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Universidad Complutense de Madrid

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I NVESTIGACIN

Unidad de Informacin Cientfica y Divulgacin de la Investigacin

La muerte de lenguas, una tragedia evitable


resumen
La desaparicin de las lenguas humanas es una catstrofe que no slo constituye una prdida cultural de enormes proporciones, sino que tambin afecta a millones de personas que se ven desarraigadas de su hogar lingstico-cultural. En este artculo, el autor analiza en profundidad el fenmeno

a fondo
Utilizando mtodos matemticos empleados en biologa evolucionista para calcular el nmero de especies a lo largo del tiempo, se ha conjeturado que en la historia de la especie humana pueden haber existido entre 100.000 y 500.000 lenguas. La cifra no nos dice demasiado, porque nadie sabe desde cundo existen lenguas humanas (ni exactamente a qu nos referimos con este trmino), y porque el margen es enorme. Pero s que nos dice algo muy interesante: igual que sucede con las especies de seres vivos, hoy da Enrique Bernrdez Sanchs, existen muy pocas: la mayora de las lenguas y las especies que ha catedrtico de Filologa Inglesa habido en la tierra han ido desapareciendo. Los clculos ms amplios de la UCM. del nmero de lenguas hablan de poco ms de 6.000, aunque bastantes de ellas ya estn extinguidas. Por desgracia, y a diferencia de las especies animales y vegetales, no existen fsiles lingsticos que nos permitan comprobar cuntas ha podido haber en cada lugar y cmo eran. La diversidad lingstica se explica sobre todo por la existencia de grupos humanos pequeos: estos eran la mayora milenios atrs, hoy son relativamente pocos y cada vez menos. Lo cierto es que si tenemos diez mil personas que hablan una lengua y que se encuentran en interaccin constante, es probable que hablen casi igual, tanto ms cunto ms frecuente y profunda sea la interaccin. Pero si esos diez mil se encuentran repartidos en grupitos de cien personas que, adems, estn bsicamente aislados la mayor parte del tiempo, es bastante posible que acabemos con cien lenguas distintas. En realidad algo menos, porque siempre habr algunos grupos que tengan mayor contacto entre ellos, y de un modo suficientemente estable como para evitar que sus hablas se separen demasiado. Esta dinmica se refleja en las lenguas de hoy. La inmensa mayora de esas seis mil es hablada por pocas o muy pocas personas. Son muchas las lenguas que no tienen ni siquiera mil hablantes, y no tan pocas las que cuentan apenas con un centenar o menos. Esto sucede sobre todo con las lenguas de pequeos grupos tnicos de frica, Asia, Amrica u Oceana. En Europa, en cambio, hablamos de lenguas pequeas cuando cuentan con solo unas decenas de miles de hablantes; incluso se considera pequeos a idiomas como el islands con 310.000 hablantes, e incluso a los que tienen solamente unos pocos millones! de hablantes. El euskera, con mucho menos de un milln de hablantes, o el cataln, con ms de siete millones, cuentan para mucha gente entre las lenguas pequeas cuya conservacin quiz no vale la pena. Qu decir, entonces, de idiomas de indios norteamericanos con una o dos decenas de hablantes, o de otros del mismo continente con unos centenares, con cuatro o cinco mil, con cincuenta mil o, como mucho, un milln? La nica lengua amerindia con un nmero realmente significativo de Indgenas de la etnia chukoto, de Siberia. usuarios es el quechua, en sus diversas
Oficina de Transferencia de Resultados de Investigacin Universidad Complutense de Madrid C/ Donoso Corts, 65. 28015 Madrid. www.ucm.es/info/otri

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Unidad de Informacin Cientfica y Divulgacin de la Investigacin variedades, que es utilizado por siete u ocho millones de personas en seis pases. La ms hablada en los EEUU es el navajo, con 150.000, aunque el nmero de navajos que no conocen su lengua es muy semejante: la lengua va perdiendo hablantes de ao en ao, cada vez ms deprisa. De forma que la gran mayora de los seres humanos se reparten pocas lenguas. Aunque no se debe olvidar que es frecuente que muchas personas usen a la vez dos o ms idiomas. En el sur de la India, por ejemplo, una persona podr hablar su diminuta habla local, pero tambin, digamos, el telugu (usada por 75 millones de individuos), el hindi (casi 580 millones) y quiz el ingls (1.500 millones). Si se tiene en cuenta para las lenguas ms habladas del mundo tanto sus hablantes nativos como los que la usan como segunda o tercera lengua, resulta que con los veintin idiomas ms hablados (los que tienen ms de 50 millones de hablantes como primera o nica lengua) cubrimos casi la poblacin entera del mundo: en conjunto suman ms de 6.315 millones de hablantes, de los 6.500 millones de habitantes de nuestro planeta. Por qu desaparecen las lenguas? La desaparicin va unida al tamao, aunque no de forma automtica. Lo cierto es que cuanto ms grandes sean los grupos humanos (socioculturales, polticos, econmicos, etc.), tanto ms probable ser la creacin de grandes lenguas: espaol, ingls o chino son muy habladas gracias a sus respectivas expansiones coloniales, no porque sean lenguas mejores o peores que otras. Estas grandes lenguas van restringiendo Proyecto Enduring voices (Voces que perduran) de la National cada vez ms el mbito de uso de Geographic Society. Los colores sealan las regiones en las que un las pequeas, incluso hasta gran nmero de lenguas se encuentran en peligro de extincin. Segn esta clasificacin, el riesgo se seala como: amarillo, moderado; hacerlas desaparecer. El grupo naranja, medio; rojo, alto; violeta, muy alto. mayor tendr habitualmente una marcada tendencia a imponerse sobre los menores, a veces por cuestin de prestigio pero otras, la mayora, por presin unificadora, por rechazo de la diferencia, etctera. Es algo que ha sucedido desde los tiempos ms lejanos que se conocen, aunque, por ejemplo, en tiempos del Imperio Romano las lenguas pequeas (tartesio, ibrico, galo, vneto, lenguas clticas de la Pennsula Ibrica, etctera) tardaron siglos en desaparecer. Hoy da, por el contrario, el proceso se acelera drsticamente. Hasta el punto de que la UNESCO calcula que cada dos semanas desaparece una lengua. A mediados de siglo, en algunos lugares no quedar ninguna de esas lenguas de (muy) pocos hablantes, que suelen ser, adems, los habitantes ms antiguos de la regin: es difcil que en 2050 quede alguna lengua aborigen en Australia, que ocuparon la isla-continente hace decenas de miles de aos; o que sobrevivan ms de una decena de las doscientas actuales de los EEUU o Canad; o que se hable an alguno de los pequeos idiomas de Siberia, que llevan all muchos milenios. En frica la situacin es algo distinta, porque la desaparicin de pequeas lenguas se deber ms al empuje de unas pocas grandes lenguas africanas (swahili, hausa, yoruba, zulu) que a las europeas, pero esa expansin es tambin a costa de las lenguas ms antiguas, aborgenes de cada lugar. El siglo XXII empezar, si las cosas no cambian, con solo un tercio, o seguramente menos an, de las lenguas habladas hoy da. Las lenguas no suelen desaparecer porque as lo quieran sus hablantes, optando libremente por un idioma ms extendido e importante. La desaparicin es normalmente producto de la presin del grupo dominante, acompaado de su lengua correspondiente. En ocasiones, hasta mediante la violencia: se prohbe el uso pblico, incluso privado, del idioma minoritario, y se castiga a los contraventores. O se saca a los nios de su grupo tnico y lingstico para llevarlos a escuelas lejanas donde se les castiga
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Unidad de Informacin Cientfica y Divulgacin de la Investigacin si hablan su lengua con algn compaero, forzndoles a utilizar solo la lengua dominante (sucedi en EEUU y Australia, por ejemplo, entre 1850 y 1960). Adems, el contar con una lengua de larga e importante tradicin escrita no es bice alguno para la desaparicin: el copto, derivado del antiguo egipcio y lengua viva de una de las comunidades cristianas ms antiguas, se perdi como lengua hablada (se conserva como idioma religioso) por la presin del Islam, asociado a su lengua del Corn, el rabe. Algo parecido sucedi con el etrusco, lengua que serva a una cultura mucho ms desarrollada y antigua que la romana, pero que sucumbi ante el empuje poltico y militar de Roma y su por entonces pequea e insignificante lengua, el latn. Hoy da, en mucho mayor grado que en cualquier poca histrica anterior (nunca haban existido lenguas con cientos de millones de hablantes repartidos por inmensas extensiones geogrficas), el uso de uno de esos grandes idiomas puede ser inevitable: imaginemos un miembro de una tribu india de los EEUU que se ve obligado, por motivos econmicos, a vivir lejos de los dems miembros de la tribu; situacin extraordinariamente frecuente, y no solo all, sino en todas partes donde hay grupos muy minoritarios. Difcilmente podr seguir hablando su lengua. Sucede incluso cuando no se trata de un solo individuo, sino de una familia o de un pequeo grupo de ellas: las posibilidades de conservar su idioma propio sern muy escasas, y es difcil que la siguiente generacin se decida a seguir empleando un idioma que no podrn compartir con nadie. Al desaparecer una lengua se pierde tambin una cultura nica, que est indisolublemente unida a ella. Pero no es solo eso. Qu sucede con los hablantes de una lengua que est desapareciendo? Cualquier que haya vivido durante cierto tiempo en un pas con otra lengua y otra cultura, podr comprender lo que se siente. Por muy bien que hablemos una lengua extranjera, habr cosas sobre las que seremos incapaces de hablar con naturalidad: sobre todo en lo referente a lo ms propio de nuestra cultura y de nosotros mismos, nuestros deseos, experiencia y anhelos. Por eso los emigrantes espaoles en Europa acudan a las Territorio del pueblo navajo. Casas de Espaa para poder sentirse en casa, precisamente porque era la casa de su idioma y su cultura. Hay cosas tan ligadas a nuestra lengua propia que difcilmente podremos expresarla en otras, y entonces nos faltar un pedazo de nosotros mismos. Los ltimos hablantes de las lenguas pequeas, que en conjunto sern miles, cientos de miles en estos principios del siglo XXI, viven unos aos, en ocasiones durante ms de una generacin, siendo solamente una parte de ellos mismos: la parte que, con ms o menos dificultades, puede expresarse en la lengua y la cultura ajena. No olvidemos, adems, que los nios tendrn serias dificultades para seguir enseanzas en una lengua que no es la propia y que, quiz, apenas entienden: el fracaso escolar es una amenaza omnipresente en estos procesos, y sus consecuencias pueden reforzar la marginalidad que planea sobre los miembros de grupos que estn perdiendo su idioma propio. De forma que la desaparicin de lenguas no es solo prdida de un patrimonio cultural inmaterial que configura buena parte de la esencia del ser humano, como proclama la UNESCO. Es tambin el desarraigo de miles y millones de personas arrojadas de su hogar lingstico-cultural e incluso cognitivo, que ni siquiera pueden transmitir a sus hijos. Quienes se felicitan por la muerte de las lenguas, como John Miller en The Wall Street Journal, rechazan tambin la variedad cultural y prefieren la uniformidad al servicio de la globalizacin y de la produccin econmica capitalista en el sentido ms neocon. Pero quienes quieren ver un mundo menos uniformizado a la fuerza, ms rico, con variedad biolgica y tambin cultural y lingstica, saben que algo se puede hacer: la muerte de las lenguas no tiene por qu ser un fenmeno inevitable: algunas lenguas han reaparecido despus de siglos sin hablarse (caso del hebreo), cerca de dos mil personas hablan ya, otra vez, la lengua celta de
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Unidad de Informacin Cientfica y Divulgacin de la Investigacin la isla de Man, dada por muerta en 1967, y cosas parecidas suceden por el mundo. Igual que defendemos la variedad biolgica y que luchamos para evitar que desaparezca la foca monje o el lince ibrico, podemos activarnos para impedir la desaparicin del chapalaachi de Ecuador, el dyirbal de Australia o el chukoto de Siberia. Acudir a una de las organizaciones que luchan por este objetivo ser un primer paso.

ms informacin
Atlas of the World's Languages in Danger of Disappearing. New revised edition, by Stephen A. Wurm - Cartographer: Ian Heyward. Memory of Peoples series, UNESCO, 2003 (en 2008 se publicar una nueva edicin actualizada). Bernrdez, Enrique. De monoide a especie biolgica: aventuras y desventuras del concepto de lengua. CLAC 7. (http://www.ucm.es/info/circulo/index.htm) Bernrdez, Enrique. Qu son las lenguas? Madrid: Alianza, 2004. Crystal, David. La muerte de las lenguas. Madrid: Alianza, 2003. Gordon, Raymond G., Jr. (ed.), 2005. Ethnologue: Languages of the World, Fifteenth edition. Dallas, Tex.: SIL International. Versin en lnea: http://www.ethnologue.com/ Se trata del principal catlogo de lenguas del mundo, razonado y con abundante informacin. Hagge, Claude. No a la muerte de las lenguas. Barcelona: Ed. Paids, 2001 http://www.endangeredlanguagefund.org/index.html (Pgina web de la UNESCO dedicada a las lenguas en peligro). http://www.unesco.org/culture/en/endangeredlanguages (Organizacin internacional dedicada a la defensa de las lenguas en peligro. Aqu se pueden encontrar muchos enlaces de inters) MILLER, John J. (2002), How Do You Say Extinct? Languages die. The United Nations is upset about this, The Wall Street Journal, 8 de marzo de 2002. Autor: Enrique Bernrdez Sanchs Departamento de Filologa Inglesa I Facultad de Filologa Universidad Complutense de Madrid Fuente: Enrique Bernrdez Sanchs / Madri+d Enrique Bernrdez es catedrtico de Filologa Inglesa en la Universidad Complutense de Madrid, institucin en la que curs sus estudios y comenz su carrera docente. Su investigacin se centra en la lingstica, tanto estudios del discurso como antropologa lingstica. Tambin se dedica a la traduccin literaria de lenguas nrdicas. Ha publicado varios libros, el ltimo de ellos El lenguaje como cultura (Alianza, Madrid, 2008), as como numerosos artculos cientficos.
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