de las esposas o familiares que pudieran dirigirles preguntas al respecto, consider necesario que dispusieran tambin de pelo postizo con el que pudieran sentirse perfectamente a sus anchas. Debo reconocer que lo comprendieron y se mostraron deseosos de colaborar. Acordamos tambin que, en presencia del Objeto e incluso no estando ste presente (para acostumbrarnos y no cometer algn error), jams nos dirigiramos el uno al otro utilizando nuestros nombres o apellidos. Suger la conveniencia de no utilizar ningn nombre y, en el caso de que ello resultara difcil en los momentos en que quisiramos recabar la atencin de alguien, que utilizramos iniciales basadas en las denominaciones que yo utilizo en las presentes notas. Por consiguiente, el Mecnico sera M., el Agente de Seguros sera A., el Perito Mercantil, P., y el escritor, E. Acordamos discutirlo ulteriormente. La segunda reunin, que tuvo lugar hace dos das, estuvo centrada en el informe final acerca de la situacin de Ms a Tierra. El Mecnico y el Agente de Seguros, ambos en dos vehculos distintos, y el primero de ellos arrastrando un remolque que haba pedido prestado, cargado hasta los topes, efectuaron el viaje sin incidentes utilizando otra autopista. Llegaron al punto de transbordo en dos horas y veinte minutos. Procedieron a la descarga de los suministros e hicieron el viaje de ida y vuelta hasta el punto de transbordo utilizando el cacharro de ir por las dunas. Trasladaron los alimentos y las bebidas al interior del refugio y llenaron por completo la nevera colocando los restantes artculos en las estanteras. Llevaron tambin toda clase de artculos, tales como ms toallas, jabn, utensilios de cocina, el aparato de televisin porttil del Perito Mercantil, botiquines de medicamentos, sbanas, almohadas y mantas que yo haba adquirido para la cama del Objeto en el dormitorio principal. A esta cama, que es la mejor del refugio y la que le tenemos designada, yo suelo llamarla en mis sueos el Lecho Celestial. La denominacin la he sacado de una biografa de Emma Lyon, que ms tarde se convirti en lady Hamilton y que, en 1798 se convirti en la amante de lord Horacio Nelson. En su juventud, lady Hamilton haba sido considerada la mujer ms hermosa de Inglaterra, tal vez de la misma forma en que la actriz Sharon Fields es considerada actualmente la mujer ms hermosa del mundo. A los dieciocho aos, Emma Hamilton fue contratada por una especie de mdico curandero llamado James Graham, que alquilaba lo que l calificaba de "lecho celestial" a los hombres que desearan rejuvenecerse. A cambio de cincuenta libras por noche, el paciente, poda tenderse en esta cama sostenida por veintiocho pilares de cristal y cubierta por un rico dosel al tiempo que Emma Hamilton interpretaba en cueros danzas erticas alrededor del lecho. Siempre he pensado que la causa del rejuvenecimiento deba ser Emma y no el lecho. Sea como fuere, siempre que me imagino la cama de Ms a Tierra en la que el Objeto tanto tiempo deseado se tender muy pronto, no se me ocurre otra denominacin que no sea la de Lecho Celestial. Jams he credo en el cielo pero creo que este lecho me convertir. No quiero seguir divagando. Segn el informe de nuestros adelantados, stos dedicaron mucho tiempo y energa a la seguridad del dormitorio principal. Quitaron la cerradura de la puerta y la sustituyeron por otra, cubrieron las dos ventanas con tableros de madera por la parte interior y los protegieron con barrotes de hierro por fuera.

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Abandonaron el refugio de Ms a Tierra a media tarde tras haberlo revisado todo a fondo y tras haberse asegurado de que todo estaba en orden para la gran llegada. Llenaron el depsito de gasolina del cacharro de ir por las dunas y ste lo dejaron aparcado detrs de unos arbustos de denso follaje. Despus, utilizando sendos vehculos, regresaron a Los ngeles. El Mecnico efectu el viaje de vuelta en dos horas y treinta y cinco minutos. El Agente de Seguros, sin el engorro del remolque, invirti dos horas y diez minutos. Estoy intentando recordar todo lo que se coment en el transcurso de la reunin de hace dos das. Ah, s, una cosa que an no se haba resuelto. Con bastante renuencia, el Perito Mercantil nos mostr tres postales panormicas vistas de la Casa Blanca, del Capitolio y del Instituto Smithsonianoen las que haba escrito sus mensajes de aoranza a su esposa tras pegarles unos sellos de franqueo areo. Las entreg tmidamente a la custodia del Mecnico junto con dos billetes de veinte dlares y uno de diez al objeto de que todo ello se enviara a la ta de Baltimore, que a su vez se encargara de echarlas al correo desde la capital al objeto de que la esposa del Perito Mercantil las recibiera espaciadas entre el 23 de junio y el 30 de junio. Por mi parte, comuniqu los resultados de mi tercera semana consecutiva de vigilancia desde el puesto de observacin. Mi informe no present variacin alguna en relacin con los informes de las dos semanas anteriores y con los de mis previas vigilancias irregulares. Efectu su paseo matinal a la hora acostumbrada. Los jardineros se presentaron segn tenan por costumbre. El coche patrulla lleg a las mismas horas. Tom nota de un visitante que previamente haba pasado por alto. El cartero. Lleg todas las maanas no antes de las once y un da hasta lleg a las doce menos diez. Habl por el interfono y se abri automticamente la verja. Entr con su camioneta de reparto parecida a un jeep, se acerc hasta el edificio principal, y se encamin hacia la puerta donde una mujer de mediana edad (el ama de llaves probablemente) se hizo cargo del montn de correspondencia. En el transcurso de esta semana, entraron en la propiedad cinco camionetas de reparto todas despus de las nueve de la maana, lo cual se les antoj a los restantes miembros del club una seal favorable, dado que significaba que las camionetas de reparto no eran infrecuentes. Una de ellas perteneca al agua Puritas, otra a un establecimiento de artculos alimenticios de Beverly Hills, otra a una empresa de fontanera, otra al Servicio de Transportes Flecha Roja y otra al American Express. Al trmino de la reunin, los dems se emocionaron mucho escuchndome leer un breve reportaje publicado en la primera plana del "Daily Variety" de aquel mismo da. En dicho reportaje se sealaba que "La prostituta real" se haba estrenado en seis importantes ciudades de la nacin, superando todos los rcords de taquilla. Finalizaba confirmando la noticia segn la cual la estrella Sharon Fields se dispona a abandonar Los ngeles y tal como deca "Variety""volara a Londres para promocionar su ms reciente xito". Ayer, puesto que tena la tarde libre haba trabajado en el supermercado en el turno de noche y me senta demasiado emocionado para poder concentrarme en escribir, sal a adquirir los disfraces del Perito Mercantil y del Agente de Seguros. Por no s qu extrao motivo visit en primer lugar varios bazares y tiendas de juguetes, recordando tal vez la poca de mi niez en que sola acudir a tales lugares en compaa de mi madre, en vsperas de Todos los Santos o de alguna fiesta de disfraces. Las pelucas y bigotes que vendan eran muy baratos y de muy mala calidad, totalmente increbles y fabricados de tal forma que confirieran un aspecto muy cmico al interesado. Entonces decid cambiar de sistema. Busqu en las pginas amarillas algunos establecimientos que pudieran resultar ms adecuados, tales como la Tienda Mgica Houdini de Hollywood, la Compaa de Disfraces del Oeste y el Saln de Alta Peluquera de Beverly Hills. 91

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Llam a los tres sitios y les dije que estaba filmando un anuncio para televisin, describindoles lo que me haca falta. Fue como un brete ssamo. Vaci la cartera comprando en los tres establecimientos como es natural, se me reembolsarn los gastospero pude adquirir lo que me haca falta, autnticos adornos faciales del tamao adecuado. Me dijeron que a nadie pueden sentarle a la perfeccin si no se los ajustan personalmente, pero yo repuse que los modelos de mi anuncio estaban demasiado ocupados para poder perder el tiempo. Compr un estupendo aplique del mismo color para la calva del Perito Mercantil as como un bigote entrecano tipo cepillo. En total, sesenta dlares. Le compr al Agente de Seguros unas preciosas patillas largas y unos soberbios mostachos de granadero por cincuenta dlares. Le compr tambin un tinte temporal para el cabello. Puesto que se va a teir el cabello de un color ms oscuro, se tratar de una sencilla operacin de una sola fase. Se garantiza que el tinte dura tres semanas si no se lava uno el cabello demasiado a menudo. Ya est todo hecho. Estamos preparados para las transformaciones. Casi estamos a punto. Apenas puedo creerlo. "Cuaderno de notas de Adam Malone del 8 de junio al 14 de junio": Todas las precauciones son pocas para satisfacer al Perito Mercantil. Su timidez arranca del hecho de haberse visto tanto tiempo obligado a seguir una rutina. Sigue mostrndose preocupado y afirma que corremos muchos peligros. Al final tuve que citarle una frase del marqus de Halifax: "Aquel que no deja nada al azar pocas cosas har mal pero har muy pocas cosas". Ello pareci ejercer en l un efecto saludable. Mantuvimos otras dos reuniones muy breves en mi apartamento. Repasamos todos los pasos para comprobar que no hubiramos metido la pata en algo. Al parecer, tenemos previstas todas las contingencias. Discutimos acerca de la conveniencia de efectuar una ltima visita a Ms a Tierra. Al final nos pareci que ya no quedaba nada por hacer. El refugio est listo para ser ocupado de inmediato. El Agente de Seguros nos dibuj un plano de las habitaciones del refugio. Decidimos dnde dormira cada cual y qu das. Hasta nos repartimos los deberes culinarios. Le el informe de las actividades que haba observado desde mi habitual puesto de vigilancia, situado en el punto ms alto de la calle Stone Canyon. No observ ninguna novedad ni nada digno de mencin. El Objeto sigue cumpliendo religiosamente con el deber del paseo matinal al aire libre. La vi preciosa en todas las ocasiones. Siempre que la veo desaparecer en el interior de la casa experimento como una sensacin de prdida. Los jardineros, el cartero y el coche patrulla se presentaron con la misma regularidad de siempre. No preveo ninguna sorpresa. Les entregu a mis dos colegas casados los disfraces que les haba comprado. Me reembolsaron el importe y se los probaron. El Agente de Seguros estaba estupendo con las largas patillas y los Poblados mostachos. Lo nico que causaba extraeza era el color ms oscuro que el de su cabello natural. Le asegur que todo sera del mismo color una vez se hubiera aplicado el tinte, cosa que l prometi hacer en cuanto saliera de casa poco antes de entrar en accin. 92

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En cambio, el Perito Mercantil, una vez con el aplique sobre la calva y el bigotito sobre el labio superior, result de lo ms ridculo. Pareca un inocente Adolf Schicklgruber, si tal cosa pudiera concebirse. Tuve que hacer acopio de toda mi fuerza de voluntad para evitar echarme a rer, sobre todo teniendo en cuenta que el Mecnico se estaba burlando de l despiadadamente. Al cabo de un rato pude comprobar que el Perito Mercantil se gustaba bastante con la calva cubierta por el postizo. No haca ms que levantarse para mirarse al espejo. El bigote del Mecnico es denso, enmaraado y desordenado, y su aspecto me recuerda al de August Strindberg slo que ms spero. Es difcil reconocer en l a la persona con quien trab conocimiento en el bar de la bolera. Mi propio aspecto es, y no quisiera pecar de inmodestia, bastante sansoniano y me confiere mucha apariencia de fuerza. El bigote es ms bien esmirriado, una especie de semicrculo hacia abajo, pero la barba castao oscura ha alcanzado la plena madurez, hasta tal punto que he tenido que recortrmela un poco en el transcurso de la semana. En el supermercado he tenido que soportar toda clase de bromas a causa de mi nuevo aspecto revolucionario anarquista. Una noche acudi Plum a comprar leche y al principio ni siquiera me reconoci. Cuando me acerqu a ella, se percat de que era yo y no poda dar crdito a sus ojos. Le encant mi nueva flora facial. Les dije a los dems que haba comunicado al encargado que dejara el empleo el 15 de junio para trasladarme al Este a ver a mi familia. Lo cual significa que esta noche ser mi ltima noche de trabajo. Creo que podr volver a obtener este empleo a mi regreso. Pero no s si me gustar volver al supermercado. Me parece que estas dos semanas de ausencia me inspirarn lo bastante como para inducirme a escribir con plena dedicacin. Despus quiz pueda lograr escribir cosas de alta calidad que me permitan obtener ingresos cuando se me termine el dinero de que actualmente dispongo. El Mecnico dijo que haba tenido una violenta discusin con su jefe, el propietario de la estacin de servicio. El Mecnico le pidi dos semanas de vacaciones, y el jefe se puso hecho un basilisco dicindole que se iba ahora que empezaba la temporada turstica y en la estacin habra ms trabajo que nunca. Pero el Mecnico no se amilan y, al final, el jefe le concedi a regaadientes las dos semanas de vacaciones, si bien slo le pagara el sueldo de una semana. El Mecnico se puso furioso pero prefiri no protestar. El Perito Mercantil haba prometido encargarse de las pldoras y as lo hizo en el transcurso de nuestra segunda reunin. Encontr en el botiqun de su mujer un frasco casi lleno de Nembutal, sac del mismo diez pldoras, las introdujo en un frasco de plstico vaco y nos las entreg. Les dije a los dems que ya les haba pedido el cloroformo, la jeringa hipodrmica y el luminal de sodio (que, segn descubrimos, era un soporfero estupendo) a mis amigos de Venice, y que esperaba tenerlos en mi poder en muy breve plazo. El Mecnico dijo que todava estaba bregando con la camioneta Chevy pero que los trabajos iban muy adelantados. Dijo que a la maana siguiente birlara unos neumticos especiales. Ayer hice por mi cuenta algo que no he revelado a los dems. Pens en todo el proceso de hacerle el amor y comprend sbitamente que se merecera cierta proteccin. Era lo menos que podamos hacer. Al fin y al cabo, cuando nos la llevramos ella no habra podido saberlo de antemano y tal vez no estuviera preparada. 93

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nada.

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Me avergonc un poco de adquirir contraceptivos femeninos y entr y sal de dos farmacias sin pedir Despus entr en una en la que haba detrs del mostrador una mujer que me pareci amable y decid lanzarme. Me invent una historia para justificar el hecho de que mi amiga no pudiera acudir personalmente y dije que sta me haba pedido que comprara lo mejor. La farmacutica se mostr comprensiva y dispuesta a colaborar y me dijo: "Mire, ya conozco estas situaciones. Le dar lo que quiera. Qu es lo que ella prefiere? Si se trata de un diafragma, es necesario que se lo coloque un mdico y le d instrucciones acerca del cordel. Por consiguiente, eso habr que dejarlo. Hay otro tipo de diafragma de distintos tamaos que tambin debiera colocarle un mdico y despus aconsejarle el empleo de un espermicida, y le recuerdo que debe insertarse el diafragma media hora antes de mantener relaciones sexuales. Y despus tenemos la pldora, que vendemos bajo distintas marcas y para la que hace falta receta, pero yo no soy partidaria de las formalidades y, si usted quiere la pldora, le vender una caja. Pero recurdele a su amiga que debe tomar la pldora durante ocho das seguidos antes de las relaciones sexuales. Adems, le recomiendo que su amiga utilice un poco de KY. Se trata de una gelatina lubricante. De esta forma ser ms agradable para ella y ms fcil para usted". No saba qu demonios llevarme y compr un poco de cada cosa. La farmacutica me vendi un tubo de Precaptn, que es un espermicida, y me entreg una caja de pldoras anticonceptivas; y, en cuanto al diafragma, adquir tres de distintos tamaos para ms seguridad 65, 75, 85, y ahora, mientras escribo, me excito slo de pensarlo. Compr tambin la gelatina lubricante y acab comprando una bolsa de irrigaciones. Despus, preocupado por lo que me haba dicho de los ocho das seguidos, entr en otra farmacia y adquir tres docenas de preservativos. Al regresar a mi apartamento, no pude resistir la tentacin, de entregarme a una extravagancia. Al pasar frente a una tienda de prendas femeninas, vi un camisn tipo minitoga con cortes laterales confeccionado en nylon blanco transparente. Una autntica locura. Dado que conoca las medidas del Objeto, entr en la tienda y encontr su talla. Me la imaginaba tendida en el Lecho Celestial lucindolo. Se lo compr inmediatamente en calidad de regalo de un ardiente admirador y secreto amante desde haca mucho tiempo. Antes de que diramos por terminada nuestra segunda reunin de la semana pasada, se me ocurri pensar en algo que todava no habamos decidido. Le pregunt al Mecnico si ya haba decidido cul iba a ser el mejor camino para llegar a Ms a Tierra. l repuso que s, que haba tenido intencin de traerse unos mapas de carreteras pero que los haba olvidado. Sin embargo, dijo que ello no tena la menor importancia, puesto que se conoca muy bien el camino sin necesidad de utilizarlos. No obstante, el Agente de Seguros insisti afirmando que s era importante. "Si t conduces dijoy te da un calambre o algo as, uno de nosotros tiene que estar en condiciones de ocupar tu lugar, tomar el volante y saberse exactamente el camino". El Mecnico, que nunca es muy amable, accedi a regaadientes a traernos los mapas la semana que viene. Lo cual nos hizo pensar en la semana que viene, nuestra ltima semana en la ciudad antes de embarcarnos en nuestra increble aventura. Lo discutimos y acordamos reunirnos dos veces entre los das 16 y 22 de junio. 94

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Llegamos a la conclusin de que ya lo tenamos todo dispuesto y no habamos dejado ningn cabo sin atar. No obstante, decidimos reunirnos una vez ms el mircoles da 18 para revisarlo todo y asegurarnos de que todo estaba a punto. Y acordamos celebrar una breve reunin final del Club de los Admiradores la vspera de la operacin, una especie de alegre reunin para celebrarlo. El Mecnico acaba de telefonearme mientras estaba escribiendo esta ltima frase. Estaba muy contento y animado. Ha terminado la reparacin de la camioneta de reparto, le ha colocado los neumticos y se la ha llevado a efectuar un recorrido de prueba hasta Malib Canyon. Dice que funciona como un Rolls Royce. Le he felicitado y le he recordado que pintara en los laterales el nombre de alguna empresa imaginaria. Hemos discutido un poco a este respecto y, al final, se ha mostrado de acuerdo con mi sugerencia inicial, que era la de pintar el nombre de alguna inofensiva empresa de control de plagas. Prometi encargarse de ello esta tarde. Ahora me ir a Venice a ver a mis amigos y averiguar si ya tienen en su poder lo que les he pedido, aprovechando de paso para fumar un poco en su compaa. Ser mejor que me entere de si les sobra un poco de hierba. Cualquiera sabe, a lo mejor el Objeto est metida en eso y gusta de dar alguna que otra chupada de vez en cuando. A ltima hora de la tarde: acabo de regresar de Venice. Lo tengo todo, tengo todo lo que necesitamos: el frasco de cloroformo, dos jeringas hipodrmicas nuevas en bolsas esterilizadas, agujas de un solo uso, dos ampollas de luminal de sodio que han robado de la clnica y dos latas de hierba de primera calidad. Estoy leyendo las notas acerca de la utilizacin de la jeringa hipodrmica. Me cuesta creer que la utilizaremos dentro de una semana. Estoy pensando en lo que suceder despus cuando ella se despierte y hayamos conseguido intimar con ella, y en la noche del 23 de junio en que ella y yo nos encontremos en el Lecho Celestial. Y en cmo me amar ella y cmo la amar yo. Ser el hombre ms afortunado de la tierra. Cuntas personas pueden decir que han visto cumplidos sus deseos? "Cuaderno de notas de Adam Malone del 15 de junio al"...: Basta. Ya no puedo escribir. Estamos a lunes 16. Se ha producido sbitamente una terrible situacin imprevista. Terrible. He llamado con urgencia a los dems. Estoy esperando su llegada. Experimentando intensos latidos en las sienes, Adam Malone se hallaba sentado en el borde del silln de su apartamento contemplando el telfono que tena delante y esperando a que sonara. Era la primera vez que perda el aplomo en el transcurso de todas aquellas semanas. Haban previsto todas las contingencias posibles menos una. Y ahora se haba producido lo imprevisto, y para l haba sido como un jarro de agua fra. Se haba producido a las once y diecisis minutos de aquel lunes por la maana mientras abandonaba Bel Air en su automvil para irse a almorzar a un local de Westwood. Se haba pasado toda la maana oculto en su puesto de observacin con los prismticos pegados a los ojos, estudiando todos los movimientos que haban tenido lugar en la propiedad de Sharon Fields, detenindose de vez en cuando para anotar algo que le hubiera parecido interesante. Despus, a eso de las once, dado que en su prisa por ocupar su puesto a tiempo, al objeto de no perderse el paseo matinal de Sharon, no haba desayunado, empez a sentir apetito.

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Decidi abandonar su puesto de observacin por espacio de una hora y media para poder tomarse una buena ensalada y una jugosa hamburguesa, antes de regresar una vez ms a su solitario puesto de vigilancia. Pues, bueno, all estaba sentado al volante con la radio encendida y escuchando el noticiario, mientras abandonaba Bel Air para irse a almorzar, cuando sucedi lo imprevisto. Haba acercado el coche a la cuneta, se haba detenido, haba escuchado atentamente la radio y despus haba buscado a toda prisa el cuaderno para anotar todo lo que acababa de or. Haba olvidado el almuerzo. El vaco de su estmago provocado por el apetito se llen de repente y qued ocupado por un nudo de pnico. Haba ocurrido lo imprevisto y el futuro y el xito de su proyecto, tan minuciosamente preparado, amenazaba con desembocar en un desastre. Malone haba vuelto a poner el vehculo en marcha y se haba dirigido al paseo Sunset. Pero, en lugar de irse a Westwood, se haba trasladado directamente a su apartamento de Santa Mnica. Profundamente agitado, se dirigi al saln, cerr la puerta y se dirigi al telfono. La primera de sus urgentes llamadas se la hizo a Kyle Shively, a la estacin de servicio. Le contest otra persona pero Shively se puso en seguida al aparato. Kyle, soy Adam, ha ocurrido una cosa le dijo sin aliento. Se trata de un asunto de emergencia, muy importante. Podra repercutir en nuestro proyecto. Tengo que veros a ti y a los dems en seguida.... No, no, no puedo decrtelo por telfono. No puedes venir a la hora del almuerzo? En mi casa. Estoy aqu. Te espero. Despus llam al despacho de Howard Yost. Encontr el telfono comunicando en dos ocasiones, pero a la tercera consigui llamar. Le contest la secretaria de Yost. l se identific como un ntimo amigo de Yost y solicit hablar con l inmediatamente. La secretaria se mostr enloquecedoramente lenta. Lo siento, pero a esta hora no suele estar. Se encuentra efectuando una visita. Despus creo que se ir directamente a almorzar. Si me llama antes de que.... Oiga, seorita, djese de historias. Se trata de un asunto urgente, ha comprendido?, y tengo que hablar con el seor Yost antes del almuerzo. Por favor, intente localizarle donde quiera que est y dgale que llame inmediatamente a Adam Malone, lo cual significa ahora mismo. Ya tiene mi nmero. Har lo que pueda, seor. Malone colg el telfono muy decepcionado, cort la comunicacin, lo volvi a descolgar y mantuvo el dedo levantado a punto de marcar hasta que escuch la seal. Llam a Leo Brunner y escuch con creciente impaciencia los timbrazos. Para su asombro, contest al telfono el propio Brunner. Ah, eres t, Adam? Iba a salir. Olvdate de lo que estuvieras a punto de hacer, Leo. Acaba de producirse un imprevisto y tengo que verte. Ya he llamado a los dems. Nos reuniremos aqu este medioda. Sucede algo? pregunt Brunner preocupado. S, nos veremos a las doce. Y ahora Malone se hallaba sentado ante el silencioso telfono rezando para que sonara. Al cabo de diez minutos se puso nervioso y busc el cuaderno de notas que haba utilizado en calidad de diario semanal. Muy afligido, escribi la fecha inicial de la semana, empez a escribir un prrafo y comprendi entonces que estaba perdiendo el tiempo porque era muy posible que aquella semana no terminara. Al escuchar sonar el telfono, solt el lpiz y contest inmediatamente. Adam? Soy Howard. Ha llamado la secretaria de mi oficina y... 96

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Lo s, Howard. Oye, estoy seguro de que ya te habr dicho que tengo que verte inmediatamente. Ha ocurrido una cosa muy grave. No puedes esperar? Esta semana he duplicado las visitas para poder compensar el claro de las dos semanas de vacaciones. Tengo un almuerzo de trabajo. Anlalo le interrumpi Malone. Los dems van a venir al medioda. Como no vengas y no podamos establecer la forma de superar un obstculo que esta maana se ha interpuesto en nuestro camino, ni t ni nosotros podremos disfrutar de estas dos semanas. As por las buenas? As por las buenas. Tal vez podamos arreglarlo. Pero tendremos que tomar una decisin unnime. Y hay que decidirlo ahora mismo. El tiempo es esencial, Howard. Por consiguiente, anula la cita y ven. Como quieras. Voy en seguida. Shively fue el primero en llegar, ocho minutos despus. A los cinco minutos lleg Brunner, presa del temor. Queran saber lo que haba ocurrido, pero Malone les dijo que tuvieran paciencia y esperaran a que llegara Yost para no tener que repetir dos veces el relato. Bueno, mientras esperamos a que nos cuentes el contratiempo dijo Shively, por qu no preparo unos bocadillos? Qu tienes para comer, Adam? Encontrars en la nevera un poco de lechuga y tomate repuso Malone. Hay tambin un poco de "bologna" y un par de huevos duros. Hay tambin pan tierno. Qu os apetece, muchachos? Cualquier cosa dijo Brunner. Menos carne. Para m lo mismo dijo Malone sin quitar los ojos de la puerta. Diez minutos ms tarde, mientras Shively distribua los platos de papel con bocadillos, apartando uno para el colega rezagado, llamaron a la puerta. Malone se apresur a abrir la puerta y entr un jadeante y perplejo Howard Yost. Agradecindole indiferentemente a Shively el plato, Yost se hundi en el silln de cuero y dio un gran mordisco al bocadillo. Bueno, Adam, cul es ese obstculo tan grande que se nos ha presentado? Qu ocurre? Hace un rato, mientras abandonaba Bel Air, yo tena puesta la radio del coche repuso Malone. Al terminar las noticias nacionales, empez a hablar una seora que es la encargada de la seccin de espectculos de la emisora, Ah va lo que ha anunciado eso es lo que me ha dejado de una pieza. Malone busc el cuaderno de notas que guardaba en el bolsillo y lo abri . He anotado taquigrficamente casi al pie de la letra lo que ha dicho. "Noticia para todos los admiradores de Sharon Fields ha anunciado. La imprevisible Sharon Fields ha vuelto a hacer de las suyas. Tena previsto salir hacia Londres el martes veinticuatro de junio, al objeto de asistir al estreno ingls de su ltima epopeya, "La prostituta real", y tomarse un merecido descanso, segn ella misma haba afirmado. Hasta entonces se quedara aqu colaborando con la Aurora Films en la promocin de su nueva pelcula. Pero ahora, como de costumbre, la extravagante Sharon ha echado por tierra todos los proyectos de los estudios. Hemos podido saber, y esta maana nos lo ha confirmado uno de sus ms ntimos amigos, que Sharon se propone abandonar Los ngeles mucho antes, casi inmediatamente, para volar a Londres. Segn nuestra fuente de informacin, saldr el jueves por la maana, da diecinueve de junio. La pregunta ms interesante es: Por qu este repentino cambio de programa? Por qu esta impulsiva salida hacia Londres cinco das antes de lo que ella y los estudios tenan previsto? Tenemos la sospecha de que el motivo se llama Roger Clay. Al parecer, el idilio se haba enfriado y se est volviendo a calentar. "Bon voyage", querida Sharon". Malone levant los ojos con el rostro en tensin. Mir primero al ceudo Shively, despus al confuso Yost y, finalmente, al inexpresivo Brunner. Eso es lo que he odo hace una hora dijo Malone. Es como si nos hubieran echado encima un jarro de agua fra. Un momento, a ver si lo entiendo dijo Yost intentando tragarse el ltimo bocado de comida. Dices que nuestra chica se va dentro de tres das en lugar de dentro de una semana, contando a partir de maana? 97

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Exactamente repuso Malone asintiendo. Lo cual significa que, de repente, tenemos que cambiarlo todo y modificar el programa si no queremos que nuestro proyecto quede en agua de borrajas. Por lo que a m respecta, soy flexible. Lo podr arreglar. Estoy dispuesto a hacerlo con cinco das de adelanto. Pero estaba preocupado por vosotros. Por eso tenamos que reunirnos inmediatamente, porque, si decidimos seguir adelante, no tendremos tiempo que perder. Yost empez a hablar entrecortadamente, como si pensara en voz alta. Si se va dentro de tres das. Eso significa... significa... que tendremos que llevrnosla pasado maana. Exacto. El mircoles por la maana dijo Malone. Yost apart lentamente a un lado el plato de papel vaco. Mira, siempre hemos sido sinceros los unos con los otros. No es el momento de que dejemos de serlo. Por consiguiente, os dir que por lo que a m respecta no veo la forma de arreglarlo. Tengo una serie de visitas concertadas para esta semana. Tengo previsto salir con mi mujer y los nios este fin de semana. Ahora tendra que dejarlo todo para marcharme pasado maana? Bastante trabajo me ha costado conseguir que mi seora me concediera el permiso para dentro de una semana. Pasado maana, as por las buenas? Se pondra hecha una furia. Tonteras! exclam Shively. Sabes muy bien que son tonteras, Howie. Qu quieres decir? Eres lo suficientemente listo como para inventarte cualquier excusa que te permita tomarte las dos semanas de vacaciones esta semana en lugar de la prxima. Te sacaste de la manga la inverosmil historia de irte a pescar con dos clientes ricos dentro de una semana contando a partir de maana. Pues ahora vas y dices que esos ricachos hijos de puta han decidido marcharse pasado maana. Podrs conseguir que se lo trague. Yo estoy con Adam. Puedo aparmelas. Soy partidario de que nos llevemos a Sharon el mircoles por la maana y sanseacab. No, Shiv, espera, s razonable le suplic Yost. Tal vez para ti sea fcil dejar plantado a tu jefe, porque no tienes esposa e hijos que te lo impidan. Pero Leo y yo tenemos que hacer frente a otras personas aparte del trabajo. Vacil y despus prosigui: Mira, no propongo que abandonemos el proyecto. Lo nico que digo es que lo aplacemos por breve tiempo. T sabes, y yo s, que volver muy pronto. No hay motivo para que no podamos esperar y resucitar lo que.... Malone le interrumpi: Dudo que podamos resucitarlo. Estoy seguro de que se quedara en agua de borrajas. En estos momentos ya estamos lanzados. Dentro de uno o dos meses conseguiramos reemprenderlo con el mismo entusiasmo insisti Yost. Es ms fcil aplazar el plan que lanzarnos de repente a un proyecto arriesgado para el que no estamos plenamente preparados. Pero es que "estamos" preparados, tan preparados como podamos llegar a estar dijo Malone. No tenemos que planear ni organizar nada. Todo est listo y a punto. Estamos tan en condiciones de hacerlo pasado maana como dentro de una semana. Quiero decir desde el punto de vista psicolgico, Adam dijo Yost sin dar el brazo a torcer, no estamos preparados desde el punto de vista psicolgico. Busc un aliado. No te parece lgico lo que digo, Leo? El aliado respondi favorablemente. Estoy totalmente de acuerdo contigo, Howard dijo Brunner con vehemencia. No me gusta intervenir en un juego cuyas reglas hayan cambiado de la noche a la maana. Sera un error. S, psicolgicamente sera un error. Shively se puso en pie perdiendo los estribos. Iros a la mierda con vuestro "error psicolgico". Aqu lo nico que ha cambiado es que estis sufriendo un ataque de "mieditis". Ambos os habis acobardado a ltima hora. Confesadlo! Todas las cabezas se volvieron inexplicablemente hacia Brunner. El perito mercantil permaneca sentado muy erguido, con la nariz arrugada, mientras las gafas se le movan imperceptiblemente sobre el caballete de la nariz y su calva mostraba el primer brillo de sudor. Bueno, Leo dijo Shively, lo confiesas? Brunner se removi inquieto. 98

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Sera... sera un necio si no me mostrara sincero con vosotros en una crisis como sta. Hemos permanecido demasiado unidos en estas ltimas semanas para que ahora nos andemos con evasivas. S, este ltimo fin de semana, al irme percatando de que se estaba acercando el momento, empec a reflexionar acerca de mi intervencin en este proyecto. S, lo reconozco. Mirad, durante todas estas semanas he procurado reprimir mis dudas, he procurado seguiros la corriente porque cmo lo dira?, porque supongo que se me antojaba algo irreal, una especie de maravilloso sueo, una fantasa sobre la que resultaba agradable hacer conjeturas pero que jams podra hacerse realidad. Sin embargo, al irnos acercando a la puesta en prctica de la fantasa, he empezado a comprender que os lo habais tomado muy en serio, que estabais convencidos de ello. Tienes razn al decir que estbamos convencidos dijo Malone serenamente. Debieras haberlo comprendido porque estaba muy claro. Accediste a colaborar. Viste lo que estbamos haciendo. El escondite del refugio. Las provisiones. La camioneta. Los disfraces. Acaso no era eso real para ti? S, lo s, Adam repuso Brunner suspirando. Y, sin embargo, jams lo consider un hecho real. Era como un juguete y todo eso era un juego, una distraccin, una especie de medio de relajacin que nada tena que ver con la vida propia de unos adultos. Hasta ahora, todas nuestras conversaciones acerca del proyecto, todos los planes, todos nuestros sueos se me haban antojado una escapada a una historia detectivesca y sexual de mentirijillas. Lo comprendis? Nadie le contest. Brunner procur sonrer para ganarse su simpata, para hacerles comprender su punto de vista de tal forma que pudiera seguir conservando su amistad. Lo que quiero decir es que me he dejado atrapar en todo ello y he llegado tan lejos porque me resultaba divertido y agradable y apreciaba la fraternidad que se ha producido a raz de nuestros encuentros. Pero en cierto modo, en mi fuero interno, saba que jams iba a suceder. No poda suceder. Jams olvidaba el hecho de que ramos personas adultas. Somos hombres respetables. Siempre nos hemos comportado como personas normales. Respetamos las leyes, pagamos impuestos, nos ganamos honradamente la vida, vivimos serena y honradamente. No somos de los que van y secuestran a una famosa actriz y la retienen por la fuerza intentando seducirla... no, la gente como nosotros no hace estas cosas. Eso sera una locura, Iba... iba a decroslo en nuestra prxima reunin. Me alegro de haber podido hacerlo hoy. Parpade de nuevo buscando la comprensin de los dems. No me cabe duda de que lo entendis. Hablar de un proyecto de este tipo es una cosa, pero intentar efectivamente ponerlo en prctica es una locura. Con las manos apretadas en puo, Shively se acerc a Brunner en actitud amenazadora. Se qued de pie al lado del perito mercantil sin poder contener su furia. Maldita sea, nosotros no estamos locos. El loco eres t! Ests completamente chiflado. Ests tan acostumbrado a no ser nada que no puedes creer en los hombres que quieren ser algo. Contemplando la escena con arrobamiento, Adam Malone experiment una sensacin de "dej vu", como si ya hubiera presenciado antes una escena semejante interpretada tambin por Shively y Brunner, hasta tal punto que lo que estaba aconteciendo lleg a parecerle menos violento e inquietante de lo que era, gracias a que se trataba de algo ya conocido. No obstante, prestaba atencin porque del resultado de lo que estaba ocurriendo dependera el xito o el fracaso del proyecto. Y permteme que te aclare bien una cosa le estaba diciendo Shively a Brunner. Nada de lo que hemos planeado es real, puesto que t lo dices. Pero Sharon Fields s es real. Es una mujer viva con busto y partes sexuales y gusta de hacer el amor. Eso se ha demostrado que es real. Ella misma lo ha dicho. Y nosotros cuatro somos unos tipos normales que queremos complacerla y nos hemos inventado un sistema que nos permita presentarnos ante ella de una forma teatral, tal como a ella le gustara. Despus llegamos al acuerdo de que lo dems dependera de ella. Y a eso lo llamas t no comportarse como hombres adultos normales? Llegamos a un acuerdo, no es cierto? No se trata de un delito como mutilar, matar o asesinar. Ni siquiera se trata de un secuestro a cambio de un rescate ni de nada ilegal; se trata, simplemente, de llevarnos a una mujer para poder conocerla. Llevrnosla temporalmente para ver si logramos divertirnos o no. Ests perdido, Leo. No andes por ah tergiversando nuestras intenciones y dicindonos que no es real que intentemos hallar la manera de divertirnos un poco. A nosotros no nos sucede nada, es a ti a quien le sucede, Leo. Es que no quieres disfrutar de un solo momento de diversin en tu maldita y apestosa vida de eunuco? Yost extendi la mano y roz levemente el brazo de Shively. 99

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No le acoses as, Shiv. Clmate. Tiene derecho a expresar su punto de vista. Y ello no significa que est totalmente de acuerdo con Leo. Sin embargo, no me importa decirte que estoy de acuerdo con l en parte. Ha sido muy divertido jugar con la posibilidad de esta fantstica escapada, proyectando todo lo que ocurrira si diera resultado. Pero permteme decirte con toda sinceridad que yo tambin tena mis dudas y presenta que, llegado el momento, no nos atreveramos a seguir adelante. Shively se volvi par mirar a Yost. Maldita sea, Howie, ya "hemos" seguido. No empieces a querer asustarnos por el hecho de que t te hayas echado atrs. Engaaste a tu esposa al objeto de poder disponer de estas dos semanas libres, no es cierto? Qu pensabas hacer en el transcurso de estas dos semanas una vez las hubieras obtenido? Por qu demonios dispusiste las cosas de tal forma que pudieras tomarte unas vacaciones? Pues, no lo s repuso Yost. Pues yo s lo s dijo Shively levantando la voz, lo s muy bien. Porque en tu fuero interno y en tu bragueta deseabas que sucediera. Deseabas que te transportramos nosotros. Estabas realmente dispuesto ha hacerlo siempre que otro te guiara. Yost murmur por lo bajo y asinti casi involuntariamente. S, creo que en mi fuero interno deseaba que sucediera. Me parece que no quera aguijonearos ni echar sobre mis hombros la principal responsabilidad. Creo que estaba dispuesto a seguir siempre y cuando fuera otro el que tomara las riendas y convirtiera el sueo en realidad. Pues nosotros lo hemos convertido en realidad, Howie dijo Shively suavizando un poco el tono de su voz. No tenemos prcticamente nada que nos lo impida, Adam y yo estamos dispuestos a seguir adelante. Estamos dispuestos a cargar con toda la responsabilidad. Lo nico que tienes que hacer es acompaarnos y aprovechar la parte de bonificacin que pueda corresponderte. Te hemos allanado el camino, amigo. Qu dices? Yost guard silencio. Mir primero a Shively y despus a Malone, pero evit encontrarse con la penetrante mirada de Brunner. Despus movi casi imperceptiblemente la cabeza hacia arriba y hacia abajo. Muy bien murmur, bueno por qu no? Tal vez me haca falta que alguien me retorciera el brazo. Gracias. Pues claro que ir. Y conseguir convencer a mi seora de que tengo que salir hacia Colorado al rayar el alba de este mircoles en lugar de la semana que viene. Estupendo, Howard dijo Malone radiante de felicidad. No te arrepentirs de ello en toda tu vida le dijo Shively satisfecho. Llevamos varias semanas preparando las cuatro erecciones ms memorables de la historia y no estamos dispuestos a echarlo todo a rodar en el ltimo momento. No, seor. Mira, Howie, cuando ya te hayas acostado con la Diosa de la Sexualidad, me besars los pies por haber insistido en que te quedaras con nosotros y haberte ofrecido la oportunidad de gozar de lo mismo que tantos aos llevan los ricachones recibiendo en bandeja de plata. T tambin podrs gozar de ello, tal vez el mismo mircoles por la noche, y entonces me agradecers que te haya permitido disfrutar de la experiencia ms fabulosa de toda tu cochina vida. Mientras escuchaba, Malone comprendi que estaba totalmente de acuerdo con la opinin de Shively. Tal vez no lo estuviera con sus vulgares modales y motivos, pero s, ciertamente, con el objetivo que defenda. Consideraba Malone que Shively era todo accin irresponsable y al diablo las consecuencias. A Shively le mova nicamente la atraccin que en l ejerca aquella gran aventura sexual. Malone, en cambio, haba concebido el proyecto y deseaba llevarlo a la prctica por un motivo ms elevado que trascenda incluso su amor hacia Sharon. Saba lo que era: un soador. Y para un soador aquel proyecto constitua un experimento de vital importancia, un experimento capaz de demostrarle si la fantasa no era ms que un simple y fugaz ensueo sin relacin alguna con la existencia real, o bien si la fantasa poda convertirse, a travs de la energa fsica, en una realidad tangible. Caso de ser ello posible, dicha alquimia tal vez llegara a constituir parir la raza humana un descubrimiento de mucho ms valor que cualquiera de los realizados por Galileo, Newton, Darwin o Einstein. Sin embargo, para saber si ello era posible, era necesario que el experimento no se hiciera aicos la vspera de su puesta en prctica. 100

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Malone mir a Yost. All estaba el gran fanfarrn convertido ahora en un flan. Haba resistido, pero ms tarde haba capitulado por temor a no estar a la altura de sus compaeros. Pero le haban ganado de nuevo para la causa. Tres de ellos estaban dispuestos a empezar antes de lo previsto. Por consiguiente, slo quedaba un indeciso. Malone reflexion acerca de Leo Brunner. Al perito mercantil le haba estremecido y hasta acobardado la vibrante arenga que Shively les haba dirigido tanto a l como a Yost. Solo ante el grupo unido, Brunner comprendera sin lugar a dudas que su postura se haba debilitado. Malone tom una rpida decisin. Antes que permitirle a Shively atacar de nuevo las dbiles defensas de Brunner, corriendo con ello el riesgo de ejercer el contraproducente efecto de provocar la resistencia de Brunner, Malone decidi encargarse personalmente del segundo ataque. Pens que resultara ms efectivo abordarle de una forma ms oblicua y sutil. Leo dijo Malone suavemente, eres el nico que pone reparos al proyecto y al hecho de que lo llevemos a la prctica antes de lo previsto. Kyle tiene razn, sabes? Estas breves vacaciones pueden ser la experiencia ms satisfactoria de toda tu vida. Todo est perfectamente planeado. Debes comprenderlo. No hay ni una sola cosa que no hayamos previsto. No puede fallarnos nada. Creo sinceramente que merece la pena hacer el esfuerzo final. Qu ms da que sea pasado maana o dentro de una semana? Lo importante es llevarlo a cabo. Y te hemos dado nuestra palabra de que, si no nos da el resultado que pretendemos alcanzar, la soltaremos sin ms y no le causaremos dao alguno. Observ que Brunner escuchaba atentamente todas y cada una de las palabras para que le penetraran bien en el cerebro y pudiera reflexionar acerca de ellas. Malone se acerc a Brunner y se agach ante l mirndole con una sonrisa comprensiva. Acaso no comprendes que no somos malos, Leo? Ninguno de nosotros tiene la menor intencin de causarle dao a un ser humano. Somos personas corrientes que no hemos obtenido de la vida todo lo que nos merecemos. Por consiguiente, lo nico que pretendemos es llevar a cabo un pequeo esfuerzo para tratar de conseguir, si podemos, sacarle un poco ms de jugo a la vida. No queremos pasarnos soando los mejores aos de nuestra vida y tener que pensar, al morir, que lo que obtuvimos de la vida fue pobre, aburrido o vulgar. T y yo, Leo, nos merecemos la oportunidad de hacer realidad nuestros sueos. Entiendes lo que te estoy diciendo? Tres de nosotros hombres sanos y honradosestamos dispuestos a seguir adelante, a explorar y a descubrir un placer que siempre cremos que nos estara vedado. Pero sera mejor, infinitamente mejor, que estuviramos juntos los cuatro, exactamente igual que al principio. Malone se detuvo mirando esperanzado a su renuente amigo. Con voz susurrante, apenas audible, Malone prosigui: Qudate con nosotros, Leo. Ya has llegado hasta aqu. Sigue con nosotros hasta el mircoles por la maana. Podrs arreglarlo. Podrs hacerlo. Y no corrers ningn riesgo. Si nosotros tres no tenemos miedo, t tampoco debes tenerlo. Iremos juntos. Por favor, qudate con nosotros. Brunner le miraba con ojos extraamente vidriados. Pareca que le hubieran arrancado y liberado de su antigua concha de inflexibilidad. Asinti lentamente. Muy bien murmur, muy bien, lo har. Trag saliva. Creo creo que no tengo muchas cosas que perder, habiendo sido un fracasado toda la vida. S, ya me las apaar con Thelma y mis clientes. Aqu estar el mircoles por la maana. Malone tom muy emocionado la mano de Brunner, se puso en pie sonriendo y estrech primero la mano de Yost y despus la de Shively. En marcha! exclam. Maana por la maana, Shiv, t y yo efectuaremos una visita al puesto de observacin. Maana por la noche, pasaros los tres por aqu para celebrarlo. Y pasado maana El Paraso Encontrado! Mir a su alrededor. Eso ser, no os parece? 101

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Has olvidado una cosa dijo Brunner ponindose vacilantemente en pie . Has olvidado decir que ibas a prepararme ahora mismo un trago autnticamente fuerte. Todo eso, desde la primera noche del bar de la bolera hasta la escena del medioda del da anterior, Adam lo fue recordando en el transcurso de la maana del da siguiente, mientras Abandonaba por ltima vez el puesto de observacin de la cumbre de la colina de Bel Air en compaa de Shively. Y lo que no record por la maana de aquel martes lo record, reunindolo cronolgicamente, tendido ms tarde en el sof imaginndose a Sharon con su calor y su tacto y su amor. Y ahora, este mismo martes por la noche, en vsperas de la realizacin del sueo, celebrndolo con sus amigos, Malone iba recordando una vez ms todo el desarrollo del proyecto sentado en el silln de cuero, fumndose un cigarrillo de hierba, dando intensas chupadas y escuchando la msica sensual procedente del aparato estereofnico y los murmullos distantes de las voces de sus tres amigos. Malone saba que estaba bajo los efectos de la droga. Era el tercer cigarrillo que se fumaba. Pero daba igual. Lo importante era que se hallaban presentes Shively, Yost y Brunner, y que todos haban brindado por el xito de la empresa y se haban aturdido tanto como l. S, s, estaban tan aturdidos, borrachos y atolondrados como l, porque estaban en vsperas de la gran aventura y haban decidido seguir adelante. Iban a llevar a cabo el experimento. Malone fue vagamente consciente de cierto rumor de pasos, pudo distinguir a Brunner recogiendo su sombrero y un peridico y comprendi que, en su calidad de anfitrin, tena que cumplir con sus obligaciones. Haciendo un supremo esfuerzo, se levant del silln, se puso vacilantemente en pie y busc y hall la botella de whisky medio vaca. Oye, Shiv murmur, otro trago para el superchico, otro para el camino. Shively cubri el vaso con la mano. No dijo con voz ronca, tengo que irme. Tengo que dormir un poco porque maana me levantar muy temprano. Yost y Brunner ya se estaban dirigiendo hacia la puerta haciendo eses. Malone les sigui dando traspis y agitando la botella. Otro para el camino. Ambos rehusaron y Yost dijo alegremente: Ya tenemos bastante para el camino. Chicos, ser mejor que no me olvide. Maana temprano vendr aqu a teirme el pelo. No importa dijo Malone, no te olvidars. Bueno, chicos, lo habis entendido bien? Kyle subir a Bel Air a las cinco de la madrugada y desconectar el motor de la verja. De acuerdo? Despus regresar a casa, cambiar su coche por la camioneta y vendr aqu a las seis de la madrugada para recogernos. Yo vendr antes para teirme el pelo dijo Yost eructando. Pues claro dijo Malone. Lo nico que nos queda es la cita con Sharon Fields. Ya lo creo dijo Yost rindose, maana por la noche a esta hora casi no puedo creerlo una cita con la mujer que todo hombre desea y no puede alcanzar slo la tendremos nosotros disfrutaremos de la mejor experiencia de la tierra. Puedes estar seguro dijo Shively desde la puerta abierta sonriendo con perversidad . Espero que esta noche descanse y duerma bien, porque despus ya no va a poder dormir mucho, no es cierto, muchachos? Todava era martes por la noche. Casi medianoche. La maana del mircoles estaba al llegar. La gran mansin de estilo colonial espaol, con sus dos pisos y sus veinte habitaciones, irguindose sobre una elevacin de terreno en medio de la vasta extensin que cerraba el Camino Levico, centelleaba como un ascua de luz rodeada de oscuridad. Dentro, al fondo del espacioso saln rectangular, ms all de los alegres grupos de invitados de todas las edades elegantemente ataviados, frente a la gran repisa de madera de roble grabada de la chimenea y el leo de Magritte colgado ms arriba, Sharon Fields segua presidiendo la fiesta muy a pesar suyo. Cuatro de sus invitados un productor britnico, un "playboy" sudamericano, un millonario de Long Island y un modisto francshaban formado un semicrculo a su alrededor y la tenan acorralada contra la chimenea. 102

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Puesto que tena previsto salir hacia Londres pasado maana, le haban estado hablando de apartados restaurantes que no tena que perderse. Y dado que la conversacin iba dirigida a ella y era en su provecho, se haba visto obligada a mostrarse inslitamente atenta. Pero ahora ya se haba hartado, se estaba cansando y slo deseaba poder librarse de ellos cuanto antes y que la dejaran en paz. Con mucho optimismo y hasta con entusiasmo, Sharon Fields haba organizado a ltima hora aquella fiesta de despedida para tener la oportunidad de ver a algunos antiguos amigos y personas del ambiente cinematogrfico, para poder corresponder a ciertas deudas sociales que tena contradas, y para poder manifestar su agradecimiento a sus colaboradores en la pelcula sobre Mesalina. Haba estado deseando que empezara la fiesta y ahora estaba deseando que terminara. Mientras se esforzaba por escuchar y responder a las interminables idioteces superficiales de aquellos estpidos, a propsito de las especialidades del Caballo Hambriento de la calle Fulham, del Keats de Downshire Hill y del Sheekey's justo a la salida de la calle St. Martin's, advirti que se estaba marchitando. Se pregunt si se notara por fuera. Pero saba por experiencia que jams se notaba. Lo que tena dentro jams lo reflejaba exteriormente. La mscara teatral que tanto tiempo llevaba luciendo se haba convertido en una especie de segunda piel que no permita que se filtrara nada y que jams la traicionaba. Estaba segura de que su aspecto era idntico al que haba ofrecido al recibir cinco horas antes a los primeros invitados. Se haba vestido con sencillez para esta velada: una fina blusa blanca de profundo escote sin sujetador debajo, una falda corta de gasa con suave estampado, cinturn ancho, pantimedias color piel que realzaban sus largas y bien torneadas piernas y ningn adorno en las manos o la blusa, simplemente el pequeo brillante de un cuarto de milln colgndole de una fina cadena de oro y hundindose en la profunda hendidura del busto. No se haba tomado la molestia de recogerse el cabello y ste le caa suavemente por los hombros. Apenas se haba maquillado los almendrados ojos, al objeto de que destacaran ms el felino verdor de los mismos. Llevaba los carnosos y hmedos labios ms pintados que de costumbre. Antes de que comenzara la fiesta, se haba admirado en el espejo de metro ochenta de altura que tena en el piso de arriba para comprobar cun alto y firme se mantena su busto increble sin la ayuda del sujetador. Claro, que parte del mrito se deba al incesante rgimen espartano de ejercicios que segua. Por consiguiente, al recibir a sus primeros invitados, se haba sabido impecable y atractiva. Pero ahora, tras largas horas de tragos, de cena y de conversacin, le dolan los hombros, le dolan las pantorrillas y los pies, le zumbaban los odos y se senta aturdida. Pero se tranquiliz pensando que su aspecto deba ser tan lozano y deslumbrante como haba sido a las siete y cuarto de la tarde. Estaba deseando saber la hora que era y, s ya era tan tarde como supona, podra dar por terminada la fiesta y verse libre de aquella pesadilla. Sbitamente Sharon se percat de que los cuatro hombres no se estaban dirigiendo a ella, sino que se haban enzarzado en una ligera discusin acerca de algo de Centry. Aquella distraccin y aquel intervalo de libertad fueron suficientes. Se puso de puntillas para poder ver qu hora marcaba el reloj antiguo. Faltaban diez minutos para las doce. Menos mal. Ahora podra hacerlo. Se apart a un lado, busc a su secretaria y amiga Nellie Wright, levant levemente la mano para llamar la atencin de Nellie y le hizo la seal. Nellie asinti. Se alis profesionalmente el traje pantaln, se desliz entre dos grupos de invitados, se acerc a Flix Zigman y le dio una palmada en el hombro. Apartndose con l le murmur algo al odo. Las gruesas gafas de montura de concha de Zigman centellearon mientras ste asenta enrgicamente varias veces agitando el abundante copete entrecano. Sharon comprob aliviada que Zigman haba recibido el mensaje y se dispona a actuar. A veces, pens, era demasiado spero y desabrido, pero ella le apreciaba. En el transcurso de los ltimos aos, tras haberse hecho cargo de sus asuntos profesionales y de su carrera, haba conseguido librarla de todos los pelmazos y sanguijuelas que la haban agobiado durante tanto tiempo. Su querido Flix consideraba que el tiempo era un recurso natural que no deba despilfarrarse. Para l, con sus bruscos modales (si bien, de vez en cuando, resultaba ser un maravilloso judo de lo ms sentimental), la distancia ms corta entre dos puntos era la sinceridad. Le vio levantar un brazo, mirarse el reloj de pulsera, murmurar algo y acercarse de nuevo al grupo. 103

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Es la hora de las brujas dijo, logrando que su atronadora voz llegara hasta todos los rincones del saln. No saba que fuera tan tarde. Ser mejor que le demos a Sharon la oportunidad de descansar un poco. Fue como el timbre de una escuela que sealara el trmino de las clases y la hora de irse a casa. El grupo al que Zigman se haba dirigido empez a disgregarse, y ello, a su vez, provoc una reaccin en cadena que fragment a otros grupos, lo cual constituy el final de la fiesta de despedida. Sharon Fields sonri levemente y roz los brazos de dos de los hombres que le bloqueaban la salida. Veo que se est marchando todo el mundo dijo, ser mejor que cumpla con mis deberes de anfitriona. Los hombres se apartaron y Sharon se desliz hacia el centro de la estancia. Se detuvo bajo la araa de cristal sin querer producir la impresin de sacar a empellones a los que todava no se haban levantado y permaneci all esperando. Empez a pensar en su agotamiento. Estaba cansada. No se deba al sueo sino a la fatiga que le causaba la gente; no aquella gente en particular sino toda la gente en general. A excepcin de cinco personas que haba en el saln Nellie, su nica amiga, Flix Zigman, uno de los pocos hombres en quienes tena plena confianza, Terence Simms, su fiel peluquero negro y Pearl y Patrick O'Donnell, el matrimonio que viva en su casa y que ya haba empezado a recoger los vasos vacos y los ceniceros llenosy tal vez de una sexta, Nathaniel Chadburn, amigo de Zigman y digno presidente del Banco Nacional Sutter, a quien apenas conoca, a excepcin de estas personas estaba harta de todos los componentes de su aburrido crculo de amistades. Sus ojos verdes seguan sin traicionar ni el menor de sus sentimientos, y slo revelaban amable inters al tiempo que observaban a los intrpretes de la comedia disponindose a hacer el mutis. Su mirada se detena brevemente en cada uno de ellos, su cerebro aada una etiqueta y pasaba despus a fotografiar y catalogar al siguiente. Hank Lenhardt, el publicitario ms afortunado de la ciudad, con sus aburridas y estpidas ancdotas y sus interminables chismorreos y murmuraciones. Justin Rhodes, el productor de su ltima pelcula, un perfecto caballero del teatro, pero otro hipcrita que se propona, no conseguirla a ella (era indudablemente un marica o un indiferente), sino lograr que dependiera de l de tal forma que pudiera utilizarla en calidad de peldao en su ascenso al poder. Tina Alpert, la famosa periodista cinematogrfica, que sonrea y te clavaba el cuchillo, una bruja a la que no se poda volver la espalda, ni ignorar ni olvidar agasajar con costosos regalos de Navidad o cumpleaos. Y todos los dems, el grupo de los famosos, los explotadores y los explotados, la compaa de actores ambulantes que actuaba en todas las fiestas de Beverly Hills, Holmby Hills, Brentwood y Bel Air y hasta a veces en algunas de Malib y Tranca. Sy Yaeger, el nuevo director cinematogrfico, que modificaba los guiones durante el rodaje y tena la osada de rendir culto a los cursilones pordioseros del pasado, tales como Busby Berkeley, Preston Sturges y Raoul Walsh. Sky Hubbard, el comentarista de radio y televisin, un tipo con chillona voz de sirena y cara de anuncio de camisa, a quien el muy idiota de Lenhardt haba insistido en que invitara en calidad de inversin de buena voluntad. Nadine Robertson, cuya nica fama consista en el hecho de haber actuado una vez en calidad de oponente de Charles Chaplin (lo cual no era un escaso mrito), y que ahora haba pasado a convertirse en un personaje de la alta sociedad, que organizaba bailes benficos, en toda una gran seora que haba conseguido escapar al internamiento en el Museo de Cera Cinematogrfico. Y otros. El doctor Sol Hertzel, el ms reciente psicoanalista a punto de ser elevado a la categora de "guru" por parte de las ms jvenes componentes del ambiente cinematogrfico gracias a su nueva Terapia Dinmica, que consista en escucharte y despus acostarse contigo. En resumen, un Rasputn de va estrecha con un ttulo. Joan Dewer, la nueva actriz, la Duse de la contracultura, una muchacha pecosa de veintids aos que haba tenido tres hijos fuera del matrimonio y que hablaba incesantemente de ellos con la prensa, y haba estado en Argelia y Pekn, y era tan pesada que te daban ganas de echarte a gritar. Scani Burton, con su apostura de ciruga esttica, el soltero profesional y abogado preferido del mundo cinematogrfico, que llevaba tanto tiempo dedicado a los asuntos legales cinematogrficos que probablemente pensaba que un agravio era un nuevo bar mexicano. 104

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Y los dems ahora ya estaban desenfocados, todos ellos copias xerografiadas de algn original, todos iguales, todos con la misma brillantez y el mismo conocimiento del ambiente; los ingeniosos, con sus modales recalentados a lo Wilson Mizner; los entendidos, con sus conversaciones centradas en Luis Buuel, Sergei Eisenstein y Satyajit Ray: los atacantes y los defensores, los elegantes sin querer parecerlo, en los peridicos, todos tan finos, tan previsibles, tan pesados, tan absolutamente irreales y tan nada. Cuerpos arracimndose. Cuerpos alejndose. Y pensar, reflexion Sharon, que haca tiempo, all en Virginia Occidental, y los primeros meses transcurridos en Nueva York y los primeros aos transcurridos en Hollywood, su nica ambicin haba sido la de llegar a ser tan famosa como para poder ingresar en el club y codearse con aquellos seres legendarios. Ahora que formaba parte de dicho club, y que probablemente ocupaba su centro, deseaba dimitir. Pero no poda. Tenas que pertenecer a l de por vida, a no ser que perdieras la fama o el dinero, o bien acabaras hecha un cascajo en el Asilo de Ancianos de los actores. Ahora comprob que estaban empezando a desfilar en serio. Sharon se movi y cruz rpidamente el saln mientras el mar Rojo se abra a su pasopara ocupar su puesto de anfitriona y despedir a los invitados, junto a la escultura de Henry Moore y frente a la enorme y sombra pintura al leo de Giacometti. Se estaban yendo, yendo, y pronto se habran largado todos. Extendi con firmeza la mano, fue estrechando sus manos una tras otra, se inclin en caso necesario hacia adelante para ofrecer la mejilla y para escuchar las muestras de dudosa sinceridad y agradecimiento "has estado simplemente deslumbrante esta noche, Sharon", "una fiesta estupenda, cario", "tendr que pasarme un mes haciendo rgimen para librarme de todo lo que me he comido en tu mesa, encanto", "buen viaje, Sharon, nena", "s que tu pelcula va a ser all un xito tan grande como el de aqu, cielo", "que nos enves una postal de Soho, encanto", "ests preciosa, nia", "si te hace falta un poco de hierba, tengo a montones, nia prodigio", "que vuelvas pronto, cario"; cario, cario, cario. Al final not que los fros dedos de Flix Zigman le acariciaban la barbilla. Te has aburrido, verdad? Y, sin embargo, todo el mundo se lo ha pasado muy bien. Ahora procura descansar un poco. Te llamar maana. No me llames, Flix dijo ella sonriendo dbilmente, ya te llamar yo. Me quedar en casa todo el da. Tengo que hacer muchas maletas y eso no puede hacrmelo nadie. Gracias por haberme librado de ellos. Eres un tesoro, Flix. Y Flix se fue. Estaba sola. Escuch el rugido del motor del ltimo vehculo al ponerse en marcha y alejarse. Nellie, has abierto la verja? pregunt mirando hacia el comedor. Nellie Wright regres al saln con una copa de coac en la mano. Ya hace mucho rato. Por qu no subes a acostarte? Necesitas dormir. Me quedar levantada hasta que todos se hayan ido. Despus cerrar la verja y dejar puesta la alarma una vez Patrick haya sacado fuera todas las botellas y la basura. Gracias, Nell. Qu asco de fiesta, verdad? Pues no tanto dijo Nellie encogindose de hombros. Ms o menos como siempre. Han devorado todo el pato asado y la salsa de naranja, y no han dejado ni una cucharada de arroz. Pero me alegro de que hayamos hecho eso en lugar del asado de vaca. En cuanto a la fiesta, no te preocupes ha estado bien. Por qu lo hacemos? pregunt Sharon. No esperaba ms respuesta que la suya propia. Supongo que por hacer algo. Has visto al doctor Hertzel intentando hipnotizar a Joan Dever para quitarle el vicio de fumar? Es un imbcil dijo Sharon dirigindose hacia la escalera. Hasta maana, Nell. Por qu no te quedas durmiendo hasta un poco tarde? No, creo que no repuso Sharon detenindose. Las primeras horas de la maana son las mejores del da. Es cuando me siento autnticamente viva y cuando me vibran todos los corpsculos. Tal vez te sientas mucho ms viva cuando llegues a Londres y hayas arreglado las cosas con tu seor Clay. Pudiera ser. Ya veremos. Tal como dicen en el enigmtico Oriente, ser lo que tenga que ser. En realidad, en estos momentos me siento bien, Nell. En cuanto me he visto libre del ejrcito de Coxey he empezado a sentirme bien, a sentirme de nuevo un ser humano y no un robot. Sharon se quit un zapato y despus el otro y pase descalza recorriendo un crculo y siguiendo un dibujo de la alfombra. 105

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Cuando estoy sola dijosiempre me sorprendo volviendo a descubrirme a m misma. Siempre hemos estado de acuerdo en que es extraordinario eso de volver a descubrirte, de averiguar quin eres y qu eres realmente. Muchas personas no consiguen averiguarlo en toda su vida. Gracias a ti yo lo estoy consiguiendo, Nell. Yo no he tenido nada que ver con eso dijo Nellie. Has sido t. Pero t me has alentado. Es algo muy serio eso de descubrir el propio yo. Es como clavar una bandera en un territorio nuevo. Ya no me hace falta la aprobacin ni el amor de nadie. Qu alivio. Me bastar saber que yo me quiero, lo que soy, lo que siento, y lo que verdaderamente puedo llegar a ser como persona y no como actriz, simplemente como persona. Se sumi brevemente en sus pensamientos. Tal vez necesite a otra persona. Tal vez necesite todo el mundo. Tal vez no. Ya lo averiguar. Pero no me har falta ni esta corte ni estos adornos. Dios mo, a veces experimento el deseo de dejarlo todo, de huir irme de repente a algn lugar donde nadie sepa quin soy, donde a nadie le importe quin soy, estar sola durante algn tiempo, vivir en paz, vestirme como quiera, comer cuando me apetezca, leer o meditar o pasear entre los rboles o bien haraganear sin experimentar sentimiento alguno de culpabilidad. Largarme a algn sitio donde no hubiera manecillas del reloj, ni calendario, ni citas anotadas en la agenda ni telfono. Una tierra de nunca jams sin pruebas de maquillaje, sin sesiones fotogrficas, ensayos ni entrevistas. Yo sola, independiente, libre, pertenecindome exclusivamente a m. Y por qu no, Sharon? Por qu no lo haces algn da? Es posible que lo haga. S, es posible que pronto est dispuesta a hacerlo. La seorita, Thoreau viviendo en los bosques y formando una comuna con las hormigas. La seora Swami Ramakrishna en lo alto de una colina dedicada a la bsqueda interior. Es posible que emprenda un vuelo anmico no programado y vea dnde aterrizo y qu me sucede. Suspir. Pero antes tengo que ver de nuevo a Roger. Me est esperando. Tengo que averiguar si puede dar resultado. En caso afirmativo, estupendo. Abandonar el papel de solista y probar a interpretar un do. Si no se produce el acuerdo, tiempo habr para probar otro tipo de vida. Lade la cabeza mirando a su secretaria. Por lo menos pienso como es debido, no? Desde luego. Soy libre de elegir. Se abren ante m muchas opciones y alternativas. Y eso es una ventaja. La mayora de las personas no disponen de ninguna. Tengo buena estrella. Quieres desabrocharme, Nell? Nellie se le acerc por detrs y empez a desabrocharle la espalda de la blusa blanca. Sharon sigui hablando en tono nostlgico. Te acuerdas de aquel psicoanalista que conocimos hace aos, Nell? Dnde fue? Ah, s, en aquella cena de la Casa Blanca, te acuerdas? El que dijo que no quera tener por pacientes a los actores y actrices. "Te pasas el rato arrancndoles una capa tras otra esperando poder llegar al ncleo, a la autntica persona que se oculta debajo de todas las falsas apariencias. Y cuando lo consigues, qu es lo que encuentras? Nada. No hay nadie. No encuentras a una persona autntica". Santo cielo, esta idea me aterr durante muchos meses. Supongo que a eso se debe a mi actual tranquilidad y satisfaccin. Me he arrancado todas las capas. Y he encontrado a una persona autntica, un ser humano, mi propia identidad, el yo que habita en m. Y me gusta y respeto a esta persona y he comprendido que esta persona puede ser independiente y hacer lo que le venga en gana. No est mal. Mejor dicho, est muy bien. Se volvi sostenindose la blusa desabrochada a la altura de los hombros. Gracias, Nell. Abraz fugazmente a su secretaria con un solo abrazo . Es posible que sea independiente pero no s qu hara sin ti. Buenas noches. Descansa t tambin un poco. Sharon Fields se dirigi a la alfombrada escalera que conduca a su alcoba del segundo piso. Mientras suba, record el reportaje que una revista de difusin nacional haba publicado sobre su casa. Las dos pginas centrales las haban dedicado a una enorme fotografa de su alcoba, en la que apareca la cama de matrimonio con colcha de terciopelo y dosel. El pie de la foto deca: "Si el Despacho Ovalado de la Casa Blanca de Washington, el Kremlin de Mosc y la Casa del Estado de Pekn son las capitales polticas del mundo, este dormitorio de Bel Air es la capital sexual del mundo. 106

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El esplendor de esta estancia, el costd de cuyo mobiliario asciende a 50.000 dlares, es el escenario en el que Sharon Fields, la diosa internacional del Estado del Amor, se olvida de todo, de la veneracin y la respiracin entrecortada, para dormir sola". Se haba molestado por toda aquella basura pero ahora, al recordarla, comprendi que la ltima parte haba sido proftica y sonri. Para dormir sola. Gracias a Dios, pens al llegar al pasillo. Gracias, Seor Dios, pens, y se dirigi alegremente a su alcoba. Media hora ms tarde, enfundada en un camisn rosa de encaje y con el cobertor de raso acolchado subido hasta la barbilla, Sharon Fields se hallaba tendida bajo el enorme dosel en la oscuridad de la alcoba, todava despierta pero sumida ya en una especie de sopor. Se haba tomado el Nembutal diez minutos antes de acostarse y saba que no le hara efecto hasta dentro de otros diez. Cmodamente tendida y dejando vagar sus pensamientos, se percat de que llevaba varias noches sin preocuparse por el pasado lo cual era indicio de buena salud mental, habindose dedicado con preferencia a examinar el presente y a pensar en el futuro. Esta noche se senta satisfecha y a salvo. Para ella se trataba todava de una sensacin nueva, porque, hasta haca poco tiempo, la cama haba sido para ella el smbolo de aquello que ms odiaba en la vida. La cama haba sido la triste arena desde la que haba ascendido al xito. Una vez alcanzado el xito, la cama se haba convertido en el smbolo pblico de su personalidad y de la atraccin que ejerca en millones de personas. Para todas stas, no era un ser humano como ellas sino un objeto, una cosa, un objeto sexual el ms deseado del mundocuya sola presencia se asociaba inmediatamente con el ms perfecto receptculo sexual y cuyo sitio estaba en la cama y en ningn otro lugar. Al principio haba perseguido esta identificacin, pero, tras haberla alcanzado, haba tratado en vano de librarse de ella, de separarse de la imagen de la cama. Pero el pblico no estaba dispuesto a aceptarlo, los estudios no estaban dispuestos a aceptarlo y ni siquiera se lo permita su propio agente de prensa Hank Lenhardt. Al final haba hallado el medio de convivir con esta imagen la imagen de su persona tendida en la cama de todo el mundoy lo haba logrado descubriendo su propio yo, aprendiendo que era algo ms que un objeto sexual, y al hacerlo as se haba divorciado mentalmente de aquel odiado smbolo de la cama. Es ms, se las haba apaado tan bien que hasta su propia cama se haba convertido en un tranquilo y abrigado punto de reposo, huida y descanso. Se enorgulleca de su xito y de la fuerza de voluntad que el final le haba permitido doblegar la vida a su antojo. Haba tardado mucho en conseguirlo pero al final era duea de su ser y de su destino. Se senta a salvo por vez primera, segura por vez primera, libre por vez primera de los hombres y de sus exigencias sexuales y de la necesidad de moldear su personalidad y conducta de acuerdo con sus gustos. Y, por vez primera, estaba en condiciones de hacer lo que le viniera en gana, cuando le viniera en gana y como le viniera en gana. Era un alma independiente y, tanto si ello gustaba a los dems como si no, era igual a sus semejantes. E incluso superior. Tras veintiocho aos de servidumbre y esclavitud como la que suelen conocer la mayora de muchachas y mujeres, su espritu y su cuerpo s, su espritu y su cuerposlo le pertenecan a ella. Y, sin embargo, tal vez le faltara algo. Tal vez no. En el momento actual no experimentaba sensacin alguna de vaco. Tal vez no le bastara el amor de s misma para poder vivir una vez se hubiera desvanecido el brillo de la novedad. Entonces quiz resultara ms evidente la sensacin de vaco. Entonces tal vez necesitara a alguien, a alguien honrado, amable y carioso con quien compartir el prodigio de cada nuevo da. Roger Clay haba sido un hombre simptico, considerado, respetuoso y a menudo amable, a pesar de ser un actor y un egosta. En realidad, haban roto sus relaciones porque ella se haba mostrado celosa de su independencia tan duramente ganada y Roger no haba podido adaptarse. 107

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Ahora, en mitad de la noche, empez a reflexionar. Tal vez no fuera mala idea llegar a una solucin de compromiso. Ceder parte del territorio conquistado a cambio de un aliado que le hiciera el regalo del amor. Bueno, pasado maana, no, ya estbamos a maana muy pronto se reunira con l en Londres y estara en condiciones de saber ms acerca de l y acerca de s misma y acerca de la importancia de ambos, y mantendra abierta la puerta de las distintas alternativas. Bostez y dio la vuelta sobre la suave almohada de plumas. Aquellos libros franceses que haba ledo ltimamente. En cul de ellos lo haba ledo? Era en el de Valery, s, Valery. "Es necesario que transcurran muchos aos antes de que las verdades que nos hayamos creado se conviertan en nuestra propia carne". Muy bien. A qu objeto darse prisa? La metamorfosis se producir, se est produciendo, se producir. El ltimo pensamiento antes de conciliar el sueo: maana sera un da maravilloso. Y se durmi. Segundo acto. La camioneta de reparto Chevrolet de tres cuartos de tonelada, con su carrocera modelo 1964 y sus neumticos nuevos de alto rendimiento, luca la misma leyenda en ambos laterales recin pintados. La leyenda deca: "Desinfeccin y Desratizacin, Sociedad Annima, Control de Plagas desde 1938, Los ngeles Oeste". Mientras la camioneta de reparto ascenda por la calle Stone Canyon de Bel Air nada haba en su aspecto que pudiera inducir a sospechar que no se diriga a cumplir uno de sus habituales servicios. A aquella hora griscea de un mircoles por la maana de mediados de junio faltaban cinco minutos para las siete, no haba por la zona ningn otro vehculo y tampoco ninguna persona que pudiera observarla. Sentado al volante, Adam Malone se iba acercando progresivamente a su punto de destino. A pesar de que slo haba dormido muy poco en el transcurso de la agitada noche, Malone estaba ahora completamente despierto y ojo avizor. Pero se senta extraamente aislado del papel que estaba interpretando. Era como si se encontrara oculto detrs de un cristal de una sola direccin, observando a alguien parecido a s mismo que guiara a un grupo de cuatro personas desde el mundo de sus sueos, deseos y engaos en el que vivan, hacia una autntica tierra de nadie tridimensional, en la que el peligro y el riesgo acecharan tras cada siniestro rbol y arbusto. A su lado, repantigado en el otro asiento de delante, se encontraba Kyle Shively, aparentemente tranquilo y sereno pero con los msculos del rostro en tensin y con los tendones del cuello muy rgidos, seal inequvoca de ansiedad. Se hallaba sentado con el mapa de Bel Air abierto sobre las rodillas y contemplando los distintos rtulos blancos y azules de las travesas que iban pasando y perdindose de vista. Detrs de ellos, agachados sobre la alfombra de pelo, de segunda mano, se encontraban Howard Yost, con su atuendo de pescar color caqui, y Leo Brunner, vestido con chaqueta deportiva y pantalones oscuros. No haban abierto la boca desde que haban abandonado el paseo Sunset, pero ahora Shively se incorpor en su asiento y rompi el silencio. All est le dijo a Malone sealando hacia la izquierda. Lo ves? El Camino Levico. Ya lo veo dijo Malone en voz baja. Qu qu hora es? Shively se mir el reloj de pulsera. Las siete menos dos minutos repuso. Malone gir el volante a la izquierda y la camioneta Chevrolet entr y empez a ascender por el Camino Levico. Se escuch desde atrs una voz asustada. Escuchad suplic Brunner, an estamos a tiempo de dar la vuelta, Temo que... Maldita sea, cllate gru Shively. Ya haban recorrido todo el trecho y se estaban acercando al final del callejn sin salida. 108

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Tenan delante la formidable verja de hierro forjado que protega la propiedad de Sharon Fields. Ests seguro de que la verja se abrir? pregunt Malone hablando con dificultad. Ya te he dicho que me he encargado de eso repuso Shively con aspereza, y empez a ponerse los guantes de trabajo. Ya estaban casi junto a la verja cuando Shively orden : Muy bien, para aqu y deja el motor en marcha. Malone detuvo el vehculo sin apartar el pie del freno. Sin ms palabras Shively abri la portezuela y descendi. Mir rpidamente hacia atrs. Satisfecho, avanz hacia la verja. Desde su asiento, Malone observ preocupado a Shively mientras ste asa uno de los barrotes de hierro de la verja con una mano enguantada y otro barrote de la otra hoja con la otra mano y empujaba hacia adentro. Las dos hojas de la verja se abrieron con aparente facilidad y qued visible el camino de asfalto, a cuya izquierda se observaban altos arbustos y a cuya derecha se vean recios chopos y grandes olmos, antes de torcer y perderse de vista entre los rboles que tambin ocultaban la mansin del fondo. Shively regres a la camioneta, volvi a su asiento y cerr la portezuela. Como ves, me he encargado del trabajo tal como te haba dicho le dijo a Malone quitndose los guantes y volviendo a mirarse el reloj. Si sigue el horario previsto, estar aqu dentro de tres o cuatro minutos. Has entendido bien lo que tienes que decir? Malone asinti muy nervioso. Habla con indiferencia, como si te dispusieras a realizar un trabajo le advirti Shively. Como pongas cara de asustado o se te vea nervioso, lo echars todo a rodar. Por consiguiente, recuerda que... Un momento, djame comprobarlo todo. Se agach, recogi el frasco de cloroformo y el trapo y coloc ambas cosas a su lado en el asiento. Muy bien, muchacho. Todo dispuesto. Entra despacio. El pie de Malone se apart del freno. Pis el acelerador y la camioneta cruz la verja abierta penetrando en la propiedad. El vehculo avanz ahora lentamente y se fue acercando poco a poco a la zona boscosa junto a la que se torca el camino. Shively lade la cabeza y agarr a Malone del brazo. Lo oyes? Escucha. Se escucharon claramente los estridentes ladridos de un perro procedentes de detrs de los rboles. A Malone empez a latirle apresuradamente el corazn. Mir a Shively. Su perro murmur. Sigue adelante le dijo Shively reprimiendo su excitacin. Malone pis ligeramente el acelerador. De repente se le agrandaron los ojos y pis el freno. Un perro, un peludo Yorkshire terrier, apareci brincando desde detrs de los rboles, se detuvo, ladr en direccin a alguien y a los pocos momentos apareci ella. Estaba mirando al perro con tanto inters que, de momento, no les vio. Segua al perro medio rindose y medio regandole, y ste se escapaba alegremente hasta que al final se detuvo a esperarla. A travs del parabrisas, con el corazn en un puo, Malone sigui sus movimientos presa del aturdimiento y la emocin. Era increblemente hermosa, tal como l se haba imaginado que iba a ser, una perfeccin absoluta. Haba conseguido atrapar al perro de espaldas a ellos y sin haberse percatado de su presencia, y se haba arrodillado para acariciarlo y hablarle. En pocos segundos, Malone archiv en su cerebro todo lo que haba visto. Era ms alta y ms esbelta de lo que se haba imaginado y, sin embargo, le pareci ms curvilnea. El suave cabello rubio le caa sobre los hombros. Llevaba grandes gafas de sol color violeta. Luca una fina blusa blanca con escote en V y abrochada delante, cinturn ancho de cuero con remaches metlicos, una falda de cuero color crema extremadamente corta y botas de cuero marrones de media caa y tacn bajo. No llevaba medias y, al arrodillarse junto al perro, le qued al descubierto medio muslo. Luca, adems, una especie de collar con un pesado colgante. Shively agarr de nuevo el brazo de Malone. Anda, estpido. Ponte en marcha para que nos oiga y acrcate a ella. Sin apartar los ojos de Sharon, Malone repiti mecnicamente los movimientos. Se escuch el rugido del motor y la camioneta empez a avanzar. Al escuchar el ruido, Sharon Fields se volvi a mirar, solt al 109

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perro, se levant y se apart a un lado del camino, contemplando con asombro aquella inesperada camioneta de reparto que se iba acercando. Desde la ventanilla abierta, Malone mir fijamente a Sharon Fields, a escassima distancia suya, tan cerca que casi la poda tocar. Sus ojos, perplejos tras las gafas ahumadas, la nariz encantadora y los rojos labios, la redondez del busto acentuada por la ajustada blusa, la realidad de su persona y de su carne, todo ello le dej momentneamente sin habla. Advirti que Shively le daba un codazo y se recuper. Intent desesperadamente comportarse de forma normal. All estaba, con la cabeza echada hacia atrs y mirndole directamente a la cara. Trag saliva y se asom por la ventanilla. Buenos das, seora. Lamento molestarla pero nos han llamado para un trabajo de exterminacin de termitas y no encontramos la casa. Estamos buscando la residencia Gallo, se encuentra al fondo de un callejn sin salida, que es travesa de la calle Stone Canyon. Puesto que aqu no haba indicacin, hemos pensado que tal vez.... Lo lamento, se han equivocado de casa dijo Sharon Fields. Probablemente estar unas tres o cuatro manzanas ms arriba subiendo por la calle Stone Canyon. Malone fingi mostrarse agradecido y despus aparent sentirse perplejo. Me parece que nos hemos perdido. Ninguno de nosotros conoce este barrio. Le importara indicarle a mi compaero en el mapa en qu punto nos encontramos? Mientras hablaba, Malone advirti el olor de una vaharada de cloroformo. Shively haba abierto y vuelto a cerrar el frasco y Malone escuch el rumor de sus movimientos al abrir la portezuela de la camioneta y bajar. No s si podr empez a decir Sharon Fields mirando a Shively que se estaba acercando a ella con el mapa en la mano. Miraba sorprendida a Shively y a Malone y finalmente clav los ojos en Shively. Lamento molestarla, seora estaba diciendo Shively. Le mostr el mapa , ste es el mapa Bekins de la zona, si usted... Ella hizo caso omiso del mapa, frunci el ceo y mir a Shively. Cmo han entrado ustedes? le pregunt bruscamente. La verja siempre est... Hemos utilizado el interfono la interrumpi Shively. Seora, si me hace el favor de mirar este mapa. Le acerc el mapa al rostro y, desconcertada, Sharon lo mir automticamente. Shively adelant rpidamente el otro brazo, que mantena oculto detrs de la espalda, la rode por los hombros y le acerc al rostro el trapo mojado. Despus le comprimi el trapo empapado de cloroformo contra la nariz y la boca de tal forma que slo quedaron visibles sus asombrados ojos tras las gafas violeta. Sharon abri aterrorizada los ojos e intent protestar, logrando pronunciar un amortiguado: Oh, no... Shively atrajo la cabeza de Sharon contra su pecho y la sofoc con el trapo impregnado de cloroformo. Ella intent desesperadamente escapar, utilizar las manos para apartarse de l, pero Shively ya la haba rodeado con el otro brazo y le haba inmovilizado los brazos. Mientras contemplaba toda la escena conteniendo el aliento, Malone observ asombrado que ella intentaba forcejear y escapar. Pero su resistencia cedi a los pocos segundos. Sus ojos se cerraron tras las gafas ahumadas. Sus brazos se aflojaron. Y sus rodillas empezaron a doblarse. Malone abri la portezuela y descendi. Shively deposit en brazos de Malone el cuerpo inerte de Sharon Fields. Sosteniendo torpemente la figura de sta en el hueco de un brazo, Malone golpe el lateral de la camioneta con el puo de la mano que tena libre. Se abri la portezuela trasera de la camioneta y salt Yost apresurndose a ayudar a Malone. Juntos levantaron la blanda forma de Sharon y, tropezando en su prisa, la trasladaron a la parte de atrs de la camioneta. La introdujeron hasta la mitad y Brunner, desde dentro, la arrastr al interior sostenindola por las axilas. Yost subi inmediatamente y cerr la portezuela tras s. Malone regres corriendo a la parte de delante, donde Shively estaba ofrecindole un puado de comida para perros al terrier Yorkshire, que no cesaba de ladrar. 110

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El perro husme el bocado que sostena Shively en la mano. Tranquilizado, se aproxim a ste y empez a comer de su mano. Con rpido movimiento, Shively arroj al suelo la comida, agarr al perro por el collar y, utilizando la otra mano, le cubri el hocico con el trapo empapado de cloroformo. El perro perdi inmediatamente el conocimiento. Acercndose al borde del camino, Shively descubri un claro y arroj sin ceremonias al animal sobre el follaje. Malone ya haba recogido los restos de la comida para perros y el mapa de Bel Air, y haba mirado a su alrededor para comprobar que no hubiera habido testigos. Le pareca que no. Subi al asiento del conductor en el mismo momento en que Shively se acomodaba en el asiento del pasajero. Shively le entreg el frasco y el trapo del cloroformo a Yost y volvi a ponerse los guantes. Malone haba soltado el freno, haba puesto marcha atrs y estaba retrocediendo silenciosamente por el estrecho camino. Cruz la verja abierta y sali a la calle. Mientras Malone daba la vuelta para que el vehculo se encontrara de cara a la calle Stone Canyon, Shively volvi a bajar y se dirigi a la verja. Una vez dentro, Shively volvi a cerrar la verja. Despus destap el motor, volvi a conectar el engranaje y cerr de nuevo automticamente la verja. Desapareci de la vista breves momentos y despus Malone pudo verle en lo alto del muro. Acto seguido le vio saltar al Camino Levico. A los pocos momentos, Shively se encontraba de nuevo en el interior de la camioneta. Cerrando la portezuela, se reclin contra el respaldo y respir hondo. Mir a Malone y por primera vez en toda la maana le hizo el honor de dirigirle una ancha sonrisa de perversidad. Ya est hecho, Adam anunci con voz spera. Largumonos enseguida, Prxima parada, la tierra prometida. Consiguieron llegar por un atajo desde Bel Air a la autopista de San Diego. En lugar de seguir el camino habitual para dirigirse al paseo Sunset y seguir despus por el oeste en direccin a la autopista, tomaron un camino mucho menos conocido, que desde la calle Stone Canyon les llevara a la calle Bellagio y les permitira salir al paseo Seplveda, a pocos pasos de la autopista. Recorrieron el atajo sin incidentes. Malone subi por la primera rampa en direccin sur y se adentr con la camioneta Chevrolet entre el denso trfico. Se haba percatado de que apretaba el volante con tanta fuerza que tena los nudillos casi exangues. A diferencia de sus compaeros, que ya haban empezado a respirar aliviados por haber salido airosos de la empresa, Malone segua pensando que correran peligro mientras no abandonaran los lmites de la ciudad. Al cabo de diez minutos lleg a un punto en que tuvo que cambiar de carril y, obedeciendo la seal que le estaba haciendo el dedo de Shively, se desplaz hacia la derecha para tomar la autopista de Santa Mnica. El nerviosismo de Malone haba ido en aumento a medida que se iban acercando al cruce del centro de la ciudad, desde el que podan tomarse tres autopistas en direccin sur. Haba dejado la direccin en manos de Shively y se haba limitado a conducir. A cada vehculo de la polica que pasaba y cada rugido de motocicleta que escuchaba le daba un vuelco el corazn. Era como si temiera que alguien estuviera al corriente de cul era la preciosa carga que llevaban, o que la polica hubiera comunicado por radio que Sharon Fields haba sido secuestrada por una banda de golfos que iba en una falsa camioneta de reparto. Malone haba respetado religiosamente todos los lmites de velocidad, ni demasiado rpido ni demasiado lento, puesto que ambas cosas hubieran podido llamar la atencin. Haba procurado no adelantar a ningn vehculo y no cambiar de carril, a no ser que ello le hubiera resultado imprescindible, y se haba esforzado por seguir la velocidad de la corriente del trfico. Se estaban acercando al cruce. Ya haban comentado y discutido con anterioridad acerca de las ventajas e inconvenientes de las tres carreteras. La autopista de Santa Ana ofreca la ventaja de los seis carriles, pero era la ms larga y probablemente aquella en la que el trfico sera ms denso. Haban considerado muy seriamente la posibilidad de tomar la autopista de San Bernardino, pero haban llegado a la conclusin de que sta presentaba demasiadas rampas de entrada y salida. Al final se haban decidido por la ms reciente autopista de Pomona, por ser la ms directa y rpida y la menos transitada de las tres autopistas que conducan a Arlington y las Gaviln Hills. Sin necesidad de que se lo recordaran, Malone se situ en el carril adecuado y, una vez en la autopista de Pomona, su corazn y el trfico se aligeraron. 111

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Haban pasado frente al Parque Monterrey por un lado y Montebello por el otro y, siguiendo la autopista del sur, haban atravesado las localidades de La Puente y Hacienda Heights. Ahora, tras atravesar el tnel de las montaas que rodeaban la zona de Brea Canyon y dejar atrs las ciudades de Pomona y Ontario, comprendieron que ya haban cubierto tres cuartas partes del trayecto que les conducira a Arlington. Malone dej por unos momentos de prestar atencin al paisaje y las sealizaciones que estaban pasando, para prestrsela a sus amigos y a la carga que llevaban y a la increble hazaa que haban llevado a cabo. Shively estaba contemplando la figura inconsciente de Sharon Fields, tendida en la parte de atrs de la furgoneta. Tena los ojos cubiertos con una tira de gasa esterilizada, otra tira le cubra la boca, y ella se hallaba tendida de lado sobre la alfombra de pelo, entre Yost y Brunner. Shively chasque la lengua. Es extraordinaria. Habis visto alguna vez un trasero y un busto parecidos? Mir a Malone con una expresin tan lasciva como ste jams haba visto, y volvi a repantigarse en el asiento encendiendo un nuevo cigarrillo con la colilla del que acababa de fumarse . Muchacho, reconozco que tienes buen ojo. Es una preciosidad, de eso no cabe duda. No me quito de la cabeza lo que he notado al sostenerla entre mis brazos cuando le aplicaba el cloroformo. Se estaba cayendo y yo, para sostenerla, la he agarrado de un pecho. Os digo que son de verdad, nada de cosas postizas, y, sabis una cosa? Apuesto a que en la palma slo me cabe la mitad. Lo dices en serio? pregunt Yost desde la parte de atrs. Puedes estar seguro repuso Shively. Pero si la tienes a tu lado. Mtele las garras encima y comprubalo t mismo. No lo hagas, Howie dijo Malone enojado. No le pongas las manos encima! Ya conoces nuestro acuerdo! Era una broma, muchacho dijo Shively. Puedes confiar en el viejo Howie. Es un caballero. Oye dijo Yost, deja de llamarme por mi nombre. En eso tambin llegamos a un acuerdo, no lo olvides. Clmate, Howie contest Shively. Est dormida. No estoy yo muy seguro dijo Yost de repente. Malone se medio volvi. Qu quieres decir? pregunt alarmado. No s, me ha parecido que se mova un poco. Qu piensas? pregunt dirigindose a Brunner. Se produjo un breve silencio y despus Malone escuch la voz de Brunner. S, no me cabe la menor duda. Se mueve un poco. Ha movido un brazo. Creo que est cesando el efecto del cloroformo. Cunto tendra que durar? pregunt Shively. Por lo que yo he observado en mi mujer las veces en que ha estado en el hospital repuso Brunner, una media hora. Y ya llevamos casi una hora de viaje. Malone golpe nerviosamente el volante con las manos. Creo que ya ha llegado el momento de administrarle la inyeccin de luminal de sodio. Lo encontrars en el botiqun marrn. Ests seguro de que sabes administrarla? Anot las instrucciones que te dieron y lo que le en la "Home Medical Guide'' repuso Brunner. Tengo las notas aqu en el bolsillo. No te preocupes, le he administrado a Thelma docenas de inyecciones. Pues, bueno, date prisa, antes de que despierte le dijo Malone. Shively se incorpor parcialmente en su asiento para mirar hacia la parte de atrs. Pero procura que no permanezca inconsciente mucho rato dijo. Cunto dura el efecto? Depende de las personas le explic Brunner. Ser mejor que me prepare. Ahora me estoy dirigiendo al conductor. Cuando me disponga a administrarle la inyeccin, te lo comunicar para que aminores la marcha y evites los baches. Ahora utilizo el pauelo para aplicarle un torniquete. Vamos a subirle la manga muy bien. Ahora voy a sacar del botiqun todo lo que me haga falta. Se produjo una pausa. 112

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A los pocos segundos Brunner sigui describiendo sus actividades como un catedrtico de ciruga que les estuviera explicando a los alumnos las distintas fases de una operacin. La inyectaremos en la vena 0,24 gramos de luminal de sodio. Se trata de una dosis muy elevada pero inofensiva. Por consiguiente, tomar dos ampollas de 0,12 gramos y obtendremos as los 0,24 gramos necesarios ahora los aspiro a la jeringa, dame esa bolsita de papel esterilizado, la aguja est dentro. Gracias. Muy bien, conductor, me dispongo a inyectar. Malone desplaz inmediatamente la camioneta hacia el carril ms lento de la derecha, reduciendo la velocidad a menos de setenta kilmetros por hora. Ya est, todo hecho grit Brunner. No la has visto hacer una mueca? pregunt Yost. S, pero no ha abierto los ojos repuso Brunner. Mira... Se perdi su voz pero despus volvi a escucharse: He estado leyendo las instrucciones. He pasado por alto una cosa. El luminal de sodio tardar de un cuarto de hora a veinte minutos en hacerle efecto. Temo que recupere la conciencia antes de que ello suceda. Pues, entonces adminstrale un poco ms de cloroformo para que se quede quieta hasta que le haga efecto el luminal de sodio le aconsej Malone. Buena idea dijo Brunner. Demonios, qu mal huele eso se quej Yost. Pero es necesario dijo Brunner. Muy bien, ya le he administrado la segunda dosis de cloroformo. Creo que ya no tenemos que preocuparnos por ella. Y, tranquilizaos, todava disponemos de otras dos ampollas de anestesia y una aguja nueva para poderla dormir cuando la devolvamos a casa dentro de dos semanas. No quiero saber nada de cuando la soltemos dijo Shively. A m lo nico que me interesa es lo que tenemos ahora. Volvi a mirar hacia atrs. Os digo que de slo mirarla me estoy excitando. Fijaos en la ropa que lleva puesta. No debe llegarle ms all de unos diez o doce centmetros por debajo del trasero. Debe gustarle mucho exhibirse. Oye, Howie, hagamos una cosa, cambiemos de sitio. Quiero estar ah atrs un rato. Quiero levantarle la falda y echar un vistazo de primera mano al bocado ms famoso del mundo. Qu dices, Howie? Malone le mir enfurecido. Ya te ests callando, no hables as, Kyle. Nadie va a tocarla sin su consentimiento. En eso nos mostramos de acuerdo. Fue una decisin unnime. Anda por ah dijo Shively. El acuerdo lo tomamos cuando todo eso era un sueo. Ahora es un trasero vivo y la tenemos en nuestro poder. Yo te digo que las circunstancias han cambiado. No ha cambiado nada dijo Malone enojado. Todo es lo mismo y las reglas del juego siguen siendo las mismas. Y no te acercars a ella ahora que est dormida e indefensa y ni siquiera despus cuando despierte a menos que ella te invite. Lo habis odo, chicos? grit Shively. Tenemos entre nosotros a un polica que se ha autodesignado guardin de la ley y el orden. Pero es que vais a permitirle que es lo que podis o lo que no podis hacer? Yo, no le digo a nadie lo que tiene que hacer dijo Malone. Te estoy recordando simplemente que establecimos unas normas y que acordamos atenernos a ellas. Shively sacudi la cabeza como para compadecerle. Adam Malone, eres un maldito y estpido idiota. Leo Brunner, asom la cabeza entre los dos asientos de delante. Por qu no dejis de discutir tontamente? Y basta de llamaros en voz alta por vuestros nombres. Si lo hacis ahora es probable que os olvidis ms tarde cuando est despierta. Roz el hombro de Malone con una mano. Pues, claro, Adam, estamos dispuestos a atenernos a las normas. Y sabes que nuestro amigo lo har tambin. Shively encendi un cigarrillo y se sumi en un malhumorado silencio.

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Malone busc y encontr la rampa de salida que les conducira al paseo Van Buren y al condado de Riverside y despus directamente a la ciudad de Arlington. Sin apartar los ojos de la carretera, empez a pensar en el compaero que tena al lado. Estaba furioso con Shively. El tejano era el nico elemento discordante en lo que de otro modo hubiera podido ser un da perfecto. Malone se esforz en vano por convencerse de que Kyle Shively no era tan malo como pareca. Al fin y al cabo, Shively haba sido el primero en creer en el proyecto de Malone y el primero que se haba adherido al mismo. Nadie se haba esforzado tanto como Shively en hacerlo realidad. Lo malo de Shively era su personalidad y su actitud social, debida a un resentimiento que arrancaba probablemente del medio en que se haba desenvuelto. Era ignorante y mal educado pero muy listo e ingenioso. Era un ser manual y fsico, una criatura impulsiva. Su vulgaridad en relacin con los temas sexuales y femeninos deba formar parte de su tendencia exhibicionista. En resumen, su obsesin sexual deba arrancar de cierta inseguridad y falta de recursos interiores. Malone lleg a la conclusin de que comprenda a Shively pero que ste no le gustaba. Despus Malone se pregunt otra cosa. Se pregunt si podra fiarse uno de Shively. Bueno, all est! exclam Shively canturreando. Se incorpor y se inclin hacia el parabrisas . Ah est Arlington. Menuda birria de ciudad. Malone aminor automticamente la marcha. Oye grit Yost desde la parte de atrsno olvides parar en alguna estacin de servicio que tenga cabina telefnica. Tengo que llamar a mi mujer desde Colorado, recuerdas? Djalo dijo Shively. Ser mejor que no nos vean detenidos. Podra ser peligroso. Yost se acerc a la parte delantera para protestar. Ms peligroso ser para m si no llamo a mi mujer y le digo que he llegado bien. Tardar un minuto. Muy bien, clmate, Howie dijo Shively indicndole a Malone el camino. Sigue recto por Van Buren, muchacho. Tenemos que atravesar el centro de la ciudad. No es que sea precisamente una ciudad, no hay ms que un par de manzanas de tiendas. Pero no te detengas en ningn sitio. Cruza rpidamente. Hay un par de estaciones de servicio unas dos manzanas ms abajo junto al letrero de la Pequea Liga de bisbol. Malone atraves Arlington a velocidad moderada acelerando slo un poco para poder cruzar el nico semforo que haba y a los pocos segundos sali de la poblacin y pudo ver la primera estacin de servicio. Se acerc al bordillo y aparc la camioneta a cierta distancia de la gasolinera. Sal por aqu, Howie dijo Shively abriendo la portezuela. No vayas a abrir la portezuela de atrs. Descendi de la camioneta para que Yost pudiera pasar al asiento delantero y despus inclin la cabeza hacia el interior del vehculo . Vosotros dos guardad el tesoro. Yo acompaar a Howie para vigilar que no tarde ms de un minuto y de paso aprovechar para mear. Vuelvo en seguida. Daos prisa dijo Malone. Observ a travs del parabrisas a sus dos compaeros, pero sus pensamientos se concentraron nicamente en la esbelta figura del tejano. Malone pens en la muchacha que llevaban en la parte de atrs. No era slo la joven estrella ms famosa y querida de la historia cinematogrfica, sino que, adems, era tambin un ser humano, un ser humano precioso, frgil y tierno que se mereca todo su respeto y consideracin. Y tambin su proteccin. Malone se mordi el labio inferior pensando en lo que iba a suceder. Hasta aquellos momentos, hasta haca muy poco, haba estado tan preocupado por la huida que no haba podido pensar con seriedad y realismo en sus relaciones con Sharon Fields una vez la tuvieran en su poder. Por la forma en que Shively se haba comportado en el transcurso del viaje, comprendi que hara falta poner en cintura al tejano. Malone saba que era el nico que podra darle quebraderos de cabeza. Los otros dos eran de fiar. Brunner no planteaba ningn problema. Yost, tampoco. Eran hombres familiares y no caba la menor duda de que se comportaran como personas civilizadas. Se atendran a las normas igual que l.

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El nico que le preocupaba era Shively. Su actitud en relacin con las mujeres, incluso en relacin con una mujer tan inalcanzable como Sharon Fields, poda ser vulgar y grotesca y hasta incluso violenta. Para l las mujeres no eran ms que objetos sexuales. Tal vez no estableciera diferencia alguna entre Sharon y una prostituta. Adems, Shively haba dejado bien sentado que las normas le importaban un bledo. S, habra que vigilar a Shively, habra que ponerle en cintura. Claro, que lo ms probable era que no se produjera ningn grave conflicto. Eran tres contra uno y Shively no tendra ms remedio en el futuro que acatar la ley de la mayora tal como haba hecho en el pasado. Malone saba que era el mximo responsable de la forma en que trataran a Sharon Fields. A l se deba la idea de Sharon disponible, de una Sharon invitada suya, una Sharon convertida en realidad. Por consiguiente, l ms que nadie estaba obligado a defenderla y a proporcionarle libertad de eleccin. Vio a los otros dos saliendo de la gasolinera. Y ahora, tras haber reflexionado acerca de todo ello y haber comprendido que el futuro de la carga que llevaban estaba en sus manos, se sinti ms tranquilo. Y empez a pensar en cmo iban a desarrollarse los acontecimientos aquella noche. Veinte minutos ms tarde Adam Malone segua al volante. Antes de reanudar el viaje se haba producido una pequea discusin a propsito de quin iba a conducir. Yost haba propuesto sentarse l al volante, por ser el que ms conoca la zona, y haba expresado el deseo de que Malone se sentara a su lado para que se aprendiera el camino; pero Shively hubiera tenido que desplazarse a la parte de atrs con Brunner y Malone no quera que el tejano se acomodara al lado de Sharon estando sta inconsciente. Al final Yost lo comprendi y todos ocuparon las mismas posiciones de antes, menos Yost que se acerc a la parte delantera y se arrodill asomando la cabeza entre Malone y Shively para poder ver el camino a travs del parabrisas y dirigir a Malone. Malone llevaba veinte minutos absorbiendo todos los detalles de la campia que estaban atravesando y segua pasando mentalmente revista a todo lo que Yost le haba dicho. Tras dejar atrs la gasolinera y cruzar un paso a nivel, enfil una carretera bordeada de palmeras y naranjos. La carretera les condujo hacia unas desnudas colinas y empezaron a ascender gradualmente. Al llegar al Mockingbird Canyon efectu un viraje a la derecha y a partir de aquel punto la carretera empez a estrecharse. Durante algunos kilmetros pudieron ver alguna que otra casa de vez en cuando, pero pronto, las dejaron atrs y se encontraron en medio de la campia abierta y desolada. Despus, siguiendo las instrucciones de Yost, Malone enfil la carretera de Cajalco y avanzaron en sentido paralelo a un camino que, segn Yost, conduca a un lago bastante grande el lago Mathews dijo que se llamaba, que, en realidad, era una presa completamente vallada en la que no estaba autorizada ni la navegacin a vela ni la pesca. Despus giraron a la izquierda y enfilaron otro camino que ascenda hacia una elevacin de unos seiscientos metros de altitud. Se estaba dirigiendo a una zona ms elevada, conocida como la Meseta Gaviln, integrada en buena parte por unas suaves colinas interrumpidas de vez en cuando por algn que otro majestuoso pico pelado. Detente junto a esta verja que tenemos enfrente orden Yost. Es la verja del rancho McCarthy. Casi nadie sabe que el camino que atraviesa el rancho es pblico. Vers tambin un letrero que dice "Cierren la verja", el cual contribuye a dar la idea de que no est permitido el paso y sirve para intimidar a los forasteros. Para nosotros ser estupendo porque este camino conduce al sitio donde vamos y tendremos la posibilidad de proseguir el viaje sin que nadie nos moleste. Se detuvieron frente a la verja del rancho McCarthy mientras Shively descenda para abrirla. Malone la cruz y esper a que Shively volviera a cerrarla y subiera de nuevo a la camioneta. El tortuoso camino les condujo por suaves colinas en las que abundaban los resecos arbustos, los guijarros y los grandes enebros. Pronto abandonaron el camino y siguieron por una vereda menos transitada si cabe.

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Sbitamente, Malone descubri a la izquierda una vieja cabaa medio oculta en una hoyada al borde del camino. Frente a la cabaa haba como una especie de extrao monumento indio. ste es nuestro sitio? pregunt Malone. No contestaron Yost y Shively al unsono. Es la ltima casa que veremos hasta llegar a nuestro punto de destino explic Yost. Antes viva aqu una anciana. Me parece que la casa est ahora abandonada. Se llama Camp Peter Rock. Queris saber por qu? Veis este vestigio indio que hay delante? Sabis lo que es? Es una roca flica de metro ochenta de altura asombrosamente parecida a un miembro. Yo fui el modelo dijo Shively sonriendo. Ahora avanza despacio durante cinco minutos le dijo Yost a Maloneporque de lo contrario pasars de largo es un acceso casi oculto de un camino lateral que nos conducir al Mount Jalpan, el lugar de las Gaviln Hills en el que cambiaremos de vehculo para dirigirnos a nuestro refugio. Transcurridos cinco minutos Yost le record a Malone que aminorara la marcha, despus le dio una palmada en el hombro y le seal con el dedo un lugar que haba a la derecha. El arenoso camino oculto casi totalmente por la espesa maleza que creca a ambos lados estuvo a punto de pasarle a Malone inadvertido, ste vir justo a tiempo. A los pocos minutos iniciaron el ascenso. El camino se hizo muy empinado y Malone puso la primera. El Mount Jalpan dijo Yost. Es la cumbre ms alta y primitiva de las Gaviln Hills. Ningn forastero ha llegado jams tan lejos, nicamente el guardin de los Servicios Forestales. Sigue recto. No estamos muy lejos del sitio donde dejaremos la camioneta. Pasaron entre elevadas paredes de granito y, de repente, la camioneta lleg a una zona ms despejada. El camino haba desaparecido; a la derecha se observaba un precipicio y a la izquierda un denso bosquecillo. Final del camino y final de la civilizacin dijo Yost. Aqu cambiaremos de vehculo. Shively mir a travs del parabrisas. Sigue avanzando unos nueve metros, muchacho. Vers un claro en esa maleza. All tenemos oculto el cacharro de ir por las dunas. La camioneta sigui avanzando. Malone descubri el claro y pis el freno. Espera aqu le dijo Shively. Sacar el cacharro y t meters la camioneta justo en medio de estos dos enebros tan grandes. Aljate todo lo que puedas del precipicio y sigue avanzando hasta donde ya no puedas seguir. Shively descendi de la camioneta y se adentr en la boscosa zona. Malone le observ procurando vislumbrar alguna seal del cacharro pero no pudo ver nada. Entonces vio que Shively se detena a pocos pasos de un gigantesco roble y se inclinaba hacia ste para sacar algo que haba detrs de su tronco. Malone intent adivinar lo que era y comprob asombrado que Shively estaba tirando de una de las puntas de una descolorida lona verde cubierta de ramas de enebro y hojarasca. Un buen trabajo de camuflaje. Shively estaba sacudiendo la lona para librarla de la hojarasca. La levant y qued al descubierto el cacharro marrn oscuro con su hocico chato, sus elevados faros delanteros y sus neumticos exageradamente grandes. Malone sigui observando a Shively mientras ste trabajaba y despus empez a estudiar el emplazamiento del lugar de transbordo dirigiendo la mirada ms all del precipicio. Pudo ver las desnudas y rocosas laderas de las cercanas colinas y las lomas ms alejadas a cuyos pies se extenda la ancha faja de tierra llamada Temescal Canyon. Malone se sinti por primera vez totalmente aislado del mundo que conoca. Aquel promontorio y el paisaje de abajo le producan una sensacin de aislamiento absoluto de todo lo conocido y de la vida humana. Era algo totalmente primitivo. Como una pgina arrancada de "El mundo perdido de Conan Doyle". Escuch el rugido de otro motor y vio que Shively sacaba el cacharro de entre los rboles. Malone no haba visto aquellos cacharros ms que en los anuncios y se sorprendi de su reciedumbre. Saba que era biplaza y no se imaginaba cmo podra dar cabida a los cuatro. Cuando lo tuvo ms cerca pudo ver las modificaciones que su propietario haba llevado a cabo en el pequeo y compacto 116

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vehculo. En el portamaletas abierto haban colocado un banco de madera ligeramente ms alto que los asientos delanteros. Desde lo alto del parabrisas hasta dos varas de acero que haba en la parte de atrs, haban extendido una especie de toldo de lona probablemente para protegerse del trrido sol o de la lluvia. Cuando el cacharro estuvo al lado de la camioneta, Shively grit: Bueno, Adam, ahora oculta la camioneta ah dentro. Malone solt el freno, puso en marcha el motor y atraves con la camioneta Chevy el claro que haba entre los arbustos para dejarla oculta tras los rboles. No te muevas, Leo oy que Yost le deca a Brunner. Voy a bajar. Malone mir hacia atrs y vio que Yost abra por primera vez la portezuela de la camioneta. Momentos despus Yost, seguido de Shively, apareci frente a la camioneta para indicarle a Malone la mejor forma de aparcarla de tal manera que no resultara visible. Malone efectu las correspondientes maniobras y la ocult detrs de una pantalla de rboles. Tras apagar el motor y guardarse las llaves en el bolsillo, descendi y empez a aplicarse masaje a las pantorrillas. Despus ayud a los otros a cubrir con la lona verde la parte frontal de la camioneta y a recoger ramas, hojarasca y tierra para camuflar la lona que protega la cubierta del motor. Al terminar, Yost se dirigi hacia la parte de atrs. Ahora viene la operacin del "habeas corpus" o como queris llamarla dijo Yost. Lo nico que nos queda por hacer ahora es trasladar el cuerpo de un vehculo a otro y llevrnosla a la suite real. Por unos instantes Malone se sorprendi de aquella referencia indirecta a Sharon Fields. Casi haba olvidado que eran cinco y no cuatro. Desde que haban dejado atrs Arlington y en el transcurso de la media hora que llevaban en las Gaviln Hills, Malone se haba casi olvidado del propsito de aquel viaje. Se haba concentrado tanto en aquella zona tan spera y remota, se haba esforzado tanto por grabarse en la memoria el camino que no haba tenido tiempo de pensar en la carga que llevaban. Y volvi a pensar en la emocin que ya haba vivido y en la que viviran por la noche. Yost le estaba diciendo a Shively: Por qu no acercas un poco ms el cacharro, Shiv? Nosotros tres la subiremos y t conducirs. Vaya, hombre, y yo que pensaba que iba a poder tocarla un poco dijo Shively. Muy bien, voy a acercarme un poco. Yost abri despus de par en par la portezuela trasera de la camioneta. Malone parpade y comprendi que no haba mirado a Sharon desde las siete y diez de aquella maana, hora en que la haban anestesiado e introducido en la camioneta. All estaba, tendida de lado sobre la rada alfombra de pelo que cubra el pavimento del vehculo, con Brunner sentado incmodamente detrs suyo. Brunner la estaba mirando y ahora levant los ojos. No ha movido ni un solo msculo desde que le hizo efecto la inyeccin. No le suceder nada, verdad? pregunt Malone un poco inquieto. No. El pulso le late con regularidad. Est inconsciente y an lo estar un buen rato. Brunner suspir. Incluso en estas condiciones es una autntica preciosidad. Se detuvo. Me gustara que hubiramos podido trabar conocimiento con ella de otra forma. No te preocupes por eso le dijo Yost con impaciencia. Andando. En cuanto Shiv acerque el cacharro, la trasladaremos al mismo. T, Leo, te sentars en uno de los asientos de atrs. Adam y yo la levantaremos y Adam se acomodar despus en el otro asiento. Vosotros dos la sostendris sobre vuestras rodillas. Yo me sentar delante al lado de Shiv. Cunto tardaremos? pregunt Brunner. En llegar al escondite? No mucho. El terreno es un poco duro pero la distancia es muy poca. Tardaremos un cuarto de hora o veinte minutos todo lo ms. Muy bien, ah viene Shiv. Levntala. 117

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Sostnla con cuidado dijo Malone. El proceso del traslado de Sharon Fields desde la camioneta Chevrolet al cacharro de ir por las dunas se desarroll con suavidad y sin incidentes. Yost sac de la camioneta una caja de provisiones dejando el resto para su segundo viaje, y a los pocos minutos se dispusieron a cubrir la ltima y breve etapa del viaje. Malone permaneca rgidamente sentado en la parte de atrs sosteniendo la cabeza de Sharon con un brazo y su cintura con el otro. Las caderas y piernas de sta descansaban sobre las rodillas de Brunner. Fue un viaje lleno de baches y sacudidas. El spero camino, comparado con el cual los anteriores caminos hubieran podido parecer autopistas, era tan estrecho que a duras penas bastaba para el cacharro de ir por las dunas. Era tortuoso y empinado y en distintos puntos haba sido muy someramente aplanado. Fueron zigzagueando a travs de la montaa cubierta de maleza y al cabo de unos quince minutos emergieron a una zona ms ancha y llana. Al otro lado le record Yost a Shively. Siguieron avanzando por la reseca tierra. Malone estrechaba a Sharon entre sus brazos. Se haba olvidado del paisaje y del lugar al que se dirigan..Mantena los ojos clavados en un increble rostro que no estropeaban siquiera las dos anchas tiras de gasa esterilizada que le cubran los ojos y la boca. Se haba guardado sus gafas en el bolsillo de la camisa y segua contemplando sus reposadas y lisas facciones sumidas en el sueo de la inconsciencia. Sus ojos se desplazaron involuntariamente hacia los temblorosos montculos de su busto cubiertos por la blusa de punto, pero Malone los apart inmediatamente como si se avergonzara. Saba que el corazn le estaba latiendo con fuerza y se le haba empezado a hinchar el miembro y estaba avergonzado de s mismo y procuraba pensar en la situacin de Sharon y en la necesidad que sta tendra de l y de su dulce amor. Cunto haba ansiado el momento en que los labios de ambos se encontraran y l la estrechara en sus brazos y ella se sometera de buen grado a su afecto y a sus caricias. Entonces la idea volvi a cruzar rpidamente por su imaginacin. No era una mujer hermosa cualquiera. Era Sharon Fields en persona, en carne y hueso entre sus brazos, entre los brazos de Adam Malone. Todo el mundo la deseaba. Y era l, Adam Malone, quien la estaba estrechando en sus brazos en aquella solitaria meseta. La magnitud del acto que acababa de llevar a cabo se le antoj increble y pavoroso. Muy bien, chicos oy que deca Shively, ah lo tenis. Estaban bajando lentamente por una suave ladera en direccin hacia un valle y all a la derecha, parcialmente debajo de una roca grantica y con otra roca al otro lado, se encontraba el refugio. Estaba situado en una especie de hueco escondido entre un bosque de nudosos robles y con un riachuelo que discurra muy cerca. A travs de las ramas slo resultaban visibles algunas partes de la achatada edificacin de piedra y roca. Pero, al rodear Shively los rboles para salir a la zona arenosa, apareci ante su vista toda la casa y sta se le antoj a Malone ms bonita y, al menos por fuera, ms primitiva de lo que se haba imaginado. El cacharro se detuvo frente a los peldaos de madera y el pequeo porche que conduca a la entrada principal. Haban llegado a Ms a Tierra. Shively se volvi. Llevmosla dentro, muchachos. La cama est aguardando. Con la ayuda de Shively, Malone y Brunner levantaron el inerte cuerpo. Mientras Shively abra la puerta con la llave que le haba entregado Yost, Malone y Brunner subieron los peldaos y atravesaron el porche cruzando la entrada y pasando al pequeo vestbulo. Despus giraron a la izquierda siguiendo a Shively por un pasillo que conduca al dormitorio principal. Shively abri la puerta del mismo. Dejadla en la cama les orden. Voy a meter todas las cosas dentro. Volver en seguida y os echar una mano para atarla. Ya nos las apaaremos dijo Malone sosteniendo cuidadosamente a Sharon por las axilas y caminando de espaldas a la puerta. Shively se apart a un lado para que Malone y Brunner pudieran pasar. 118

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S murmur contemplando a Sharon, vale la pena. Le gui un ojo a Malone y se alej silbando para sacar las provisiones del cacharro antes de que Yost lo dejara aparcado en el cobertizo que haba a la derecha del refugio. Al entrar en el dormitorio principal, Malone se sorprendi de sus inesperadas dimensiones, de su comodidad y del tamao del Lecho Celestial. La cama era una moderna reproduccin de una vieja cama de latn del siglo XIX, con altos parales a ambos lados de las barras de latn de la cabecera. No haba colcha, simplemente dos almohadas bien embutidas y una manta de lana rosa sobre las limpias sbanas blancas. Depositaron suavemente a Sharon Fields sobre la cama, la colocaron en medio en posicin supina, con la cabeza descansando sobre una de las almohadas. Malone la examin, le alis la melena rubia, le quit el pesado collar del colgante y lo coloc sobre la mesilla y le abroch uno de los botones de la blusa blanca de punto. Mientras la colocaban en su sitio, se le haba levantado un poco la falda de cuero beige, dejando al descubierto una pequea mancha de nacimiento que tena en un muslo. Malone tir discretamente de ella y, al rozarle suavemente la piel con los dedos, advirti que un clido, hormigueo le recorra todo el cuerpo. Brunner guardaba silencio y parpadeaba incesantemente. Me parece que estara ms cmoda sin las botas, no crees? pregunt. Malone dudaba. La idea de quitarle cualquier prenda estando ella inconsciente le preocupaba. Y, sin embargo, puesto que se hallaba tendida en la cama, era una estupidez no quitarle el engorroso calzado. S, creo que debiramos descalzarla. T le quitars la izquierda y yo le quitar la derecha. Me parece que tienen cremalleras a los lados. Le bajaron las cremalleras de las botas, se las quitaron y la dejaron descalza. Ahora haba llegado el momento de dar el paso que ms desagradaba tanto a Malone como a Brunner. Brunner mir preocupado a Malone y habl el primero. Tenemos que atarla? Eso es lo que menos me gusta. Menos todava que el secuestro. Ahora s que parece un verdadero secuestro, como si la retuviramos a la fuerza. Malone vacil de nuevo. Pero saba que tenan que hacerlo. No tenemos ms remedio. Lo acordamos de antemano. Si no lo hacemos nosotros, sabes que lo harn los dems. Supongo que s. Tengo la cuerda en la bolsa. Voy por ella dijo Malone saliendo al pasillo. A travs de una ventana que daba al porche y a la zona arenosa que se abra ante el bosquecillo de robles, pudo ver a Shively junto al cacharro llenando el depsito de ste por medio de un bidn mientras hablaba con Yost, que ahora se encontraba sentado al volante. Malone se dirigi a la entrada, donde aparecan acumuladas todas sus pertenencias. Encontr su bolsa entre todo un montn de maletas, bolsas de plstico y paquetes. La recogi y se dirigi de nuevo al dormitorio principal. Rebuscando en la bolsa, Malone encontr dos trozos de cuerda que previamente haba sido cortada a la medida adecuada. Sac tambin dos tiras de tela que haban arrancado de una sbana. Le arroj al apenado Brunner una de las cuerdas y una tira de tela. Pongamos manos a la obra, Leo. No vuelvas a llamarme por mi nombre. Perdona. Cada cual tom uno de los brazos de Sharon, envolvi la mueca de sta con una tira de tela para no causarle dao y despus se la at con la cuerda. Despus le extendieron los brazos atando los otros extremos de las cuerdas a los pilares de la cama. No la dejes muy tirante dijo Malone. La cuerda no debe estar muy tensa. Tiene que ceder un poco para que pueda cambiar de posicin si lo desea. S dijo Brunner con un hilo de voz. Terminaron en seguida. Se intercambiaron el sitio y cada cual comprob el trabajo del otro y se mostr satisfecho. Mira dijo Brunner, me parece que podramos considerarlo desde otro punto de vista. Una vez a mi mujer la operaron en el hospital y, para administrarle unas inyecciones intravenosas, tuvieron que atarle 119

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los brazos a las barandillas de la cama. Estaba inquieta y se mova sin cesar y lo hicieron para protegerla. En los hospitales suelen hacerlo. Creo que podramos considerarlo desde ese punto de vista dijo Malone. Lo de atarla es slo temporal. Para facilitar las cosas hasta que ella sepa por qu lo hemos hecho y se muestre dispuesta a colaborar. Entonces podremos desatarla. Tal vez esta tarde. Pues claro que s dijo Malone. Contempl una vez ms el cuerpo inmvil de Sharon. Me parece que no hay motivo para que sigamos mantenindola con los ojos vendados y amordazada. La gasa de la boca se la podemos quitar dijo Brunner. Aunque gritara, estamos tan lejos que nadie podra orla. Se inclin hacia Sharon, despeg una esquina de esparadrapo y le quit suavemente la gasa que le cubra la boca. Sharon empez inmediatamente a respirar con normalidad. Y la venda de los ojos? pregunt Malone. Antes de que Brunner pudiera responder, entr Shively en la estancia seguido de Yost. Vaya, chicos, habis estado trabajando mucho dijo Shively. La tenis muy bien atada. Yost se acerc a la cama. Es la bella durmiente dijo en un susurro. Estbamos pensando quitarle la venda de los ojos dijo Brunner. No s dijo ShivelyQu te parece, Howie? Estoy pensando una cosa dijo Yost. Si le dejamos la venda en los ojos, jams podr saber quines somos. Aunque, hayamos cambiado de aspecto. Malone decidi intervenir. Soy totalmente contrario a dejarle la venda. Cuando despierte y compruebe que le han vendado los ojos, se asustar mucho. Bastante se asustar de verse atada para que encima no pueda ver con quin est. No hay nada ms aterrador que lo desconocido. Si ve dnde est y con quin est, si ve que somos unos tipos normales y no unos criminales, tendremos mayores posibilidades de gustarle y de que acceda a colaborar con nosotros. Tienes razn reconoci Yost, si bien con toda esta pelambrera en la cara, no estoy muy seguro de que le parezcamos normales. T ests muy bien le asegur Malone. Y ella slo podr recordar el aspecto que ofrecemos ahora. Cuando todo haya terminado y hayamos regresado a Los ngeles sin bigotes, barbas ni disfraces, ella no podr reconocernos. Voto a favor de que le quitemos la venda de los ojos. Queremos que nos vea, que se sienta a gusto a nuestro lado. De eso se trata precisamente. Creo que el muchacho tiene razn les dijo Shively a los dems. Yost se acarici el bigote falso. Me parece bastante lgico. Yo estoy de acuerdo con lo que decidis dijo Brunner. Muy bien dijo Malone. Se inclin hacia Sharon Fields y arranc con sumo cuidado los extremos del esparadrapo que mantena adherida la gasa y despus apart sta. Los prpados de Sharon Fields se movieron pero no se abrieron. Shively se estaba mirando el reloj. Yo tengo las diez menos cuarto dijo mirando a Brunner. T eres nuestro cerebro mdico, amigo. Cunto tardar en recobrar el conocimiento? Bueno repuso Brunner, basndome en lo que he ledo en la ''Home Medical Guide" y en mis experiencias de las hospitalizaciones de mi mujer y mi cuada, yo dira, teniendo en cuenta la cantidad total de anestesia que se le ha administrado, le administramos dos veces cloroformo y despus una inyeccin de luminal de sodio. No hace falta que me lo digas le interrumpi Shively impacientndose, ya s lo que le hemos administrado. T dime cundo va a despertarse.

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Un clculo aproximado seran seis horas. Yo creo que recobrar el conocimiento hacia las cuatro de la tarde, pero tal vez est todava un poco aturdida. Hacia las cinco yo creo que habr recobrado totalmente el conocimiento. Tanto rato? pregunt Shively sin disimular su enfado . Maldita sea, quieres decir que tendremos que esperar tanto rato para empezar? Para empezar qu? le pregunt Malone. A acostarnos con ella, atontado repuso Shively mirndole. Para qu crees que hemos venido? Para ganarnos unas malditas medallas de "boyscouts" al mrito deportivo por habernos jugado el tipo por los bosques y montaas? No quieres darte por vencido, verdad, Kyle? le pregunt Malone. Sabes muy bien que no le pondremos las manos encima contra su voluntad. Empezaremos cuando ella nos diga que empecemos y no antes. Te lo quieres meter en la cabeza, Kyle? Muy bien, muy bien, "boyscout". O sea, que el plan de batalla es que primero hablemos con ella. Cuando recobre el conocimiento, no perdamos el tiempo. Entraremos all y se lo diremos inmediatamente. No te preocupes le prometi Malone. Cuando Sharon haya recobrado totalmente el conocimiento, hablaremos con ella. Mantendremos con ella una larga conversacin. Muy bien dijo Shively dirigindose hacia la puerta. Es decir, que disponemos de tiempo libre hasta las cuatro o las cinco de la tarde. No s vosotros pero yo tengo apetito. Nos har falta toda nuestra fuerza. Vamos a prepararnos un poco de comida. Yost y Brunner siguieron a Shively, pero Malone se qued en el dormitorio resistindose a marcharse. Se dirigi hacia los pies de la cama y contempl aquel rostro y aquel cuerpo tan conocidos, sumidos ahora en un profundo sueo. Se le antojaba la reencarnacin de la hija de Leda engendrada por Zeus y su rostro enmarcado por la suave cabellera rubia deba ser sin lugar a dudas como aquel que Christopher Marlowe haba visto, "el rostro que lanz a los mares mil barcos y prendi fuego a las torres de Ilin". Bajo la ajustada blusa de punto el busto se elevaba y descenda siguiendo un ritmo regular. All descansaba la esbelta figura de proporciones perfectas enfundada en una breve falda de cuero con las largas piernas juntas, la mujer soada de todos los hombres. Sharon Fields. El pasado se haba mostrado remiso en ofrecer una diosa de semejantes atributos. Por lo general, la historia sola limitarse a regalar a cada nueva generacin una sola belleza deslumbrante, un nico ser sexual. En otros tiempos haban existido mujeres cuya desnudez conocamos ahora en la Venus de Milo, la Maja Desnuda, la Olympia, la mujer de la "Maana de Septiembre". En otros tiempos haba habido una Ninon, una O'Murphy, una Pompadour, una Duplessis. Haban enardecido la fantasa de los hombres una Duse, una Nazimova, una Garbo, una Harlow, una Hayworth, una Taylor, una Monroe. Ahora, por encima de todas las mujeres de la tierra, estaba Sharon Fields. Durante muchos aos sta haba sido para Malone una sombra de una lejana pantalla de la que slo poda gozar de lejos y en comunidad con millones de adoradores de todos los continentes del globo. Durante ciento y una noches a lo largo de muchos aos, Malone, haba permanecido sentado en la oscuridad de los locales cinematogrficos siguiendo todos los movimientos de la imagen bidimensional de la pantalla en la que Sharon Fields haba sido "El espectro de los ojos verdes, Querida Nell, El presidente con faldas, Madeleine Smith, La camelia blanca, Pequeo Egipto, La divina Sarah, La muchacha de Bikini Beach". Haba sido tan incorprea como un fantasma, tan irreal como una sirena, tan fugaz como un deseo. Y, sin embargo, gracias a su visin de lo que podra llegar a ser posible, gracias a su afortunado experimento de alquimia, haba logrado convertir a aquella tenue figura de la fantasa en una mujer de carne y hueso tendida en una cama y al alcance de su mano. Ninguna otra satisfaccin hubiera podido superar a la que estaba experimentando en aquellos momentos. Slo haba una cosa que estropeaba la escena. Experimentaba como una especie de punzada de dolor y remordimiento por verla en aquel estado, una diosa derribada y atada a unos pilares de metal como la ms vulgar prisionera y esclava. Era mucho ms que eso y se mereca mejor trato y, sin embargo no haba habido ms remedio.

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Procur aliviar los escrpulos de su conciencia dicindose a s mismo que aquella condicin sera transitoria. A media tarde se despertara, les vera, les escuchara, se disiparan sus temores, apreciara la honradez de sus intenciones y la admiracin con que la distinguan. Sus motivos y su valor les convertiran a sus romnticos ojos en Robn Hood y sus Alegres Compaeros. Y entonces la libraran de sus ataduras. Se mostraran con ella muy atentos y la haran objeto de los honores que se mereca. Y gozaran juntos de aquella singular aventura. Malone esboz una sonrisa al imaginarse el inmediato futuro que les aguardaba con Sharon. Estaba seguro de que lograra alcanzar todo lo que siempre haba soado. Apartando los ojos de la cama prest por primera vez atencin a todos los detalles de la alcoba, sta posea techo de vigas descubiertas, paredes revestidas de tableros, de madera y pavimento de baldosas y haba gruesas alfombras de pelo a ambos lados de la cama y a los pies de una tumbona. Malone se dirigi a la puerta para poder admirar el dormitorio principal desde la entrada. A la derecha haba unos armarios empotrados, uno para ropa blanca y otro para prendas de vestir, despus un tocador con espejo y a continuacin la puerta del cuarto de bao. Entre el cuarto de bao y la cama haba una ventana con unas cortinas parcialmente corridas que dejaban al descubierto las tablas de madera que cerraban su hueco. A la izquierda de Malone haba una tumbona, una mesa de caf con superficie de cristal, dos sillones con cojines y una lmpara de pie. Detrs, otra ventana cubierta tambin con unas tablas de madera que resultaban visibles desde ambos lados de las cortinas. En la misma pared, un espejo de metro cincuenta de altura. Al lado de los pilares de la cama haba dos mesillas de noche, en una de las cuales se observaba una lamparilla de lectura. Colgado de la pared por encima de la cama Malone se sorprendi de no haberse dado cuenta anteshaba un grabado a todo color bellamente enmarcado de Currier e Ives que representaba un paisaje de Nueva Inglaterra. Teniendo en cuenta el desolado emplazamiento del refugio, la estancia resultaba asombrosamente armoniosa, cmoda e incluso agradable, de tal forma que no desdira en absoluto de la presencia de su clebre ocupante. Malone record satisfecho el contenido de su bolsa de lona. Tom la bolsa, la coloc sobre la mesa de superficie de cristal y empez a extraer de la misma los artculos que le haba comprado a Sharon Fields: cepillo de dientes, dentfrico, peine, cepillo para el cabello, jabn, una caja de pldoras anticonceptivas, la gelatina lubrificante KY, el tubo de Preceptin, tres diafragmas, una bolsa de irrigaciones, lociones para el cutis y el cuerpo, pauelos de papel, Tampax. Lo traslad todo al bien iluminado cuarto de bao y lo guard en el armario que haba sobre la pila. En el suelo, al lado de la cama, Malone coloc unas baratas sandalias de tiras para que Sharon las utilizara en calidad de zapatillas. Encima de una mesilla deposit su viejo despertador de viaje, y un vaso de papel encerado con agua. En un cajn del tocador guard el camisn tipo toga cuidadosamente doblado. Le haba comprado seis libros de edicin de bolsillo. Haba previsto que necesitara variar de diversiones y haba examinado los recortes correspondientes a sus entrevistas y declaraciones para averiguar cules eran sus escritores preferidos. Le haba comprado una seleccin de novelas de Albert Camus, Thomas Mann, Franz Kafka, William Faulkner y James Branch Cabell y una coleccin de obras de Molire. Tras depositarlos sobre la mesa del tocador les aadi tmidamente un sptimo volumen perteneciente a su biblioteca particular, considerando que tal vez a ella le interesara saber dnde tena la cabeza su admirador. Pensaba, adems, que aquella obra resultara muy apropiada para una situacin romntica. Se trataba de "Ars Amatoria" El arte de amarde Ovidio. Al terminar, Malone extrajo de la bolsa una carpeta que contena algunas de las ms atrevidas y recientes entrevistas de Sharon Fields. Tras dejar la carpeta sobre la mesa de cristal, Malone se acerc una vez ms a los pies de la cama. Sharon no se haba movido ni un pice. Respiraba con normalidad, perdida en una profunda inconsciencia. Su pasin hacia ella jams haba sido tan intensa. Le costara mucho apartarse de su presencia. Y, sin embargo, transcurriran muchas horas antes de que pudieran trabar conocimiento. Por ello, tras una pausa de silenciosa admiracin, decidi dejarla sola para que siguiera durmiendo bajo los efectos del narctico. Tomando la bolsa de lona en la que guardaba algunos libros para su uso personal y su diario particular, abandon el dormitorio principal cerrando suavemente la puerta tras s. Se dirigi por el pasillo 122

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hacia la entrada principal con el propsito de recoger una pequea maleta que contena otros efectos personales suyos y que Yost y Shively haban trasladado al refugio en el transcurso de uno de sus anteriores viajes. Despus, cuando hubiera deshecho la maleta, se dedicara a recorrer el interior y el exterior de Ms a Tierra. A la izquierda, frente a la puerta, estaba el espacioso saln, una bonita estancia con techo de vigas al igual que el dormitorio principal, paredes revestidas de tableros de madera de cerezo natural, pavimento de grandes ladrillos mexicanos y gran cantidad de alfombras de vistosos colores. Haba al fondo una gran ventana y una chimenea de imitacin adobe, mientras que adosada a otra pared, haba una consola de nogal que probablemente haca las veces de aparador. Bajo la lmpara de hierro forjado que colgaba de la viga central haba un sof de cuero marrn frente a tres sillones tapizados a cuadros escoceses y una rstica mesita de madera que haca las veces de mesita de caf. A la derecha de Malone se observaba la arcada que daba acceso al comedor, en el que Yost estaba poniendo la mesa. La puerta oscilante de la cocina apareca abierta y Malone escuch las voces de Shively y Brunner. Malone atraves el saln, pas junto al aparato de televisin y la banqueta que haba frente al mismo y se dirigi a otra estancia que haba a la derecha. Se trataba de la habitacin de los nios de la que Malone ya haba odo hablar y all encontr dos literas y el equipaje de Shively y Yost. Buscando su habitacin y su maleta, Malone cruz esta estancia, abri otra puerta y descubri que sta daba acceso a otro cuarto de bao, bastante espacioso, que probablemente compartiran quienes ocuparan la habitacin adyacente. Malone abri la puerta que haba en la pared del fondo y se encontr con una especie de cuarto de trabajo. Las herramientas pertenecientes a Vaughn, el propietario de la vivienda, haban sido apartadas a un lado, y cubiertas con un lienzo. Sobre una rada alfombra se observaban dos sacos de dormir y junto a stos la bolsa de Brunner y la estropeada maletita de Malone. En esta habitacin haba otras dos puertas. Malone dej en el suelo la bolsa de lona y las abri. Una de ellas daba directamente acceso al cobertizo de los automviles, donde pudo ver aparcado el cacharro de ir por las dunas, y la otra daba acceso a la cocina, que estaba situada en la parte delantera de la vivienda pero dispona de una puerta de servicio que daba al patio que haba a la derecha. Mirando hacia la cocina, Malone comprob que sus compaeros se haban reunido en el comedor y estaban comiendo. Ech un ltimo vistazo a su dormitorio provisional. Entre dos mquinas de carpintera haba una cmoda sin pintar. Haban vaciado los tres cajones de la misma. Malone decidi aduearse del primero. Abri la maleta y empez a deshacerla colocando en el cajn sus camisas, calcetines y calzoncillos. Dobl el otro par de pantalones que se haba trado y lo coloc sobre el escritorio, despus colg el jersey y la chaqueta de pana utilizando una percha que haba y dej en el suelo junto a la cmoda sus botas de montaa. Estudi por ltima vez su habitacin temporal haban acordado que l y Brunner cambiaran de dormitorio con Shively y Yost al llegar la segunda semana y le pareci que ya lo haba hecho todo. Ya se haba instalado a todos los efectos y se dispona a iniciar unas idlicas vacaciones. Se dirigi a la cocina. Acababan de utilizarla, dado que se ola todava a tocino frito. Malone examin los armarios; vio que estaban muy bien provistos y se alegr de comprobar que haba ms piezas y utensilios que en su propio apartamento de Santa Mnica. Pos la mirada en la cocina elctrica y se pregunt cunto tardara Sharon Fields en acceder voluntariamente a guisar para ellos, jugando a la seora casada en aquella cocina. Perdido en sus ensueos de Sharon, Malone decidi despertar y reunirse con sus compaeros. En el comedor Shively ya se haba terminado el zumo de naranja y haba empezado a comerse la doble racin de huevos con jamn. Brunner se hallaba sentado frente a l mordisqueando relamidamente una rebanada de pan integral con mantequilla. Yost estaba enchufando el aparato de televisin porttil que Brunner haba prestado a la expedicin. Lo coloc sobre la mesa y sigui comiendo con una mano mientras con la otra pulsaba el botn. Empezaron a escucharse los sonidos de un serial. El sonido no es muy bueno dijo quejndosey, fijaos, la recepcin de la imagen es muy borrosa. Puedo conectar el aparato con la misma antena del aparato del saln y entonces la recepcin ser mejor dijo Shively. 123

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No te preocupes dijo Yost apagando el aparato y concentrndose en la comida. Ya tenemos el otro. Y, si quieres ver otra cosa, el sonido de ste me bastar para escuchar por lo menos los partidos de bisbol. Los partidos de bisbol? pregunt Shively indignado. Es que acaso piensas que dispondremos de tiempo para eso? S razonable, Shiv le dijo Yost. Aunque tengamos aqu a Sharon Fields no hay hombre que pueda pasarse todo el rato en una alcoba. T tal vez no, amigo dijo Shively, pero yo s puedo porque ya lo he hecho en otras ocasiones. En el transcurso de estas vacaciones me he propuesto hacer dos cosas. Dormir y hacer el amor. No es mala combinacin. Ocho horas para dormir y dieciocho para hacer el amor. Fijaos quin est aqu. Dnde has estado, Adam? Malone entr en el comedor y acerc una silla a la mesa. Arreglando la habitacin de Sharon. Ya me lo imagino dijo Shively sonriendo, me imagino que no habrs hecho ms que eso. Ests seguro de que no le has echado un vistazo y la has manoseado un poco aprovechando que est dormida? Bien sabes que no repuso Malone con cierto matiz de enfado. Est todava inconsciente? pregunt Yost. Completamente repuso Malone. Esta noche ya la calentaremos dijo Shively. Seal a Brunner con el tenedor. Qu dices, Leo? Ests dispuesto a meterle el hueso mientras Howie vea los partidos de bisbol? El juego que a nosotros nos importa es el de acostarnos con ella, no es cierto, Leo? Acordamos no utilizar nuestros nombres en voz alta le record Brunner. Tranquilo, hombre le dijo Shively. Nada de nombres cuando estemos con ella. De acuerdo. Pero cuando estemos ms solos. Es para acostumbrarnos, para que no se nos olvide. Bueno, bueno dijo Shively. Pero todava no me has dicho cul es el juego que ms te interesa. No me digas que no ests pensando en esta mujer. No dir que no haya pensado en la seorita Fields, contest Brunner esbozando una dbil sonrisa. Pero, si quieres que te diga la verdad, sigo pensando en lo que hemos hecho esta maana. Creis que nos habr visto alguien? Pues claro que s contest Shively alegremente, nos ha visto el perro, pero se no habla. Cuando la echen en falta insisti Brunner, no recorrern el jardn para descubrir si ha habido juego sucio? Y qu? Qu van a encontrar? Pues, que han tocado la verja. La he vuelto a arreglar dijo Shively. Pero la caja, has roto el candado de la caja que contiene el motor. No se darn cuenta? Tal vez. Pero y qu? No podrn demostrar nada. Por estos barrios siempre hay gamberros que rompen cosas. No, Leo, lo hemos hecho y no hemos dejado ninguna huella. Estamos a salvo. Tal vez alguien recuerde la leyenda que has pintado en la camioneta dijo Brunner preocupado. Y si la cambiaras por si acaso? Y si la quitaras y pintaras el nombre de otra empresa? No es mala idea, Shiv dijo Yost. Muy bien, si Sharon me permite un da que me separe de sus brazos, lo har. Shively apart a un lado el plato vaco y se mir el reloj. Son poco ms de las once. Nos faltan todava seis horas. Santo cielo, me fastidia perder tantas horas de amor. Os digo que, cuando despierte, estar dispuesto a zambullirme. Menuda sesin va a ser. Le dirigi a Yost una sonrisa..T qudate viendo los partidos de bisbol, Howie, que yo jugar a lo mo. Me lanzar corriendo y marcar un tanto. Malone se removi en su silla. Kyle, bromas aparte, cuando despierte de la anestesia, tendremos que darle tiempo a que se recupere y se oriente. Despus tendremos que hablar con ella. No estoy muy seguro de que nos sea tan fcil. Tal vez tardemos uno o dos das. 124

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Est bien, mam, le daremos a tu nia todas las oportunidades dijo Shively. Teniendo en cuenta el bocado que me aguarda, estoy dispuesto a esperar un poco. Se levant y tom su plato. No vas a comer? Ahora no contest Malone, no tengo apetito. El rostro de Shively se contrajo en su habitual mueca lasciva. Ya te entiendo. Ya s lo que quieres comer. Se dirigi hacia la cocina. Yo, en cambio, voy a servirme un poco ms. Y yo creo que voy a salir a tomar un poco el aire y a poner al da el diario dijo Malone. Shively se detuvo junto a la puerta de la cocina. Diario? pregunt mirando a Malone a la cara . Qu es eso? Acaso ests escribiendo un diario y anotando lo que sucede? No es eso exactamente. Entonces qu es exactamente? Ests chiflado o qu? Porque si pones por escrito lo que estamos haciendo y lo que nosotros... No te preocupes dijo Malone. No debes preocuparte. Soy escritor y escribo mis ideas y pensamientos. Hay ciertas referencias a nuestras actuales actividades pero en trminos de lo ms vagos y generales. Y no menciono ningn nombre. Bueno, muchacho, ser mejor que te asegures bien, porque si escribes alguna idiotez que ms tarde pueda llegar hasta las manos de alguien, es como si nos estuvieras preparando un nudo corredizo a todos, t incluido. Te he dicho que no te preocupes, Kyle. No soy aficionado a la autodestruccin. Y por nada del mundo correra un peligro ni os hara correr uno a vosotros. Tranquilzate. Procura no mencionar nombres en lo que escribas le advirti Shively desapareciendo en el interior de la cocina. Malone se encogi de hombros mirando a los otros dos y abandon la estancia. Tena intencin de poner al da el cuaderno de notas pero su discusin con Shively a propsito del diario le haba puesto de mal humor y ya no le apeteca trabajar en ello. Consider la posibilidad de escribir el diario para fastidiar a Shively, pero venci la razn. Exhibir el diario ante el tejano sera como agitar un lienzo rojo ante un toro. Y provocara una escena desagradable. Suscitar deliberadamente una disensin entre los compaeros el primer da de la aventura no era en modo alguno deseable. Malone abri la puerta, sali, se detuvo bajo el porche y aspir el aire fresco gozando del espectculo de aquel escenario tan primitivo. El cielo se haba aclarado, el sol haba salido parcialmente y una clida brisa estival azotaba la camisa de Malone. Pens en la posibilidad de dar un paseo por la zona para conocerla un poco. A excepcin del terreno llano que haba frente a la casa, todo lo dems era spero y majestuoso. Malone decidi que no era oportuno dar paseos. Una noche casi en blanco y la gran tensin del acto que haban llevado a cabo por la maana le haban dejado agotado y sin fuerzas. Lo nico que se le antojaba apetecible en aquellos momentos era la tumbona de madera de secoya con la prometedora colchoneta azul que alguien haba sacado al porche. Malone se dej caer en ella, y despus se tendi subiendo las piernas. Se estuvo un buen rato contemplando las copas de los rboles sin prestarles atencin. Se estaba mirando por dentro. Se pregunt por qu no sentira en aquellos momentos ms alegra de la que experimentaba por haber logrado alcanzar un objetivo tan largo tiempo deseado. Pocos eran los seres humanos, que podan ver cumplidos sus deseos. Y, sin embargo, su sueo ms deseado yaca tendido en la cama de una habitacin muy cerca de l. Dnde estaba el xtasis? Mientras su cerebro iba filtrando las posibles respuestas, se detuvo en una de ellas y comprendi intuitivamente que se trataba de la respuesta a su falta de entusiasmo. En todos sus pasados ensueos, haba evocado imgenes de Sharon y l a solas, los dos juntos y solos en aquella situacin. En sus fantasas no haba nadie, ni desconocidos ni que se interpusieran en su idilio. Y, por otra parte, jams hubiera dado cabida en sus ensueos a alguien tan vulgar y grosero como Kyle Shively y ni siquiera a nadie tan anodino como Leo Brunner o tan corriente como Howard Yost. Y, sin embargo, all les tena. S, su sueo se haba convertido en realidad, pero ello no haba ocurrido tal como l se haba imaginado. En el transcurso de las primeras semanas de preparativos y proyectos, no le haba importado la presencia de sus tres compaeros.

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Es ms, siempre haba sabido que precisara de colaboradores. Al encontrarlos, se afianz su confianza en el proyecto y los utiliz en calidad de bestias de carga al objeto de que le allanaran el camino hacia Camelot. Reconoca que durante aquellas semanas les haba considerado unos simples amigos que le estaban echando una mano al objeto de que l pudiera conseguir su propsito. En sus sueos y deseos, ellos no iban a acompaarle en el transcurso de su luna de miel con Sharon. Se quedaran atrs, claro, y despus, en el etreo castillo de nubes, no estaran ms que Sharon y l con su amor y su idilio de vacaciones. Y el sueo se haba hecho realidad. Pero no se haba producido la huida con Sharon dejando atrs a los dems. Y lo peor era que tendra que compartir su amor con tres entrometidos que no eran dignos de gozar de aquella mujer y de aquel sueo. Ella estaba all y l tambin, pero tambin estaban los intrusos. Se imaginaba que esto ltimo era el precio que cobraba la realidad a aquellos que se atrevan a poner en prctica sus sueos, ste era el nico factor que le impeda experimentar alborozo. Intent reflexionar acerca de la realidad. Intent consolarse pensando que no hubiera podido llevar a efecto aquel complicado plan sin la ayuda de otras personas. Por consiguiente, sin la colaboracin de los dems, Sharon Fields no estara en aquellos momentos en el dormitorio. Con la ayuda de los dems, podra gozar por lo menos de una parte del amor de Sharon, tal vez de la parte ms grande, superior a un cuarto, porque ella sabra comprender de inmediato que de los cuatro, slo l, Adam Malone, era digno de su amor. Comprendera en seguida que era el que ms la apreciaba, respetaba y amaba y el nico que era digno de su amor. Era imposible que no reaccionara adecuadamente. Mientras reflexionaba, Adam Malone se haba ido adormeciendo poco a poco. Cerr involuntariamente los pesados prpados. En la oscuridad de sus pensamientos vio a Sharon y se vio a s mismo desnudo dirigindose hacia ella, que mantena extendidos sus brazos de alabastro y le invitaba y le llamaba con sus labios de carmn y su cuerpo de estatua. Ms tarde, mucho ms tarde, alguien le roz el hombro y se lo sacudi suavemente y Adam Malone se despert y abri finalmente los ojos y supo que llevaba dormido varias horas. Leo Brunner se hallaba de pie a su lado con una mano apoyada sobre su hombro. Debo haberme dormido dijo Malone con voz spera, estaba muy cansado. Se incorpor esforzndose por eliminar las telaraas de su cerebro. Qu sucede, Leo? Ya est le dijo Leo con apremio en la voz. Sharon Fields. Ha cesado al efecto. Ha recobrado el conocimiento. La noticia la recibi Malone como un chorro de agua fra en la cara. Se despert inmediatamente y se puso en pie. Qu hora es? pregunt. Las cinco y diez repuso Brunner. Dices que ha recobrado completamente el conocimiento? Completamente. Ha hablado alguien con ella? Todava no. Dnde estn los dems? Esperndote dijo Brunner. Junto a la puerta, del dormitorio. Muy bien dijo Malone asintiendo. Creo que tenemos que hacer algo. Entr apresuradamente y se dirigi al dormitorio principal seguido de Brunner. Shively y Yost le estaban esperando impacientes junto a la puerta cerrada. Ya es hora le dijo Shively. Ha armado un alboroto hace cinco minutos. Ha gritado. Qu dice? pregunt Malone muy nervioso. Escucha le dijo Shively. Malone acerc el odo a la puerta y pudo escuchar la voz amortiguada de Sharon. Estaba gritando. Malone se esforz por entender las palabras, pero se lo impeda la separacin de madera. Malone not que Shively le comprima el bceps. Vamos, hermano le estaba diciendo Shively, ya hemos perdido bastante el tiempo. Adelante. T que te expresas tan bien, entra y empieza a hablar. Y hazlo bien. 126

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Malone se libr de la presa de Shively y retrocedi. Se senta nervioso y asustado, no saba por qu, slo saba que no debiera haberle ocurrido tal cosa. Los dems le estaban mirando desafiantes y l no se atreva a hacer frente a la situacin. Pens que ojal estuviera solo, pudiera entrar y verla a solas, tranquilizarla, calmarla y ganarla. Tal vez empez a decir tartamudeando, tal vez sera mejor que entrara solo. Y despus... Ni hablar, hermano replic Shively. T y ella solos ah dentro? Para pasar el rato con ella mientras nosotros esperamos fuera? Nada, que no. Tal como siempre has dicho, estamos juntos. Entraremos todos. T sers el portavoz y pondrs en marcha la cosa. T haces el discurso. T la pones en antecedentes y despus nos jugaremos a las cartas quin empieza. Malone no poda echarse atrs. Muy bien dijo vencido, me parece que no tenemos ms remedio que afrontarlo. Gir enrgicamente la manija de la puerta. Entraron en el dormitorio principal uno a uno. Primero Malone, despus Shively, despus Yost y despus Brunner. Ella yaca en la cama de latn con los brazos extendidos y las muecas atadas a los pilares de la cama como una mujer a la que hubieran crucificado horizontalmente. La almohada le mantena la cabeza ligeramente levantada. Al abrirse la puerta y verles entrar, Sharon enmudeci. Les mir muy asustada, pos los ojos en cada uno de ellos y les sigui con la mirada mientras ellos ocupaban sus puestos alrededor de la cama. Les mir aterrada como si buscara desesperadamente descubrir la clave de lo que le haba sucedido y del porqu la mantenan en aquel increble cautiverio y de lo que se proponan hacerle. Haban ocupado sus posiciones alrededor de la cama sin pronunciar palabra. Malone haba acercado torpemente una silla a la cama, se haba acomodado en ella y se qued mirando a Sharon sin decir nada. Yost se haba acomodado en el brazo de la tumbona. Brunner se haba sentado en la tumbona tras vacilar unos instantes. Shively acerc otra silla al otro lado de la cama y se sent en ella balancendose hacia adelante y hacia atrs. En su calidad de portavoz del grupo, Malone se senta visiblemente incmodo y se haba quedado transitoriamente sin habla, aturdido por la presencia de Sharon Fields y por la dificultad de su misin. Brunner se mostraba muy preocupado por la enormidad de lo que haban hecho. Yost estaba aterrado. Slo Shively apareca tranquilo y dando muestras de curiosidad acerca de lo que pudiera ocurrir. Todos ellos haban estado contemplando a Sharon Fields, pero, a medida que pasaba el tiempo, el silencio se iba haciendo cada vez ms insoportable y Shively, Yost y Brunner concentraron toda su atencin en Malone, desafindole una vez ms a que empezara. Al ver que le miraban a l, Sharon Fields debi comprender que Malone era el jefe del grupo, porque ella tambin gir la cabeza en la almohada y se lo qued mirando. Consciente de la presin que sobre l estaban ejerciendo, Malone se esforz por formular sus pensamientos y convertir finalmente la fantasa en realidad. Tena la boca y los labios secos y no haca ms que tragar saliva en un intento de hallar las palabras ms adecuadas. Procur sonrer para tranquilizarla y darle a entender que no eran unos criminales, de tal forma que se sintiera ms a sus anchas. Su gesto afable pareci ejercer en ella cierto efecto. Porque casi inmediatamente y de un modo apenas perceptible la expresin asustada de sus ojos cedi el lugar a una expresin de perplejidad. Malone trag saliva una vez ms y quiso decirle que haca bien en no asustarse porque aquello era lo ms importante, no asustarse, pero antes de que su cerebro le diera la seal correspondiente a la vocalizacin de las palabras, Sharon empez a hablar. Habl en voz baja y casi sin aliento. Qu son ustedes? Son secuestradores? Porque si son... No consigui responder Malone. Pareci como si ella no le hubiera odo. Porque, si son secuestradores, han cometido un error, se han equivocado de persona. Saben creo que debe tratarse de un error, saben quin soy? Usted es Sharon Fields contest Malone asintiendo enrgicamente con la cabeza. Ella le mir sin comprenderle. 127

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Entonces ser... les habrn contratado. empez a decir esperanzada. Ya s, debe ser un truco, una estratagema publicitaria. Eso lo ha organizado Hank Lenhardt, l les ha contratado para que hagan esto y les ha dicho que lo hicieran como si fuera de verdad para que se publique en las primeras planas de los peridicos y constituya una propaganda de mi nueva pelcula. No, seorita Fields, no, lo hemos hecho por nuestra cuenta dijo Malone. Por favor, no se asuste. Le explicar, permtame explicarle. Ella segua mirndole. La expresin de perplejidad de su rostro haba desaparecido y estaba dando paso a la incredulidad y de nuevo al miedo. No es una estratagema? Me han me han secuestrado de verdad? Sacudi la cabeza. No puedo creerlo. Me estn tomando el pelo, no es cierto? Es algo que han organizado. Se call al observar que Malone apartaba la mirada. Su silencio constitua una elocuente y terrible respuesta que hizo que sus esperanzas empezaran a desvanecerse. Qu es esto? pregunt con voz temblorosa. Quines son todos ustedes? Por qu me han atado de esta forma? Dgame qu sucede. Esto es terrible, terrible. Jams... no s ni qu pensar ni qu decir. No s. Empez a jadear y a respirar dificultosamente, muy cercana al histerismo. En su intento por calmarla y evitar una escena, Malone sac fuerzas de flaqueza y consigui hablar. Lo comprender si me escucha. Nosotros cuatro no somos criminales, no. Somos personas corrientes como las personas corrientes que usted conoce, como las personas que acuden a ver sus pelculas y la admiran. Somos personas. hizo un gesto como para incluir a sus compaerosincapaces de hacerle dao a nadie. Nosotros cuatro somos amigos y, al irnos conociendo mejor, averiguamos que tenamos una cosa en comn, una cosa que compartamos; me refiero a un sentimiento. Y era el hecho de considerarla a usted la mujer ms hermosa y ms maravillosa del mundo. Somos admiradores suyos, por eso constituimos una sociedad, un club. comprende? Ella segua mirando a Malone demasiado confusa para poder comprender nada. Pretende usted decir que son un verdadero club de admiradores o algo parecido? Un club de admiradores dijo Malone aprovechando la frase, s, ms o menos, pero no de los que suele usted tener, sino uno muy especial integrado por cuatro personas que han seguido su carrera y la han admirado y han visto todas sus pelculas. Y eso nos indujo, nos hizo desear conocerla. Pero no somos unos criminales. No es un secuestro como esos de que se escribe. Esta maana no nos la hemos llevado ni por dinero ni para pedir un rescate. No tenemos intencin de causarle el menor dao. Ella le interrumpi en un esfuerzo por comprender aquellas palabras incoherentes. Hablaba con voz tensa. Que no es un secuestro? Si no es un secuestro, qu es? Mire cmo estoy atada, no puedo moverme. Eso no ser ms que durante un rato dijo Malone rpidamente. No lo entiendo prosigui ella haciendo caso omiso de sus palabras. Saben lo que han hecho?Recuerdo. ha sido esta maana? la camioneta de reparto. Fingieron preguntarme, entraron en mi propiedad. Me narcotizaron. Me secuestraron, me llevaron, no s a dnde, no s dnde estoy, me llevaron a la fuerza y me he despertado aqu con estas cuerdas. Acaso no es eso un delito? Por qu estoy atada de esta forma? Qu sucede? O yo estoy loca o lo estn ustedes. Qu estn haciendo? Quieren decrmelo? Estoy asustada, muy asustada. No tienen derecho a hacer eso. Nadie puede hacer esas cosas. Empez a jadear y su voz se perdi. Lo s dijo Malone asintiendo, sabemos que no es fcil lograr que lo comprenda pero, si me da usted la oportunidad y se tranquiliza y me escucha, s que podr hacrselo comprender. Malone se esforz por hallar las palabras ms adecuadas. Hasta entonces las palabras haban sido su punto fuerte, su cualidad ms destacada, por medio de la cual siempre haba conseguido ganarse la benevolencia y la compasin de los dems, pero por alguna extraa razn pareca que ahora se hubiera quedado sin ellas. 128

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Estaba en juego el gran experimento. La fantasa convertida en realidad. Tena que efectuar la traduccin sin cometer errores. Seorita Fields, tal como he intentado decirle, nosotros cuatro la venerbamos, queramos conocerla, hallar el medio de conocerla personalmente. Es ms, en cierta ocasin lo intent por mi cuenta. Fui a... Cllate. Por primera vez haba hablado uno de los dems y el comentario proceda de Shively. Cuidado. No le cuentes nada ni de ti ni de nosotros. Malone asinti desconcertado, mientras Sharon Fields miraba a Shively y despus de nuevo a Malone con expresin consternada. Sea como fuere prosigui Malone, lo que intentaba decirle es que las personas como nosotros, las personas corrientes, no tienen oportunidad de conocer a alguien como usted, a alguien que admiramos ms que a nadie, ms que a una novia o a una esposa. Por consiguiente, nos inventamos este medio, el nico medio que se nos ocurri para poder conocerla personalmente. No es que nos guste el mtodo que hemos utilizado, s que es feo si no se comprenden los motivos, pero era el nico medio de que disponen las personas como nosotros. Y puesto que no tenamos intencin de causarle el menor dao, estbamos seguros de que, una vez comprendiera usted nuestras intenciones y nuestros motivos, pues, bueno, acabaramos resultndole simpticos. Quiero decir que, a pesar de que el medio de presentarnos a usted no haya sido muy convencional, pensamos que usted nos admirara por nuestro arrojo y romanticismo al haber corrido semejante riesgo con el exclusivo propsito de tener la oportunidad de hablar con usted y conocerla. Ella le escudri el rostro como para descubrir si se trataba de alguna farsa, pero no descubri huella alguna de humor y volvi a mirarle con incredulidad. Queran conocerme? Menuda manera de hacerlo. Es que no puede usted entenderlo, quienquiera que sea? Las personas sensatas y normales no les hacen estas cosas a las dems personas. No secuestran y se llevan a una persona simplemente para conocerla. Empez a levantar la voz. Deben de estar chiflados, completamente locos, si piensan que podrn conseguirlo. Ya lo hemos conseguido, seorita le record serenamente Shively desde el otro lado de la cama. Ella le mir y volvi a dirigirse a Malone. S, claro, cualquier chiflado puede agarrar a una mujer por la calle o bien sacarla de su casa y llevrsela. Pero eso slo lo hacen las mentes extraviadas. Los hombres civilizados no hacen esas cosas. Tal vez algunos de ellos sueen con hacerlo pero jams lo ponen en prctica. Para eso sirven las pelculas y los libros, para que estos hombres se desahoguen de una forma inofensiva. Pero nadie en su sano juicio secuestrara a una persona. Eso es quebrantar la ley. Es un delito. Respir hondo. Por consiguiente, si no son unos delincuentes tal como dicen, me desatarn y me dejarn libre ahora mismo. Por favor, destenme. Yost dej escuchar su voz desde su posicin muy prxima a los pies de la cama. Todava no, seorita Fields dijo. Y entonces cundo? le pregunt ella a Yost. Volvi a mirar a Malone. Qu quieren ustedes de m? Desconcertado momentneamente ante la lgica y los implacables razonamientos de Sharon. Malone no consigui explicarle el autntico motivo que les haba inducido a llevrsela. Ella esperaba su respuesta y decidi presionarle con mayor insistencia. Queran conocerme. Pues ya me han conocido. Por qu no me sueltan ya? Qu quieren de m? Dselo le orden Shively a Malone. Deja de andarte con rodeos y dselo. Muy bien, muy bien, djame hacer las cosas a mi manera replic Malone. Volvi a mirar a Sharon Fields y empez a hablar ponindose muy serio. Seorita Fields, es probable que yo sepa ms acerca de su personalidad, de su vida particular y de su carrera que ningn otro ser de la tierra. Nos ha preguntado usted si ramos un club de admiradores. Yo le he contestado que ms o menos. Quera decirle que soy un club de admiradores, un club de admiradores integrado por un solo hombre. En lo tocante a Sharon Fields, yo soy El Club de Admiradores por antonomasia. Me he dedicado a estudiar su vida desde el primer da que la vi en la pantalla. 129

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Fue hace ocho aos en "El sptimo velo". He coleccionado y ledo todo lo que se ha publicado sobre usted en ingls. S que naci y creci en una plantacin de Virginia Occidental. S que su padre proceda de la aristocracia surea de Georgia y que fue un famoso abogado defensor de los oprimidos. S que estudi usted en la Escuela de Educacin Social de la seora Gusset y que se especializ en psicologa en Bryn Mawr. S que, sin el conocimiento de sus padres, particip en un concurso de belleza y fue declarada unnimemente vencedora. S que hizo usted anuncios de televisin. S que estudi el mtodo Stanislavsky con vistas a convertirse en una gran actriz, y que fue descubierta por un agente cinematogrfico en el Plaza de Nueva York cuando, junto con otras actrices, pasaba usted modelos en el transcurso de una fiesta de carcter benfico. Malone se haba dejado arrastrar por la pasin de sus propias palabras. Se detuvo, intent leer la expresin del rostro de Sharon y, por primera vez, descubri en ste inters y hasta fascinacin. Alentado por este semitriunfo, prosigui presa de la excitacin. Podra decirle muchas ms cosas, seorita Fields podra enumerar todas las fases de su ascenso al xito desde las primeras pruebas cinematogrficas, pasando por los papeles secundarios hasta llegar al estrellato. No la molestar ms porque ahora ya sabe usted hasta qu extremo la conozco. Pero s algo ms que simples hechos. A travs de lo que he ledo acerca de usted y de lo que he estudiado y reflexionado a propsito de su psicologa, estoy al corriente de todas sus caractersticas psicolgicas como mujer, de sus ms profundos sentimientos como ser humano y de sus valores espirituales ocultos. S cul es su actitud en relacin con los hombres. Conozco sus secretos anhelos y la clase de relaciones que usted desea autnticamente. Conozco sus necesidades, aspiraciones y esperanzas como mujer. Y lo conozco todo, seorita Fields, porque usted misma me lo ha dicho y me lo ha revelado. Por usted, seorita Fields, y por lo que usted me ha dicho, estamos nosotros aqu y est usted aqu. Se detuvo teatralmente rebosante de confianza en s mismo. El triunfo estaba muy cerca. Lo presenta, lo vea. Sus ojos verdes, ms grandes que nunca, le miraban sin parpadear y sus labios aparecan entreabiertos y mudos de asombro. Al fin, pens Malone, al fin lo comprende. Se levant rpidamente, se dirigi a la mesa de cristal, descubri admiracin y respeto en los semblantes de Yost y Brunner, tom la valiosa carpeta de papel manila con las irrefutables pruebas de la conspiracin del Club de los Admiradores, y regres a su silla al lado de la cama. Abri la carpeta y empez a leer fragmentos de recientes entrevistas . Mire, escuche esto. Las palabras son suyas, seorita Fields. "Necesito a un hombre agresivo, que me haga sentir indefensa y me domine". Y despus dice usted lo siguiente: "Francamente, si estamos hablando de un hombre que me desea, prefiero que me tome por la fuerza a que intente tomarme por medio de falsos juegos de seductor". Y despus dice: "He abierto la puerta de mi corazn a esta a esta voluntad de permitir la entrada a cualquier hombre que me quiera ms que a nada en el mundo, que arriesgara cualquier cosa que tuviera para tenerme". Y despus dice: "La mayora de los hombres no comprenden lo que les sucede a las mujeres y a una mujer como yo. Pero tal vez haya algunos que s lo comprendan y a sos les digo: estoy dispuesta, Sharon Fields est dispuesta y espera". Y repite usted varias veces este mismo deseo de ser buscada y poseda por hombres autnticos independientemente de su profesin y posicin social. El deseo de que se la lleven hombres fuertes y agresivos que estn dispuestos a arriesgarlo todo por usted. Malone cerr la carpeta, se levant, la deposit de nuevo encima de la mesa y sigui hablando. Usted nos hablaba a cada uno de nosotros e intentaba decirnos lo que realmente quera. Era una invitacin a que hiciramos un esfuerzo por conocerla. Fue a sentarse en la silla pero se detuvo y permaneci en pie. Evitando la mirada de Sharon, extendi el brazo como para incluir a sus compaeros. Por eso estamos aqu los cuatro. No hemos hecho otra cosa ms que aceptar su invitacin. Le hemos tomado la palabra. 130

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Hemos buscado el medio de conocerla y ahora ya la hemos conocido y usted nos ha conocido a nosotros. Y por eso est usted aqu. Sencillamente por eso. Y ahora tal vez nos comprenda usted y nos acepte. Mir a Sharon Fields esperanzado, dispuesto a recibir una respuesta favorable, a observar un cambio de actitud, una valoracin positiva de la romntica hazaa que haban llevado a cabo. Pero en cuanto le vio la cara y observ su reaccin, su sonrisa se troc en asombro y confusin. Sharon haba cerrado los ojos y haba dejado caer la cabeza sobre la almohada. Estaba plida y mova la cabeza de un lado para otro gimiendo afligida, agobiada por alguna emocin que, al parecer, no poda expresar. Presa del desconcierto, Malone contempl como hipnotizado aquel comportamiento tan inexplicable. Al final escuch sus palabras, brot de sus labios un entrecortado lamento. Oh, Dios mo, no estaba diciendo. No, no puedo creerlo. Dios mo, aydanos. Que que alguien, que ustedes hayan podido creerlo, que hayan podido creer todas esas bobadas, esa basura, "y hacer eso". El mundo est loco y ustedes estn completamente locos, estn locos, haber credo haber llegado a imaginar... Malone se agarr al respaldo de la silla para no tambalearse. Procur no ver la reaccin de los dems pero no pudo evitar percatarse de que los tres le estaban mirando fijamente. No, no, tiene que ser una pesadilla. Sharon jadeaba y tosa y se esforzaba por no perder la calma. Volvi a hablar consigo misma y tambin con ellos. Lo saba. Saba que hubiera tenido que prescindir de los servicios de ese estpido agente de relaciones pblicas, de ese idiota de Lenhardt. Debiera haberle despedido de buenas a primeras, con sus ideas acerca de la mujer liberada, acerca de los nuevos pblicos cinematogrficos y de una nueva imagen que me permitiera ejercer ms atraccin en los hombres y excitar a los jvenes, "ms xito de taquilla" me deca ese idiota, para mi pelcula y para mi futuro. Y yo, sin hacerle caso, sin importarme un comino, le dej dirigir el baile, le permit organizar la campaa a su gusto, le permit que hiciera de m lo que jams he sido y jams ser. "Sharon, eres demasiado pasiva fuera de la pantalla me deca. Ya ha pasado la poca en que una estrella no era ms que objeto al que adorar me deca. Los tiempos han cambiado y t tienes tambin que cambiar, Sharon Me repeta. Tienes que hablar con franqueza, expresarte con sinceridad, decir que te gustan los hombres tanto como t les gustas a ellos, decir que las mujeres experimentan los mismos deseos que los hombres, y tienes que mostrarte audaz y agresiva y decir que te gustan los hombres tan audaces y agresivos como t. Es la moderna tendencia, todo abiertamente y de cara, tanto si lo crees de veras como si no". Y a m me import un bledo. Tena la cabeza en otro sitio, le dej seguir adelante. Pero ni haciendo el mayor esfuerzo de imaginacin hubiera podido suponer que hubiera alguien que se dejara convencer por esas idioteces publicitarias, Por esas mentiras impresas y pensar que dichas mentiras eran una invitacin. La confesin pareci ejercer un efecto catrtico, Porque ahora Sharon mir a Malone con una mezcla de compasin y desprecio. Quienquiera que sea usted, debe creerme. No es ms que una sarta de mentiras, todas y cada una de esas palabras son mentira. Jams he dicho ninguna de las cosas que usted me ha estado leyendo. Estas entrevistas se las inventaron publicitarios con mucha imaginacin, son entrevistas en conserva. Puedo demostrarlo. Y usted, pobre ingenuo, se lo ha tragado todo. Es que acaso no pens nada antes de comportarse como un loco? Es que no se pregunt si era lgico que una mujer decente accediera a que la tomaran por la fuerza un grupo de desconocidos? Acaso hay alguna mujer que desee que la narcoticen, la secuestren, la arrastren qu s yo adnde y la amarren de este forma a no ser que est loca? Cualquier hombre sensato hubiera podido contestar a estas preguntas. Pero usted, por lo visto, no. Bueno, pues crame. No soy lo que usted piensa que soy. No soy nada de eso. S lo es insisti tercamente Malone, s que lo es. La he odo en persona sin que nadie hablara en su lugar. La he odo por radio y televisin. Tengo las grabaciones. Puedo ponrselas. Lo que haya usted odo en las grabaciones, lo que haya.. Sharon sacudi la cabeza. Crame, debe creerme, me limitaba a bromear, a decir tonteras o tal vez no me expres con la suficiente claridad y usted me interpret errneamente. Ahora va a decirme que soy el smbolo sexual nmero uno y que ello significa que soy ms sexual que las mujeres normales y que necesito ms a los hombres. 131

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Es cierto que es usted ms sexual, sabe que es cierto dijo Malone percatndose de que estaba empezando a hablar en tono de splica. Todo el mundo sabe que en eso tengo razn. He visto cmo acta y cmo goza exhibiendo su cuerpo en las pelculas. Estoy al corriente de toda su vida amorosa, de sus escapadas. Por qu finge ahora ser distinta? Qu estpidos son ustedes, los hombres! exclam Sharon. Soy una actriz. Acto. Finjo. Lo dems son leyendas, folklore, falsedades basadas en la publicidad. Media un abismo entre lo que usted pensaba y piensa que soy y lo que efectivamente soy. No. Cualquiera que sea mi reputacin y mi aspecto exterior, no se lo crea. Mi imagen pblica es una gran mentira. Me falsea por completo. Por dentro soy una mujer normal y corriente, con los mismos temores y complejos y problemas que las dems mujeres. Soy una mujer que da la casualidad de que tiene un determinado aspecto y ha sido presentada al pblico de una manera determinada, y da la casualidad de que soy famosa, pero la persona que usted cree que soy es falsa, no es ms que una apariencia sin realidad. La palabra "realidad" se hundi en Malone como un pual. Su gran experimento estaba empezando a desintegrarse. Soy una ficcin sigui diciendo Sharon desesperada, un ser creado por los directores, profesores de declamacin, guionistas y expertos en relaciones pblicas, con vistas a convertirme en un objeto que los hombres puedan desear y anhelar. Pero no soy lo que los hombres desean que sea. No soy distinta a ninguna de las mujeres que usted haya conocido. Tiene que comprenderlo. En realidad, conduzco una vida serena y tranquila aunque sea un personaje famoso. En cuanto a los hombres, siento por ellos lo que siente la mayora de las mujeres. Tal vez encuentre algn da algn hombre que me aprecie tanto como yo le aprecie a l. Si le encuentro, querr casarme con l. Hace un ao que no tengo nada que ver con los hombres en la forma que usted supone. Ahora me interesa ms mi propia madurez e identidad. Quiero saber quin soy. Quiero pertenecerme a m misma. Quiero ser libre igual que usted. Se detuvo y mir a Malone fugazmente. Le han engaado. Ahora ya conoce la verdad. Reconzcalo y olvidemos este malentendido. Sulteme. La broma ha terminado. Malone se aturdi y se sinti como perdido en el espacio. Est fingiendo dijo dbilmente, no podemos habernos equivocado. Est usted equivocado, completamente equivocado. Por consiguiente, deje de comportarse como un loco. Santo, cielo, pero, qu le habr pasado por la cabeza? Qu se imagin usted? Qu esperaba usted conseguir una vez me hubieran trado aqu? Yost se haba levantado del brazo de la tumbona y se encontraba de pie junto a la cama. Con toda sinceridad, seorita Fields, esperbamos que se mostrara usted amable y accediese a colaborar. Con todos ustedes? A cambio de haberme hecho eso tan horrible? Que me mostrara amable y accediera a colaborar? Cmo? De qu manera? Qu demonios esperaban ustedes? Djeme contestar! exclam Shively ponindose en pie de un salto. Ya se han dicho bastantes mierdas en esta habitacin. Yo se lo dir, seorita. Le dir lo que esperbamos. Esperbamos que nos permitiera acostarnos con usted. No hables as dijo Malone enfurecido. T te callas, cabeza de chorlito. De ahora en adelante me encargar yo de esta seorita tan fina. La he estado oyendo hablar y actuar. Ella es la que nos est engaando. Est acostumbrada a eso. Pero a m no va a hacerme desistir de mi propsito. Shively la mir enfurecido y con expresin aterradora. Seorita, tal vez piense usted que, por ser quien es, nosotros no somos lo bastante para usted. Permtame decirle, seorita, y me importa un bledo lo rica y famosa que sea, que lo sabemos todo de usted y sabemos lo que es realmente. Lleva usted muchos aos divirtiendo a sus amigos ricos. Y distribuyndolo de balde. Y nosotros pensamos que a lo mejor se haba cansado un poco de que le metieran los miembros los canijos y los maricas. Nos imaginamos que estara dispuesta a conocer a hombres como es debido. Nos 132

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imaginamos que cuando nos echara un vistazo y trabara conocimiento con nosotros, se divertira y nosotros nos divertiramos tambin acostndonos juntos que es lo autntico para variar. Aqu no hemos venido a jugar al billar. Hemos venido para acostarnos con usted, ste es el nico motivo de que la hayamos trado aqu y basta de mierdas. Sharon le estaba mirando con expresin ofendida. Cochino bastardo! dijo forcejeando para librarse de las cuerdas. Est usted ms loco que el otro. No le permitira que me tocara ni con una prtiga de tres metros. Usted lo ha dicho, seorita, eso tengo precisamente dijo Shively. Me dan ganas de vomitar dijo ella mirando a Malone y a Yost. Ya estoy harta de toda esta locura. Sultenme antes de que se metan ustedes en un lo. Sultenme en seguida dondequiera que estemos. Si lo hacen ahora mismo, yo olvidar qu ha sucedido, me lo borrar de la imaginacin. La gente puede interpretar las cosas equivocadamente, cometer errores. Todos somos humanos. Lo comprendo. Lo dejaremos as y lo olvidaremos. Yo no estoy dispuesto a olvidar nada dijo Shively en tono implacable. No vamos a dejarla salir hasta que nos conozcamos mejor. Quiero conocerla mejor. Contrajo los ojos recorriendo las curvas de su figura tendida. S, mucho mejor. No tenga tanta prisa, seorita. La soltaremos a su debido tiempo. Pero no en seguida. Brunner se haba adelantado. Tena la frente empapada en sudor y se dirigi a Shively: Tal vez debiramos olvidar todo este... Shively se volvi hacia l. T te callas y me dejas a m arreglar las cosas. Volvi a mirar a Sharon Fields. S, ser mejor que se haga a la idea de hacernos compaa algn tiempo. Le daremos tiempo para pensarlo. Para pensar qu? pregunt Sharon a voz en grito. Qu es lo que tengo que pensar? En compartir algo de lo que tiene con cuatro amigos. Ha demostrado que es la mujer ms excitante del mundo. Ahora le damos la oportunidad de que demuestre que es algo ms que eso. Yo a usted no tengo que demostrarle nada dijo Sharon, no tengo por qu compartir nada con usted. Quin demonios se ha credo que es? Si me, tocan siquiera, ya me encargar de que todos ustedes acaben en la crcel de por vida. No van a salir bien librados como me traten as. Tal vez hayan olvidado quin soy. Conozco al presidente. Conozco al gobernador. Conozco al director del FBI. Harn lo que sea por m. Y, si yo se lo pido, les castigarn como jams hayan castigado a nadie. Recurdenlo. Yo que usted no amenazara, nena le dijo Shively. Le estoy, exponiendo unos hechos dijo Sharon con firmeza. Deben saber a qu se exponen como me toquen. No bromeo. Por consiguiente, antes de que se metan en un buen lo, les aconsejo que me suelten. Shively se limit a dirigirle una perversa sonrisa. Sigue pensando que es demasiado para nosotros, verdad? Yo no he dicho que sea demasiado ni para ustedes ni para nadie. Le estoy diciendo simplemente que soy yo, y que usted es para m un perfecto desconocido con quien no me da la gana de tener nada que ver. Quiero que me dejen hacer lo que quiera con quien quiera. No tengo intencin alguna de convertirme en un recipiente para el primer hombre que acierte a pasar. Ahora ya lo sabe. Por consiguiente, djeme vivir mi vida a mi manera y yo le dejar a usted vivir la suya. Yo estoy viviendo mi vida, seorita dijo Shively esbozando una ancha sonrisa. As es como quiero vivir, tenindola a usted al lado. Pues de m no conseguir nada, ninguno de ustedes va a conseguir nada, por consiguiente, acepten los hechos, recapaciten y djenme en libertad. Shively puso los brazos en jarras. Mire, seorita, no me parece que est usted en condiciones de decirnos lo que vamos o no vamos a conseguir de Sharon Fields. 133

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La osada de Sharon empez a desvanecerse. Se lo qued mirando y despus mir a los dems. Malone, que haba permanecido como ausente en el transcurso de la discusin, fue quien primero se apart de la cama. Dejmosla descansar un rato. Vamos a la otra habitacin para poder hablar. Los dems siguieron a Malone uno a uno. Yost fue el ltimo en salir y, con la mano en la manija, se volvi hacia la cama. Pinselo, seorita Fields dijo. Sea razonable. Procure comprendernos. Nosotros la respetaremos pero procure usted respetarnos tambin a nosotros. De esta forma ser mejor. Sharon Fields forceje como para librarse de las ataduras y grit: Lrguese de aqu, cerdo! Recuerde lo que le aguarda como no me suelten ahora mismo! Les encerrarn en la crcel hasta el da que mueran! Recurdelo, recurdelo! Se retiraron al saln, descorcharon las botellas de whisky y de bourbon y bebieron varias rondas. Ms tarde, al anochecer, tomaron una cena ligera. Ahora se hallaban sentados una vez ms alrededor de la rstica mesita de caf. Tres de ellos estaban bebiendo de nuevo. Adam Malone, en cambio, prefiri fumarse un cigarrillo de hierba que acababa de liarse. En las horas transcurridas desde la discusin mantenida con Sharon Fields, la conversacin haba ido y venido sin orden ni concierto, haba habido estallidos de conversacin, intervalos de silencio y ms conversacin. Se haban dedicado en buena parte a repasar una y otra vez el intercambio de palabras que haba tenido lugar en el dormitorio de Sharon Fields, analizando lo que sta haba dicho, comentando su sinceridad, buscando los autnticos motivos que pudieran haberla inducido a rechazarles. Al principio, Malone haba sido objeto de los burdos sarcasmos de Shively, ste le haba dicho que haba sido un falso profeta que haba prometido guiarles hacia el paraso dejndoles despus perdidos en el desierto. Pero lo ms curioso fue que, en general, Shively se tom las cosas con ms tranquilidad que los dems. Yost se mostr decepcionado y molesto por haberse esforzado en vano. A Brunner le haban intimidado las amenazas de Sharon y pareca un enfermo grave del mal de San Vito. Malone era el que ms abatido y silencioso se mostraba. El rechazo de Sharon le haba desconcertado y su estado anmico pasaba de la confusin a la incredulidad y la depresin. Ahora, un poco separado de los dems y sentado frente al aparato de televisin, dio varias intensas chupadas al cigarrillo de hierba y procur descubrir algn rayo de luz. Se negaba a aceptar el hecho de que la compaera de su alma, inquilina desde haca tanto tiempo de sus fantasas, le hubiera rechazado de una forma tan categrica en la realidad. No poda creer que se hubiera equivocado por completo con respecto a ella, no poda creer que su gran experimento hubiera acabado en fracaso. No le caba en la cabeza que la soberbia aventura del Club de los Admiradores hubiera acabado en agua de borrajas. Mientras fumaba, se agudizaron sus sentidos, si bien no su espritu, y empez a escuchar la conversacin acerca de Sharon Fields que se estaba desarrollando al otro lado del saln. Estaban revisando de nuevo lo ya revisado, seguan buscando la forma de salir de la cinaga de aquel apuro. Estaba hablando Yost. Quin se hubiera imaginado que sera ms fra que una monja? No s si habla con sinceridad o nos engaa. Quiero decir que no s si es lo que tiene que ser de acuerdo con el evangelio segn Adam, o si es lo que ella dice que es. Por mi parte yo la creo estaba diciendo Brunner. Creo que est absolutamente horrorizada a causa de este incidente y, dado el carcter del mismo, no quiere saber nada de nosotros. Pues yo os digo que no me creo nada de lo que ha dicho esta perra engreda, ni una sola palabra me creo estaba diciendo Shively. Pero habis odo qu mierda nos ha estado contando? Que hace un ao que no la toca ningn hombre? Pues eso ya ha pasado, ja, ja. Todo lo que nos ha contado ha sido mentira. Pero la habis odo? No soy ms que una seorita corriente, hago calceta, juego al bridge, jams he escuchado palabras sucias. Un smbolo sexual? Qu quiere usted decir, seor? Historias! Mirad, chicos, yo he corrido mundo. Y cuando se corre mundo se aprenden ciertas cosas. Y una de las cosas que se aprenden es que donde hay humo hay fuego. Cuando una est hecha como est hecha esta ta, se sabe que no tiene ms remedio que haberse pasado media vida con el miembro de alguien dentro como si formara parte de su anatoma. 134

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Tiene que estar acostumbrada a dar y a que eso le guste, y me apostara hasta el ltimo dlar a que es cierto. Entonces por qu no nos quiere? pregunt Yost. Yo te dir por qu repuso Shively. Porque a sus ojos somos unos don nadies. Nos mira como si furamos escoria. Piensa que posee una vagina revestida de oro que slo est abierta para los ricachos y los personajes importantes. Las mujeres de esta clase, a menos que no seas el director de un grupo de empresas o pertenezcas al gabinete del presidente, te tratan como si padecieras gonorrea o sfilis. Maldita sea, las mujeres de esta clase me atacan los nervios y me ponen furioso. Y entonces siento deseos de hacerles el amor hasta que les arda el trasero. Tal vez slo le interese cuando est enamorada de un hombre y se siente romntica dijo Brunner. Tal vez piense que no es romntico eso de que la obliguen por la fuerza a hacer el amor. Tonteras dijo Shively. La conversacin haba llegado una vez ms a un punto muerto. Veo que El Club de los Admiradores no est al completo dijo Shively. Falta un socio. Estoy presente les grit Malone desde la banqueta, os he estado oyendo. Shively se volvi para mirar a Malone. Para ser tan charlatn, esta noche has estado muy callado. Bueno, t que piensas? Malone apag el cigarrillo de marihuana en un cenicero. A decir verdad, ya no s qu pensar. Cmo que no? dijo Shively. Ven aqu con nosotros antes de que me d tortcolis. O es que tampoco somos bastante para ti? Basta Shiv dijo Malone levantndose y dirigindose con paso vacilante hacia el sof de cuero, en el que se dej caer al lado de Brunner. Su reaccin, que juzgo sincera, me ha desconcertado mucho. No suelo equivocarme al analizar a las personas. En este caso, tal vez haya fallado. No lo s. Yo nunca he querido humillarte, muchacho dijo Shively, pero pens desde un principio que eras muy ingenuo si creas de veras que una mujer tan rica y agraciada como sta iba a acceder a relacionarse con alguien que no perteneciera a su ambiente. Tal vez fui un ingenuo reconoci Malone, pero t tambin lo fuiste. Leo y Howard son testigos de que seguiste adelante. Tambin pensaste que accedera a colaborar. Y un cuerno dijo Shively. Desde el da que empezamos, tuve mis reservas. Te segu, soador, porque te habas autodesignado presidente del Club de los Admiradores y porque pens que no tena nada que perder y que tal vez, siendo yo ms prctico que vosotros, consiguiera convertirlo en realidad. Pero estaba preparado para ambas posibilidades. Si las cosas rodaban tal como t habas dicho, estupendo, tanto mejor. Y si ella nos rechazaba, pues, bueno, seguamos llevando las de ganar. En cualquier caso, pensaba que tendramos la sartn por el mango. Y la seguimos teniendo. Tenemos el cuerpo en nuestro poder. Y eso es lo ms importante. Lo dems vendr por sus pasos contados. Porque ahora nosotros ocupamos el asiento del conductor y podemos convencerla y lograr que colabore. Yost empez a animarse. Cmo, Shiv? Por la forma en que ha empezado, no abrigo muchas esperanzas de que cambie y acceda a colaborar. Se te ocurre alguna idea? Hay una cosa que siempre las induce a colaborar dijo Shively con aire de suficiencia. El miembro. Llmalo la teora Shively o como gustes. Pero s por experiencia que ste es el gran igualador. Una vez lo has metido donde Dios quiere que est, no hay mujer que te pida las credenciales. Qu cuenta tienes en el banco? Qu estudios universitarios tienes? Qu crdito tienes? Tu rbol genealgico? No, seor, cuando le metes dentro la cosa, la mujer se encarga de corresponder y empieza a amarte y a colaborar y ya no quiere detenerse. Siempre sucede lo mismo. Y el material que tenemos en el dormitorio no es distinto, tal vez sea un modelo ms elegante, pero funciona como las dems. Podis creerme. Estableced la conexin y ella colaborar ya podis estar seguros. Es ms, os digo que despus no sabremos ni cmo quitrnosla de encima.

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A travs de las brumas de la droga, Malone se esforz por comprender la lgica de la teora de Shively. Qu es lo que intentas decirnos exactamente, Shively? Te digo que da la casualidad de que hemos logrado apoderarnos del mejor bocado del mundo. En la habitacin de al lado tenemos el trasero ms jugoso que jams haya habido. Disponemos de diez das o de dos semanas para gozar de l. Te digo y te garantizo que una vez nos hayamos acostado con ella, Sharon ceder y gozar tambin. Y que todo ocurrir tal como habamos previsto. Malone sacudi la cabeza. Eso es contrario a las normas dijo. Ests volviendo a hablar de violacin. Acordamos que eso estara excluido. Brunner se apresur a secundar a Malone. Totalmente excluido dijo. Todos suscribimos verbalmente un acuerdo inquebrantable. Nada de violencias..Nada de delitos. Y qu demonios crees que hemos hecho esta maana? pregunt Shively. No hemos recogido ningn paquete con nuestra camioneta de reparto. Lo que hemos recogido ha sido una persona. Hemos llevado a cabo un secuestro. No exactamente dijo Brunner con expresin alterada. Quiero decir que llegamos previamente a la conclusin de que el acto de esta maana podra considerarse desde un punto de vista distinto, siempre y cuando no lo prolongramos. Si ella desea que la soltemos y la soltamos sana y salva, el secuestro no tendr carcter delictivo alguno. Ella quedar en libertad y nosotros estaremos a salvo. Pero si prolongamos esta situacin, si seguimos adelante en contra de su voluntad, entonces se tratar de un delito injustificable que no podremos enderezar. Tonteras dijo Shively. Cmo podra ella demostrar que lo hicimos y que fuimos nosotros quienes lo hicimos? T mismo te mostraste de acuerdo con Adam cuando ste nos dijo que casi resulta de todo punto imposible acusar a alguien de violacin. Adems. Se detuvo mirando a sus compaeros, y prosigui: Voy a ser sincero y espero que vosotros tambin lo seis. Si lo pensis bien, tal como yo he estado haciendo, llegaris a la conclusin de que el hecho de que hayamos llegado tan lejos significa que estamos dispuestos, en caso necesario a hacer cualquier cosa con tal de conseguir nuestro propsito. Ninguno de vosotros est dispuesto a salir de aqu sin haber probado por lo menos una vez a esta mujer. Yost se estaba preparando otro whisky. Antes de que hablen los dems, quiero expresar mi opinin al respecto. Tom un sorbo. Ante todo, quiero manifestarle a Shively mi admiracin y enhorabuena por haber tenido el valor de mostrarse ms sincero que nosotros. Porque, sabis una cosa?, Shiv tiene razn en cierto sentido. Ninguno de nosotros ha querido pensar con detenimiento en lo que empez a hervir en su imaginacin desde el primer da. Si hubieran podido sacarse fotografas de lo que pensbamos y sentamos en nuestro fuero interno, bueno, hubiera quedado bien patente que todos nosotros abrigbamos ciertas dudas y temamos que una muchacha como sta jams nos invitara a acostarnos con ella. Y, si observramos ms de cerca las fotografas, veramos que todos nosotros, subconscientemente o no, estbamos dispuestos a tomarla por la fuerza. Yo no dijo Malone. Ni una sola vez pens tal cosa. Yo tampoco dijo Brunner. Yost estaba a punto de replicar pero Shively levant la mano. Muy bien dijo ste, admitamos que vosotros dos no lo hayis pensado. Pero ahora la situacin ha cambiado. Ella es un cuerpo que tenemos en el dormitorio de al lado. Es de verdad. Cosa buena. Lo nico que tenemos que hacer es entrar all, meterle la mano por debajo del vestido y empezar a acariciar ese manguito multimillonario. Hacedlo y no tendris que preocuparos por la violacin o la no violacin. 136

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Hacedlo y podris montarla a los diez segundos, aunque ella disimule y diga otra cosa. Pensadlo un poco y os daris cuenta de que os importa un bledo la forma en que lo consigis. A m s me importa un bledo dijo Malone con firmeza. A m tambin dijo Brunner hacindole eco. Bueno, bueno prosigui Shively, pero aunque os importe, no dejemos que nos tome el pelo. No hagamos el primo por culpa de nuestros prejuicios acerca de lo que est bien y lo que est mal. Lo que est bien es aquello que t consideres que te mereces porque no mereces que se te engae. Mirad, ya hemos llegado hasta aqu. Lo peor ya ha pasado. Ya hemos superado la fase ms peligrosa. Ahora estamos a salvo. En nuestro mundo. Lo dirigimos nosotros. Podemos hacer lo que queramos como si furamos Dios, dictar nuevas normas, nuevas leyes o como queris llamarlas. Es. cmo la llama Adam? La isla de Crusoe. Ms a Tierra dijo Malone. S, nuestro reino y pas particular. Por eso disfrutamos de la flor y nata de las cosas. Disfrutamos de lo mejor. Si hay un tesoro, es nuestro. Por consiguiente, entramos en este dormitorio que es lo que siempre hemos soado junto con los dems pelagatos. Slo que ahora ya no somos unos pelagatos. Estamos al mando y lo que hay aqu nos pertenece en exclusiva. Imaginaos a Elizabeth Taylor o a Marilyn Monroe o cmo se llama la francesa? Brigitte Bardot repuso Malone. S, imaginos a la Bardot desnuda en la habitacin de al lado. Y podemos hacer lo que queramos porque somos los reyes. No iris a decirme que le volverais la espalda. No me convencerais. Yo no creo en la violacin dijo Malone. Mirad prosigui. Shively sin hacerle caso, qu ms da que la soltemos intacta dentro de dos semanas o que la soltemos tras habernos divertido con ella tal como llevan tantos aos divirtindose con ella estos grandes productores cinematogrficos? Acaso le habremos causado un dao terrible? No es una virgen cuya vida podamos destrozar. No le vamos a daar la salud. No le van a salir granos por esta causa. Shively esper por si se producan risas. Pero no se escuch ms que la risita ahogada de Yost. Esta experiencia no producir en ella ningn cambio. En nosotros, en cambio, s lo producir. Porque obtendremos por primera vez de la vida algo bueno que siempre hemos deseado y que nos corresponde por derecho. A qu demonios seguir hablando? Digo que hagamos lo que nos venga en gana y no lo que ella dice que quiere. Es nuestro mundo. Y quien lo dirige es el Club de los Admiradores queridos consocios. No, Kyle, no es nuestro mundo dijo Malone. Ms a Tierra tal vez sea un refugio aislado pero forma parte del mundo y observa las leyes y normas del mundo civilizado, al que todos nosotros pertenecemos. Adems, en nuestra calidad de socios de una asociacin u organizacin llamada El Club de los Admiradores, hemos establecido toda una serie de normas adicionales. Y la principal de dichas normas es que no daremos ningn paso a no ser que estemos todos unnimemente de acuerdo al respecto. Todo lo que hagamos tiene que ser por unanimidad, tal como sucede en el Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas. Cada vez que se produzca un veto, tendremos que desistir de aquello que hayamos presentado a votacin. Eso era antes, maldita sea, pero ahora, tal y como estn las cosas, estoy en contra de esta norma de la unanimidad dijo Shively. Mira, ya ves que nosotros cuatro jams podremos ponernos de cuerdo acerca de nada. Qu tiene de malo que cambiemos las normas de la misma manera que el Congreso cambia las leyes? Eso no tiene nada de malo repuso Malone. Es perfectamente legal. Permitidme que presente una propuesta terci Yost. A partir de ahora, cada vez que tenga lugar una votacin, bastar el principio de la mayora. En otras palabras, si somos tres contra uno, se aprobar. Djame entonces presentar una enmienda dijo Malone. Si se produce una mayora de tres a uno, se aprobar. Pero si se produce un empate de dos a dos, se anular exactamente igual que si se produjera una mayora de tres a uno en contra de la propuesta. Acepto dijo Yost. Soy partidario de la norma de la mayora y de la enmienda. Y t, Shiv? Me parece bien. T, Adam? 137

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Con la enmienda, acepto el principio de la mayora. Leo? Creo que s. Aprobado dijo Yost. Se dirigi despus a Shively. Quieres presentar de nuevo la primera mocin? Te refieres a lo de entrar en el dormitorio y hacer lo que siempre hemos tenido en proyecto? pregunt Shively. S, tanto si ella se muestra dispuesta a colaborar como si no contest Yost. Pues claro que presento esta mocin. Yo digo que nosotros tenemos la sartn por el mango y ella no. Digo que una vez se lo hayamos hecho tal como se lo hacen sus amigos ricos, le encantar. Digo que no le causaremos ningn dao. Podemos producirle un "shock" psquico dijo Malone. Tonteras dijo Shively. A ninguna chica de veintiocho aos le es perjudicial que le hagan el amor como es debido. Al contrario, resulta beneficioso. Es bueno para los corpsculos o como se llamen y tambin para el sistema nervioso. En caso de violacin, no insisti Malone. A los cinco segundos de estar dentro, ya no se tratar de violacin dijo Shively. Tanto si lo quera como si no, el paseo le gustar y nos pedir ms. Escucha la voz de la experiencia. Basta de discusiones dijo Yost. Se somete a votacin la mocin del seor Shively. La mocin propone que no sea necesario su consentimiento para acostarnos con ella. Qu vota usted, seor Shively? Bromeas? Voto un s como una casa. Un voto a favor y ninguno en contra dijo Yost levantando la mano derecha . Yo tambin voto s. Son dos votos a favor y ninguno en contra. Qu vota usted, seor Malone? Soy totalmente contrario a ello. Voto no. Dos votos a favor y uno en contra dijo Yost sealando a Brunner. El ltimo y decisivo voto ser emitido por el senador Brunner. Qu dice usted? Brunner se sec la frente con el pauelo. Vamos, Leo le anim Shively, piensa en el supertrasero que te espera a la vuelta de la esquina. No te arrepentirs. Ten cuidado, Leo le advirti Malone, es posible que jams puedas volver a dormir con la conciencia tranquila. Basta, seores dijo Yost. Nada de campaas en el lugar de la votacin. Seor Brunner, indquenos su voto. Qu dice usted? Existen argumentos de distinta naturaleza en ambas posturas dijo Brunner. Tal vez sea debilidad por mi parte pero no podra hacerlo. Voto no muy a mi pesar. Eso s es democracia dijo Yost muy animado. El resultado final es de dos a dos. Dado que la mocin de Shively ante el Club de los Admiradores no ha conseguido alcanzar una votacin por mayora, se rechaza dicha mocin. Lo lamento, Shiv. Todo no puede ganarse dijo Shively encogindose de hombros. Muy bien, eso ya est decidido. Y ahora qu hacemos? Hacemos lo que siempre hemos querido hacer repuso Malone. Hablamos con ella, procuramos mostrarnos amables y razonar con ella y ganarnos su simpata. Creo que podemos establecer un plazo de dos das. Si la convencemos, habremos conseguido ganarla de una forma civilizada. Si no lo conseguimos, la desatamos, la acompaamos a algn lugar de las cercanas de Los ngeles y la dejamos en libertad intacta. De acuerdo? Todos se mostraron de acuerdo. Muy bien, solucionado dijo Shively levantndose de su asiento y desperezndose. Tom despus la botella de bourbon. Bueno, vamos a echar unos tragos y a dormir un poco. No s vosotros, pero yo estoy deseando acostarme temprano. Me siento agotado. Una buena dormida y maana veremos las cosas con ms claridad. Mientras se preparaba el trago mir a Malone. Sigues pensando que podremos conseguirlo mediante el poder de la palabra? Creo que es posible repuso Malone muy en serio. Pues yo no dijo Shively con un gruido. Con sta, no. Ni ahora ni nunca. Levant el vaso como para brindar. Por la democracia y por tu mundo. 138

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Qudate con l. Yo brindo por mi mundo, por el mundo que nos merecemos. Es un mundo mejor. Ya te dars cuenta ms tarde o ms temprano. Era pasada la medianoche y ella segua sin poder dormir, atada a la cama y sumida en otra oleada de pnico y horror a causa de la situacin en que se encontraba. En el transcurso de la larga noche, su estado de nimo haba oscilado como un pndulo entre un esfuerzo controlado por comprender su situacin y un abandono a un terror mortal, y su reaccin fsica haba oscilado entre una ardiente transpiracin y un sudor fro que la haba dejado totalmente agotada. Deseaba escapar y ocultarse en la negrura del sueo, pero sin el Nembutal que sola tomarse todas las noches y con las oleadas de terror que experimentaba de vez en cuando, le resultaba imposible conciliar el sueo. Desde la breve y silenciosa visita que le haban hecho tres horas antes dos de aquellos hombres, el ms corpulento y el ms viejo, no haba sido consciente de que hubiera en la casa ms vida que la suya propia. La haban desatado, despus le haban atado flojamente las manos por delante y le haban permitido utilizar el retrete. Le haban ofrecido comida, que ella haba rechazado, y agua, que haba estado a punto de rechazar tambin, pero que despus haba aceptado. A continuacin le haban vuelto a atar las muecas a los pilares de la cama, desapareciendo rpidamente seguidos de sus amenazas y maldiciones. Despus le haba parecido escuchar voces confusas desde otra habitacin, pero las voces haban cesado y toda la casa apareca como cubierta por un velo de siniestro silencio. El pndulo, interior haba seguido oscilando entre las reflexiones y el helado temor irracional, y ahora estaba volviendo a fluctuar hacia las reflexiones racionales. Vagaba con sus pensamientos hacia aquella maana, hacia aquella tarde, hacia maana, hacia algunos ayeres. Slo una vez en su vida, o por lo menos en su vida de persona adulta, se haba encontrado en una situacin parecida. Pero haba sido de mentirijillas. Se preguntaba, trataba de recordar, si en el transcurso de su infancia, en Virginia Occidental, cuando jugaba a vaqueros e indios o a policas y ladrones con los chicos de la vecindad, la habran atado a un rbol dejndola abandonada pidiendo socorro hasta que llegaran los dems a rescatarla. Recordaba vagamente algo de este estilo. Sin embargo, su memoria recordaba con mucha mayor claridad una situacin anloga que se haba producido siendo mayor. Haba sucedido haca tres aos, casi estaba segura. La pelcula titulada "Catharine y Simn" haba sido rodada en Oregn. Se trataba de un episodio verdico de la historia americana, que haba tenido lugar en 1784 en los desiertos fronterizos entre Ohio y Kentucky. Ella haba interpretado el papel de Catharine Malott, una muchacha capturada por un grupo de shawnees, adoptada por los indios, conducida a su tribu y criada como una doncella india. Catharine haba odo hablar y haba visto a otra persona igual que ella, Simn Girty, que de nio haba sobrevivido a una matanza que haba tenido lugar en su colonia, siendo posteriormente adoptado por los indios senecas, que le criaron como un sneca, llegando a convertirse ms tarde en un legendario jefe indio defensor de los territorios indios contra los soldados britnicos y estadounidenses. Su mente cansada se esforz por recordar la escena y, al final, consigui encontrarla y encuadrarla. Escena 72. Escena panormica. La orilla del ro. Un grupo de muchachas indias bandose chapotean, se divierten y empiezan a salir del agua para vestirse. Escena 73. Escena de grupo. Muchachas indias. Se estn vistiendo. Catharine Malott en primer plano, con chaqueta de cuero y enaguas, calzndose los mocasines. Empieza a frotarse los brazos con grasa de oso contra las picaduras de los insectos. La cmara retrocede lentamente y enfoca a una docena de hombres agazapados, todos ellos armados con largos rifles. Empiezan a acercarse a las doncellas. Escena 74. Se enfoca a Catharine dirigindose hacia el bosque.

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Aparecen, por todas partes los emboscados estadounidenses. Catharine les ve, se vuelve de cara a la cmara y lanza un grito. Escena 75. Interior de la cabaa. Primer plano. Catharine tendida de espaldas forcejeando. La cmara se aleja y muestra a dos soldados norteamericanos atando a Catharine a la cama. Primer soldado (al segundo soldado): "Ser suficiente" (A Catharine): "No sois vosotras, las mujeres blancas que os habis unido a ellos, quienes nos importan. Son los renegados como ese salvaje de Girty. Te retendremos aqu hasta que nos digas dnde podemos encontrarle". Sharon Fields no consegua recordar lo que suceda a continuacin. A excepcin de dos cosas. Al finalizar el rodaje de la escena, el director haba anunciado la pausa del almuerzo, pero, en lugar de desatar a Sharon, la haban dejado atada y se haba ido con los componentes del equipo de rodaje mientras ella les insultaba. Haba sido una broma porque regresaron al cabo de diez minutos para desatarla. Pero segua recordando el pnico que experiment al observar que se iban y la dejaban atada a la cama. Era increble que lo recordara. Y ms increble, si cabe, yacer tendida all sabiendo que la vida haba imitado al arte. Gir la cabeza sobre la almohada y contempl las dos ventanas encortinadas cerradas con tableros de madera. Las rendijas entre los tableros slo revelaban oscuridad y le llegaba desde fuera el canto de los grillos. Aquellos tableros de las ventanas contribuan a acrecentar sus temores. Significaban que aquel descabellado secuestro haba sido planeado de antemano. Haban efectuado preparativos con vistas a su llegada. Volvi a preguntarse quines seran, qu seran, qu se propondran hacer con ella. Si el ms alto y feo de ellos haba dicho la verdad, se trataba de unos manacos o pervertidos sexuales. Y estaban locos, completamente locos, si esperaban que ella accediera de buen grado y se prestara a colaborar. Haber credo en su imagen pblica, en la publicidad, haber credo en aquella patraa del smbolo sexual y haber actuado en consecuencia cometiendo aquel horrendo delito, en la suposicin de que ella se mostrara dispuesta a comportarse como la persona que ficticiamente era en la pantalla, eso era lo ms descabellado. Cunto hubiera deseado poder dormir. Cunta falta le hubiera hecho la pldora tranquilizante. Pero saba que en su actual estado tampoco hubiera ejercido efecto. Su temor sera ms fuerte que el frmaco. Adems, durmiendo estara a su merced y no quera consentirlo. Aunque bien era cierto que aquella maana la haban narcotizado, se la haban llevado inconsciente y no le haban causado el menor dao. No, claro que no. Estaba segura. Aquella maana se le antojaba muy lejana y brumosa. Haba tenido tantos proyectos, los proyectos del da, el equipaje, las llamadas, las cartas, el proyecto del viaje a Londres al da siguiente, todo se haba desvanecido como por arte de magia y ahora se le antojaba algo totalmente absurdo. Por centsima vez volvi a aflorar a la superficie de su espritu una dbil esperanza. La echaran en falta. Se tomaba una taza de caf en la habitacin cuando despertaba, pero Pearl siempre le tena preparado un zumo de frutas y cereales para cuando regresaba de su paseo matinal. La comida deba haberle estado aguardando y al lado del plato deban haber colocado el "Los ngeles Times'' y la edicin de correo areo del "New York Times". Y la habran estado esperando porque ella siempre acuda puntualmente a desayunar despus del paseo. Cunto rato habra transcurrido hasta que la haban echado en falta? Tal vez un cuarto de hora o media hora todo lo ms. Pearl habra supuesto que ella haba regresado y estaba desayunando y habra subido al piso de arriba, con Patrick, para hacer la cama y ordenar la habitacin. Despus ambos habran bajado y Pearl habra ido a quitar la mesa del desayuno y habra encontrado la comida intacta. Pearl deba ser quien primero se haba enterado, ya que Nellie Wright jams se levantaba antes de las ocho. Tendida y amarrada a aquella cama de latn, Sharon Fields cerr los ojos y procur imaginarse la escena que habra seguido. Pearl se habra sorprendido, habra recorrido la casa, la planta baja, el piso de arriba, para comprobar que estuviera bien, que no le hubiera ocurrido nada. 140

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Al no encontrarla, Pearl habra llamado a su marido. Juntos habran salido a recorrer la calzada y el jardn. En el transcurso de la bsqueda habran encontrado a Theda, la Yorkie. Qu le habra sucedido a la pobrecilla? Le habran causado algn dao? No, no era probable, ya que en tal caso hubieran dejado un rastro. Sin embargo, no habra rastro de su duea, a no ser que aquellos cuatro monstruos hubieran dejado sin querer alguna huella. Qu habran hecho entonces Pearl y Patrick? Como es lgico, Patrick se habra dirigido al garaje de tres plazas por si ella haba tomado uno de los coches y se haba ido. Pero no, el RollsRoyce, el Ferrari y el Dusenberg estaran en su sitio. Entonces habran empezado a preocuparse. Y habran despertado a Nellie. Y despus qu? Nellie no se habra alarmado de inmediato. Era muy tranquila y controlada y estaba al corriente de los caprichos ocasionales de su patrona. Nellie se habra vestido y habra recorrido de nuevo la casa con los dos criados. Y despus? Nellie se habra imaginado que su patrona habra proseguido el paseo por la calle Stone Canyon y habra sugerido echar un vistazo por all. Al no hallarla e ir transcurriendo el rato sin que ella apareciera, Nellie habra llamado a varias puertas de residencias del Camino Levico y de la calle Stone Canyon preguntando a varios vecinos que conocan si alguno de ellos haba visto a Sharon Fields paseando por la zona. Al descubrir que no haba tenido suerte, Nellie habra empezado a preocuparse, se habra retirado a su despacho, se habra sentado junto al escritorio y habra hecho uso del instrumento que pareca una prolongacin de su propio ser: el omnipresente telfono. Nellie habra supuesto que su patrona habra visto a alguien que conoca junto a la verja, algn amigo que pasaba por all o que haba acudido a visitarla, y que se habra ido con esa persona a la ciudad o a tomar un desayuno improvisado. Nellie habra empezado a llamar a media docena o una docena de amigos suyos sin comunicarles su desaparicin, sino simplemente preguntndoles con indiferencia si estaban citados con ella o tenan en proyecto verse con ella aquel da. Al no recibir informacin alguna a travs de las llamadas, Nellie habra empezado a preocuparse ms en serio. Como ltimo recurso habra llamado a Flix Zigman. Y le habra informado. Y ambos habran discutido a propsito del asunto. Y caso de tomarse la desaparicin en serio, Flix se habra apresurado a actuar. Cundo habran empezado Flix y Nellie a sospechar la posibilidad de un secuestro, si es que tal cosa se les haba ocurrido? Tal vez empezaran a sospechar esta noche, ahora mismo, en Los ngeles, o tal vez lo hicieran maana. Saba que Flix se mostrara reacio a informar de ello a la polica, que lo intentara todo antes de presentar una denuncia a la polica. Porque su instinto le dira que su nombre y su popularidad induciran a la polica a revelarlo a la prensa, lo cual provocara un sensacional revuelo, que ms tarde resultara embarazoso cuando ella apareciera al poco tiempo y explicara los motivos de su caprichosa conducta. Sin embargo, al no poder atar ningn cabo y al irse acercando la hora de su partida y la necesidad de anular el pasaje, Flix empezara a sospechar la posibilidad de que le hubiera ocurrido algo grave. Ms tarde o ms temprano, probablemente ms temprano, probablemente dentro de setenta y dos horas, Flix no tendra ms remedio que presentar a regaadientes una denuncia a la polica, dando cuenta de su desaparicin y echando mano de sus amistades al objeto de que la polica guardara absoluto silencio al respecto. Y la polica, su mxima esperanza, qu hara? Procurando imaginarse la reaccin y la conducta de los funcionarios de la ley y el orden, Sharon record sbitamente con tristeza la vez en que se haba denunciado una desaparicin suya a la polica. Haca seis o siete aos, cuando ya haba comenzado su ascenso pero ella era todava una promesa y la Aurora Films le haba encomendado uno de los principales papeles de aquella comedia suburbial titulada "Nido de amor''. Faltaba una semana para el trmino del rodaje, la mayora de escenas clave ya estaban filmadas y a ella le haba apetecido celebrarlo y descansar un poco. Haba asistido a un baile de disfraces de la colonia de Malib, haba conocido a aquel fabuloso "playboy" peruano que participaba en competiciones automovilsticas y posea un avin particular, y se haba redo con l, emborrachndose como una cuba. Al proponerle l tomar un ltimo trago en su casa, ella haba accedido sin saber que su casa o, mejor dicho, una de sus casas, se encontraba en las cercanas de Acapulco. 141

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Le haba hecho gracia y se haba ido con l a tomar el avin que tena aguardando en Burbank, y se haba pasado una semana rindose y bebiendo sin cesar en una fantstica hacienda de las afueras de Acapulco. Recordaba aquella loca aventura era por aquel entonces tan irresponsable y se senta tan inadaptaday recordaba lo que haba tenido lugar en su ausencia y ms tarde los directivos de los estudios, al no aparecer ella por los plats en veinticuatro horas y verse obligados a interrumpir el rodaje, se pusieron hechos una furia. Y haban instado a su representante personal slo haca seis meses que Flix Zigman haba accedido a regaadientes a llevarle los asuntos a acudir a la polica. Flix, el pobre Flix, haba accedido a ello muy a pesar suyo, sabiendo por experiencia que hubiera sido mejor no hacer tal cosa. Se haba apresurado a acudir al jefe de polica, que a su vez le haba enviado al Departamento de Personas Extraviadas, de la Seccin de Investigacin. Dado que no poda aportarse prueba alguna de juego sucio, los investigadores se lo tomaron un poco a la ligera. Tras redactar un informe en el que figuraba su descripcin fsica y sus caractersticas y profesin, se lo tomaron ms a broma si cabe. Uno de los oficiales coment incluso que probablemente Sharon Fields se haba repetido la escena. Era consciente de haberse comportado con vistas a alguna pelcula de mala muerte. La polica haba prometido efectuar una investigacin de rutina en el depsito de cadveres y los hospitales, y Flix se haba ido totalmente convencido de que no se tomaran nada en serio la desaparicin de una actriz, a menos que existieran pruebas irrefutables de secuestro. En aquella ocasin la polica haba estado en lo cierto: no en lo de que ella buscaba publicidad, sino en lo de no tomarse en serio su desaparicin. Al regresar al cabo de una semana, los directivos de los estudios prometieron castigarla, pero cambiaron de idea al comprobar el xito alcanzado por "Nido de amor" y, lo que era peor, Flix Zigman, que en ningn momento perdi los estribos si bien le dio a entender que no aprobaba su conducta, le dijo que haba decidido rescindir el contrato que le una a ella, si bien revoc su decisin tras suplicarle ella que no lo hiciera, y jurarle no volver a repetir jams aquella escena sin informarle de antemano. Haba cumplido su palabra y jams haba repetido la escena. Era consciente de haberse comportado en algunas ocasiones en forma caprichosa e imprevisible, pero su profesionalismo haba aumentado a tenor de su fama, ltimamente se haba mostrado mucho ms sensata y madura y haba sido un modelo de seriedad. Dado que en aquella ocasin se haba tratado de una falsa alarma, se preocupara Flix por su actual desaparicin y se mostrara la polica ms eficaz? Ahora Flix la conoca mejor, la apreciaba profundamente y lo ms probable era que no considerase aquella desaparicin como uno ms de sus caprichos. Cuando acudiera al Departamento de Personas Extraviadas, tal como hara con toda probabilidad, cmo se tomaran all la denuncia? Haba en su historia una falsa alarma. Se trataba de una famosa actriz a punto de estrenar una pelcula de elevado presupuesto. Haba desaparecido bruscamente pero no se dispona de ninguna prueba que permitiera abrigar la sospecha de un delito. Por otra parte, haca seis aos no era ms que una frvola aspirante a estrella muy poco conocida. Ahora, en cambio, era Sharon Fields, la personalidad cinematogrfica ms clebre del mundo. Ocupaba una posicin social, era importante y tena influencia. Los investigadores haran caso de la denuncia. Y al cabo de uno o dos das empezaran a actuar. Pero, cmo lo haran?, se pregunt Sharon. Y en aquellos momentos, la nica esperanza a la que se haba estado aferrando se disolvi en el aire. El pndulo interior estaba oscilando de nuevo. Estaba empezando a sentirse perdida y abandonada, y procuraba luchar contra el pnico y no perder la cabeza. Haba un hecho que no poda negarse. Estaba all, vctima de una estrambtica conspiracin de cuatro locos, bajo el mismo techo que stos, ya haba hablado con ellos y sin embargo ella, la principal protagonista del secuestro, la vctima, no tena ni la menor idea de lo que haba sucedido tras haberla secuestrado, y tanto menos saba quines eran sus secuestradores. Si ella, que haba sido testigo presencial de los hechos, apenas saba nada, qu podran saber Nellie Wright y Flix Zigman y la polica acerca de lo que haba ocurrido, de dnde estaba ella y de quines la tenan en cautiverio? Nadie, ni aquellos que ms la apreciaban y ms se preocupaban por su bienestar ni los funcionarios de la ley, podra llegar a imaginarse aquel delito tan increble, las causas del mismo y su actual situacin. Estaba perdida, irremediablemente perdida. Pens en sus secuestradores, aquellos cuatro tipos con barba y bigote tan distintos en cuanto a edad, fsico y forma de hablar. Quines eran? Aquello era lo ms importante. Procur reconstruirlos individualmente a partir del primer encuentro que haba tenido con ellos a media tarde. 142

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Eran tan distintos entre s que costaba muy poco separarlos e imaginarlos. Haban tenido la astucia de no dirigirse el uno al otro ni por sus nombres ni por medio de apodos. Procurara atribuirles una identidad y un nombre de su propia cosecha. Estaba el que sin lugar a dudas haba sido el instigador de la accin y era el jefe del grupo. Superficialmente pareca muy poco apto para su papel de implacable cerebro criminal. Era el de estatura mediana, ensortijado cabello castao y barba, malhumorado, extrao, tmido, medio chiflado con aquellos conocimientos tan errneos acerca de su persona. Un tpico admirador chiflado que haba conseguido fundar un terrible y siniestro club de admiradores totalmente distinto a cualquiera de los que ella hubiera tenido o podido tener jams. Se haba mostrado muy aturdido ante su presencia, pero, tras superar el aturdimiento inicial, haba resultado ser el ms culto y hablador de los cuatro. Su cabeza albergaba descabelladas fantasas. Estaba tan desligado de la realidad y era tan fantico que haba conseguido convencer a sus compaeros de que, al final, a la vctima no le importara haber sido secuestrada y ser mantenida prisionera, que sta se mostrara tan masoquista como para que ello le gustara y que accedera a ser objeto de sus agresiones y atenciones. Un loco. Pero qu ms? No pareca ni un obrero ni un atleta ni nada de eso. Su personalidad era tan evasiva como el mercurio y resultaba muy difcil definirla. Lo que s era cierto es que no pareca un criminal. Claro, que nadie lo parece hasta despus de cometido el delito. Acaso parecan criminales Osvald, Ray, Bremer o incluso Hauptmann antes de cometer sus respectivos delitos? Cualquiera de ellos hubiera podido ser un inocente oficinista o cajero de banco o cualquier otra cosa tan inofensivo como eso. Un nombre para identificarle. El Soador. Sera el ms adecuado. Despus estaba el grueso y fornido, con aquella cara ancha y carnosa debajo de toda aquella pelambrera. Con mucho cuento y mucha hipocresa. Procur recordarle tal como le haba visto a los pies de la cama. No le haba observado con mucho detenimiento y l no haba hablado demasiado. Produca una impresin de falsa sinceridad. Algo en l y en sus modales le recordaba a los cientos de vendedores que haba tenido ocasin de conocer a lo largo de los aos. Sin lugar a dudas la Aurora Films le catalogara dentro del grupo de los viajantes de comercio o vendedores. Tampoco pareca un secuestrador. Un calavera tal vez s, un calavera falso y embustero. Slo le sentaba bien un nombre: el Vendedor. Despus el de ms edad, aquel hombre mayor, tan sudoroso e inquieto que haba ido a sentarse en la tumbona. Daba pena y risa con aquel biso, que tan mal le sentaba, y aquellas inadecuadas gafas de montura negra y aquella boca melindrosa. Estaba plido, era canijo y descolorido y no estaba muy lejos de una residencia de ancianos retirados. Sin embargo, no deba dejarse engaar ni por la edad ni por el aspecto. Se haba equivocado muchas veces juzgando a las personas a travs de su aspecto exterior. Acaso uno de los mayores criminales de la historia britnica no haba sido un vulgar e indescriptible dentista llamado Crippen? Aquel viejo, con su pinta de timidez, poda ser un cerebro criminal, en libertad bajo palabra por falsificacin o cosa peor, y el ms retorcido miembro de la retorcida organizacin llamada El Club de los Admiradores. Sin embargo, fuera como fuese, slo haba un apodo que le cuadraba a la perfeccin: el Tiquismiquis. Pero al que ms clara y estremecedoramente recordaba era al cuarto de ellos. Aquel vulgar y cadavrico sujeto malhablado, con aquella especie de acento tejano, el que no haca ms que hablar de acostarse con ella, el de la mana de la opresin a que le tenan condenados los ricachos, aqul era el peor de los cuatro. Era ms feo que Picio. Estaba claro que era un trabajador manual o algo parecido, un tipo peligroso y perverso. Probablemente, un sdico. Decididamente un hombre que poda ser o haber sido un criminal, tal vez con un largo historial delictivo a su espalda. Los cuatro resultaban antipticos y desagradables, pero el tipo alto pareca que no estuviera en consonancia con los dems, no daba la impresin de estar a su mismo nivel desde un punto de vista social e intelectual. Por la forma en que haba interrumpido al jefe, estaba claro que deba de tratarse del segundo de a bordo o tal vez incluso de otro jefe con iguales prerrogativas. Slo se le ocurra llamarle el Malo. Y, al pensar en l, se estremeci. Los cuatro. El solo hecho de pensar en ellos, individualmente o bien en grupo, la pona enferma. Recordaba que cuando la haban dejado, hacia ms de seis horas, casi las ltimas palabras haban procedido del jefe, el Soador, que les haba dicho a los dems que la dejaran descansar, que les haba dicho: "Vamos a hablar a la otra habitacin". Al parecer, deban de haberse pasado hablando toda la tarde y parte de la noche antes de irse a acostar. 143

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Se pregunt: De qu habran hablado? Pens: Qu le tendra reservado el da siguiente? Los motivos que les haban inducido a traerla hasta all a la fuerza haban oscilado entre la suave explicacin del Soador, en el sentido de que se proponan trabar conocimiento con ella, y la afirmacin sin ambages del Malo, en el sentido de que esperaban que les invitara a mantener relaciones sexuales con ella. El Tiquismiquis se haba mostrado partidario de soltarla, caso de que ella no accediera a colaborar, y el Vendedor se haba mostrado inclinado a presionarla al objeto de que colaborara. Pero qu clase de colaboracin esperaban aquellos tipos raros? Deseaban nicamente granjearse su amistad en la esperanza de llegar a conseguir algo ms? Y, caso de no conseguir nada ms, tenan sinceramente el propsito de soltarla? O acaso la colaboracin de que hablaban no era ms que un eufemismo para designar las relaciones sexuales a que haba hecho referencia el Malo, en contra de la opinin de sus compaeros, que preferan no formular las cosas con tanta claridad? Se esforz por imaginarse el resultado de la situacin. A pesar de todo lo que haba ocurrido por la maana y de su actual situacin desesperada, existan varios factores que permitan abrigar la esperanza de que la soltaran ilesa. Ante todo, al expresarle el Malo con toda claridad lo que deseaban de ella, el Soador le haba dicho que no hablara de aquella forma y el Tiquismiquis se haba mostrado partidario de dejarlo correr. Al parecer, los que controlaban el grupo eran contrarios al empleo de la fuerza. En segundo lugar, estaba casi segura de que haba logrado hacerles recapacitar y abochornarles. Le pareca que haba conseguido apelar con xito a su sentido de la honradez civilizada, hacindoles conscientes del delito que acababan de cometer. En tercer lugar y ello alentaba su confianza y contribua a sostener su esperanza , ninguno de ellos haba vuelto a molestarla. S, era cierto, ninguno de ellos se haba atrevido a volver (slo lo haban hecho para permitirle utilizar el retrete) porque estaban abochornados y eran conscientes de lo que poda sucederles si tocaban a alguien tan importante como ella. Claro que s, estaba a salvo. Era Sharon Fields. No se atreveran a correr el riesgo de causar daos o violar a Sharon Fields, teniendo en cuenta su categora, su fama, su xito de taquilla, su dinero, su seguridad, sus seguidores, su inasequibilidad, teniendo en cuenta que, ms que una simple mortal, era sobre todo un smbolo internacional. Se habra atrevido alguien en el pasado a hacerle eso a Greta Garbo o Elizabeth Taylor, llegando hasta el extremo de violarlas? Claro que no. Era inconcebible. Nadie se hubier atrevido. Hubiera sido una autntica locura. Y, sin embargo... Tirando de la cuerda que le rodeaba las muecas record que era su prisionera. Se haban atrevido a llegar hasta aquel extremo. Haban emprendido un proyecto inconcebible y, hasta ahora, se haban salido con la suya. La haban amarrado y la haban dejado impotente e indefensa, lejos de cualquier posibilidad de ayuda o rescate, totalmente apartada de su mundo de amigos y del mundo de la ley. Puesto que haban osado ir tan lejos, era posible que estuvieran lo suficientemente desequilibrados como para seguir adelante. Su cerebro era un mar de confusin que oscilaba entre la esperanza y el optimismo y la desesperacin y la impotencia. Qu deba haber ocurrido en su tribunal fingido? Cul habra sido el veredicto pronunciado? Lleg a la conclusin de que prevalecera la cordura. Era indudable que haban decidido mantener con ella una nueva conversacin al da siguiente y, caso de que sus palabras no consiguieran convencerla, la narcotizaran, le vendaran de nuevo los ojos y, finalmente, la dejaran en libertad sin causarle el menor dao. Era necesario que hiciera acopio de fuerza, para el da siguiente. Intentaran engatusarla. Le suplicaran. La amenazaran incluso. Pero, si ella se mostraba inflexible y consegua inspirarles sentimientos de vergenza y culpabilidad, triunfara y ganara la partida y se vera libre de aquella empresa de locos. Cuando la soltaran y pudiera contarlo, quin se creera aquella fantstica historia? La casa estaba tan silenciosa como un depsito de cadveres. Gracias a Dios estaban durmiendo y descansando con vistas a la confrontacin de la maana siguiente. Ella tambin necesitaba dormir, conservar las fuerzas al objeto de poder convencerles, desbaratar sus maniobras y derrotarles cuando amaneciera. En el dormitorio haban dejado una lmpara encendida y ella pens que ojal hubieran apagado aquel resplandor amarillento permitindole gozar as de una absoluta oscuridad. Sin embargo, tena que dormir, tena que esforzarse por conseguirlo y maana sera otro da. 144

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Pero se interpuso algo y, transcurridos unos segundos, comprob que no se trataba de figuraciones suyas sino de algo real que su agudo sentido del odo haba conseguido captar. Dirigi el rostro hacia el techo para que le quedaran al descubierto las dos orejas y escuch. El sonido era ahora ms preciso, el pavimento de fuera del dormitorio, cruja y cruja, alguien lo estaba pisando y se iba acercando cada vez ms. Abri los ojos. El corazn le dio un vuelco y empez a latirle con fuerza. Ms all de los pies de la cama pudo ver que giraba la manija de la puerta. De repente se abri la puerta y su hueco lo ocup una elevada figura medio perdida en la oscuridad. La figura entr, cerr suavemente la puerta tras s, corri el pestillo y avanz hacia la cama. El corazn dej de latirle y la mir como hipnotizada. Se acerc al crculo de luz amarillenta y Sharon vio que era... Dios mo... el Malo, el peor de todos ellos. Iba desnudo de cintura para arriba, tena el torso velloso e iba descalzo. Era alto y delgado y muy musculoso, y se le vean las costillas. Se qued de pie junto a ella, con su cabello negro enmaraado, su estrecha frente, sus pequeos y penetrantes ojos y el bigote que a duras penas le cubra el fino labio superior. Le vio fruncir los labios y el corazn empez de nuevo a latirle con fuerza. No consegua dormir, cario le dijo en voz baja. Ahora veo que ramos dos los que no lo conseguamos. Los dems estn durmiendo como troncos. O sea, que slo estamos t y yo. Ella contuvo el aliento y guard silencio. Advirti que ola a whisky barato. Era asqueroso. Bueno, cario, has cambiado de idea? le pregunt en voz baja. Sobre qu? pregunt ella con voz temblorosa. Ya lo sabes. Sobre lo de colaborar. Por tu bien. No murmur ella, no. Ni ahora, ni maana ni nunca. Por favor, vyase y djeme. Los finos labios seguan fruncidos. Tengo la impresin de que no sera muy caballeroso dejar sola a una invitada en el transcurso de la primera noche estando ella tan inquieta. Me pareci que te apetecera que te acompaara alguien la primera noche. No quiero a nadie ni ahora ni nunca. Quiero estar sola y dormir. Procuremos dormir y ya hablaremos de ello maana. Ya estamos a maana, cario. Djeme en paz dijo ella levantando la voz. Salga. Conque as estamos todava, an no se nos han bajado los humos? dijo l. Bueno, cario, ser mejor que te diga que no tengo tanta paciencia como mis compaeros. Te dar otra oportunidad de ser razonable por tu propio bien. Sus ojos de abalorio le recorrieron el rostro, la blusa, la falda y volvieron a posarse en el rostro. Ser mejor que lo pienses, y vers que soy muy carioso. Lrguese, maldita sea! A menos que me traten mal. Conque, si no vas a ser amable, lamentar tener... Sucedi todo con tanta rapidez que ella no pudo reaccionar. Se meti la mano en el bolsillo, exhibi algo blanco y, antes de que ella pudiera gritar, le cubri la boca con un pauelo ahogndole la voz en la garganta. Los dedos del hombre trabajaron con celeridad y la banda de tela se fue hundiendo en su boca, ahogndola y lastimndola mientras l le anudaba estrechamente el pauelo sobre la nuca. Agit la cabeza de un lado a otro, procur articular palabras de protesta y splica, pedir socorro, pero estaba amordazada, y muda. El Malo se irgui satisfecho de su labor. Creo que tendr que hacer las cosas a mi modo. S, creo que tendr que hacer amistad contigo a mi manera. Porque me siento amistoso, nena, francamente amistoso. Esta noche has tenido una oportunidad y la has desaprovechado. Tengo que darte una leccin. Tienes que enterarte de que siempre hablo en serio. Se call y observ que sus labios pugnaban por librarse de la mordaza. Se inclin y se la ajust para que se le hundiera con ms fuerza entre las mandbulas. Despus retrocedi. As. No quisiera que despertaras a mis amigos, sabes? Sera una desconsideracin por mi parte, no crees? Puso los brazos en jarras y la mir sonriendo . Lstima que me hayas obligado a amordazarte. 145

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Porque dentro de media hora me hubiera gustado orte pedirme ms. Puedes creerme, cario, te va a encantar, te va a encantar como no te imaginas. Mira, cario, entrate bien. No es que seas precisamente una virgen; por consiguiente, no voy a hacerte nada que no te hayan hecho cientos de veces, verdad? Tal vez debiera darte una segunda oportunidad de colaborar, aunque no suelo hacerlo. Si me demuestras que ests dispuesta a colaborar, ser muy bueno contigo y hasta te quitar la mordaza ahora mismo. Y, cuando hayamos terminado, no les dir nada a los dems. T colaboras conmigo esta noche y durante algunos das y no les diremos nada a los dems, no les contaremos nada y no te molestarn. Fingiremos que no ha sucedido nada. Qu te parece? Nos divertiremos en secreto y entonces te garantizo que te soltarn. Qu dices a eso? Estaba ciega de temor y rabia. Jams se hubiera imaginado que a ella, a Sharon Fields, pudiera sucederle alguna vez algo parecido. No estaba sucediendo, no era posible que estuvieran sucediendo. Pero all estaba l aguardando y ella se notaba el corazn en la garganta y se estaba ahogando. Sacudi violentamente la cabeza para darle a entender cules eran sus sentimientos, para darle a entender que no haba habido ningn error, para decirle que se fuera, que saliera, que la dejara en paz. Agit las muecas amarradas y empez a cocear con las piernas. Intent cocearle con el pie izquierdo para darle a entender que no bromeaba. Comprenda que su situacin era desesperada, Ella le haba dado una respuesta y ahora l iba a darle la suya. Le vio desabrocharse lentamente el ancho cinturn de cuero. Cruz fuertemente las piernas. Muy bien, cario le dijo l esbozando una ancha sonrisa, no quieres colaborar. Entonces, no tendr ms remedio que ser as. T lo has querido. Paralizada por el terror le vio quitarse los pantalones y dejarlos sobre la alfombra. Llevaba calzoncillos blancos. El abultamiento de la bragadura pareca una roca. Hubiera querido implorarle, suplicarle, ella no lo haba querido, no lo deseaba, era libre, se perteneca a s misma, jams haba sido violada, jams la haban humillado de aquella forma. por qu ella? Qu quera demostrarle? Acaso no era un ser humano? pero la mordaza le ahogaba las palabras y se las empujaba de nuevo a la garganta encerrndolas en ella y permitiendo nicamente que se filtraran a travs del pauelo unos entrecortados gemidos de angustia. Le mir jadeante y aterrorizada mientras se quitaba los calzoncillos. Dios mo, detnle, slvame, protgeme, rez. No era posible que sucediera. Era imposible. No sucedera. Acaso no saba aquel animal quin era ella? Se haba acercado y se haba inclinado hacia ella y estaba acaricindole los botones de la blusa de punto. La desagradable cercana de su repulsivo rostro y el nauseabundo olor a whisky la obligaron a hacer una mueca. Los pechos primero dijo l con aspereza. Quiero echar un vistazo a estas aldabas. Le estaba desabrochando uno a uno los botones. Ella procuraba apartar el cuerpo todo lo que poda y entonces se descosi el ltimo botn. La blusa qued parcialmente abierta y con sus toscas manos l atrajo hacia s la parte superior del cuerpo de Sharon y le abri del todo la blusa. Pudo ver sus grandes pechos al aire, cada uno de ellos coronado por la circunferencia de un pardo pezn. Vaya, hombre le oy decir ella, conque sin sujetador, eh? Creo que lo hacas para que se te vieran. Santo cielo, vaya pechos. Hace aos que no vea unos tan grandes y redondos. Pos una mano sobre cada uno de los pechos y empez a sobarlos y acariciarlos. De repente apart las manos. No perdamos el tiempo en los preliminares. Se arrodill rpidamente en la cama a su lado. Su sonrisa se haba convertido en una torcida mueca lasciva. Muy bien, cario, ya me has visto a que parece un rinoceronte? Ahora me toca a m. Vamos a ver el bocado ms famoso del mundo. Aterrorizada, decidida a oponer resistencia hasta morir, Sharon fue a levantar los muslos y las piernas para cocearle, pero las manos del Malo fueron ms rpidas, le apresaron las piernas levantadas y se las separaron. Despus se arroj encima suyo con su cuerpo desnudo apoyando todo el peso del mismo sobre la pierna izquierda de Sharon, empujando, clavndola en el colchn mientras con una de sus manos le inmovilizaba dolorosamente la otra pierna por medio de la fuerza bruta.

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Con la mano derecha libre le desabroch los botones de la corta falda de cuero y, tras haberlo hecho, apart a un lado una mitad de la falda y despus hizo lo propio con la otra. En aquel terrible momento intent recordar qu tipo de bragas llevaba aquella maana. Lo record y se estremeci. Era una de aquellas malditas bragas de seda negra transparente de slo cinco centmetros de anchura que suban hasta la fina tira que se ajustaba muy baja en la cadera. Era una de las ms ligeras que tena, apenas cubra el vello del pubis y la vulva, era casi como ir desnuda, y ello para conferir a las faldas y vestidos una suave lnea ininterrumpida. Pero ahora saba que sera terrible y que contribuira a excitar ms si cabe a aquel sujeto. Comprendi inmediatamente que haba estado en lo cierto. Vio que se le iluminaban los pequeos ojos al mirarle la entrepierna. Not despus que aquella cosa se endureca junto a su muslo. Santo cielo le oy decir mientras palpaba con la mano la fina tira y localizaba los dos corchetes laterales, le bajaba la franja de seda y la desnudaba. La estaba mirando y emita sonidos entrecortados sin dejar de mirarle el abundante vello del pubis y los rosados labios de la vulva. Santo cielo repiti, qu preciosidad, qu preciosidad, qu bocado tan delicioso. Vaya si tienes, igual que mi obs. Con un rpido movimiento le solt las piernas y se irgui sobre las rodillas directamente encima suyo. Momentneamente en libertad, ella levant ambas rodillas en la esperanza de hacerle perder el equilibrio empujndole con los pies. Pero al hacerlo as, l adelant las manos y la asi por los tobillos. Despus, tensando los msculos de los brazos, le separ las piernas mantenindolas en alto, levantndole los labios genitales externos y abrindoselos. Ella gimi y forceje al verle el cuerpo desnudo entre sus piernas. Era horrendo, monstruoso. Dios mo, Dios mo, rez, djame morir. Bueno, cario, bueno estaba diciendo l, all voy. Le baj la pierna izquierda inmovilizndosela debajo de su cuerpo y, asindose el rgido miembro, lo gui hacia los labios vaginales abiertos. Ella se senta presa del terror como una corza acorralada. Cerr fuertemente los ojos rezando mentalmente, rezando para que se produjera un milagro y viniera a rescatarla algn salvador, algo que impidiera lo que estaba sucediendo, pero, no, no hubo respuesta ni salvacin, estaba ella sola, totalmente indefensa. Le notaba entre sus piernas esforzndose por penetrar en su carne, pero, a pesar de la intensidad de la presin, no consegua introducirse. Le oa maldecir por lo bajo. La mejor estufilla del mundo, y ms seca y apretada que... maldita bruja, ya te arreglar las cuentas. Haba retirado la punta pero ahora estaba penetrando en ella otra cosa, entraba y sala, hacia adelante y hacia atrs, un dedo que se propona lubrificarla y humedecerla, maldita sea, maldita sea, maldita sea. El tipo retir bruscamente el dedo. Ella abri los ojos y, al hacerlo, le vio aterrorizada por ltima vez, y de repente le sinti en su interior, hundindose cada vez mas, llenndola, quemndola, lastimndola, casi desgarrndola y hundindose ms y ms. Estallando de horror y furia, ella se retorca y agitaba la parte superior del cuerpo procurando vomitarle fuera, regurgitarle, gritando y sollozando en su reseca garganta, intentando escapar. Las lgrimas le cegaban los ojos. Pero l no le haca el menor caso pareca no preocuparse por su resistencia. Despus le solt las cansadas piernas y se hundi plenamente en ella, con las manos apoyadas sobre sus hombros, bombendola como un loco, dentro y fuera, prolongadas arremetidas hacia adentro y hacia afuera. Retorcerse para rechazarle era imposible porque tena las nalgas como clavadas a la cama. Levant las piernas para golpearle la espalda y las costillas con los talones de los pies, pero advirti que ello contribua a aumentar su excitacin. Segua arremetiendo con fuerza, sin modificar el ritmo, sin bondad, sin delicadeza, su arma de sdica furia y de triunfo le desgarraba las entraas como un martinete, hundindose en ella como un puo que la golpeara implacablemente. Su resistencia se estaba debilitando, sus doloridas piernas y pies no conseguan cocearle y desequilibrarle, slo contribuan a inducirle a castigarla con ms dureza. Era como si le hubieran clavado un pistn en la carne, un pistn que subiera y bajara a ciento sesenta kilmetros por hora, que le distendiera la carne y la partiera en dos mitades. 147

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Dios mo, era intil. Sus piernas ya no estaban en condiciones de seguir luchando. La ahogaba la humillacin y el dolor y las lgrimas de indignacin y odio le cegaban los ojos. Haberle ido a ocurrir a ella, precisamente a ella entre todas las mujeres, ella una vctima despus de aquellos interminables aos de lucha por alcanzar la libertad y la seguridad, por estar para siempre por encima de la esclavitud y la explotacin y ahora la estaba destrozando, destruyendo y haciendo trizas un animal primitivo y despiadado. Dios mo, por favor, djame morir, djame morir para siempre. Y de repente su ardoroso cuerpo se llen a rebosar como si un tumor maligno la desgarrara una vez ms por dentro y la partiera en dos mitades como en un potro de tormento, gritaba con toda la fuerza de sus pulmones pero nadie poda orla y entonces not que se tensaba encima suyo, le oy lanzar un profundo suspiro, un suspiro que se convirti en prolongado gemido y el aliento a alcohol le llen toda la cara y su interminable y podrida polucin le ensuci las ms recnditas rendijas de su ser. Y, al final, termin. Dej caer encima suyo todo el peso de su huesuda figura, jadeando y respirando dificultosamente. Otra bonita violacin en su haber. Conque eso es Sharon Fields le oy murmurar. Yaca tendida como si estuviera muerta, apenas un ser humano, ms parecida a un animal torturado sin apenas resistencia tras su irremediable derrota. Al abandonar l la cama, su cuerpo subi y baj con el colchn. Le oy dirigirse al cuarto de bao, not la luz del cuarto de bao sobre sus prpados, oy el rumor del agua del depsito del inodoro, oy el rumor del agua del grifo. Al abrir los ojos, le vio de pie junto al tocador ponindose los pantalones. Despus, le vio acercarse a la cama abrochndose el cinturn. La estudi brevemente. Ests muy bien, nena le dijo muy contento, pero la prxima vez todava estars mejor. Cuando aprendas a colaborar, comprenders que se pasa mejor. Me lo has puesto un poco difcil al principio Me has obligado a trabajar. Me has obligado a terminar antes de lo que tengo por costumbre. Pero te prometo que la prxima vez lo haremos como es debido. Ella yaca mirando hacia el techo, sumida en la degradacin, experimentando la sensacin de que le serpeaban por dentro y por fuera cosas sucias, sintindose sucia y enferma y deseando morir. Tienes que reconocer le estaba diciendo lque no te he hecho dao, no te he hecho nada malo ni te he cambiado nada. A qu viene, pues, tanto alboroto? Ya ha terminado y ha sido divertido. Por qu no te tranquilizas un poco? Ella mordi el pauelo y los ojos se le nublaron una vez ms a causa de las lgrimas. Quieres que te abroche la blusa antes de que te duermas? le pregunt l. Ella no reaccion, todo te daba igual, Ya nada le importaba. El Malo se encogi de hombros y le junt las dos partes de la blusa sin abrochrsela. De lo contrario, vas a pillar un resfriado. Le acerc los dedos a la parte posterior de la cabeza y empez a deshacerle el nudo. Creo que te has ganado el derecho a respirar un poco mejor. Le quit el pauelo y se lo volvi a guardar en el bolsillo . Ya est, nena. As est mejor, eh? Tena la boca y la lengua demasiado secas para poder hablar. Se pas la lengua por el velo del paladar y el interior de las mejillas para estimular la secrecin salival y, al final, lo consigui. Cochino hijo de puta! grit. Maldito y cochino hijo de puta! Voy a castrarte, matarte, aunque me cueste la vida voy a agarrarte! El abri la puerta, mir por encima del hombro y esboz una ancha sonrisa. Pero si ya me has agarrado, cario. Me lo has agarrado todo, es lo mximo que puedes agarrarme. Ella lanz un grito y rompi a llorar y a sollozar sin poderse contener, mientras se cerraba la puerta. Diez minutos ms tarde, tras haberse preparado un bocadillo de carne y queso y un gran vaso de cerveza, Shively se encontraba sentado en el sof del saln gozando de aquel refrigerio tras haberse fumado el cigarrillo que tanto le apeteca. Masticaba el bocadillo y sorba la espuma de la cerveza esforzndose por no prestar atencin a los sollozos procedentes del dormitorio principal. Sus llantos y sollozos eran constantes y podan orse muy bien. Se haba imaginado que aquella estancia estaba lo bastante aislada del resto de las habitaciones del refugio como para ser a prueba de sonidos. Pero la haba odo llorar desde el pasillo mientras se diriga a la cocina y ahora la estaba oyendo desde el saln y pens que no deba haber cerrado bien la puerta. Pens en la posibilidad de regresar para cerrarla mejor, de tal forma que no se oyera el alboroto que estaba armando y se despertaran los dems. 148

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Al principio haba pensado no contarles a los dems lo que haba hecho, pero despus pens que, qu demonios, lo averiguaran a travs de ella o lo averiguaran cuando repitiera la hazaa al da siguiente y, adems, tal vez fuera conveniente que se enteraran para que se olvidaran de aquella mierda de la colaboracin y gozaran de aquellas dos semanas de vacaciones exactamente igual que l. Masticaba el bocadillo y beba cerveza tranquilamente sentado, sin molestarse en reflexionar acerca de lo que acababa de hacer como no fuera para pensar en el cuerpo semidesnudo de Sharon y en lo mucho que hubieran deseado muchos hombres tener el valor que l haba tenido y estar en su pellejo. Pens en todo eso y pens en lo mucho que le envidiaran sus viejos compaeros de la compaa Charlie de la 11 brigada del Vietnam si lo supieran, pero no lo saban y jams podran saberlo, maldita sea. Todos solan fanfarronear mucho por aquel entonces, especialmente los oficiales, todos presuman de los traseros de que haban gozado cuando entraban en las aldeas, pero, qu demonios, ninguno de ellos haba gozado jams de un bocado tan escogido como Sharon Fields. En los momentos en que no le distraan los sollozos de Sharon, Shively pensaba satisfecho en todas estas cosas, y decidi esperar un poco por si alguno de los dems se haba despertado. Como un globo enfundado en un arrugado pijama a rayas, Yost fue el primero en aparecer, frotndose los ojos. Su mirada iba de Shively al pasillo y a la fuente de aquellos constantes sollozos. Se acerc a Shively perplejo y se sent a su lado, en el sof. Qu ocurre? Pregunt. Shively tena la boca llena y tard un poco en contestar. Mascaba y sonrea y diriga los ojos al techo sonriendo enigmticamente. Se divertira hacindole esperar. Es que le ocurre algo? insisti Yost. Shively trag ruidosamente el bocado y, antes de poder contestar, descubri la ridcula figura del viejo Brunner entrando en la estancia. El perito mercantil, ms pelado, que una anguila y ms blanco que la tiza, vestido nicamente con unos calzoncillos azules que hacan que sus delgadas piernas varicosas parecieran palillos, se estaba poniendo las gafas y mirando preocupado a sus dos compaeros. Me ha parecido or ruido y me he preocupado les dijo acercndose. Lade la cabeza y descubri la divertida mirada de Shively. Es la seorita Fields, verdad? La misma que viste y calza repuso Shively guiando el ojo. Brunner cruz rpidamente la estancia y se sent frente a los otros dos. Qu sucede? Shively lade la cabeza en direccin al pasillo y escuch. Los sollozos haban disminuido notablemente, haban empezado a menguar, a hacerse intermitentes. Asinti satisfecho. As est mejor. Saba que se calmara. Yost agarr el hombro del tejano y lo sacudi con impaciencia. Deja de andarte con rodeos, Shiv. Qu ha ocurrido? Shively examin sus expresiones de curiosidad y despus se meti pausadamente en la boca el resto del bocadillo. Se reclin en el sof y se frot el trax satisfecho. Muy bien, queridos consocios del Club de los Admiradores, ya podis anotar lo siguiente en nuestro diario de campaa. Preparados? Yost y Brunner se inclinaron hacia adelante. Me he acostado con ella les dijo Shively, anotadlo en vuestros diarios. Kyle Shively se ha acostado con Sharon Fields. Hay quien dice y hay quien hace, y escribid que el viejo Shiv es de los que hacen. Qu os parece? Enlaz las manos en la nuca y sonri contemplando la reaccin de los otros dos. Qu has hecho? le preguntaron a gritos desde un extremo del saln. Era Adam Malone, con la camisa por encima de los tejanos azules, cruzando descalzo la estancia con el rostro desencajado. Me ha despertado Leo al levantarse y no estoy muy seguro de haberte odo bien, Shiv. Se detuvo junto a la mesita de caf. He odo lo que he credo or? Shively se ech a rer. Les estaba diciendo a los chicos que tu muchacha soada ya no es una muchacha soada, es de verdad, puedes estar seguro. He entrado all hace un rato y me he acostado con ella a base de bien. No lo has hecho! grit Malone sinceramente escandalizado. Ella no te lo hubiera permitido! Maldita sea, Shiv, ser mejor que nos cuentes la verdad. Shively se irgui en su asiento y adopt una expresin de seriedad. 149

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No poda dormir. Y me deca. para qu estamos aqu? Y yo mismo me contest, ya s por qu estoy aqu. Estos atontados de mis compaeros son unos cobardicas. Si yo no tomo la iniciativa, perderemos el tiempo y una ocasin nica de divertirnos y todo quedar en agua de borrajas. Me he levantado, he entrado en su dormitorio y me he acostado con ella. !No! grit Malone con las facciones contradas y las manos cerradas en puo. Ser mejor que me creas, hijo. Si no me crees, entra y pregntaselo a tu pequeo smbolo sexual. Ella ser mi testigo. Maldito hijo de puta traidor! rugi Malone. Se abalanz fuera de s sobre Shively. El tejano se levant instintivamente. Malone fue a agarrarle por la garganta pero el tejano fue mas rpido. Le esquiv y rechaz con el brazo derecho las manos extendidas de Malone, ste perdi el equilibrio, se tambale y Shively gir sobre s mismo y le propin un fuerte puetazo en la mandbula. Malone quiso apuear al tejano y agarrarse a ste para recuperar el equilibrio, pero fall y se desplom de lado. Haba empezado a levantarse y se haba arrodillado en un intento de abalanzarse de nuevo sobre Shively, cuando Yost se interpuso entre ambos empujando a Malone al suelo con un pie y apartando a Shively con una mano. Basta, muchachos, basta! les orden Yost. Shively mir enfurecido a Malone. Ha empezado este papanatas. Yo no he hecho nada. T lo has hecho todo! grit Malone desde el suelo agitando un puo en direccin a Shively. Lo has estropeado todo! Pronunciaba frases casi inconexas a causa del enojo . Has quebrantado el acuerdo. Tenamos un acuerdo, un acuerdo solemne, como un juramento de sangre. Y t lo has quebrantado a nuestras espaldas. La has violado. Nos has convertido en unos delincuentes. Vamos, cllate dijo Shively molesto. Apart la mano de Yost y le dijo a ste: Si no consigues que cierre la boca, Howie, lo har yo y no va a ser bonito. Sintate, Shiv, sintate le estaba diciendo Yost al tiempo que le empujaba hacia la silla que el alarmado Brunner acababa de abandonar. Yost oblig al tejano a sentarse. Calmmonos, Shiv, y hablemos. Yost se volvi y vio que el tembloroso Brunner estaba ayudando a Malone a levantarse del suelo. Ya basta, Adam, ya basta murmuraba Brunner. Las peleas de nada nos servirn. Tiene razn, Adam dijo Yost asintiendo enrgicamente. Escucha a tu to Leo. Esta vez tiene razn. Lo hecho, hecho est, y es intil culpar a Shiv. Lo ha hecho impulsivamente. Tenemos que reconocer que todos no somos iguales. Quieres reportarte? Malone no contest. Se haba lastimado la pierna al caer y, cojeando, dej que Brunner le ayudara a dirigirse al sof que haba al otro extremo del saln, acomodndose en l. Malone permaneca sentado mirando la alfombra, con los dedos de ambas manos entrelazados y sacudiendo la cabeza sin cesar. Al final mir a Shively. Muy bien, creo que de nada servir la violencia. As me gusta dijo Yost complacido. Pero estoy muy dolido dijo Malone amargamente. Estoy muy decepcionado. Kyle, has cometido el delito ms bajo que existe. La has violado estando indefensa. Has quebrantado la solemne promesa que le hicimos a ella y que nos hicimos unos a otros. Lo has echado todo a perder. Mierda dijo Shively. Howie, dame una cerveza. Tom el vaso que le ofreca Yost y mir a Malone con enojo. Mira, chico, por tu bien djame en paz. No me vengas con sermones. No vengas aqu a decirnos que eres el nico que sabe lo que tenemos que hacer. Somos todos iguales. Por consiguiente, no vayas a mandarme. Yo har las cosas a mi modo y t las hars al tuyo. Que es la nica forma de hacerlas, segn yo tengo entendido. Pero no utilizando la violacin forzosa dijo Malone. Eso no es forma de hacer las cosas. Yost terci una vez ms. Adam, de nada sirve insistir en lo hecho. Dejmoslo. Ya ha pasado. 150

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En eso tienes razn dijo Shively. Est hecho y ha pasado, y por mucho que me reprendas y acuses, muchacho, la situacin no cambiar y el reloj no volver atrs. A partir de ahora tendrs que ser ms realista. Aceptar los hechos. Me apeteca hacerlo y lo he hecho, te das cuenta? Me he acostado con ella. En un libro de cuentos tal vez sea la intocable santa Sharon Fields. Pero por lo que a nosotros respecta es mercanca de segunda mano. Ya basta de idioteces acerca de lo que debemos y lo que no debemos hacer. Ya ha sido vencida. A partir de ahora es miembro del Club de los Admiradores con plenitud de derecho y no ya una simple fotografa en la pared. Es un trasero vivo, muchacho, y est deseando actuar. A partir de esta noche ser una fiesta de constantes diversiones. Ya es hora. No tardars mucho en besarme los pies para darme las gracias. Malone estaba furioso. Darte las gracias? ?Por haber cometido un delito despreciable contra una persona indefensa? Por no haber cumplido con la palabra dada? Por ponernos a todos en peligro? Mierda, me das asco. Se toc el bolsillo de la camisa, introdujo los dedos en l, extrajo un aplanado cigarrillo de hierba, se lo meti en la boca y Brunner le ofreci nerviosamente fuego. Malone se reclin en el sof dando chupadas al cigarrillo y fue entonces cuando Brunner mir a Shively torciendo la boca. No quisiera agravar la situacin, Kyle, pero estoy de acuerdo con Adam. Has quebrantado las normas. No debieras de haberte dejado dominar por tus impulsos. No has tenido consideracin ninguna hacia nosotros, tus amigos. Involuntariamente y sin nuestro consentimiento nos hemos convertido en cmplices. Que sois cmplices? Bueno, y qu? dijo Shively lamindose la cerveza del labio superior. Muy bien, pues, gozad de ello igual que yo. Yost haba estado observando a Shively atentamente y con cierto respeto disimulado. Estaba jugueteando con el cordn de los pantalones del pijama. S, yo creo que Shiv tiene razn en cierto sentido dijo dirigindose a Malone y a Brunner, procurando mostrarse conciliador y actuar de rbitro razonable. A partir de ahora, sera mejor que nos calmramos y aceptramos mutuamente nuestras respectivas fuerzas y debilidades. As vive la gente en el mundo. Se detuvo y despus prosigui: A Shively le reconozco un mrito: es realista y no se deja acobardar por innecesarios sentimientos de culpabilidad. Ya habis odo lo que ha dicho. Lo hecho hecho est y no puede deshacerse. Y, una vez hecho, cambia la situacin. Podemos contemplarla desde una nueva perspectiva. No te expresas con demasiada claridad, Howard dijo Brunner con aire preocupado. Digo que la situacin ha cambiado y que tal vez fuera razonable que modificramos nuestra actitud en relacin con este asunto. Se puso en pie y dio la vuelta para mirar a Shively. Estaba claro que la aparente neutralidad de Yost se haba convertido en una admiracin patente , Shiv, no nos estars tomando el pelo? De veras has entrado y te has acostado con ella? Howie, por qu iba a mentirte, siendo as que basta con que entris y lo averiguis vosotros mismos? Lo has hecho dijo Yost como si hubiera dicho "amn". Pareci dudar un poco y aadi : Muy bien, Shiv, pues ya podras contarnos qu tal ha sido. Malone contrajo los ojos para ver mejor a travs del humo de la marihuana y dijo tartamudeando: Yo no quiero, no quiero orlo. No he pedido informacin para ti le dijo Yost con cierto tono de irritacinsino para m. Volvi a dirigir su atencin al tejano. Bueno, Shiv, cuntanos. Qu tal ha sido? Estupendo. Fantstico. Un viaje extraordinario. Me lo he pasado en grande. No bromeas? No bromeo. La chica es todo lo que se dice que es. Resulta fabulosa. De veras? Ha colaborado? Yo la he invitado a hacerlo repuso Shively con un gruido, pero ni siquiera le he dado tiempo a responder. A partir de ahora colaborar mejor. Parece como construida en ladrillo pero yo la he hecho entrar en razn. Me parece que he conseguido hacerle entender que si nos lo pone difcil no ir a ninguna parte. 151

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Estoy seguro de que tienes razn dijo Yost rpidamente. Entonces t crees que no opondr mucha resistencia? Despus de lo que yo le he dado? No. A partir de ahora ser tan fcil como una abuela. Te digo que est vencida, domada. Estamos a punto de convertirla en un animalillo domstico. Bueno, puesto que tena que ocurrir, bienvenido sea dijo Yost con los ojos brillantes. Y dices que es tal como suponamos? Mejor repuso Shiv apartando a un lado el vaso vaco. Se levant y se desperez . Howie, muchacho dijo apoyando una mano fraternal sobre el hombro de Yost espera a posar los ojos en aquel manguito. Es la cosa ms bonita que hayas visto. De primera categora. Es ms, lleva el castor arreglado, un poco rasurado por los lados, una preciosidad. Brunner, veterano de los espectculos nocturnos de El Traje de Cumpleaos de Frank Ruffalo, aport espontneamente una explicacin: Las bailarinas y las coristas suelen rasurarse los lados del pubis porque resulta ms presentable cuando lucen mallas o braguitas. Mmm... y la seorita Fields creo que interpreta unas danzas muy atrevidas en su ltima pelcula. S, dijo Shively estudiando a Brunner en calidad de posible aliado , s, de eso se trata, Leo. Volvi a darle a Yost unas palmadas fraternales en el hombro. Y lo dems unas aldabas de las que podrais colgar el sombrero. Es la octava maravilla del mundo. Pero por qu fiaros de mi palabra? Id a verlo con vuestros propios ojos. Tal vez lo haga dijo Yost ansiosamente, lo estaba pensando. Pues que te diviertas mucho dijo Shively soltando una risotada. Yo voy a disfrutar de un merecido descanso. Buenas noches, consocios, hasta maana. Y abandon la estancia bostezando. Una vez se hubo marchado el tejano, Yost sacudi la cabeza con admiracin. Vosotros diris lo que queris dijo sin dirigirse a nadie en particular, pero hay que admirar a Shiv por haber tenido el valor de vivir la experiencia. Luego cualquiera puede cometer una violacin dijo Malone con voz pastosa. Eso estaba pensando yo dijo Yost. Tal vez debiramos acostarnos dijo Brunner removindose en su asiento. T y Adam podis iros a dormir dijo Yost, a m no me apetece. Me siento estimulado. No irs a entrar all? le pregunt Brunner. Yost se rasc pensativo la entrepierna. Y por qu no? dijo. Shiv no tiene por qu monopolizarla. Brunner se puso en pie de un salto. Es cierto que no podemos deshacer el mal que se ha hecho. Pero dos males no suman un bien, Howard. No debiramos agravar el delito. Hizo ademn de agarrar el brazo de Yost. Pinsalo. Maana estaremos ms tranquilos y podremos discutirlo. Yost eludi su mano. Tal como ha dicho Shiv, ya hemos hablado bastante. Pinsalo, Howard, por favor. Ya lo he pensado. Y acabo de otorgarme un voto de confianza. Voy a echarle un vistazo a nuestra invitada de honor. Malone fue a levantarse del sof pero no lo consigui. Howie, no. Yost agit la mano en direccin a l. Vosotros dos seguid hablando o acostaros. No os preocupis por m. Estamos en un pas libre. Un hombre, un voto. Y yo ya s por qu he votado. Se volvi y se encamin hacia el pasillo. Estaba tendida de espaldas sobre la cama, agotada por el ataque y el acceso de histerismo que posteriormente haba sufrido, y le resultaba imposible pensar en nada. Slo deseaba el olvido pero ste no se produca. Mantena los ojos cerrados como para convencerse de que aquel mundo no exista y haba sufrido una pesadilla y pronto se despertara a salvo en Bel Air. Desde que haba dejado de sollozar no haba escuchado ms rumor que los irregulares latidos de su corazn. 152

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Corazn, detente, por favor, y lbrame de eso, rezaba. El primer ruido que escuch fue el de la puerta del dormitorio al cerrarse y el del pestillo al correrse. Por segunda vez, alguien haba entrado en el dormitorio. No abri los ojos inmediatamente. No experimentaba curiosidad por saber cul de los cuatro sera. No, bastaba con saber que an no queran dejarla en paz. Al principio, al pasar su acceso de histerismo, se haba preguntado fugazmente si el Malo sera el nico que la violara aquella noche o ms tarde. Se haba preguntado si ocultara a los dems su maldad. Y haba pensado que tal vez lo hiciera. Ahora, para saber si el visitante era de nuevo el Malo o bien uno de los dems, hizo un supremo esfuerzo y abri los ojos. De pie junto a la cama se encontraba la rolliza y pesada mole, enfundada en un arrugado pijama a rayas. El Vendedor. Sus ojos inyectados en sangre no le miraban la cara sino los pechos desnudos. La miraba fascinado y con la boca abierta y respiraba entrecortadamente. Dios mo, gimi ella en silencio, lo sabe, lo saben todos. Ya la haban penetrado una vez. Por consiguiente, ya no estaba intacta, no inspiraba pavor, no estaba lejos y a salvo de los intrusos Haban abierto la entrada. El pblico haba sido invitado a franquearla. La temporada haba comenzado. Y ella era la vctima propiciatoria. Dios mo, no. A no ser que ste, el Vendedor, y los dems fueran distintos, fueran ms sensibles para con sus sentimientos y slo se presentaran en calidad de "voyeurs". Empez a rezar pero se detuvo. Su infantil esperanza a propsito de una posible honradez civilizada se desvaneci antes de que pudiera formularla por entero. Sin mirarle la cara, fascinado todava por su busto, el Vendedor estaba intentando deshacerse el nudo del cordn del pijama. Se quit rpidamente los pantalones sin pronunciar palabra. No quera perder el tiempo. No, por favor, no protest ella dbilmente. El se acerc a la cama, se desabroch con dedos enfebrecidos la chaqueta del pijama y la arroj al suelo. No lo haga le suplic ella. Slo porque el otro animal... No le voy a hacer nada que usted no conozca le dijo l de pie a su lado. No, no lo haga, no, me duele mucho. Sufro muchos dolores. Estaba seca. Ahora ya no lo est. Estoy agotada, enferma. Pngase en mi lugar. Por favor, tenga compasin. Tendr cuidado. Ya lo ver. Lo que ella vio ahora, lo que no pudo evitar ver, fue la horrible y repelente figura desnuda a su lado. Habra algn medio de hacerle recuperar la cordura? Saba que resultara intil cualquier splica. Ya era demasiado tarde. La cama se hundi por el lado izquierdo al arrodillarse l en ella. Qu prefiere usted, seora? le estaba diciendo. Estoy a su servicio y quiero complacerla. Vyase, maldita sea, o le matar. Si me toca, le mato. Voy a... No pierda el tiempo. Empecemos de una vez. Se dej caer pesadamente a su lado rozndole la piel con la suya propia. Con la escasa fuerza que le quedaba intent apartarse pero l ya haba extendido una mano hacia su pecho y le haba acercado la cabeza a su rostro. A continuacin empez a besarle y succionarle los pechos, primero uno y despus el otro. Quiso apartarse pero le cay encima una mano que, la inmoviliz de espaldas. Mientras el hombre segua cometiendo aquellas indignidades contra sus blandos pezones, not por segunda vez aquella noche una apresurada y creciente dureza junto al muslo. Quienquiera que usted sea, detngase le implor. Ya no puedo ms. Quiero morir. Djeme en paz si es un ser humano. Por eso estoy aqu, seora, porque soy un ser humano dijo l apartando la boca de su pecho. Se le ech encima con un gruido y ella hizo acopio de todos sus arrestos procurando mantener las piernas fuertemente apretadas. Ahora le estaba haciendo algo all abajo. 153

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Not que apartaba a un lado una mitad de la falda y despus la otra. Not aire fro sobre el vientre y la parte superior de los muslos. El hombre se detuvo momentneamente, intrigado por la contemplacin de su ancho, definido y prominente montculo vaginal. De su garganta se escap, casi involuntariamente, un profundo sonido gutural de placer anticipado. Lo que sucedi a continuacin result curiosamente inesperado. Actu con tanta rapidez que la pill desprevenida, sin darle tiempo a defenderse. Lo inesperado fue su rapidez y fuerza. A pesar de su apariencia fofa, era muy fuerte. Sus manos se introdujeron entre sus muslos contrados y le separaron las piernas hacindola gritar de dolor. Qued abierta la rosada vulva y los anchos labios exteriores se abrieron tambin y, antes de que ella pudiera protegerse, el rgido y grueso miembro se introdujo entre ellos ensanchndolos al penetrarlo. No! grit ella. Pero la haban vuelto a violar, la haban penetrado por completo y se hallaba irremediablemente perdida. Hizo acopio de todas sus reservas de resistencia, de todo lo que haba sobrevivido a su enfrentamiento con el Malo. Intent librarse de l con sus doloridos msculos, sus nervios en carne viva y sus movimientos. Quiso propinarle un rodillazo pero l le descarg un violento puetazo sobre la rtula y el dolor se extendi por todo su cuerpo y le estall detrs de la frente y por todo el crneo. La agona era excesiva, su mole, su tamao y su peso elefantino eran demasiado y Sharon se abland. El hombre mantena los ojos cerrados y la boca abierta y se le caa la baba arremetiendo sin cesar hacia adelante y hacia atrs, hacia adelante y hacia atrs, distendindole las doloridas paredes de la vagina. Estaba murmurando algo que ella no poda entender, pero que al final entendi. Estupendo, estupendo, estupendo repeta como un disco rayado. Sus palabras la cegaron de rabia. Le escupi todos los insultos que se le ocurrieron. Levant la cabeza medio llorando y le golpe la mandbula y el pecho. Pero sus maldiciones eran como guijarros lanzados contra un dinosaurio al ataque. Sin hacerle el menor caso, empuj y se hundi en ella. Lo que ms le dola no era la implacable arremetida que adverta entre las piernas sino el burdo cuerpo machacndola, aporrendola, estrujndola hasta dejarle el pecho y las costillas y la pelvis pulsantes y en carne viva, como si le hubieran propinado una paliza. Hizo un ltimo esfuerzo por lastimarle con las rodillas pero fue intil porque pareca que all no hubiera otra cosa ms que su vagina. Para l slo exista el acto y el placer que ste le estaba proporcionando. Not que se estremeca, que echaba los hombros hacia atrs y las caderas hacia adelante y despus escuch un prolongado gemido. Aaaaaah, aaaah, aaah. Haba terminado. Se retir, abri los ojos, sacudi la cabeza como para volverse a colocar el cerebro en su sitio y se apart de encima de ella. Despus incorpor su desnuda mole, radiante de satisfaccin y virilidad. Por las mejillas de Sharon volvieron a rodar amargas lgrimas. Qu horror tan cochino y asqueroso. Intent propinarle un dbil puntapi con la pierna izquierda, pero l lo esquiv y la dolorida pierna se dej caer de nuevo sobre la cama. Se haba levantado de la cama. Empez a secarse lentamente con una toalla. Despus se qued de pie con los brazos en jarras, orgulloso y complacido como un saco de grasa que se creyera el mismsimo Coloso y pensara que a ella pudiera agradarle la contemplacin de su fsico. No ha estado mal, eh? le dijo. Maldito cerdo! le grit ella. Cochino cerdo indecente! Espere, espere... El se ech a rer. Vamos, reconzcalo. Ninguno de sus amigos actores le haba dado jams nada parecido. Se arrepentir toda la vida, sucio degenerado! l recogi los pantalones del pijama.

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En estos momentos no pensemos ni en mi vida ni en la suya. Se puso los pantalones y se anud el cordn. Pensemos en maana y en pasado maana. De eso se trata, amiga ma. Por consiguiente, ms le vale quedarse tendida como una buena chica y pasarlo bien. Cerdo indecente! Puede repetirlo si quiere le dijo l saludndola. Es lo mejor que tengo. Recogi la chaqueta del pijama y sali canturreando de la estancia. Howard Yost les encontr tal como les haba dejado. Entr en el saln sin dejar de canturrear y vio al viejo Leo Brunner, todo un espectculo con sus calzoncillos holgados, y al pobre y afligido Adam Malone, clavado en el sof a causa del exceso de hachs, en un estado de ligera euforia. Con las gafas temblndole sobre la nariz, Brunner se acerc rpidamente a Yost. Howard, lo has hecho? No te imaginars que he estado jugando a la canasta. De veras le has hecho el amor? Pues, claro, Leo, muchacho. Y los dos nos lo hemos pasado muy bien. Te dir una cosa. La seorita Sharon est a la altura de lo que de ella cuenta la prensa. Malone haba emergido de la bruma y fue a sentarse en un sof que haba ms cerca. Howie, eso est mal, est muy mal y t lo sabes. Su expresin denotaba profunda tristeza. Muy mal. Primero Shiv. Ahora t. Los dos habis quebrantado las normas y habis echado todo a rodar. Y pensad en ella. Pero cundo vas a entenderlo? le dijo Yost con impaciencia. Para qu hemos venido? Para buscar setas y gozar de la Madre Naturaleza? Que se vaya al infierno todo eso. La nica Madre Naturaleza que existe para nosotros en estos momentos es la que hay en el dormitorio. Tal vez no hubiera hecho nada en otras circunstancias. Pero puesto que Shiv ya haba empezado, me dije: qu ms da? Estoy seguro de que en estos momentos ella piensa lo mismo. Si ya te lo ha hecho uno, qu ms da que vengan otros despus? Yost pens que Brunner iba a protestar, pero ste no lo hizo. Pareca que Brunner se hubiera transformado por completo en un "voyeur". Howard, cul ha sido su reaccin? Cmo se encuentra? Yost se encogi de hombros. Creo que todo eso le resulta muy conocido. Me refiero a lo de acostarse con hombres. Despus de lo de Shiv, creo que no se sorprendi de verme. Supongo que se lo esperaba. De veras lo crees as? Estoy seguro. No digo que est lo que se dice contenta. No le gusta estar atada. Pero de no ser por eso, opuso cierta resistencia, lo cual era de esperar. De qu clase? Insult un poco, se agit un poco, me dijo que la dejara en paz. Pero, habida cuenta de las circunstancias, me parece bastante lgico. Supongo que sabe que tiene que oponer resistencia para que no se la considere una perdida. Por consiguiente, no me extra demasiado. No s cmo debi comportarse con Shiv, pero conmigo no se resisti demasiado. Aunque haya luchado un poco, no creo que ahora le apetezca hacerlo. Hasta casi me atrevera a decir que no opondr resistencia alguna. Ya ha montado su espectculo y me parece que ahora ya est dispuesta a considerar inevitable cualquier cosa que ocurra. Shiv y yo os hemos allanado el camino. No tropezaris con dificultades. Yo no quiero dijo Malone enojado, no quiero participar en la violacin. Yo tampoco, Adam le asegur Brunner a su aliado. Pero, puesto que ya se ha producido, siento curiosidad al respecto. La violacin apesta dijo Malone. Yost se estaba molestando. Ya basta, Adam. Deja de comportarte como un "boyscout". Ya eres mayorcito. Sabes igual que yo que la mitad de las relaciones sexuales que estn teniendo lugar esta noche en el mundo constituyen alguna forma de violacin. Hombres que fuerzan a las mujeres de alguna manera, que las obligan a compensarles por haberse casado con ellas, o por haberles conseguido empleo o por haberles hecho regalos o haber salido con ellas. 155

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Eso es una violacin anloga a la otra. Sabes muy bien a qu me refiero dijo Malone. Y t sabes lo que yo pienso dijo Yost. Brunner, no obstante, segua insistiendo al tiempo que se pasaba la lengua por los resecos labios. Howard... mmmm si no fuera incorrecto preguntarte qu le has hecho? Te refieres a si le he hecho alguna filigrana? No, la primera vez eso est excluido. Soy muy anticuado tratndose de la primera vez. Simplemente lo normal. Me he acostado con ella al estilo corriente. Quieres decir como suele hacerlo la mayora de la gente? Claro. Unas cuantas caricias para calentarla y calentarme yo. Tiene unos pechos preciosos, los ms grandes que he visto, y bastan y sobran para excitarle a uno, y despus tiene un bocado que te aspira hacia adentro como no te puedes figurar. Y, cuando ya ests dentro, bueno, tal como ya he dicho, lo dems ha sido normal, yo encima y ella debajo. Ningn problema. Cmo es? quiso saber Brunner. Quiero decir. Ya s lo que quieres decir le interrumpi Yost. Que si est hecha como la diosa sexual que dicen que es? Pues te dir una cosa. Los sueos de Adam se acercaban a la realidad. Sharon Fields, en cueros, es una preciosidad. Eso es indudable. Ya sabes que dicen que a oscuras son todas iguales. Pues no es cierto. Sharon es algo especial. Sexualidad pura. Y cuando le echas un vistazo a lo que tiene entre las piernas... Junt las manos. Te digo, Leo, que ya no volvers a ser el mismo. Tal como dice Shiv, no os fiis de mi palabra est a vuestra disposicin. Brunner esboz una leve mueca. Ah, no, yo no estaba pensando en eso. Slo quera... Pues ya podras empezar a pensar en ello. Est despierta y esperndoos a cualquiera de vosotros. No seas tonto y aprovecha.Seras un anormal. Quieres saber cmo es, Leo? El cuerpo ms clebre del mundo? V a verlo t mismo. Dirigindole a Malone una rpida mirada, el perito mercantil intent darle explicaciones a Yost. No, puedes creerme, no estaba pensando en eso, Howard. Slo pensaba que bueno, no he visto jams de cerca a una mujer tan famosa prcticamente desnuda. Vacil. Pensaba que todo lo ms que hara, bueno, sera tal vez entrar a echarle un vistazo pero nada ms. Y tal vez explicarle que no tiene que preocuparse, por lo menos en lo concerniente a Adam y a m. Quisiera decirle que no tenemos ninguna intencin de causarle el menor dao. Haz como gustes dijo Yost bostezando. Yo voy a acostarme Maana ser otro da y menudo da va a ser. Buenas noches a los dos. Tras de retirarse Yost, Brunner se qued de pie muy cohibido. Despus trag saliva y mir muy turbado al afligido y distante Malone. Yo quiero saludarla dijo carraspeando. Malone no levant los ojos. Con las manos temblorosas, Brunner se subi recatadamente los calzoncillos y se dirigi de puntillas al pasillo. Estaba mirando las vigas del techo. El espanto y la desesperacin psquica le impedan razonar con lgica. Su ser se haba convertido en una vasija rebosante de veneno. No se senta ni animal, ni vegetal, ni mineral. Tard mucho rato en darse cuenta de que otra presencia comparta con ella su celda. Contrajo los ojos para enfocarle ms all de la elevacin de su busto desnudo y los pies de la cama. Estaba a escasa distancia de la puerta cerrada, era como una especie de bicharraco albino disfrazado de hombre, all de pie con las gafas puestas y los calzoncillos, mirndola como si en su vida hubiera visto a una mujer. Lo identific haciendo un esfuerzo. El Tiquismiquis. El Viejo Sucio. El mismsimo V. S. en persona. Le mir con desprecio y despus dirigi de nuevo la mirada hacia el techo. Pero saba que se estaba acercando, que se estaba acercando con sus esculidas piernas varicosas. Ya estaba all, al alcance de la mano. 156

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He venido porque quera decirle seorita Fields empez a decirle tartamudeandoque todos no somos iguales y que algunos de nosotros no queramos lastimarla. Muchas gracias por nada le dijo ella amargamente. Nosotros queramos conocerla. S, conocerme antes de acostarse todos conmigo. Son ustedes unos perfectos caballeros, ya lo creo. Muy bien, ya me han conocido. Ahora lrguese, estpido. No hubo respuesta. Sorprendida de su silencio, le mir. Y se percat de lo que estaba sucediendo. Ya poda despedirse de toda honradez o amabilidad por parte de aquel imbcil. Le estaba contemplando el cuerpo con los ojos desorbitados, se lama los labios y le temblaba toda la huesuda figura como de cartn piedra. Comprendi desalentada lo que le estaba ocurriendo. Estaba tendida prcticamente desnuda a todos los efectos. Su ltimo asaltante no se haba molestado en cubrirla ni por arriba ni por abajo. El Tiquismiquis le estaba contemplando los pechos y las partes genitales. Resultaba asqueroso y mortificante, y su desesperado odio hacia aquellos hombres le infectaba todos los poros de su ser. Ya me ha odo repiti con abatida desesperacin, lrguese. Ya me ha visto. Ya habr visto en otras ocasiones cosas parecidas, por consiguiente, vyase. Respiraba como un asmtico. Yo jams he visto a ninguna mujer tan hermosa. Jams he visto a nadie as. No s, no s. Le mir los calzoncillos azules. Pareca que en su interior hubiera un ratn suelto. Vio que haba algo que los empujaba hacia arriba. Volvi a sentirse enferma. El viejo bastardo pareca que se hubiera descoyuntado. Jadeaba. No puedo evitarlo. Perdneme pero tengo que tocarla. Se arrodill en la cama a sus pies. Estaba serpeando hacia ella como un pobre desgraciado perdido en el desierto y enloquecido por la sed. Pens instintivamente que, si opona resistencia, tal vez ste recapacitara y no tendra el valor de forzarla. Djeme ver y tocar musit. Ella le dio un puntapi entre el hombro y el cuello. Al viejo se le cayeron las gafas y cay de lado contra la otra pierna de Sharon emitiendo un aullido de dolor. Al acercarse las manos al cuello, Sharon le golpe el rostro con el pie en un esfuerzo por apartarle. Pero el pie pas de largo y el cuello del viejo qued apresado entre sus dos tobillos. Haciendo un supremo esfuerzo, junt las piernas para ahogarle e inducirle a retirarse. El no era fuerte y, en cambio, sus piernas, acostumbradas a aos de ejercicios de danza, hubieran podido resistir la acometida, pero estaba exhausta. Se estaba debilitando, y al final, sus piernas se dieron por vencidas. El se las haba separado, haba escapado y se haba puesto de rodillas, Estaba dirigiendo una vez ms los ojos saltones hacia el rosado pliegue de los labios. Sbitamente a Sharon le fue dado contemplar un espectculo ridculo. Hubiera resultado risible y autnticamente gracioso en otro lugar y otras circunstancias. Pero ahora resultaba aterrador y alarmante. El ratn se haba escapado de los calzoncillos azules. No puedo evitarlo, seorita Fields gema, no puedo controlarme. El asombro y la incredulidad le impedan moverse. Haba cado entre sus muslos y haba empezado a hurgar en ella buscando y encontrando finalmente el orificio. Presa de una especie de frenes sigui empujando hacia adelante hasta conseguir penetrarla. Ahora estaba hurgando en su interior y llorando como un nio. Recuperndose un poco, intent sacudrselo en la creencia de que su tamao le permitira librarse fcilmente de l. Pero l la rode con sus brazos como si luchara por salvar la vida y se qued clavado en su cuerpo. Le solt una lluvia de insultos en la espera de abochornarle y conseguir que se retirara. 157

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Viejo bastardo, de miembro en miniatura le grit, no es mejor que los dems, al contrario, es peor porque me est contaminando con esta imitacin de miembro... Pero fue intil. Su parloteo insensato ahogaba sus palabras y l se mantena en sus trece, se mova como un conejo, se disculpaba gimiendo y hurgaba y hurgaba. Al final, asqueada ante la humillacin de haberse visto obligada a someterse a aquel miserable degenerado, dej de insultarle y desisti de librarse de l. Ya qu ms daba. Comprendi que se vera libre de l a los pocos segundos. Sus ojos vidriosos pareca que se hubieran congelado. De su boca se escapaban unos sonidos anlogos a los de un globo deshincharse. Se le tensaron los flojos tendones de ambos lados del cuello. Lanz un grito, se afloj, se movi arriba y hacia atrs y sali despedido como un piloto en un asiento de expulsin. Busc las gafas, las encontr y empez a alejarse serpeando. Enfurecida, Sharon le dio un puntapi que fue a estrellarse contra sus costillas. El perdi el equilibrio junto al borde de la cama y cay al suelo amortiguando el golpe con una mano para salvar las gafas. Se levant lentamente y se puso las gafas con aire de dignidad. Ella le mir con enojo y repulsin. El blando fideo le colgaba todava fuera de los pantalones. Se lo ocult inmediatamente muy turbado. Estaba sudoroso pero su morbosa sonrisa de satisfaccin no daba a entender en modo alguno que estuviera avergonzado. Volvi a acercarse tmidamente a ella. Si no le importa dijo amablemente, y le cerr la blusa sobre los pechos. Despus le abroch cuidadosamente la falda. Puedo traerle algo? Lo que puede hacer es largarse de aqu contest ella enfurecida. Se lo digo en serio, seorita Fields, no quera hacerlo. Pero no he podido controlar mi pasin. Jams me haba sucedido. En cierto modo ya s que no va a creerme pero es un cumplido que le hago. Deseara que pudiera usted aceptar mi agradecimiento. Me alegrar de que el juez le sentencie a cadena perpetua o a arder en la silla, sucio ratn. El retrocedi parpadeando, se volvi de espaldas, cruz la estancia y se march. Adam Malone se haba serenado lo suficiente como para recordar dnde estaba Brunner y lo mucho que estaba tardando. Haban transcurrido ms de diez minutos, lo cual era muy extrao. Malone haba abierto una botella de Coke y estaba bebiendo para refrescarse la garganta, cuando advirti que Brunner haba entrado silenciosamente en el saln. Se miraron el uno al otro en silencio. A Brunner se le vea inquieto y avergonzado. Pareca que quisiera decirle algo pero no se atreviera a hablar. Observ a Malone bebindose el Coke, como si aquel acto le interesara muchsimo, y despus le sigui mirando mientras posaba la botella. Te importa que tome un sorbo? pregunt Brunner. Claro que no. Brunner tom un sorbo y volvi a dejar la botella sobre la mesita de caf. Malone mir al perito mercantil. No le dirigira la lgica pregunta. Dejara hablar a Brunner. Brunner suspir. Pareci tranquilizarse como perdido en sus propios pensamientos. A Malone el viejo se le antojaba distinto. Se trataba de un cambio muy sutil que, sin embargo, hubiera comprobado cualquiera que le hubiera conocido de antes. Era indudable que Brunner haba experimentado una especie de transformacin mstica. Se le vea como arrobado. Brunner carraspe. Supongo que querrs saber qu he estado haciendo all dentro, Adam. No tengo ningn derecho a preguntrtelo. De ti depende. Brunner asinti. S, bueno. Vacil brevemente y despus lo solt. Lo he hecho, Adam. Quiero pedir disculpas, quiero pedir sinceramente disculpas. Y se lo confes todo apresuradamente. No quera hacerlo, Adam. Sinceramente te digo que no quera hacerlo. Saba que lo que haban hecho los dems no estaba bien. Pero entr y al verla en persona. Se perdi momentneamente en una especie de ensueo y despus prosigui: Yo jams haba visto a nadie como ella sin sin ropa encima. 158

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Sin ropa encima? Bueno, la llevaba pero poda verse todo, y jams haba visto el cuerpo de una mujer tan famosa. Era tan... No consigui definirlo. Me ha atrado como un imn. Slo quera verla, nada ms que eso, lo cual apenas era nada comparado con lo que haban hecho los dems. Pero algo me impuls, no pude controlarme era como si no fuera yo, Leo Brunner, como si fuera otra persona quien lo hiciera. Adam Malone permaneci sentado en silencio. Su rostro era inexpresivo y ya haba desistido de juzgar a nadie. Lo que t quieres decir es que la has violado, Leo. Brunner mir a Malone con asombro. Violarla, no, no ha sido una violacin. Quiero decir que no ha tenido apariencia de delito violento. Qu ha sido entonces? Me has decepcionado, Leo. Brunner hablaba, con vacilacin como si intentara explicrselo a s mismo. Ha sido, no s, puesto que toda la vida me he visto privado de las cosas maravillosas de que gozan otros hombres y por primera vez se me presentaba la oportunidad de conocer aquello de que gozan y dan por descontado los hombres ms privilegiados. Cmo te lo dira, Adam, para que me comprendieras? No tienes por qu hacerlo, Leo. Me parece que he pensado que se me presentaba la ocasin de hacer una inversin que me permitiera gozar de una renta vitalicia en el transcurso de los tristes aos de la vejez y esta renta, tal, como ha dicho Kyle, sera el recuerdo de algo especial que de otro modo me hubiera estado vedado. Sacudi la cabeza. Tal vez lo est racionalizando demasiado. Tal vez ha sido una de las pocas ocasiones de mi vida en las que me he dejado llevar por el instinto sucumbiendo a una emocin que no he podido controlar. Me he despojado de mi disfraz civilizado. Me he convertido en un animal como los dems. Lo nico que puedo decir es que no he podido contenerme. Lo que he hecho no he podido evitarlo. Se detuvo como para hallar otra explicacin ms convincente . Mi comportamiento slo tiene una dbil excusa. No he forzado a nadie cuya vida pudiera arruinar por medio de mi accin. La seorita Fields es una joven con experiencia. Y no me refiero simplemente al hecho de que Kyle y Howard ya la hubieran violado. Me refiero tambin a lo que sabemos de su borrascoso pasado segn t nos contaste. Su fama y su fortuna se deben a la promesa de sexualidad que rezuma su ser. Es indudable que ha conocido ntimamente a muchos hombres. Por consiguiente, me ha parecido, bueno, eso lo he pensado despus de haberlo hecho. He pensado que lo que haba hecho con ella haba sido una cosa de tantas, otra ms, una cosa de rutina; para m, en cambio, ha sido algo nuevo, una especie de triunfo. Esper por si Malone contestaba, pero Malone guard silencio y entonces l decidi proseguir. Espero que puedas entenderlo, Adam. Espero que no te decepcione. Ojal no se interponga eso en nuestra amistad. Si piensas que me he comportado tan mal como los dems, si a tus ojos soy igual que los dems, lo lamentar mucho. No quera que sucediera de este modo. Sin embargo, si lograras comprender mis motivos y la importancia de este momento de mi vida en el que no he podido dominarme, me perdonaras. Escuchando al pattico viejo que tena delante, Malone descubri que no senta rencor. Su clera se haba disipado. Lo que haba quedado en l no era resentimiento sino una sensacin de piedad hacia su pobre amigo. No tengo que perdonarte nada, Leo. Acepto lo que me dices y me esfuerzo por comprenderlo. No me imagino a m mismo haciendo lo que vosotros habis hecho, pero todos somos distintos, somos el producto de distintas matrices, de distintos genes, de distintas carencias. Supongo que slo puede decirse que todos tenemos que vivir de acuerdo con lo que somos por consiguiente, que cada cual se comporte a su aire. Me alegro de que lo comprendas as dijo Brunner asintiendo enrgicamente . En cuanto a m tal vez maana vea las cosas de otro modo y experimente sentimientos de culpabilidad. Pero en estos momentos, ahora mismo, bueno, quiero serte sincero, Adam no lamento nada y no me siento culpable en absoluto. Apart la mirada. No le hemos hecho dao ni fsica ni mentalmente. Se encontrar bien. Ya lo vers, bueno, te apetece ya acostarte, Adam? Todava no. Buenas noches, Adam. Buenas noches. Observ al viejo mientras se diriga al comedor para pasar a la cocina y desde all a su cuarto y, a no ser que la vista le engaara, le pareci que los andares de Brunner resultaban casi garbosos. 159

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Decidido a ahogar su creciente sensacin de desaliento, Malone se busc otro cigarrillo en el bolsillo de la camisa, lo encontr y apret fuertemente el papel por un extremo. Tras encenderlo, dio unas intensas chupadas, exhal el humo y se hundi de nuevo en el sof para aclarar sus ideas. Mientras escuchaba a Brunner, s, se haba desvanecido su enojo y ahora estaba intentando establecer qu sentimiento haba ocupado el lugar de aqul. La depresin, claro, pero haba algo ms. Estaba invadido por una sensacin de absoluta desesperacin. Estaba sumergido en una sensacin de nihilismo. Se senta un todo con Sartr, una autntica alma gemela de ste. La escena haba pasado a convertirse en algo intensamente surrealista. El ambiente que le rodeaba estaba pavorosamente vaco de valores tradicionales, orden y limitaciones. Era un paisaje emocional dibujado por Escher. Y sin embargo, Malone comprenda que deba quedar algo en lo que todava creyera, ya que de otro modo no hubiera sido consciente de aquella sensacin de desasosiego que le embargaba. Bien era cierto que las palabras de Brunner haban borrado su enojo, pero no poda pasar por alto la amargura que experimentaba en relacin con Shively y Yost. Esta noche se senta enojado con ellos y el motivo estaba muy claro. Estaba resentido contra ellos porque haban mancillado su sueo. Tal vez tambin estuviera un poco resentido contra el viejo por haber quebrantado el pacto inicial, por no haber hecho caso de su liderazgo y haber olvidado los principios de la decencia. Brunner haba sucumbido a la debilidad y se haba inclinado del lado de los embrutecidos violadores. Mientras fumaba la hierba advirti que aumentaba la sensacin de prdida que experimentaba. Aument tambin su amargura, slo que sta cambi de rumbo, gir en ngulo y se dirigi contra l mismo y contra su propia debilidad. S, aquello era lo ms irritante, su propia debilidad, que haba impedido que la fantasa que l solo se haba inventado se convirtiera en una dichosa realidad. De todos ellos, l, Adam Malone, era el ser humano que ms se mereca a Sharon Fields. El se la haba inventado como objeto amoroso asequible, l haba creado la posibilidad de que pudieran amarla, l haba fraguado la realidad de una cita, l, y slo l, haba logrado que ocurriera lo que haba ocurrido. De todos ellos, l y slo l la respetaba y se preocupaba por ella como persona. Y, sin embargo, la suprema irona haba querido que l, y slo l, se viera privado de ella o se hubiera privado voluntariamente de ella. Los otros tres, malditos fueran, no se merecan nada de ella y mucho menos antes que l. Y, sin embargo, ellos haban gozado ntimamente con ella. Y l en cambio, por culpa de su fatal debilidad, se haba visto apartado a un lado. No era justo. Qu demonios, no era justo ni para ella. No era justo que hubiera tenido que soportar a aquellos estpidos animales insensibles, sin llegar a saber que bajo aquel mismo techo viva alguien que la amaba por s misma, que la amaba con una ternura, una entrega y un calor que indudablemente deba necesitar en aquellos momentos. Sera criminal, un verdadero crimen si bien se miraba, que ella no pudiera enterarse de que haba alguien capaz de disipar sus temores y hacerla objeto de la dulzura que se mereca y necesitaba. Adems, todo ello formaba parte de los designios de la naturaleza. Acudi a su mente la estrofa de lord Alfred Tennyson: La naturaleza es rapia, mal que ningn predicador podra sanar; La golondrina destroza a la mosca de mayo, el alcaudn alancea al gorrin, Y todo el bosquecillo donde me encuentro es un mundo de pillaje y depredacin. El ambiente que le rodeaba haba adquirido una caracterstica de inevitabilidad. Adam Malone dio una ltima chupada al cigarrillo de hierba, lo apag y se puso en pie. Su misin no estaba muy clara. Tena que rescatar a Sharon Fields y salvarla de la desesperacin en la que probablemente estaba sumida. Tena que restablecer su fe en la honradez, la bondad y el verdadero amor. Se mereca aquella sensacin de seguridad que procedera del hecho de saber que en aquella casa haba una persona civilizada que la amaba y respetaba. Dependa de l. Avanz tambalendose en direccin al dormitorio. Sharon Fields yaca atada a la cama con los ojos clavados en la puerta, esperando que sta se abriera. Se haba resignado a aceptar el hecho de que an no haba cesado todo el horror de la noche. En una violacin en grupo tena una que estar preparada a que la violaran todos los componentes de la banda. 160

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Los componentes de aquella banda eran cuatro. Tres ya la haban violado. Faltaba el cuarto. Yaca tendida muy rgida y esperaba. Se abri la puerta. Y apareci el cuarto. Cabello castao oscuro, vidriados ojos castaos, expresin distante en el rostro. Se qued de pie medio tambalendose, con la camisa fuera y los pantalones vaqueros. El Soador. El chiflado autor de todo el enredo. El hijo de puta. Entr. Cerr la puerta. Se acerc a la cama avanzando casi como un sonmbulo. Tengo que asegurarme dijo. Es cierto que los dems la han violado? Me han tratado como si fuera escoria, como si fuera basura repuso ella. Se han comportado como bestias salvajes. Han sido horribles, inhumanos. Me han hecho dao. Abrigaba un destello de esperanza. Usted no har lo mismo, verdad? Se han equivocado dijo l en voz baja. No debieran de haberlo hecho. Me alegro de que lo crea as dijo ella esperanzada. Hubiera debido de hacerlo yo dijo l. Cmo? Hubiera debido de ser el nico le dijo con voz extraa y distante. Sus esperanzas se desvanecieron y volvi a sumirse en el temor. Haba credo que aquella noche ya no podra volver a asustarse. En el transcurso de las ltimas horas haba experimentado terror con tanta frecuencia que crea haber agotado ya este sentimiento. Pero ste que ahora se haba sumido en el silencio era distinto a los dems. La aterrorizaba precisamente su forma antinatural de actuar. Pareca un drogado. Hundi la cabeza en la almohada, procurando averiguar si estaba ebrio o drogado o bien era presa de un ataque de esquizofrenia. Hablaba en murmullos y apenas poda orle. No quera entrar aqu de esta manera pero soy el nico que la aprecia. No saba cmo manejarle y no tena idea de lo que se propona aquel sujeto. Decidi seguirle la corriente. Si de veras me apreciara, me dejara en paz. Estoy enferma. Estoy agotada. Quiero que me dejen sola. Por favor, sea amable. Pareci como si no la hubiera odo, porque mantena los ojos fijos en su cuerpo y, por primera vez, stos se iluminaron y la acariciaron. Usted necesita amor le estaba diciendo. Fue creada para ser venerada y amada. Se merece amor, despus de lo que ha padecido. Necesita a alguien que la aprecie. Lleg a la conclusin de que deba estar completamente loco. Le agradezco que me diga eso le contest, pero vyase. Djeme descansar. Si se fuera, eso sera una demostracin de amor. Vyase, por favor. Estaba muy claro que no la oa. Se haba quitado la camisa. Se baj despus lentamente la cremallera de los tejanos y a punto estuvo de caerse al quitrselos. No llevaba ropa interior. Se haba quedado en cueros. Dios mo, gimi ella para sus adentros. Ya no poda soportar ms castigo, dolor y humillacin. Dios mo, concdeme algn medio de impedirlo, de castrarle, de conservar un ltimo retazo de cordura. Pero aquella noche Dios no la escuchaba. El Soador se haba sentado en el borde de la cama y la estaba mirando. Te quiero, Sharon. Te quiero desde la primera vez que te vi. Yo no le quiero a usted. Yo no quiero a nadie de esta forma. Les odio a todos. Djeme en paz. El no la escuchaba. Acerc las manos a su blusa. Ella agit los brazos en un intento de librarse de sus ataduras y evitar que la tocara. Pero la cuerda la mantuvo inmovilizada en su cruz. El apart suavemente a un lado una mitad de la blusa y despus la otra y una vez ms tuvo Sharon que ver lo que estaba viendo, los dos blancos pechos con las manchas pardo rojizas de los pezones. S buena conmigo, Sharon le estaba diciendo, no quiero tomarte por la fuerza. Quiero que me ames. Baj la cabeza y se restreg la mejilla contra un pezn y despus contra el otro. Gir la cabeza y sus labios le rozaron y besaron los pezones y despus se los rode con la lengua. Levant un poco la cabeza y murmur: Eres todo lo que siempre he soado, Sharon. Te quiero para m solo. 161

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Vyase dijo ella con voz temblorosa, no siga. Estoy muy dbil, me siento enferma, por favor. Dentro de un rato, cario. Dentro de un rato podrs dormir. Ahora ya nos conocemos demasiado para poder detenernos. Baj la mano hacia la falda, la hall desabrochada y empez a abrrsela. Esto no es nuevo, Sharon. Para ninguno de los dos. Durante todos estos aos estoy seguro de que has advertido las vibraciones de mis sentimientos. Debes haber sabido lo que yo saba. Te he hecho el amor miles de veces. Hemos transcurrido interminables y maravillosas horas el uno en brazos del otro. Esto no es ms que una de tantas veces. Desde que el primero de ellos, el Malo, haba entrado en aquella habitacin no haba experimentado el terror que estaba experimentando ahora. Est loco le susurr, vyase de aqu. Los dems no te merecan. Yo soy el nico que se merece tu amor. Ella lo mir con ojos aterrados mientras se tenda en la cama a su lado. Le separ las piernas desnudas. Intent resistirse pero tena las piernas agotadas. Ya no poda obligarlas a mantenerse unidas. Se encontraba tendido entre sus piernas con la boca sobre su ombligo, rozndoselo con la lengua, introducindosela dentro. La boca le descendi por el vientre besndole la carne hasta llegar al tringulo del pubis. No, no le implor ella. Levant la cabeza y el cuerpo y se puso de rodillas encima suyo. Ella se hundi y lanz un gemido. Era intil, intil. Estaba dbil y abatida, slo se mantena viva a travs del horror y el odio. El tipo estaba murmurando algo. Se esforz por entenderle. Cuntas veces deca, cuntas veces repitime has provocado una ereccin. Cuntas veces te he penetrado, he estado en tu interior y he gozado solo de nuestro mutuo amor. Y ahora, Sharon, al final, Sharon, vamos a estar los dos juntos. Hizo un ltimo esfuerzo por librarse de l pero sus fatigadas piernas no podan moverse, permanecan separadas esperando el asalto. La estaba mirando con sus ojos de fantico. Jadeaba y palpitaba como un manitico. Apenas poda entender sus entrecortadas palabras. Tiempo he esperado, deseado, querido este momento, este momento estoy tan excitado, tan excitado, tan... Advirti que la dura punta de su miembro le rozaba los labios de abajo, cerr los ojos, se dispuso a sufrir el empalamiento y entonces escuch de repente un lacerante grito y abri los ojos. Con la cabeza echada hacia atrs, los ojos fuertemente cerrados, la boca abierta y las facciones contradas, su grito de angustia y placer fue menguando hasta convertirse en un prolongado gemido. Sus manos se esforzaban frenticamente por introducirle el miembro pero era demasiado tarde. Sharon not que el clido semen se le derramaba por el vello del pubis y por el vientre. El tipo mova la boca, pareca que quisiera comerse el aire, se retorca y termin despus bruscamente. Se derrumb sobre la cama entre sus piernas con el vaco miembro rozndole el muslo. Yo no s por qu murmur jadeante, per... perdname. El asombro de Sharon ante aquella eyaculacin prematura se convirti en alegra. Por primera vez aquella noche haba salido vencedora. Se haba debido a una intervencin divina. Dios exista. Haba deseado torturar y matar a los dems. Pero no haba podido, ste, en cambio, era vulnerable. Poda matarle y, a travs de l, matar a los dems ella sola con el poco orgullo mancillado que le quedara. Le est bien empleado, hijo de puta degenerado! le grit. Quera mostrarse despiadada. Qu tengo que perdonarle, maravilla sin miembro? Quera usted forzarme, verdad? Pero no ha podido porque resulta que es un eunuco, por eso. Me alegro. Me siento satisfecha. Se merece serlo por haber organizado todo este asunto, cerdo indecente. Miren al gran amante. Qu le ha sucedido por el camino al ir a violarme? Entristecido y sin poder mirarla, se levant de la cama. No se ir todava le grit ella. Antes de largarse de aqu tiene que hacer la limpieza. Tome una toalla mojada, maldita sea, y lmpieme esta porquera de encima. Me siento contaminada. 162

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Como un perro apaleado se dirigi al cuarto de bao, regres con una toalla y le limpi sumisamente la secrecin. Arroj al suelo la toalla, recogi la camisa y los pantalones, apag la luz del cuarto de bao y fue a marcharse. Regres y la cubri en silencio. Al final se atrevi a mirarle los despectivos ojos. Lo lamento dijo. Qu lamentas? le pregunt ella enfurecida. Haberme metido en este lo o no haber conseguido hacerlo conmigo? Se produjo una pausa de silencio. No lo s repuso, buenas noches. Aquel jueves por la maana los cuatro durmieron hasta muy tarde, y ahora Adam Malone haba terminado de preparar los huevos revueltos y las salchichas fritas y estaba sirviendo el desayuno cuando apareci finalmente Kyle Shively. Este se pas por ltima vez el peine por el cabello, se lo guard en el bolsillo y acerc una silla. Malone se sent y contempl brevemente a sus consocios del Club de los Admiradores. En este segundo da de la aventura no predominaba precisamente lo que pudiera decirse un ambiente de fiesta. Brunner estaba abatido. Yost pareca estar muy lejos. Por su parte, observndose en el espejo que tena colgado delante, Malone vio que su rostro denotaba sombra introspeccin. Slo Shively apareca alegre. Tras llenarse el plato, Shively hizo lo que Malone haba estado haciendo, es decir, observar a sus compaeros. Se ri inquisitivamente. No es que esto se parezca exactamente, a unas vacaciones. Qu os ocurre? Acaso anoche no hicisteis nada con el nido de sexualidad? No le contest nadie. Shively empez a llenarse la boca de comida. Pero si yo crea que ahora estarais haciendo cola a la entrada del dormitorio. No hay prisa dijo Yost. Todava nos quedan trece das. Tal vez sea suficiente para ti dijo Shivelypero para m desde luego que no. Se detuvo y mir a sus compaeros recelosamente. Ninguno de vosotros me ha contestado. Anoche os acostasteis todos con ella, no? Yo s repuso Yost masticando metdicamente las salchichas. Menuda es, verdad? Ya lo creo repuso Yost. Y t, Leo? Brunner asinti a regaadientes. S. No quera hacerlo pero no pude contenerme. Me quito el sombrero, Leo dijo Shively sonriendo. Hoy eres un hombre. Despus se dirigi a Malone. A nuestro jefe no le hemos odo. Malone se removi inquieto en su asiento. Bueno empez a decir sin levantar los ojos del plato, entr cuando todos dormais. Se detuvo. No me enorgullezco de reconocerlo. Lo ves? dijo Shively complacido. Y, por lo que veo, no te has convertido en un despiadado criminal. Pero tampoco me satisfizo dijo Malone. No quera hacerlo de esta forma. Pero lo hiciste dijo Shively implacablemente. Malone no contest. Lo hizo, lo haba hecho y no poda saber por qu. Tcnicamente no lo haba hecho pero no caba duda de que lo haba intentado y haba tenido intencin de violarla. Durante toda la larga noche, antes de conciliar el sueo, haba procurado establecer qu le habra impulsado a comportarse de una forma tan contraria a sus principios y convicciones. Su conducta no poda atribuirse por entero al efecto de la marihuana, estaba seguro. Algo ms complicado le haba inducido a ello. Lo nico que saba era que, al romper Shively aquel pacto civilizado y sentar el precedente de que el empleo de la fuerza no era ningn delito, al seguir Yost su ejemplo y al 163

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aceptar Brunner las nuevas normas, e incluso l, que hasta entonces haba sido el defensor de la ley y el orden, se haba producido una violenta revolucin en aquella microcsmica sociedad. Y su concepto de la moralidad haba experimentado un cambio radical. Pero Malone se preguntaba si aquel cambio habra sido instantneo. Lo ms probable era que se hubieran ido corrompiendo sutil y gradualmente. La misma puesta en prctica de la fantasa haba sido el principal paso que les haba alejado de las normas impuestas por la sociedad. Con sus mentiras, sus disfraces, sus narcticos y su secuestro, haban empezado a alejarse del comportamiento civilizado. Teniendo la tentacin al alcance de la mano y tras haberse cometido la primera violacin, la civilizacin en la tradicional acepcin de la palabra haba sido barrida a un lado. Puesto que no tenan que responder ante nadie, haban alterado las normas de la decencia. Se haba sometido a debate un mal y, por mayora, ste haba sido aprobado como un bien. Tres cuartas partes de aquella sociedad haban aceptado las nuevas normas. Y l por su parte haba considerado el acto como una simple forma de acatamiento. Bueno, se dijo ahora, quin estaba en condiciones de establecer qu era lo autnticamente civilizado y, por ende, lo que estaba bien? Haba ledo los estudios antropolgicos de Margaret Mead sobre las sociedades de los arapesh, los mundugumor y los tschambuli de Nueva Guinea. Las familias arapesh eran cordiales y amables, sus mujeres eran dulces y plcidas, los hijos se educaban en la bondad, los hombres eran responsables de los hijos. Los mundugumor crean en la poligamia, despreciaban a los hijos, fomentaban las luchas entre padres e hijos por la obtencin de las mujeres, obligaban a las mujeres a realizar los trabajos ms duros, fomentaban la agresin y la hostilidad. Los tschambuli proporcionaban la misma educacin a los dos sexos, permitan que los hombres se convirtieran en objetos sexuales, convertan a las mujeres en obreras, se consideraban una sociedad patriarcal a pesar de estar la tribu regida por las mujeres e instaban a las mujeres a convertirse en agresoras sexuales. Para los arapesh, una persona agresiva estaba enferma y era una neurtica. Para los mundugumor, una persona pacfica estaba enferma y era una neurtica. Para los tschambuli, un varn dominante o una mujer dulce eran personas neurticas y enfermas. Por consiguiente, quin poda decir lo que estaba bien y era civilizado? La digresin filosfica no le sirvi a Malone de mucho consuelo y ahora ste decidi prestar atencin a Shively que estaba formulando una pregunta. La ha visto alguien esta maana? Yo repuso Malone, me he levantado un poco antes que todos vosotros. He entrado para ver si poda hacer algo por ella. Apuesto a que s habrs podido dijo Shively con un gruido. Nos llevas un vapuleo de ventaja. Cllate ya, maldita sea dijo Malone enfurecido. No le he puesto la mano encima. He entrado para ver cmo estaba. Y cmo estaba? pregunt Yost secndose la boca con la servilleta de papel. Exactamente igual que ayer. Malhumorada y triste. No ha querido hablar conmigo. He pensado que armara un alboroto cuando la desatara para permitirle ir al lavabo. Pero se senta demasiado dbil. He querido darle algo de comer pero slo ha aceptado un zumo de naranja.Despus he vuelto a atarla. Cmo estaba? pregunt Yost. Que cmo estaba? Si todava estaba guapa. Ms que nunca repuso Malone con serena sinceridad. Entonces por qu no te has acostado con ella? le pregunt Shively. Malone le dirigi al tejano una mirada despectiva. Y eso qu tiene que ver? Si quieres que te diga la verdad, de esta manera no tiene gracia, hacrselo a la fuerza contra su voluntad. Vaya por Dios dijo Shively mirando a los dems, ya tenemos aqu otra vez al jefe "scout". Por mi parte, yo gozo del placer de la manera que sea. Brunner se apresur a salir en defensa de Malone. 164

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Vuelvo a estar de acuerdo con Adam. A m tampoco me gusta forzar a una persona indefensa. No se trata de un acto sexual normal.Es ms bien como una masturbacin o como violar un cadver. Me pongo nervioso de slo pensarlo. Eso es exagerar un poco, Leo repuso Yost. Yo no experimento sentimiento alguno de culpabilidad teniendo en cuenta su historial. Naturalmente, tengo que reconocer que no es la mejor forma de hacerlo estando ella atada, acocendome e insultndome. Se dirigi a Shively. Eso te priva un poco del placer. Tienes que reconocerlo, Shiv. No s dijo Shively encogindose de hombros. No me importa que se me resistan un poco. Me estimula la pasin. Pero s, Howie, creo que resulta ms agradable cuando la chica se muestra de acuerdo. Perd mucha energa intentando vencer la resistencia de esta perra. Y toda aquella energa hubiera debido estar dirigida donde le corresponde, es decir, hacia su interior. Malone tom la bandeja en la que todava quedaban huevos y salchichas y se dirigi a la cocina para volver a calentar la comida. No le apeteca escuchar las groseras de Shively. Pero no consigui aislarse del dilogo. Ojal pudiramos conseguir su colaboracin estaba diciendo Yost tristemente, entonces eso se convertira en una autntica fiesta. Yo s que me sentira menos culpable dijo Brunner removiendo el yogourt. Bueno, qu demonios dijo Shively, si no quiere, no quiere y no se puede hacer nada al respecto. Si no accede a colaborar dijo Brunnerno creo que me interese seguir adelante. Anoche no era yo. Y ahora, a la luz del da, me repugna lo que hice. Yo no dira eso precisamente dijo Yost. Me acostar con ella mientras la tengamos aqu. Pero, sin estar ella de acuerdo, no es que sea precisamente mi deporte preferido. Mejor dicho, s lo es pero podra ser cien veces mejor. Oye, Adam grit Shively en direccin a la cocina, t qu dices? Malone se acerc a la puerta. No, si va a tener que ser por la fuerza, ya he terminado. Me doy por vencido. No puedo soportar la violacin y no comprendo cmo la soportis vosotros. Si colaborara tal como yo haba esperado, bueno, entonces sera distinto. Se volvi. Perdonadme, no quiero que se quemen los huevos. Oye, un momento! dijo Shively ponindose en pie y acercndose a la puerta de la cocina . Para quin ests guisando? Qu ests haciendo ah? Retrocedi al ver salir a Malone con una bandeja de comida y fue tras l. A quin le llevas eso? A Sharon. A Sharon? repiti Shively. Pues claro. Hace casi treinta horas que no ingiere alimento slido. Debe estar muerta de hambre. Creo que se alegrar de comer. Vaya si se alegrar dijo Shively, slo que no comer. Dame esta maldita bandeja. Antes de que el sorprendido Malone pudiera reaccionar, Shively se adue de la bandeja . Escuchadme, chicos, acaba de ocurrrseme una idea prcticamente lo tengo resuelto la forma de conseguir que colabore. De qu ests hablando, Shiv? le pregunt Yost. Mira, es lo mismo que adiestrar a un perro, a una perra para ser ms exactos. El mejor sistema es darle o quitarle la comida. Intentas ensearle algo y llega a comprender que, cuando colabora, recibe la recompensa de una buena comida. A veces se tarda un poco pero nunca falla. Maldita sea, Kyle protest Malone, ella no es un perro. Es un ser humano. Quiso recuperar la bandeja pero Shively la mantuvo en alto lejos del alcance de sus manos . Vamos, Kyle. Te digo que no existe diferencia alguna insisti Shively. Una perra y una mujer pueden adiestrarse siguiendo el mismo mtodo. Mira, cuando estaba en el Vietnam y le echbamos el guante a algn comunista al que queramos interrogar, le matbamos de hambre. Djame hacerlo a mi manera, muchacho. Todo lo que se ha hecho aqu, se ha hecho siguiendo mis directrices. Tal vez Shiv tenga razn le dijo Yost a Malone. Por qu no le damos la oportunidad? Qu te propones hacer, Kyle? pregunt Brunner muy perplejo. 165

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Ven a ver le dijo Shively echando a andar con la bandeja en la mano . Pero no me des la lata. La idea ha sido ma. Todos siguieron a Shively atravesando el saln y el pasillo y se detuvieron ante la puerta del dormitorio. Ahora os quedis aqu les orden Shively a los dems guindoles el ojo . Si queris ver como se hacen las cosas con estilo, observad al viejo Shively. Se situ de cara a la puerta, se irgui, sostuvo en alto la bandeja con una mano y llam a la puerta con los nudillos de la otra. Seora, es el mayordomo anunci con voz de falsete imitando el acento ingls . Su almuerzo est servido, seora. Mir a los dems, abri la puerta y entr. Malone se acerc ms a la puerta para poder observarlo todo mejor. Se hallaba tendida en la cama cubierta todava con la manta que l le haba echado anteriormente encima. Sigui mirando al techo haciendo caso omiso de la presencia de Shively, que se estaba acercando con la bandeja. Hola, preciosa dijo Shively, qu tal te encuentras esta maana? Ella no contest. Shively apart algunos objetos que haba sobre la mesilla de noche y deposit cuidadosamente la bandeja encima de sta. Debes estar muy hambrienta. Mira qu bien huele. Huevos con salchichas. Vaya si huele bien. Y qu ms tenemos? Vamos a ver. Zumo de naranja. Pan con mantequilla. Caf caliente y crema de leche. Qu te parece? Nos hemos imaginado que querras conservar las fuerzas. Muy bien, te soltar una mano para que puedas comer. Pero yo que t no intentara hacer ninguna cochinada. Estar al otro lado de la cama vigilndote. As se sac una reluciente pistola del bolsillo, un revlver Colt Magnum, y la sopes en la palma de la mano. Estamos de acuerdo, nada de tonteras. Ella le mir pero guard silencio. Te apetecera alguna otra cosa, aparte de la comida? le pregunt Shively volviendo a guardarse la pistola en el bolsillo. Ella se mordi el labio y pareci como si le costara hablar. Al final decidi hablar. Si le quedara un gramo de decencia, me traera usted un tranquilizante, una pldora para dormir. De la clase que sea. Tenemos de las que t usas le dijo Shively con una sonrisa. Nembutal, verdad? Como ves, hemos pensado en todo. Puedo tomarme una ahora? Pues claro que s, ahora mismo. Y tambin toda la comida que hay en esta bandeja. Es ms, a partir de ahora podrs tener todo lo que quieras pero por cada cosa que recibas tendrs que pagar una factura. Pagar qu? No le entiendo. Nadie recibe nada a cambio de nada le dijo Shively. Mi madre sola decir que el mundo no le regala la vida a nadie de balde. Y es cierto. Se paga a cambio de lo que se recibe. Nadie recibe nada gratis. Y yo digo que eso tambin se te puede aplicar a ti por importante que seas. Te serviremos tres comidas al da. Te daremos las pastillas. Te daremos todo lo que nos pidas, dentro de los lmites de lo razonable, claro. Pero tendremos que recibir algo a cambio. Y sabes lo que es? Ella guard silencio. Pedimos muy poco a cambio de lo que vamos a darte prosigui Shively. En la situacin en que te encuentras, no ests en condiciones de ofrecernos demasiadas cosas a cambio de la comida y habitacin, como no sea una cosa. Y eso es lo que te pedimos. Se detuvo. Tu amistad. Esper su reaccin pero ella le mir friamente sin hablar. De ti depende, seorita dijo Shively. Aqu tienes una deliciosa comida caliente. Se te traern las pldoras inmediatamente. Y te garantizo que muy pronto te desataremos. Lo nico que te pedimos es que dejes de luchar contra nosotros y de ponrnoslo difcil tanto para nosotros como para ti. T juegas con nosotros y nosotros jugaremos contigo. Eso es. Qu te parece? Desde el pasillo Malone observ que el rostro de Sharon enrojeca de rabia. Vyase a la mierda, cochino bastardo indecente, eso es lo que me parece! le grit. Vaya a esconderse debajo de la roca de la que ha salido. Usted y sus amigos pueden meterse en el trasero las comidas y las pldoras. 166

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Porque no pienso darles nada a cambio. Podrn ustedes quitarme lo que puedan tal como hicieron anoche, pero yo no les dar nada de buen grado, ni una sola cosa. Recurdelo! Ahora qutese de mi vista, asqueroso! Te ests cavando la fosa, seorita le dijo Shively sonriendo. Qudate en ella. Tom lentamente la bandeja de la comida, la examin, aspir su aroma y esboz una radiante sonrisa. Tom un sorbo de zumo de naranja y chasque la lengua. Tom despus una salchicha y empez a mordisquearla . Mmmm, delicioso. Volvi a mirarla sonriendo. Muy bien, mueca, cuando quieras algo, lo recibirs o no lo recibirs segn lo que ests dispuesta a pagar. A partir de ahora no recibirs nada a excepcin de nuestro amor, claro, de eso no quisiramos privarte. Se dirigi hacia la puerta para reunirse con los dems y le habl por encima del hombro. Cuando quieras algo ms, dinos que ests dispuesta a dar ms, stas son las condiciones finales. Hasta luego, encanto. Shively cerr la puerta del dormitorio y les gui el ojo a los dems. Tened paciencia, muchachos. Hacedlo a la manera de Shiv. Tened confianza en m. Dentro de cuarenta y ocho horas podris gozar del trasero ms colaborador de la historia. Sharon Fields yaca inerte en la cama debilitada por el hambre, la sed y la falta de sueo y se senta constantemente como al borde del delirio. No saba cmo haba transcurrido la tarde. No recordaba las dolorosas horas ni los pensamientos que haban cruzado por su imaginacin. Ahora, puesto que ya no se filtraba luz a travs de las rendijas de los tableros, supuso que ya habra anochecido. El reloj que haba al lado de la cama le confirmaba que eran las ocho y veinte de la tarde en algn lugar del reino de Satans. Volva a sentirse febril y, por alguna extraa e inexplicable razn, ello contribuy a aclararle las ideas. Su cerebro se esforzaba por hallar alguna esperanza a la que aferrarse y, al final, slo consigui aferrarse a una. Volvi a pensar por centsima vez en la promesa de las Personas Extraviadas. No poda concebir que un personaje clebre, una mujer tan famosa como ella, pudiera desaparecer sin que nadie la buscara. Imposible. Si bien, pensando en la facilidad con que haba sido apartada de la seguridad de la raza humana, mantenida en esclavitud, violada y humillada, haba empezado a abrigar ciertas dudas en relacin con su importancia y su fama dado que ello se haba producido sin que la protegiera y lo impidiera ninguna persona que la conociera y venerara. Haba examinado minuciosamente sus dudas descubriendo una profunda grieta en su orgullo consecuencia de su desamparoy haba tenido que hacer acopio de toda la fortaleza de su ser para recordar quin era y qu representaba a los ojos de todo el mundo. Por qu, pues, no la echaban en falta? Por qu alguien de entre su legin de amigos, protectores y admiradores no haca algo por salvarla? Otra vez la esperanza de las Personas Extraviadas. Era su mxima esperanza. Flix Zigman y Nellie Wright hablando con la polica, demostrando que su desaparicin haba sido real. Y los de la polica, que eran muy listos y cientficos, encontraran alguna clave que les permitiera descubrir el secuestro y sus autores y su paradero. Procur imaginarse lo que estaran haciendo en aquellos momentos por ella. Varias patrullas de vehculos de la polica ya se habran puesto en camino hacia el lugar en el que ella se encontraba al objeto de apresar a sus secuestradores y salvarla. Sigui alimentando aquel sueo pero de repente ste fue sustituido por un espectro que eclips todas sus esperanzas. Haba recordado algo, una escena que sbitamente revivi mentalmente, un primer plano de Nellie y ella anoche en el saln de su casa de Bel Air, mejor dicho, no anoche sino la noche del da anterior, cuando todava era un ser humano apreciado por los dems. Aquella escena, finalizada la fiesta de despedida y tras haberse marchado todos los invitados, hablando con Nellie antes de subir a acostarse. La recordaba con toda claridad y precisin. Ella: "Tal vez necesite a alguien. Tal vez lo necesite todo el mundo. Tal vez no. Ya lo averiguar. Pero no me har falta toda esta corte y adornos. Dios mo, a veces quisiera marcharme, huir, escapar hacia algn lugar donde nadie supiera quin soy, donde a nadie le importara quin soy estar sola y en paz algn tiempo, vestir lo que quisiera, comer cuando me apeteciera, leer o meditar o pasear entre los rboles o haraganear sin experimentar sentimiento alguno de culpabilidad. Largarme donde no hubiera manecillas del reloj, ni calendario, ni agenda, ni telfono. A un pas de nunca jams, sin pruebas de maquillaje, sesiones fotogrficas, ensayos ni entrevistas. Yo sola, independiente, libre, pertenecindome a m misma". 167

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Nellie: "Por qu no, Sharon? Por qu no lo haces algn da?" Ella: "Tal vez lo haga. S, es posible que est dispuesta a hacerlo muy pronto es posible que emprenda un vuelo inesperado y vea dnde aterrizo y qu me sucede". Santo cielo, le haba dicho a Nellie todas estas cosas precisamente la vspera del secuestro. Y Nellie, con la mentalidad de grabadora que tena, no habra olvidado ni una sola palabra. Se estaba imaginando ahora otra escena, la que habra tenido lugar tras su desaparicin. Flix: "O sea, que te dijo todo eso la vspera de su desaparicin?" Nellie: "Exactamente stas fueron sus palabras textuales. Que le gustara largarse, huir y ocultarse en algn lugar desconocido donde nadie pudiera encontrarla". Flix: "Pues ya tenemos la explicacin. Se ha largado impulsivamente sin decirnos nada. Estar descansando en algn sitio". Nellie: "Pero no tiene por costumbre no decirnos nada a ninguno de los dos". Flix: "Ya lo ha hecho en otras ocasiones, Nellie". Nellie: "S, pero... " Flix: "No, eso es lo que habr ocurrido con toda seguridad. Es intil que acudamos a la polica. Haramos el ridculo cuando apareciera. Me parece que tendremos que permanecer sentados con los brazos cruzados esperando a que se aburra de estar sola y decida regresar a casa. No te preocupes, Nellie. De una forma consciente o inconsciente te dio a entender que tena en proyecto ir a ocultarse en algn sitio durante algn tiempo. Y eso es lo que ha hecho. No podemos hacer otra cosa como no sea esperar". Santo cielo, aquellas palabras estpidas, inofensivas y carentes de significado que le haba dicho a Nellie, las habran interpretado ahora errneamente y seran el instrumento que la alejara de toda posibilidad de alerta, bsqueda y salvacin. El espectro que haba borrado su ltima esperanza haba sido ella misma. Navegaba al garete, sola y sin que nadie que la echara en falta, sobre una balsa en un mar desconocido y era necesario que afrontara aquella realidad de una vez por todas. Estaba totalmente a la merced de aquellos sdicos tiburones. Cmo era posible que ella precisamente ellahubiera acabado metida en aquella pesadilla viviente? Busc alguna explicacin racional y se acord de aquellos increbles momentos del da anterior, de la tarde del da anterior, en que el Soador le haba ledo todas sus falsas declaraciones en el transcurso de las falsas entrevistas de prensa, las declaraciones que la haban hecho aparecer como una ninfmana, papel que justamente interpretaba en su ltima pelcula, La prostituta real. Todas aquellas falsedades y aquella imagen suya deformada, que ya empezaba en la biografa que los estudios haban divulgado, la haban conducido en cierto modo a la cautividad de aquella cama. La biografa de los estudios, la biografa pblica, pareca que todava estuviera escuchando al Soador recitndola, recitndosela como si fuera el Evangelio. Nacida en una plantacin de Virginia Occidental. Sus padres, unos aristcratas. Su padre, todo un caballero y abogado sureo. Estudios en la escuela de Educacin Social de la Seora Gussett y en Bryn Mawr. Un concurso de belleza, un anuncio de televisin, el mtodo Stanislavsky, un desfile de modelos benfico, un descubridor de talentos, unas pruebas cinematogrficas, un contrato con unos importantes estudios, un papel secundario y el inmediato ascenso al estrellato. Santo cielo, si aquellos chiflados supieran la verdad. Pero, si alguien se la contara, no la creeran. Ni ella misma poda crersela porque la haba reprimido y enterrado haca mucho tiempo. En contra de su voluntad, su cerebro empez a practicar excavaciones arqueolgicas en su no muy lejano pasado. Haba que ir desenterrando uno a uno todos aquellos feos y desagradables objetos. Un solo vistazo a cualquiera de ellos bastaba para horrorizarla mentalmente. Klatt y no Fields, se haba sido su apellido y el de sus padres. Hazel y Thomas Klatt. Su padre, un inmigrante analfabeto, guardafrenos de los ferrocarriles de Chesapeake y Ohio, borracho, borracho de bourbon barato, que muri de una afeccin heptica cuando ella tena siete aos. Abandonndola y dejndola injustamente sola y esclavizada por Hazel (segua sin poder llamarla su madre), que la odiaba porque era para ella un estorbo, que la obligaba a efectuar los trabajos domsticos, que no le haca el menor caso en su afn de dedicar toda su atencin a los posibles futuros maridos. Un padrastro, desde los nueve a los trece aos, otro borracho que apaleaba a Hazel (le estaba bien empleado) y que un da se larg sin ms. 168

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Otro padrastro, probablemente un tipo que deba limitarse a vivir maritalmente con Hazel, granjero y manitico sexual, que miraba a la hijastra con lascivia y que la despert una noche cuando ella tena diecisis aos con una garra entre sus piernas y otra sobre su busto. A la tarde siguiente abandon su hogar y se fue a Nueva York. Todo aquello en Virginia Occidental, los primeros aos en una sucia buhardilla situada encima de unos locales de servicios religiosos de Logan. Ms tarde en una helada y estril granja de las cercanas de Hominy Falls, en la zona de las montaas Allegheni, tierras de palurdos. Ms tarde en una miserable casa de huspedes de una empinada y estrecha calleja de Grafton. La escuela. Tres aos en una miserable escuela superior de Virginia Occidental. Tres meses de clases nocturnas en un colegio municipal de Nueva York. Seis semanas en una academia de secretariado de Queens. Por la noche en las salas cinematogrficas mirando, soando, procurando imitar. Empleos. Camarera en Schraffts. Secretaria de una empresa de venta de automviles. Vendedora de maz tostado en un cine de reestreno. Empaquetadora de unos almacenes. Camarera de un bar. Recepcionista de un pequeo taller de confeccin. Mecangrafa de una empresa de postales por correo. Despus un da el fotgrafo cmo se llamaba? Aquel joven de la cara llena de granos que haba cambiado el rumbo de su vida? Era colaborador libre de ciertas publicaciones especializadas. Estaba realizando un reportaje fotogrfico acerca de las postales. La vio, le pidi permiso a su jefe para utilizarla en el reportaje al objeto de conferir a ste garra y brillantez. No faltaba ms. Le dedic diez carretes. Y los fines de semana, entusiasmado ante la sensualidad que deca se escapaba por sus poros, le hizo innumerables fotografas, una vez en la campia de Connecticut, otra en bikini en las playas de Atlantic City. Ms entusiasmo. Le mostr las fotografas a un amigo suyo que trabajaba en una agencia de modelos. El amigo le aconsej que siguiera un curso de modelo de tres meses de duracin. Ella se mostr de acuerdo. Tena por aquel entonces un amigo acomodado, subdirector de un hotel de la Avenida Park, y ste le pag la matrcula del curso a pesar de lo tacao que era, pero es que ella no estaba dispuesta a darle nada si no pagaba. Aquel curso le ense muchas cosas. Al terminar, abandon al subdirector de hotel y se hizo amiga de un redactor de una agencia publicitaria, que estaba casado y le pag el arreglo de la dentadura y las clases de diccin y el repaso de los ejercicios. Obtuvo varios trabajos de modelo, no los mejores pero s bastante aceptables. Pas sujetadores, lencera y bikinis para los compradores. Empez a aparecer en anuncios de revistas vestida muy sucintamente con ropa interior y pas a las portadas, primero U.S. Camera y despus revistas para hombres, tres en dos meses. Un agente de Hollywood de segunda categora y ya en declive un agente!la vio en la portada de una de las revistas para hombres, la localiz, se ofreci a tomarla bajo su proteccin y llevrsela a Hollywood, pagarle el alquiler y entregarle dinero a cuenta hasta que consiguiera encontrarle trabajo en la televisin o el cine. Y se fue con l a Hollywood. No era gran cosa, no dispona de despacho sino tan slo de telfono, vesta rados trajes, era achaparrado y panzudo, ola a puro y a ajo, pero era su agente. Personalmente se conformaba con muy poco un trabajo manual dos veces a la semana; gracias, cario, muy bien. Y le encontr trabajo. No precisamente en el cine pero muy cerca del cine. Actu de azafata en salones del automvil, salones nuticos y cuatro convenciones. Fue uno de los muchos cuerpos que recibieron a los invitados en el transcurso de las inauguraciones de un restaurante y un supermercado. Muy pronto se la vio del brazo de este actor en ascenso, de aquel otro y del de ms all en fiestas y estrenos. Y todo aquello empez a gustarle. Su agente no saba promocionar talentos. No inspiraba respeto ni autoridad. Slo le consegua contactos de segunda mano. Pero a ella le gustaba. La palabra agente era el eufemismo que se utilizaba para designar a un rufin de categora. Sin embargo, ella no necesitaba ningn rufin. Se las apaara mejor por su cuenta. Fue sin cesar de un lado para otro. Un actor de carcter. Contactos. Un director de reparto. Algn que otro papelito secundario. Un fabricante de cmaras. Mejores contactos. Un productor independiente. Dos papeles secundarios en cortometrajes.

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Un acaudalado agente. Una presentacin. Un director de estudios viudo. Un contrato, algunas pruebas, otro papel secundario, un puesto permanente de azafata en sus fiestas de Palm Springs, un apartamento en el paseo Wilshire. Exhibicin. El pblico la descubri y la publicidad se encarg de lo dems. Casi haba conseguido todo. Casi haba olvidado que todo aquello haba existido. Pero esta noche la haban obligado a recordarlo de nuevo. El Soador y los restantes monstruos, sometidos al lavado de cerebro de la leyenda, no se creeran la verdad porque no querran crersela. Y, sin embargo, era su verdad, la atormentada odisea que desde la miseria de Virginia Occidental pasando por la infamia de Nueva York la haba conducido a la despiadada explotacin de Hollywood. Los primeros aos de actriz haban sido los peores, el ofrecimiento de placeres, el hacer de geisha, el ofrecimiento de su carne y de su rgano femenino con tal de alcanzar el xito. Haba sido afortunada porque lo haba alcanzado. Lo haba alcanzado y lo comprendi al llegar a los plats y comprobar que los hombres la necesitaban a ella ms de lo que ella les necesitaba a ellos. Su primer papel estelar la haba liberado para siempre de su esclavitud en relacin con los hombres y haba sido libre a partir de entonces. Ahora, si bien se miraba, algo haba en su pasado que la tena perpleja. En la autntica versin de su historia siempre haba considerado que los hombres de su vida la haban explotado para satisfaccin de sus propios y egostas placeres. Y, sin embargo, volviendo a revisar su historia, era posible que otra persona la interpretara de otro modo. Tal vez hubiera podido decirse que los hombres no haban explotado a Sharon Fields en su propio beneficio tanto como Sharon Fields los haba explotado a ellos en el suyo. Se esforz por aclarar sus ideas. No caba duda de que siempre haba credo que los hombres la haban explotado y la haban explotado, vaya si lo haban hecho , pero tampoco poda negarse que ella los haba utilizado constantemente y despiadadamente en su propio beneficio. Haba coqueteado y les haba atrado con la promesa del goce sexual. Hbilmente, para lograr sus propsitos, haba manejado a los hombres, haba jugado con sus apetitos y debilidades y necesidades. Les haba enfrentado unos con otros exigiendo y despus dando, siempre cambalacheando y comerciando y utilizndolos a todos en calidad de peldaos para ascender a la cumbre. Implacablemente y a sangre fra, en muy pocos aos, destrozando orgullos e incluso carreras, destruyendo matrimonios, haba utilizado a los hombres para ascender al pinculo. Pero tena una excusa. Haba sido una chiquilla perdida en un tirnico mundo masculino. Haba entrado en el mundo masculino con desventaja, sin el respaldo de la seguridad familiar, sin instruccin, sin dinero, sin inteligencia natural, un autntico ser primitivo. No ambicionaba el dinero y la fama como no fuera para alcanzar aquello que siempre haba ansiado y estaba decidida a alcanzar: la seguridad, la libertad, la independencia y la propia identidad. Haba conseguido ver cumplidos sus deseos porque era duea, por suerte suya, de la nica moneda que ms anhelan los hombres: la belleza. No obstante, se resista a atribuir exclusivamente su xito a su rostro y a su cuerpo. Haba conocido a cientos y a miles de muchachas igualmente hermosas, muchachas de hechiceras facciones y preciosas figuras. Y, sin embargo, no haban conseguido alcanzar el mismo xito que ella. La causa de haber conseguido el xito no se deba slo a la intensidad de su anhelo sino a la bsqueda de algo ms que su simple apariencia exterior, algo que le permitiera promocionarse. Haba estudiado y haba aprendido a utilizar su aspecto para atraer y seducir a los hombres, para convertirles en esclavos suyos fingiendo ser ella su esclava. En eso haba estribado la diferencia. Ya no recordaba con cuntos hombres se haba acostado, se haba hecho el amor y haba dormido en el transcurso del traicionero ascenso. No poda recordarlo porque no haba nada que recordar. Eran hombres sin cuerpo y sin rostro porque se limitaban a ser unos peldaos y, tanto en la cama como fuera de ella, Sharon siempre haba mirado ms all, hacia la lejana cumbre. La sexualidad jams haba significado nada para ella. El acto jams haba sido un compromiso humano. Haba sido simplemente un apretn de manos, una carta de presentacin, una llamada telefnica, un contacto, un contrato, otra cosa. La sexualidad jams haba sido para ella algo especial sino simplemente una de tantas funciones corporales automticas, algo que se haca, algo de que se sacaba un provecho, algo que a veces resultaba agradable pero no gran cosa, lo tomas o lo dejas, slo que ltimamente haba sometido a revisin sus antiguos conceptos y haba empezado a considerar la sexualidad como parte integrante del amor.

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Y ahora se encontraba aqu sofaldada y atada a un lecho desconocido procurando reorganizar su futuro. Encuadrada en el contexto de su pasado, su actual situacin se le antojaba mucho menos amenazadora. Al fin y al cabo, no eran ms que unos hombres, y qu ms daba que se lo hicieran un poco ms teniendo en cuenta que ya la haban violado y le haban brutalizado el cuerpo. Desde esta perspectiva fatalista, se le antojaba absurdo no beneficiarse de algo a cambio de lo que tendra que soportar. Por qu no rendirse al precio que le exigan? Por qu no colaborar a cambio de comida, descanso y liberacin de las ataduras que le magullaban las muecas, le entumecan los brazos y le producan un dolor incesante en los hombros? Por qu no cambalachear al objeto de llegar a un acuerdo en el sentido de ser liberada muy pronto de aquel cautiverio? Reflexion acerca de la posibilidad de llamarles, convocarles, decirles que estaba dispuesta a abandonar la resistencia a cambio de ciertas consideraciones. Antes de que pudiera llegar a una decisin final, se percat sobresaltada de que no estaba sola. El ms alto, con aquel rostro tan horrible y aquel lenguaje tan vulgar, se encontraba en la habitacin de espaldas a ella corriendo el pestillo de la puerta. Se le acerc rascndose la piel por debajo de la camiseta gris y se detuvo junto a la cama. Con los brazos en jarras, la inspeccion en silencio. Despus habl en un tono que, tratndose de l, hasta poda considerarse conciliador. Ests dispuesta a comer y a tomarte las pldoras? La respuesta se le qued atascada en la garganta pero ella la oblig a salir fuera. S contest. Eso ya est mejor. Conoces las condiciones? Conoca las condiciones. Se lo qued mirando fijamente. Frente baja, pequeos ojos juntos, nariz fina, delgados labios perdidos en el bosque del bigote, todo ello en un rostro huesudo y enjuto. Horrible y cruel. Experiment repugnancia al comprobar que se estaba rindiendo ante aquello, pero comprendi inmediatamente que su repugnancia no se deba a una reaccin de carcter fsico ante aquel individuo o cualquier otro de los dems, sino al descubrimiento de que, junto con la rendicin, estaba entregando algo que era lo que ms estimaba en la vida. Poda soportar que le hubieran violado la vagina, pens. Pero no estaba segura de poder sobrevivir a la violacin de su espritu. En todos sus pasados encuentros con los hombres que la haban explotado, el acto amoroso no haba sido algo tan indiferente como ella haba intentado creer. Haba llegado a odiar con toda el alma aquel cambalacheo de su cuerpo a cambio de la promocin. Demasiados hombres haban podido comprobar que su ser era un complejo y delicado mecanismo muy sensible, lleno de necesidades y deseos humanos, y, sin embargo, no la haban considerado ms que una vasija inanimada rebosante de placer, una cosa, ltimamente, tras haber alcanzado el xito y haberse convertido en una diosa, haba podido comprender que ya no le haca falta someterse a la explotacin de los hombres. Ella misma se haba coronado y se haba ganado a pulso la libertad despus de tantos aos de esclavitud. Era libre, independiente e intocable. Poda hacer lo que le viniera en gana. Adems, ltimamente su conciencia haba dado un paso adelante. Su secretaria y confidente, Nellie Wright, formaba parte de la vanguardia del movimiento de liberacin femenino. Al principio, oprimida por el pasado y sus antiguas ideas, Sharon se haba burlado de las militantes creencias de Nellie acerca de la emancipacin femenina. Poco a poco, haba empezado a tolerarlas y a escuchar de buen grado las explicaciones de Nellie y, al final, las haba aceptado. En el transcurso de los ltimos meses hasta se haba dedicado a desarrollar una labor de proselitismo instando a otras mujeres a unirse a la lucha en favor de la absoluta igualdad de derechos. Es ms, esta nueva actitud haba sido una de las causas de la rotura de sus relaciones con Roger Clay, ste tena unas ideas britnicas muy anticuadas acerca del lugar y del papel de la mujer y no era capaz de comprender aquella necesidad de absoluta igualdad y libertad. Pero Roger haba resultado ser tan sensible e inteligente como ella y su decisin de reunirse con l en Inglaterra se haba debido a la esperanza de que estuviera cambiando o fuera lo suficientemente flexible como para dejarse instruir y moldear. En tal caso, tal vez pudieran establecer unas slidas relaciones. Y estos animales ignorantes deseaban que abandonara y renunciara a este nuevo concepto de la liberacin. Eso era lo que ms la enfureca. Y, a pesar de que ello pudiera parecer contradictorio, se senta molesta por algo que la humillaba ms si cabe. En el transcurso de los pasados aos de ascenso al poder y la independencia, su precio siempre haba sido muy elevado. Siempre se haba enorgullecido de su valor. A cambio del disfrute de su cuerpo, 171

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siempre haba recibido valiosos regalos: una importante presentacin o recomendacin, un contrato legal, un papel interesante, un fabuloso guardarropa o una costosa joya. Jams se haba vendido barata. Siempre la haban comprado como un objeto de lujo. Y ello la haba enorgullecido siempre. Sin embargo, una vez retirada del mercado, ya no se haba visto obligada a vender nada a cambio de un precio, porque ya no haba querido estar a la venta. Slo estaba dispuesta a entregarse a cambio de algo que no tuviera precio el amor, pero nada ms. Y ahora, la mujer ms deseable del mundo segn las cotizaciones del mercado, resultaba que tena que venderse a aquellos odiosos animales a cambio de una insultante pitanza. Su portavoz le haba ofrecido un poco de comida corriente y unas cuantas pldoras baratas a cambio de que accediera a servirles de Cosa. Era una humillacin degradante, casi tan degradante como la violacin de su independencia. Si capitulaba, perdera todo aquello que finalmente haba logrado alcanzar. Muy bien, seorita le estaba diciendo el Malo, no me has contestado. Te daremos si nos das. Ests dispuesta a aceptar estas condiciones? La clera la ceg. Recogi toda la saliva que tena en la boca y le escupi, mojndole una pernera del pantaln. Ah va mi respuesta, hijo de puta! Yo no les doy nada a los animales. Muy bien, seorita dijo l con expresin sombra, te daremos tu merecido. Se quit rpidamente la ropa y se qued desnudo, acercndose a ella con el horrible aparato. Muy bien, me parece que ya es hora de que te enseemos a comportarte bien con la gente. Ech abajo la manta y se le coloc encima inmediatamente procurando separarle las piernas. Con unas reservas de fuerza cuya existencia desconoca, intent luchar contra el ataque. Movi el cuerpo de un lado a otro para esquivarle y le propin puntapis manteniendo las piernas juntas, pero stas estaban empezando a ceder y supo que aquel individuo se las separara muy pronto y quedara indefensa. Ya no aspiraba a ganar sino simplemente a hacrselo pagar muy caro, a darle a entender lo mucho que odiaba aquella violacin de su ser. Le haba separado las piernas y abierto la falda y Sharon vio que el tipo estaba luchando contra su resistencia. Un ltimo y desesperado esfuerzo antes de que le inmovilizara las piernas. La rodilla, la rodilla que tena libre. Con toda la fuerza que le quedaba, levant la rodilla por debajo de su ereccin y se la descarg contra los testculos. Se le cerraron los ojos, contrajo las facciones a causa del sufrimiento y emiti un grito gutural de dolor. Sus manos la soltaron, se las acerc a la ingle y cay hacia atrs retorcindose. Ella le observ fascinada hasta que dej de retorcerse. Permaneci tendido sin moverse. Despus, recuperndose muy lentamente, se puso de rodillas y la mir. La expresin de su rostro la llen de terror. Se estaba acercando a gatas con las repulsivas facciones deformadas por la furia asesina. Pequea puta asquerosa! Ya te arreglar a ti las cuentas! le dijo. Ech la mano hacia atrs y despus se la descarg sobre la mejilla. Una y otra vez y otra vez la pesada mano se descarg contra sus mejillas, mandbulas y cabeza. Intent gritar pero se senta el cerebro suelto y pareca como si se le hubieran cado los dientes y le llenaran la boca, como si se le hubieran hinchado los labios impidindole hablar. No supo cuntas veces debi golpearla ni cundo dej de hacerlo, pero debi dejar de hacerlo porque su cabeza ces de moverse hacia adelante y hacia atrs como una pelota de boxeo. Le distingui vagamente a travs de la bruma de las lgrimas y pudo verle satisfecho de su hazaa esbozando una inhumana y sdica sonrisa. Se notaba en la boca el cido sabor a sangre y adverta que sta le estaba resbalando por la barbilla. Yaca casi cegada, gimiendo y con el cuerpo convertido en un amasijo inanimado de carne y hueso. As est mejor dijo l con voz ronca. Ahora ya sabes lo que te espera. Y ahora, como no te reportes, volvers a cobrar. Estaba retrocediendo de rodillas situndose encima suyo una vez ms y Sharon comprob que la violencia haba contribuido a excitarle. Esper a que se iniciara el acto de necrofilia. Le levant las piernas y se las separ sin que ella ofreciera la menor resistencia. La penetr lacerndola y sin hacer caso de sus gemidos.

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Sharon fue consciente del martinete de movimiento continuo que tena dentro destrozndole y desgarrndole el cuerpo vencido. Perdi la nocin del tiempo, se hundi en la inconsciencia y se convirti en una blanda mueca de trapo mutilada. Pero despus volvi a recuperar el conocimiento, emergi de la negrura a la luz y el dolor de las magulladuras del rostro fue sustituido por el espantoso sufrimiento de sus muslos separados y su cuerpo martirizado. La estaba martilleando por dentro como si quisiera matarla, como un verdugo enfurecido, y de repente el lacerante dolor de sus entraas fue tan intenso que le devolvi la voz. Suplicando piedad, grit con toda la fuerza de sus pulmones. Sus gritos ejercieron en l un efecto acelerador. La acometi con una arremetida final que casi la parti en dos mitades obligndola nuevamente a gemir y despus todo termin. Oy que llamaban sin cesar a la puerta y escuch el sonido de una voz amortiguada. Advirti que el Malo se estaba levantando de la cama. Intent abrir los ojos, consigui abrirlos un poco y pudo verle a travs de las rendijas de pie junto a la cama mirando enfurecido en direccin a la puerta. Con deliberada calma se puso los calzoncillos, los pantalones y la camiseta y, remetindosela en los pantalones, se encamin hacia la puerta. La abri y retrocedi. Sharon vio al Soador en la puerta y a los otros dos detrs de l en el pasillo. Qu sucede? pregunt el Soador. Hemos odo los... Sharon observ que sus ojos la miraban con incredulidad. Despus le vio entrar en la estancia y quedrsela mirando fijamente. Sbitamente gir sobre sus talones. Hijo de puta! rugi mientras con ambas manos intentaba apresar la garganta del Malo. Los antebrazos del Malo se adelantaron y apartaron a un lado las manos del Soador. De un solo movimiento lanz un puo hacia adelante descargndolo contra la cabeza del Soador e inmediatamente le descarg otro contra el estmago. El Soador retrocedi y se desplom pesadamente al suelo. Instantneamente Sharon les vio a los tres, no, a los cuatro agitndose en la estancia mientras el Soador se pona vacilantemente en pie. El ms corpulento, el Vendedor, estaba apartando al Malo y procuraba calmarle hablndole en voz baja. El ms viejo, el Tiquismiquis, estaba ayudando a levantarse al Soador y le imploraba que no prosiguiera la pelea. A m nadie me interrumpe estaba gruendo el Malo. Y nadie me dice lo que est bien y lo que est mal. La puta me ha propinado un rodillazo, me ha hecho mucho dao y yo le he dado una buena tunda para que recuerde quin es el amo. No lo he hecho slo por m sino por todos nosotros. Por m no hagas nada! estall el Soador. Y puedes creerme, no estoy dispuesto a tolerar ms violencia. El Vendedor se haba interpuesto entre ambos hombres. Escuchad, no hagamos escenas delante de ella. Podremos limar las asperezas hablando tranquilamente. No hay nada que no pueda resolverse por medio de la calma y la discusin. Qu decs, amigos? Vamos a la habitacin de al lado para hablar en secreto, preparmonos unos tragos y discutmoslo. Empez a acompaar al Malo en direccin a la puerta y le indic al Soador que le siguiera. Mientras estos ltimos salan al pasillo, el Vendedor se detuvo brevemente junto a la puerta. S buen chico le dijo al ms viejo, encrgate de ella. Ya sabes donde est el botiqun de primeros auxilios. Lvale la cara con agua tibia y aplcale un poco de aquella cosa que detiene la hemorragia. Despus djala descansar. Maana se encontrar bien. Maana. Sharon gir la cabeza sobre la almohada, gimi y, al poco rato, se sumi en la oscuridad. Otra maana. Luz amarilla filtrndose a travs de las rendijas de las tablas de las ventanas, haba salido el sol. Haba despertado de un ligero sueo reparador y haba tardado un buen rato en recordar dnde estaba y lo que le haba sucedido. Jams en toda su vida haba sido un amasijo tan absoluto de sufrimiento desde la cabeza a los pies. No haba salido bien librada ni una sola parte de su anatoma. Le dola horriblemente la cabeza.

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Le costaba mover la mandbula y tena un labio y parte de una mejilla magullados y ligeramente hinchados. Le dolan incesantemente los brazos atados, los hombros y el pecho. Su huelga de hambre tambin haba empezado a ejercer efecto. Se notaba el estmago distendido a causa de la falta de alimento. Le ardan los muslos y las partes genitales a causa del terrible castigo a que haba sido sometida. Se notaba las pantorrillas entumecidas. Y la falta de descanso continuado durante cuarenta y ocho horas consecutivas le haba dejado el sistema nervioso crispado y a punto de estallar. Y lo ms grave era que se estaba acentuando su depresin suicida. No obstante, no poda negarse que todava se abran ante ella unas pocas y miserables alternativas capaces de mejorar su suerte. Se esforz por pensar lgicamente en su futuro. No vislumbraba futuro alguno y su cerebro no haca ms que tropezar. Procur recordar los acontecimientos de la noche anterior, record algunos de ellos con pesar y comprendi finalmente que aquella situacin ya no podra prolongarse por ms tiempo. No habra forma de alcanzar nada y ni siquiera de recuperar ciertas sombras de dignidad. Su resistencia era valiente, arrojada y justa pero slo la conducira a la muerte. Sus apresadores pensaba en ellos como un todo nico a pesar de que el Soador se hubiera opuesto fsicamente a los malos tratos a que la haba sometido el Malo (segua culpando al Soador de la creacin de aquel siniestro Club de Admiradores)seguiran matndola de hambre, golpendola, violndola y mantenindola prisionera como un solo hombre. No se avendran a razones. No saban lo que era la compasin. Eran unos manacos homicidas y saba que no podra tratar con manacos. Y tampoco podra esperar que la ayudaran desde el exterior. Ahora ya lo haba comprendido. A partir de aquel momento tendra que encargarse de cuidar personalmente de s misma. Su principal objetivo tendra que ser la supervivencia. Al diablo la violacin de su independencia. Al diablo la humillacin y la degradacin. Tena que vivir. Ninguna otra cosa le importaba. Lo importante era la vida. Por mucho que se acostaran con ella no la mataran. En cambio s podra matarla una ulterior resistencia. En el pasado, a pesar de todas sus debilidades, siempre haba posedo una fuerza. Haba sido una superviviente. Tena que concentrarse en esta fuerza. Por mal que la trataran tendra que seguir soportndolo para poder seguir siendo una superviviente. Y no es que antes no hubiera sabido lo que era la degradacin. De la misma manera que en otros tiempos se haba sometido a agentes de medio pelo, directores, productores y hombres acaudalados, ahora tendra que ceder ante estos monstruos depravados. La Garde meurt et ne se rend pas, deca aquel comandante de Waterloo en aquel libro del club de lectores que haba ledo. La guardia muere pero no se rinde. Tonteras. De nia sola ser ms sensata; te retiras para poder seguir luchando otro da. La capitulacin era su nica defensa contra la muerte. Si no moras, vivas. Si vivas, te quedaba la posibilidad de vengarte. Al final, era posible que aquellos monstruos la ejecutaran. O tal vez no. En cualquier caso, la rendicin constitua un aplazamiento de la aniquilacin. Su atormentado cerebro no haca ms que girar en torno a tpicos. No estaba en condiciones de hacer mayores esfuerzos y se aferr a un tpico: mientras hay vida hay esperanza. Estaba demasiado enferma y se senta demasiado dbil para pensar otra cosa. Levant la voz gritando todo lo que pudo: Hay alguien ah? Me oyen? Quieren venir? Esper pero no obtuvo respuesta. Volvi a llamar una y otra vez hasta enronquecer. Decepcionada, impaciente por cerrar el trato que le permitiera salvarse antes de que fuera demasiado tarde, procur luchar contra el aturdimiento de su cerebro al objeto de no sumirse en la inconsciencia. Tenan que saberlo, tenan que enterarse antes de que ella cayera enferma sin posibilidad de restablecimiento. Hizo acopio de todas sus fuerzas para volver a gritar. Articul las palabras pero comprendi que stas no saldran de la estancia. Cuando ya se estaba diciendo que era intil, se abri la puerta del dormitorio. Y apareci el que ella llamaba el Vendedor mirndola inquisitivamente. Se esforz por encontrar las palabras y lo consigui al cabo de unos momentos. Muy bien dijo dbilmente, me portar como es debido. Har lo que ustedes quieran. Haban transcurrido doce horas y haba vuelto a anochecer. Yaca en la cama con las muecas amarradas una vez ms a los pilares esperando la llegada del dulce olvido del sueo. Pronto llegara. 174

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Haca diez minutos que el ltimo de ellos le haba administrado el Nembutal y su ltimo compaero de lecho iba a ser el amado sueo. Estaba satisfecha de su decisin. Doblegarse a las condiciones del enemigo haba sido un suplicio mitigado nicamente por su debilidad fsica y por su imposibilidad absoluta de resistir por ms tiempo. El precio haba sido horrible pero la adquisicin de la vida haba merecido la pena. A decir verdad, la recompensa haba resultado ms agradable de lo que haba supuesto. El Vendedor haba regresado acompaado de los dems para asegurarse de que haba entendido bien los trminos del trato. Los haba entendido, los haba entendido, les repiti una y mil veces. Colaboracin. Basta de resistencia. Colaboracin. Los monstruos, los sapos, los vampiros se haban alegrado, la haban contemplado sonrientes como si la hubieran conquistado en buena lid. Slo el ms extrao de todos ellos, el Soador, no haba reaccionado con alborozo y expresin de triunfo. Estaba como aturdido y sin poder comprenderlo. El cambio de atmsfera, de actitud y de trato haba sido casi mgico. El Malo se haba ido a celebrarlo con un trago, pero los dems se haban pasado el resto de la maana y la tarde cumpliendo con el trato. Le haban facilitado tres comidas, una a media maana, otra a primeras horas de la tarde y la tercera al anochecer. Los huevos, los zumos, la sopa caliente, la ensalada, el pollo, el pan con mantequilla, el humeante caf haban sido para ella toda una serie de festines exquisitos. Le haban aconsejado que no se atiborrara despus de aquel ayuno tan prolongado, pero el consejo no le haba hecho la menor falta ya que no consigui terminarse ni una sola de las comidas. Le haban soltado la mano derecha para que le circulara la sangre y pudiera frotarse el otro brazo y utilizarla para comer. En determinado momento de la tarde, el Soador la desat por completo y esper fuera del cuarto de bao mientras ella utilizaba el retrete y se tomaba un buen bao. Despus le entreg un camisn para que se lo pusiera en lugar de la manchada blusa, la falda y las bragas. Le dijo que era nuevo y que se lo haba comprado para ella. Lo llevaba puesto mientras esperaba la llegada del sueo. Apenas era un camisn, ms bien pareca una minitoga que le llegaba hasta los muslos, una reducida camisola blanca de nylon con escote pronunciado y cortes laterales, pero estaba limpia, resultaba cmoda y le sentaba bien. Era una de aquellas prendas que se anuncian y venden por correo en las revistas para hombres, una de aquellas prendas que los hombres aficionados a la sexualidad utilizan para ataviar a sus amantes imaginarias antes de masturbarse. Despus del bao y del cambio de ropa la haban vuelto a atar a la cama y ella no se haba molestado en protestar. En determinado momento le aplicaron una pomada suavizante a las magulladuras de la mejilla y la mandbula. Despus de cenar, le dejaron encima de la mesilla de noche la pldora para dormir junto con un vaso de agua. Hubiera querido tomrsela inmediatamente pero no se atrevi a pedirla. Saba muy bien lo que la aguardaba. Ellos haban cumplido con su deber. Ahora esperaban que ella cumpliera con el suyo. No querran gozar de ella estando medio dormida. La haban engordado, limpiado y atendido con vistas a una violacin voluntaria y despus de la cena se dispuso a someterse al suplicio. Mientras esperaba al primero de ellos, empez a pensar en cmo les tratara. Haba accedido a colaborar. Pero ello no inclua ninguna promesa de entrega, amor y calor. Significaba simplemente soportarlo todo pasivamente sin oponer resistencia oral ni fsica. Le resultara muy difcil reprimir el veneno y el instinto automtico de rechazarles pero recordara constantemente que no poda arriesgarse a perder la recompensa que le permitiera salvar la vida. A pesar de constarle que no le quedaba ninguna otra alternativa, se aborreca a s misma por haber accedido al pacto. Sin embargo, su odio palideca ante el que senta en relacin con sus apresadores, a quienes aborreca y de los que abominaba con una intensidad que no poda expresarse por medio de la palabra, y la haca ansiar vengarse de su inhumanidad y borrarles a todos de la faz de la tierra. Haba deseado que se apresuraran a entrar en el dormitorio y que se lo hicieran de una vez para poder ganarse la pldora tranquilizante y la huida temporal. Pronto se haban presentado uno tras otro para recoger el precio. 175

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Al recordar la velada intent desesperadamente borrarla de su memoria, rez para que llegara el sueo, pero el caleidoscopio giraba y le mostraba con toda claridad las imgenes que se haban sucedido anteriormente. Las desagradables horas pasadas se convirtieron en momentos presentes. Primero el Vendedor. Lo habran echado a suertes? El primero en recoger los frutos de la colaboracin fue la mole de grasa. Mientras se desnudaba, se dedic a alabarla. Haba sido muy sensata al haber accedido a ser amable. Que constara que l no era partidario de la tctica de matarla de hambre y de la violencia fsica y haba esperado que ella comprendiera la situacin y no provocara ms incidentes. Estaba contento, estaba satisfecho de que todo se hubiera solucionado favorablemente. Deba creerle, ninguno de ellos deseaba causarle el menor dao. Eran tan esencialmente honrados como cualquier grupo de hombres que ella hubiera podido conocer. Ya lo vera. Se lo demostrara. Y cuando finalizara la luna de miel al cabo de unas semanas, estaba seguro de que se separaran como buenos amigos. De esto ltimo haba tomado buena nota. Se proponan soltarla "al cabo de unas semanas". Se le antojaba una eternidad. En su fuero interno, rezaba para que, a cambio de la colaboracin, su cautiverio no se prolongara ms all de unos pocos das. Al fin y al cabo, acaso aquellos monstruos no procedan de algn sitio y tendran que regresar a alguna ocupacin? Acaso no les echaran en falta? Pero entonces se le ocurrieron las respuestas. Estaban en junio. Los hombres eran mviles. Los Estados Unidos eran un pas de vacaciones, un pas de hadas, una interminable sucesin de placeres. Es decir, que no iba a pasarse simplemente unos das sino unas cuantas semanas en aquel Auschwitz mental. Cmo podra soportar un cautiverio y un tormento tan prolongados? Hubiera querido hablarle, apelar a su sentido de la justicia. Hasta cuando se jugaba sucio haba cierto grado de juego limpio. Pero el instinto le dijo que la protesta no era la mejor forma de iniciar una colaboracin. Se mordi el hinchado labio inferior y guard silencio. Tena delante la masa de carne. Automticamente empez a juntar las piernas, pero se acord a tiempo y las afloj. Nada de resistencia, record. Pero, maldita sea, tampoco les entregara nada. Podran gozar de su cuerpo muerto pero de nada ms. Oiga, qu camisn ms bonito le estaba diciendo. De dnde lo ha sacado? Estaba aqu. Le levant la camisola blanca de nylon hasta la cintura y se excit inmediatamente. Sostena un tubo en la mano. Le importa? le pregunt. Ser ms fcil. Ella se encogi de hombros y separ a regaadientes las piernas. Se acerc ansiosamente con el lubrificante y, al tocarla, se excit ulteriormente. No quera verle. Cerr los ojos. Y comenz la explotacin. Ya se haban iniciado los jadeos de la ballena que tena encima y sta se agitaba y sacuda con regularidad. No notaba otra cosa como no fuera aquella violenta inyeccin fsica. No notaba nada, no entregaba nada, no deca nada y procuraba no escuchar el exttico monlogo. Pero, aunque no estuviera obligada a sentir nada, no tena ms remedio que or. Y la letana no cesaba. As est mejor, estupendo. es estupendo, verdad, cario? estupendo, buena chica, muy bien, estupendo, muy bien, muy bien. Termin. Mientras se vesta, la expres su satisfaccin. Le habl muy animado de las mujeres que haba conocido, "pero que conste que ninguna como t, Sharon, t eres la mejor". No, no engaaba mucho, estaba casado, su mujer era buena, engaar mucho resultaba peligroso y, adems, era una mala costumbre. Pero un poco de variedad de vez en cuando contribua a mejorar el matrimonio. Y no siempre se vea obligado a pagar a cambio. En su trabajo, en el ambiente en el que se desenvolva, sola encontrar a muchas mujeres que se encaprichaban de l. Sharon saba que estaba deseando que le dedicara un cumplido. Se neg a abrir la boca. Bueno, gracias, Sharon. Ha sido estupendo. Eres algo especial. Hasta maana. Ella asinti imperceptiblemente. El segundo fue el Tiquismiquis, con su triste ratoncillo blanco. A pesar de lo que pudiera haberle dicho su predecesor, seguan mostrndose muy cautelosos a propsito de la colaboracin.

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Estaba nervioso, se disculpaba, le hablaba estpidamente de estadsticas que haba sacado de manuales sexuales de las que se deduca que una mujer poda entregarse a varias relaciones sexuales en el transcurso de una sola noche sin que tal actividad resultara perjudicial para sus rganos genitales. Le acarici tmidamente el busto y habl con ms verbosidad si cabe que el Vendedor tratando de explicarse y justificar su comportamiento. Insista una y otra vez en que no era ms que un ciudadano corriente, un profesional respetable, un trabajador, un burgus convencional que se haba visto mezclado por azar en la operacin del Club de los Admiradores. No haba tenido intencin alguna de llevarse a la seorita Fields pero, una vez metido en el proyecto, no haba podido echarse atrs. Muy bien, hubiera deseado gritar ella, entonces qu demonios est usted haciendo aqu? Se revolcaba en sus sentimientos de culpabilidad en un intento de alcanzar su perdn de tal forma que no tuviera despus que expiarlos. Pero ella se neg amargamente a perdonarle. No quiso darle nada. Fue consciente de que al Tiquismiquis le estaba costando alcanzar la ereccin. Adivin que deba estar acostumbrado a que le ayudara su mujer. Su suposicin qued confirmada al proponerle l tmidamente desatarle un brazo. El alivio que ello representara resultaba tentador pero decidi no ceder a la tentacin a cambio de prestarle al tipo un servicio. Le contest secamente que no se molestara, l suspir y empez a levantarle gradualmente la corta toga hasta la altura del pecho. La contemplacin de los lechosos pechos le excit. Se le subi torpemente encima y le bes los pardos pezones. Ella le maldijo por lo bajo al percatarse de que todo aquello estaba surtiendo efecto. Segundos ms tarde, antes de que perdiera la ereccin, le introdujo la cosita gris. Subi y baj unas cuantas veces, gimi y, en menos de un minuto, experiment un orgasmo de cerbatana. Se apart disculpndose por haberse mostrado tan apasionado. Tan apasionado! Dios mo, slvame de estos imbciles. Se visti apresuradamente y sigui hablndole de la tenue separacin que exista entre la seduccin y la violacin, manifestndole finalmente (el sempiterno orgullo masculino) que no poda hablarse de violacin una vez se produca la consumacin. La verdadera violacin sera tan imposible como enhebrar una aguja que oscilara sin cesar, verdad? Una vez se haba enhebrado la aguja, ello significaba que haba habido colaboracin, no crea? Por consiguiente, no poda tratarse de violacin a la fuerza, verdad? Te equivocas, estpido hijo de puta. Estuvo amargamente tentada de contradecirle. Pero se esforz por guardar silencio mientras l le bajaba el breve camisn. Le dio respetuosamente las gracias y se march. Menudo informe sexual podra redactar basndose en aquellos brutos. El siguiente result ser aquel al que ms odiaba y tema, el bastardo que a punto haba estado de matarla de una paliza. El Malo se estaba preparando. Tengo entendido que te ests portando como una buena chica le dijo. Subi a la cama. Fue el momento ms difcil. Todo su cuerpo se tens disponindose a luchar y a ofrecer resistencia, pero permaneci inmvil. Y l le subi la camisola hasta el ombligo. Rpidamente y sin hablar levant las rodillas y separ las piernas. No estaba para juegos. Quera que se produjera lo inevitable y terminar despus cuanto antes. Comprob que l haba interpretado errneamente su gesto considerndolo un deseo de participar. Ya estaba entre sus muslos. Aprendes rpido, nena. Ya lo saba. Ahora que ya sabes cules son las ventajas, todo ir mucho mejor. Le frot los muslos y las nalgas con sus speras manos . Muy bien, nena, ahora tindete y disfruta. Sharon hizo una mueca pero se esforz por conservar el estoicismo y no decir nada. Pero ahora, recordando el acto, se estremeci y se esforz por borrar de su memoria lo que haba ocurrido a continuacin. Haba sido interminable y, como siempre, la haba aporreado como un martinete. Dos veces haba estado a punto de experimentar el orgasmo y se haba detenido para poder proseguir.

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En ambas ocasiones haba estado ella a punto de empezar a moverse para estimularle y conseguir librarse de l cuanto antes, pero no se atrevi a hacerlo por temor a que aquel animal lo interpretara errneamente como un xito. Haba durado una eternidad y, al final, cuando ambos ya estaban completamente empapados en sudor, estall y termin el suplicio. Estaba satisfecho. Se levant de la cama y quiso saber si le haba gustado. Ella se encogi de hombros. Lo s, lo s, nena le dijo guindole el ojo. No quieres reconocer que te ha encantado. Mir el reloj. S, ha durado treinta y un minutos en total. Bueno, ha sido rpido. Hubiera deseado castrarle con una cuchara roma. Hubiera deseado amarrarle a la cama y cortrselo lentamente, muy lentamente, disfrutando como una loca. Cerr los ojos desvalida y le suplic a Alguien de Arriba que le permitiera saciar su sed de venganza. Y, finalmente, el Soador Y encima oliendo a colonia. Se haba duchado con colonia. Yaca desnudo a su lado murmurndole ternezas, arrullndola como si fuera su Julieta. Una repeticin de todas las pelculas en las que la haba visto, y las muchas veces que haba visto las mismas pelculas y lo mucho que aumentaba su sempiterno amor a cada nuevo xito cinematogrfico que ella alcanzaba. Un estudio de su incomparable belleza. Era Afrodita surgiendo de las olas, la diosa del amor, y l era Zeus, y el hijo nacido de aquella unin sera Eros. Completamente chiflado, estaba segura. Y despus le pregunt sin ms: Llevas algo, Sharon? Que si llevo algo? Acaso no lo ve? Llevo el camisn que usted me dio, slo que prcticamente lo he llevado toda la noche alrededor de la barbilla. No, me refiero por dentro. Te compr algunos contraceptivos para protegerte. Debiera de habrtelo dicho el primer da. S, llevo algo. Siempre lo hago antes de emprender un viaje. Acaso no llevan todos los smbolos sexuales aparatos intrauterinos? Bueno, menos mal, menudo alivio. Absolutamente loco. Ahora le estaba acariciando el busto y el vientre. Quisiera que supieras cunto te amo le estaba susurrando. Ojal me amaras. Le mir. Su triste miembro segua flcido. Ayer haba intentado defenderla del Malo, eso era innegable, y tal vez pudiera necesitar su ayuda en el futuro, pero no poda compadecerse del nico responsable de su desgracia. Observ que el muy idiota se estaba restregando contra su muslo al objeto de que el rgano le funcionara debidamente. Oyndole respirar entrecortadamente adivin que deba estar logrndolo. Ahora se estaba levantando para subrsele encima y pudo comprobar que haba estado en lo cierto. Se encontraba entre sus muslos, temblando de emocin anticipada. Ella levant entonces y separ fatigadamente las rodillas, y este gesto pareci enardecerle irremediablemente. Excitado y a punto de estallar le busc ciegamente el orificio, lo encontr y, al entrar en contacto con los suaves labios, emiti un lento y doloroso gruido de desesperacin y eyacul prematuramente. Se retir muy afligido. Se levant de la cama, busc un pauelo en el bolsillo de los tejanos y la sec rpidamente como si, secndola, pudiera lograr borrar su fracaso. Hermano, pens ella, tienes un problema. No es que sea muy grave, pens, no es de los que no pueden superarse. Dado que haba tenido ocasin de observarlo en muchos hombres, saba que si se esforzaban en seguir hacindolo de la misma manera, el defecto se agravaba y empeoraba. Pero no quera ayudar al hijo de puta fundador del Club de los Admiradores. No, seor, aguntate, nulidad enferma. Le observ friamente mientras se vesta. El tipo no poda disimular su abrumador abatimiento. Se estaba autoanalizando y exhibiendo ante ella todos sus tristes pensamientos. Slo le haba ocurrido una o dos veces. Se esforz por analizar su fracaso, por estudiarse a s mismo a lo Masters y Johnson.

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Era vctima de haberla venerado y deseado demasiado y, sin embargo, experimentaba sentimientos de culpabilidad por haberla forzado de aquella manera De ah que su mente no le permitiera consumar el amor con ella. Muchacho hubiera querido decirle ella, piensa en tus padres, en tus temores infantiles, en tus decepciones de adolescente, en tu falta de autoestimacin. No me culpes a m y no culpes tampoco a las mujeres sexualmente liberadas que te atemorizan. El problema eres t, no nosotras. Hermano, necesitas ayuda y yo soy la nica que podra ayudarte. Pero no voy a hacerlo, se prometi a s misma enojada. Sufre, cerdo impotente. Se encontraba a su lado y se le mova la nuez. No se lo cuentes a los dems le dijo. No lo entenderan. No me interesa hablar de usted dijo. Hgame un favor. Lo que quieras, Sharon. Tpeme le dijo ella sealndole los pies de la camaY deme la pastilla para dormir. En seguida. Le baj el camisn. Tom la manta que haba a los pies de la cama y la cubri con ella hasta los hombros. Le levant la cabeza de la almohada, le deposit la pldora en la lengua y despus le dio a beber un poco de agua para que pudiera ingerirla. Alguna otra cosa? le pregunt. Djeme dormir. Ya no ests enojada, verdad? le pregunt resistindose a marcharse. Mir con incredulidad a aquel cretino chiflado. Cunto tiempo hace que no le violan en grupo? le pregunt ella amargamente. Tras lo cual gir la cabeza, oy que se abra y cerraba la puerta y esper al ltimo visitante: el sueo reparador. Ahora, tras finalizar el primer da de colaboracin, yaca despierta esperando la llegada del sueo. El reloj le dijo que haca ms de veinte minutos que se haba tomado la pldora que nunca fallaba. Rez para que esta vez no la abandonara. Bostez. Y empez a imaginarse una entrevista consigo mismo, tal como sola hacer muchas veces. Bien, seorita Fields, qu opina de su aproximacin a los papeles dramticos? Mmmm, yo dira que ha sido un acierto. No poda seguir haciendo siempre lo mismo. Mi pblico no me lo hubiera permitido. Est usted satisfecha de su ltimo papel? A decir verdad, el papel no me gustaba. Pero estoy sujeta a contrato durante unas cuantas semanas y no tena otra alternativa. O lo haca o me mora de hambre. Seorita Fields, est usted satisfecha de su actual situacin? Bueno, nadie suele estar satisfecho jams. Yo dira que mi situacin actual es mejor que la anterior. Pero eso no me basta. Fundamentalmente, soy un ser libre. Adoro la libertad. Pero sigo bajo contrato, sabe usted? Y eso coarta mucho, sabe? No ser feliz hasta que me sienta libre. Seorita Fields, considera que existe algn obstculo que se interponga entre usted y la absoluta libertad? S. La moda de los Clubs de Admiradores. Tener que satisfacer a los Clubs de Admiradores es la trampa ms peligrosa que pueda haber. Para sobrevivir, tienes que hacer lo que ellos quieren y sabes que, al final, pueden cansarse de ti, rechazarte, matarte. No ser tanto, seorita Fields. Vaya si es, le digo que estoy francamente asustada. Muchas gracias, seorita Fields. Bienvenida, seorita Fields. Esboz una soolienta sonrisa. Aquellas escenas imaginarias eran siempre el preludio del sueo. Se senta dispuesta a no pensar y a entregarse, a ser posible, a un vaco sin sueos. Pero en su cabeza segua danzando una cosa. La colaboracin era e l statu quo. Tal vez la mantuviera fsicamente viva, pero la desesperada rabia que experimentaba la destruira por dentro, se la comera viva y la destrozara. Vivir de aquella manera era como no vivir.

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Emergera de all, si es que emerga, psquicamente enferma, incapaz de hacer frente a nada y a nadie, con el orgullo destruido, con su concha vaca apta nicamente para vivir en una triste habitacin de la Residencia de Actores Cinematogrficos. No podra soportar varias semanas de implacable humillacin, con su vida enteramente a la merced de aquellos sujetos. Era necesario salir de all cuanto antes en bien de su cordura. Pero cmo? Pens en Nellie y en Flix Zigman. Los haba perdido pero ahora pugn por encontrarlos y darles la voz de alerta. Estaba segura de que Nellie ya habra dejado de tomarse en serio sus palabras de la vspera del secuestro. Ahora que ya haban transcurrido tres semanas, no, dos mejor dicho, tres das. No le caba la menor duda de que Flix seguira estando convencido de que ella haba desaparecido por capricho y se habra cruzado de brazos. No. Imposible. Flix se habra alarmado. Y Nellie tambin. Ya se habra puesto en marcha el engranaje. Abrigaba esperanzas. La encontraran. Pero cmo? Cmo era posible que la encontraran si ni ella misma saba dnde estaba? Pero tendran que encontrarla aunque no fuera ms que para apresarles y castigarles por la degradacin a que la haban sometido. Averiguar todo aquello se haba convertido para ella en una obsesin. De dnde procedan? A qu se dedicaran? Cmo se llamaran? Cmo la haban trado hasta all? Qu lugar era aqul? Preguntas. Tal vez Nellie y Flix consiguieran hallar algunas respuestas. Tal vez ella pudiera ayudarles, tal vez. Era necesario. Estaba demasiado aturdida para poder seguir pensando. Pero procurara no olvidarlo a la maana siguiente. No olvidar, qu? Mmmm, hola, seor sueo, viejo amigo, Saba que vendras. Haba dormido y dormido y estaba todava soolienta cuando a las nueve de la maana la despert el Vendedor con la bandeja del desayuno. Le haban permitido utilizar el cuarto de bao y verse libre de las ataduras mientras consuma vidamente el desayuno, pero despus haban vuelto a amarrarla. Dos horas y media ms tarde, el Soador le haba trado el almuerzo y le haba soltado la mano derecha para que pudiera devorar el pan de centeno, la ensalada de atn y la manzana cortada, l se haba sentado a su lado observndola tmida y ansiosamente mientras coma. Slo se haban cruzado unas pocas palabras. Al atarle una vez ms la mueca y retirar la bandeja, ella le haba preguntado: A qu da estamos? El se mir el reloj calendario y contest: A sbado veintiuno de junio. Cundo me secuestraron ustedes? La... nos la llevamos el mircoles, este ltimo mircoles por la maana contest l, contrayendo las facciones en una mueca. Ella asinti y l la dej sola. El cuarto da, pens. Era indudable que Nellie y Flix ya habran tomado cartas en el asunto, se habran puesto en contacto con influyentes amistades, y a estas horas la polica ya estara sobre su pista. Sus pensamientos quedaron interrumpidos por voces a dos niveles. Se sobresalt. Era la primera vez que oa voces procedentes de la habitacin de al lado. Inslito. Hizo un esfuerzo, levant la cabeza y se percat de que, al salir con la bandeja, el Soador haba olvidado cerrar bien la puerta. Dos niveles de voces. Dedujo que uno de ellos deba pertenecer a un aparato de radio o televisin, porque las palabras suban y bajaban, sonaban artificialmente y se oan ruidos. Por el contrario, el otro nivel estaba segura de que perteneca a las ya conocidas voces de sus apresadores. Pero no lograba entender claramente lo que decan a causa del trasfondo de las voces de la televisin o la radio. Despus, como si hubieran accionado un mando a distancia, el volumen del aparato se convirti en un confuso murmullo y se escucharon con mayor claridad las voces de los componentes del Club de Los Admiradores. Procur identificar las voces. El que hablaba arrastrando las palabras era el Malo. La voz ms recia perteneca al Vendedor. La voz meticulosa y estridente perteneca al Tiquismiquis. Y la voz vacilante corresponda al Soador. 180

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Escuch atentamente y el corazn empez a latirle con fuerza. Se le presentaba la inslita oportunidad de escucharles, de espiarles, de jugar al Watergate. Tal vez descubriera alguna clave a propsito de su identidad y procedencia. Escuch las arrastradas palabras del tejano. S, desde luego que estuvo mejor, pero an no est del todo bien, no es ni con mucho lo que cuentan que es. Ahora el Tiquismiquis: Francamente, no quera hablar de ello, pero puesto que lo habis trado a colacin, es hermosa, lo reconozco, pero con toda sinceridad me pareci menos estimulante y refinada que mi mujer. Sucios hijos de puta, hablando de ella como si fuera una prostituta, peor, como si fuera una vasija incorprea, un mero objeto. Los muy hijos de puta! Ahora hablaba el Soador: Bueno, cmo queris que sea buena y refinada si la mantenis atada constantemente y la tomis por la fuerza? El Malo: No creo que t la ests sacando mucho provecho. El Soador: S se lo estoy sacando! Es tal y como me la imaginaba. El Vendedor: Estoy de acuerdo con nuestro presidente. La situacin podra mejorarse pero no est nada mal. Yo me lo estoy pasando muy bien. Dnde habis visto un bocado parecido? El Malo: S, bueno, no es que lo desprecie. Lo que digo es que, para ser el mximo smbolo sexual mundial, no es que le encienda a uno fuegos de artificio. Tiene clase, no lo niego y no quiero menospreciarla. Lo que digo es que no resulta extraordinaria. El Soador: Acaso no comprendes? El Vendedor: A callar. Van a dar el noticiario. Quiero or los resultados. Sube el volumen, quieres? La voz del locutor se superpuso a las de sus apresadores, y Sharon Fields not que la rabia le suba a la garganta y la amordazaba. Sdicos podridos. Haciendo comentarios acerca de ella como si fuera una cabeza de ganado en un mercado. Violndola y despus valorando su sexualidad. Las ltimas palabras de Sadie Thompson en Luvia. Cules haban sido? Ah, s. "Vosotros los hombres! Sucios cerdos asquerosos! Todos sois iguales. Cerdos! Cerdos!" Sus pensamientos de supervivencia fueron sustituidos momentneamente por un ardiente deseo. Vengarse de ellos. Destruirles sin piedad. Castrarles uno a uno. Pero volvi a acordarse de la realidad. En su actual situacin resultaba ridculo abrigar tales esperanzas. La voz que se filtr a travs de la puerta entreabierta interrumpi sus cavilaciones. La voz del Vendedor casi como un grito: Un momento, chicos, bajad la voz! Habis odo? Sky Hubbard acaba de anunciar una informacin especial acerca de Sharon Fields una vez terminen los anuncios! Contuvo instantneamente el aliento y esper. Haban subido el volumen del aparato. Se oa muy bien el anuncio del laxante as como el de la locin de belleza. Y despus se escuch la solemne voz, que tan bien conoca, la voz de Sky Hubbard, con su informacin especial acerca de ella en el transcurso de Noticiario del Medioda: "Supimos anoche de fuente autorizada que la hechicera diosa sexual y mxima estrella cinematogrfica, Sharon Fields, desapareci de su lujosa residencia de Bel Air el mircoles pasado, y que varios de sus ms ntimos colaboradores denunciaron ayer su desaparicin ante el Departamento de Personas Extraviadas de la Polica de Los ngeles. A pesar de que un portavoz de la polica se ha negado a comentar dicha informacin prosigui la sonora voz de Hubbard, hemos sabido, a travs de la misma fuente, que en el Departamento de Personas Extraviadas se mostraron recelosos a propsito de las pruebas aportadas en relacin con la desaparicin repentina de Sharon Fields, temiendo que pudiera tratarse de un truco publicitario con vistas al estreno nacional de su ms reciente pelcula, La prostituta real. Nuestra fuente, un funcionario del Departamento de Personas Extraviadas, que no ha querido identificarse, ha afirmado: "Ya se nos ha tomado el pelo otras veces el caso ms sonado se produjo en 1926, y esta vez no nos lo dejaremos tomar". Tendida en la cama, Sharon Fields fue presa del desaliento. Sky Hubbard segua hablando: "El caso de 1926 a que se refera el funcionario en cuyo transcurso el Departamento, fue objeto de toda clase de burlas de alcance nacionalfue el de la clebre evangelista Aimee Semple McPherson. La hermana Aimee fue a darse una zambullida en el Ocean Park de California y no regres a su automvil. 181

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La polica de Los ngeles tom cartas en el asunto y promovi una bsqueda de carcter nacional. La desaparicin se produjo el da 18 de mayo de 1926. Despus, un mes ms tarde, se entreg una nota de rescate en el Templo del ngelus, en la que se afirmaba que la hermana Aimee haba sido secuestrada, se encontraba prisionera en el Suroeste y sera liberada a cambio de medio milln de dlares. Al da siguiente, Aimee Semple McPherson reapareci en el desierto de las cercanas de Douglas, afirmando que la haban mantenido cautiva en una choza por espacio de un mes, que haba conseguido escapar a travs de una ventana y que llevaba varias horas vagando por el desierto. Sin embargo, la polica empez a sospechar. Iba pulcramente vestida, su rostro no estaba quemado por el sol y sus zapatos se hallaban en perfecto estado. El fiscal de distrito se dispuso a iniciar un proceso contra la hermana Aimee, pero intervinieron influyentes personajes, entre ellos William Randolph Hearst, y se ech tierra al asunto. Ms tarde se demostr, casi con toda certeza, que la hermana Aimee se haba limitado a huir con un tal Kenneth Ormiston, empleado de su emisora de radio". Al orlo, Sharon Fields se enfureci contra la polica de Los ngeles por atreverse a comparar su desaparicin con la de la McPherson. Sigui escuchando la voz de Sky Hubbard: "Teniendo en cuenta este caso inolvidable, se comprende que la polica no quiera convertirse de nuevo en el hazmerrer de la nacin. Segn nuestra fuente, el Departamento de Personas Extraviadas intervendr nicamente en el caso de que los allegados a Sharon Fields puedan demostrar fehacientemente que la desaparicin de sta ha sido involuntaria aportando pruebas inequvocas de juego sucio. He visitado a su representante personal, Flix Zigman, en su despacho de Beverly Hills. El seor Zigman se ha abstenido de revelarme ningn detalle, pero ha reconocido que ignoraba el actual paradero de la actriz, negando, por el contrario, haberse puesto en contacto con el Departamento de Polica de Los ngeles. Ahora, es exclusiva para el Noticiario del Medioda de Sky Hubbard, las declaraciones del seor Zigman a un servidor de ustedes". Sharon esper conteniendo el aliento y, al final, escuch la conocida y consoladora voz de Flix: "S, es cierto que no estoy en contacto con la seorita Fields desde mediados de semana, pero eso no tiene nada de raro, ltimamente la seorita Fields ha estado trabajando muy duro y me haba dicho que estaba exhausta. Si bien tena reservado pasaje para trasladarse a Londres, es probable que la perspectiva de un viaje tan largo se le haya antojado agotadora en su actual estado. Lo ms probable es que haya decidido marcharse de incgnito a alguna localidad cercana, al objeto de tomarse un bien merecido descanso. Sus ms ntimos amigos no estamos preocupados. No es la primera vez que decide tomarse en secreto unas vacaciones. Puedo asegurarle que ninguna persona allegada a la seorita Fields ha presentado denuncia alguna de desaparicin. Estamos seguros de que se encuentra a salvo y esperamos recibir noticias suyas dentro de muy poco tiempo, tal vez este mismo fin de semana. No puedo decirle ms, seor Hubbard. Le he dicho todo lo que s. Se trata de una simple tormenta en un vaso de agua". Apagaron el aparato de televisin de la habitacin de al lado y el silencio se vio ocupado inmediatamente por gritos y voces de jbilo. Lo habis odo? estaba diciendo alguien Lo habis odo? Estamos libres! grit otro. Nadie sabe lo que ha ocurrido! !Tienes razn! contest otro.Lo hemos conseguido! Ya no tenemos que preocuparnos por nada! Sharon Fields hundi la cabeza en la almohada. Hubiera querido echarse a llorar. Pero ya no le quedaban lgrimas. Al cabo de un rato mir hacia el techo y permaneci inmvil como un cadver. No hubiera debido sorprenderse, se dijo a s misma. Ya saba que no sera probable que Nellie y Flix acudieran a la polica y provocaran un sensacionalismo fuera de lugar, y tambin saba que no sera probable que la polica se tomara en serio la denuncia Y, sin embargo, ms all de toda lgica, Sharon se haba permitido abrigar un rayo de esperanza en medio de su desesperacin. Era comprensible. Era normal. Hasta Shakespeare haba dicho que los desgraciados no tienen ms medicina que la esperanza. En su actual situacin apurada, se haba estado engaando a s misma en la esperanza de que la medicina surtiera efecto. Ahora aquella diminuta luz de esperanza se haba apagado repentinamente. Jams se haba sentido ms perdida y aterrada. Se sobresalt al escuchar los crujidos de las tablas del pasillo. 182

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Y oy que el Vendedor les gritaba a los dems: Od, atontados, quin de vosotros ha dejado la puerta abierta? Comprendi instintivamente que sera mejor que no se enteraran de que lo haba odo. Cerr los ojos y simul dormir. Ahora se escuchaban dos voces. Una de ellas perteneca al Vendedor y la otra al Malo. Deban estar mirndola desde la puerta. Est dormida como un tronco estaba diciendo el Vendedor para tranquilizar a su amigo, no te preocupes. Muy bien, pero, a partir de ahora, tengamos cuidado, maldita sea. Cerraron la puerta y se alejaron las pisadas. Sharon abri los ojos. Ahora estaba completamente despierta, se percataba de su situacin y comprenda la necesidad de inventarse una esperanza all donde no haba ninguna. Trat de recordar sus pensamientos de la noche justo antes de conciliar el sueo. S. La necesidad de hacer algo por s misma. Si el mundo exterior estaba ciego y no se percataba de su situacin, slo habra una persona capaz de hacerle comprender al mundo exterior lo que le haba ocurrido. Una persona. Ella misma. De ella dependa. No haba nadie ms. De Sharon Fields dependa, se dijo, que Sharon Fields se salvara. Qu poda hacer, teniendo en cuenta su situacin de limitacin y confinamiento? Respuestas, alternativas. Las busc. Con renovadas fuerzas, y en su obsesin por verse libre de aquellos cuatro monstruos, empez a sopesar las distintas alternativas con increble agudeza mental, frialdad y lgica. De una cosa no caba duda. Por perdida que pudiera encontrarse y por abandonada que pudiera estar, se hallaba en compaa de otras cuatro personas que estaban relacionadas con el mundo exterior. Por consiguiente, poda comunicarse con el mundo exterior a travs de ellas utilizndolas en calidad de eslabn con el mundo civilizado. Pero cmo podra utilizarlas? Y entonces se le ocurri un destello de recuerdos de pocas pasadasque en muchas otras ocasiones se haba dirigido aquella misma pregunta, en el transcurso de su larga odisea desde Nueva York a Hollywood. Cmo podra utilizar a este hombre, a este conocido? En pocas pasadas, siempre haba tenido los medios a su alcance. Mirando hacia atrs, recordando sus pasadas experiencias con otros hombres en nada distintos a stos, a decir verdad, puesto que se le haban antojado igualmente mezquinos, vulgares y puercos, examin los motivos de que se haba valido para utilizar y manejar a aquellos hombres en su ascenso hacia la libertad. En realidad, en algunos casos el reto haba sido ms difcil, puesto que los hombres que haba manejado eran ms inteligentes, sofisticados y astutos. Y, sin embargo, lo haba conseguido. Se haba salido con la suya. Se haba aprovechado de sus debilidades, haba jugado con ellos, los haba utilizado de la misma manera que ellos la haban utilizado a ella. Bueno, por qu no? Por qu no jugar de nuevo a aquel odioso juego? Ahora que haban transcurrido tres das, estaba empezando a entender un poco a estos tipos. No dispona de ningn hecho concreto. Pero haba conseguido adivinar sus respectivas debilidades y ello le permita calibrarlos mejor. Aquellos antiguos dichos que afirman que pueden adivinarse muchas cosas acerca de una persona a travs del perro que tiene, los libros que lee o la forma en que juega a las cartas, no eran ms ciertos que lo que ella poda adivinar acerca de una persona a travs de su comportamiento en la cama. El Malo, por ejemplo. Era tejano, estaba segura. Se ganaba la vida utilizando las manos. Era ignorante pero muy listo. Era un sdico y, por consiguiente, poda resultar peligroso. Tena manas de carcter paranoico y se consideraba un oprimido sin derecho a disfrutar del mundo. Pero le obsesionaba claramente una cosa. Se mostraba muy orgulloso de su forma de tratar y enamorar a las mujeres. Se consideraba un amante extraordinario. Hasta ahora, se haba negado a corresponderle. Es ms, la sola idea de hacerlo la repugnaba. Pero por qu no le corresponda? Por qu no procuraba deliberadamente acrecentar su orgullo sexual? Por qu no le haca sentirse tremendo? A dnde la conducira aquel juego? Sera un fastidio, muy cierto, pero tal vez consiguiera desarmarlo, lograr que confiara ms en ella accediendo a revelarle algo ms acerca de s mismo. O el Vendedor. Mucho ms vulnerable y ms fcil de manejar. Era un fanfarrn, tena muchos humos y se esforzaba constantemente en ocultar que por dentro era un fracasado. No estaba seguro de su 183

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capacidad sexual. Era probable que experimentara alivio si se le daba la ocasin de entregarse a rarezas sexuales, de relajarse y gozar plenamente. En tales circunstancias, era posible que, sintindose eufrico a causa del triunfo, le hablara ms de lo debido y que fuera cierto parte de lo que le contara. O el Tiquismiquis. Haba confesado que era un profesional. Llevaba casado mucho tiempo. Deseaba variedad, estmulo, diversiones exticas que jams hubiera conocido, pero necesitaba entregarse a estos actos sin experimentar sentimientos de culpabilidad. Era tmido. Era nervioso. Estaba preocupado. Si recuperaba la confianza en s mismo y reviva su juventud entregndose al placer sin el agobio del remordimiento, tal vez se ablandara, se quitara la mscara de circunspeccin y se sintiera agradecido y obligado a hablarle de cosas de las que, de otro modo, no le hubiera hablado. O, finalmente, el Soador. A primera vista poda parecer el ms fcil de manejar a causa del amor que le profesaba. Pero, en cierto modo, tal vez fuera el ms difcil de alcanzar. Viva en una especie de limbo situado entre la fantasa y la realidad. Posea mentalidad de creador y albergaba instintos honrados que se haban deformado como consecuencia de su escapada a un sueo convertido en realidad. Sin embargo, tal vez le fuera posible hacer algo. Era sumamente vulnerable. Se haba construido una vida imaginaria con ella y ahora quera convertirla en realidad. Se haba enamorado de la Sharon Fields que l soaba, no de la Sharon Fields que haba conocido en carne y hueso. Y si se converta en la diosa que l se imaginaba? Y si converta en realidad todos los sueos de vida en comn que l se haba inventado? Y si finga aceptar su amor, sentirse halagada por ste y corresponderle? Y si lograba devolverle la virilidad? Menudo trabajo, pero tal vez la recompensa mereciera la pena. Tal vez se convirtiera en su mejor aliado e incluso s, en su confidente a sabiendas o sin saberlo. Mmmm. El material lo tena a su disposicin. Arcilla blanda que podra moldear y manejar a su antojo. Pero, con qu finalidad prctica? Pas revista a varios objetivos razonables y a los distintos pasos que pudieran permitirle alcanzar por lo menos algunos de dichos objetivos. Empez a reflexionar acerca de los primeros pasos. Tena que convencerles al objeto de que la desataran. Seguira siendo una prisionera confinada en un lugar, claro, pero dispondra de libertad de movimiento dentro de dicho lugar. Tendran que desatarla en bien suyo; a cambio de los placeres que ella les prometera una vez la hubieran desatado. La libertad en aquella celda sera el principio. Tal vez la condujera posteriormente a una libertad dentro de la casa, a una libertad de salir al jardn que pudiera haber fuera y, ms tarde, a una libertad que tal vez le permitiera escapar si se presentaba la ocasin. Otra cosa. La libertad limitada tal vez pudiera permitirle hacerse con un arma. Tal vez la pistola del Malo y, con ello, otra posibilidad de huir. Si haba alguna probabilidad de huir, que tal vez no la hubiera, caba la posibilidad de otro plan que pudiera poner en prctica al mismo tiempo y que le permitiera alcanzar el mismo objetivo, es decir, la libertad. Adems, la libertad limitada tal vez le diera una oportunidad de conseguir enamorar a alguno de ellos de tal forma que confiara en ella y se convenciera de que deseaba huir con l, y ste sera otro medio de escapar. Tena que jugar con aquellos hombres, inducirles a error, ablandarles y programarles de tal manera que uno de ellos le sirviera involuntariamente de eslabn que la uniera con el mundo exterior. La idea era confusa de momento, todava no estaba claramente definida pero le dedicara ms atencin e intentara desarrollarla. Lo ms importante era empezar a trabajarles de tal forma que le revelaran o se les escapara algo a propsito de sus identidades. Sus nombres. Sus ocupaciones. Sus lugares de residencia. Este conocimiento sera muy valioso, ya que le permitira facilitarles a los de fuera algunas pistas sobre sus apresadores, pistas que pudieran conducir a otros hacia el lugar en que ella y sus apresadores se encontraban en aquellos momentos. Y, aunque no hubiera otra razn, era necesario saber quines eran para poder vengarse de ellos ms adelante, si es que para ella iba a haber un "ms adelante". Pero lo ms importante de aquel proceso de obtencin de datos sera permanecer muy atenta a todo lo que dijeran o comentaran de pasada, o en el transcurso de sus efusiones amorosas, a propsito del lugar en que la mantenan prisionera. Directamente no se lo diran. Pero tal vez le dijeran algo indirectamente y sin darse cuenta. Una vez dispusiera de aquella informacin, tendra que hallar el medio de comunicarla al mundo exterior. 184

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Tal vez le resultara imposible pero no poda jugar a ningn otro juego y no le era posible abrigar ninguna otra esperanza. Tendra que hacerlo paso a paso, con cuidado y astucia. Porque si alguno de ellos descubra que estaba al corriente de quines eran o dnde estaban, ello equivaldra a su ejecucin segura. Utilizarlos. Muy bien. Para utilizar a un hombre, para recibir algo a cambio, tienes que darle algo. A cambio de una colaboracin reducida a su ms mnima expresin ya haba recibido una mnima recompensa: la simple subsistencia. La colaboracin que les prestaba era escassima, y por eso apenas reciba nada a cambio. Si les daba ms, recibira ms. Qu poda ofrecerles? Hizo un breve examen, que no le hubiera hecho la menor falta porque ya saba cules eran sus bienes. Tena exactamente lo que ellos queran, aquello por lo cual tanto se haban arriesgado, aquello que tan caro iban a pagar. Saba cul era la imagen que ellos haban credo apresar. Posea en potencia la sexualidad que ellos suponan. Posea aquella aureola de smbolo sexual, diosa de la sexualidad y rutilante estrella que tanto se haba esforzado en borrar. La tena all, era inerte a su ser y les bastaba con ofrecerles la Sharon Fields que ellos deseaban y esperaban. S, su caballo de Troya sera aquella falsa sexualidad de que la crean dotada. Le desagradaba enormemente revivir y jugar de nuevo el juego de siempre. Lo haba dejado muy atrs, pero ahora comprendi que tendra que ir en su busca, desempolvarlo y ponerlo de nuevo en prctica. Detestaba la ulterior humillacin que ello significara. Era un deporte repugnante eso de utilizar el propio cuerpo de seuelo, de narctico y de trampa. Pero, qu demonios, en otros tiempos le haba sido sumamente til y tal vez tambin se lo fuera ahora. Vaca de cualquier cosa, su carne y sus habilidades histrinicas seran sus nicas armas. Pas brevemente revista a los hombres sin rostro de su pasado, a John, a Duane, a Steve, a Irwin, todos ellos hombres brillantes y de talento que haban sucumbido a los trucos ms burdos y falsos y la haban ayudado a elevarse al estrellato, la riqueza, la fama y la libertad. Tendida en la cama, recordando al antiguo juego que tantos aos llevaba sin poner en prctica, empez a emocionarse al pensar en el reto que ello llevara aparejado y en las posibilidades que se abriran ante ella. Podra hacerlo? Debera hacerlo. Decisin. S. Empezara inmediatamente, ese mismo da, esta noche. Hace el favor de levantarse la verdadera Sharon Fields? Con tu permiso, la verdadera Sharon Fields se quedar muy quieta en su sitio. Tendra que cambiar radicalmente de tctica, pero tendra que hacerlo de una forma inocente para que no se dieran cuenta del engao. Tendra que cambiar de la misma manera que ellos haban cambiado. Porque, independientemente de lo que hubieran sido sus cuatro apresadores en el mundo civilizado, no le caba la menor duda de que deban ser distintos a como eran ahora, deban de ser unos conformistas, unos tipos que iban tirando. Tras haber sobrevivido al riesgo inicial, tras haber convertido la fantasa en realidad, se haban librado de todas sus inhibiciones, represiones y sentimientos honrados. Se haban deshumanizado. Muy bien. Ella tambin se deshumanizara. Poda volver a ser lo que haba sido, el joven ser secretamente encallecido y despiadado de Virginia Occidental y Nueva York de los primeros aos de Hollywood. Poda volver a ser la nulidad que no proceda de ningn sitio y que utilizaba sus encantos para pisotear a los hombres y verse libre de la esclavitud. Su actuacin ya estaba empezando a cristalizar en su cerebro. Tendra que interpretar el mejor papel de su vida, su interpretacin tendra que ser insuperable. La seorita Susan Klatt tendra que transformarse en la seorita Sharon Fields, la leyenda, el sueo, el deseo, la raison dtre del Club de los Admiradores. Tendra que convertirse en el clido, acrobtico y ertico nido de amor y en la ninfmana que aquellos brutos se imaginaban y deseaban. Tendra que interpretar un papel, agradarles y complacerles utilizando mtodos que ellos jams hubieran experimentado. Podra hacerlo? Desech las ltimas dudas. Toda aquella historia ya la haba interpretado otras veces, haba sido la ilusionista por excelencia, deseando con las acariciantes rendijas de sus ojos verdes semicerrados, deseando con su hmeda boca entreabierta, deseando con su voz gutural y jadeante, con sus prominentes pechos firmes y altos, con los pardos pezones duros y puntiagudos, con los lentos movimientos de la carne del tronco y los muslos, ondulando, deseando y prometiendo placeres y xtasis orgsmicos y despus entregando, besos fugaces, lamiendo con la lengua los lbulos de las orejas, los prpados, el ombligo, el miembro, acariciando, restregando, estrujando el pecho, las costillas, el estmago, sosteniendo las nalgas, los testculos y despus siempre servir bien al clienteel trabajo de mano prolongado, regular y progresivamente acelerado, o los juegos nmeros 6 9 o el coito, la cpula, la cohabitacin, el ayuntamiento normal, a 185

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horcajadas, a estilo mecedora o chino, penetracin posterior, de lado, de pie, cualquier cosa que uno quisiera, girando convulsamente, rascando, mordiendodentro, dentro, ms, ms, me muero, me muero, estallido hasta el cielo, lava fundida, amor, gemidos, agradecimiento, lo mejor, jams haba conocido nada igual, santo cielo, ya haba actuado en el circo del concubinato y volvera a actuar de nuevo. Tena que hacerlo. Lo hara. Recordara sus interminables experiencias y pondra en prctica sus profundos conocimientos de seduccin sexual arrancados de su Quin es Quin particular de prepucios del pasado. Embellecera tales conocimientos con los adornos de la inexistente amante perfecta. Tendra que convertirse en un ser carnal pero con distincin, clase y estilo. Y a travs de dichos artificios convertira a cada uno de sus cuatro apresadores en su amante especial y privilegiado. S, s, sta sera la clave de la huida, convencer a cada uno de ellos de que era el nico favorito de Sharon Fields, que era el que ms la emocionaba y aquel a quien ella ms estimaba. De esta forma, tal vez desistieran de mostrarse recelosos y accederan a hacerle favores a cambio de sus favores. Era necesario que cada uno de ellos llegara a desear convertirse en el hombre de su vida. Era necesario que consiguiera averiguar lentamente la autobiografa de cada uno de ellos su carcter, costumbres y necesidades, para poder con ello explotar sus respectivas vulnerabilidades. Con esta fuerza tal vez consiguiera incluso enfrentarles entre s saba que las circunstancias le seran propiciasy crear astutamente la discordia y la divisin entre ellos. Un juego peligroso, ms peligroso que cualquiera de los papeles que hubiera interpretado en el pasado. Pero es que aqu estaban en juego cosas que jams lo haban estado en otros tiempos. Se estir en la cama y la boca se le curv en una felina sonrisa. Porque, al fin y al cabo, por qu no hacerlo? Era una esperanza. Un anhelo de algo que tal vez le diera resultado. Por primera vez en el transcurso de su cautiverio Sharon Fields se sinti viva. Estaba ansiosa de actuar para ellos. Deseaba que las cmaras empezaran a rodar. Estaba dispuesta a enfrentarse con el mayor desafo de su carrera. Santo cielo, le encantara volver a ser actriz. Sharon Fields haba dado cima a su actuacin, inaugural de artista en gira. A pesar de que aborreca el papel que se haba visto obligada a interpretar, experimentaba una profunda satisfaccin profesional en relacin con la forma en que haba actuado. Estaba segura de que su interpretacin de fabuloso smbolo sexual haba sido impecable y haba superado todas las previsiones. Su xito poda calibrarse a travs de las informaciones recibidas y las ulteriores recompensas que se le haban prometido. Estaba segura de que se haba tratado de una deslumbrante interpretacin de cuatro estrellas. Ahora, tendida y atada en la cama su escenario, esperaba la repeticin a la que tendra que aprestarse. Mientras esperaba, decidi revisar crtica y objetivamente el papel interpretado por Sharon Fields en el transcurso de las dos horas anteriores. Primera actuacin. En escena con el Malo. Le haba sido necesario echar mano de todos los matices artificiosos y trucos dramticos que conoca. A quien ms valoraba de los cuatro era al tejano. Haba sido consciente desde un principio de su astucia y perspicacia innatas. No sera fcil de engaar. Al echarse en la cama y empezar a tocarla, ella fingi mostrarse molesta y ofendida igual que en las ocasiones anteriores, no le correspondi y acept su presencia sin resistirse. Pero al separarle las piernas y penetrarla, se dispuso a iniciar la comedia. Saba que tendra que actuar con acierto.Dej transcurrir parte del acto sin corresponder, exactamente igual a como lo haba hecho la noche anterior. Acept con inercia y sin moverse sus primeros movimientos, se mostr fra e inflexible, limitndose a ser la aptica vasija que haba sido en ocasiones anteriores. Despus, gradualmente y como sin querer, se convirti en la hembra que corresponde. Empez a agitar las caderas, sus nalgas empezaron a ondular y todo su cuerpo empez a oscilar hacia arriba y hacia abajo siguiendo el ritmo del tipo. Mantena los ojos cerrados y los hmedos labios entreabiertos para darle a entender que estaba disfrutando y, al final, dej que se escaparan de su garganta los primeros gemidos de xtasis. El instantneo placer del Malo al percatarse de que la haba obligado a corresponderle en contra de su voluntad super todo lo que Sharon hubiera podido imaginarse. 186

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Haba alcanzado la gloria. Lo haba conseguido. Reduciendo el mpetu de las arremetidas, le dijo con voz ronca: Lo ves, nena, lo ves? Saba que te encantara si lo probabas. No queras ceder pero, ya lo ves, lo quieres y lo has querido siempre, te encanta. Jams habas probado nada parecido, a que no? No repuso ella jadeante, no, nunca por favor, no te detengas. No me detengo, cario. Pero ms fuerte, ms fuerte. Pues claro que lo har ms fuerte, cario. Lo que t quieras. Sus incesantes y dolorosas arremetidas la estaban destrozando pero sigui gimiendo y pidindole ms. Por favor, destame, djame abrazarte, ay djame. Saba que lo haba enloquecido y, al terminar, se percat de su goce y del pesar que le produca el hecho de haber terminado. Mientras se vesta, no pudo ocultar su satisfaccin. Ha sido estupendo, verdad, nena? Tienes que reconocerlo, te ha encantado. El trmino de su actuacin exiga una transicin desde la compaera sexual sin inhibiciones a la turbada y virginal compaera avergonzada del anhelo fsico que haba puesto de manifiesto. Ech mano de todos sus recursos histrinicos. Primero apart los ojos. No te ha encantado? le repiti l inclinndose hacia ella y sonriendo. Ella le dirigi una mirada de asombro, parpade como admirndole a regaadientes y despus apart el rostro y lo hundi en la almohada para darle a entender que efectivamente le haba encantado pero que se avergonzaba de reconocer la existencia de las pasiones que en su interior se haban desatado. S dijo l irguindose. Bueno, has tardado un poco pero eres tal como tenas que ser habida cuenta de tu estructura. Yo saba que lo tenas dentro. Haca falta un hombre capaz de despertrtelo. Ella simul modestia. No,no s qu me ha ocurrido, haberme comportado de esta manera. Te he penetrado, nena le dijo l con orgullo, te he penetrado tal como tu queras. Ella se abstuvo de hacer comentarios. Sabes una cosa? Tengo la impresin de que te apetecera otra ronda. Apuesto a que me quieres probar otra vez esta noche, a que s? Ella frunci los labios. Mira, nena, segn las normas, tengo que darles a los dems su oportunidad. Pero terminarn muy pronto. Cuando ya estn dormidos, volver para la repeticin. Es eso lo que te gustara? Una repeticin? Ella asinti imperceptiblemente. El Malo esboz una ancha sonrisa y se fue silbando. Resea de primera edicin: En su esperado regreso teatral, la seorita Sharon Fields ha ofrecido una interpretacin de extraordinario virtuosismo. Segunda actuacin. En escena con el Tiquismiquis. Aqu nada de papeles de doncella tmida. El sujeto ya estaba harto de virtud y de aburrida sosera domstica. Necesitaba cosas exticas. Acababa de pasarse varias semanas ante las cmaras interpretando el papel de la voluptuosa Mesalina, la agresiva ninfmana. Agresiva, s, sta sera la tnica, pero no dominante e intimidatoria. Lo suficientemente descarada como para despojarle de sus sentimientos de culpabilidad, convertir en realidad sus sueos y devolverle la juventud. El plido y panzudo Tiquismiquis, con su ratoncito colgando, ya estaba en la cama. Trag saliva al ver que ella le acercaba su magnfico cuerpo desnudo. Por primera vez, sus ojos le miraron con inters. Antes de que hagamos nada le dijo suavemente, tengo que hacerle una confesin. Tal vez no debiera decrselo pero lo har. No le molestar que sea sincera con usted? No, no, dgame usted lo que quiera, seorita Fields. Est en su perfecto derecho. Sabe lo mucho que me molest que me secuestraran y violaran brutalmente. S, y yo quera decirle que jams quise intervenir en ello. 187

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Bueno, he estado pensando a ese respecto. He dispuesto de mucho tiempo para pensar. Sigue sin gustarme, comprende? Sigo considerando que est mal. Pero, puesto que no me queda ninguna otra alternativa, ayer decid ceder, como usted sabe, y sacar de lo perdido lo que pudiera. Sea como fuere, creo que ya les conozco un poco. Anoche estuve pasando revista a mis sentimientos en relacin con cada uno de ustedes y sabe una cosa? Qu, seorita Fields? le pregunt l con voz vacilante. Mi confesin. He averiguado que sigo albergando sentimientos de odio en relacin con los otros tres, pero que no es ste el sentimiento que usted me inspira. Tanto si le gusta como si no, no puedo evitar experimentar mucha ms simpata hacia usted que hacia los dems. Comprend que se haba adherido usted a este proyecto en contra de su voluntad y que los dems le haban arrastrado a ello sin su consentimiento. En cierto modo, tenemos un nexo en comn. Ambos somos unas vctimas desvalidas. El preocupado rostro del Tiquismiquis se ilumin. S, s, seorita Fields, eso es totalmente cierto. Por consiguiente, mi actitud con respecto a usted es distinta. Estoy en condiciones de pensar en usted aislndolo de los dems. Para m est muy claro que es usted el nico ser humano honrado que hay aqu. Es usted esencialmente corts y amable. Es usted un caballero. Pareci que fuera a desmayarse de agradecimiento. Gracias, seorita Fields, muchsimas gracias. No sabe cuanto se lo agradezco. Y tambin he observado otra cosa. De los cuatro, usted es el nico que sabe cmo hay que tratar a una mujer. Supongo que ello se deber a su madurez y al hecho de llevar casado mucho tiempo y haber aprendido cmo hay que tratar a una mujer. Viniendo de usted... empez a decir el Tiquismiquis rebosante de agradecimiento sinceramente no encuentro palabras. Ella le sonri despacio con la ms sugerente de sus sonrisas. No diga nada. Acepte simplemente el hecho de que es usted el nico que no me importa albergar en mi cama. Es ms, bueno, tal vez no debiera decrselo. Qu es? le pregunt l ansiosamente. Sus ojos verdes le recorrieron el cuerpo. Estaba deseando verle. Cuando se ha abierto la puerta he pensado que ojal fuese usted. Apart fugazmente los ojos y despus le mir directamente a la cara . Soy una mujer, una mujer joven y sana, y me gusta hacer el amor cuando el hombre resulta adecuado. Lo que hacen los dems no tiene nada que ver con el amor. Pero anoche, bueno, ms tarde me di cuenta de lo mucho que haba gozado con usted. Lo lo dice usted en serio? le pregunt casi despavorido. Por qu iba a decrselo si no fuera cierto? Se lo podra demostrar si usted me lo permitiera. Si tuviera las manos libres, si pudiera volver a ser una mujer entera, le estrechara en mis brazos y se lo demostrara. Observ que sus ojos se dirigan hacia sus muecas, amarradas a los pilares, y comprendi que estaba a punto de soltarla. No s si me lo permitiran. No debiera estar atada de esta forma. Se lo dir a los dems. La est lastimando y no es justo. Qu amable es usted le dijo ella suavemente. Pero aunque yo no puedo tocarle aadi con un suspiro, no me importar que me toque usted a m. Lo estoy deseando dijo l muy excitado. Entonces a qu espera? Acrquese ms. Se tendi ansiosamente a su lado. S, usted no sabe hasta qu extremo es maravillosa, seorita Sharon. Le levant el camisn a la altura del busto y despus se acerc a rastras y se lo acarici tmidamente. Ella movi las caderas y gir la cabeza sobre la almohada en gesto de apasionada respuesta. Ohhh dijo jadeando, vaya si sabe usted cuidar a una mujer. Le mir y vio que ya estaba listo. No me hagas esperar, cario. Hazlo ahora. 188

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La penetr con tanta rapidez que apenas se dio cuenta. Empujaba hacia adelante como un conejo arrobado. A los dos minutos, lanz un agudo chillido, se solt y se apart de ella como un hombre cuyo corazn hubiera sido alcanzado por un disparo. Se encontraba en algn sitio de entre sus piernas respirando afanosamente como si hubiera sido vctima de un infarto. Ella le localiz y le llam. Yo tambin lo he conseguido. Me he excitado. Has estado increble. El se incorpor sintindose a todas luces increble. S dijo respirando entrecortadamente. Gracias murmur ella. Sharon le dijo l en un susurro, yo... yo... No me dejes todava. Ven aqu y tindete a mi lado. La obedeci ciegamente. Jams he conocido a nadie como t. Espero que no te haya decepcionado le dijo ella en voz baja. Quisiera ser tan buena como tu mujer. Eres mejor, mucho mejor. As lo espero. Con Thelma nunca consigo hacerlo tan largo. Te ser sincero. Jams he conseguido hacerle experimentar un orgasmo. Siempre pens que yo tena la culpa. No, no es posible que la tuvieras t. Eres tan distinta, tan apasionada. Porque t me obligas, cario. Este es el da ms feliz de mi vida. Habr muchos ms le prometi ella. Estoy deseando que llegue maana dijo l levantndose de la cama. Maana te har ms feliz le dijo ella sonriendo. Hay muchas cosas que todava no hemos probado. Mientras se vesta, no haca ms que mirarla como si fuera el Taj Mahal de las mujeres. Ojal pudiera hacer algo ms por ti le dijo. Quiero que te desaten. Quiero que ests cmoda. Tengo otro aparato de televisin. Te lo podra traer aqu durante el da. Sera estupendo. No debo robarte tanto tiempo dijo alegremente, ser mejor que me vaya. Hasta maana. Te estar esperando. Resea de segunda edicin: La seorita Sharon Fields ha alcanzado un xito resonante en el difcil papel de reina de los hechizos. Su esencial sinceridad ha brillado como un faro. Bravo. Tercera actuacin. En escena con el Vendedor. Aqu un matiz distinto. El papel de la mujer experimentada que sabe apreciar el estilo y la tcnica de un hombre de mundo. Constituye una inslita aventura dar finalmente con alguien que sabe lo que hace y predica con el ejemplo. Qu alivio despus de tantos aficionados y de tantos charlatanes que no saben darte nada. La ballena desnuda se encontraba tendida a su lado en la cama. Me alegro de que hayas decidido colaborar le estaba diciendoAhora que has comido y descansado, ests mucho ms guapa. Debieras verte. Te aseguro que no lo lamentaras. No lo lamento. Cuando decido hacer una cosa, jams me arrepiento de haberla hecho. Tienes razn. En mi actual situacin sera una necedad seguir resistiendo. Por consiguiente, no me arrepiento de haber decidido colaborar. Quieres decir que no te importa? le pregunt l visiblemente complacido. No quiero mentirte. Me importa. Pero lo que ms me importa es la forma en que se me mantiene prisionera. Tras haber superado el trauma del secuestro y la idea de unos extraos que me forzaron, tras haber superado todo eso, comprend que lo que ms me molestaba es que me mantuvieran amarrada de una forma tan indigna. 189

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No queremos mantenerte as. Yo, por lo menos, no quiero. Pero tememos que nos des algn disgusto si te soltamos. Y qu disgusto podra daros? Podrais encerrarme con llave en la habitacin. Estara totalmente en vuestras manos. Si quieres que te diga la verdad, empez a decirle vacilando. Sigue, Sharon. Respeto a las mujeres sinceras. Muy bien. Pero no se lo digas a los dems. Me prometes que no vas a decirles a los dems lo que voy a confiarte? La ballena no slo se mostr satisfecha sino que hasta se le cay la baba al ver que se le converta en confidente de un secreto. Mira, Sharon, creme. Puedes confiar en m. Muy bien, pues.T conoces la psicologa femenina tan bien como yo. Qu mujer de la tierra no ha soado alguna vez con ser raptada y tomada a la fuerza por un hombre apuesto? La mayora no queremos reconocerlo, pero casi todas las mujeres soamos con ello, sabes? Pues, claro, claro. Yo lo he soado cientos de veces. Es un medio de disfrutar realmente del placer sexual sin temor a experimentar sentimientos de culpabilidad como consecuencia de un comportamiento poco femenino en el sentido tradicional de la palabra. Pues, bien, despus me sucedi, me sucedi en serio. Al principio estaba furiosa. Puedes comprenderlo. Arrancarme de mi vida normal cuatro hombres desconocidos. Verme prisionera, atada. Verme asaltada. Me asust muchsimo. La fantasa es una cosa. Pero la realidad puede resultar terriblemente aterradora. Lo s muy bien. Pero, una vez me hubo ocurrido, bueno, comprend que no poda remediarlo. Tras haber mantenido relaciones sexuales con todos vosotros, bueno, vi que no estaba en mi mano hacer nada, y tampoco es que fuera a contraer ninguna enfermedad mortal. Quiero decir que las relaciones amorosas sanas jams han matado a una mujer, verdad? El se ech a rer. Se lo estaba pasando bien. La estaba empezando a ver con ojos nuevos, la estaba empezando a ver como una mujer, adulta, alegre y sincera, muy dada a los deleites carnales. Tienes razn, Sharon, tienes muchsima razn. Me alegro de orte hablar as. Siempre pens que no nos habamos engaado. Siempre supe que por dentro eras toda una mujer. Pues lo soy. Cuando me convencisteis de la conveniencia de colaborar, colabor, Y sabes una cosa? No estuvo ni medio mal. No me refiero a todos vosotros. No soy una ninfmana sin preferencias. Soy muy exigente y remilgada Tus amigos no son precisamente de mi gusto. Ese alto del acento tejano, por ejemplo, no es ms que boquilla. Carece de elegancia y, en el fondo, es demasiado soso para m. Al Vendedor se le iluminaron los ojos. Ya s a qu te refieres. Dicho sea entre nosotros, hay muchos hombres que piensan que lo nico que puede hacerse es tenderse encima. Exactamente! Siendo as que t y yo sabemos que hay cien medios distintos de alcanzar un mayor placer sexual. Me comprendes? Al Vendedor se le agit la fofa carne al pensar en las posibilidades. Vaya si te comprendo, Sharon. Eres una muchacha muy de mi gusto. Siempre supe que eras as, pero no estaba seguro de que llegaras a mostrarte tal como eras. Me estoy mostrando tal como soy, pero slo para ti le dijo ella rpidamente, porque considero que he conseguido establecer contigo unas verdaderas relaciones. Comprend que eras el nico que haba corrido mundo. El muchacho que se invent este proyecto es demasiado joven para m. No sabe ni lo que tiene que hacer. Y el viejo, para qu te voy a contar? No tienes que contarme nada, Sharon dijo l rindose. Estamos a la misma longitud de onda. Exacto. Por consiguiente, a la segunda o tercera vez comprend que eres el nico de quien podra esperar algo. Bueno, no quiero engaarte. No quera que me secuestraran. Tampoco estaba dispuesta a que me violaran. Pero lo pasado, pasado. Estoy aqu y he decidido sacar el mximo partido. Y, puestos a colaborar, pens que ms me vala sacar algn beneficio. A m me parece que eso denota madurez por mi parte, no crees? 190

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Ciertamente que s. Te admiro esa filosofa. Cmo te lo dir para que me comprendas? Lo que quiero decirte es que, si tengo que entregarme a los otros tres, muy bien, lo har. Pero a ti, puesto que simpatizamos intuyo que nos llevaremos muy bien, bueno, a ti me gustara tratarte de otra manera, de una forma especial. Considero que merece la pena. Te doy mi palabra de que merecer la pena le dijo l arrebolado de entusiasmo. Tienes clase. Y comprobars que soy un hombre que sabe apreciar la clase. Gracias. Pero hay una cosa... Se detuvo y frunci el ceo ensombrecindosele la expresin del rostro. No s cmo puedes sentirte atrado hacia m en la forma en que me has visto. A qu te refieres? Eres la mujer ms hermosa del mundo! No, ahora no dijo ella sacudiendo la cabeza sobre la almohada. Tal vez lo haya sido. Y tal vez pueda volver a serlo. Pero aqu, en estas circunstancias, no puedo resultar atractiva. Atada, sin poder tomarme un bao, enfundada en este camisn barato. Esa no soy yo. Adems, como todas las mujeres, tengo cierta vanidad femenina. Quiero ofrecer mi mejor aspecto cuando estoy en compaa de un hombre que me interesa. Quiero excitarle. Para excitarme no te hace falta nada ms, Sharon. Mrame. Acabo de engordar medio kilo gracias a ti. Estupendo murmur ella dirigindole una mirada anhelante. Lo dices en serio? le pregunt l con voz ronca. Les he visto a todos y t eres el mejor. Comprimi su mole contra ella. Me ests volviendo loco. Ella le bes el trax y los hombros y le recorri el cuello con la punta de la lengua. Ya averiguaras lo que soy capaz de hacer si me dieras ocasin le murmur ella. Si me vieras con una bata transparente o un bikini, ya te daras cuenta. Cuando est libre, vers lo que soy capaz de darte. Cario, eres demasiado. Para ti no murmur ella. El Vendedor le estaba rozando el pecho con la boca y ella suspiraba de placer. Levant la cabeza e intent mordisquearle los lbulos de las orejas. Despus le habl en tono sensual. Sigue, cario, me gusta mucho. Los hombres olvidan que eso a las mujeres les gusta mucho. Mmmmmm, Dime, cario, qu es lo que ms te gusta cuando amas? Te gusta lo mismo que a m? A ti que te gusta? le pregunt l con un gruido. Pues, todo. Todo, todo. Basta, basta, me ests excitando demasiado, espera tengo que... Se le subi encima sin ms prembulos y le introdujo el hinchado miembro. Mantena los ojos cerrados y jadeaba sin cesar. Anda, dmelo, dmelo le deca ella gimiendo. Enloqueci de excitacin y, al experimentar el orgasmo, se le aplan encima como la pared lateral de un edificio. Ella jadeaba contra su odo. Ms tarde, sentado en la cama procurando recuperar el resuello, la mir con renovado respeto. Eres extraordinaria le dijo. Lo acepto como un cumplido. T tambin lo eres. Se detuvo. Me has excitado mucho, sabes? Se le vio tan orgulloso como si acabara de ganar el premio Nobel. De veras? De veras te he excitado? Me lo haba parecido pero no estaba seguro. Puedes estar seguro le dijo ella sonriendo. Ha sido una preciosidad. Lo hemos logrado juntos. El la mir complacido y pareci que fuera a decirle algo. Lo que antes me estabas diciendo, lo decas en serio? le pregunt con recelo. Te refieres a lo que podra hacer si me dieras ocasin? S. Si me encargara de soltarte, si te trajera cosas que te gustaran, ya sabes... Cosas sexualmente excitantes, slo para ti.

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Prendas interiores muy ligeras. Perfumes. Carmn de labios. Te asombraras de comprobar lo til que resulta. Si yo hiciera... t has dicho que te gustara hacer cosas distintas. Prubame y vers le dijo ella sonrindole seductoramente. El agit la cabeza lentamente sin dejar de mirarla. Eres estupenda. Una mujer de cuerpo entero como jams ha habido otra. Precisamente lo que he andado buscando toda la vida. Asinti. Muy bien. A partir de ahora vamos a ayudarnos el uno al otro. Resea de ltima edicin: La seorita Sharon Fields, en el papel de protagonista, ha hecho gala de la asombrosa versatilidad que siempre cabe esperar de una verdadera estrella. Jams haba estado ms convincente. Cuarta actuacin. En escena con el Soador. La muchacha encantadora reducida a la quintaesencia de la feminidad en contra de sus deseos. El amor del hombre la ha conmovido, ha conseguido llegar hasta su corazn y ella no puede evitar corresponderle. La brbara y brutal empresa se est convirtiendo para ella en una romntica aventura. Se ha transformado, a los ojos de su amante, en la criatura soada que ste se haba inventado. Su ardiente pasin (sabiamente guiada por ciertos recuerdos de Ellis, Van de Velde, Kinsey y, sobre todo, MastersJohnson) se esforzar por devolverle la virilidad. De lograr esto ltimo, la actuacin se convertira en un triunfo. El Soador haba entrado en la estancia con cierto recelo. No se molest en desnudarse. Se sent en la cama, completamente vestido, y sin moverse. Pareca que meditara, Sharon ya saba acerca de qu. Tendra que manejarlo con cuidado. Hola, hombre. No te veo muy contento. Es que no lo estoy. Yo s debiera estar triste y no t. Es que no has venido a hacerme el amor? Yo bien quisiera. Creme, lo quisiera. Pero estoy muy desalentado. Y, cuanto ms lo intento, peor, Creo que ya s lo que ocurre. Quieres decrmelo? Acaso quieres saberlo? le pregunt l asombrado. Pensaba que estabas muy molesta con nosotros. Lo estaba y sigo estndolo con los dems. Pero me he percatado de las diferencias que os separan. Ya no te considero igual a los dems. Me alegro dijo l animndose un poco, porque no soy igual. Te aprecio de veras. Creo que eso es lo ms importante. Te aprecio lo suficiente como para saber que no est bien forzarte estando t indefensa. Eso es lo que me perjudica. El sentimiento de culpabilidad. Te lo agradezco muy de veras le dijo ella con voz gutural. Al principio haba credo que erais todos iguales Todos igualmente crueles e insensibles. Pero ayer comprend que no era lgico. Y desde que llegu a la conclusin de que era una necedad seguir resistiendo y que me convena sacar el mejor partido, he podido iros viendo individualmente. T no tienes nada que ver con los dems. Te has dado cuenta? le pregunt l ansiosamente. Al final, s. Eres el nico que ha pronunciado la palabra "amor". Porque yo te amo, te amo de veras. Y eres el nico que me ha demostrado simpata, comprensin y ternura, el nico que me ha defendido. He estado pensando en ti y he llegado a una conclusin que no me importa confesarte un secreto. Estaba pendiente de todas y cada una de sus palabras y se le vea como rejuvenecido. Sharon decidi adentrarse en la escena ms crucial. Tenas razn en lo que pensabas, aunque yo me obstinara en negarlo. Para m, la caracterstica ms estimulante de un hombre que me atraiga es el hecho de que crea que no hay nada imposible de alcanzar. Me atrae el hombre que no se desalienta. S, estabas en lo cierto al hablar de la personalidad que poda adivinarse a travs de aquellas entrevistas falsas.

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Me atrae el hombre capaz de afrontar cualquier riesgo con tal de poseerme. No me gustan los hombres computadorizados que calculan todos los pros y los contras de las acciones. Me gustan los soadores lo suficientemente arrojados como para convertir en realidad sus sueos. La reaccin del sujeto fue precisamente la que ella se haba imaginado. Pareca un afligido peregrino que hubiera acudido a un sagrado santuario a la espera de un milagro, consciente de que probablemente ste no iba a producirse, y que acabara de verlo realizado. Eres todo lo que siempre he querido, Sharon dijo ardorosamente. No s expresarte con palabras lo mucho que te quiero. Si me quieres, demustramelo. Hzmelo comprender. Despus de los dems, necesito de alguien que me aprecie. Qutate la ropa y tindete aqu a mi lado. De veras lo quieres? le pregunt l sin poder dar crdito a sus odos. Me conoces lo bastante como para saber que siempre digo y hago lo que pienso, cuando me dan la oportunidad, claro. Se desnud sin quitarle los ojos de encima. Se encontraba desnudo a su lado sin atreverse todava a tocarla. Es que no vas a besarme? le pregunt ella. Se levant tmidamente por encima de ella y la bes en los labios. Mientras la besaba, Sharon fue abriendo gradualmente los labios y le roz la lengua con la suya. Se percat de la rpida aceleracin de los latidos de su corazn. Entonces empez a besarle las mejillas, las orejas y la barbilla y le murmur: Ahora acarciame los pechos y bsalos. Me gusta. Mientras su cabeza descenda hacia su pecho, Sharon procur recordar algunos de los consejos de Masters y Johnson. Los haba ledo con mucha atencin. Pas mentalmente las pginas. El fracaso de los hombres se deba muy a menudo a la ansiedad, a una concentracin en los resultados, a la necesidad de conseguirlo en lugar de perderse espontneamente y participar de una forma natural en el acto. Record haber ledo que el fallo sexual poda deberse a "un desorden fruto de la ignorancia, de la privacin emocional, de las presiones culturales y del total aislamiento de la sexualidad arrancada de su contexto natural". Tales hombres "suelen mostrarse tan recelosos acerca de su actuacin que, en el transcurso de la actividad sexual, se dedican a observarse mentalmente en lugar de dejarse arrastrar por sus naturales sentimientos sexuales". Para evitar la eyaculacin prematura, record, hay que comenzar por tocarse y acariciarse el uno al otro, iniciando el acto nicamente tras haber puesto en prctica la tcnica de estrujamiento Masters Johnson. Con su cuerpo muy junto al suyo, Sharon se percat de que su deseo se estaba acrecentando. Para alcanzar la segunda fase a que haca referencia la obra, tena que asirle con fuerza. Espera, cario le murmur, puedes soltarme la mano derecha, una sola mano? Ansioso de complacerla, dej de besarla y acariciarla y, sin decir palabra, extendi la mano hacia el pilar y le solt la mueca derecha. Sharon movi los dedos para que se le restableciera la circulacin sangunea. Despus le pidi que siguiera besndola y acaricindola. El la obedeci y su boca y sus manos regresaron a su cuerpo. A los pocos minutos se dispuso de nuevo a penetrarla pero ella le decepcion una vez ms. Espera le repiti, no lo intentes todava. Acrcate. El se inclin hacia adelante muy perplejo. Ella extendi la mano libre, le asi la punta del miembro y le aplic la tcnica MastersJohnson. Lo consigui a los cinco segundos y desapareci la ereccin. Muy bien, cario le dijo ella dulcemente. Ahora descansemos juntos hasta que me desees de nuevo. Entonces repetir lo que acabo de hacer. Sin oponerse, l se dedic de nuevo a besarla y acariciarla y, cuando estuvo dispuesto una vez ms, ella se lo impidi, y repiti el proceso una tercera y una cuarta vez. A la quinta vez le dijo: Muy bien, cario, vamos a probarlo. Not que se estremeca y empez a guiarle, y cuando ya le tena dentro cosa de un centmetro, advirti que temblaba, lanzaba un grito y eyaculaba. Cuando ya estuvo blando le sigui sosteniendo y estrujando suavemente. Ven aqu, tindete a mi lado. 193

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El se tendi a su lado muy afligido. Lo siento dijo. No lo sientas le dijo ella cariosamente. Vas a conseguirlo. Esta vez lo has hecho mejor que antes, mucho mejor. Me has penetrado. Casi estabas dentro. Pero no he.. Escchame, cario. S que podremos hacernos el amor porque lo deseamos mucho. Podremos conseguirlo. Lo probaremos una o dos veces ms y nos haremos el amor tal como yo s. Pero para hacerlo bien, tengo que estar libre, me refiero a las manos, no puedo estar atada. Te ser sincera. Quiero que me desates para que podamos hacerlo como es debido. Quieres decir que sigues deseando hacerlo de nuevo conmigo? No seas tonto. Te quiero. Hay millones de hombres que padecen de eyaculacin prematura. Es el defecto ms fcil de solucionar. Pero, para conseguirlo, hacen falta dos personas. Cuando est libre como t, te prometo que dar resultado. Vers qu fcil es y entonces nos sentiremos los dos satisfechos. Hablar con los dems. No hay motivo para que te tengamos atada. Les hubiera hablado de todos modos aunque no me lo hubieras dicho. No te arrepentirs le dijo mirndole con sus grandes ojos verdes rebosantes de afecto y ternura. Ahora que somos amigos, nos merecemos la oportunidad de amarnos el uno al otro libremente. Yo te quiero, puedes creerme. Ahora dame un beso de buenos noches y vuelve maana. No les cuentes a los dems lo que siento por ti. Se pondran celosos y me lo haran pagar. Pero vuelve y qudate conmigo mucho rato. Resea de la edicin de medianoche: No hay ninguna actriz actual capaz como Sharon Fields de producir la sensacin de dar y desear amor. Si todo el mundo fuera una alcoba, ella sera su reina. Decididamente, un nuevo triunfo Fields. En escena con el Malo. Le haba animado a volver porque, de los cuatro, era el ms difcil de manejar. Su anterior actuacin con l haba sido un acierto, pero ahora tena que superarse. Haba rechazado la pldora para dormir al objeto de estar bien despierta con vistas a su tour de force. Pasada la medianoche, el sujeto entr furtivamente vestido nicamente con sus calzoncillos. Qu dices, nena? Me estabas esperando? Ella apart la cabeza y se mordi el labio inferior. Ya haba interpretado esta misma escena en uno de sus ms grandes xitos de taquilla (el que bati todos los rcords del Radio City Music Hall), La camelia blanca, si bien con mucha menos eficacia que en estos momentos. El Malo le tom la cabeza entre las manos y la oblig a mirarle. Vamos, nena, a qu viene esta vergenza? Lo quieres, no? S, estpido, s le contest ella bruscamente. El sonri y se quit los calzoncillos. Ella se lo qued mirando como hipnotizada. Te gusta, eh? le pregunt l acercndose a la cama. S, as te parta un rayo. Tienes el mejor. Muy bien, nena, en estos momentos es todo para ti. No perdi el tiempo y le desat primero una mueca y despus la otra. Las manos y los brazos de Sharon estaban como entumecidos. Ella se los frot brevemente sin apartar los ojos hipnotizados del musculoso cuerpo desnudo del sujeto. El se qued de pie junto a ella, sonriendo. Muy bien, cario, vamos all. Crees que podrs soportarlo? Santo cielo, era aborrecible. Sin embargo, la expresin de Sharon reflej asombro y deseo. Decidi utilizar deliberadamente ambas manos. Le atrajo lentamente hacia s tirando juguetonamente hacia arriba y hacia abajo. Le tena de rodillas encima suyo y decidi cerrar los ojos y respirar entrecortadamente. Cario le dijo casi como sin poder hablar , hzmelo. Exctame. Bueno, bueno dijo l acomodndose entre sus acogedoras piernas. Esta vez lo haremos a base de bien. Date prisa le murmur ella.

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Al penetrarle, ella le abraz, cerr las piernas a su alrededor y movi lentamente el tronco siguiendo el ritmo de la creciente velocidad e intensidad de su acometida. Sigui movindose convulsamente, puntuando los jadeantes gruidos del sujeto con una serie interminable de palabras malsonantes. Baj las piernas y se elev y descendi siguiendo su ritmo girando y embistiendo, pidiendo ms y ms, ms fuerte ms fuerte, rascndole y arandole la carne para su mayor deleite. Estoy a punto de alcanzarlo gimi, ya no puedo contenerme. Los dos juntos, nena le dijo l jadeando enloquecido, ahora... Al poco rato yaca tendida a su lado como exhausta y satisfecha. Al observar que el sujeto iba a levantarse, le agarr. Qudate conmigo, qudate un poquito ms. Te dar todo lo que quieras le dijo l sonriendo. Ningn hombre me haba hecho eso jams le dijo ella sin soltarle. Eres una maravilla. Ya somos dos le dijo l. Tienes que irte? No puedes quedarte toda la noche? Ojal pudiera, pero no quiero que los dems piensen que te disfruto en exclusiva. Que se vayan al cuerno. Qu te importa lo que piensen? Por qu no piensas en m? En ti pienso, nena le dijo l apartndole las manos de sus hombros. Ser mejor que descanses. Conseguirs de m todo lo que quieras. Tenemos mucho tiempo por delante. Se levant de la cama y ella permaneci inmvil. Este "tiempo por delante" la haba entristecido, la haba alejado de su papel y del escenario. Se dej atar sumisamente de nuevo las muecas a los pilares. O mucho me equivoco o sta va a ser la ltima vez le prometi. Eres un encanto y no quiero que ests atada. Gracias le dijo ella dbilmente. A partir de ahora nos lo vamos a pasar muy bien le prometi l. Eso si yo pudiera tener una oportunidad, hermano, pens. Pero tena que seguir fingiendo. Cundo volver a verte? le pregunt. Cuando est dispuesto repuso l guindole un ojo. Maana por la noche lo ms tardar. Resea de primersima edicin: El momento culminante de la carrera teatral de la seorita Fields. Cabe nicamente preguntarse adnde ser capaz de llegar. Cuaderno de notas de Adam Malone. Domingo 22 de junio Al llegar a Ms a Tierra tena intencin de anotar, da a da, todas las incidencias de esta reunin extraordinaria del Club de los Admiradores. Pero me he abstenido de hacerlo hasta ahora como consecuencia de dos factores. El primero de ellos fue mi desaliento a propsito de mi actuacin sexual o falta de actuacin, para ser ms exactoscon el Objeto. Tras haberme pasado tantsimos meses anhelando la unin sexual con ella y alcanzar finalmente la oportunidad de consumar dicha unin, mi inesperado fracaso me sumi en un estado de profundo desaliento. Como es natural, procur disimular mi depresin y estos ltimos das me los he pasado fingiendo. Pero por dentro me senta muy pesimista y, tras dos humillantes fracasos, la ansiedad y el temor me hicieron creer que sera inevitable un tercero. Hasta anoche me obsesionaba la idea de unirme a ella. Haba logrado dejar de autoanalizarme, ya que ello no me haba permitido alcanzar ninguna solucin inmediata. En su lugar, procur buscar algn medio prctico que pudiera serme til en el transcurso del breve perodo de tiempo de que dispona. Record que en toda mi vida slo haba fracasado otras dos veces, hace cinco o seis aos. Hubo una joven y rubia, auxiliar de dentista, con quien no pude hacerlo, a pesar de lo mucho que ambos estbamos deseando hacernos el amor. Recuerdo que prob toda clase de afrodisacos desde atiborrarme de ostras y pltanos a la utilizacin del polvo chino que se extrae del cuerno del rinoceronte, desde mosca espaola (que se hace con escarabajos secos pulverizados) a la yohimbina (extrada de la corteza de un rbol africano), pero ninguno de tales remedios dio resultado. Estaba a punto de probar alguna de las nuevas drogas, la PCPA y la L dopa, que, segn se afirma, son capaces de provocar una hipersexualidad en algunos casos, cuando, de repente, sucedi todo como sin darnos cuenta.

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Una noche dejamos de probarlo y estbamos paseando, cuando ella me dijo algo a propsito de lo mucho que le gustaba mi cuerpo y entonces lo conseguimos. La arrastr hacia unos matorrales, le levant la falda y se solucion el problema. La segunda vez, quizs un ao ms tarde, creo que fue con aquella preciosa viuda morena, de treinta y tantos aos. La conoc en el cine. Se hallaba sentada a mi lado y, al salir, empezamos a hablar y ella me invit a su apartamento. En cuanto entramos en su casa, empez a desnudarse. Estaba muy excitada y yo tambin me excit mucho. Estaba a punto de penetrarla cuando eyacul. El desdichado incidente se repiti de nuevo al da siguiente. Al llegar la tercera noche, ella me ofreci dos tragos muy fuertes y empez a acariciarme y, cuando ya estuve listo, me facilit dos preservativos y me los hizo poner el uno encima del otro y dio resultado. En los aos sucesivos ya no hubo problema. Despus de mis dos fracasos con el Objeto que me dejaron profundamente confuso, decid hallar una solucin prctica. Pens en acercarme a Riverside para ver a un mdico, no fuera caso de que padeciera una infeccin de prstata o una irritacin del prepucio. Despus, caso de que no se descubriera el origen, tena intencin de pedirle al mdico algo de que haba odo hablar, un anestsico local llamado Nupercainal, que algunos amigos me haban dicho que era estupendo si te lo aplicabas a la punta del miembro cuatro o cinco minutos antes de hacer el amor. Al parecer, esta sustancia insensibiliza el prepucio y evita que se produzca un orgasmo rpido. No obstante, no me agradaba la idea de acudir a visitar a un mdico a espaldas de mis amigos y me constaba que stos no me lo permitiran caso de proponrselo. Sea como fuere, haba estado pensando en este desesperado remedio hasta anoche, cuando ces finalmente mi obsesin. En estos momentos, mi ansiedad es mucho menor. Ello se debe a que el Objeto me ha manifestado los verdaderos sentimientos que yo le inspiro, y me ha dicho con toda sinceridad que no me preocupe, porque est dispuesta a ayudarme a consumar nuestra unin. Su actitud me ha librado de buena parte de mi angustia. No obstante, dicha angustia haba sido hasta ahora tan abrumadora que me haba impedido poner en prctica mi idea de llevar un diario. Sin lugar a dudas, ste fue el primer factor que me impidi hacerlo. El segundo factor que me ha impedido escribir el diario fue la violenta e ilgica oposicin del Mecnico, a pesar de haberle yo prometido que se tratara de algo muy secreto y privado. Sin embargo, he decidido anotar algunos puntos destacados siempre que tenga ocasin (como me sucede en estos momentos en que el Mecnico est echando una siesta) y seguir toda la cronologa de la puesta en prctica del primer proyecto del Club cuando regrese a casa y ya no tenga que actuar de acuerdo con los dems. Hemos organizado un almuerzo informal del Club de los Admiradores y aqu estn casi en estilo taquigrfico, los principales puntos de la decisin a que hemos llegado. Al reunirnos para almorzar, todos nosotros nos mostrbamos ms alegres, tranquilos y satisfechos que en otras ocasiones. Por primera vez nos mostramos unnimemente entusiastas a propsito de nuestra aventura. A travs de nuestras palabras result evidente que el Objeto haba cumplido su promesa. Estaba claro que haba llegado al convencimiento de que la colaboracin tena sus ventajas, haba hecho las paces con su situacin y ya no nos causara ms problemas. Es ms, pude deducir que con mis compaeros haba hecho algo ms que limitarse simplemente a colaborar. Haba superado su resentimiento y les haba ofrecido su amistad. Me divert pensando en cul sera su reaccin si supieran o tuvieran la ms mnima idea de los sentimientos que yo le inspiraba al Objeto. El Objeto y yo guardaremos celosamente nuestro secreto. Sea como fuere, gracias al entusiasmo provocado por el Objeto, se hicieron varias propuestas, que se sometieron individualmente a votacin. El Mecnico prolog la primera propuesta dicindole al Perito Mercantil: "Bueno, ests ahora de acuerdo? A eso ya no se le puede llamar violacin forzosa, no te parece?" A lo cual repuso el Perito con rostro afable: "Ya no." Despus el Mecnico trajo a colacin lo que yo estaba a punto de mencionar. "Digo que est lo suficientemente tranquila para que la dejemos en libertad en su cuarto." "No me cabe la menor duda", dije yo. "Es inofensiva", aadi el Agente de Seguros. El Perito Mercantil fue el nico que se mostr receloso. "Estis seguros de que no correramos riesgo?" "No hay peligro dijo el Agente de Seguros. Como es natural, primero tomaremos toda clase de medidas. Ahora hay en la puerta un pestillo por la parte de adentro. Podemos sacar el pestillo de una puerta en la que no nos haga falta y colocarlo en la puerta del dormitorio por la parte de afuera. De esta forma, cuando uno de nosotros est con ella podr cerrar la puerta por dentro. Al salir, cerraremos el pestillo de la parte de afuera para que no se le ocurra hacer ninguna trastada". 196

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"S dijo el Mecnico ofreciendo la solucin . Hay otro pestillo en la puerta trasera de la cocina. No nos hace falta.Lo sacar y lo colocar en su puerta algo ms arriba que el pestillo de dentro". El Perito Mercantil se mostr satisfecho de esta medida de precaucin. El Agente de Seguros resumi brevemente el siguiente paso. "Muy bien, a partir de esta noche gozar de completa libertad dentro de los lmites del espacio que le ha sido asignado. Podr moverse con entera libertad, ir al cuarto de bao cuando lo desee, leer y hacer lo que quiera". Se hicieron a este respecto varias propuestas unnimemente aprobadas. Todas las propuestas constituan pequeas recompensas al Objeto, en agradecimiento a su sentido comn y buen comportamiento. El Perito Mercantil propuso prestarle el aparato de televisin porttil. Dijo que no nos haca falta y que ella podra distraerse un poco. Lo aprobamos tras asegurarnos de que no exista ningn canal local que pudiera delatar la localizacin de nuestro escondite. El Agente de Seguros propuso suministrarle bebidas alcohlicas y vasos para que el ambiente le resultara ms acogedor. El Mecnico se opuso a cualquier recipiente de cristal que pudiera convertirse en arma agresiva, y present una enmienda por la cual se le suministrara al Objeto bebidas alcohlicas en frascos de plstico y vasos de plstico. Se aprob por unanimidad. Por mi parte, yo dije que me gustara entregarle algunos libros y revistas que me haba trado para que pudiera distraerse un poco. No hubo objeciones. Fue una reunin amistosa, en la que se demostr que distintas personas pertenecientes a diferentes estratos sociales, pueden llegar perfectamente a un acuerdo y vivir en armona cuando son felices y no se producen contratiempos. Todo el mundo esperaba ansiosamente su cita nocturna con el Objeto. Estamos a domingo, da que siempre confiere cierto aire festivo a todas las actividades humanas. El Agente de Seguros ha sacado una baraja y, como de costumbre, hemos echado a suerte los turnos; primero el que sacara la carta ms alta, despus el que le siguiera inmediatamente, etc. El orden de privilegio de visita de esta noche ser el siguiente: Primero, el Agente de Seguros; despus el Perito Mercantil; en tercer lugar el Escritor, es decir, un servidor de ustedes, y en cuarto el Mecnico. Grandes esperanzas. Tal como afirm John Suckling en el siglo XVII: "La esperanza te hace amar una dicha; , El Cielo no sera Cielo, si supiramos cmo era". En el transcurso de todo este da y parte de la noche que an no haba finalizado, puesto que todava faltaba un servicio, Sharon se vio sumida en un creciente estado de esquizofrenia. Se trataba de un estado por el que ya haba pasado en determinados momentos de su carrera: el estado de ser dos personas distintas a lo largo de veinticuatro horas, de verse sumergida de da en la en la identidad de otra persona, en un papel imaginario que ella crea autntico y era el que interpretaba en los plats, y de ser, en el transcurso de su tiempo libre, ella misma si bien con menos convencimiento. Esta cuestin de separarse de s misma y volver a ser ella misma, siempre la haba dejado confusa y agitada, hasta haca algunos aos en que tuvo ocasin de definir mejor su verdadera identidad, consiguiendo que la autntica Sharon Fields no se viera afectada por los papeles que interpretaba. En cierta ocasin busc remedio a su conflicto interior a travs de la lectura de los comentarios de Robert Stevenson a propsito de la creacin de El extrao caso del Doctor Jekyl y el Seor Hyde. En dicho relato, el autor haba intentado resolver "esa acusada sensacin de desdoblamiento de la personalidad que se produce en determinadas ocasiones y abruma la mente de toda criatura pensante". Eso no es que se refiriera precisamente a su problema, pero constituy para ella un consuelo. Entonces era cierto. Todas las personas posean una doble personalidad, eran dos personas en una segn las circunstancias. Pero dicho descubrimiento no solucion su problema y Sharon se esforz por ser una sola persona y puede decirse que casi lo consigui. Pero ahora, en cautiverio, se haba producido de nuevo el conflicto como consecuencia de su necesidad de sobrevivir. Haba aceptado el reto de uno de sus ms difciles papeles, es decir, el de interpretar la figura de la persona que no era, de la persona que todos los hombres se imaginaban o deseaban que fuera. Viviendo intensamente dicho papel, haba conseguido escapar a la humillacin y amortiguar su dolor. Esta tarde haba interpretado el papel de la Sharon Agradecida. Al parecer, sus actuaciones de ayer constituyeron un xito resonante. Sus horribles admiradores la inundaron de regalos. Entraron despus del almuerzo, la desataron, le concedieron libertad dentro del dormitorio y el cuarto de bao, le anunciaron su nueva autonoma y le recordaron que sta sera limitada y que ella segua estando prisionera, cosa que subrayaron colocndole un pestillo adicional por la parte de 197

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afuera. Despus empezaron a llegarle los regalos de sus carceleros: un pequeo aparato porttil de televisin por parte del Tiquismiquis, dos montones de libros de bolsillo y revistas por parte del Soador, una bolsa de golosinas y una botella de plstico conteniendo whisky por parte del Vendedor. Y ella haba interpretado el papel de la agradecida Margarita Gautier, la hechicera cortesana que reciba dones, halagaba y demostraba su gratitud a sus admiradores. Pero tras marcharse ellos y dejarla encerrada, haba vuelto a ser ella misma y se haba llenado de odio al pensar en su estimulacin de colaboracin, si bien logr experimentar cierto alivio al dirigir dicho odio hacia ellos. Cunto les odiaba! Cunto les aborreca y cunto ansiaba vengarse de todos y cada uno de ellos, por la degradacin y desdicha en que la haban sumido. Cunto les detestaba por obligarla a arrastrarse ante ellos, por esperar de ella que se mostrara agradecida por el hecho de haberla desatado y dejndola sin embargo encerrada. Entonces se pregunt por primera vez si la prisin en la que se encontraba sera a prueba de huidas. Al fin y al cabo, la haban confinado en una simple habitacin corriente, no en una prisin con barrotes de hierro. Habiendo recuperado la libertad de movimiento, caba la posibilidad de escapar. Pensando en dicha posibilidad, haba recorrido la estancia cuidadosamente, estudiando y examinando todas las paredes. Se percat de que no le sera posible abrir la puerta. Los goznes estaban oxidados y los pestillos resultaban inexpugnables. Le resultara difcil aun en el caso de disponer de las necesarias herramientas, pero no haba herramientas ni las habra. El pavimento y el techo no revelaban seales de escotillones o troneras. Slo quedaban las ventanas, pero las tablas que las cubran haban sido clavadas con docenas de resistentes clavos que no podran desclavarse. Acercando un ojo a una rendija de entre las tablas pudo distinguir vagamente un barrote metlico, lo cual significaba que las ventanas estaban doblemente protegidas por las tablas del interior y los barrotes metlicos del exterior. S, estaba enjaulada, atrapada, con tan escasas posibilidades de escapar como un prisionero encerrado en su solitario confinamiento de San Quintn. San Quintn? Qu la habra inducido a pensar en aquella penitenciara de alta seguridad de California? Lo record instantneamente y el recuerdo se lo trajo a la memoria. En una de sus primeras pelculas haba interpretado el papel de una joven esposa que en una de las escenas esperaba, a la entrada de la prisin, la puesta en libertad de su marido. Haba sido un pequeo papel sin importancia y la escena se haba rodado en la misma entrada de San Quintn. Tras haberse rodado las cinco o seis tomas de la escena, ella, junto con el director y otros actores, haban sido invitados por el alcaide y los guardianes a almorzar dentro del recinto de San Quintn. La atmsfera se le haba antojado opresiva, y todo aquel ladrillo, cemento y acero le haba parecido sobrecogedoramente inhumano, intuyendo el desamparo en que deban encontrarse los reclusos en aquella enorme jaula. En el transcurso del almuerzo haba manifestado sus pensamientos por decir algo, y haba preguntado cuntos reclusos solan intentar escapar. Le dijeron que muchos intentaban evadirse pero que muy pocos lo conseguan. El alcaide y los guardianes le refirieron muchas historias de evasiones fallidas, y uno de ellos haba recordado el ms memorable de los intentos de evasin de toda la historia penitenciaria, un intento no de huir, sino de birlarle al Estado una vctima de ejecucin. Jams haba olvidado aquella historia, y ahora haba vuelto a pensar en ella tras finalizar el examen de su propia celda en un intento de descubrir en ella algo que pudiera serle de utilidad. La historia era todo un compendio de decisin e inventiva humana. En los aos treinta, no, haba sido exactamente en el ao 1930, un leador polacoamericano cmo se llamaba?... Kogut, William Kogut, haba sido sentenciado a muerte por el asesinato de una mujer y haba sido confinado en una de las celdas del pasillo de la muerte de San Quintn. El jur que no permitira jams que el Estado le ejecutara. A medida que se aproximaba la fecha de la ejecucin, Kogut se invent un inteligente medio no de huir de su celda sino de la sentencia. A pesar de sus escasos y casi ridculos recursos, Kogut decidi fabricar una bomba. Decidi fabricar una bomba utilizando una baraja. Al recordar la historia, Sharon comprendi que era sumamente importante no pasar por alto ni una sola de las fases del incidente. Primera fase: Saba que las zonas rojas de los naipes de rombos y corazones estaban integrados por celulosa y nitrato, ingredientes altamente explosivos. Rasc cuidadosamente la superficie roja de todos los rombos y corazones. Segunda fase: Haba arrancado una pata de su jergn, recogi todas las virutas, las meti en la pila del lavabo y con el mango de una escoba las introdujo en la tubera metlica de desage, dejando el mango metido al objeto de que no penetrara aire en la tubera. 198

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Tercera fase: Utilizando la lmpara de petrleo de la celda, mantuvo la bomba de fabricacin casera sobre la llama durante toda la noche, al tiempo que en la tubera se formaba vapor y gas. Cuarta fase: al rayar el alba, la bomba improvisada hizo explosin con un tremendo fragor, haciendo saltar en pedazos la celda y a Kogut con ella. Sali triunfante en contra de todas las previsiones y consigui escapar. Pens un buen rato en repetir la hazaa de Kogut. El Soador le traera una baraja si ella se la solicitaba con el pretexto de hacer solitarios. Podra rascar el color rojo utilizando las uas. Pero y despus qu? Vacil al pensar en la siguiente fase. En la habitacin no haba nada que se pareciera a una tubera metlica. Tampoco haba lmpara de petrleo ni una vela que pudiera arder varias horas. Pero aunque poseyera todo lo necesario para fabricar una bomba, comprenda que no le sera posible llevar a la prctica aquel proyecto. No estaba segura de que diera resultado y, caso de no darlo, la descubriran y la castigaran de nuevo, lo cual le resultara insoportable. Por otra parte, aunque diera resultado, no saba cul sera el alcance de la explosin y tema ser destruida junto con el cuarto. Aunque sobreviviera e intentara escapar a travs de alguna brecha en la pared, habra... todo aquello era ridculo y se deba a la frecuente dramatizacin a que la induca su mentalidad teatral. Tonteras. Estupideces. Estaba prisionera, encarcelada, enjaulada. No haba posibilidad de huida. Estaba reducida a la impotencia. Era necesario que dejara de pensar como una actriz y que se dedicara, en su lugar, a interpretar un papel. Tena que concentrarse en la interpretacin del papel de Sharon Fields y nada ms. Aqulla era su nica posibilidad, si no de huida, por lo menos de supervivencia. El aborrecimiento que le inspiraban a causa de lo que le estaban haciendo le subi de nuevo a la garganta y se la llen de amarga y verdosa bilis. Durante todo el da se sinti inflamada por el odio que la posea como un demonio. Al caer la noche fue presa del terror un terror parecido al que experimentan los actores antes de salir a escenay pens que no estara en condiciones de seguir interpretando con xito su papel, habida cuenta del veneno que se albergaba en su interior. Sin embargo, cuando lleg el momento de actuar, desech (como siempre) sus temores, se identific de nuevo con su papel y la consumada actriz que era Sharon Fields volvi a dominar framente la situacin desde el principio hasta el final. Sentada en la cama, ahora que eran las once y cuarto de la noche, peinndose distradamente la larga y rubia melena mientras aguardaba la aparicin en escena del ltimo de sus cuatro apresadores, evoc los detalles de las tres actuaciones anteriores y pens en el partido que les haba sacado. El partido haba sido sensacional. A un observador exterior, lo que haba logrado y aprendido hubiera podido antojrsele un simple accidente. Pero ella saba que se trataba de algo ms. Toda la informacin que haba obtenido no se haba debido al simple azar sino a su habilidad y talento. Se haba entregado a sus apresadores sin reservas y haba conseguido desarmarles por completo. Haban credo en ella, haban olvidado la verdadera naturaleza de las relaciones que les unan a ella y se haban ablandado lo suficiente como para bajar la guardia de vez en cuando. Y ella haba estado alerta y vigilante, dispuesta a abalanzarse sobre todos los bocados. En lugar de recibir de cada uno de ellos un simple bocado, haba logrado beneficiarse de un inslito e inesperado festn. Por casualidad? No, ni hablar, eso slo hubieran podido pensarlo quienes no la conocan. Se consideraba acreedora a los aplausos. Al igual que en todas las ocasiones anteriores, ella haba sido la directora de escena de todas sus actuaciones. El xito haba empezado a producirse a primeras horas de la noche con el Vendedor. Se haba lavado y secado la blusa y las bragas de seda y haba eliminado las arrugas de la falda mantenindolas sobre el vapor de la baera, y, al entrar el individuo en el jardn de los placeres, la encontr pulcramente vestida y rebosante de hechizo. La variedad sera el ingrediente, la variedad sera el men que le servira esta noche y, a pesar de la repugnancia que ello le inspiraba, decidi apartar firmemente de sus pensamientos cualquier idea de inhibicin. No haba tiempo que perder. Se arroj inmediatamente en sus brazos, le bes y le permiti que la acariciara. En cuanto se cerr la puerta, decidi esforzarse al mximo. A travs de los ms recientes actos sexuales haba conseguido llegar a ciertas deducciones y haba logrado imaginarse cul deba ser la autntica vida sexual de aquel individuo. 199

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Se haba imaginado las aburridas repeticiones del acto con su esposa, y lo que probablemente buscaba y a veces encontraba fuera del hogar. Haba comprendido que no era un sujeto paciente y que no estaba en condiciones de proporcionar placer, sino que, por el contrario, ansiaba simplemente la satisfaccin sexual sin que se le exigiera a cambio ni tiempo ni destreza. Muy bien. Se apart de l y empez a desnudarle. Despus, mientras l terminaba de desvestirse, se despoj rpidamente de la blusa y la falda, y nicamente se dej puestas las provocadoras bragas negras. Esper a que se tendiera en la cama y despus se le acerc. Le ofreci un prolongado beso francs, acaricindole el cuerpo con una mano. La reaccin del sujeto a sus dedos fue inmediata. Antes de que pudiera levantarse para hacer lo que de l se esperaba y lo que l mismo se exiga, los expertos dedos de Sharon se curvaron alrededor de su miembro. Empujndole con la otra mano, le concedi permiso para que siguiera tendido de espaldas y le prometi silenciosamente que ella se encargara de todo. En pocos minutos el tipo se convirti en una burbuja desamparada. Ella se le arrodill encima y empez a acariciarle el pecho y el estmago con su rpida lengua, mientras la corpulenta mole que tena debajo se estremeca de felicidad. Sus labios se acercaron a su bajo vientre y se detuvieron. Sharon levant la cabeza, procur no mirar el abultado miembro que haba estado sosteniendo en su mano y, al final, se lanz. El tipo no caba en s de excitacin. Le golpeaba la espalda con las manos y aporreaba la cama con los pies, y su cabeza giraba enloquecida, a uno y otro lado presa de un goce insensato. Su orgasmo fue el ms prolongado y ruidoso de todos los que haba experimentado en el transcurso de aquella semana. Al regresar del cuarto de bao, le encontr tal como le haba dejado: una masa inmvil de carne saturada, mirndola con el pavor con que mira un humilde sbdito a su legendario soberano. Ella se sent al lado de su figura tendida, le rode las rodillas con sus brazos, lade la cabeza y le mir con expresin complacida. Te he hecho feliz, cario? le pregunt. Ha sido lo mejor. Jams me haba excitado as. Lo dices en serio? Espero que no sea simplemente un cumplido. Vaya si lo digo en serio! dijo l. Despus vacil. Francamente, jams pens que t... bueno, que accedieras a hacerme eso. Ella arque las cejas mirndole con inocencia. Por qu no? En cuestiones sexuales no existe ninguna norma acerca de lo que debe hacerse y lo que no debe hacerse y acerca de lo que est bien o est mal. Lo que est bien es lo que hace feliz a la gente. Si a ti te ha gustado, est bien. A m me ha gustado, deseaba hacerlo, me he sentido a gusto hacindolo y me siento muy satisfecha. Ojal hubiera muchas mujeres como t. Acaso no las hay? Qu va. Tanto mi mujer comootras muchas son demasiado inhibidas. Se atienen estrictamente al manual. Lstima. Porque no slo te privan a ti de una cosa agradable sino que tambin se privan ellas. Pero, bueno, nosotros somos felices, verdad? El se incorpor y le dio un abrazo de oso. Yo s que lo soy. Y yo tambin, cario. Se apart y frunci levemente el ceo. Slo que... Hbil pausa. Suspiro. Se desplaz sobre la cama y fue a sentarse en una esquina. El se levant y se sent a su lado en el borde de la cama, escudridole el preocupado rostro. Qu sucede? Ocurre algo malo? No ocurre nada malo, tonto. Claro que no. Es... bueno, quiz sea una estupidez dijo ella detenindose. Anda, sigue. Nada que nos concierna puede ser una estupidez. Pues, bueno, si quieres que te diga la verdad dijo ella irguindoseme preocupa que bueno, que puedas cansarte muy pronto de m. Jams! 200

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No ests tan seguro. Conozco a los hombres. Cuando lo han probado y repetido todo con una mujer, empiezan a aburrirse. No querra que a nosotros nos ocurriera lo mismo, pero me doy cuenta de que va a ocurrirnos porque estoy en condiciones de inferioridad y no puedo hacer por ti todo lo que quisiera. De qu ests hablando? Ya te lo dije otra vez. La mayora de las mujeres, cuando quieren estimular a un hombre, bueno, tienen la oportunidad de hacerlo y de presentarse atractivas a sus ojos. Tal como puedo hacer cuando estoy en mi casa. Pero ahora no estoy en mi casa, estoy aqu hizo un gesto vagoen una habitacin casi vaca, sin mis efectos personales, sin nada femenino, sin posibilidad de ofrecerte variedad y emocin. Si tuviera algunas cosas. Qu cosas? le pregunt perplejo. Ah, pues, lo de siempre, todas las tentaciones de que dispone una mujer en su tocador. Jabones de olor, colonias, perfumes, maquillaje. Recogi la falda y se la mostr. Ropa para cambiarse. Prendas de vestir y prendas interiores sugerentes. Vine aqu sin estar preparada, con slo lo que llevaba puesto. Y eso no est bien ni para ti ni para m. Te bastas t sola. No eres como las sosas mujeres corrientes. Llegar a ser igual que ellas. Ya lo vers. Bueno, bueno, Sharon. Ya me encargar de que consigas lo que quieras si eso te complace. Me sentir ms excitante. Muy bien, no veo ninguna dificultad. Puedo salir cualquier maana a comprarte algunas cosas. No tardara mucho. Hay una ciudad que no est muy lejos. A Sharon le dio un vuelco el corazn. Esperaba que l no se hubiera dado cuenta. Una ciudad. Una ciudad que no estaba lejos. Entonces no estaban en Los Angeles. Estaban fuera de la ciudad, probablemente en alguna zona aislada, pero no lejos de una ciudad. Y hay un centro comercial que est muy bien aadi l deseoso de complacerla. Es posible que tengan algo que te guste. Ella le abraz con alegra infantil. Lo haras, cario, haras eso por m? Pues claro que lo har. Es ms, maana por la maana me encargar de ello. Deja que me vista. Se levant para recoger su ropa. Ser mejor que me digas lo que quieres y lo anotar en una lista. Maravilloso! exclam ella batiendo palmas. Fingi observarle mientras se vesta pero, en su lugar, estaba reflexionando. Aquello poda ser importante, sumamente importante, y tena que manejarlo a la perfeccin. Su cerebro iba pasando revista a las distintas prendas de vestir y objetos de tocador, seleccionando algunas cosas y desechando otras. el encontr un trozo de papel en su cartera, lo parti por la mitad, volvi a guardarse una de las mitades en la cartera y se guard sta en el bolsillo de los pantalones. Despus se meti la mano en el otro bolsillo y sac un bolgrafo. Volvi a sentarse a su lado, se apoy sobre la rodilla el trozo de papel e intent escribir "Lista de compras" pero no lo consigui. Necesito escribir sobre una superficie lisa dijo. Dej el papel y el bolgrafo sobre la cama, se levant una vez ms para buscar algo y al final vio el montn de libros y se dirigi hacia el mismo. Sharon examin el bolgrafo. Tena grabadas unas pequeas letras maysculas. Ley. "Compaa de Seguros Everest", deca. Debajo haba otras palabras que no consigui leer. Levant la mirada. El tipo se encontraba de espaldas a ella y de cara a los libros que haba sobre la mesa del tocador. Sharon acerc la mano al bolgrafo y le dio la vuelta con los dedos. Pudo leer entonces las dems palabras. "Howard Yost. Su Agente de Seguros de Confianza", deca. Volvi a apoyarse la mano sobre el regazo y fingi arreglarse la falda y despus la blusa. Empez a reflexionar acerca del bolgrafo. Sera suyo o pertenecera a otra persona? Deba ser suyo. Claro. El Vendedor deba ser un agente de seguros. La profesin le sentaba perfectamente bien. El extrovertido, el fanfarrn, el charlatn acostumbrado a vender tena que ser un vendedor de seguros. "Muy bien, me alegro de conocerle, seor Howard Yost, grandsimo hijo de puta".

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Se encontraba de nuevo sentado a su lado con el papel encima del libro que mantena apoyado sobre sus rodillas, dispuesto a escribir. Muy bien, Sharon, dime lo que quieres que te compre. A Sharon ya se le haba ocurrido una idea. La haba ensayado y estaba dispuesta a ponerla en prctica. Primero mis medidas. Quieres anotarlas? Muy bien. Ella baj la voz y le dijo guturalmente: Bueno, las medidas bsicas son, bueno, noventa y cinco D, sesenta, noventa y tres. El la mir como para cerciorarse: Eso significa? Significa una talla de sujetador noventa y cinco D, sesenta centmetros de cintura y noventa y tres de cadera. Menuda chica dijo l emitiendo un silbido. Si t lo dices. Con la mano libre le empez a acariciar el muslo pero ella se lo impidi. No seas malo. Ahrralo para cuando me haya vestido para gustarte. Muy bien dijo l asintiendo. Te digo que ya me estoy muriendo de impaciencia. Volvi a apoyar el bolgrafo sobre el papel. Sigamos. Dale mis medidas a la dependienta y ella sabr las tallas que me corresponden le dijo ella aparentando indiferencia. Ahora te dir lo que necesito, suponiendo que puedas encontrarlo. Mmmm... vamos a ver. Algunas horquillas para el cabello. Cualquier dependienta sabr lo que quiero. En la seccin de perfumera, bueno, un lpiz de cejas, maquillaje y polvos baratos, barra de labios. Rojo fuerte. Me refiero al carmn. Y polvos traslcidos. Espera le dijo l esforzndose por anotarlo todo. Muy bien, sigue. Laca para uas. Roja tambin carmn. Un perfume almizcleo, una cosa que resulte excitante. Alguna marca en especial? Bueno, yo uso Cabochard de Madame Grs. Te lo voy a deletrear. Se lo deletre lentamente mientras l lo anotaba. Pdelo, pero no lo tienen en todos los establecimientos. Si no lo tienen, tal vez puedan encargarlo. De lo contrario, me conformar con cualquier otra cosa que t consideres excitante. Ahora, un poco de ropa para cambiarme. Tendrs que buscar una tienda de artculos para seora. No te preocupes. Djalo de mi cuenta. Lo har. En seguida adivin que sabas desenvolverte. Bueno, nada ms que unas cositas. Vamos a ver. Me gustara un jersey de cachemira o cualquier otra clase de lana suave que no rasque. Rosa o quizs azul plido. Una o dos faldas. Ligeras. Y cortas. No me gustan las faldas largas. Algo que haga juego con el jersey, azul tal vez. Confo en tu gusto. Ahora ropa interior, no suelo usar pero me gustara que me trajeras algunas cosillas. Vamos a ver Se humedeci los labios con la lengua. Un sujetador de encaje. Para qu necesitas el sujetador? le pregunt l mirndola. Para que t puedas quitrmelo, cielo le contest ella sonriendo. Ah, buena idea dijo l concentrndose de nuevo en la lista. Qu ms? Dos pares de fajitas, no, espera, son demasiado engorrosas. Pongamos dos pares de bragas, cuanto ms pequeas mejor. Ya me conoces. Del color que sea. Una bata vaporosa, de color de rosa si la encuentras. La encontrar. Y anota tambin un par de zapatillas muy suaves. Este pavimento es muy hmedo de noche. Bueno, me parece que ya est todo. A menos que no quieras comprarme una cosa que me sienta muy bien. De qu se trata? De un minibikini. Me encanta descansar en bikini. Ten cuidado. Me ests volviendo a excitar. 202

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Pues espera a ver cmo te excitas cuando me veas con ese bikini puesto. Bueno, si quieres ser muy generoso, hay tres cositas que echo muchsimo de menos. Me muero por tenerlas. Dmelas y las tendrs. Rez para que no se le viera el plumero y decidi correr el riesgo. Bueno, me gustara ver el ejemplar de esta semana del Variety, si es que lo encuentras en el kiosko. Quiero saber qu tal ha ido el estreno de mi pelcula. Cuenta con ello. Y otros dos lujos. Me gustara poder fumarme un cigarrillo de vez en cuando. Muy suave. Mi marca preferida es de importacin sueca. Se llama Largos. Si me encuentras una cajetilla, muy bien. Si no, no te preocupes. Finalmente, pastillas de menta inglesas para el aliento. Altoid. Al qu? Cmo se escribe? Ella le deletre el nombre de la marca. Algo ms? le pregunt l mirndola. Slo t le dijo ella con una provocadora sonrisa. Pues aqu me tienes dijo l guardndose el papel y el bolgrafo en el bolsillo. Lo dems lo tendrs cuando regrese maana de hacer las compras. Seguro que no te importa? Cario le dijo l rodendola con un brazo, hara cualquier cosa por ti. Se levant. Esta noche has estado fantstica. Soy lo que t haces de m. Espero que maana pueda darte algo ms. Y espera a verme maana por la noche cuando est arreglada. No te preocupes. Me gustas como ests. Cuando se hubo marchado, Sharon se pregunt si habra merecido la pena. Su situacin era tan desesperada que le pareca que ya nada mereca la pena. Sin embargo, maana a aquella misma hora, y por primera vez desde su desaparicin y cautiverio, habra conseguido comunicarse con el mundo exterior. La posibilidad de que la lista de compras llamara la atencin de alguien era tan remota que hasta se le antojaba ridcula. Sin embargo, dispona de muy pocas alternativas, y aquello que decidiera hacer tena que resultar muy confuso para sus apresadores, tan confuso que apenas resultara visible en el mundo exterior. Sin embargo, haba conseguido emitir una seal desde un planeta desconocido en un intento de decirle a alguien de algn lugar del universo que haba vida en otro planeta. Maana habra comunicado tres marcas de importacin escasamente conocidas que eran las que habitualmente utilizaba. Perfume Cabochard. Cigarrillos Largos. Pastillas de menta Altoid. Y despus el semanario Variety. Reunidas por alguien que la conociera, las cuatro cosas equivaldran a Sharon Fields. Y tambin habra lanzado un quinto SOS. Una marca en cierto sentido indisolublemente unida a su fama. 95 6093. Haba muchsimas otras mujeres con aquellas mismas medidas, estaba segura, pero slo haba una joven actriz mundialmente famosa, cuyo nombre era sinnimo de estas cifras. Para sus incondicionales adoradores, los nmeros 956093 eran el carnet de identidad de Sharon Fields. Pero decidi poner bruscamente freno al vuelo de su fantasa. Qu ms dara todo aquello si ni una sola persona de entre un milln lograba interpretar sus tristes intentos de comunicacin? Qu ms dara, teniendo en cuenta que nadie saba que se encontraba en dificultades y necesitaba ayuda? Qu ms dara? Pis desesperada otro freno, esta vez el de su creciente depresin. Tena que hacer todo lo que pudiera. Algo era mejor que nada. En el transcurso del primer encuentro de la velada haba conseguido hacer un buen progreso. Se encontraba en las cercanas de una ciudad. Era una ciudad en la que haba un centro comercial. Uno de sus apresadores era probablemente un agente de seguros llamado probablemente Howard Yost. Y ella comunicara varias de sus necesidades a distintas personas del mundo civilizado. No es que fuera mucho. Pero era algo ms que nada. Gracias, Howard Yost. Su siguiente visita fue la del Tiquismiquis, quince minutos ms tarde. Apart a un lado sus meditaciones para concentrarse una vez ms en su papel. Entr con un ramillete de flores color prpura. Para ti le dijo tmidamente. Las he cogido para ti esta maana. 203

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Oh, qu atento eres le dijo ella aceptndolo como si se tratara de un edelweis duramente ganado. Qu bonitas son, qu preciosas. Se inclin hacia adelante y le roz los labios con un beso. Gracias por pensar en m. He estado pensando en ti todo el da. Por eso sal a coger estas flores. No es que sean gran cosa pero en la ciudad no se encuentran. Qu son? le pregunt ella alegremente. Pues, no s cmo se llaman. Son una especie de flores silvestres. Clic. Flores silvestres. Silvestres. Asociacin de ideas. Silvestres. Bosques, gargantas, montaas, desiertos, prados, campia. El tipo se haba dirigido hacia una silla que haba al lado de la tumbona, haba depositado en ella una especie de estuche de cuero que llevaba y ahora se volvi para mirarla con sus ojos de miope a travs de las gafas de gruesos cristales. Oye, esta noche, ests preciosa, Sharon le dijo muy relamido. Muy fuera de lugar, pens ella. Se est comportando como un anciano pretendiente que visitara el apartamento de una joven a la que estuviera cortejando. Qu amable eres, qu amable le dijo ella. Avanz hacia l contoneando sensualmente las caderas y se qued de pie a su lado con los brazos colgndole a los lados. Su proximidad y desenvoltura le hicieron jadear como un asmtico y parpadear involuntariamente. Anoche fuiste muy buena conmigo. Pues esta noche quiero ser mejor. Le atrajo suavemente hacia la tumbona. Se desabroch la blusa, gui su temblorosa mano por debajo de sta y se la dej descansando sobre un abultado pecho. El sujeto temblaba sin poderlo evitar. Ella le atrajo la cabeza hacia su pecho, se abri la blusa y advirti que empezaba a lamerle y besarle un pezn. Le acun mientras l pasaba alternativamente de uno a otro pecho. Baj la mano hacia la bragueta de sus pantalones. Le baj la cremallera e introdujo la mano suponiendo que le encontrara rgido como un lpiz. Pero, en su lugar, sus dedos tropezaron con una pequea masa pulsante. Al rozarla, se hinch ligeramente pero no se levant. Le roz la sudorosa frente con los labios y despus le acerc la boca al odo. Cario, quiero saber qu es lo que ms te excita. Fue a contestarle pero no se atrevi y, al final, hundi el rostro entre sus pechos y guard silencio. Ibas a decrmelo, cario. Anda, dmelo. No hay nada de que tengas que avergonzarte. Escuch su apagada voz. Anoche empez a decirle tartamudeandot dijiste, me dijiste... Sigue le dijo ella dndole unas palmaditas en la cabezaQu te dije? Que haba muchas cosas que todava no habamos probado. Ella le levant el rostro asintiendo muy seria. S, y te hablaba con toda sinceridad. No te averguences. No es malo ni est mal nada que se haga a cambio del placer sexual. Lo nico que quiero es hacerte feliz. Dime qu es lo que te gustara, por favor. El levant el brazo y le indic el estuche de cuero que haba dejado encima de la silla. Qu es eso? le pregunt ella. Mi nueva cmara Polaroid. Comprendi inmediatamente al pobre, miserable y repugnante Viejo Sucio. Decidi ir al grano inmediatamente. Te refieres a que te gusta tomar fotografas de mujeres desnudas? Eso es lo que ms te excita? Espero que no pienses que soy un... empez a decir l bajando la cabeza. Un qu? Un pervertido sexual? Santo cielo, pues claro que no, cario. Hay muchos, muchsimos hombres que gustan de hacerlo. Es la culminacin del erotismo. Eso les excita ms que ninguna otra cosa. Y, a decir verdad, a m tambin me excita. Ya lo has hecho otras veces? 204

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Posar en cueros? Muchas veces. Forma parte de mi profesin. Me encanta exhibir el cuerpo y me gustara mucho exhibrtelo de una forma que jams hubieras visto. Lo haras? Lo estoy deseando. Le solt, se levant de la tumbona y, canturreando por la habitacin, se despoj de la blusa, la falda y las bragas negras de seda. Observ que aquella esmirriada y plida caricatura de hombre ya se haba desnudado y estaba sacando nerviosamente la cmara del estuche para regularla. Ella se acerc a la cama, y se sent en ella esperndole desnuda. El se le acerc tembloroso, sosteniendo la cmara en una mano y ajustndose con la otra las gafas sobre el caballete de la nariz. Cmo quieres que pose? le pregunt ella. Bueno, no se trata de posar precisamente. le dijo l vacilando. Pens que a qu se estara refiriendo y en seguida lo comprendi. Quieres tomar algunos primeros planos anatmicos? Es eso? S musit l. Me siento muy halagada le dijo ella dulcemente. Ya me avisars cuando ests dispuesto. Ahora mismo. La miraba con los ojos contrados y la boca abierta siguiendo sus felinos y elsticos movimientos. Sharon se haba sentado en la cama de cara a l. Ahora se tendi de espaldas, levant las rodillas y separ las piernas todo lo que pudo. Se imaginaba lo que deba estar sucedindole. Sus pensamientos volaron fugazmente a un srdido apartamento del Greenwich Village, cuando tena dieciocho aos y necesitaba ganar un poco de dinero y haba posado de aquella manera, por espacio de una hora, para un fotgrafo especializado en arte pornogrfico. Afortunadamente para ella y para su carrera, su rostro no haba aparecido en ninguna de las instantneas. Se pregunt cul habra sido el destino final de aquellas primeras fotografas en cueros, y cul sera la reaccin de sus actuales propietarios si supieran que los primeros planos del castor que guardaban en recnditos cajones pertenecan nada menos que a la mundialmente famosa Sharon Fields. Ahora se percat de que alguien se estaba acercando a sus piernas separadas y levant la cabeza. Con un ojo pegado a la cmara, el Tiquismiquis la estaba enfocando entre los muslos. Al sacarle la fotografa, el flash la ceg momentneamente. El tipo se irgui. Extrajo la instantnea en color y empez a contemplarla. Mientras la miraba se le fueron desorbitando gradualmente los ojos y pareca que no fuera capaz de cerrar la boca. Se volvi hacia ella dispuesto a sacarle otra. Pero ella comprendi que no lo conseguira. Su ratoncito blanco estaba deseando salir en la fotografa. Se adelant hacia ella y deposit la mquina fotogrfica encima de la cama. Sharon se imagin que se desplomara entre sus piernas y la penetrara, pero, en su lugar, le vio permanecer inmvil. Lo comprendi y efectu el hbil movimiento acostumbrado. Se incorpor, se puso de rodillas y extendi la mano. El suspir agradecido.A los pocos minutos, una vez aliviado, se tendi a su lado murmurando de agradecimiento y satisfaccin. Al cabo de un rato, tras haberse recuperado, empez a hablar. Hablaba sin parar de alguien que se llamaba Thelma y que al final supo Sharon que era su mujer. Deca que Thelma estaba demasiado acostumbrada a l, ya le daba por descontado y slo se interesaba por s misma y por su catlogo de achaques. Y l estaba dolido. Porque era algo ms que un simple mueble. Era un hombre lleno de vida. Necesitaba atencin, excitacin y accin. Por eso iba en secreto una vez cada quince das a un estudio fotogrfico de desnudos para sacar fotografas y divertirse un poco. No haba nadie, ni su esposa ni los amigos que aqu le acompaaban, que sospechara la existencia de esta nueva y estimulante aficin suya. Eres la primera persona a quien se lo confieso le confi a Sharon tras levantarse de la cama para vestirse. Puedo decrtelo porque eres sofisticada y hemos mantenido relaciones ntimas y conoces estas cosas y bueno, presiento que puedo confiar en ti. 205

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Ella le prometi que poda confiar y se levant tambin para vestirse. Teniendo en cuenta la naturaleza de nuestras relaciones, sabes que puedes confiar en m a propsito de cualquier cosa. Lo nico que quiero es que seas feliz le dijo l ya vestido y sonrindole como un imbcil. Me has hecho extremadamente feliz en una situacin que hubiera podido ser desgraciada. Eres el nico que lo ha conseguido. As lo espero le dijo l mirando a su alrededor y posando la mirada en el aparato porttil de televisin. Ya has utilizado el aparato de televisin? Pues claro. Me alegro mucho de que me lo hayas trado. De esta manera me distraigo cuando no estamos juntos. Claro que no puedo verlo muy bien. La recepcin de la imagen no es muy buena. Creo que habra que regularlo. Pero el sonido est muy bien. Oigo los programas con toda claridad. El se acerc al aparato y asinti con aire de entendido. S, me lo estaba temiendo. Es difcil conseguir una buena recepcin cuando se est en la montaa. Sobre todo teniendo en cuenta que no est conectado con la antena. Hasta me extraa que recibas la imagen. Fingi no haberle odo. Pero sus pensamientos se apoderaron de aquella revelacin casual. En la montaa. Una zona agreste de las montaas, no lejos de una ciudad. Los datos se estaban ampliando. El tipo estaba manoseando el aparato. Vas a ver le dijo. Tal vez lo conecte con la antena que hay detrs de la casa. Y maana revisar las lmparas. Creo que podr conseguir que recibas la imagen de algunos canales. No quisiera pecar de inmodestia, pero soy bastante hbil en cuestiones de electricidad, sobre todo cuando se trata de arreglar fusibles y lmparas y hasta aparatos de televisin. Mi mujer siempre se sorprende de que sepa arreglar las cosas de la casa. Por qu no iba a saber? Si eres inteligente y te esfuerzas un poco, puedes hacer cosas que nada tengan que ver con tu actividad laboral. He conseguido ahorrar una fortuna arreglndome yo mismo el aparato. Mi mujer siempre me dice: "Debieras montar un segundo negocio. "Leo Brunner, Especialista en Reparacin de Aparatos de Televisin ". por lo menos ganaras un poco ms de..." Se interrumpi bruscamente y gir en redondo con expresin aterrada. Ella le mir los asustados ojos y simul indiferencia. Te he dicho mi nombre balbuci l. No s qu me ha ocurrido. Se me ha escapado. Es terrible. Ella se comport como una actriz consumada. Con asombro fingido le pregunt: Tu nombre? Me has dicho tu nombre? Ests segura de que no me has odo? le pregunt l vacilante. Deba estar pensando en nosotros. Pero, aunque lo hubiera odo, no tendras que preocuparte. Se le acerc, le bes tranquilizadoramente y le acompa hasta la puerta. Antes de abrirla, l vacil y la mir con expresin preocupada. Si lo recordaras... mi nombre... por favor, procura que no se enteren los dems. Sera muy grave para m y tal vez fuera peor para ti. Tonto, te juro que no s tu nombre. Puedes estar tranquilo. Recuerda que maana tenemos una cita. Ah, ya me encargar de guardarte la cmara. Cuando se hubo marchado, Sharon esboz una enigmtica sonrisa. Leo Brunner, te presento a Howard Yost. Por lo menos estaris acompaados cuando os encierren entre aquellas grises paredes para toda la vida, para toda la vida y para siempre, bastardos depravados. Media hora ms tarde yacan desnudos en la cama el uno en brazos del otro. Acurrucada junto al Soador, empez a recorrerle perezosamente el cuerpo con los dedos. Recordaba que, al entrar, l haba hecho todo lo posible por aplazar el acostarse con ella. Le haba sugerido que se tomaran un par de whiskys para conocerse mejor, y ella haba accedido y ambos se haban tomado dos generosos tragos de whisky con agua y sin hielo. En su deseo de impresionarla, le haba trado un pattico regalo personal. Era una revista muy atrasada, The Calliope Literary Quarterly, publicada en Big Sur, California. Yo escrib una narracin corta le dijo. No es gran cosa. En la actualidad, la hubiera escrito de otra manera. Pero he pensado que te hara gracia leer algo que escrib. Claro que no pagan nada. Pero hay que empezar como sea. Bueno, ahora no te molestes en leerla. Hazlo cuando dispongas de un rato. 206

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Ella simul sentirse muy impresionada. Eso saba hacerlo muy bien. Muy impresionada. Estaba deseando leer la narracin. Entre todos los famosos personajes que conoca, a los escritores les respetaba ms que a nadie. El proceso creador se le antojaba una cosa mstica y pavorosa. S que algn da llegars a ser famoso le dijo con desarmante sinceridad. Y yo podr decir que te conoc. Hasta bueno, no te parecera maravilloso que ms adelante me escribieras el guin de una pelcula? Siempre que t quisieras, claro. Sera la mxima aspiracin de mi vida le dijo l extasiado. Sigui bebiendo y demorando el momento de acostarse con ella. Sharon no se lo esperaba. Estaba segura de que la noche anterior haba conseguido infundirle confianza. Pero, al parecer, no haba sido as. Tema el fracaso. Y, sin embargo, ella estaba totalmente segura de su capacidad de conseguirlo. Con vistas a sus planes y esperanzas, le haba parecido sumamente importante llevrselo a la cama cuanto antes para disponer del tiempo suficiente y conseguir restablecer su virilidad. Slo as podra sojuzgarle, ltimamente, en sus cavilaciones, el Soador haba llegado a antojrsele el miembro ms vulnerable del grupo y aquel a quien con mayor facilidad podra manejar con vistas a que la ayudara sin saberlo. Fue centrando por ello gradualmente la conversacin en el punto en que sta haba quedado interrumpida el da anterior. Le record que le haba confesado su amor y que ella haba estado dndole vueltas en la cabeza preguntndose s la amara por lo que representaba o lo que de ella se deca, o bien por ella misma ahora que haba tenido ocasin de conocerla de cerca. Te amo a ti por ti misma le repiti l ardorosamente. No sabes lo maravillosamente bien que eso me hace sentir le dijo ella apasionadamente, yendo a sentarse sobre sus rodillas. Despus no le cost el menor esfuerzo pasar del dicho al hecho. Se encontraban tendidos en la cama desnudos, acaricindose el uno al otro en silencio. Pronto estuvo dispuesto y fue a levantarse para penetrarla procurando contenerse, pero ella not que se mova y extendi el brazo impidindole levantarse. Espera, cario le dijo entrecortadamente, hagamos lo que hicimos ayer. No sirvi. Servir si yo me encargo de todo. Ahora estoy libre y puedo hacer todo que quiera. Djame probar le dijo l intentando apartarle el brazo. No, hagmoslo a mi manera. El volvi a tenderse y permiti que Sharon le hiciera lo mismo que le haba hecho la noche anterior. A pesar de su decepcin, ella se lo repiti tres veces en el transcurso de quince minutos. Ahora ya estaba listo una vez ms. Djame, Sharon le suplic. Te dejar, pero lo haremos a mi manera le dijo ella soltndole. Cmo? Djame probar, quiero... Espera, por favor, espera, qudate donde ests, aprtate un poco. Se haba puesto de rodillas. S, qudate as tendido de espaldas. No te muevas. Se le arrodill entre las piernas extendidas. Separ los muslos y se le coloc encima apoyando las rodillas a ambos lados de sus caderas. Despus descendi con toda naturalidad, cerrando los ojos al notar que l la penetraba. Sigui descendiendo, sentndose encima suyo hasta rozarle los muslos con las nalgas. Se inclin hacia l, le acarici el cabello y le sonri. Lo has conseguido le dijo dulcemente. Ahora procura no moverte aunque lo desees. Qudate dentro y acostmbrate a m. No es una maravilla? El mantena los ojos clavados en su rostro. S musit. Sharon levant ligeramente la pelvis y volvi a descender para que l experimentara la sensacin de moverse en su interior. Santo cielo dijo l jadeante. Eres todo lo que siempre he soado. Sharon se inclin, le roz la mejilla con la suya y le susurr: Nos estamos haciendo el amor, cario. Eso es lo nico que importa. 207

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Empez a mover involuntariamente las caderas, a arremeter hacia adelante y hacia atrs con rapidez creciente, Sharon se percat de que se estaba moviendo a su mismo ritmo. Me muero dijo jadeando. Levant las piernas y se agarr a ella presa de espasmdicas contracciones. Haba terminado. Lo haba conseguido. Sharon celebr en su fuero interno el xito de su tcnica y de su actuacin cuidadosamente controlada. A partir de ahora le tendra en el bolsillo. Ms tarde, mientras ella se estaba poniendo el camisn y l se vesta, volvi a alabarle sin exagerar. No quera que se le viera el plumero. Sera una imprudencia correr el riesgo de que la considerara una hipcrita. Prefiri hablarle del futuro. Ha sido una maravilla sentirme tan unida a ti le estaba diciendo. Ningn ser humano podra sentirse ms unido. A partir de ahora, ya no habr dificultades, cario. Basta con romper la barrera psicolgica. A partir de ahora podremos hacernos el amor, siempre que nos apetezca. Al sentarse l en una silla para ponerse los zapatos, ella se acurruc a sus pies. Comprendi que se senta estpidamente satisfecho de s mismo y hasta incluso un poco aturdido. Sin embargo, era consciente de la colaboracin que ella le haba prestado y se mostraba agradecido. No creo que hubiera muchas mujeres con tanta paciencia como t le dijo. Ella se ech la larga melena rubia hacia atrs. Es porque te quera le dijo sonriendo. Y ahora ya te tengo. No tienes idea de lo que significa empez a decirle l con veneracinque todo haya salido tal como tantos aos llevo soando. Le fastidiaba tener que soltar otra idiotez, pero no tena ms remedio. A veces los sueos se convierten en realidad dijo con voz ronca, orgullosa de saber interpretar su papel. Yo as lo crea reconoci l. Ojal pudiera hacer algo ms por ti. Es ms, maana saldr con How... con uno de los dems para hacer algunas compras. Necesitas algo? Me encantara comprarte alguna cosa. Estuvo tentada de intentar averiguar algo ms acerca del lugar al que se dirigiran. Se pregunt hasta qu extremo podra llegar sin que l recelara y se encerrara en s mismo. Decidi probarlo cautelosamente. Eres muy amable le dijo, pero no se me ocurre nada en concreto. Sin saber qu tipo de tiendas habr, es difcil. En realidad, no conozco muy bien esta zona le dijo ly no sabra decirte. Hay una farmacia y uno o dos supermercados. Una farmacia. Uno o dos supermercados. Indudablemente una ciudad pequea a cierta distancia de Los Angeles, con alguna colina o montaas cercanas. Gracias, cario dijo ella ponindose en pie, pero no te preocupes por los regalos. Encrgate de tus compras. Maana por la noche te estar esperando. S, ser mejor que duermas un poco dijo l levantndose. Te quiero le dijo ella abrazndole. Y yo a ti ms le dijo l devolvindole el beso. Esper a que se fuera y, una vez sola, corri hacia los dos montones de libros y revistas y tom la revista trimestral que contena su narracin y que l le haba trado como regalo. La abri por la pgina del ndice. Su dedo recorri la lista de autores. Ninguno de ellos le era conocido. Sbitamente su dedo se detuvo en un agujero cortado en el papel. Haban eliminado cuidadosamente un nombre. El ttulo de la narracin corta era "Dormir, tal vez soar", pgina 38. Pas rpidamente las pginas hasta llegar a la 38. Bajo el nmero de la pgina haba una seal en tinta y dos palabras garabateadas en tinta: "Mi narracin".

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El ttulo apareca escrito en una especie de caligrafa inglesa y debajo, con la misma caligrafa, figuraban las palabras "Ensoacin imaginaria" y despus un "por" y despus un agujero en el lugar donde debiera haber estado el nombre. Maldita sea. Haba abrigado la esperanza de aadir un tercer ejemplar a su coleccin, pero, de momento, las tres primeras anotaciones de su lista de Fugitivos Ms Buscados tendran que ser Howard Yost, Leo Brunner y el Soador. El Soador no le haba resultado muy til. Su avance se haba detenido momentneamente. Sin embargo, algo s haba conseguido. Esta noche le haba convertido en un hombre. Y, a cambio de eso, no le caba duda de que un hombre experimentara la necesidad de recompensar a una mujer. Tendra que esperar un poco. Mir hacia la puerta. Bueno, ya haba trabajado a tres y faltaba uno. Faltaba uno, y habra terminado. Pero de este uno no esperaba recibir mucha informacin. Era demasiado precavido, demasiado astuto y cauteloso en relacin con sus asuntos personales. Probablemente no sacara nada en claro. Aunque nunca se sabe, se dijo a s misma tal como sola hacer en su poca de ascenso. Era pasada la medianoche y estaba agotada. Yaca en la cama, en la habitacin a oscuras, al lado de la forma dormida del Malo. Estaba deseando que el velloso y repulsivo animal se levantara y saliera de la habitacin dejndola sola. La fornicacin le haba dejado satisfecho, de eso estaba bien segura. Se haban hecho incesantemente el amor por espacio de tres cuartos de hora y, gracias a su nueva libertad de movimientos y la posibilidad de utilizar las manos, haba conseguido mostrarse ms sexualmente agresiva y corresponderle tambin con mayor vehemencia. El se enorgulleca sobre todo de su actuacin y ella haba procurado halagarle constantemente maldicindole, arandole, suplicndole ms y, finalmente, fingiendo experimentar el orgasmo al mismo tiempo que l, simulando un ssmico y rugiente orgasmo, para sumirse despus en una semi inconsciencia. Haba sido una actuacin que hasta las ms grandes actrices la Duse, la Bernhardt, la Modjeska le habran aplaudido. El se qued tan agotado que no estuvo en condiciones de levantarse inmediatamente de la cama, tal como tena por costumbre, para irse a dormir a su cuarto. Se desplom exhausto a su lado. Se pas diez minutos esperando que se recuperara y se largara. Le mir en la oscuridad tratando de adivinar si estara despierto o dormido. Estaba parcialmente despierto, con la cabeza hundida en la almohada y los prpados semicerrados, mirndola a travs de unas estrechas rendijas. Procur sonrerle para disimular la repugnancia que le inspiraba, aquel vil degenerado. Te he hecho feliz? le pregunt l con voz pastosa y soolienta. Mucho. Te has vuelto loca. Me averguenzo de la forma en que me has hecho comportar. Dime una cosa te excita tanto alguno de estos necios? Pues claro que no. No soy fcil. Y ellos no son muy buenos. T eres el nico que sabe excitarme. No quiero que se te suban los humos a la cabeza, pero eres un amante maravilloso. Gracias, nena le dijo l bostezando. T tampoco ests nada mal. Santo cielo, estoy agotado. Volvi a bostezar. Bueno, yo soy hombre de palabra. Te dije que si te portabas bien, te concedera ms libertad y les he convencido. Te lo agradezco mucho. Le repugnaba tener que arrastrarse y reprimir su ardiente enojo. Observ que al tipo se le cerraban los prpados. Ests dormido? le susurr. Cmo? no, descansando un poco antes de levantarme. Descansa todo lo que te apetezca. S. Pens en la conveniencia de intentar averiguar algo acerca de su persona. Si es que iba a hacerlo, no habra mejor ocasin. 209

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Cario le dijo, puedo preguntarte una cosita? Qu? Cunto tiempo vais a tenerme aqu? Y qu ms te da? le dijo l parpadeando. Crea que te gustaba. Y me gusta. No se trata de ti y de m. Tengo una carrera, compromisos. Pensaba que podras darme una idea de... No s la interrumpi l con los ojos cerrados. De nada te servir preguntarlo. Cuando lo sepamos, lo sabrs. Muy bien. No hay prisa. Slo quera decirte que, cuando volvamos a Los Angeles... Y quin te ha dicho que no estamos en Los Angeles? le pregunt l escudrindola. Bueno, donde quiera que estemos, quera decir que, cuando me soltarais, bueno, no quisiera que fuera el final. Podramos seguir vindonos. Me encantara. No ser fcil, hermana le dijo l con un gruido.No hay cuidado. Me fiara de ti tan poco como de cualquier otra mujer en las mismas circunstancias. No, cuando hayamos terminado, nos largaremos y sanseacab. Sonri sin abrir los ojos. Pero no te preocupes. Te dar suficiente amor como para que puedas vivir diez aos. Entonces, si tienes suerte, tal vez se celebre una nueva reunin del Club de los Admiradores y volvamos a llevarte con nosotros. Se levant con un gruido y se volvi de lado dndole la musculosa espalda. Se estremeci y le mir la nuca con un odio que jams haba conocido. Tendra que recordar una cosa, se dijo a s misma. Nada de bromas con este tipo. No deba subestimarle ni arriesgarse a dirigirle ms preguntas. Es un hijo de puta muy astuto con una acusada tendencia al sadismo. Es imprevisible y capaz de revolverse contra quien sea en el momento menos pensado. Por mucho que intentara ablandarle, complacerle y ganarle, jams lograra utilizarle. El Malo se encontraba ms all del alcance de sus maquinaciones. Tendra que contar con las debilidades ms previsibles de Yost, Brunner y el Soador. Yaca tendida, pensando que ojal no se durmiera y se largara, para poder librarse de la tensin de su presencia. Escuch un sonido crujiente, contempl su forma inmvil y comprendi que estaba roncando. Estaba profundamente dormido, el muy cochino. Bueno, que se vaya al infierno, pens. Ella tambin necesitaba dormir. Busc el Nembutal en la mesilla de noche, lo encontr y vio que no haba agua. Se desliz fuera de la cama muy despacio para no molestarle, recogi el camisn y se dirigi de puntillas al cuarto de bao. Una vez dentro, cerr la puerta, encendi la luz, se introdujo la pldora en la boca y la ingiri con un sorbo de agua. Despus se lav rpidamente y, levantndose el camisn, se mir al espejo. Estaba horrible. Con el cabello enredado y enmaraado, los ojos hinchados y el rostro plido y escasamente atractivo a causa de la falta de sol y maquillaje. Tendra que soportar su miserable presencia y conformarse hasta que regresara a la civilizacin, si es que regresaba alguna vez a la civilizacin. Fue a apagar la luz para regresar a la cama y, al acercar la mano al interruptor, su mirada se pos en la puerta cerrada del cuarto de bao y, por primera vez, se percat de que colgaba del gancho una prenda que no le perteneca. Sus pantalones. Los pantalones de tela gruesa del Malo colgados por el cinturn. Y los bolsillos no estaban planos. Se qued de una pieza y not que la sangre le aflua a las sienes. Se atrevera? Se encontraba encerrada y la puerta la aislaba de aquel animal que dorma en su cama. Estaba sola pero no estaba a salvo porque, aunque haban dejado la manija en su sitio, sta no poda cerrarse por dentro. Si corra el riesgo de registrarle los bolsillos y l despertaba de repente, la buscaba, entraba sin previo aviso y la encontraba examinando sus efectos personales, sera espantoso. La golpeara hasta matarla. O cosa peor. Por otra parte, tal vez jams volviera a presentrsele una ocasin parecida. Hasta aquellos momentos, el tipo no haba sido vulnerable. Si tena algn taln de Aquiles, tal vez pudiera descubrirlo en aquellos pantalones que colgaban del gancho del cuarto de bao. No tena idea de lo que andaba buscando ni de lo que podra encontrar. 210

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Merecera la pena correr aquel espantoso riesgo? La sangre segua afluyendo a su cabeza y la aturda. Se haba pasado la vida corriendo riesgos, lo cual le haba parecido un precio justo a cambio de la libertad. Tal vez fuera ste una vez ms el precio de la libertad. Decidi lanzarse. Con una mano sostuvo la hebilla del cinturn para evitar que golpeara contra la puerta e introdujo rpidamente la otra en uno de los bolsillos laterales sin encontrar nada. Pas la mano por detrs busc el otro bolsillo lateral y encontr algo, dos cosas. Las sac. Una cajetilla de cigarrillos medio vaca. Un encendedor plateado sin iniciales sobre su desgastada superficie. Introdujo de nuevo ambas cosas en el bolsillo. Haba dejado los bolsillos de los costados para el final. El izquierdo. Un sucio y arrugado pauelo y nada ms. Decepcionada, lo volvi a dejar en el bolsillo. El ltimo que quedaba. El del costado derecho. Utilizando ambas manos tom una pernera. El bolsillo estaba lleno. Introdujo la mano, la cerr alrededor de un objeto de cuero cuadrado y sac una estropeada cartera marrn. La abri con manos temblorosas. Inmediatamente, a travs de una hoja de plstico transparente, una fotografa del Malo tamao sello de correos. Examin la tarjeta y ley: Carnet de conducir de California Kyle T. Shively 10451Calle Tercera Santa Mnica, Cal. 90403. No perdi el tiempo leyendo el resto del carnet. Pas apresuradamente las dos hojas de celuloide. Una de ellas contena la tarjeta azul y blanca de la Seguridad Social y la otra una tarjeta de crdito Master Charge. Sus dedos examinaron el contenido de la cartera. Haba dos billetes de un dlar y un billete de diez dlares y, en un rincn, un trozo de papel doblado. Sac el trozo de papel y lo desdobl. Tras dejar la cartera en la pila del lavabo, su temblorosa mano alis un amarillento y arrugado recorte de peridico a dos columnas, del Lubbock AvalancheJournal de Lubbock, Tejas. Databa de varios aos. All estaba l otra vez, alto, delgado, feo, tan bien afeitado como en la fotografa del carnet de conducir, con un uniforme del ejrcito y saludando a la cmara mientras l y un sonriente oficial que le acompaaba descendan las escaleras de lo que pareca una especie de edificio oficial. Sus ojos leyeron rpidamente el pie: Rechazadas las acu saciones de asesinato en el Vietnam contra un soldado de infantera de nuestra ciudad. El cabo Kyle T. Scoggins abandonando el tribunal militar de Fort Hood en compaa de su abogado, el capitn Clay Fowler. Las acusaciones de homicidio no premeditado en el transcurso de las matanzas de My Lai 4 fueron rechazadas en el consejo de guerra por "falta de pruebas". Hubiera deseado leer el reportaje a dos columnas que vena a continuacin pero no se atreva por temor a tardar demasiado. Se limit a abrir mucho los ojos y echar un vistazo a la primera columna y despus a la segunda. Al terminar, haba logrado hacerse una idea del relato y el corazn empez a latirle con fuerza. Scoggins o Shively haba sido uno de los cien soldados de infantera norteamericanos transportados en helicptero a la provincia de Quang Ngai, al nordeste de Vietnam del Sur, con el fin de atacar al 48 batalln Viet Kong, que, al parecer, se ocultaba en la pequea aldea de My Lai. En lugar de al enemigo, los norteamericanos slo haban encontrado poblacin civil vietnamita mujeres preparando el desayuno, nios jugando entre el barro y las chozas de paja y viejos dormitando al sol y los norteamericanos se haban convertido en unos enloquecidos e inhumanos saqueadores, cometiendo las ms horribles matanzas y atrocidades de la guerra. Haban violado a numerosas mujeres y despus haban acorralado al resto de la poblacin y la haban ametrallado a muerte. Entre los muchos soldados norteamericanos acusados de crmenes de guerra y asesinato de poblacin civil en My Lai aquel espantoso da, figuraba un tal cabo Kyle T. Scoggins. Un testigo, el soldado raso de primera clase McBrady, perteneciente al mismo pelotn de infantera que Scoggins, haba declarado haber descubierto a Scoggins en las afueras de la aldea disponindose a ametrallar a cinco nios, "todos ellos de menos de doce aos", que se haban ocultado en una zanja. El testigo McBrady le haba dicho a Scoggins: "\Qu demonios vas a hacer? No son ms que nios inocentes". El testigo haba declarado que Scoggins le contest: "Cuando lleves aqu tanto tiempo como yo, te dars cuenta de que ninguno de estos sinverguenzas es inocente. O t o ellos. 211

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Cuando ests metido en una cosa de sas, tienes que eliminarlos a todos, matarlos a todos, matar cualquier cosa que se mueva, incluso a los nios para que no quede nadie que pueda sealarte con el dedo". Tras lo cual, Scoggins haba dado la vuelta y haba ametrallado despiadadamente a sangre fra a los cinco nios. En el transcurso del consejo de guerra de Fort Hood, el soldado de primera clase McBrady, testigo de la accin de Scoggins, fue obligado a reconocer bajo juramento que, personalmente, no haba visto cometer el asesinato al cabo Scoggins. McBrady declar en su lugar que quien le haba visto haba sido un compaero suyo, un tal soldado raso Derner, que haba intentado impedir que Scoggins llevara a cabo su propsito y que haba mantenido con ste el pretendido dilogo. Derner le haba contado despus a su amigo McBrady el horror de que haba sido testigo y fue ste quien acab declarando ante los tribunales. El verdadero testigo presencial, Derner, el amigo de McBrady, haba salido a patrullar tres das despus de la matanza de My Lai, haba pisado una mina y haba saltado por los aires en pedazos. El tribunal militar consider que, dado que el nico testigo presencial no poda declarar, la declaracin de su amigo McBrady deba considerarse una prueba de odas, razn por la cual resultaba totalmente inadmisible. Por consiguiente, las pruebas contra el cabo Kyle T. Scoggins no bastaban para justificar la prosecucin del juicio, se rechazaron las acusaciones y l qued en libertad. Y despus, sin duda para enterrar el desgraciado incidente de su pasado, para dejarlo para siempre a sus espaldas, se haba producido la metamorfosis desde Kyle T. Scoggins a Kyle T. Shively. Con dedos como de madera, Sharon Fields dobl el recorte, lo volvi a doblar y lo empuj al rincn de la cartera donde lo haba encontrado. Despus introdujo rpidamente la cartera en el bolsillo del pantaln de Shively. Estaba aterrada como jams haba estado en su vida. Estaba aterrada porque, a pesar de que hubieran sido rechazadas las acusaciones, estaba segura de que Shively lo haba hecho. Ella haba sido no slo testigo presencial sino tambin vctima de su furia animal y haba intuido ya desde un principio que Shively era en el fondo un asesino homicida con simple apariencia de hombre civilizado. Y ahora, un vistazo a su pasado le haba confirmado sus ms ocultos temores. Procur hacer frente a dichos temores. Arrancaban del hecho de que, independientemente de cuales fueran las intenciones de los restantes miembros del Club de los Admiradores, uno de ellos haba decidido en secreto no dejarla en libertad en un futuro, para evitar que pudiera declarar contra l. Cualquier animal capaz de asesinar a cinco inocentes criaturas, muchachos indefensos, simples chiquillos arrebatndoles la vida y el amor y los aos de permanencia sobre la tierra a que tenan derecho, por el simple hecho de no querer supervivientes que pudieran "sealarle con el dedo", semejante monstruo no permitira que una mujer adulta (sobre todo una mujer tan poderosa y bien relacionada como ella) quedara en libertad y pudiera organizar una persecucin contra l para castigarle por secuestro, violacin y agresin. Hasta ahora, en el transcurso de toda la semana, haba concentrado todas sus esperanzas y energas no tanto en la fecha en que tuvieran en proyecto soltarla cuanto en librarse de aquellos cuatro individuos. En el fondo de su corazn siempre haba credo que ms tarde o ms temprano, cuando ya se hubieran hartado, la dejaran en libertad. A pesar de sus temores y depresiones, jams haba credo en la posibilidad de que no le permitieran regresar a casa. Ahora esta esperanza a la que se haba aferrado se haba roto en mil pedazos. En la cartera de Shively se encerraba su sentencia de muerte. Se pregunt si los tres compaeros de Shively estaran al corriente de los antecedentes de ste. Lleg a la conclusin de que no era probable. Se haba tomado la molestia de cambiar de nombre para mantener oculta aquella historia y no deba querer que nadie supiera que en cierta ocasin haba sido acusado de asesinato. Desesperada, pens en la posibilidad de referirles la verdad de Shively a Brunner o bien al Soador. Les podra decir que lo haca por su bien. Deban saber que uno de sus compaeros era un asesino y que, si ste volva a asesinar, ellos seran cmplices. 212

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Sabindolo, tal vez se pusieran de su lado y la ayudaran a escapar. Y, sin embargo, comprendi intuitivamente que no poda revelar su terrible secreto a ninguno de ellos. Estaban juntos, se haban confabulado contra ella, se haban prometido fidelidad y dependan el uno del otro. Este era el nexo que tenan en comn.Si escucharan la historia de sus labios, era posible que alguno de ellos se la repitiera a Shively o bien le dirigiera ingenuamente a ste alguna pregunta al respecto. Y ello contribuira a acelerar su sentencia. Sin embargo, se dijo a s misma, su final no tena por qu estar necesariamente decretado. Que un hombre hubiera asesinado a alguien en pocas pasadas bajo la presin de los combates en tiempo de guerra no significaba que ste tuviera que volver inevitablemente a asesinar en tiempo de paz. Hasta que llegara el momento final de la verdad no podra saber si Shively se propona dejarla en libertad a su debido tiempo o bien liquidarla. El veredicto de Shively, la vida o la muerte de Sharon Fields, que l y slo l conoca, la haran vivir en los das venideros en una angustia insoportable. Lleg a un convencimiento que la llen de una frrea decisin superior a cualquier otro sentimiento que hubiera experimentado en el transcurso de las ltimas cuarenta y ocho horas. No quera correr el riesgo de dejar exclusivamente el veredicto en manos de Shively. Tena que apoderarse del veredicto y convertirse en la duea de su destino. Sus motivaciones se haban reducido ahora a su ms mnima expresin. Ya no quera comunicarse con el mundo exterior simplemente para evitar los abusos y la humillacin. Ya no quera ponerse en contacto con el mundo exterior para disfrutar del delicioso sabor de la venganza. No le importaba otra cosa que no fuera la simple supervivencia. S, sta era ahora la esencia desnuda. Vida o muerte. Y el tiempo haba pasado a convertirse tambin en su tercer enemigo. Tena que escapar cuanto antes. Era necesario que la encontraran y liberaran cuanto antes. Pero, cmo, cmo? Ech el agua del excusado para que l no sospechara que estuviera haciendo otra cosa. Abri despacio la puerta del cuarto de bao, apag la luz y regres al dormitorio de puntillas. Vio a Shively santo cielo, tena que olvidarse de su nombre no fuera que lo utilizara accidentalmente todava durmiendo en la cama y roncando levemente. Mir la puerta a travs de la oscuridad. Le bastara descorrer el pestillo y abrir la puerta para alcanzar la libertad. Pero los desconocidos obstculos de ms all de aquella puerta la abrumaban. No conoca el plano de la casa. No saba si los dems ocupantes estaban cerca ni si dorman o estaban despiertos. No conoca el terreno de afuera. Ellos s lo conocan, pero ella no. Tendra muy pocas probabilidades de alcanzar el xito. No obstante, se atrevera a intentarlo? Deslizarse sigilosamente, tratar de orientarse y huir? Saba que si la apresaban el castigo sera salvaje. Se desvanecera toda la nueva confianza que les haba inspirado por medio de su colaboracin, amor y obediencia. Comprenderan que haba fingido y segua odindoles. La privaran inmediatamente de sus privilegios. Volveran a amarrarla a la cama con una cuerda. La someteran a toda clase de brutalidades antes de ejecutarla. Perdera toda esperanza de poder utilizarles y llamar la atencin de sus libertadores. Antes de que pudiera tomar una decisin, otro la tom por ella. Shively se removi en la cama, se incorpor apoyndose sobre un codo y se frot un ojo. Dnde ests? Estoy aqu, cario le dijo ella tragando saliva. He tenido que ir al lavabo. Regres a la cama con piernas como de piedra. Ms tarde, cuando l ya se haba marchado y el Nembutal ya le estaba empezando a hacer efecto, luch contra el sueo para poder pensar en su futuro y en las medidas a tomar. Hasta ahora, su simulacin le haba permitido obtener ciertas ventajas, pero no las suficientes y tampoco con la suficiente celeridad ahora que saba que bajo aquel techo viva un asesino. Se encontraba en algn lugar no lejos de Los Angeles. Se encontraba en alguna alejada zona montaosa cercana a una pequea ciudad. Iba a enviar una lista de compras a dicha ciudad. Slo saba que haba un tal Howard Yost, un tal Leo Brunner, un tal Kyle T. Shively, nacido Scoggins, y otro cuyo nombre desconoca y a quien ella apodaba el Soador. 213

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No era suficiente. Tena que haber ms. Piensa, Sharon, piensa. Pensaba medio aturdida porque la estaba venciendo el sueo. Antes de sumirse en el sueo pens fugazmente en una idea descabellada. Tena que averiguar exactamente dnde la mantenan prisionera. Tena que comunicar al exterior dnde se encontraba. Reflexion momentneamente acerca de la fugaz posibilidad y comprendi que sta podra proporcionarle el medio de comunicarse con el exterior y de salvar la vida, pero despus la oscuridad se adue de su cerebro y se hundi en el sueo aferrndose a aquella recin descubierta, tmida y descabellada esperanza. A la una en punto del lunes por la tarde Adam Malone se encontraba acomodado en una butaca de pasillo de la ltima fila del New Arlington Theatre, esperando a que comenzara la proyeccin de la pelcula. Tras acostumbrarse a la oscuridad, comprob que no haba ms que unas pocas personas esparcidas por el patio de butacas. Como era de esperar, se trataba en buena parte de adolescentes. Adam escuchaba el murmullo de sus conversaciones y el crujido de las palomitas de maz al pasar stas de las cajas de cartn a sus bocas. En la pantalla se estaban pasando los "trailers" de los prximos programas y el juvenil auditorio les prestaba tan escasa atencin como el propio Malone, a la espera del comienzo de la pelcula de Sharon Fields. Un afortunado azar haba trado a Adam Malone a aquel refrigerado local cinematogrfico en un caluroso da de finales de junio. El da anterior por la maana, Howard Yost estaba escuchando un programa deportivo a travs de una emisora de Riverside. Malone, que se encontraba en la misma habitacin, no prest atencin hasta que escuch un anuncio. En dicho anuncio se expona el programa estival del reformado local cinematogrfico New Arlington Theatre, de las afueras de Arlington. Dado que ya se haban iniciado las vacaciones escolares, el local haba organizado un programa de sesiones matinales diarias dedicadas a la reposicin de famosas pelculas pertenecientes a los diez aos ltimos. Las tardes se dedicaran a los programas habituales. Para su primera matinal, el cine anunciaba la reposicin de una produccin de diez millones de dlares, nada menos que Los clientes del doctor Belhomme, protagonizada por Sharon Fields. La pelcula haba sido uno de los primeros xitos internacionales de la actriz. Lo has odo? dijo Malone muy excitado. En Arlington van a reponer una de las mejores pelculas de Sharon. Es de las pocas que slo he visto una vez. Maldita sea, no s lo que dara por volverla a ver. Y para qu quieres verla en la pantalla si en la habitacin de al lado la tienes actuando para ti en carne y hueso? le pregunt Yost en tono burln. No lo s repuso Malone. Me parece que ahora sera distinto y ms interesante. Pues, bueno, te demostrar lo buen amigo que soy le dijo Yost. El lunes por la maana tena en proyecto salir solo a hacer algunas compras y adquirir un poco ms de comida no sea que nos haga falta. Si quieres, te acompao. Sera estupendo, Howard. Pero el caso es que la pelcula empieza a la una. Muy bien, me amoldar a tus necesidades. Al fin y al cabo, es posible que algn da puedas ser un futuro cliente mo. Saldr hacia el medioda y llegars con suficiente antelacin. Despus podrs ver por lo menos parte de la pelcula mientras yo hago las compras. El lunes al medioda, tras aconsejarles Shively que procuraran ser discretos y rogarles Brunner que tuvieran cuidado, subieron al cacharro de ir por las dunas, se dirigieron hacia las colinas e iniciaron el descenso hacia Arlington. El sol del medioda era abrasador y al llegar al claro en que haban dejado oculta la camioneta de reparto Chevrolet, ambos sudaban profundamente con las camisas chorreando y pegadas al cuerpo. Yost haba planeado cambiar el cacharro de ir por las dunas por la camioneta, pero ahora le pareci absurdo dedicarse a la operacin de librar del camuflaje a la camioneta y traspasar dicho camuflaje al cacharro habida cuenta del calor. Por consiguiente, decidieron seguir utilizando el cacharro y bajaron por el Mount Jalpan, abandonaron el pedregoso camino secundario, siguieron por la Meseta Gaviln ms all de Camp Peter Rock y atravesaron el rancho McCarthy. 214

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Finalmente llegaron a la ms transitada carretera de Cajalco, pasaron junto a la gran presa llamada lago Mathews y enfilaron despus la carretera del Mockingbird Canyon, que conduca a la ciudad. Al llegar a la Avenida Magnolia, en el corazn de Arlington, Yost se adentr con el cacharro entre el trfico sorprendentemente intenso y avanz lentamente hasta llegar a una arcada comercial con un aparcamiento situado entre dos hileras de tiendas de todas clases. Encontr sitio frente a la ms importante de todas las tiendas, El Granero de la Moda, adosada por la parte de atrs a una sucursal del Banco de Amrica situada en la Avenida Magnolia. Creo que aqu podremos encontrar todo lo que nos hace falta dijo Yost mirando a su alrededor. Hay un supermercado al otro lado de la calle, un par de farmacias y, bueno, he pensado que quiza, que esto quede entre nosotro, bueno, tal vez le compre a nuestra amiga un poco de ropa para cambiarse. Oye, eso estara muy bien, Howie. Pues claro. Dejo el cacharro aqu o quieres llevrtelo para ir al cine? No est nada lejos. Est a unas dos manzanas al oeste del sitio en que giramos a la Avenida Magnolia. Te importa que me lo lleve, Howie? Me estoy derritiendo de calor. Como quieras dijo Yost abriendo la portezuela y descendiendo del vehculo . Est a tu disposicin. Pero una cosa cunto dura esta pelcula? Unas dos horas contest Malone, que ya se haba acomodado detrs del volante. Entonces no la podrs ver toda. Yo habr terminado dentro de una hora y no quiero pasarme aqu mucho rato. Recgeme a eso de las dos. Media pelcula de Sharon Fields es mejor que nada dijo Malone encogindose de hombros. Yost le seal el otro lado del aparcamiento. Mira, delante de aquella farmacia de la Avenida Magnolia. Recgeme a las dos. Te estar esperando con todas las compras. Y ahora Adam Malone se encontraba acomodado en una butaca del local refrigerado con los ojos clavados en la pantalla, en la que haba aparecido en llamativas letras rojas el nombre de Sharon Fields y despus el ttulo Los clientes del doctor Belhomme sobre un trasfondo tricolor rojo, blanco y a zul. Sbitamente desapareci el tricolor y en su lugar se vio el rtulo de una calle segn el cual aquella era la Rue de Charonne. Despus, detrs de la lista del reparto, la cmara mostr una elegante calle del Pars del siglo XVIII y se detuvo frente a una verja y un alto muro que ocultaba parcialmente el hotel que haba detrs. Sigui apareciendo la lista del reparto sobre el trasfondo de una placa que haba en el muro al lado de la verja. En la placa poda leerse: Asilo Mental Particular, Director, Doctor Belhomme. Y comenz la pelcula. Una panormica de la capital francesa con la leyenda Pars, 1793, punto culminante de la Revolucin Francesa y el reinado del terror. Segua un montaje de escenas de Pars durante el Terror. La cmara se detena finalmente en la guillotina de la plaza Luis XVI, donde el verdugo, conocido como Monsieur Pars mostraba las cabezas de los decapitados aristcratas a los que l llamaba "clientes"a la rugiente multitud que se arracimaba a su alrededor. Centrando toda su atencin en la pantalla, Adam Malone procur recordar el contenido de aquella pelcula de Sharon Fields. Record que todo lo que haba visto hasta aquel momento era un prlogo a la presentacin de la estrella de la pelcula, Sharon Fields, en el papel de Gisle de Brinvilliers, hija adoptiva del bondadoso conde de Brinvilliers, liberal noble francs que se haba atrado las iras de los revolucionarios y activistas franceses. Malone procur ir recordando la historia. No la recordaba muy bien. Sharon Fields en el papel de Gisle intentaba ocultar a su padre adoptivo hasta que ste pudiera abandonar Francia. Al final, Malone consigui recordar la idea esencial basada en un hecho histrico. Gisle haba conseguido ocultar temporalmente a su padre adoptivo yndose a vivir con l a un triste manicomio del corazn de Pars dirigido por un tal doctor Belhomme. El buen mdico haba trasladado a sus treinta y siete enajenados mentales a otro manicomio y los haba sustituido por aristcratas sentenciados a muerte y dispuestos a pagar una fortuna a cambio de salvar sus cabezas en aquel inslito escondite. Malone record que la principal emocin de la pelcula se centraba en los esfuerzos de Gisle por mantener oculto a su padre en el manicomio del doctor Belhomme procurando al mismo tiempo comunicar su situacin a alguien que estaba a punto de abandonar Pars con destino a los Estados Unidos.

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Malone intent recordar si Gisle haba logrado sus propsitos pero no lo consigui. En cualquier caso una historia maravillosa, pens Malone estremecindose de placer anticipado mientras se desarrollaba ante sus ojos el emocionante relato. Esperaba sobre todo la primera aparicin de Sharon Fields en el papel de la arrojada y seductora Gisle de Brinvilliers. Y al final la vio aparecer en tamao gigante y magnfico tecnicolor. Se estaba baando lnguidamente en una baera blasonada en forma de cisne, en el piso ms alto del castillo familiar, situado en las afueras del turbulento Pars. Y Adam Malone se qued absorto instantneamente. Era una visin etrea pero al mismo tiempo real, una mujer, una mujer falsamente angelical derramando atractivo sexual a manos llenas con el cabello rubio recogido en la parte superior de la cabeza, su perfil clsico no turbado todava por las vicisitudes que la aguardaban y parte de su voluptuoso pecho desnudo sobresaliendo por encima del borde de la baera entre jabonosa espuma. Otra escena. Se hallaba envuelta en un lienzo blanco secndose y seduciendo con la silueta impecable de su figura a sus jvenes y enardecidos admiradores aristcratas. Era la personificacin de la alegra rindose guturalmente con la cabeza echada hacia atrs. Era la encarnacin de lo deseable, con sus orgsmicos ojos verdes semicerrados, la ardiente voz y los felinos andares. Era el smbolo de la libertad espiritual ahora ya totalmente vestida, con los jvenes pechos sobresalindole del escote mientras atravesaba los bosques de su propiedad para dirigirse a una cita sin saber todava que el Terror ya se estaba cerniendo sobre ella y su familia. Nueva escena. La dramtica revelacin del inminente peligro. Nueva escena. La huida nocturna con el conde y los dems en direccin al manicomio del doctor Belhomme. Nueva escena. La escasa y transitoria seguridad del manicomio. Adam Malone se encontraba como clavado en la butaca perdido en sus antiguos ensueos. Era un modelo de perfeccin, la diosa femenina que encarnaba toda la feminidad y que, sin embargo, no era ms que una intocable imagen de la pantalla, una imagen inasequible e inalcanzable para la estirpe de los simples mortales. Al aparecer en escena los cabecillas del Terror, Adam Malone parpade y record dnde estaba y se mir el reloj. Llevaba en el cine cincuenta y cinco minutos y saba que tena que marcharse inmediatamente para regresar al menos atrayente mundo de la realidad. El reencuentro constituy casi un trauma. Se puso las gafas ahumadas y abandon el local emergiendo a la bulliciosa y soleada calle principal de un lugar de California llamado Arlington. Procurando librarse de su inexplicable confusin, corri apresuradamente al aparcamiento en el que el achaparrado cacharro se estaba cociendo al sol. Subi al vehculo y se esforz por identificar a la lejana diosa con la verdadera joven a la que finalmente haba conseguido poseer haca dos noches y haba vuelto a poseer con ms xito si cabe la noche anterior. Se inclin hacia el volante presa de la confusin. La Gisle de la pelcula de esta tarde del lunes y la Sharon de carne y hueso que le haba ofrecido su amor fsico el sbado y el domingo, no estaban en modo alguno relacionadas entre s. Pareca que no pudieran fundirse en un solo ser. Gisle jams hubiera permitido que la penetrara un don nadie, un sujeto vulgar y corriente como l. En cambio, Sharon se lo haba permitido, le haba animado a hacerlo, le haba ayudado y haba gozado del memorable ayuntamiento casi tanto como l. Era absurdo. Inesperadamente cosa igualmente absurdaexperiment una profunda y dolorosa emocin parecida a una prdida y se sumi en la tristeza. En aquellos momentos lament haber ido al cine. No hubiera debido permitirse aquella huida temporal a la fantasa. Posea en la vida real algo que cualquier hombre de la tierra le hubiera envidiado y eso hubiera debido bastarle.

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Malone suspir y puso en marcha el vehculo, dio un rodeo por una calleja y se dirigi hacia el lugar en que haba prometido recoger a Howard Yost. Vio la farmacia y se acerc al bordillo justo en el momento en que un arrebolado y jadeante Howard Yost sala del edificio portando una gran bolsa llena de toda clase de paquetes de distintas formas y tamaos. Ya estamos murmur Yost dejando la bolsa en el elevado asiento posterior del cacharro . Ahora espera un momento, tengo que traer otra cosa. Desapareci en el interior de la tienda y sali a los pocos segundos con otra bolsa de mayor tamao llena, al parecer, de artculos alimenticios. Con la ayuda de Malone la coloc tambin en el asiento de atrs. Ya est todo dijo, podemos irnos. En el momento en que Yost iba a tomar asiento al lado de Malone, un anciano encorvado, panzudo y calvo, con el rostro arrugado y la mandbula prominente, enfundado en una chaqueta blanca, sali corriendo de la farmacia llamando a Yost. Seor, un momento, seor! Yost se volvi perplejo y le dijo a Malone: Es el viejo propietario de la farmacia. Qu demonios querr? El propietario de la farmacia se aproxim a Yost casi sin aliento. Sostena en la mano un billete y algunas monedas. Olvid darle la vuelta dijo. No quera que se fuera sin entregrsela. Yost acept el dinero asintiendo satisfecho. Un hombre honrado dijo. Ojal hubiera muchos como usted. Muchas gracias. No quiero quedarme con nada que no me corresponda dijo el anciano devotamente. Encantado de servirle. Y ya me cuidar de pedir ese par de cosas que me ha encargado. Se lo agradecer mucho le dijo Yost saludndole. Subi al cacharro mientras el propietario de la tienda retroceda unos pasos para admirar el vehculo. Un bonito coche muy prctico dijo. Yo tambin tena uno para el rancho. Pero en la ciudad no me resultaba muy til. Los neumticos no soportaban el asfalto. Tenga cuidado o se quedar sin ellos. Ahora los hacen distintos, abuelo le asegur Yost. Son neumticos especiales para todo uso que igual sirven para la tierra que para el asfalto. El propietario examin los neumticos y movi la cabeza en gesto de aprobacin. S, ya veo. Cooper Sesenta. Tienen pinta de ser muy resistentes. Ojal hubiera dispuesto de ellos cuando tena mi cacharro. Tal vez me compre otro algn da. Debera hacerlo le dijo Yost. Bueno, hasta la vista, abuelo. Y gracias por todo. Malone puso en marcha el vehculo, aceler y enfil de nuevo la Avenida Magnolia dispuesto a regresar a las Gaviln Hills. Era un to muy charlatn dijo. Espero que no te haya dirigido muchas preguntas. No le di tiempo. Le entregu una lista largusima y le tuve ocupado hasta que llegaste. Qu son esas cosas que va a pedir? Djale repuso Yost. No vamos a estar aqu tanto tiempo como para que se las traigan. Un par de cosas que quera para Sharon y que el tipo no tena. Oye, qu tal ha sido la pelcula? Muy buena repuso Malone concentrndose en el volante. No le apeteca aclarar sus confusas ideas. Ya te lo dije aadi Yost pavonendose. Ninguna pelcula puede estar a la altura de lo verdadero y nosotros tenemos a lo verdadero esperndonos a menos de una hora de camino. Sac un pauelo y se sec el sudoroso rostro. Santo cielo, menudo calor. Por qu no hacemos una de esas pausas que refrescan? le pregunt Malone. A qu te refieres? Tomar un bao. Y dnde? En el lago por el que pasamos al bajar. El lago Mathews? le pregunt Yost aterrado. Acaso ests loco? Es una presa particular. Est vigilada y, si nos sorprendieran, estaramos perdidos. Se reclin en el asiento. No podemos hacer 217

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tonteras. Corrimos un gran riesgo y lo conseguimos. Somos los hombres ms afortunados del mundo. Piensa en lo que nos aguarda esta noche. Acaso no te basta? Pues claro que s contest Malone. El paraso de Mahoma, eso es lo que tenemos dijo Yost enfervorizado. Contempl el camino empinado a travs del parabrisas y sacudi la cabeza . Si alguien llegara a saberlo. Estaban a lunes por la noche y Sharon Fields yaca una vez ms de espaldas mientras Shively le aporreaba despiadadamente la vagina con su taladro neumtico. Sharon le corresponda con las manos, las nalgas y los muslos tal como haba decidido hacer. Pero ahora el animal que arremeta contra ella sin compasin, el llamado Kyle T. Scoggins, ya no poda considerarse un simple y perverso violador. Saba que era un asesino y no se quitaba de la cabeza a aquellos cinco nios a los que haba ametrallado a muerte porque no quera que hubiera supervivientes que pudieran "sealarle con el dedo". Antes de descubrir aquella revelacin acerca de su pasado, Sharon Fields haba actuado con mucha propiedad y ahora procuraba repetirse una y otra vez que tena que actuar con la misma eficacia por espantoso y repugnante que ello le resultara. Su cuerpo le ofreca por tanto una apasionada respuesta. Pero el espritu se lo guardaba para s. Hoy lunes haba dormido hasta el medioda. En el transcurso de las primeras horas de la tarde, a solas en su habitacin, haba apresado de nuevo el vago pensamiento, la idea que a punto haba estado de escaprsele la noche anterior antes de conciliar el sueo. Era un pequeo e invisible chaleco salvavidas que tal vez pudiera impedir que se hundiera si lograba hincharlo y utilizarlo. Pero, a pesar de todos sus esfuerzos, haba sido incapaz de desarrollar la idea y de proyectar sus futuras actuaciones. Saba que la causa de su fracaso se deba a los conocimientos que haba adquirido en secreto acerca de los antecedentes de Shively, asesino en potencia. A ltima hora de la tarde, Yost haba acudido un momento a su habitacin para anunciarle que ya haba regresado de hacer las compras y que le reservara las sorpresas para cuando se reunieran despus de cenar. En el transcurso de las horas siguientes se haba esforzado por sobreponerse, prepararse para la noche y aprovechar mejor el tiempo que le quedaba con vistas a prepararles a sus apresadores una sorpresa. Haba centrado nuevamente su atencin en la fugaz idea, en el hipottico chaleco salvavidas que haba acudido la noche anterior a sus pensamientos y que haba estado examinando durante buena parte del da. La idea era todava confusa o no estaba an plenamente estructurada, pero la vea mentalmente como una nebulosa en la que pudiera hallar el medio de escapar a la extincin en el planeta Tierra. Ahora ya haba llegado la noche y tena encima la dura y desnuda figura de Shively, ametrallndole el orificio como si fuera una zanja de las afueras de My Lai. Tena que apartar de sus pensamientos aquella zanja con sus tristes y jvenes cadveres, se dijo a s misma, y dedicar toda su atencin al asesino si es que quera sobrevivir. El maratn sexual sigui su curso y ella volvi a concentrarse en su actitud, sus gestos y su papel. Al agotar l la ltima bala, Sharon reaccion segn el guin y se sumergi en una interminable, desvalida y agradecida convulsin de orgasmos fingidos. Como siempre, la cobra se mostr satisfecha de s misma y posiblemente de Sharon. Esta hundi la cabeza en su velloso pecho, le rode la espalda con un brazo y se aferr a l para poder definir entre tanto los perfiles de la idea que estaba empezando a tomar cuerpo en su cerebro. El tipo se ri. No sola rerse y ella se pregunt a qu se debera su risa. Es el viejo. Estamos pensando en l le