Sie sind auf Seite 1von 196

JULIE GARWOOD

Autoarea romanului de succes TRANDAFIRI PENTRU EA

Prolog

Demult, tare demult, tria o familie de seam. Era familia Clayborne, i-i uneau le gturi mult mai strnse dect cele de snge. S-au cunoscut cnd, biei fiind, triau pe strzile din New York City. Sclavul fugit Adam, houl de buzunare Douglas, pistolarul Cole i escrocul Travis supravieuiau aprndu-se ntre ei de bandele mai vechi care bntuiau prin ora. Cnd au gsit n gangul lor o feti abandonat, au jurat s-i fac o via mai bun i au pornit spre vest. n cele din urm, s-au aezat pe un lot de pmnt pe care i-au numit Rosehill, n adncul

Teritoriului Montana. Singurele ndrumri pe care le primeau proveneau din scrisorile m a mei lui Adam, Rose. Rose a aflat despre tovarii fiului ei din scrisorile lor sincere, cci i mrturiseau te merile, speranele i visele lor, iar n schimb i ea le druia ceea ce nu mai avuseser nicio-| dat - iubirea i ngduina necondiionate | ale unei mame. Cu timpul, fiecare a ajuns s-o numeasc propria lui mam Rose. Dup douzeci de ani, Rose li s-a alturat. Fiii i fiica ei erau n sfrit mulumii. Sosirea ei, ns, a fost att un prilej de srbtoare, ct i de consternare. Fiica ei se mritase cu un brbat de treab i atepta primul copil, iar fiii deveniser oameni n toat firea, puternici i onorabili, fiecare avnd succes cu drepturi de pline. Dar mama Rose nc nu era mulumit. Nu-i convenea c se adnciser prea mult n viaa lor de burlaci; ntruct credea c Dumnezeu i ajut pe cei care se ajut singuri, nu-i mai rmsese de fcut dect un singur lucru. ^ S trag sforile.

Nu s-a-ntmplat pe timp de iarn grea, Iubirea noastr drum cnd i-a ales. Sorocul trandafirilor era Trecnd n cale, proaspei i-am cules.
- Thomas Hood (1798-1845)

Capitolul 1
Rosehill Ranch, Montana Valley, 1880

Travis Clayborne se gndea serios s omoare un om. Fratele cel mai tnr tocmai se ntorsese acas din captul de sud al teritoriului i pl nuia s mai stea o noapte nainte de a-i relua vntoarea. Pn acum, vnatul reuise s rmn cu un pas n faa lui. Crezuse c-l prinsese n curs lng strmtoare, dar diavolul acela vi clean parc se mistuise n vzduh. Fr tragere de inim, Travis recunotea c se cuvenea s-i scoat plria n faa acelui necunoscut care-l trsese pe sfoar.

Se prea putea s trebuiasc i s-l felicite pentru talentul lui de a supravieui. Apoi, avea s-l mpute. Se hotrse s-l lichideze pe fpta ime-J diat. Numele dumanului era Daniel Ryan, iar| pcatul pe care-l svrise era de neiertat pentru un fiu. Ryan cutezase s profite de o btrndoamn bun, nevinovat i delicat, cu o inim de aur - propria mam Rose a lui Tra vis, mai exact , iar dup prerea lui Travis, moartea era aproape o soart prea blndl pentru el. Acum Travis ncerca s se conving c justiia avea s fie de partea lui. n seara aceea, atept pn cnd mama lui se duse la culcare, ca s discute atroch tatea cu fraii lui. Se aezar unul lng altul pe verand, cu cizmele rezemate de balustrad, capetele l sate pe spate i ochii nchii. Harrison, cumnatul lor, li se altur im e-, diat dup ce Rose se duse la etaj. I se pru c fraii artau mulumii i toc-j

mai se pregtea s le-o spun, cnd Travis i declar inteniile. Harrison se aez pe scaunul de lng Dougla, i ntinse nainte picioarele lungi, apoi ceru voie s nu fie de prerea lui Travis. Spuse c de ho trebuia s se ocupe le gea, i c omul acela, la fel ca oricare altul din cinstita lor ar, avea dreptul la o jude cat. Dac se dovedea c era vinovat, urma s fie nchis. Nu putea fi ucis cu snge rece. Nici unul dintre fraii Clayborne nu lu n seam predica lui Harrison. Era avocat de meserie i-i sttea n fire s dezbat cele mai mrunte lucruri. Toi fraii gseau destul de nduiotoare credina lui Harrison n dreptatea pentru toi. Soul surorii lor era un om cinstit, dar ve nea din Scoia i, dup prerea lor, era naiv n ceea ce privete legile vieii n slbticie. Poate c, ntr-o lume perfect, cei nevi novai ar fi fost aprai tot timpul, iar vinovaii, pedepsii ntotdeauna, dar ntmpltor ei nu triau ntr-o lume perfect, nu-i aa?

Triau n teritoriul Montana. i-n plus, ce om al legii n toate minile i-ar fi pierdut timpul s urmreasc un arpe de grdin, cnd n jur existau atia erpi ve ninoi gata s atace? Harrison refuza s accepte mentalitatea frailor Clayborne. Fu indignat de hotrrea lui Travis de a se lua dup houl care o prdase pe mama lor; i reaminti lui Travis c era da tor, ca viitor avocat, s se comporte onorabil.^ i-i mai propuse i s reciteasc Republica" lui Platon. Travis nu se ls abtut de la misiunea lui, pe care o proclama sacr. Se aplec na-1 inte s-l priveasc pe Harrison, n timp ce vorbea. - Prima datorie a unui fiu este fa de mama lui, declar el. - Amin, mormi Douglas. - Tuturor ne e clar c Mama Rose a fost nelat, continu Travis. A cerut s vad ca-* seta de aur i busola, nu? - Mai bine nu-i spuneam despre ele, inter* veni Adam.

- Dar i-a spus ea, zise Douglas. i presu pun c, imediat ce a menionat c era aur, a cerut s ie vad. - Vaszic, tia c avea s le fure, spuse Cole. - A fost foarte abil din partea lui c a lsat mulimea s se mprtie atunci, adug Adam. - Mama Rose ne-a spus c acest Ryan e nalt de peste ase picioare. i mai este i voinic, le reaminti Douglas. Probabil asta n seamn c are mai muli muchi dect majori tatea oamenilor. Ni se pare ciudat c un om att de puternic poate fi mpins de colo-colo de o gloat. Voia s-o fure, nu ncape vorb. - Pentru numele lui Dumnezeu, Douglas, nu poi presupune... ncepu Harrison. Travis i-o retez: - Nimeni nu scap cu una, cu dou, dup ce a profitat de mama noastr. E de datoria unuia dintre fiii ei s dreag aceast nedrep tate. Cu siguran, nelegi ce simim, Harri son. i tu ai avut cndva o mam, nu? | N-a bga mna-n foc, spuse trgnat

Cole, doar ca s-l zdrasc pe Harrison. I Dar cumnatul lui nu era dispus s se arate ofuscat. - Judecai strmb, spuse el. Atept ca rsetele dispreuitoare s nc* teze, nainte de a anuna c planul lui Travis de a-l mpuca pe ho nu nsemna altceva dect o crim cu premeditare. Cole rse, ntinzndu-se prin spatele lui Douglas ca s-l bat pe Harrison pe umr pentru c spusese un lucru att de amuzant, apoi i propuse s nceap a se gndi la o cale de a-l elibera pe Travis din nchisoare,' dac era arestat pentru c-i fcuse datoria de fiu. Ii mai propuse lui Travis i s-l trasc pe vinovat napoi n Montana, unde s-i lase pe toi fraii s-i mpute. Harrison era aproape gata s se recunoa^ sc nfrnt. Era imposibil s-i conving. Singurul lucru care-l ajuta s rmn cu mintea ntreag era faptul c tia, n adncujjj inimii, c nici unul dintre ei n-ar fi comis vrea*

._________ Um trwndqfir raz_______

15

dat o crim cu singe rece. Dar era dar s le plcea s vorbeasc despre aa ceva. - De unde tii c omul pe care-l cutai este ntr-adevr Daniel Ryan? Putea s fi nscocit numete. remarc el. Mai putea i s mint cnd a spus c e din Texas. - Nn, fcu Cole, l-a spus lui Mama Rose cum l cheam i de unde e nainte ca ea s nceap s vorbeasc despre darurile pe care ni te aducea. - Slav Domnului c nu i-a spus i despre celelalte daruri. Probabil mi-ar fi furat ceasul de buzunar, spuse Douglas. - Pariez c i harta mea ar fi luat-o, inter veni Adam. - i crile mele legate n piele, adug Travis. - Houl e din Texas, nici vorb, spuse Adam. Vorbea cu un accent aparte, trgnat. - Aa e, i aminti Douglas. Mama Rose l gsea... Cum a spus, Travis? - Fermector, replic ncruntat fratele su.

- Niciodat nu mi-a plcut numele de Da-1 niel, i nici Ryan, anun Cole. Dac stau s m gndesc, nici pe texani nu-i prea am la inim. Nu-mi inspir ncredere. Harrison i ddu ochii peste cap. - ie nu i-a plcut niciodat nimeni i ni-1 mic, T i reaminti el. F-mi o favoare i nu mai l scoate o vorb pn m duc sus. M faci s uit c snt un om logic. Cole rse. - u eti cel care ai insistat s te mui la | I Rosehill cu soia ta. Fac i eu parte din Rosed hill, Harrison, vrei nu vrei. - Mary Rose are nevoie s stea cu mama] ei ct timp zace la pat. N-am de gnd s um-l blu din ora n ora cu judectorul Burns i| s-o las singur la Blue Belie. i, apropo, datai viitoare cnd i mai spui c umbl cltinat ca o | ra, am s-i dau una. Ai auzit? Acum e cam] emotiv i n-are nevoie i se spun c s-a| umflat ca... Cole nu-l ls s termine. Bine, n-o s-o mai tachinm. S-a fcu mult mai drgu, nu-i aa?

- Dintotdeauna a fost drgu, remarc Adam. - Da, dar acum c-l poart pe nepotul meu n burt, e i mai drgu. l s nu-ndrzneti s-i spui ce-am recunoscut acum, c n-o s m mai slbeasc Tn veci. Sor-mM place s m chinuiasc or! de cite ori are ocazia i, sincer s fiu, nu-mi dau seama de ce. Observ lucirea care se ivi Tn ochii lui Har rison i-i ddu seama c se pregtea s spun ceva cu care s-i provoace. IntrucTt Cole nu avea chef de ceart T n seara aceea, se hotr s revin la subiect prinderea unui arpe de grdin ho i Josnic, care se trse din Texas tocmai pTn-n Terito riul Montana. - Travis, ai s pleci mfne? -D a . - Cum s-a luat hotrrea ca tu s fii cel care pornete dup Daniei Ryan? ntreb Harrison. Dac texanul a furat ntr-adevr bu sola fratelui tu, i nu snt dispus s recu nosc dect c ar fi posibil, atunci n-ar trebui

s piece Cole dup el? Lui i era destinat | fcea pe grozavul n faa noilor lui prieteni. busola. Poate a vrut s-i impresioneze. - Cole nc nu poate merge nicieri, i | - Am auzit c ei l-au ndemnat s se due explic Adam. leze cu tine, spuse Adam. Dooley mi-a zis - Trebuie s stea linitit pn se calmeaz:! c, dup cum se purtau, preau s tie cine btrnul Shamus Harrington, adug Dou-i erai, Cole. glas. - Dooley umbl de prea mult vreme cu - Ce-ai mai fcut, Cole? ntreb Harrison* j prietenul lui, Ghost, spuse Cole. Nu poi fi ateptnd cu groaz rspunsul. sigur de nimic din ce spun, Adam. - S-a aprat, spuse Adam. Unul dintre fiiij - Poate c auziser de reputaia ta, su lui Harrington a crezut c era mai iute de \ ger Douglas. pistol dect Cole i a provocat un schimb de J - Cutau glceav, afirm Cole. i-n plus, focuri. toat lumea tie c fiii lui Harrington snt pro - i ce s-a ntmplat? ti fcui grmad. - Am ctigat, zmbi Cole. W - Adevrat, dar btrnul Shamus tot o - Evident, se rsti Harrison. L-ai omorti s-i poarte pic, spuse Douglas. Aa fac cumva? muntenii cnd e mpucat unul de-ai lor, i - Nu, da nici mult n-a lipsit. S-a luat dup! ntruct mai are nc cinci fii, mult vreme va mine ntr-un mod foarte ciudat. Lester se n-| trebui s fii foarte atent. hitase cu o band care trecea prin Bluel Snt ntotdeauna atent, se lud Cole. Belle, i se vorbea c plnuiau s pradej Dac stau s m gndesc, a putea merge banca din Hammond, smbta viitoare. eu dup Ryan, Travis. Tu ai destule de fcut - Mi se pare ntr-adevr ciudat c s-a luatJ i fr... dup tine, i ddu dreptate Douglas. Lestefl Fratele su nu-l ls s termine.

- Ba nu, tu stai aici, zise el. i-n plus, am plnuit totul. - Aa e, confirm Douglas. O s doboare; trei iepuri dintr-un foc. Travis ddu din cap. - Am s m duc cu hrtiile la Wellington i Smith, aa c totul o s fie n ordine cnd mil voi ncepe ucenicia la firma lor de avocatur, n septembrie, i de vreme ce Hammond e doar ia o arunctur de ochi de Pritchard, von avea grij i de treaba aia cu care m-a ncotomnat Mama Rose, dup care am s trag o fug pn la Rivers Bend, l mpuc pe Ryan, m ntorc n Hammond cu cadoul deziua mea i ajung aici tocmai la timp pentru! srbtorire. $ - Ne datorezi zece dolari pentru cadoul! de ziua Mamei Rose, i reaminti Cole lui Har-j rison. Ce-i cumprm? ntreb acesta. O main de cusut dichisit, rspunse Douglas. I s-au luminat ochii cnd a vzut-on catalogul pe care i l-a dat Adam. i lurr cel mai scump model, desigur. Merit tot ce

Un trandafir roz__________

21

poate fi mai bun. i asta va avea, v asigur. Harrison ddu din cap. - Golden Crest i Rivers Bend nu-s n direcii opuse? - Cam aa ceva, rspunse Cole. Motiv pentru care cred c ar trebui s m duc eu dup Ryan, Travis. Te-a scuti de... Fratele su nu-l ls s termine nici de data asta. - Tu trebuie s stai ascuns. Harrison i ddu dreptate, propunnd o va riant care l-ar fi scutit pe Travis de efort. - Cu siguran, poi gsi o main de cu sut i n Pritchard, i scapi de cteva zile c lare. * - Cred c da, fu Cole de acord. Dar Ryan n-a fost vzut n Pritchard. Ieri se ndrepta spre Rivers Bend. - De unde tii? se interes Harrison. - Am dat sfoar s ne-anune dac-l vede cineva, spuse Adam. Travis, mare pcat c trebuie s faci mai nti favoarea aia. Pn ajungi tu n Rivers Bend, probabil c Ryan va fi plecat de mult.

- Am stabilit totul, spuse Travis. O s-mi. ia doar o zi ca s o duc pe acea Emily Fin negan la mirele ei din Golden Crest, iar dac vremea e destul de uscat, pot s-o tai prin vlcea i s ajung la Rivers Bend n dup-a-^ miaza urmtoare. - Visezi, i repro Adam. De-o lun plou aproape ncontinuu. Vlceaua va fi plin de ap. Iar ca s-o ocoleti, o s-i ia cel puin trei, zile. - Cine-i Emily Finnegan? vru s tie Har-; rison. - Favoarea pe care i-o fac Mamei Rose| rspunse Travis. Harrison scrni din dini. Obinerea de in formaii de la cei trei frai era o munc chinuk toare, dar el era destul de tenace ca s persevereze. Claybornilor pe plcea s-l z< pceasc nirnd tot felul de fleacuri. O f ceau intenionat, desigur. Erau unii n elul lor de a-l mpiedica s4 mai hituiasc", vorba lui Cole, ceea ce ftv semna c nu voiau nici ca el s le discute motivaiile sau etica.

Trei dintre frai nc mai credeau c pu teau fi mai ndrtnici dect el. Adam era sin gurul care se lmurise. Nimeni nu putea fi mai ncpnat dect un scoian i, de vreme ce Harrison se ns cuse i crescuse n Highlands, era calificat ca atare. - n ce const favoarea? l ntreb el din nou pe Travis. - Mama Rose a luat cina cu familia Co hen, sptmna trecut, i ntmpltor i-au spus despre o femeie care a rmas blocat n Pritchard. Omul care o nsoea a murit pe neateptate, iar ea tot ncearc s gseasc pe cineva care s-o duc n Golden Crest, dar nc n-a avut succes. - i de ce nu vine la Pritchard dup ea omul cu care urmeaz s se mrite? - i eu am ntrebat-o pe Mama Rose, i mi-a spus c nu s-ar cuveni. Pastorul a teapt n Golden Crest, iar domnioara Emily Finnegan este datoare s ajung acolo cum poate. Mama Rose a oferit serviciile mele. - Probabil a crezut c Hammond e u-n

u cu Golden Crest, spuse Douglas. - De ce n-o poate nsoi cineva din Prit chard? se interes Harrison. E un ora m ricel. Doar poate gsi acolo vreun ajutor. r - Cei din Pritchard snt foarte supersti ioi, rspunse Cole. - Asta ce nseamn? - nseamn c se tem de Miss Emily. - Se pare c biata Miss Emily a avut cam multicei nsoitori, adug Douglas. Ct de muli? vru s tie Harrison. - Prea muli ca s le mai inem socoteala, exager intenionat Cole. Se zvonete c vreo doi dintre ei au murit. Travis, mai bine ia cu tine ceva care s-i poarte noroc, adug el, artnd cu capul spre fratele su. i-a da busola mea norocoas, dar n-o am, nu-i aaj i numai din vina ticlosului luia viclean i bun de nimic... Harrison l ntrerupse nainte de a se aprinde din nou. N-ai de unde s tii dac busola o s-i aduc noroc sau nu, Cole. N-ai vzut-o nicio-

- Mama Rose mi-a ales-o, nu-i aa? Asta nseamn c poart noroc. - Eti la fel de superstiios ca oamenii din Pritchard, mormi Harrison. Travis, crezi c vei avea probleme cu Miss Emily? - Nu. Nu snt superstiios, i nu cred nici jumtate din ce se spune despre ea. Ct de rea poate fi?

Capitolul 2

Femeia era o pacoste pe picioare. Nici nu ieiser nc din ora, iar Travis primise pumni, picioare, i se punea piedic i se trgea asupra lui, dar nu de cineva din Pritchard. Nu, cea care ncerca s-i fac de petre canie era Miss Emily Finnegan, i cu toate c jura pe mormntul preacinstitei sale mame c totul nu era dect o nenelegere ngrozitoare Travis n-o credea. De ce ar fi crezut-o? tia din surse de ncredere, de la prietenii lui din familia Co hen, c mama lui Miss Emily mai tria i pro

babil dansa pe-o melodie irlandez cu dom nul Finnegan, la Boston, acum c-i trntiser amndoi fiica nerecunosctoare n crca unui biet strin din Golden Crest, care nu bnuia nimic. De acord, Miss Emily era o drgla. Avea un pr de culoarea nisipului, buclat n dreptul urechilor, i doi ochi mari cprui, care artau cnd cafenii, cnd aurii. Mai avea i o gur foarte frumoas - pn o deschidea, ceea ce, observ Travis, se ntmpla mai tot timpul. Femeia aceea avea opinii despre toate i se simea obligat s i le mprteasc, pentru a evita pe viitor orice nenelegeri. ; Nu era o atoatetiutoare, dar nici mult nu mai avea. La doar cinci minute de chin dup ce-o cunoscuse, prerea lui Travis era deja format. Olsen, proprietarul hotelului, sugerase s se ntlneasc n staia de diligen. Travis o zri nc de la distan. Sttea drept n spa tele stlpului de priponit caii, cu o umbrel neagr ntr-o mn i o pereche de mnui

albe n cealalt. n faa ei, pe. podic, st teau nirai cel puin ase sculei - pe de parte prea muli ca s-i urce pe munte. Miss Finnegan era mbrcat impecabil, din cap pn-n picioare, n alb. Travis presu puse c nu avusese timp s-i schimbe hai nele de duminic. Apoi i aminti c era joi.|J Nu pornir tocmai cu dreptul. Femeia st tea dreapt, cu umerii trai napoi i capul sus, privind agitaia de vizavi. Dei era nc devreme, n Taverna lui Lou se adunase deja o mulime glgioas care fcea mare zarv. Poate c de-asta nu-l auzise sosind n spa tele ei. Travis fcu greeala de a o btea uor pe umr, ca s-i atrag atenia i s se prezinte, n acel moment, Miss Finnegan trase. Se ntmpl att de repede, nct abia avu timp s se dea la o parte. Micul pistol Derringer pe care-l inuse as cuns sub mnui se descrc n clipa n care femeia se rsuci n loc. Glonul l-ar fi nimerit drept n burt, dac Travis n-ar fi zrit la timp luciul evii, srind ntr-o parte.

Era destul de sigur c n pistol se aflase doar un. singur cartu, dar nu vru s rite. Fulgertor, o apuc de ncheietura minii i-i ridic braul spre cer. Abia apoi se apropie, ca s-i spun vreo dou. Atunci, Miss Finnegan l pocni cu umbrela i-i ddu un ut ndesat n rotula stng. Era clar c-l intise ntre picioare i, dup ce rat prima dat, avu tupeul s ncerce din nou. La asta, Travis trase concluzia c Miss Emily Finnegan era nebun. - D-mi drumul, incorijibilule! - Incorijibil? Ce naiba mai e i aia, incorijibil"? Emily n-avea nici cea mai vag idee. n trebarea o descumpni att de tare, nct aproape c ridic din umeri n loc de rs puns. De acord, nu tia ce nsemna incorijibil, dar i amintea c sora ei, Barbara, folosea acel cuvnt ori de cte ori voia s des curajeze un admirator prea zelos, i ntotdea una ddea rezultate. Ceea ce-i mergea iretei sale surori avea s-nceap s-o ajute i pe ea. Emily jurase

jv

j u i i c K ju rw u u u

acest lucru n trenul care o aducea de la BosJur c-am s chioptez o sptmn n ton. cheiat. Ce-ai n ghete, fier? - Ajunge s tii c e o insult, replic ea Zmbetul ei fu orbitor i, s-l ierte Dum i acum, d-mi drumul. nezeu c observase, avea n obrazul drept o - Am s-i dau drumul numai dup ce-mj gropi drgla. Dac n-ar fi hotrt deja c promii c nu vei mai ncerca s m omori. n-o plcea, s-ar fi gndit c arta o idee mai Urmeaz s te duc la Golden Crest, adug bine dect doar drgu. Era de-a dreptul fer el ncruntat. Sau, urma s-o fac, pn ai vrut mectoare. Trebuia s nu uite c femeia asta s tragi n mine. Acum, va trebui s ajungi nebun tocmai ncercase s-i fac de petre singur acolo, cucoan, i dac-mi mai dai canie. un ut, jur c-am s... - Ce prostii spui, replic ea. N-am nimic Emily l ntrerupse nainte de a apuca s-i de fier n ghete. mi pare ru c te-am lovit, jure c avea s-o arunce n troaca de adpat dar m-ai luat prin surprindere. - N-am fcut una ca asta. caii. - Bine, n-ai fcut-o, ncerc Miss Emily - Dumneata eti domnul Clayborne? N u... nu se poate... se blbi ea, cu o expresie n s-l mpace. M-ai tachinat n legtur cu rzgnditul, nu-i aa? Doar n-ai s abandonezi o grozit. Nu eti... btrn. domnioar fr aprare la ceas de nevoie, - Nici tnr nu mai snt, se rsti Travis. Snt Travis Clayborne, adug el - dar ge nu? Femeiuc avea haz. Travis trase acea nunchiul l durea att de tare, nct nu se m a i deranj s-i scoat plria. D-mi pistolu st concluzie imediat ce-i spuse c era fr Nu-I contrazise. i puse arma n palm , aprare. i o mai spusese i cu o mutr se privindu-l ncruntat. Nici nu se scuz. Travis rioas - i, pe cinstea lui, nu conta c urloiul nc-l mai ustura de la copita pe care i-o dobserv imediat aceast omisiune.

duse; l umfla rsul. Abia atepta s scape de ea, dar era mult mai bine dispus. Domnul Clayborne ntrzia prea mult cu rspunsul la ntrebare. Gndul de a rmne din nou singur n plin pustietate i ddea fiori pe ira spinrii. Oft uor i hotr c nu avea de fcut dect un singur lucru. Dumnezeu s-o ajute, trebuia s flirteze cu ticlosul la! Oftnd uor, i scoase micul evantai alb cu roz cumprat din St. Louis la un pre exa gerat de scump, care nu-i folosea la nimic, l desfcu dintr-o micare delicat a minii M ridic n dreptul feei. i ascundea intenionat obrajii, pentru ca Travis Clayborne c nu vad cum se nro ise, jenat c fcea un lucru pe care-l con sidera absolut ridicol. N-avea s flirteze doar, ci i s fac p e cocheta. Trase repede aer n piept, ca s n u geam, apoi i flutur genele spre el, imitnd tacticile-surorii sale. Barbara artase ntot deauna foarte cochet; Emily era destul d e sigur c ea, una, arta ca o idioat. D uru-

nezeu i era martor c senzaia asta o avea. i ddu seama c firea ei practic, cu picioarele pe pmnt, ncerca s se reafirme, i cut s>o potoleasc prompt. Jurase s se schimbe ntru totul i n-avea de gnd s se lase pguba tocmai acum, orict de prost se simea. Travis o privi lung, n tcere, cum flfia din gene. Trecu astfel un minut. Nu ncpea nici o ndoial, era nebun de legat - i dintr-o dat ncepu s-i par cam ru pentru ea. Se vedea clar c nu era n elementul ei, mbr cat de duminic n mijlocul unui ora plin de noroi i mizerii, strduindu-se s se poarte ct mai manierat. tia c ncerca s-l manipuleze i se ho tr s se joace puin cu ea. Poate ar fi bine s-l vizitezi pe doctoru Morganstern nainte de a pleca, duduie. S-ar putea s-i dea el ceva ca s nu te mai us ture ochii. Nu vreau s fiu nedelicat, dar o s te deranjeze. Emily i nchise brusc evantaiul, cu un oftat sonor.

- Sau eti complet btut n cap, domnule Claybome, sau nc nu m-am perfecionat M - n ce s te perfecionezi? - n flirtat, domnule Claybome. ncercam s flirtez cu dumneata. Sinceritatea ei l impresion. - De ce? - De ce? Ca s faci ceea ce vreau s& faci, desigur. Dar nu m prea pricep, aa-i? Travis nu-i rspunse la aceast ntrebare absurd. | - i-a trecut usturimea, remarc el tr* * gnat, doar ca s-o provoace i mai mult. - Nu m ustura nimic, mormi Miss Emily. N-am nimic la ochi, mulumesc foarte mult Nu fceam dect s-mi exersez cu dumneata tehnica, atta tot. Mergem s-o lum pe doamna Claybome i s pornim la drum? Sper c e mai agreabil dect dumneata, domnule. i te rog, nu mai csca gura la mine. Vreau s ajung la destinaie nainte de a se ntuneca. - Nu exist nici o doamn Claybome. - A, aa nu merge.

Travis se aplec spre ea. - Vrei. te rog, sd spui i ceva cu sens? Emily se retrase cu un pas. Individul era mult prea artos pentru sensibilitile ei. Avea cei mai minunai ochi verzi. Le obser vase culoarea n timp ce se ncrunta la ea cu vizibil iritare i-i punea toate acele ntrebri grosolane. Observase i c era un tip mascu lin i n form. Travis Claybome era nalt, destul de slab, dar cu o grmad de muchi la umeri i brae. Emily nu ndrzni s se uite mai jos, ca s nu-l fac s cread c voia s-l loveasc din nou, dar era sigur c i picioarele i erau la fel de bine dotate. Nu ncpea nici o ndoial, era un brbat extrem de chipe. Probabil c femeile aler gau dup el tot timpul. Muierile proaste erau neputincioase n faa acelor ochi verzi ai lui. i zmbetul lui putea pricinui pagube consi derabile. Doar o dat i zmbise, o fraciune de se cund, ns era prea destul pentru a-i face btile inimii s se accelereze.

Probabil c deja frnsese sute de inimi fe meieti, iar Emily n-avea de gnd s se treac pe list. nvase deja lecia aceea dureroas, mulumesc foarte mult. Dintr-o dat, Miss Finnegan l privi ncrun tat, iar Travis nu nelese ce anume cau zase neateptata schimbare. - Te-am ntrebat de ce trebuie s fiu n surat ca s te escortez pn la Golden Crest? - Fiindc nu se cuvine s m duc clare ( n slbticie cu un brbat att de frumos. Ce-o s cread lumea? - Cui i pas ce crede lumea? Doar nu cunoti pe nimeni aici, nu-i aa? - Nu, dar voi ajunge s-i cunosc, dup ce m mrit cu domnul OToole. Dac Golden Crest e doar la o zi clare, probabil c-mi voi face de-aici unele cumprturi. Cu siguran* mi poi nelege rezervele, domnule. Trebuie s salvez aparenele. Travis ridic din umeri. - Dac fr mine nu poi s te duci, atunci eu m-am inut de cuvnt. Bun ziua, duduie.

Ddu s plece. Miss Finnegan rmase vi zibil copleit de purtarea lui. - Ateapt! strig ea, lund-o la fug dup Travis. Doar n-ai s m lai singur, nu-i aa? Un gentleman n-ar abandona niciodat o domnioar la ananghie... - Cred c nu snt un gentleman, replic el fr s se opreasc. i nici dumneata nu eti n nici un caz o domnioar la ananghie. Emily l apuc de bra, proptindu-i clciele n podic pentru a-l opri n loc, i se pomeni trt n urma lui. - Ba e foarte sigur c snt la ananghie, i e foarte urt s m contrazici. - Acum un minut eram frumos, am de venit urt att de repede? - Poi fi i una, i alta. Travis se ntoarse brusc, uitndu-se la ea. tia c n-o putea lsa singur n Pritchard, dac voia s-o mai poat privi vreodat n ochi pe Mama Rose, aa c trase concluzia c singura cale de a rmne ntreg la minte n timp ce o ducea pe femeia aceea la Golden Crest era de a ajunge la o nvoial cu ea.

- Nu l-a considera un compliment, anun ea, cu nite bujori n obraji despre care Tra vis fu nevoit s admit c erau foarte atr gtori. - Ce nu consideri un compliment? i j - Frumuseea masculin. i Randolph Smythe mi s-a prut frumos, i a reieit c era o creatur hidoas. Nu ntreba, i spuse el. - Nu vrei s tii cine e Randolph Smythe? - Nu, nu vreau s tiu. i spuse oricum. - E omul cu care trebuia s m mrit ^ Aceast afirmaie i trezi interesul. | - Dar n-ai fcut-o. - ntr-adevr, n-am fcut-o. Totui, puin a lipsit. - Ct de puin? Obrajii ei se nroir i mai tare. - Ai s m conduci la Golden Crest sau nu? Travis n-avea de gnd s-o lase s schimbe subiectul, acum cnd n sfrit ncepea s de vin interesant.

- Ct de puin a lipsit? repet el. - L-am ateptat n faa altarului. N-a ap rut, adug ea, dnd scurt din cap. - Te-a abandonat? Ei, da, aa ceva e cu adevrat meschin, coment el, ncercnd s fie binevoitor. Nu-mi pot imagina de ce s-a rzgndit n ultimul moment. Nu-i spunea adevrul. Era destul de sigur c tia de ce se rzgndise Randolph Smythe. Omul i venise n fire. Se ntreb dac Emily ncercase vreo dat s-l mpute. Atta ar fi fost de ajuns ca s-l pun pe fug pe orice om cu mintea pe jumtate ntreag. - Deci, n-a mai avut loc nici o nunt, re marc el, negsind altceva de spus. Miss Emily l privea cu o expresie att de sincer i plin de speran, nct probabil se atepta s fac un comentariu mai comptimitor. Travis fcu o ncercare. - Unii brbai nu se mpac pur i simplu cu ideea de a fi legai de o singur femeie. Probabil c i Randolph era la fel. - Ba nu era.

- Ascult, cucoan, ncerc i eu s fiu amabil. - Nu vrei s tii de ce n-a venit la bise ric? - Ai tras cu pistolu-n el, nu-i aa? - N-am fcut una ca asta. - Crede-m c nu vreau s-i tiu m o tivele. E-n regul? Ajunge s spui c n-a m ai fost nici o nunt. - A, ba a fost o nunt, nici vorb. A m menionat cumva c nici sora mea n-a aprut la biseric, domnule Clayborne? - Glumeti. - Snt ct se poate de serioas. - Sora dumitale i Randolph... im - Snt acum cstorii legal. - Din ce fel de familie faci parte? Te-a trdat propria dumitale sor? - N-am fost niciodat prea apropiate, l asigur Finnegan. O privi cu ochii mijii. - Nu pot s nu observ c nu pari foarte distrus de tot ce s-a ntmplat, spuse el, cl * tinnd din cap.

Nu putea s neleag de ce-l intriga att de mult povestea ei. Nici mcar nu-l cuno tea pe Randolph Smythe, i totui i venea s-i trag un pumn n nas pentru c-i fcuse lui Emily un lucru att de crud. Dac sttea s se gndeasc, nici pe Emily Finnegan n-o cu notea. De ce Dumnezeu i psa? Emily i vzu expresia de compasiune din ochi i imediat se ncrunt. - S nu-ndrzneti s-mi plngi de mil, domnule Clayborne. Prea gata s-i dea iar un picior. Com pasiunea dispru ct ai clipi. -Probabil c dumneata ai fost de vin. Dac privirile ar fi putut ucide, acum i-ar fi luat cineva msurile pentru sicriu. Travis ns nu btu n retragere, ci i ntri cuvintele cu o nclinare a capului. - Ce vrei s spui cu asta? ntreb Emily i-l lovi involuntar cu umbrela, cnd i ncruci braele pe piept. ntruct tocmai fcuse un comentariu att de grosolan, nu-i pre zent scuzele. Travis bnui c anume o fcuse. Apuc

umbrela, o arunc peste sculei, apoi i rs. punse: - Ai ales un brbat nepotrivit l fr scrupule; de-asta ai fost dumneata de vin, j ar trebui s-i fi dat seama de-acum c i-e mai bine fr el. Tocmai se reabilitase n ochii ei. Nu o acuza cu cruzime, era doar cinstit. i avea dreptate. Alesese un brbat f r scrupule. - Ai s m duci la Golden Crest sau nu? - Ce s-a ntmplat cu cuplul care te con ducea? - Mai concret, te rog. - Mai concret? - La care cuplu te referi? Aceste cuvinte i atraser din nou atenia. - Ci erau? -Trei. - Trei persoane, sau trei cupluri? s -Cupluri. Travis o vzu coborndu-i repede privirea n pmnt, cu o expresie stnjenit. Se vedea clar c era un subiect delicat.

Apoi i aminti c fratele su, Cole, i spu sese ct de speriai erau de Miss Finnegan superstiioii locuitori din Pritchard. Ar fi trebuit s urmreasc mai atent con versaia, conchise ei, dndu-i seama c acum era cam trziu ca s-i fac griji, Totui, era mai bine s afle toate detaliile nainte de a pomi cu ea la drum, ca s fie sigur. - Ai avut ase nsoitori? . - A fost o cltorie foarte lung, domnule Clayborne. - i ce s-a ntmplat cu primul cuplu? - Soii Johnson? - Da, cu soii Johnson, confirm el, pentru a o face s continue. Ce-au pit? - A fost o adevrat tragedie. Presimise c avea s spun asta. - Pun prinsoare c aa a fost. Ce le-ai fcut? - Nu le-am fcut nimic. S-au mbolnvit n tren, i cred c din cauza a ceva ce-au mncat. S-au mai mbolnvit i ali civa pasa geri, adug ea. Soii Johnson au rmas la

Chicago. Snt sigur c pn acum i-au re venit complet. - i cu ai doilea cuplu ce s-a ntmplat? Ce au pit? - La soii Porter te referi? O alt tragedie, recunoscu ea. i ei s-au mbolnvit. De la pete, nelegi. - Pete? . - Da, au mncat tot pete. Cred c s e stricase, i l-am avertizat pe domnul Porter, dar n-a vrut s m asculte. L-a mncat ori cum. - i? - El i soia lui au fost dai jos din tren la St. Louis. - Petele stricat poate omor un om, re marc el. Emily ddu din cap cu convingere. | | Pe bietul domn Porter l-a i omort. 1 - Dar doamna Porter? - l-a acuzat pe toi pentru boala soului e i, pn i pe mine. i poi imagina? l prevenisem s nu mnnce petele, dar el s-a nc pnat.

- Atunci, de ce a dat soia lui vina pe dumneata? - Pentru c s-au mbolnvit soii Johnson. N-a vrut s cread c mncarea era cauza. A crezut c eu i mbolnveam pe toi. Nu ai motive s te neliniteti, domnule. Dac mnnci pete, snt sigur c n-ai s peti ni mic. - A mncat pete i cel de-al treilea cu plu? Miss Finnegan cltin din cap. - Nu, dar tot b... - Tragedie? interveni el. - Da, tot o tragedie s-a ntmplat i cu ei. De unde tii? Ai auzit ce-a pit domnul Ha nes? - Nu, am ghicit doar. Ce-a pit Hanes? - A fost mpucat. - tiam eu c ai mpucat pe cineva. - N-am mpucat pe nimeni! strig ea. De ce crezi c a fi fcut un lucru att de ngrozi tor? - Pe mine ai ncercat s m mputi, i aminti Travis.

| Acela a fost un accident. Se hotr s n-o mai contrazic. - Bine, atunci. Tot accidental l-ai mpu cat i pe domnul Hanes? - Nu, nu eu f-am mpucat. Juca mpre un cu un alt om cri, i deodat unul dintre ei - nu mai in minte care - l-a acuzat pe cellalt c tria. S-a iscat o lupt, iar domnul Hanes a fost mpucat. N-a fost rnit mortal, iar omul cellalt ar fi putut s fie i el rnit, pentru c trgeau unul n altul cu pistoalele. Se comportau foarte necivilizat. Mi-am dis trus cea mai bun plrie, cnd m-am ascuns sub banchet, mpreun cu doamna Hanes, ca s nu ne nimereasc vreun glon rtcitul - i pe urm ce s-a ntmplat? - Conductorul a pansat braul domnului Hanes, a oprit trenul lng Emmerson Point i i-a lsat pe el i pe soia lui n grija medicului din ora. - i ai fcut restul drumului singur? i - Da. A merge singur i mai departe, pn la Golden Crest, dac a ti drumul. Proprietarul hotelului mi-a spus c am nevoie

de un ghid, aa c am cutat unul. Apoi, i-ai oferit dumneata serviciile. Ai s m escortezi, nu-i aa? - Bine, te duc. - O, i mulumesc, domnule Clayborne, opti ea. Ii strnse mna, zmbind. - N-o s-i par ru. - Poi s-mi spui Travis. - Foarte bine. Ii snt recunosctoare, Tra vis, pentru buntatea de a m nsoi. - N-o fac din buntate, ci din obligaie, i cu ct pornim mai repede, cu att am s scap mai curnd de tine. Emily i desprinse mna dintr-a lui i se ntoarse spre bagaj. - Dac nu mi-a fi amintit c m-am hotrt s nu mai fiu deschis i sincer, i-a spune c te gsesc un om extrem de insolent i ostil. - N-ai fost dect deschis i sincer de cnd ai nceput s vorbeti, nu-i aa? - Da, dar abia acum mi-am amintit c nu trebuie s mai fiu.

De data asta nu-i voi mai cere s-mir explici nimic, mormi el. Ateapt aici pn aduc caii. i apropo, Emily, n-ai s-i iei pe munte dect doi sculei. OToole va trebui s vin dup ceilali. i poi lsa la hotel. Olsen va avea grij s nu i-i fure nimeni. N-am s fac aa ceva! strig ea, ca s-o aud; individul acela grosolan ajunsese deja la jumtatea strzii. mi iau toate bagajele, mulumesc foarte mult! Ba n-ai s i le iei, aa c n-ai de ce s-mi mulumeti. Emily scrpni din dini, frustrat. l privi p cum se ndeprta de podic, observnd c umerii i oldurile preau s i se unduiasc la fiecare pas, i-i gsi mersul arogant teribil de atrgtor. Era un om frapant, nu ncpea nici o ndoial. Pcat c era att de nesuferifc| Cu un oftat, se strdui s-i mute privirea. Era logodit cu OToole, i reaminti ea, i nu trebuia s observe ct de atrgtori erau ali brbai. Nu ea era pisica vagaboand a familiei,0 Barbara.

Emily era fata practic i de ndejde, ca c pereche veche de nclri comode. Ba nu n trecut fusese ntotdeauna practic i de ndejde. Acum nu mai era.

Travis tocmai se pregtea s traverseze strada, cnd l strig: - Travis, ar trebui s te previn, nu snt deloc vrednic de ncredere. - Nici nu credeam, rspunse el. i nici minte n-ai. Emily zmbi satisfcut. Aceast reacie l fcu s se opreasc pe loc. A - Crezi c nu am minte? W Pe cinstea lui, prea ncntat de prerea pe care i-o produsese. Nu-i ddea seama c i-o spusese ca o insult? Nu, nu era o insult, preciz el. Era purul adevr. -Em ily?
- Da?

bun?

OToole tie c-o s se nsoare cu o ne

Capitolul 3

Emily i purta pic. Privirile ei ncruntate i tcerea mpietrit l amuzau foarte tare, dar, Travis nu ndrznea s rd, nici mcar s zmbeasc. Atunci, ar fi tiut c purtarea ei era dis tractiv, i iar i-arfi fcut capul mare. Nu-i mai vorbi pn cnd se oprir pentru a-i odihni caii, la jumtatea dup-amiezii. M Cel puin, acesta era pretextul, iar Emily pruse s-l cread. De fapt, Travis fcuse popas ca s-o lase s-i odihneasc posteriorul. Nu era o clrea prea bun, i felul cum

l tot slta fundul n a, pe lng expresia chi nuit de pe fa, l ntiina c se chinuia des tul de ru. Biata femeie abia se .mai putea ine pe picioare, cnd n sfrit reui s coboare de pe cal. Nu voise s-l lase s-o ajute i nu-i gsea deloc comic expresia exagerat de le zat. Pentru c parcurseser o distan destul de mare pe crarea abrupt de munte, aerul era mult mai rece. Travis aprinse un foc de tabr, ca s se l mai nclzeasc. Mncar un prnz frugal, n tcere, i toc mai cnd ncepea s-i spun c n-avea s fie o cltorie chiar att de neplcut, Emily stric totul. - Anume ai fcut-o, nu-i aa, Travis? Re cunoate i prezint-i scuzele, i s-ar putea s te iert. - N-am fcut-o anume. Trebuia s ridici piciorul drept peste oblncul eii, mai ii minte? Tu ai insistat s clreti femeiete. De unde era s tiu c n-ai mai fcut-o?

- Doamnele din Sud clresc femeiete, anun ea. Travis constat c-i revenea durerea de cap. - Dar tu nu eti din Sud, aa-i? Eti din Boston. - i ce-are coada vacii cu tampila pri mriei? Doamnele din Sud snt mai rafinate. Toat lumea tie asta, motiv pentru care ) m-am hotrit s fiu sudist. Simea o pulsaie tot mai dureroas n tmple. gjp- Nu poi fi sudist numai fiindc aa vrei tu. - Ba pot. Pot fi tot ce vreau s fiu. Snt ambiioas. - De ce tocmai sudist? avu el impru dena s-o ntrebe. - Accentul uor trgnat din vorbirea unei doamne este considerat foarte feminin i melodios. Am fcut un studiu complet i te asigur c tiu ce vorbesc. Cred c mi-am perfecionat i accentul. Ai vrea s m auzi spunnd...

- Nu, n-a vrea. Emily, nu toate doamnele sudiste clresc femeiete. l privi att de ncruntat, nct i pru ru c adusese vorba despre clrie. - Majoritatea femeilor din sud o fac, ;spuse ea. i simplul fapt c n-am mai clrit niciodat femeiete nu nseamn c nu m-a fi descurcat, dac nu te amestecai tu. Inteniont m-ai aruncat pe calul la, nu? A fi putut s-mi rup gtul. Travis n-avea de gnd s se recunoasc vinovat de nepriceperea ei. - N-am fcut dect s-i dau o mna de ajutor. De unde era s tiu c-ai s mergi mai departe? Te mai doare umrul? - Nu, i-i snt recunosctoare c mi l-ai masat. Totui, acum am rochia plin de praf, mulumesc foarte mult. Ce-o s cread Clif ford OToole despre mine? - Pori o pereche de mnui cu o gaur mare de glon. Probabil c pe-asta o s-o ob serve mai nti. i-n plus, te iubete, aa c nu va conta cum ari. Emily muc dintr-un mr, nainte de a se

hotr s-l lmureasc. Nu m iubete. Cum ar putea? Nu ne-am ntlnit niciodat. Travis nchise ochii. Conversaia cu Emily se dovedea la fel de dificil ca o ncercare de a ctiga o discuie cu fratele su Cole. N-avea nici o speran. - Ai s te mrii cu un brbat pe care nu l-ai vzut niciodat? Nu i se pare cam ciudat? - Nu prea. Ai mai auzit de mirese comanp f date prin pot, nu? I Eti una din-alea? - Oarecum, se fofil ea; mndria o mpie dica s recunoasc. Domnul OToole i cu mine am corespondat, i cred c am ajuns s-l cunosc destul de bine. E un scriitor eloo vent. i mai e i poet. - i-a scris poezii? ntreb Travis cu un zmbet. Brbia ei se ridic sfidtor. - De ce te amuz asta? - Pare cam... ftlu. - Te asigur c nu e. Scrie poezii foarte

frumoase. Ai de gnd s nu te mai hlizeti la mine? Snt frumoase, i mi-am dat seama clar c e un om foarte inteligent Dac nu m crezi, n-ai dect s-i citeti scrisorile. Le am pe toate trei ntr-un scule. S i le aduc? - Nu vreau s-i citesc scrisorile. nc nu mi-ai explicat de ce eti hotrt s te mrii cu un strin. - Am ncercat s m mrit cu un cunos cut, i ai vzut ce-a ieit. - Ai luat hotrrea asta dup ce ai fostM pclit, aa e? - S zicem doar c a fost ultima dezam gire pe care aveam s-o sufr. - Chiar aa? remarc el, ntrebndu-se cum avea s previn viitoarele dezamgiri. Emily pru s-i citeasc gndurile. -A m stat treaz n toat noaptea aceea... noaptea nunii mele, spuse ea. - Plngnd? - Nu. N-am plns. Toat noaptea m-am flndit la situaia mea i, n cele din urm, am un plan care cred c va schimba totul, ntotdeauna am fost deschis i cinstit. Ei I

bine, n-am s mai fiu, mulumesc foarte mult. i-atunci, cum se face c eti cinstit cu mine? Emily ridic din umeri. I N-ar trebui s fiu, cred. Totui, dup ziua de azi n-am s te mai vd niciodat cel puin, nu cred c-am s te mai vd - aa c nu conteaz dac tii c snt o minci noas. Nimeni altul nu va mai ti. | - ncercnd s fii altceva dect eti nu vei m face dect s nruteti .lucrurile. ^ Emily nu era de aceeai prere. - Am fost cea care snt i nu mi-a folosit la nimic, iar dup ce am neles asta, am hotrt s m reinventez. M sturasem s tot muncesc pe brnci i s fiu att de plicticos de practic tot timpul. - Exagerezi, asta-i tot. i eti nebun, adug Travis n sinea M- Ai fost rnit n amorul propriu, dar o s-i treac. Atitudinea lui cavalereasc o irita. 1 tiu prea bine ce fac, iar amorul propn nu are nimic de-a face cu decizia mea. N -a**1

ajuns nicieri cu munca grea. S-i dau un exemplu? Nu-i atept rspunsul, continund ime diat Tocmai i ncepea ultimul an ia universitate, cnd ne-am logodit oficial. Studiile i erau difi cile i, din cauza notelor mici, se temea c-l vor da afar, l-am spus c dac n-ar accepta toate invitaiile n societate pe care le prime te, i-ar rmne mai mult timp pentru studiu, dar n-a vrut s m asculte. Mi-a cerut s-l ajut la cercetri i, fiindc eram att de fraier i voiam s-i fac plcere, am ajuns s-i scriu m ai multe lucrri lungi. Trebuia s le ntre buineze ca ghid de studiu, dar mai trziu am aflat c i-a scris numele pe prima pagin i H predat profesorilor. A fost o fapt necin stit, desigur, i tii ce pedeaps a primit? Laude pentru munca din ultimul an, i anga jarea la una dintre cele mai prestigioase 1 B din Boston. A nceput cu un salariu im("fcsionant, i atunci i s-a trezit surorii mele flraraj pentru el. O ironie, nu-i aa? Dac

Randolph studia ca s devin banche

nu l-a fi ajutat, nu ajungea ntr-o funcie att de bun, iar sora mea l-ar fi lsat n pace. Dar am nvat din greelile mele, motiv pen tru care am s m neleg bine cu domnul OToole. Randolph i-a nclcat toate promi siunile pe care mi le-a fcut, iar pe domnul OToole n-am s-l las niciodat s-i calce etivntul. - i cum ai s-l opreti? li ignor ntrebarea. - N-o fi el la fel de bogat ca Randolph, dar nici mult mai srac nu e, i locuiete n inutul / sta frumos, slbatic i nemblnzit, iar asta-l face s fie atrgtor pentru mine. Nu supor tam viaa la ora. N-am putut s m adaptez niciodat. tiu c nu nelegi, pentru c tu a i trit aici toat viaa, dar aveam senzaia c m sufocam. Aerul este murdar, strzile snt aglomerate i, oriunde te uii, se nal cldiri att de mari nct nici nu poi vedea cerul. - Nu voiai s locuieti la Boston, cu Ran dolph? - Mi-a promis c ne vom muta n vest, la! un an dup cstorie. Tata a fost ngrozit |

Considera c salariul gras al lui Randolph de la banc era mult mai important dect proble mele mele cu sufocarea. - Banii nu snt chiar att de importani. mi mai amintesc cum era viaa la New York. Ochii ei se dilatar de mirare. - Ai locuit n Est?

1 Pn la vrsta de zece-unsprezece ani. I i de ce te-ai mutat?


N-avea de gnd s-i rspund dect la aceast ntrebare, spunndu-i foarte puin de spre trecutul lui, dar Emily avea o conver saie att de uor i plcut, nct se ls dus de val i-i spuse mult mai multe dect intenionase. 0 jumtate de or i tot vorbi despre fraii lui, despre sora lui i soul ei, i despre Mama Rose. Emily prea fascinat de familia lui, i zmbi cnd Travis menion c avea s devin avocat. Putu s jure c i se iviser lacrimi n ochi cnd i spuse c Mama Rose era n sffrit acas. 1 Ai mare noroc cu o familie att de iubi-

Travis ddu din cap. - Dar tu? - Eu am apte surori. Sper ca ntr-o zi unele dintre ele s ne viziteze. Domnul OToole are o cas mare, cu scar arcuit. Mi-a descris-o ntr-una dintre scrisori. Pe Travis nu-l interesa casa domnului OToole. - O s-i par ru dac te mrii cu urt brbat pe care nu-l iubeti. Emily nu avu nici o reacie. O vzu curi h i rsfira prul cu degetele. Nu conta ct de mult i-l ciufulea, buclele i reveneau n jurul feei. Putea fi foarte fermectoare, nici vorb. i mai era i uluitor de feminin, iar dac-ar fi putut nva s fie doar o idee mai puin nebun, ar fi fost perfect. Se hotr s i-o spun. - tii care e problema ta? - Da, tiu. Ar fi trebuit s nv de la sora mea. Barbara n-are nici o celul practic* * tot trupul. i nici minte n-are. i se mai pr6 * face i neajutorat, i se pricepe de m inun s flirteze.

Nici un om nu-i dorete o femeie ajutorat, dar una practic e foarte de folo pe-aici. Se ridic nainte ca Emily s-l contrazici iar, i destinse muchii gtului, rsucindu-i umerii, i ncepu s adune pietre pentru a stinge focul. Spre surprinderea lui, Emily ncepu s-l ajute. Terminar n cteva minute, i dintr-o dat Travis fu nerbdtor s plece. Pierduse prea mult timp vorbind despre sine i familia lui. Nu nelegea de ce-i spu sese att de multe, pentru c nu-i sttea n fire s le dezvluie strinilor lucruri perso nale. Totui, pe Emily n-o vedea ca pe o str,n ^- Era... altfel. Nu putea spune ce anume l atrgea la ea, dar l afecta, i ntr- un mod att de straniu, nct toate instinctele l averti2 au s pstreze distana. Trupul lui, ns, era de alt prere. AvuS e se deja cteva fantezii n care fcea draJ^ste cu ea. ncercase s i-o imagineze fr hah* ceea ce-i ceruse un oarecare efort,

Nu era nimic anormal n asta. Anormal ar ntruct era acoperit de la gt pn-Q vrfurile fi fost s nu se uite fa ea. Era un brbat picioarelor. Presimea c ar fi artat spectaculos. Fe sntos, cu nclinaii fireti, iar ea arta cu lul cum i sttea corsajul rochiei, cum i se fiecare minut tot mai drgu. Asta nu n na c se ndrgostise. strngea n talie i-i cuprindea oldurile n sem Dup ce-i analiz situaia, se simi mai guste, toate sugerau c era bine fcut i nu l-ar fi dezamgit. Avea toate curbele la lo bine. ncet i s se mai ncrunte. O privi cum i ddu calului cotorul de mr, dei nu curile lor. i totui, de la gnd pn la fapt calea era era dect un gest normal i practic, i se n lung. N-avea de gnd s se lase n voia im treb dac avea idee ct de dificil avea s-i boldurilor, dar nu se simea deloc ru nchk fie s se prefac n continuare neajutorat fa de Clifford OToole. puindu-i-o. Atept lng cai n timp ce Emily se duse Era o femeie senzual, iar lui Travis i pl ceau femeile artoase la fel ca oricrui alt la pru s se spele. Cnd o vzu revenind sp re el n fug, simi un nod ciudat n gt. brbat care tria n slbticie. Nu, nu-l preocupa atracia fizic pe care Avea obrajii mbujorai de la apa rece de unte i zmbea de plcere. Se gndi s-o si-o inspira. i putea face fa foarte uor. m Ceea ce-l deranja era faptul c ncepea efec fu te atunci, pe loc, i avu nevoie de un mare tiv s se simt bine n compania ei, dei nu e fo rt ca s-i in miniie acas. putea nelege de ce-i plcea s fie cu o fe -Sntgata de plecare, Travis. meie care avea idei att de ciudate. Emily Dintr-odat, Travis redeveni pragmatic. fcea s zmbeasc, dar numai datorit ns - Era i timpul. Am pierdut aproape dou ^aici. truniciilor pe care le spunea. i plcea s-o priveasc. -N-a fost timp irosit. A fost... plcut.

Ridic din umeri. Vrei s te ajut s tncaleci? - i s m arunci iar peste cat? N -a

crede. Emily opi n loc cteva clipe, ncercnd s-i ridice piciorul n scar, i tocmai cnd Travis se pregtea s-i ofere ajutorul, reui s ncalece singur. i zmbi triumftor. N u durase att de mult. O femeie neputincioas ar fi cerut aj tor, remarc el. Zmbind, sri la rndul lui n a. Pesemne era nebun, cci ncepea s-o plac ntr-adevr pe miss Emily Finnegan.

Capitolul 6

Travis se albi la fa, clipi din ochi, apoi privi din nou. Zmbetul cel hidos era tot acolo. Se uit nencreztor cum Jack i oferi braul lui Emily. Fata i petrecu imediat braul printr-al lui i porni cu el spre cas, zmbindu-i iui Travis. Acesta nu se credea n stare s mai su porte mult vreme. Tresri cnd nepotrivita pereche ajunse lng el, i o auzi pe Emiiy turuind n cea mai oribil imitaie a accentului trgnat sudist pe care o auzise vreodat. - Declar, Jack, c eti un adevrat gentle m an.

- Probabil crede c trebuie s intre n ap, spuse Emily. Nu e nevoie, nu-i aa? | T i distinse ngrijorarea n voce. - Nu, nu trebuie, o asigur el. Pe-aici nu putem trece. Piciorul i se atingea de al ei. Emily obser-, vase, desigur, dar dei s-ar fi putut ndeprta, n-o fcu. i plcea s fie n apropierea lui. O fcea s se simt n siguran dar o i nelinitea. Ce Dumnezeu se ntmpla cu ea? Prea s nu-i mai neleag propriile gnduri. Pe-aici nu putem trece, i repet ea c vintele, n timp ce btea calul pe gt, ntr-o ncercare de a-l calma. i acum, ce facem? || -Cltoria ta pn la Golden Crest tocmai ^ s-a prelungit cu dou zile, poate trei. Emily abia reui s nu scoat o excla maie de uurare. Cu siguran, era o reacie ciudat la fap tul c nu trebuia s-l cunoasc pe domnul OToole i s se mrite cu el timp de nc dou zile cel puin. O asemenea veste ar fi trebuit s-o dezamgeasc, nu?

Atunci, de ce avea senzaia c tocmai se amnase data execuiei? - Am picioarele reci, opti ea. -Ce-aispus? Emily cltin din cap. -Nimic important. Doar nu era s-i spun adevrul. Nu voia nici s-l priveasc, fiindc era sigur c i s-ar . fi citit uurarea n ochi. Travis o considera J deja nebun pentru c voia s se mrite cu ^ un om complet necunoscut i, pe cinstea ei, ncepea s cread c putea avea dreptate. Poate c nu avea dect nevricalele tipice dinainte de nunt. Unele mirese le aveau, nu? Da, sigur c aa era, i nu trebuia dect s citeasc din nou scrisorile domnului OToole. C u siguran, atunci s-ar fi simit mai bine. O m ul cu care avea s se mrite i deschi sese sufletul n scrisori i-i dovedise fr um b r de ndoial c era sensibil i iubitor, i a ve as-o iubeasc i s-o preuiasc pn cnd M oartea i va despri. Ce-i putea dori mai ^ d e la un so?

Iubire, recunoscu ea cu inima strns. Voia s-l iubeasc la fel de mult cum afirma el c o iubea deja. - Sper c n-o s i se fac ru acum, Emily. - Nu, mie nu mi se face ru niciodat. De ce? - Eti ngrozitor de palid. - Snt doar dezamgit, mini ea. Cred c i tu eti dezamgit. Se pare c trebuie s m mai supori nc dou zile. Te deran jeaz? - Nu. De ce eti att de nerbdtoare s ajungi la Golden Crest? - E firesc s fiu, nu? - L-ai iubit pe Randolph? ntrebarea o surprinse. - Ce te-a fcut s te gndeti la Ran dolph? Travis ridic din umeri. -L-ai iubit? - Poate. Ce fel de rspuns e sta? i plcea felul cum te sruta?

- Pentru numele lui Dumnezeu, nu se cu vine s-mi pui ntrebri att de personale. O s plou curnd, nu? - ntr-adevr. Rspunde-mi la ntrebare. * Emily oft sonor, ca s-l ntiineze c o enerva, apoi consimi n sfrit. - Nu-mi plcea, dar nici nu-mi displcea. Cred c m sruta normal. Travis rse. - Ce-am spus att de amuzant? Nu-i explic. Totui, rspunsul ei l bucu rase. Nu-i plcuse ca bunul Randolph s-o ating, chiar dac srutrile lui fuseser doar norm ale". - Unde-o s stm la noapte? ntreb ea, ncercnd s-i distrag gndul de la alte ntre b ri personale. ! - Va trebui s ne ntoarcem vreo dou m ile i $ ne oprim la popasul lui Henry BilK n g s . Mncarea e rea, dar paturile snt curate i uscate, i dac ne grbim, ar trebui s a iungem acolo nainte de a ncepe ploaia. La 0 8teuii, Emily? -La ochii ti, izbucnirea, roind pentru c

0 surprinsese asupra faptului. Snt foarte verzi. Nu te tachinau fraii ti, cnd erai mic? - De ce s m tachineze, din cauza cu lorii ochilor? - Nu, ci pentru... i ddu seama ce voia s spun, iar obrajii i se nvpiar de ruine. Dumnezeule din ceruri, fusese ct pe ce s-l ntrebe dac nu-l tachinaser fiindc era att de perfect. N-ar mai fi avut trai cu el dac spunea una ca asta, i tot restul drumului ar fi fost plin de comentarii jignitoare. Observase deja c avea tendina s fie arogant. . n legtur cu ce s m tachineze? re1 pet el. l privi cu ochi mari, n timp ce ncerca s inventeze un rspuns credibil. - Cu faptul c eti nalt. Travis fcu o mutr exasperat. - Nu eram nalt cnd eram mic. Eram scund. Toi copiii snt scunzi. - Dac-ai s vorbeti pe tonul sta condes cendent i la tribunal, vei fi un a v o c a t jalnic.

Nu-i dect o sugestie, adug ea, vzndu-l c se ncrunta. - Emily, dac te mai uii aa la mine, mi va veni ideea c vrei s te srut. - Nu vreau. -Atunci, nu te mai zgi la gura mea. - i la ce-ai vrea s m zgiesc, Travis? - La ap, se rsti el. Uit-te la ap ct pofteti. Sigur nu vrei s te srut? Conversaia avea efecte stranii asupra ei. Nu mai putea s respire. tia c-l provoca pe dracul, dar nu-i putea lua ochii de la el. N-o interesa deloc s se uite la ap; voia s se uite la el n continuare. Ce se ntmpla cu ea? - Probabil nu s-ar cuveni s m srui. n curnd am s m mrit. - Nu trebuie s te mrii cu un strin, E m ily. -Ce-i pas ie cu cine m mrit? Nu avea ce s-i rspund. - M deranjeaz cnd cineva face prostii. -Vrei s zici c snt proast? *Dac-i s m iau dup ce vrei s faci..

Capitolul 5

Nici unul dintre ei nu mai scoase o vorb pn cnd ajunser la popasul lui Billings. Henry le iei n ntmpinare, din cabana rec tangular de brn. Era un om ntre dou vrste, chel ca un bolovan i cam la fel de vorbre. O salut pe Emily - sau, cel puin, aa avu ea impresiacu un mormit din care nu se distingea m are lucru. Nici nu se uit la ea. i fcu semn s-l urmeze n caban i-i art o u nchis, semn c acolo avea s se culce. Camera principal era plin cu paturi su* prapuse, aliniate pe lng perei.

n mijloc sttea o mas lung de lemne, cu bnci de o parte i de alta, lng o sob pntecoas. Dup cum se comporta Travis, prea c el i Henry erau buni prieteni. n timpul cinei, i spuse toate noutile. Emily nu scoase o vorb. Sttea la mas lng Travis, ncercnd s mnnce supa urt mirositoare care-i fu sese oferit. Dar nu putea lua nici o nghiitur i, ntruct hangiul nu-i ddea nici o atenie, mnc n schimb pinea neagr i laptele de capr, lsnd supa n farfurie. Se scuz imediat ce termin dar, cnd ajunse la ua dormitorului, se ntoarse spre Travis. - Vom ajunge la Golden Crest mine? Travis cltin din cap. - Nu, poimine. Mine noapte vpm sta la John i Millie Perkins. Au camere de nchi riat. Emily le ur amndurora noapte bun i se duse la culcare. Travis n-o mai vzu pn a doua zi dimineaa, cnd iei cu sculeul n

mn. Purta o rochie roz, cu un pulovr de1 aceeai culoare. Culoarea i sttea bine i, la dracu, de venea din ce n ce mai drgu. Travis ardea de dorin s-o srute. n schimb, se ncrunt i-i jur n sinea lui s nu se mai apropie de ea. Avea s discute numai lucruri impersonale, orict de mult l provoca. n ziua aceea, cltoria fu extrem de pl cut. Se vedea clar c nici lui Emily nu-i ar dea de conversaii, aa c discutar numai subiecte de natur filosofic. Mrturisi c era o cititoare avid. Travis i suger s citeasc Republica". - Este vorba despre justiie, i explic el. Cred c-o s-i plac. Mama Rose mi-a druit un exemplar cu scoare de piele, i un jurnal, i snt lucrurile mele cele mai de pre. - De ce i-a dat un jurnal? - Mi-a spus c vrea s notez n el toate cazurile n care voi pleda. Cnd voi fi gata s ies la pensie, vrea s pot ine Republica" ntr-o mn i jurnalul cu experienele mele

de avocat n cealalt. Ndjduiete ca amndou s stea n echilibru. - Ca balana justiiei, opti Emily, impre sionat de nelepciunea mamei lui Travis. ncepu s-l ntrebe despre opera lui Pla ton, i discutar despre justiie i drept pn spre sear. Lui Travis i plcea mult s vor beasc n contradictoriu cu ea - att de mult, nct i pru ru cnd convorbirea lu sfrit. Era vina lui. Fcuse greeala s treac din nou la problemele personale. - Eti contradictorie, Emily. Se vede clar c eti bine educat, i tiu c eti istea... - Dar...? - Dar faci un lucru deloc iste. Ba chiar, e cea mai mare prostie. Felul direct cum i-o spuse o irit din nou. Nu cred c i-am cerut opinia. - Ai s-o auzi oricum, replic el. Tocmai m i-ai inut o pledoarie pasionat despre cin ste i justiie, i nu se poate s nu-i dai seam a c neltoria pe care o pregteti Pentru mirele tu e de-a dreptul necinstit. Era nceputul unei controverse care dur

pn ajunser n curtea din spatele casei soi lor Perkins. Vorbi mai mult Travis. i prezent cel puin douzeci de motive ca s nu se mrite cu O'Toole, dar bnuia c ultimul era cel m i convingtor din toate. - Nu vel putea continua la nesfrit cu pre fctoria de a fi o floricic delicat care are nevoie de cocoloeal, Emily. - Fir-ar s fie, snt delicat! Travis pufni nencreztor. - Eti la fel de fragil ca un urs grizzly.' ^ 1 - Dac insultele snt singurele tale arguW mente, Dumnezeu s-i pzeasc pe clienii ti. Desclecnd, Travis veni lng calul lui Emily i 0 ajut s coboare. i inu minile pe talia ei mai mult timp dect era necesar. - De unde tii? N-ai fost niciodat nsurat, nu-i aa? - N-are nici o importan. - A flirta e cinstit? ntrebarea ei l lu pe nepregtite i ^

nevoit s se gndeasc nainte de a rs punde. - Uneori, e cinstit. Flirtul face parte din ritualul de curtare, dar personal cred c e cinstit numai atunci cnd o femeie flirteaz cu brbatul pe care l-a luat n ctare. - L-a luat n ctare"? Vrei s zici c ar trebui s flirteze numai cu cel cu care s-a hotrt deja s se mrite? - Exact asta vreau s spun. - Dar e ridicol! Flirtul este primul pas dintr-un lung proces de a gsi brbatul sau fe m eia potrivit. S tii c i brbaii flirteaz. Num ai c ei n-o fac la fel ca femeile. - Aa e. Discuiile cu el n contradictoriu se dove deau din ce n ce mai exasperante. - Totul e un joc, nu-i aa, ntre brbai i fem ei. i e un joc inofensiv. n plgs, brbailor ,e plac femeile care flirteaz cu ei, adug amintindu-i cum i putuse Barbara cuceri P toi brbaii prezeni la petreceri, fcndu-i *3roiasc n jurul ei de parc ar fi fost regina
lbinelnr

- Ba nu ne plac deloc femeile care flir teaz cu noi, insist Travis. Sntem mult m ai inteligeni dect ne credei voi, i la fel sntem de siguri c nu ne place s fim manipulaU^ - Nu e nevoie s-mi vorbeti pe tonul sta superior. Te-am ascultat cu rbdare n timp ce-i argumentai poziia, o or ncheiat, i nici un moment nu te-am tratat cu dispre. ) Acum e rndul meu. mi pare foarte ru c nu te pot convinge. - De ce anume s m convingi? EmHy tia c ncerca intenionat s-o pro voace i refuz s coopereze. i privi nasturii cmii, pentru ca zmbetul lui s hlr-i distrag atenia, i spuse: - Dac mprejurrile ar fi favorabile, i-a dovedi chiar n clipa asta c o floricic deli cat beneficiaz de mai mult atenie dect una practic. - Chiar crezi c o muieruc neajutorate care-i flfie genele i-i soarbe brbatului fie care cuvnt va beneficia de atenia lui de plin? - Da.

- Eti nebun de legat. ,Emily i ignor cuvintele. -Am studiat n profunzime subiectul, Tra vis. - Ce anume ar face ca mprejurrile s fie favorabile? ntreb el, revenind la remarca ei dinainte. - Oraul Boston. Artnd cu mna spre casa soilor Perkins, Em ily continu: . - N-am de gnd s atrag atenia asupra m ea n faa unor strini, fiindc ar fi o prostie, poate chiar o primejdie. Brbaii din Boston snt mai rafinai i tiu cum s se poarte ca y nite gentlemeni n compania doamnelor. n fond, exist anumite reguli, iar ei le respect. N u pot spune acelai lucru despre brbaii care triesc aici, pentru c nu cunosc nici unul. - Cei mai muli brbai de-aici snt gentle m eni, dar mai exist i unii care n-ar ezita s se repead la tine. Dup cum vd eu lucru rile, faptul c te escortez nseamn c rs pund de sigurana ta, i nu-mi convine s m

iau la btaie cu cineva numai fiindc tu faci prostii. Mai mult, ne pregtim s mncm; iar pe urm nu vreau s trebuiasc s mpuc pe nimeni. Face ru la digestie. Era un lucru att de scandalos, nct Emily fcu un efort s nu rd. - Indigestia e singura cauz pentru care , nu vrei s mputi pe cineva? I - Aproape. - Nu te cred, M tachinezi, iar un gentle man n-ar face niciodat aa ceva. - Haide, Emily, am mai discutat asta. tiu bine c i-am spus c nu snt un gentleman. De fapt, ar trebui s fii recunosctoare c eu snt nsoitorul tu. Acest comentariu o surprinse att de mult, nct nu se osteni s-l resping cnd Travis# cuprinse talia cu braele. Chiar aa? i de ce s fiu recunosc toare? Pentru c, dac nu te-a nsoi, probabil a fi unul dintre cei care s-ar repezi la tine. Emily gsi c era un lucru fermector. Nu vorbea serios. Cltin din cap, pentru a-i da

de neles c nu era chiar att de naiv, apoi izbucni n rs. Se opri cnd observ c Travis nici mcar nu zmbea. - tim amndoi c nu vorbeti serios. Nu m mai chinui. Doar n- ai... - i nici n-ar fi nevoie s flirtezi cu mine. - N-a dori, recunoscu ea. De ce m ii n brae? - Mi-e mai uor aa. - S ce? ncet, Tracey i nclin capul spre ea. jgp S te srut.

Exclamaia ei optit fu nbuit de g urai iui. i strecur limba nuntru, pentru a-i ex- plorea n voie dulceaa. Emily l cuprinse cu braele pe dup gt, rezemndu-se de el. Ul timul gnd care-i mai trecu prin minte fu acela c trebuia s insiste s-i dea drumul imediat ce termina s-l srute i ea. Acum nu mai conta dect Travis. i simea muchii tari sub degete i era copleit de puterea lui, dar n acelai timp Travis era i incredibil de blnd. i plcea i mirosul lui masculin. Avea efecte nebuneti asupra ini

mii ei. i-o simea btnd nebunete. Doamne, da bine mai tia s srute! Travis nu nelegea de ce simise dintF-o dat nevoia de a o sruta, dar imediat ce.-i venise ideea, nu mai putuse s i-o alunge. Dar n-avea de gnd s se lase dominat de pasiune i, imediat ce-i trecu prin minte gn* dui de a deveni mai agresiv, se retrase. I Dumnezeule, seductoare mai era! | Emily avea pe fa o expresie buimac, dar i veni n fire repede. - Doar nu poi s m srui oricnd i se nzare! Pentru a-i dovedi contrariul, Travis o s rut din nou. Cnd i nl capul, Emily ls s-i scape un mic oftat de plcere. - Asta a fost ultimul srut pe care ai s-l capei de la mine, declar ea, gemnd n sinea ei cnd i auzi tremurul din voce. Vor besc serios. Nu trebuie s m mai srui niciodat. i se ncrunt, ca s-i arate ct de serios sorbea. - Ai participat de bunvoie, replic el. Sau

ceea ce-am simit n gur nu era limba ta? Ct ai clipi, Emily se nroi ca focul. - Eram doar politicoas. Travis izbucni n rs. - Mare figur mai eti, Miss Emily Fin negan. Dac m-ar bate gndul nsurtorii, l-a pune pe fug pe bunul Randolph. Emily tia c era ceva n neregul cu re m arca lui, dar avu nevoie de un minut n cheiat ca s-i dea seama ce anume. - Clifford OToole, spuse ea. Randolph e cei care s-a nsurat cu sora mea. - A, da, aa e. Individul care te-a lsat cu i buzele umflate. -Trebuie neaprat s foloseti asemenea expresii? - Nu e cazul s fii ofuscat. Dei se aflau la distan de hambar, Tra vis auzi scritul uii i se apropie instinctiv de Emily, ca s poat trece n faa ei dac era nevoie. Nu considera c era peste m sur de prudent, cci nvase din experien c unii dintre oamenii care vizitau pensiunea soilor Perkins triau ca animalele, n muni,

i formau un grup necivilizat i grosolan, care nu respecta nici un fel de legi. Se relax imediat ce-l vzu pe omul care venea spre ei. Era Jack Hanrahan, numit de toat lumea Jack Chiorul, din motive evi dente. Arta Tnspimnttor, cu un pr cas taniu lung i los, pe care nu i-l mai splase de ani de zile, i o expresie mereu ncruntat, destul de ostil pentru a face pe k oricine s cread c era gata s sfie pe toat lumea. Mai era i deosebit de fudul pentru felul cum arta i nu se ostenea s-i acopere ochiul lips, considernd c aa ar fi artat ca un pmplu. De fiecare dat cnd se uita la Jack, Tra vis plea n sinea lui. Ali oameni nu erau la fel de reinui. l lsau pe Jack s ie vad reacia, ceea ce, potrivit btrnului Perkins, 1 1 fcea pe Jack s se fuduleasc i mai mult D plcea la nebunie s terorizeze oamenii.' j Dintr-o dat, lui Travis i veni o idee ge nial pentru a o face pe Emily s-i vin n fire i s-i dea seama ct de smintite erau concepiile ei despre brbai.

- S-ar putea s ai o ans de a mi-o do fi spuse ei. - i anume? Emily ncerc s vad la ce se uita Travis, dar acesta i puse minile pe umeri, nelsnd-o s se mite. I Chiar vrei s-mi ari ct de folositor e s fad pe neputincioasa n faa unui brbat? I Da, dac a putea. Am studiat n pro funzime subiectul i te asigur c tiu despre oevorbesc. I Mda, mda. L-ai studiat. Ce-ar fi s-mi dovedeti cu primul brbat pe care-l vezi? i Nu m crezi n stare, aa-i? Ei bine, Travis, afl c pot! - Eti chiar att de sigur? - Da, dar numai fiindc am vzut-o de nenumrate ori. Sora mea Barbara i fcea p e toi brbaii dintr-o sal de bal opie-n jurul ei ca un roi de purici - uite-aa! art e a , pocnindu-i degetele. Comparaia dintre Barbara i un cine l S eu pe Travis s rd.
vedi,

-Dumnezeu s-l apere pe soul tu, dac

va grei vreodat ceva. E clar c te pricepi s pori pic. - i asta ce-ar vrea s nsemne? i - Nu conteaz. Se umfl n pene de satisfacie la gndul victoriei binemeritate pentru toi brbaii- din lume pe care o pregtea. - Vrei s punem rmag care va fi deznodmntul, ca s fie mai interesant? '.- . Dei nu se cuvenea ca o domnioar . binecrescut s parieze, Emily era att de si gur c avea s ctige, nct nu putu rezista ispitei. Desigur, nu exersase prea mult s ia minile unui brbat fcnd pe neajutorata sau pe sfioasa, dar le observase pe doamnele din. treri care flirtau fr ruine cu mai m uli brbai i o mai vzuse i pe marea maestr Barbara, aa c era absolut convins de vic torie. - Pe ct vrei s punem prinsoare? : -P e un dolar. - Hai pe cinci, s fie mai interesant! ^ - Pe cinci s fie, se nvoi Travis. - Vreau s tii c n-a accepta asta, dac

a considera c domnul cruia-i voi acorda atenie va fi n cele din urm lezat, dar ceea ce voi face e inofensiv. Nu eti de acord? Gndul la Jack Hanrahan lezat l fcu pe Travis s rd n hohote. - Da, e inofensiv. Deci, inem prinsoarea? - Cu condiia s nu fie periculos, se grbi Emily s precizeze. - Nu voi lsa eu s devin periculos. - Care snt regulile? - Nici o regul. Doar o limit de timp. Zece minute i ajung ca s-l nuceti, sau ai nevoie de mai mult? - Zece minute e perfect. Sigur nu vrei s stabileti i alte reguli? N-a vrea s m acuzi c nu joc cinstit. - Nici o alt regul, insist Travis. Flir teaz doar cu primul brbat pe care ai s-l vezi, i mai spuse el, nainte de a o ntoarce ncet n loc. O auzi cum i trgea respiraia i fu ca surprins c nu ip. Emily fcu un pas napoi, spre el. -Vrei s flirtez cu... el?

- Se numete Jack Hanrahan i e primul brbat pe care l-ai vzut dup ce-am pus prinsoarea, nu? - Da, dar... Umerii i se lipir de pieptul lui. Travi se aplec, optindu-i trgnat la ureche: - Am precizat, ntmpltor, c Jack nu poate suferi femeile? Emily nchise ochii. - Nu. E periculos? - Nu i-ar face nici un ru, i nici altei k femei, dar fii sigur c nici frumos n-o s se B poarte cu tine. Oamenii spun c are perso* r nalitatea unui arpe cu clopoei, dar cred c I aa ceva e o insult pentru erpi. Ei snt m ult mai drglai. Vrei s te recunoti nvins acum i-mi dai cei cinci dolari, ca s termi nm mai repede? Combinaia de arogan i veselie din to nul lui o fcu s se hotrasc. i ndrept umerii ndrjit. Ovice-ar fi fost, avea s-l fac pe individul care arta ca un barbar s-i soarb fiecare cuvnt.

- Va fi cea mai interesant provocare a mea, anun ea. Stai aici, Travis, i privete. - O clip. Cum voi ti c ai ctigat? n treb el, fr s-i poat stpni un nou chi cotit, cci posibilitatea ca Jack s fie cucerit de o femeie era de-a dreptul hilar. - Ai ncredere-n mine. Ai s tii cnd am ctigat. i potrivi poalele fustei, i ndrept gu lerul bluzei, apoi trase adnc aer n piept, rugndu-se s-o ajute Dumnezeu. Travis continu s zmbeasc, n timp ce o privea cum i tra picioarele spre prada ei. tia c avea motive s fie ngrijorat. Jack arta ca un urs flmnd care tocmai a ieit din brlog. De obicei la fel i mirosea, iar Tra vis nu putu s nu-i spun c Emily era ntr-adevr curajoas ncercnd s-l seduc. Mai era i nechibzuit, i ncpnat, desigur, pentru c refuza s recunoasc faptul c br b aii erau prea inteligeni ca s se lase pc lii de a femeie neputincioas. - Neaprat s faci chestia aia cu ochii, E m ily! strig el, chipurile ca s-o ajute.

Emily ntoarse capul. - Care chestie? - Aia cu usturimea, pe care-ai fcut-o n Pritchard. Lui Jack o s-i plac la nebuniei Nu era deloc amuzat. Se rsuci n loc i| pomi grbit spre brbatul pe care era hotrt s-l mblnzeasc. Cnd ajunse n faa tu i, avea senzaia c inima i se ridicase n gt.' Indiferent ce spunea, nu rezolva nim ic. Jack continua s stea ncruntat, Dumnezeu s-l in, iar Travis putea s jure c-l auzea mrind de fiecare dat cnd cltina din cap c a rspuns. Dei nc nu trecuser zece minute* Tra vis se hotr s-i propun lui Emily s re nune. n fond, n-avea nici o speran. Tocmai s e pregtea s-o strige, cnd Jack Chiorul fcu cel mai urt i mai hidos lucru cu putin. | Zmbi.

Capitolul 4

Nu vorbir pn cnd ajunser la vlceaua pe unde Travis sperase s scurteze drumul dar, aa cum prezisese Adam, valea era inundat. - Nu vrei s traversm rul pe-aici, nu-i aa? Desigur, trebuie s existe vreun pod. - Pe-aici nu snt poduri, rspunse el. iar sta nu-i un ru, Emily, e doar o vale inun dat. Calului ei i displcea vizibil s stea att de aproape de malul apei i ncepu s se agite. Travis l apuc de cpstru i-l trase lng al s u , ca s nu se ridice pe picioarele dinapoi.

- ncerc s fiu, Miss Emily. Da cefi borne nu trebuia s dea pinteni aa de tare. place cum mai cntai cuvintele! Vrei s-l mpuc, Miss Emily? - Ce drgu eti c spui asta! replic ea, ntrebarea o oc att de tare, nct rs cu o fflfial din gene care-i tie lui Travis punse aproape strignd: pofta de mncare. -Nu! - Pot s te prezint ghidului meu, domnul - Sigur? C pe mine nu m-ar deranja. Travis Clayborne, din Blue Belle? Snt sigur, Jack, dar i mulumesc pen Rnjetul dement al lui Jack pieri doar atta tru ofert. Am s-mi revin imediat ce stau jos. ct s se ncrunte ca de obicei spre Travis. ; Trebuie doar s m odihnesc un timp. - Te tiu, spuse el pe un ton acuzator. Nu - V-aez io-ntr-un fotoliu comod ntr-un inuel, Miss Emily. Da ce-mi place cum mai te-am mpucat o dat sau de dou ori, Clay- m m irosii! se grbi el s adauge. borne? , - Declar, Jack, c-ai s m rsfei cu attea - Nu, Jack, niciodat. complimente! - Eu parc-mi amintesc c da. Crisparea flcilor arta c era nervos. ! Nu fu nevoie s mai scoat o vorb, nici s bat o singur dat din gene. Travis l Emily se grbi s-i distrag atenia. - Doamne, dar obosit mai snt! Domnul I ascult pe Jack cum promitea s-i aprind Clayborne i cu mine am clrit ore ntregi, i I focul, ca s-i nclzeasc picioarele, s-i eu nu-s deloc puternic, Jack, aa ca dum aduc de but, ca s-i rcoreasc gtul usneata. Snt prea delicat pentru o activitate j c a t, i s-i serveasc cina, ca s-i vin n putere. att de istovitoare. Imediat, Jack redeveni plin de solicitudine. Lui Travis i venea s-l mpute. i se - Sigur c sntei delicat. Oricine poa s i considera ndreptit, pentru c Jack tocmai i vaz c nu prea avei crni pe oase. Clay* fcuse de rs pe toi brbaii din regiune.

Dac sttea s se gndeasc, mpucarea ns nu-i gsi graiul i pru s fie stupefiat, fi fost prea blnd pentru el. ncruntat, n timp ce-l privea nencreztor pe Jack Chio i urm dup col, spre ua din fa. Q a rul. aveau nevoie de ngrijiri, dar nu nainte c* Dup cte se prea, nici el nu-l mai v Travis s afle ce ali vizitatori mai erau nurv zuse vreodat pe Jack Hanrahan zmbind. tru i s se conving c Emily era n sigu . Cam frig, nu-i aa, John? remarc Tra ran. vis, n timp ce trecea pe lng el, spre su Jack i deschise ua lui Emily, dup care fragerie. fr s se dezmint, ncerc s-o nchid n Soia lui John, Millie, scoase un uor ipt urma lor cu piciorul nainte ca Travis s cnd vzu rnjetul lui Jack o reacie cum nu poat intra. Era o ican copilreasc, ca ^ se putea mai nimerit, dup prerea lui Tra amuz att de tare pe Jack, nct rse pe fa . vis. Sufrageria era pustie. Totui, Travis in l fundate. f John Perkins sttea n antreu, ateptndu-tl sist ca Emily s se aeze n col, lng el, cu Era un brbat masiv, cu o brbie tripl, o spatele spre perete. Jack Chiorul nclec burt mare i un zmbet larg pe fa. P rea scaunul din faa lor, dar se tot uita nervos blnd, dar era Ja fel de dur ca oricare alt m un peste umr ca s se asigure c nimeni nu tean i nu ngduia nici un fel de aiureli ni ncerca s se apropie de el pe furi. John i veni n fire naintea soiei lui. pensiunea lui. Toate disputele care se iscau trebuiau s fie rezolvate afar i, dup n u Porni grbit spre mas, cu puca n brae, i mrul mormintelor fr nsemne de pe colina se opri cnd ajunse lng Travis. - M bucur c te revd, spuse el, cu nc din spatele casei, se deducea c n trecut o privire scurt n direcia lui Hanrahan. Mil avuseser loc destule asemenea dueluri. , nu-i mai tot frmnta orul i vino s-o De obicei, John i saluta oaspeii, Acumi lie

coteal mai trziu pentru c o tachinase. cunoti pe femeia lui Travis. Cnd v-ai ^ - i prul meu fcea bucle la fel ca al ei, i pirostriile? spuse Millie lui John. Poate c mi-ar face i Nu, John, nu m-am cstorit, j Le-o prezent pe Emily celor doi, apoi le acum, dac n-ar fi att de lung. - Vrei s te tunzi, deci? ntreb John. propuse s stea i ei la mas. Millie nu-i rspunse, continund doar s-o Imediat ce Millie i reveni din ocul de a -l fi vzut pe Jack zmbind, atenia i se ndrept i studieze pe Emily cu atenie. - Domnule Perkins, v ateptai s avei spre Emily. probleme? ntreb Emily, prefcndu-se a nu Prea fascinat de ea, dar i nervoas; observa c soia lui i pndea fiecare micare. Travis observ cum i tot fcea de lucru cu ; ntotdeauna m atept la probleme, re prul i-i netezea ncontinuu orul, ri plic el. Aa, nu snt luat niciodat prin sur n tineree, Millie fusese destul de atrg prindere. toare, iar nfiarea ei plcut atenua efectul ! - John a nceput s umble narmat cu stilului su repezit de a se purta cu oamenii. | puca imediat ce s-a nsurat cu Millie, fiindc Vrsta i nsprise trsturile, dar luminia dini tia c brbaii vor ncerca s i-o rpeasc, ochi nu i se stinsese. spuse Travis. Putem foarte bine s mncm cu oas-l - Snt ani de-atunci, interveni Millie. Eram peii notri, Millie, de vreme ce Travis nee destul de drgu, n tineree. prieten, spuse John. Dac poi s nu m a i - Acum eti i mai drgu, o compli cti gura la femeia lui atta timp ct s n e m ent Travis. John continu s fie nedes aduci cina. prit de puc, nu? Millie nu se clinti. Millie roi de plcere i iei grbit. ji i arunc soului ei o privire pe care Travis 1 - Ce treab avei n muni? se interes o interpret ca a promisiune de a-i cere s o -f

John, cu nc o privire ngrijorat spre Jack Chiorul. - O conduc pe Emily la Golden Crest. A re acolo ntlnire cu cineva. Emily fu uurat c Travis nu-i dduse domnului Perkins i alte retalii. Travis nu mai suporta s vad infernalul rnjet al lui Jack Chiorul. - Emily, spune-i lui Jack s nu mai zm beasc. M trec fiorii. . 1 - Eu gsesc c zmbetul lui e fermector, rspunse ea. ntinse mna peste mas, btnd-o uor pe a lui Jack. - Nu-l lua n seam, Jack. E doar cu capsa pus, att. - Vrei s-l mpuc, Miss Emily? De ast dat, ntrebarea n-o mai descum pni. - Nu, Jack, dar i mulumesc pentru ofert. Travis se hotr s-i ignore pe amndoi. Se ntoarse din nou spre John, remarcnd: u - Ast sear n-ai prea muli oaspei.

1 |H pentru mult vreme. Ben Corridan H oprit pe-aici la ntoarcerea acas de la Rivers Bend, ca s ne fac o vizit, i mi-a spus c cinci oameni de-ai lui Murphy vin ncoace. Vor vrea s nnopteze la noi, dar d ac -m i rspund obraznic, am s-i dau pe u afar. Toi snt doar nite scandalagii ne
norocii.

ntoarse capul i continu mai tare, pentru ca soia lui s-l aud n buctrie: - Millie, mai bine ascunde banii ia din borcanul de fursecuri. Apoi, revenind spre meseni, adug: - Travis, eu n locul tu, n-a scpa-o din ochi pe doamna ta. Travis ncuviin din cap. Nu se deranj s precizeze c Emily nu era doamna lui ba chiar, fu nevoit s recunoasc faptul c-i plcea cum suna. Aceast descoperire l fcu s se ncrunte. Curnd, Emily urma s fie femeia lui OToole, i reaminti el, i probabil n-avea s-o mai vad niciodat. - Se pare c n-am s prea dorm la

noapte, coment el, tiind ce avea de f$ -Aa mi-a spus Corrigan. pentru ca Emily s fie n siguran. - |-a pomenit i numele? - De ce? ntreb ea. - N u in mine. De ce te intereseaz aa Travis se ndoia ca ar fi dormit i ea d a c d em ult magistratul sta? Eu n locul tu, nu spuneau de ce anume erau capabili o a m e n ii m -a apropia de el. Corrigan a spus c, lui Murphy, aa c *prefer s nu-i rspund atunci cnd a fcut cunotin cu el, dintr-o la ntrebare, schimbnd subiectul, i dat s-a simit foarte recunosctor c a dus o - Ce alte veti i-a mai dat Corrigan? via aa de legiuit. Magistratul l msura - A menionat c d trcoale pe-aici u n I nite ochi albatri i reci de te treceau fiorii i magistrat al Statelor Unite. m a i multe nu. Corrigan mi-a spus c sper Capul lui Jack Hanrahan se ridic brusc, I s nu mai aib niciodat de-a face cu el. Aa dintr-o dat interesat de conversaie. azis, da, .da! - Eu caut un om care se numete Daniel - La ce bun? mormi el. Legea nu folo Ryan. A furat ceva de la mama mea i, ntr-un sete la nimica prin locurile astea. l sau altul, voi lua lucrurile napoi. Tot ce-i f Jack greea, dar nici John i nici Travis [ fe m ai amintete Mama Rose despre el e c-i nu aveau chef s-i spun. nalt, are ochi albatri i e din Texas. Magistratul caut nite oameni i, dup ivonurile pe care le- a auzit Corrigan, snt j - Doar nu cumva te gndeti c magis um nu se poate mai ri. Se vorbete c au [ tratul e omul pe care-l caui, nu? mort o femeie i un copil. Fetia avea doar I John nu-i ls lui Travis timp s-i rs B i ani, iar pentru asta ar trebui s-i spnzum f pund, continund: } ticloii ia. Magistratul vrea s-i duc | - S-ar putea s fie doar o coinciden. M uli oameni au ochi albatri, chibzui el. apoi n Texas ca s fie judecai. P oate c banda pe care o urmrete vine tot - Magistratul e din Texas?

din Texas, i unui dintre ei o fi avnd ochi albatri. - Mama Rose mi-a spus c Ryan era foarte rafinat. Ajunseser n apropiere de te ritoriul nostru, cnd s-au desprit la gar, dar el i menionase deja c se ndrepta spre nord. - Nu cred c oamenii pe care-i caut legiui torul snt rafinai. Totui, s-ar putea s-o fi apu cat pe un drum greit, creznd c magistratul e houl. S-ar putea s mai bntuie i ali texani prin munii tia. tii cum le place s-i aduc vitele la pscut pe pmnturfle noastre. Travis cltin din cap. - Nici unul dintre ei nu i-ar aduce turmele att de sus pe munte. i-n plus, cel pe care-l caut eu a fost vzut n Rivers Bend acum dou zile, i n-ai spus c de-acolo venea i Corrigan? - Ba da. Se pare c l-a vzut pe omul pe care-l caui tu, nici pomeneal. Dac texanul o ine tot spre nord-vest, va trebui s treac prin zona asta, i s-ar putea s dai i tu cu

ochii de el. Dac nu te superi c ntreb, ce i-a furat mamei tale? - O busol pe care voia s i-o druiasc unuia dintre fraii mei. - O busol nu-i chiar aa de valoroas, remarc John. - Pentru fratele meu este, rspunse Tra vis. - Poate-am s-o fur eu de la texan i-am s-o in pentru mine, se lud Jack. Care frate trebuia s-o primeasc? -Cole. - Atunci las-o-ncolo, se grbi Jack s re nune. N-am chef s se ia dup mine. - Nici unul dintre fraii Clayborne n-ar fi cazul s se ia dup tine, spuse John, vizibil exasperat, dac vrei s mai apuci btrneea. Se ntoarse iar spre Travis, cltinnd din cap. - S-a mai auzit de oameni ai legii care s-o ia pe ci greite, dar mi se face ru numai cnd m gndesc. Pur i simplu nu e normal. - John, e foarte ndoielnic ca magistratul sfie omul pe care-l caut. Nu-mi pot imagina

un legiuitor punndu-i n joc reputaia pentru un furtiag att de mrunt. Busola este valo roas, dar rmne totui nensemnat n comparaie cu aurul i biletele de banc p e care acest magistrat trebuie s le fi recuperat n trecut. Emily, care ascultase discuia, se sim i datoare s-i exprime opinia. - Dac magistratul are busola mamei tale, snt sigur c i-o va aduce napoi. Travis nu se putu abine s n:o tachineze, k - La fel crede i Mama Rose, i-o s i se ffrng inima cnd i va da seama c a fost tras pe sfoar. Texanul a avut timp destul ca s i-o aduc napoi. Vrea s-o pstreze nu ncape vorb. Totui, nu snt sigur c magis tratul e Daniel Ryan. - Tare-a vrea s-l fi ntrebat pe Corrigan cum l cheam, interveni John. Emily ncepea s se ambaleze. Cltin din cap spre amndoi, spunndu-le: - Dac magistratul a luat accidental bu sola, probabil c numai s-o aduc napoi n u se gndete. Nu uitai, caut nite criminali.

- Dac a luat-o accidental? Ce fel de ar gument mai e i sta, Emily? Nimeni nu fur accidental un lucru. -S e poate ntmpla, insist ea. Facei presupuneri bazate numai pe nite biete co incidene. Nu se poate s nu v dai seama c am dreptate. Travis i ascunse zmbetul. Emily era plin de indignare ndreptit, n timp ce lua aprarea unui om pe care nici m car nu-l vzuse vreodat. Avea dreptate cnd spunea c se repe-' zeau s trag concluzii, desigur, dar nici nu segndea s i-o spun. Atunci, discuia ar fi luat sfrit, iar el se distra att e bine contrazicndu-se cu ea, nct voia s mai continue. i plcea cum i scprau ochii ori de cte o ri l auzea spunnd cte ceva care o indigna, i-i era imposibil s se exprime fr a-i agita m inile, un obicei pe care Travis l gsea deli cios, dei de vreo dou ori trebuise s se fereasc s nu fie lovit, i mai plcea i tonul ei onest i tremurul

din voce, cnd i cerea s fie rezonabil Dac sttea s se gndeasc, i plcea cam totul la ea. Avea s-i fie greu s-o lase n Golden Crest, iar s i-o dea pe mn altui brbat i-ar fi fost aproape imposibil. Zmbetul i pieri de pe buze cnd i-o im a gin n braele lui Clifford OToole. Cu un mare efort, i putu alunga gndul i se ntoarse din nou spre John. I M-ai ntrebat ceva? / John ddu din cap. - M ntrebam dac texanul i-a spus m a mei tale c e om al legii. - Nu, nu i-a spus cu ce se ocupa. ; -Ciudat, nu-i aa? O vzu pe Emily dndu-i ochii peste cap i se hotr s-o provoace, dndu-i dreptate lui John. - Da, sigur c e ciudat. Nu pot dect s m ntreb de ce i-o fi ascuns-o. - N-ai de unde ti dac nu cumva inten ionat i-a inut profesiunea secret! exclam' Emily, enervat. Nu sntei deloc rezonabili.

propun s nu mai credei tot ce poate fi mai ru i s avei puin ncredere n omul sta.

- Pentru ce? ntreb Travis. Mi-a jefuit m am a. - Aa pare, cu siguran, fu John de acord. - Noi aici avem grij de mamele noastre, sublinie Travis. -A i dreptate, confirm John. Pn i Jack fu nevoit s mormie o ncu viinare. - Nimeni nu le pclete pe mamele noa-1 stre i scap nepedepsit, continu John. Emily se ls pguba. Pur i simplu nu-i putea convinge ct de ilogici erau. Brbaii mai discutar situaia cteva mi nute, apoi Travis i ceru lui John s-i in lui Em ily companie pn se ducea el s vad de cai. N-ai de ce s-i faci griji. Am-angajat un grjdar nou, pe biatul lui Clemmont Adam, i l-am vzut pe fereastr cnd v-a dus caii n grajd. O s aib el grij de ei, i v aduce i bagajele n cas.

Emily voia s se spele nainte de cin, i ntruct Travis nu voia s-o scape din ochi, o nsoi i fi ceru s atepte pn cnd se spla i el. Cnd revenir n sufragerie, Miilie servise deja mncarea i sttea aezat n coada mesei. Aveau o tocan gras, cu biscuii i gem , cafea pentru cine voia, i lapte de vac pen tru cei crora nu le plcea cafeaua. - Mie-mi place s ed singurel ct mnnc, i spuse Jack Iul Emily. Aplecndu-i capul, adug, cu privirea spre ea: - Pe urm, trebuie s m duc la Cooper. Emily fi zmbi larg. - Ai fost foarte rbdtor, Jack. Se ntoarse spre Travis i ntinse mna spre el, cu palma n sus. - Cred c-mi datorezi cinci dolari. ; Travis fu surprins s vad c voia s-i plteasc pariul n faa lui Hanrahan i a lui Perkins. n timp ce-i cuta banii n buzunar, l privi

ncruntat pe Jack, pentru ,c pierduse din cauza lui. Dup expresia curioas de pe chipul lui John, i ddu seama c voia s tie pentru ce-i datora bani, iar dac Emily i spunea, Jack avea s afle c-l pclise o femeie. Asta era marea problem. i puse banii n mn i tocmai se pregtea s-i spun lui John c avea s-i rspund m ai trziu la orice ntrebri, cnd Emily i atrase din nou atenia. Dndu-i banii lui Jack, i spuse: - Poftim, i-i mulumesc foarte mult pen tru ajutor. - N-a fost chiar aa de ru, bombni Jack. Acuma pot s m opresc din zmbit? -Da, poi. Omul pru uurat cteva clipe, apoi se n crunt din nou. n sfrit, i mpinse scaunul, se ridic i/ se duse la masa din captul opus al nc perii, cu farfuria i ceaca. La fel ca Travis, munteanul prefera si. stea cu spatele la perete, ca s vad cine

intra i ieea fr a putea fi luat prin surprin dere. Jack se coco peste farfurie i ncepu s-i mcnce tocana cu degetele, dar Travis observ c era atent numai la Emily. Prea att de atras de ea, nct de dou ori nu-i nimeri gura. Avea manierele unui porc, iar Travis tia c, dac mai continua s se uite la el, n-avea s mai poat mnca de cin. Se ntoarse spre Emily. | - S ne nelegem, l-ai spus lui Jack p e ce-am pus rmag? ntreb el, ncercnd s par indignat. - Da, i-am spus. - Atunci nu pot trage alt concluzie dect c nu te credeai n stare s reueti fr co operarea lui. - Ba a fi putut, cu siguran, dar n-am vrut, replic ea. N-ar fi fost normal s m folosesc de Jack ca s ctig prinsoarea. B r baii din Boston se ateapt ca femeile s flirteze cu ei, dar Jack n-ar fi nelese Nu, in sist ea, n-ar fi fost normal deloc.

-N -ai de gnd s-i schimbi sistemul? -Nu. -i asta-i normal? Cu ce e Jack diferit de Clifford OToole? - S nu-l amestecm pe domnul OToole I fnpovestea asta, bine? - Cine e Clifford OToole? vrut s; tie
John.

I Omul cu care Emily plnuiete s se m rite. Nu mai da cu picioru-n mine, Emily! n cnu l-a cunoscut. I N u mi se pare normal, interveni Millie. D ece s te mrii cu un brbat pe care nu-l cunoti, cnd l doreti pe altul? I Nu-mi doresc nici un alt brbat, rs p u n se Emily. M illie pufni. I Se vede cale de-o pot c i-a czut cu tro n cTravis. Ce, eti oarb, fetio? Em ily simi cum i se nroeau obrajii. - Te neli, Millie. Pe Travis abia dac-l cu n o sc. Nu face dect s m conduc pn la G o ld e n Crest. M illie pufni din nou. Imediat, Emily ncerc^

I Mb eu nu mi-o amintesc, John, spuse IM*. Dar m intereseaz s-o aud. Refuz s-l priveasc pe Travis pini i - 1 o povestire minunat, ncepu Emlly. sigur c nu se mai gndea la remarcii fai Millie. Ui gsntteman mprumut bani i se nelege l i scNto datoria Intr-un anumit interval de Am ctigat cinstit, anuna ea. top. Os asemenea, se mai nvoiete ca, - Ai ncdlcat regulile. i d nu poale plti, s-i dea cmtarului o EmUy rse forat. - N-am avut nid un fel de reguli, iMifS? 1 fciidtocnmes Iul. John Hpu ochfl mari. Tu ai hotrft aa, nu eu. - Pentru un om slab, asta ar nsemna - Ce rmag ai pus? ntreb John. ' = * * nainta de a rspunde, Travis se M s I m m , nu? rupse pentru a se ncrunta la Emily fiindcIr I - Ar Insamna moartea pentru oricine, reII dduse un picior pe sub mas. Le suptei i jteiTravis discuia lor i felul cum voise s-l dsmo J Cu cosds ochiului, U vzu pe Jack ridistreze c greea. dHiss l trednd ia o mas din centrul n- A fost un rmag prostesoyfjj spun M i 8s vedea dar c voia s se apropie ca s Emlly. Dar am ctigat, l numai din vina Travis. Ar fi trebuit s fii mai concre i H I j M iscare vorb rostit de Emlly, l mai cmtar dintr-o povestire pe care am d M ta r a i s nu atrag atenia. t t l abia-i putu stpni rfsul, cci era Negutorul din Veneia". Ai citit-o mdM - Dac vrei s tii, da. | 8 S i padacol nemaipomenit de comic s-l - Eu nu-mi amintesc s-o fi citit; spun H * pa sfcaticul acela Inoerclnd s umble John. desigur. nc nu tiu s citesc, aa H > vifcri. Frailor hri n-avea s le vin s I fjB dhd urma s le povesteasc. poate de-asta nu-mi amintesc.

s aduc din nou vorba despre pariu. 1

Nu-l lsa pe John al meu s nu aud restul povestirii, spuse Millie, pe tonul ei re pezit. Mi se pare o prostie ca un om s fac o fgduial att de necugetat, nu-i aa, John? | Da, Millie, pare o mare prostie. Dac acel cmtar i-a lsat timp s pun ceva came pe el, atunci cred c promisiunea n-a fost chiar att de necugetat, l-a lsat timp? ntreb el. Emily cltin din cap, ncercnd s nu rd. S Nu, John, nu i-a lsat timp. I I Ng trebuia s-i promit aa ceva, insist Millie, cltinnd din cap. E clar c nu era de prin prile noastre. Oamenii de-aici n-ar face o asemenea prostie. Era disperat, le explic Emily. i era sigur c urma s aib banii la timp ca s plteasc. Totui, nu i-a avut. I Presimeam c aa s-a ntmplat, spus John. i ce-a fcut, s-a tiat? I A murit, nu-i aa? ntreb i Millie n acelai timp.

-M u , nu s-a tiat, i nici n-a murit, rsptfse Emily. - i-a clcat cuvntul, aa-i? continu jo h n .M ie nu mi se pare corect. Cnd promii gva, trebuie s te ii de cuvnt. Cuvntul unui o me sffnt, la urma urmei. N-am dreptate,
j M ie?

-Ba da, John, prin prile astea, cuvntul

0 tot ce are un om. Cum a scpat? o ntreb

1e ap emily. S-a ascuns? |N u, rspunse Emily, zmbind s vad cu I dt entuziasm reacionau soii Perkins la po-1 I ve stire aei. Travis zmbea i el. Dei citise piesa lui I Shakespeare, la insistenele lui Adam, i pl cea mult mai mult s-o aud povestit de E m ily . Expresiile ei animate fceau ca persona jele s par reale. ntfmpltor, arunc tocmai atunci o privire s p reJack Chiorul i vzu pe faa lui un zm!b e t care prea att de sincer, nct tiu c, la u rm aurmei, Emily ctigase cinstit pariul. D ovada vie era c se aga de fiecare

cuvnt al ei. Hanrahan se amorezase de-a binelea. - Dac n-a fugit, ce i s-a ntmplat? n treb Millie. - A refuzat s dea o livr de came, iar cmtarul a refuzat s-l scuteasc die prom i siune, sau s-l mai psuiasc, aa c au ajuns la judecat. John btu cu palma n tblia mesei, li - Pn-aici i-a fost, c a lsat legea s se amestece. - L-a salvat un avocat,. desigur, spuse P Travis. - Care, ntmpltor, era femeie, i aminti Emily. Se numea Portia. Ea i Millie schimbar un zmbet la adresa acestui amnunt interesant, nainte ca Emily s continue. - Vreau s tiu ce Dumnezeu i s-a n tmplat omului care a luat banii cu mprumut, spuse Millie. Judectorul ce-a avut de spus? - A hotrt c nelegerea fusese legal i cinstit, iar cmtarul avea dreptul la o livr de carne.

- tiam eu, Millie. Nu i-am spus c o promisiune e o promisiune i trebuie s fie respectat?

- Da, John, aa ai spus. - Dar, se grbi Emily s adauge nainte d e a fi din nou ntrerupt, s-a mai hotrt i c, dei cmtarul putea primi o livr de cam e, .nu putea lua nici o pictur de snge. John i frec brbia, n timp ce rumega n m inteverdictul. -M rog, nu cred c poi lua carne fr Is curg i puin snge. , - Sigur nu poi, explic Emily. Dac acel * cm tar ar fi vorbit mai concret, spuse ea cu 0privire plin de subneles spre Travis, re zulta tu l ar fi putut s fie altul, dar n-a vorbit co n cre t, cum n-ai fcut-o nici tu, cu pariul, T ra vis. Am ctigat clar i cinstit. Travis se recunoscu nvins, i spuse c n u -i purta pic i chiar i suger s se laude, d a c aa-i venea. -Vrei s te srut ca s-i dovedesc c riu m -a m suprat? i ddu seama c o fcuse s se simt

prost imediat ce Emily cobor privirea spr ^ v im . Doamne, sper c nu-s bui cu toii, faa de mas, cltinnd din cap. Travis i a c o . yjrnic nu-i mai ru dect un om beat, adug peri mna cu a iui. ! e a cu un fior. Dac vreunul dintre ei mi fur Ai multe n comun cu Portia, opti q | ceva, jur c-am s-i mpuc cu mna mea. O, Dar nu cred c a roit cnd a ctigat proce. j dispers nu fie bei! sul. Totui, pasiunea ei o ai. Millie era cu adevrat speriat. Emily preComplimentul i plcu lui Emily. Dar n u ; fe r s nu rite. i lu farfuria cu tocan, o urm pe Millie avu timp s-i mulumeasc, ntruct un bubuit fo buctrie, apoi se oferi s-o ajute s pun sonor fi ntrerupse pe toi. Cineva btea n ua din fa. John sri d e lincarea n celelalte farfurii. Stai jos la mas i mnnc. De treaba pe scaun i alerg la intrare. Travis 7 1 urm a s ta m ocup eu, dup ce mai pun nite imediat. lu a t de biscuii n cuptor. Cnd termini, poi - Au venit oamenii de la ferma lui Murphy, [ a s -m i freci tigaia, dac tot n-ai ce face alt Millie? ntreb Emily. e v a . A stat destul la nmuiat n lighean. - Dup cum bat cu pumnii u, trebuie s c Em ily se bucur c avea o treab. Mnc spun c numai ei pot fi. Millie veni grbit lng Emily i i se ag repede, apoi i suflec mnecile i atac ti g a ia cu nverunare, zmbind n sinea ei n de bra. pce-i imagina reacia mamei sale dac || Poi termina de mncat n buctrie-n tim rfi vzut-o. seara asta. Te vei simi mult mai n siguran, a Probabil c ar fi avut palpitaii, cci nici iar Travis va avea grij ca oamenii s rmn n adintre fiicele ei nu avea voie s fac n sufragerie. Nu tiu cum am s te urc pe u u n c i gospodreti - pentru asta aveau ser scrile alea, totui, dar am s las grija asta n m seama lui John. Haide, fetio, n-avem timp s v ito a re - dar dup ce-i revenea din ocul

iniial, probabil c n-ar fi fost dezamgit. I Millie, ai pe cineva care s te ajute la : treburi? ntreb ea. - Nu, dar m obinuiesc cu ideea de a angaja o servitoare. John al meu m tot bate la cap s-o las mai moale, i-n ultima vreme | casa a fost cel mai adesea plin de oaspei. Dup ce spl, cur, gtesc i servesc C t e I ziulica de lung, la cderea nopii snt aa de obosit c abia dac m mai pot pregti pen-1 tru culcare. - Te-ai gndit vreodat s te mui la ora? S... - Nu, n-a vrea s fac asta niciodat. Oa-1 menii trebuie s treac pe-aici ca s-ajung n | nord sau vest, dac nu-i vreme uscat, cnd I o pot tia prin vlcele, i dei avem muli vizi-1 tatori, sntem totui destul de izolai ca s n eI simim liberi. Nu cred c-a suporta s am | nite vecini care s-mi stea pe cap i s-mi I tie toate treburile. i nici lui John nu i-ar | plcea. Emily ridicase tigaia grea din apa cu sa- I pun i ncepu s-o tearg cu prosopul P| I

care i-l dduse Millie, cnd deodat observ c btile n u ncetaser. Mai remarc i s minile lui Millie tremu rau. -Crezi c oamenii lui Murphy au plecat? - N-avem noi norocul sta. De-alde ei nu se las niciodat pgubai. - Ce nseamn de-alde ei"? ' Beivi ignorani care fur orice le-aduce u n dolar pentru rachiu i sparg orice altceva. C -un beiv nu poi vorbi omenete, Emily, da n u te agita. Brbatul tu nu-i va lsa s-ii fac nimic. * Nu va lsa s vi se ntmple nici vou ceva. Oricum, nu e brbatul meu. -A i vrea s fie, nu-i aa? Felul ei direct de a vorbi o fcu pe Emily szmbeasc. - De ce crezi asta? Snt pe cale s m m rit cu alt brbat, i aminti ea. I Nu mi se pare normal, mormi Millie. nchise ua cuptorului i se ntoarse spre E m ily, ncruntat. Pari destul de istea, fato. Mai bine

1A p de ploaie, bombni Millie. Ai de dezbar-te de mlndrie i spune-i ce-ai n B |3 j distrugi viaa din cauza unor scri inim pn nu-l prea trziu. - Dar, Millie... bi I nu trebuia s fie ceva complicat. M-am I Cu mine degeaba discui. Sreau scfo. tei ntre voi doi, i oricine are mcar jumtate 0| s-mi iau destinul n mn, iar acum de creier i-ar da seama ce se ntmpl. 1flgndesc c s-ar putea ca Travis s fi avut optate. Mi-a spus c m pripesc aa fiindc Cere-i s te curteze. 1 gn fost rnit n amorul propriu: Nu tiu ce Emily cltin din cap. | jfec, Millie. mi place Travis, dar n nici un Chiar dac a vrea ca Travis s-mi fac curte, n-ar conta. Mi-a spus c nu e genul caz nu* ndrgostit de el. l cunosc doar de j jo u zile, i ne-am petrecut mai tot timpul care s se-nsoare. certfndu-ne pentru toate cele. | Ideea o fcu pe Millie s pufneasc. | Nici un brbat nu-i genul care s se-n- j -Dragostea se poate ntmpl repede, i u s e Millie. Eu i-am aruncat o singur prij soare pn se sfrete ceremonia. S nu-n- j sp cepi s crezi prostiile astea, fato. Am vzut m brbatului meu, i am tiut c-o s-l nha. Em ily nu voia s nhae" pe nimeni. Con ct de proape de tine sttea la mas. Iar tu, rs a ia o irita, cci Millie o silea s se gnte ghemuisei frumuel lng dnsul. L-am ve e a s c la lucruri pe care ar fi preferat s le vzut i cum te-a luat de mn, iar pe tine nu I d n o re . te-am vzut s i-o retragi. Nu te-a deranjat | ig E m ily voia s se conving c avea doar deloc, nu-i aa? Ip ic io a re lereci din nou i nimic mai mult, dar Cu umerii prbuii, Emily rspunse: ^ c u n o s c urepede minciuna. | Nu, nu m-a deranjat. Nu tiu ce mi-a ]siB venit. Scrisorile domnului OToole erau foarte D um nezeule mare, ce i se ntmpl? Nu-i I p u te a aduna minile. frumoase, i cnd mi-a propus...

Ai mare noroc c l-ai gsit pe Jofo, Em ily i ddea toat silina s treac prin spuse ea. Cum l-ai cunoscut? adug, perete. Cei doi trsneau a whisky prost i se sperana de a abate atenia lui Millie dinspre I patinau pe picioare, cscnd gura la ea, i se sentimentele ei contradictorii fa de Travis. vedea clar c mai aveau doar cteva minute Millie tocmai se pregtea s-i rspund I p n s cad la pmnt. Se hotr s-i su cnd ua din spate se deschise, lovind bufetul p o rte pn atunci, sau pn veneau Travis i din buctrie, i ambele femei tresrir. J o h ni-i ddeau afar. Doi dintre cei mai jerpelii indivizi pe care-i Ascunse tigaia la spate, n timp ce le sus vzuse vreodat Emily intrar cu pai anoi. in e a privirile. Nu se putea decide care dintre Millie slobozi o blasfemie deloc potrivit pen e i era mai urt. Dinii lui Smiley erau att de tru o doamn, care o surprinse att de m ult stricai nct se nnegriser pe alocuri, ceea pe Emily nct se ntoarse spre ea. Ice-i fcea rnjetul i mai respingtor. i-i mai f Cei doi, ns, le atraser din nou atenia curgeau i balele. imediat. Nici cu Carter nu-i era ruine. Prea s - Pe noi nu ne ine nimenea afar, se rsti a ib un cap prea mare pentru trupul su bon unul. d o ci duhnea att de infect, nct Emily icni. Scoase un rgit sonor, nainte de a n comparaie cu acetia doi, Jack Chiorul aduga: e raun adevrat Ft-Frumos. - Nu-aa, Carter? Obscenitatea rostit de Millie nu-i prea im Cellalt individ era prea ocupat s se hol presionase. Nici unul dintre ei n-o nvrednici beze la Emily pentru a-i rspunde. m c a r cu-o privire. - la uite ce-avem noi aicea, proap n fa - Am poft de whisky-ul .la, mormi la dulapu care-i ascunde John pileala-n el, S m ile y . Smiley. - i io, fu Carter de aceeai prere.

S alleypufni a ncuviinare. I H chef de pileala aia, i opti el lui apoi scoase un plescit pe care Smiley g ^ter destui de tare pentru ca ambele femei gsi att de comic nct ncepu s chicotea a u d . Am s-o iau i de-o trebui s-o dau n sc, i ca i cum glgia lor rguit n-ar fi ytoi pe gagic la o parte. Nimenea nu s fost destul de greoas, balele care-i curgeau jjifrntre mine i whisky-ul meu. lui Smiley pe brbie i Tntorceau lui Emily sto C a rte r ddu viguros din cap. Probabil c macul pe dos. aceast micare l amei, cci ncepu s fac Dumnezeule, scrboi mai eraul ^p tfu e t nu tocmai graioas, Emily fierbea de furie. Totui, n-avea s se lase prad nervilor. Prudena era mai indi* j I Io vreau lovelele vrte-n borcanu de cat. Ar fi fost o nebunie s-i provoace, cci jjjiturele, i spuse el complicelui su; scrut riacu privirea, nainte de a aduga: na chiar dac niciodat nu mai vzuse un om |B jjMie I-a ascuns. beat de aproape, auzise c erau imprevizibili 1 -Atuncea, crez c-o s trebuim s facem iar Millie tocmai ? i spusese c nu poi discuta d u ' vraite pn-l gsim. raional cu un beiv. j C a rte r pufni. Millie i ndrept umerii, dar i dorea s fi avut o arm, apoi i ddu inie n care-i tot frmnta orul i ddeau seama c strngea una n mn. Tigaia putea p g o l frica. fi destul de periculoas pentru a-i pune p e fug, i nu s~ar fi codit deloc s-o foloseasc, j I Ieii afar amndoi, sau l chem pe dac vreunul dintre ei ncerca s fure fie l un. jC a rte ri scoase cuitul de la centur i i-l numai un firicel de praf. p n fa. I V rog s plecai. O speriai pe Millie, o b ito c u l era att de beat, nct Emily se i Nu ne ducem niciria pn n-am gtat I D iac nuscpa arma din mn. aici-a, bodogni Carter.
i linse buzele groase, cu nerbdare,

Ba ai s-i ii fleanca, c de nu, drept h I crezi c-i mai urt? la cu dinii negri, sau burt-i bag st cuit! uier ei. jstiiait cu capul ct gleata? Faa lui Millie deveni alb ca prosopul d e Millie scoase nc o exclamaie. Ochii p vase. Spaima ei ntei furia lui Emily. C u n i eaugata s-i sar din orbite. ndrzneau s intre n casa acelei fem ei d e -ncerci s-i nfurii, fato? treab i s-o amenine? Smiley fcu un pas spre Emily. Trase adnc aer n piept O, ce n-ar fi d a t I I femeia lui Travis Clayborne! strig s aib la ea puca lui John! l-ar fi mpucat liie. Dac v-atingei de ea, o s v omoare. pe amndoi, pentru c o speriaser pe biata -N-avem noi nici o treab cu Clayborne, Millie. Dar nu i-ar fi ucis; i-ar fi fcut doar s b o m b n i Smiley. N-o s tie ce s-a-ntmplat , mearg foarte greu, un timp. d e c t cnd o fi prea trziu. Acuma-i ocupat cu ' I la hai s-o dm la o parte pe viica a sta lianii din fa i-o s lipseasc mult, cu drguic, propuse Smiley. i lovelele noastre, pn s intre-nEmily clipi din ochi. n secunda ct M ittfe u n tru . Nu-aa, Carter? i trase respiraia, revolta i se transform | - Putem s clrim repede cnd trebuim, selu dcellalt, la-mpinge-o pe viic pn-n furie. - Cum mi-ai zis? ntreb ea ntr-o oapt s o fra g e rie . Te-acopr io. M illie ncepu s se strecoare ncet spre ncordat. Pleoapa ncepu s-i tresare, n timp c e -J n a , spernd s se poat ascunde dedeHp e n tru a se feri de cuitul lui Carter, n atepta s repete insulta.

- Viic drguic, spuse Smiley, m ^ kn p ce ip a dup soul ei. Cu coada ochiului, Emily se ndrept ct era de nalt, pri- j o b s e r v c Emily nu ncerca s se fereasc vindu-i ncruntat. Dracu s-o ia de pruden. Ife o m u lca rese apropia de ea. 1 Millie? Nu pot s m hotrsc. Care (fin -F ug i! i strig.

Emily cltin din cap. zbur n toate direciile, n timp ce - Numai dup ce te-ajut s scop gunoiul. Wm se mpleticea napoi, chirind ca un Aceste cuvinte l fcur pe Smiley s se < c o castrat, nainte de a cdea grmad opreasc. Se cltin pe picioare, aplecndu-se i podea. napoi, apoi se ntoarse spre Carter. I Carter fu att de descumpnit de atac nct - De noi zice? fs c p cuitul din mn. - Ce i-a venit? opti Millie. - L-a/ pocnit de l-ai prostit! mugi el. - Furia. Nu-mi place s fiu numit vac, - Ba nu, l corect Emily pe un ton pe nu-mi place s fiu ameninat, i nu-mi place Lg-1 dorea ct mai rezonabil. Era prost diLte. Eu l-am pocnit doar. nici cum te sperie pe tine, rspunse Emily. j Inim a i btea nebunete, iar mna-i treRmase cu privirea spre cei doi beivi. - Millie v-a cerut s plecai. V rog s jturan timp ce-i ridica poalele, pea peste L czut i-i continua drumul spre ortacul facei ce v-a spus. Smiley pufni. i desfcu braele i ncerc s se repead la ea. Era att de beat, nct se Trebuia s ajung la el nainte ca acesta ciocni de bufet de dou ori i rico napoi. L j aduc aminte c scpase cuitul, altfel | ea, ct i Millie aveau s fie n mare -Treci la spatele meu! strig Millie. Emily era prea ocupat pe moment ca s-i p || arte r nu era att de beat pe ct l crezuse. explice c n-avea de gnd s se poarte ca o , C Ude ca un foc de pistol, se ls pe vine, la. iu cuitul i-i dezveli colii spre ea ca un n fond, timpul era totul. Atept nervoas p pn cnd Smiley ajunse la doi pai de ea, m ily fcu n grab un pas napoi. Millie apoi i roti braul ntr-un arc larg i-i trnti una E x e rc s-o ajute, ncepnd s arunce spre cu tigaia-n cap.

|n |||

Carter cu tot ce-i cdea n mn. Carter 1 feri de o ceac i o farfurie, dar ibricul < aram 7 1nimeri n umr. Scoase un urlet de durere, mutndu-j | | virea de la Millie la Emily i napoi. E m jjy bnui c ncerca s se decid pe care din dou s-o atace mai nti. Millie i atrase atenia cnd ncepu s strige iar i iar numele soului ei. Emily profit de ocazie i-i ddu una cu tigaia n cot. Nu apuc s-o ating. Emily i privea chipul Scoase un ipt dezndjduit, cci ncer case s-i zboare cuitul din mn i greise hidos, iar n clipa urmtoare avea n fa spa1 tele lat al lui Travis. y inta cu o lungime de antebra. Acesta prea s fi aprut din pmnt i, cu f Carter rcni furios i, dup expresia din toate c n-avea nici cea mai vag idee cum ochii lui, Emily nelese c se hotrse s-o i omoare. reuise s ajung n faa ei fr s scoat nici un sunet, se bucur att de mult c-l ve dea nct l btu pe spate. n fond, sorii se schimbaser considera bil. Emily trecu lng el tocmai la timp pentru a-i vedea pumnul lovindu-l pe Carter sub br bie. Lovitura fu att de puternic, nct l arunc

Capitolul 7

prin plasa contra gngniilor de la u. Carter czu pe spate, n iarb, cu picioarele peste putina de unt a lui Millie. Travis voia s>i mai dea una. Era att de furios, nct tremura. Cnd Jack i spusese c-n buctrie erau doi oameni care o ameninau pe Emily, turbase de furie. i se mai i speriase, iar asta-l nfuria i mai ru. O luase la fug spre cas, avnd senzaia c-i srea inima din piept. Cnd l vzuse pe ticlos agitnd cuitul n faa lui Emily, ceva cedase ntr-nsul i deo dat i venise s-l sfie pe atacator n buci. Ideea nc l mai atrgea. Un minut n cheiat, l privi pe omul czut n curte, dorind s se ridice ca s-l poat lovi din nou, dar beivul nu cooper. Era leinat de-a binelea, iar Travis se mpc n sfrit cu ideea c n-avea s-l poat zvnta n btaie. Se rsuci n loc, i puse minile pe umeri lui Emily i-i ceru s-l priveasc. Eti bine? o ntreb el ntr-o oapt r guit. Nu i-a fcut nimic, nu-i aa?

- N u, nimic, rspunse ea, surprins s jydct de slab i suna vocea. Abia atunci Travis i observ tigaia n u in . 0 lu i o puse pe bufet. Dintr-o dat, Emily simi nevoia s se a e z e . Acum, c pericolul trecuse, reacia o ie b e a cu nverunare. Genunchii i se nmu1ia ri ncepu s drdie. S e ntoarse dinspre Travis, trase un s c a u nde buctrie i se trnti pe el. John intr n fug. Se uit mai nti la soia I lui; vzu ca nu pise nimic, apoi se ntoarse Is vad pagubele. Privirea i se mut ntre resturile uii cu plas i omul care dormea rstignit pe podea. Em ily l privi cum cltina din cap, n timp c e - i mbria soia. i dori ca i Travis s-o cuprind n brae, s-o in strns i s-o mng fiela fel cum o consola John pe Millie. Oare s o ii Perkins tiau ct de norocoi erau c se gsiser unul pe altul? John o srut pe Millie pe frunte, nainte d ea se ntoarce din nou spre individul lei n a t

9 sta ce-a pit? Millie trecu la mas, lng Emily, nainte de a-i rspunde. Se aez cu un oftat sonor, obosit, apoi spuse: - Ea i s-a ntmplat. Art spre Emily. I John, nu tiu ce-a apucat-o. ncerca s se bage n perete, iar n clipa urmtoare i ddea-n cap cu cea mai bun tigaie a mea. A spus el ceva care-a aat-o. ! Travis se rezem de bufet, cu braele n cruciate pe piept, privind-o pe Emily. O vzu | coborndu-i privirea n poal i observ c roise. Nu-i nelegea sfiala. I I Emily, i-e jen de ceva? Emily rspunse ridicnd uor din umeri. Travis n-avea nici cea mai vag idee ce voia s nsemne acel gest. Cu cteva clipe nainte, se purtase ca o pisic slbatic, gata s fac prpd cu tigaia, i dei Travis rmsese atent la beivul care o amenina cu un cuit, remarcase lucirea hotrt din ochii lui Emily cnd el trecuse n faa ei.

Acum se purta ca o femeie gata s leine lacel mai mic fleac. John o cuprinse pe Millie cu braul de umeri i o strnse afectuos. - Am s pun un zvor rezistent la ua asta, nainte s m duc la culcare. Nu tiu ce m -a face dac i s-ar ntmpl ceva. - Nu mi-e jen, mi-e ruine, l-am provocat anume. Travis fu singurul care auzi oapta lui Emily. ! - Cum i-ai provocat? - Mi-am pierdut cumptul. Totui, n-ar fi trebuit s se ntmple, pentru c am pus-o pe Millie n pericol. p Cum ai fcut asta? ntreb John. - N-a fcut aa ceva, John, protest Mil lie. - Ba da. l-am ntrtat, insist Emily. In tenionat i-am nfuriat, spunndu-le ct de uri i gseam. Travis se ls pe vine lng ea i-i lu minile ntr-ale lui. - Uit-te la mine, i ordon.

Emily ridic privirea spre el. - Trebuia s ncerc s-i linitesc, dar m nfuriaser att de tare... Unul dintre ei m-a fcut viic. Pe chipul lui Travis se ivi un zmbet. -Viic? - Asta a scos-o din rbdri, nici vorb, interveni Millie, l-a aprut o privire turbat n ochi, imediat ce la de-l cheam Carter a fcut-o viic drguic". Emily i ndrept umerii. 1 Nici unei femei nu-i place s fie numit vac, declar ea cu demnitate. Travis i John ncercar s-i ascund Zmbetele. Millie cltin din cap. - Cred c i-a fcut un compliment, n felul lui mrlnesc. Nu te-a fcut vac, Emily. Te-a fcut viic drgu. I Corecteaz-m dac greesc, dar nu e acelai lucru? Travis, nu cred c am spus ceva amuzant. Ce te face s zmbeti? - Indignarea ta. John insist s aud totul n cele mai mici amnunte, iar Millie i povesti cu plcere.

Travis ascult, n timp ce-l tra pe Smiley afar din buctrie, aruncndu-l n iarb lng j complicele su. Dup ce termin, se rezem

I detocul uii, privind-o n continuare pe Emily.


C u cteva minute n urm, Emily tremu ra s e , dar acum, sub privirea lui atent, n cepeau s-o treac incomod cldurile. i mai e rai greu s respire. John i atrase atenia cnd i lu un scaun i se aez lng soia lui. Emily l privi cum i punea o mn peste a lui Millie, iar acest g e st simplu de afeciune i veni de hac. Dintr-o d a t , o cuprinse un dor de Travis att de fieri bin te i dureros, nct i venea s plng. Nu j pu te a nelege ce i se ntmpl. Niciodat nu m a i avusese gnduri de poft carnal, dar ja cu m era clar c le avea, i se ntreba cum e racu putin. De ce jinduia dup ceva ce nu cunoscuse niciodat? I Fcu greeala s-l priveasc pe omul ,c a re era responsabil de nefericirea ei. Ve d e re a lui nu fcu dect s-i nteeasc gnI durile erotice, i se grbi s se uite n alt

Totui, nu fu att de grbit pe ct ar f, trebuit. Era destul de ru c-l dorea. Mai ru era faptul c Travis o tia. I se citea n ochi. Emily sri n picioare, aproape rstumndu-i scaunul. Trebuia s-i gseasc o ocu paie, i spuse ea, s-i alunge din minte visele acelea neruinate. Se hotr s fac ordine n jur, dar Millie se ntrerupse din povestit, insistnd s se aeze la loc. Emily era prea agitat ca s stea jos, aa c rmase n picioare, lng ua sufrageriei, ncerca s stea ct mai departe de Travis. Nu ndrznea s se mai uite la el, aa c se prefcu interesat de relatarea lui Millie. i, Doamne, cald, mai era n buctrie...! - John, de ce-ai ntrziat atta, tu i Tra vis? ntreb Millie. - Aveam destule pe cap, de-asta ne-a luat aa de mult. Corrigan mi-a spus c cinci oameni se ndreptau ncoace, dar a greit numrul. Erau opt cu totul, ncercnd s ntre prin fa, dar doi erau bei mori. Nu tiam c

alii doi se strecurau prin spate. Tare m mai mncau degetele s trag n ei, Millie. - i ce te-a reinut? ntreb ea. - Patru s-au hotrt s se ia de Travis, toi n acelai timp. L-au atacat n toate direciile, prinzndu-l la mijloc. Emily fcu ochii mari. -A i nimerit la mijloc? N-ai nici o urm. - Cred c-l cam dor pumnii, preciz John. E u trebuia s-mi in puca spre ceilali huli gani, ca s nu ncerce vreo prostie cu mine. A ieit un tmblu de toat frumuseea, i | spun eu, iar Jack Chiorul era singurul care se distra. Prea s se amuze nemaipomenit de bine. S-a aezat pe prag, pn i-a amintit c-l vzuse pe doi furindu-se prin spate. A m fi ajuns aici mai devreme, dac pe Jack nu-l captiva aa spectacolul. Lui Emily i plcea stilul lui John de a po vesti. i-l imagina pe Jack plesnindu-se pe genunchi, amuzat, n timp ce privea lupta, i n u lipsi mult s izbucneasc n rs. Muntea n ul acela ciudat nu semna cu nici un om pe care-l cunoscuse.

- M bucur c i-a amintit n sfrit, spuse ea. - Nu m-ai auzit cnd te-am strigat, John? - Ei, Millie, cu tot trboiul de-afar, cum a fi putut s te aud? - Dac nu veneai n cas atunci, nu tiu ce s-ar fi ntmplat, recunoscu Emily. - Te descurcai foarte bine i singur. - Millie, mi pare ru c te-am speriat. - Nu m-ai speriat. Da de surprins, sigur c da. Uitasem cu totul de tigaie, pn i-ai dat cu ea n cap. k - Mai bine s-o culcm n camera din col, pTravis, nu crezi? propuse John. Nimeni nu poate intra pe fereastr, i cred c dac se apropie cineva pe culoar, ai s-auzi. Nu cred c tia doi care dorm n curte se vor dez metici destul ca s se ia dup Emily, dar de ce s riscm? - Ai s-i lai pe oamenii lui Murphy s doarm n cas la noapte? ntreb Emily. 1 - Numai pe cei doi care nu snt bei, ex plic John. Am sti culc n cellalt capt al casei, aa c n-ai de ce s-i faci griji. Travis

yasta n camera din fa, lng tine. Ultimele cuvinte ale lui John nu erau deloc
linititoare. Prezena lui Travis att de aproape prea I ia fel de periculoas ca a lui Smiley n cai m era de alturi. Travis nu i-ar fi fcut nici un

ru, desigur, i nici n-ar fi venit la ea cu fora, I dar n fond nici nu avea nevoie, nu? Simplul gnd de a fi singur cu el avea efecte ne buneti asupra inimii ei, iar Emily auzea sem nalele de alarm sunndu-i tare i clar n cap. Travis se desprinse de u. ; |j Am s-i art unde e camera, spuse el* fr s-o ia n seam pe Emily, care cltina I din cap. 0 lu de mn i-i continu drumul s I sufragerie. Emily ncerc s se smulg, dar I Travis o strnse i mai tare, semn c n-avea j degnd s-i dea drumul. Jack o atepta pe Emily lng ua din fa. - Eu acuma vreau s plec, anun el. Emily i zmbi.

- i mulumesc nc o dat c mi-ai fcut

- Voi s-i string mna nainte s m duc, mormi el. D-i drumu o clip, Clayborne. N-am s i-o fur. Travis se nduplec. i privi cum i strngeau minile i nu putu s nu observe ex presia surprins de pe faa lui Emily, - Jack se aplec spre ea, i opti ceva la ureche, apoi se retrase. - S-ar putea s ne mai vedem curnd, prezise el. i puse plria pe cap, se ntoarse i iei. Emily se grbi s treac pe lng Travis 'nainte ca acesta s- o apuce iar de mn. Se aplec s-i ridice poalele fustei, apoi urc la etaj. Travis o urm ndeaproape. - Ce i-a spus? Cnd ajunse pe palier, Emily se ntoarse i-i ntinse mna. La vederea celor cinci dolari, Travis iz bucni n rs. - Am tiut c Jack e topit dup tine, dar n veci nu m-a fi ateptat s-i dea banii napoi. - E un scump.

Travis o privi exasperat. . Ba nu>i scump deloc. E un ap btrn i certre. La fel i miroase. Totui, e clar c-i

!p la ci. - i el mi place mie, l asigur Emily, pentru c Travis sttea cu o treapt mai jo s, aveau ochii aproape la acelai nivel. E m ily nu se putea gndi la altceva dect s se la se n braele lui i s-l srute. i ddu se a m a c-i privea gura. Dumnezeule mare, n-a ve a cum s nu-i ghiceasc gndurile! To tu l era numai din vina lui, conchise ea. Dac n -a r fi fost att de chipe, n nici un caz nu i-a rfi trecut acum prin cap asemenea gnduri im posibile. -Ast sear snt obosit, murmur ea. - Nici nu m mir. Ai avut de furc n buc t rie , cu beivii ia. - Eram speriat. I - Nu-i nimic n neregul dac te sperii. i-a i folosit mintea. I Unde Dumnezeu i era mintea acum, se n tre b nnebunit Emily. Travis o fcea s tre m u re de nervozitate, iar dac nu se nde-

prta de ei ct mai repede, numai cerul tia Em ily sttea prea aproape de pat, iar n ce-avea s fac. m in te alui se iveau cu repeziciune tot soiul de Se ntoarse repede. posibiliti. - Nu e nevoie s m conduci pn n ca Glasul I cobor pn la oapt. mer. Am s-o gsesc singur. -Dac ai nevoie de ceva, s-mi spui. Dac observ c vocea i tremura, Travis - Mulumesc. nu spuse nimic. O lu de mn i o conduse - Noapte bun, Emily. pe culoarul ntunecos, spre ua din capt. -Noapte bun, Travis, opti i ea. Braul lui i atinse pe al ei cnd deschise N u se mic nici acum. Emily fcu un pas ua. - Cred c bagajele snt nuntru. * -Ecald aici, nu-i aa? I Da, probabil, rspunse Emily, negsind -i-ecald? | altceva mai bun de spus. -Da. Travis arunc o privire n camer, apoi - i mie. ddu din cap. - Tu unde dormi? - Snt n colul de lng fereastr. - n apropiere, rspunse el. Dac strigi, l privi nedumerit. a m s te-aud. - Sculeii, i explic el. -N-am s strig. Emily se smulse din buimceal i intr -Dar dac... grbit. Travis rmase n u. tia c ar fi -Ai s m-auzi. trebuit s nchid ua i s plece. Dar nu se -Da. putea ndura s se mite i, aa s-l ajute -Voi ncerca s nu te deranjez, Dumnezeu, nu putea nceta nici s-o privea ffa&etul lui era imposibil de atrgtor. sc. - M-am deranjat deja, Emily, i dup currv

te uii la mine, a zice i tu eti deranjat. palm l fcu s-i piard i mai mult con Emily nu ncerc s susin c nu tia la i trolul. l excita att de tare, nct abia mai pu ce se referea. Mai fcu un pas spre el, n j tea s gndeasc. O dorea mai mult dect i timp ce i Travis venea spre ea. i deodat, dorise vreodat o femeie. fu n braele lui, srutndu-l cu toat pasiunea nchise ua cu piciorul, fcu un efort s se pe care o adunase n suflet. desprind de ea i-i spuse n termeni fr Un srut nu era de ajuns. nnebunit s nici un echivoc ce voia s-i fac. ajung ct mai aproape de el cu putin, l Cnd termin, o apuc de brae cu minile. cuprinse cu braele pe dup gt. Degetele i se - Da sau nu, Emily? ncletar n prul lui, n timp ce gura lui o1 Emily nu voia s ia hotrrea. O silea s pustiia pe a ei. rspund de propriile ei fapte, i ar fi preferat Nu se mai stura de ea. O ridic, innd-o | sse lase dus de val. strns, dar senzaia pe care o dorea era n-1 Recunoaterea adevrului o ajut s-i A buit de haine. vin n fire. Se "desprinse de el, cltinnd din * Gemnd frustrat, ncepu s-i scoat hai cap. nele, ns fr s-i desprind o clip gura - Nu, nu se poate. Vreau i eu, Travis, de a ei. dar n-ar fi bine. Era att de fierbinte i dornic i, doamne, I Gfia, i nu-i putea trage rsuflarea. i avea un gust delicios. i descheie bluza, i-o| trecu degetele prin prul lui, cumplit de frus smulse din cingtoare, apoi i trase bretelele j trat. combinezonului de pe umeri. Propria lui frustrare l fcea s par furios. Mna i se strecur sub material, ncepndi - Din cauza lui OToole? s-i mngie snul. - A cui? Senzaia pielii ei netede pe btturile d in Travis i nclet flcile.

- A omului cu care vrei s te mrii. S Emily observ c bluza i era desfcut i se grbi s i-o ncheie la loc. - Eram o fat moral pn te-am ntlnit pe tine, Travis. Nu tiu ce mi s-a ntmplat. - Pofta, asta s-a ntmplat. Patima. Asta-i tot, Emily. . - Nu te supra pe mine. I - Nu snt suprat. N-ar fi trebuit s ajung att de departe. | Deschise ua, apoi se ntoarse din nou spre ea. - M doreti, nu-i aa? - tii bine c da. i vzu lacrimile din ochi, dar i mpietri inima. - tii ce cred eu? Cred c, atunci cnd vei fi n pat cu OToole, ai s te gndeti la mine. Ua se trnti peste profeia lui.

Capitolul 8

l ura pentru c avea dreptate. Niciodat n-avea s-l poat uita, iar dac se mrita cu | Clifford OToole, de fiecare dat cnd o atin g e aavea s se gndeasc la Travis. Csnicia lor urma s fie o mascarad, de sigur. Domnul OToole avea s fie nefericit, i s ala fel, dei probabil nu mai nefericit dect e raacum. Se sucea i se nvrtea n patul dublu de cfte vaore, cu gndul la toat ncurctura. Voia s dea vina pe Travis pentru c-i Aplicase planurile, dar era destul de cin ic a s recunoasc adevrul; c propria ei

mndrie o fcuse s se mpotmoleasc. Atunci cnd Randolph o lsase singur la al tar, Emily fusese att de copleit i ruinat nct se repezise orbete s se logodeasc din nou. Nu fusese distrus de trdarea lui Ran dolph. Nu-l iubise niciodat, i numai mndria i ncpnarea ei prosteasc o mpiedica ser s recunoasc. Ce proast fusese! i amintea c se lu dase n faa prinilor ei c numai ea era res ponsabil de propriul ei viitor, i nimeni altcineva. | Crezuse cu adevrat c-i putea controla I propriul destin i ncercase din rsputeri s fac acest lucru, cu rezultate dezastruoase. | n mai puin de o sptmn, toate se ncurca ser n jurul ei, graie lui Travis. Destinul ei o luase razna, i totul numai fiindc se ndrgostise de cine nu trebuia. Cum se putuse ntmpl un asemenea lucru att de repede? Doar iubirea trebuia s se cldeasc treptat, n timp, nu? Nimeni nu se ndrgostea cu adevrat de la prima vedere. De ce trebuia s fie ea altfel? Atracia ei pen-

IruTravis nu conta. N-avea de gnd s-o lase s mearg mai departe i ncerca s se con vin g c nu era dect patim din partea ei i j n im ic mai mult. i amintea c Travis o nuIm is epoft, iar ea i spusese c tare ar mai fi j vru t s-i dea n cap cu tigaia lui Millie, pentru c - i nchipuise aa ceva. Poate c ghicise Ip rince chinuri trecea din cauza lui. E ra copleit de propriile ei gnduri rui n o a se . Niciodat, n trecut, nu mai avusese, po rniri violente, dar nici pe Travis nu-l cunos-( Ic u s e , iar una i cu cealalt preau s mearg m n-n mn. Numai el era de vin c se sim e a att de nefericit, nu numai c ncerca ,s -i fure inima, dar o mai i transforma ntr-o sco rp ie cu intenii criminale. Seara, cnd TraIv isieise din camer, cochetase cu ideea de *a -l mpuca n dos - unde, era sigur, i se ia flacreierul. j Em ily i arunc ptura n lturi, se ddu jo s din pat i ncepu s se plimbe prin ca m e r . Ce Dumnezeu avea s fac n leg tu rcu domnul OToole? Nu se putea mrita c ue l, desigur, dar cum s-i spun?

Se gndi s-i scrie o scrisoare prin care s-i explice c se rzgndise, apoi conchise c ar fi fost o laitate s scape cu ajutorul unui mesaj rece i impersonal. n nici un caz nu-i plcuse biletul primit de la Randolph i Barbara, i se ndoia sincer c domnului OToole i-ar fi plcut aa ceva. t ? Voia, nu voia, trebuia s i-o spun fa-n fa, iar acum nu putea dect s se frmnte i s se roage s-i gseasc vorbele po trivite pentru a nu-i da senzaia c-l trdase. Nite oapte care se auzeau din hol i , atraser atenia. Merse tiptil pn la u, se rezem de ea, ^ apoi i se pru c aude un pistol cruia i era tras cocoul. Pe coridor se aflau cel puin doi oameni, poate chiar trei. Unul dintre ei era Travis, cci fi recunotea glasul optit. Cel cu care vorbea plec n grab, fr a se osteni s nu fac zgomot. Cizmele sale bocnir pe podele, ndeprtndu-se. Apoi auzi o u trntit. Pe Travis, ns, nu-l auzi plecnd. i nfrunt curiozitatea un

m in u t ndelungat, apoi se hotr s vad ce s entmpl. Tocmai rsucea ncet mnerui uii, cnd T ravisi vorbi. I Du-te napoi n pat, Emily. Emily scoase un mic ipt, tresrind. Des ch ise larg ua, uitnd c avea pe ea numai cm aa de noapte, iar cnd l vzu pe Travis f cuun pas napoi. Travis era chiar lng u, tolnit pe un scaun. Prea s stea foarte comod. Capul i s e rezema de tocul uii, iar picioarele i le p n e antinse n fa, ncruciate la glezne. N u trebuia s-l ntrebe ce fcea. tia deja - i, Doamne sfinte, cum ar fi putut s nu-l iubeasc? Sttea treaz toat noaptea, numai c as se asigure c ea era n siguran. -Travis, am zvor la u. Nu e nevoie js -i faci griji pentru mine. | - Du-te la culcare. - Eti att de bun s te uii la mine, te rog? n c e rcs-i explic c... N -o ls s termine. ~Eti n cma de noapte?

ntrebarea o puse pe gnduri. -D a. - Dac m ntorc, n-ai s-o mai ai mul timp pe tine. Vrei s fiu mai concret? 4 - Nu. Noapte bun, Travis. - M ateptam s fim de aceeai prere nchise ua i se rezem de ea, n timp ce ochii I se umpleau de lacrimi. Nu putea sfl plng, i spuse. Ar fi fcut prea mult glgie, i atunci Travis ar fi tiut adevrul, sau mcar l-ar fi lbnuit. ' Era ndrgostit de el. Emily nu dormi mult n noaptea aceea, dar dimineaa cnd cobor se simea nvio rat. Luase cteva decizii importante n legturi cu viitorul ei i, pentru prima oar de mult vreme, avea senzaia c era din nou stpn pe situaie. De la fiascoul cu Randolph, se repezise de la o hotrre pripit la alta, dar din fericire acum i venise mintea la cap. Era uurat pentru c-i dduse seama la

( I I ce greeal ngrozitoare ar fi fcut daci se mrita cu domnul OToole. Mai avea inim a firfnt, fiindc tia c trebuia s-l pr seasc pe Travis. Niciodat n-avea s afle ceea ce simea ou adevrat pentru el. Nu era genul care s se nsoare i, dac i-ar fi spus c-l iubea, nu l-ar fi fcut dect s se simt stnjenit. Poate ci i-ar fi prut i ru pentru ea, iar o aseme nea posibilitate o ngrozea. Fie ploaie, fie vnt, avea s se arate ve n i n preajma lui. Putea s plng orict de m ult poftea, dup ce lua diligena i pornea spre cas. Travis, ns, n-avea s vad nici o singur lacrim. I Nu-i aa c-i o zi frumoas, Millie? n treb ea, intrnd n buctrie. Bun dimi neaa, Travis, adug, cnd l vzu intrnd pe H din spate. Travis o privi ncruntat i mormi un fel de salul Se vedea dar c era prost dispus, iar Emily prefer s se poarte ca i cum n-ar fi observat. Millie puse pe mas, n faa ei, un castron

I I I fi

mare cu psat de ovz. Emily presr deasu pra zahr i-l mnc pe tot. Bu i dou pa hare mari de lapte. Nici Millie nu era prea bine dispus. Se tot uita de la Emily la Travis i, din cnd n cnd, mormia cte ceva i cltina din cap. n clipa cnd Travis plec s nueze caii, se aez lng Emily. I Tot mai eti hotrt s te mui cu cel, cu purcel la Golden Crest? Felul ei colorat de a vorbi o fcu pe Emily szmbeasc. - Da, rspunse ea, dar... - Pentru numele Atotputernicului, nu mai fi aa de ncpnat. Toat viaa o s ai inima frnt dac te mrii cu cine nu trebuie. Emily o btu pe dosul minii. Indignarea i ngrijorarea lui Millie o nduioau. I N-am s m mrit cu Clifford OToole. Capul lui Millie se ridic brusc. -Nu? - Nu, nu m mrit, dar i snt datoare s io spun n fa. - Ap de ploaie.

-Aa se cuvine, insist Emily. -Travis tie? Em iiy cltin din cap. - Am s-i spun mai trziu, cnd va fi mai b in e dispus. i-n plus, dac-i spun acum, s -a r putea s nu m mai duc la Golden C re s t, i-i snt datoare domnului OToole s-i e x p licde ce m-am rzgndit. John intr n buctrie, cu sculeii ei n b ra e . |M duc s i-i dau lui Travis, spuse el, ie in dgrbit prin spate. Em ily l zri pe Travis scond caii din g ra jd . Se ridic, ntorcndu-se spre Millie. Ei mulumesc c-i faci attea griji pentru m in e . -Doar aa fac prietenii, nu? O chii lui Emily se umplur de lacrimi. - ntr-adevr, confirm ea. -Ai s mai treci pe-aid la ntoarcere? -Am s-ncerc, i promise Emily. M illie o btu pe umr. IA i o inim bun, fato. Dac-i spune ciB altfel, s nu-l crezi!

Emily avea senzaia c se desprea de cea mai bun prieten. Iei grbit pe u, nainte de a ncepe s plng, se opri s-i mulumeasc lui John, apoi alerg la Travis. John i Millie rmaser unul lng altul, privindu-i pe cei doi cum plecau. Clreau de aproape o or, cnd Emlly rupse tcerea pentru a-i pune lui Travis o ntrebare. 1 Ct ne va lua pn s ajungem la Golden Crest? Un timp, rspunse el vag. Eti grbit? 1 Da... ncepu ea. Voia s>i spun c, cu ct ajungeau mai repede la destinaie, cu att aveau s poat pleca mai curnd, dar njurtura lui Travis o ntrerupse. I La dracu! -Poftim? 1La dracu'! mormi el din nou. Se vedea clar c era la fel de indispus. Emily atept cteva minute, nainte de an vorbi din nou.

-A dori s-i cer o favoare. -Nu. li ignor rspunsul. - Cnd ajungem la Golden Crest, i-a fi recunosctoare dac n-ai s m contrazici. O ric ei-a spune domnului OToole, te rog s n uspui nimic. De acord? I Iar ai s-i joci numrul cu neputina, a a n ? Dac nu e compet idiot, lucru de care m camndoiesc, o s se prind imediat. Em ily oft sonor, frustrat. m I Al s-ncerci, mcar? i s nu-rdrzne- ? ti s m mai faci nebun, adug ea, cnd T ra v is se ntoarse n a, privind-o de parc | H fi pregtit s-i spun c-i ieise din

n
-Dac juponul se potrivete, Emily... I A, i, te rog, s nu-mi spui Emily n faa

U .
-Juponul se potrivete, ba bine c nu. Refuz s-l contrazic. Se gndi s-i *p u n ce plan i fcuse, apoi conchise c, f*uct Travis era ntr-o dispoziie att de ne atent, era mai bine s atepte. i-n plus, n

actuala lui stare de spirit, era destul de sigur c dac recunotea c se ducea ia domnul OToole ca s-i spun c nunta se contra manda, Travis ar fi ntors caii din drum, por nind napoi spre Pritchard. N-ar fi neles ct de important era pentru ea s-i explice per sonal, n loc de a trimite doar un mesaj. Nici odat n-ar fi putut s fie att de crOd cu cineva. tia din proprie experien cum era. i petrecu restul cltoriei fcndu-i griji. Spera ca domnul OToole s nu aib un tem perament inflamabil, cci gndul unej con fruntri violente cu ei i ddea dureri de stomac, iar cnd ncepur urcuul pe ultima >ant spre creast, era att de nervoas nct i tremurau minile. Dup ce trecur de cotitur, Travis vzu puca ndreptat spre ei, printre crengile co pacilor. Emily vzu baraca drpnat, aplecat precar ntr-o parte, n mijlocul curii pline de noroi de pe culmea colinei, i se ncrunt. Unde era casa cea mare a domnului OToole? n scrisori, i pusese c sttea cui

b rit n nori, pe vrful dealului, i ntruct ea i Travis n-aveau unde s mai urce, nu putea tra g edect o singur concluzie. Desigur, Tra vis greise drumul, iar casa cea frumoas a dom nului OToole se afla dincolo de creast, j - Emily, treci lng mine, n dreapta. Imei d iat. Tonul oaptei lui o grbea clar. Emily i m n calul nainte, n spaiul dintre cornia de stnc i Travis, dar nu se alarm dect cnd i vzu expresia. - S-a-ntmplat ceva? ntreb ea n oapt. - S-ar putea. Travis privea atent un plc de copaci din-j spre apus. Era clar c ceva i atrsese atenia ntr-acolo. Emily se aplec n a, privind pe lng ei. Totui, nu vedea nimic n neregul i-i spuse c.era doar prudent. ntoarse capul din nou spre barac, toc m ai cnd ua din fa se deschise cu un scrit sonor, i apru grbit un om mbrcat ridicol. Emily fcu ochii mari, cci n viaa ei n u mai vzuse pe cineva ca el. Era nalt,

slbnog i att de murdar, nct s-ar fi con fundat cu noroiul, dac n-ar fi avut pe cap un joben negru comic, i pantalonii maro susi nui cu nite bretele roii de satin, peste bluza ptat. l privi cum i potrivea bretelele n timp ce venea spre ea. - Doamne sfinte...! opti. Travis l atept s ajung n mijlocul curii, apoi i ordon s se opreasc. - Spune-i prietenului tu s arunce . puca, altfel trag. Strinului nu-i plcea s primeasc or dine. Miji ochii, privindu-l lung pe Travis na inte de a accepta. - D-ti jos din i copaci, Roscoe! strig el, nainte de a se ntoarce spre Emily. Tu eti Finnigan aia? o ntreb. Travis nu-i ls timp s rspund. - Da dumneata cine eti? Privirea necunoscutului oscil la unul la altul. Emily avu impresia c nu se putea ho tr dac s mint sau s spun adevrul. Individul acela dezgusttor i amintea de un

roztor i, de fiecare dat cnd se uita spre e a , Emiiy simea c i se crispa stomacul. - OToole. Clifford OToole. Ea-i mireasa noastr? Emiiy scoase o exclamaie. Dumnezeule m are, roztorul i Clifford OToole erau unul i acelai. -Nu, nu-s mireasa nimnui, izbucni ea. - Mireasa voastr? ntreb Travis n ace lai timp. - O-mprim, rspunse pe un ton firesc Clifford. Aa, ca-ntre frai, adug el ridicnd d inumeri, iar Emily fu gata s jure c vzuse omusc zburndu-i de sub joben. - Ci frai sntei? ntreb Travis pe ace la i ton blajin pe care-l folosise i Clifford. Doar Roscoe i cu mine, rspunse Clif ford, nainte ca privirea s i se ndrepte din n o uasupra lui Emily. Tu eti aia, nu? nnebunit, Emily scutur din cap. - Nu! Insist ea. i ddu seama c nu era rspunsul pe ca re -l dorea Clifford OToole. Mna i se apro p iede pistolul vrt la cingtoare. l msur pe

Travis cu o privire scurt, apoi se rzgndi brusc, lsndu-i mna n jos pe lng trup.
i Atunci, cine eti? Emlly i ndrept umerii, l zvnt cu o prtvfre l spuse: I Snt doamna Travis Clayborne. Dac fu surprins de minciuna ei, Travis nu art. Rmase atent la Roscoe, fratele Iul Clifford, care se apropia n fug. Emlly era prea zguduit ca s-l priveasc. In sfTrit, nelesese sensul explicaiei lui Clif ford. Cel doi frai intenionau s mpart ace eai femeie l, Dumnezeule mare, simpltil gnd o fcea s-i vin s verse. Continua s se uite la fuztorui scrbos din faa ei. O, dt ar mai fi vrut s se repead la el cu ghearele, pentru c o minise In scrisori! Cltin din cap. Nu, nu era posibil s le fi scris el, i ddu ea seama. Paginile acelea erau scrise de un gentleman rafinat i se ve dea dar c OToole n-avea nici un oscior rafi

nat n tot trupul. N-ar fi putut s scrie nici poeziile, desigur, iar Emily se ndoia c era n stare s-i scrie,

sa us-i citeasc mcar propriul nume. n ce Dumnezeu se bgase? Fcu greeala s se uite la Roscoe. Ace sta semna cu fratele lui i era ntru totul la fe l dejegos. Totui, joben pe cap nu avea. i nfurase prul ntr-o earf de mtase ro ie, ca ntr-un turban, iar dup cum se hilzea la ea, prea s fie foarte fudul de felul cum seftnpopoonase. Emily voia s plece ct mai repede. l g se a pe Roscoe scrbos i dezgusttor, dar C S ffiord era i mai ru. O speria. Avea n ochi orutate care fcea s i se zgrceasc pielea p etrup. Travis voia i el s plece, dar pe moment n u putea. tia c trebuia s mai fie nc cel puin un om care-i pndea, i ncerca s-i lo calizeze, fiind n acelai timp atent i la Clif fo rdi Roscoe OToole. p Dac nu eti a noastr, ce cai acilea? ntreb Clifford. - Am greit drumul, mini ea. Travis, cred c e timpul s plecm. I N-o tulii nicieri, insist Clifford.

Dac asta nu-i muierea noastr, atunci aia unde-i? i ntreb Roscoe fratele.^! - Vzui o femeie pe nume Finnigan? o ntreb Clifford. Emily se pregtea s rspund c nu, cnd se rzgndi. Dac-i nchipuiau c mi reasa lor era n drum spre ei, poate i-ar fi lsat mai uor s plece. Dup expresiile celor doi frai, i ddu seama c ansele erau mici, dar alt cale nu avea, aa c ncerc. - De fapt, soul meu i cu mine am ntlnit o domnioar numit Finnegan, la s vedem, cum mi-a spus c se numea...? Barbara? Nu, nu Barbara... Emily, adug ea, dnd din cap. - E mito? ntreb Roscoe. - A, da, e foarte drgu. - i unde-o-ntlnir? se interes Clifford. - Tocmai plecam de la pensiunea soilor Perkins, cnd a sosit. Probabil c nsoitorul ei are s v-o aduc mine. Un singur om vine cu ea? vru s tie Clifford. Emily ddu din cap.

- Da. mi amintesc i numele lui. Danie 1R yan, Poate ai auzit de el. Cei doi frai cltinar din capete. - Nu-l inem minte, rspunse Roscoe. De I cecrezc l-am cunoate? - Pentru c are o reputaie foarte rspndit, spuse Emily. Vocea i tremura, i se rug n sinea ei ca fraii OToole s nu observe. Dac tiau ct J se temea, ar fi putut trage concluzia c min ea, iar atunci jocul ar fi luat sfrit. - E magistrat al Statelor Unite. Clifford se ncrunt. Roscoe scuip pe p- j m nt. - Un om al legii vine-acilea? mormi el j spre fratele su. Nu-mi place cum sun. - Nici mie nu-mi place, rspunse Clifford. Travis nu mai ddea atenie conversaiei. Continua s cerceteze copacii cu privirea. - Poate ne tragem dou mirese, opti RosQ , destul de tare pentru ca Emily i Travis ^ aud. Clifford ddu din cap i, din felul cum se u ,ta la Travis, se vedea clar c se hotrse.

Travis vzu lucirea argintie din copacul de la rsrit chiar n clipa cnd Clifford strig: v! - Trage, Giddy! Pistolul lui Travis iei din teac, trgnd, nainte ca OToole s-i fi terminat strigtul. Din copac se auzi un urlet, o creang se rupse, i toi cu excepia lui Travis se ntoar ser ntr-acolo, pentru a-l vedea pe compli cele frailor OToole prbuindu-se la pmnt. Clifford i Roscoe erau destul de istei ca s nu-i foloseasc armele. Roscoe arunc puca i ridic minile, dar Clifford se ncpn s i le in pe lng trup. Avea pumnii strni. - L-a omort pe Giddy, mormi Roscoe. - Nu era nevoie, spuse Clifford. Cei doi frai schimbar o privire, apoi nce pur s se ndeprteze ncet unul de altul. Se oprir cnd Travis trase cocoul pis tolului. - la-o naintea mea, n josul pantei, i spuse el lui Emily. Nu trebui s repete. Emily era att de nspimntat, nct fu ct pe ce s scape frul

c n di ntoarse calul n loc. Travis n-o n vrednicise nici cu o privire, din clipa cnd l v zu se pe banditul ascuns n copac, cu p u c a . 0 ignor i acum, n timp ce continua s s euite dup ali frai ascuni la pnd, n a te p ta re a unei ocazii de a-l prinde ntr-o am buscad - dar, fir-a r s fie, nu-i vedea nicieri, iar timpul trecea. i puse pe Roscoe i Clifford s-i arunce a rm e len troaca de adpat, apoi s fac ace la i lucru i cu cizmele. Dup ce terminar, le o rd o n s se culce pe burt, cu minile la ce a f . Nu-i lu privirea de la ei, lsndu-i calul s gseasc drumul n josul crrii. S e ntoarse abia cnd fraii nu se mai v z u r , iar atunci i mn armsarul la galop. A junse lng Emily i-i btu calul pe crup, fcndu-l i pe acesta s-o ia la galop. Rmase intenionat n urma ei, ca s-i acopere spatele, iar din acest motiv repre z e n ta o int uoar. mputura l lu prin surprindere. Glonul i intr n spate, arzndu-l

ca focul. Simi c aluneca ntr-o parte i, cu ultimele puteri, se arunc nainte. Agndu-se cu mna stng de coama calului, ncerc s se ntoarc pentru a trage cu dreapta, dl Era prea slbit ca s ridice arma. Emiiy ncerca s-l ajute. Vru s-i spun s mearg mai departe, dar nu reui s rosteasc dect un cuvnt scrnit: - Nu... n clipa urmtoare, Emily i lu pistolul din mn. Travis ncerc s se concentreze asu pra ei, dar prin faa ochilor i plutea o cea tot mai deas. tia c mai erau cteva se cunde pn s-i piard cunotina i dorea cu disperare ca nainte s-o duc la loc sigur. - Pleac de-aici... opti el. - ine-te bine strig Emily. ntinse mna, i lu cpstrul i-i sili ar msarul s coteasc, mpreun cu al ei, spre desiul de la poalele primei pante. n jurul lor rsunau mpucturi, cnd ajunser la ad postul brazilor. Caii cotir nc o dat, apoi se oprir brusc, la marginea unei prpstii. Travis ncerc s se ridice, dar i ddu

seama de greeal cnd simi c ncepuse s cad. O auzi pe Emily strigndu-i numele, cu | odip nainte de a-l nghii ntunericul.

Emily i ridic piciorul peste cal i sri la pmnt. - Travis, ridic-te! l implor, alergnd spr el. Doamne, Te rog, nu-l lsa s moar! Travis czuse pe o parte i zcea rstur nat parial peste un bolovan. Se lovise cu capul de o piatr, i peste tot se vedeau pete de snge. j Emily ngenunche lng el i l ntoarse uor, ca s-i vad spatele. Apoi scoase un I ipt prelung, chinuitor, i ceva pru s exI plodeze ntr-nsa. O cuprinse o asemenea furie, nct abia mai era n stare s gndeasc. Un glon lovi stnca de lng ea. Emily i ! veni n fire ct ai clipi. Puse pistolul lui Travis | la loc n teac, pentru a-i putea folosi am bele mini, i ncepu s-l trasc la adpost. Se gndea doar s-l duc n adncul pdurii. Apoi, vzu o crevas adnc, ntre stni cile dintr-un capt al prpastiei, i se ntoarse s-l trag ntr-acolo. tia c nu-i putea ataca

nimeni pe la spate, i nici din pri. Trebuia s vin spre ei din fa, iar atunci avea s-i mpute ca pe nite fiare turbate ce erau. Nu tia de unde-i veneau puterile, dar i spuse c probabil Dumnezeu i ddea o m n de ajutor. l ascunse pe Travis n crevas, l ntoarse pe o parte, apoi i lu din nou pis tolul n mini. Roscoe sosi primul. Emily l mpuc n coaps. Individul scoase un rcnet de furie i dispru, srind ntr-un picior. - Ceaua m-a nimerit, Clifford! mugi el. Acuma chiar c tre s- o omor. - Eti rnit ru? strig Clifford. - mi curge sngele ca la un porc, da mi-a ciupit doar carnea. Las-o c-o omor eu, s vezi de nu! - Numai dup ce-o lum, cu rndul! rs punse Clifford. O s urle de durere, Roscoe. Cei doi frai continuau s strige unul la altul. ncercau s-o sperie, fiecare descriind n detalii obscene ceea ce avea de gnd s-i fac.

Emily era deja speriat ngrozitor ns i nim ic din ce spuneau nu putea s-o ngrozea sc i mai ru. tia c, atta vreme ct strigtele rmneau ndeprtate, ea i Travis erau n sigu ran. Puse pistolul pe pmnt, i ridic fusta i rupse o fie din jupon, ca s-l bandajeze. Cmaa lui Travis era mbibat n snge, n partea din fa-dreapta. l-o desprinse de trup, i vzu gaura mic din piele i-i ddu seama c glonul l strbtuse dintr-o parte n alta. Spinarea-i era plin de snge. Aps banda- i jul pe ran, apoi nfur pe deasupra alt fie lung smuls din jupon. Dintr-o dat, strigtele ncetar. Emily lu pistolul i rmase n ateptare. Secundele treceau ca tot attea ore. Roscoe scoase ca pul printre crengile unui copac. Se retrase nainte de a apuca s-l ocheasc. ' ^ S-a vrt ntre stnci! strig el spre fratele ru. Nu putem s-ajungem la ea dect prin fa. i-atuncea, o s ne- omoare! Las-c nu ne-omoar ea, rspunse Clif ford. O s-o prindem.

Emily nu credea c putea fi mai ngrozit de-att. Apoi, Roscoe strig spre fratele su: - O lsm ntre le stnci pn-o s-o scoa foamea afar? - Nu, o lum cu asalt la noapte. Pe-ntuneric n-o s ne vaz c venim. Emily ncepu s se roage din nou. tia c nu aveau aproape nici o ans de supravie uire, dar dac Dumnezeu le putea trimite un ajutor, avea s-i fie cum nu se putea m ai recunosctoare. Dac ns trebuia s moar unul dintre ei, atunci mcar s fie ea aceea. Totul se ntmplase numai din vina ei, nu dintr-a lui Travis, ^ care era un om bun i civilizat. Nu merita s Bmoar astfel. Dumnezeu nu-i rspunse la rugciune cLteva ore, timp n care o tot sciau strigtele i ^chiotele celor doi frai. Totui, pn la urm i rspunse, iar Emily i ddu seama c a fi trebuit s formuleze mai precis cererea. l-l trimise pe Jack Chiorul. - Miss Emily, sntei bine?

Auzi oapta venind de sub marginea prpastiei.

- Cine e? opti ea. Nu-i rspunse nimeni, aa c repet ntre barea. - Io mi-s... Jack. - Jack? Chiar tu eti? - Taman aa am zis. - Eti pe stnci, sub mine i Travis? - M-am trt p-un prag. Nici o grije; nime nu poa s-ajung mai sus fr s cad-n ca nion. j - Jack, fraii OToole ncearc s ne omoare! - Ghicii i io atta lucru, ndat ce-auzii mpucturile. Nu pot s-ajung ia dumneavoa str, Miss Emily. - Poi s te duci s chemi ajutoare? Tra vis a fost mpucat n spate. P - Atuncea-i pe duc, opti Jack. - Nu! neg Emily cu nverunare. - La mine degeaba ipai. i auzi tonul ndrtnic i nelese c se strduia s urce. Dumnezeule, nu aveau timp

pentru aa ceva! Nu-i ddea seama ct de periculoas era situaia? - mi pare ru, opti ea. O, Jack, mi-e att de fric! i mulumesc c ai venit dup noi. - Nu pentru el am fcut-o, ci pentru dum neavoastr. Mi-ai czut cu tronc, Miss Emily, i am venit ca s-mi declar inteniile. - Jack, nu e momentul! strig ea. Te rog, du-te i cheam n ajutor. - O s v coste. Vreau ia cinci dolari ^napoi, i-nc cinci, ca s-mi cumpr nete Jhaine fandosite de fcut curte. Totui, s nu credei c voi s m-nsor cu dumneavoastr, i Altceva am io-n minte. Emily nchise strns ochii. Nu voia ca Jack s piard timpul cu vorba, dar l cunotea destul de bine ca s tie c nu putea s-l grbeasc. Avea s plece dup ajutoare cnd era gata, nici o clip mai devreme. - Nu vrei s tii ce voiesc? - Ba da, Jack, spune-mi ce doreti, rs punse ea, fr s-i poat ascunde dispe rarea din voce. - Voiesc s luai cina cu mine-n sufra

geria de la pensiunea Pritchard. Trebe s m luai de bra i io s v conduc nuntru, i nu v sculai s plecai naintea mea. Facem trgul? - Da, Jack, l facem. 1 Atuncea io plec. - Repede, Jack, i ai grij! Travis gemu, dar Emily nu-i putea des prinde atena dinspre intrarea n ascunz toare timp destul ca s vad dac avea ochiL deschii sau nchii. ' otM ftM nH j - O s fie bine, Travis, opti ea. Clifford trecu n fug prin dreptul intrrii. Emily nu avu timp s armeze pistolul, nainte de a disprea n cealalt parte. Apuc patul armei cu ambele mini, ca s-l in fix. i ntinse braele nainte. Pe fa i iroiau la crimi, dar nu ndrznea s-i ia mna de pe pistol ca s i le tearg. Trebuia s se con centreze i, n primul rnd, s se roage. Travis deschise ochii i o privi. i vzu pis tolul n mini, i auzi suspinul din piept, i vru m ai mult dect orice s-o ia n brae i s-o consoleze. Nu se putea mica. tia c era

ceva n neregul, dar nu-i putea da seama ce anume. Prea s fie intuit peste un obiect ascuit, care-i ardea ngrozitor spatele. ncerc s se concentreze asupra mpre jurimilor. Emily sttea aezat n fa, cu spatele rezemat de pieptul lui. Pe pmnt se vedeau dou dre lungi ducnd la ea, i trecu un timp pn-i ddu seama c cineva tr sese ceva greu prin poiana ngust. l trse la adpost. Dumnezeule mare, n l clipa aceea totul i reveni n minte cu o clariState uluitoare. Fusese mpucat, iar Emily sttea n faa lui ca s-l protejeze. Pesemne |c fraii OToole erau nc afar, i o lsase * pe Emily s lupte cu amndoi. Trebuia s-o scoat dracului de-acolo. . i opti numele, fcnd un efort s rmn treaz. - Emily, ce faci? Trebuie s pleci de-aici. Fr s se ntoarc, Emily i rspunse n oapt: - E-n regul, dragostea mea. Acum poi s dormi. Am s te apr eu. Dar pe ea cine avea s-o apere?

Nu, nu, nu era bine. El trebuia s-o apere, tia - i, Doamne, nu voia s doarm; voia s -i ia pistolul din mini i s-i mpute pe ticloii aceia pentru c o fcuser s plng. A poi, valurile negre se repezir dintr-o dat spre el, i din nou fu cufundat n ntuneric. Emily nu tia de ct timp sttea acolo, spernd i rugndu-se. Situaia devenea dispe rat. Asfinitul se apropia cu repezicune, i se ndoia c ajutoarele aveau s soseasc na inte de cderea nopii. i reaminti lui Dumnezeu c pentru El si tuaiile disperate nu erau dificile i, dei nu tia ce-avea s se ntmple, era pregtit pentru tot ce putea fi mai ru. Numai un singur gnd o mai nsufleea. Avea s moar aprndu-l pe omul pe care-l iubea.

Capitolul 9

Zgomotul mpucturilor n apropiere l trezi pe Travis. Avu nevoie de mult timp pen tru a-i gsi puterea de a deschide ochii, iar cnd reui n sfrit, avu impresia c se uita la albastrul cerului. Dintr-o dat, cerul ncepu s se mite. Nu nelegea ce se ntmpl. nchise ochii i ncerc s se concentreze asupra oaptelor care pluteau n jurul lui, iar cnd i putu limpezi privirea din nou, vzu un brbat aplecat deasupra... un brbat nalt, cu ochi albatri. Era Cole?

Nu, i ddu el seama, nu era fratele lui. E ra altcineva. Strinul l mica. Lui Travis i czu capul n piept, dar ochii-i rmaser deschii. Privi uimit un obiect de aur lucitor, pe care necunoscutul l purta prins la vesta sa de piele. Prea a fi un ceas de buzunar. 0 auzi pe Emily optind ceva. l ntreba pe strin dac mai aveau timpi s ajung la pensiunea soilor Perkins naintef de cderea ntunericului, i numai cnd i se adres cu domnule Ryan toate se legar, j Privirea lui Travis se ridic spre ochii albatri ai brbatului, apoi reveni asupra carcasei de aur. Nu, nu era un ceas de buzunr, aa cum crezuse. Era o busol. Ticlosul care-l zglia n toate prile purta asupra lui busola lui Cole. Travis se indign. Scoase un mrit gros i ncerc s-i smulg strinului darul lui Cole, dar fir-ar s fie, era att de slbit nct nu putea nici s-i ridice mna. Efortul f sectui puteri.

Avu senzaia c cineva i pusese o mn pe cretetul capului i-l mpingea din nou sub ap. Apoi adormi. Travis se detept cu o tresrire, pentru a o vedea pe Millie Perkins aplecat asupra lui, cu un brici n mini. Instinctiv, i ddu una peste brici, zburndu-i-l din mn. Acesta czu pe scrin, alu nec i se rostogoli pe jos. Millie se speriase de-a binelea. Sri na poi, cu un strigt. | Dumnezeule, da iute mai eti. Vd c te-ai hotrt n sfrit s revii printre noi. * - Ct am dormit? 1 n rstimpuri, aproape patru zile cu totul. Aveai nevoie de somn ca s-i revin pute rile, sau mcar aa ne-a spus doctorul. Pe semne a avut dreptate, pentru c acum nu mai ai privirea aia sticloas n ochi. Voiam s te brbieresc, adug ea, dnd din cap. Nu i-ar strica. ncepi s semeni cu un urs. Travis i frec brbia epoas.

-A m s m rad eu, spuse. Csc, i ntinse muchii umerilor i simi doar un junghi de foc.

I Am fost mpucat. I 8a bine c nu, i ddu dreptate Millie. Te-au nimerit n spate, dar mai mult ntr-o parte, nu n mijloc. Glonul a trecut prin tine, iar medicul ne-a asigurat c nu este nici un pe ricol de infecie, fiindc n-ai fcut febr. Mare noroc ai avut. Te-a vegheat un nger. Travis zmbi. I Se vede c da. I Privirea i porni ncet prrn camer. Era fa miliar, dar abia peste cteva momente i ddu seama de ce. Zcea n patul n care dormise Emily. Un gnd duse la altul. i&*- Unde e? ntreb el. Millie ezit nainte de a-i rspunde. | | 2 Cred c m ntrebi despre Emily. Nu-i m ai aminteti nimic din ultimele patru zile? Nu, cred c nu-i mai aduci aminte, continu ea, nelsndu-i timp s rspund. Emily a stat la cptiul tu zi i noapte, fcndu-i

griji i rugndu-se pentru tine. ieri, somnul i-a . devenit mult mai linitit, i cnd a revenit D oc Stanley, a convins-o c tot ce-a fost mai ru a trecut i c-ai s te faci bine. f - Unde e? ntreb el din nou. i ddu seama c era ceva n neregul, din felul cum Millie i tot netezea nervoas orul, evitnd s-l priveasc. Presimea c rspunsul ei n-avea s-i plac. Femeia fcu un pas napoi nainte de a U rspunde: P - A plecat. Imediat, Travis nltur ptura i-i cobor \ picioarele peste marginea patului. Millie i f ridic minile la ochi i se rsuci att de re pede nct aproape i pierdu echilibrul. Travis i ddu seama c nu avea nimic pe el, njur n oapt i se acoperi din nou cu ptura. Rezemndu-se de tblia patului, mormi: - La dracu, slbit mai snt... - E i cazul. Ai pierdut ceva snge, dar nu prea mult, dup cum zice Doc Stanley. Lovi tura la cap, de cnd ai czut de pe cal peste

Iu nbolovan, te-a fcut s dormi att de mult. I Am czut de pe cal? Simplul gnd l ngrozea. Cole ar fi fost n a l noulea cer, dac afla. Fratele lui nu-l sl b e ao clip. I Millie, acum poi s te ntorci. Femeia roise ca o domnioar btrn i, cn d se ntoarse, nc-i mai frmnta orul. I Dup cum zice Emily, ai czut de pe c a l. Ea a fost ngerul care te-a vegheat, Tra v is. Te-a trt cale lung pn la adpost, iar dac nu te superi c-o spun, femeia asta te iubete mai mult dect te va iubi alt femeie vreodat, i eti un prost dac nu te duci dup ea. . travis cltin din cap. Era hotrt s se mrite cu OToole, m ai ii minte? i tii de ce? Fiindc-i intrase n cap s ia de so un brbat bogat, cu-o cas mare i-o afurisit de scar arcuit. Cu ct se gndea mai mult, cu att se nfu ria mai tare. Ce fel de femeie era aceea care pleca la drumfr s-i ia rmas-bun mai nti?

Una a dracului de nesimit, aia era. Observ c Millie cltina din cap cu nver unare. - Nu voia s se mrite cu OToole. Mi-a spus-o nainte s-o duci pe creast. - Ba nu, s-a rzgndit abia cnd l-a vzut, pe el i cocioaba lui. Millie pufni. - Da tiu c te-aprinzi! Eu n Jocul tu, i f m-a da jos din patul sta i a porni dup ea pn nu-i prea trziu. I - Aa ar trebui, mcar ca s-i spun vreo *dou. A fost de-a dreptul nechibzuit s plece aa, pe furi. Cnd a plecat, n puterea nop ii? - Nu, sigur c n-a plecat noaptea, A ple cat la lumina zilei. E n drum spre cas, la Boston, l-am spus lui John c, mai devreme sau mai trziu, o s-o nhae alt brbat. A, Emily s-a hotrt s nu se mai mrite nicio dat, din cauza celor ce s-au ntmplat, dar cndva vreun brbat cu vorba dulce tot o s-o conving. Desigur, ie nici nu-i pas c va nate copiii altuia, nu-i aa?

Travis refuz s-i rspund. - De ce nu mi-a spus c se rzgndise nainte s urc cu ea pn acolo? - Fiindc tia c atunci n-ai mai fi dus-o, de-asta. Era hotrt s procedeze cuviincios i s-i spun n fa obolanului luia bun de nimic c se rzgndise. -obolan? - Aa-I numea, nici vorb. Sigur, n-a tiut c era un obolan, pn nu l-a ntlnit. Credea c era un om civilizat i c-i datora o ex plicaie. - Stai, s ne nelegem. Credea c-i era datoare ticlosului luia, dar n-a putut a tepta nici mcar pn m-am trezit eu? - A recunoscut c din cauza mndriei sale prosteti a intrat n ncurctura asta i c a-nvat o lecie de folos. Totui, nu mi-a spus de ce voia s plece. tia c diligena trece prin Pritchard numai duminica, dar ea a tre buit s plece mai devreme. Cred c va trebui s te duci dup ea i s-o iei la ntrebri. Eu nu tiu ce s-i rspund. - Mai nti, m duc napoi la Golden Crest

i-i mpuc pe nenorociii ia, i pe urm m ai | oband. Mai ii minte c John i-a spus de spre ei? Au comis multe crime i jafuri. Au vd eu. ort pn i o femeie tnr cu fetia ei. Fraii OToole snt mori deja. l-a mpuom Travis nchise ochii. cat un gentleman foarte de treab, din partea -Era Daniel Ryan, nu-i aa? ta. n lupt dreapt, cred, n timp ce ei ncer -Da. cau s v omoare, pe Emily i pe tine. Iar i amintea totul., ochii aceia albatri, reci legea e de partea lui, adug ea cu un chico i ptrunztori... i busola de aur lucitor... tit. Oe-asta, nu ncape nici o ndoial. - Purta la el busola fratelui meu. Travis nu nelegea de ce era att de amu Ba bine c nu, confirm Millie. Emily i-a zat. Cred c ar trebui s-i mulumesc. Mai ecerut s i-o dea ei, dar el n-a vrut. A lsat-o s in n mn carcasa de aur i i-a artat . aici? cum s deschid crligelul ca s scoat ' Millie cltin din cap. - A plecat imediat dup ce te-a culcat n busola i s-o vad bine. Pe urm, i-a cerut-o patul sta, dar a mai trecut pe-aici ieri, n napoi, l-a spus c trebuie s i-o napoieze drum spre Pritchard. Emily l-a ntrebat dac doamnei creia-i aparinea, iar Emily a n eles. Hai, Travis, nu te mai uita aa la mine. putea clri mpreun cu el. Legiuitorul sta i-a salvat viaa, i pe-a lui - Ai lsat-o s plece clare cu un strin? ily, pentru c pe-ntuneric ea nu i-ar fi v - Nou nu ni se prea strin, Travis. John * Em a stat de vorb mult timp cu el. Cnd au ple- * zut nicicnd pe fraii OToole apropiindu-se pe cat, era jos, la un fum cu btrnul Kiley. Soul furi. Ar fi prins-o, cu siguran, i atunci tii meu voia s-o duc el pe Emily, dar s-a lsat ce s-ar fi ntmplat. Ryan a ajuns acolo la convins c e mai bine s stea aici i s aib anc. Gndul c Emily trecuse printr-un asemegrij de mine. Prin colinele astea se-ascunde

nea pericol l speria ngrozitor. i-l i nfuria. Numai dac i-ar fi spus ce planuri avea, n veci n-ar fi dus-o acolo, i n-ar fi ajuns ntr-o asemenea situaie ngrozitoare. - Femeia aia nu-i folosete mintea pe care i-a dat-o Dumnezeu. - Atunci, cred c-i de datoria ta s-o nvei. Travis trecu peste cuvintele ei. - Ce naiba, nu pot s-l mpuc pe Ryan.. Millie deschise ua, nainte de a rs punde: - Sigur c nu poi s-l omori. Ai s te simi mai bine dac- i spun c Emily a tras asupra lui? A crezut c era unul dintre fraii OToole. Ryan mi-a spus c a fost n culmea surprizei. - Eu nu snt surprins deloc. Trage-n fie care brbat care-i iese-n cale. Millie oft sonor. - ncpnat mai eti, Travis Clayborne. Ai de gnd s te duci la Pritchard, sau nu? Lui Travis nu-i plcea deloc s fie mbol dit. - Snt gol puc i m pregtesc c n chid ua.

% ; Cu un ipt ascuit, Miliie o lu la fug pe hol. Travis trnti ua n urma ei. Jf Cnd termin cu splatul i mbrcatul, tremura de furie. Se tiase la brbierit, pentru c nu fusese atent la ce fcea. Era prea ocu pat s se gndeasc la Emily. n drum spre buctrie, se hotr. Pe toi sfinii, avea s se duc ia Pritchard, ca s-i spun acelei femei nerecunosctoare tot ceavea pe suflet. Era hotrt s-i ia rmas-bun de la ea aa cum se cuvine. Iar altceva nu avea de gnd s recunoa sc.

Capitolul 10

Tot oraul vorbea. Oamenii ncepuser s se adune la jumtatea dup-amiezii i, ntr-o or, hotelul din Pritchard era plin pn la re fuz. Alii se ngrmdeau n strad, iar alii i alii stteau nirai pe poditile de pe mar gini. Circulaia se oprise, prvliile se nchiseser mai devreme, i toate muncile fuseser date uitrii. Era o ocazie unic, i nimeni nu voia s-o piard. Ceasul din hol ncepu s bat ora ase a serii de smbt. Jack Chiorul Hanrahan intr

ano n hotel, artnd ct se putea de ele gant. Banii ncepur imediat s treac dintr-o mn ntr-alta. Unii oameni din ora pariaser c Jack n-avea s apar; alii fuseser la fel de siguri c da. % Olsen, patronul hotelului, nu credea n pa riuri, dar reui totui s adune o mic avere pentru el i angajaii lui, pentru c fusese destul de detept s cear tax la intrarea n sala de mese. ijPusese s se fac i nite cri de vizit cu locurile, i oricine dorea s stea n apro piere de Jack Hanrahan i Emily Finnegan n limp ce luau cina trebuia s plteasc un pre scump pentru acest privilegiu. 1 jPentru eventualitatea n care Miss Finne gan nu se inea de cuvnt % i care femeie cu mintea ntreag s-ar fi inut? - patronul pu sese pe tejghea un carton pe care scria c banii pltii nu se napoiau. 4 Olsen nu se simea deloc vinovat pentru c-i jumulea prietenii i vecinii, dintr-un mo tiv simplu dr importat: era o zi n care se

furea istoria, i totul numai fiindc Jack f cuse n sfrit o baie. Oamenii pariaser i pe asta, aa c se auziser multe bombneli din partea ghinio nitilor, la ora cinci cnd pe strad sosi vestea c Jack Hanrahan tocmai fusese vzut in trnd la baia public. Apariia munteanului, curat i dichisit ca scos din cutioe, era de ajuns ca s taie res piraia mulimii i merita fiecare bnu pltit Jack arta ct se putea de ferche, mbrcat ntr-o cma alb scrobit, cu cravat bleu pai fr nici o pat nicieri, i pantaloni negri n spic cu cte o dung dreapt i ascuit pe fiecare crac, exact la locul potrivit. Pantofii-i erau noi i lustruii; prul i fu sese pieptnat cu grij, i purta pe bra un veston negru, exact ca un gentleman la patru ace ntr-o zi clduroas. Mulimea ncepu s ovaioneze, n timp ce-l privea pe Jack cum fcea un spectacol nemaipomenit din a-i pune haina pe el i a-i potrivi petecul nou-nou de pe ochi, dar o singur plivire ostil din partea lui iu suficient

pentru a trnti trapa peste toate aceste prostii. Omul avea fler, ba bine c nu. i mai avea i un temperament mare ct tot teritoriul.

Olsen atepta nervos dup tejghea, lng pancarta cu Nu se napoiaz", n timp ce Jack i croia drum prin mulime - i tocmai cnd se pregteau s porneasc mpreun pe scar, o zrir pe Miss Emily pe palier. Banii i-ar fi schimbat din nou stpnii, dac oamenii s-ar fi putut ntrerupe din a se holba la frumoasa femeie mcar atta timp ct s-i scoat bancnotele din buzunare. Dato rit proporiilor mulimii, zgomotul ar fi trebuit s fie asurzitor. Totui, nu era. Ba chiar, ni m eni nu scotea un sunet. Toi priveau cu ui m ire... i uurare la frumoasa domnioar de deasupra lor. Era uluitoare. mbrcat ca pentru un bat formal, purta o rochie aurie cu irizaii, lung pn-n pmnt, cu un decolteu larg menit s aie brbaii i s potoleasc femeile, mneci bufante i un corsaj strmt care-i contura la perfecie silueta. Poalele erau pline i cdeau ivfalduri moi n jurul pantofilor aurii, iar cnd

pomi spre scar, materialul sclipi scnteietor n lumina candelabrului. Travis o privea de la intrarea alcovului de dup tejghea. Dac spectatorii n-aveau s uite niciodat, probabil, ce purta Emily, el era mult mai amorezat de cldura care-i apru n ochi cnd l vzu pe Jack n marea de fee de jos i-i zmbi. Travis se retrase n ntuneric nainte ca Emily s se ntoarc spre el. Venise acolo numai ca s se asigure c nu era nici un pericol i, dac nu era absolut necesar, n-avea de gnd s intervin. Seara aceea i aparinea lui Jack Hanra han, dar ziua de mine era a lui. Cltin din cap cu uimire, cnd Jack ajune la baza scrii i-i ntinse mna. Era un gest galant, care-i plcu vizibil lui Emily, cci zmbetul i se li, iar ochii nce pur s-i scnteieze. Dintr-o dat, lui Travis i fu greu s mai respire. Cu ct se apropia mai mult de el, cu att i btea mai repede inima, pn ajunse s-i bubuie n urechi.

Cldura i fcea efectul i, cu siguran, d in cauza asta se simea att de ciudat. i lrgi gulerul cmii. Curios, dar acest lucru nu-i folosi la nimic. Serata lu sfrit la ora unu noaptea, cnd Jacko escort pe Emily napoi n hol. i ridic m na, se aplec i i-o srut. i opti ceva care-o fcu s izbucneasc n rs. Pn i Jack izbuti un rnjet i, dup ce Em ily l srut pe obraz, zmbi de-a binelea. Atept ca Emily s se duc la etaj, apoi se rsuci pe clcie i iei din hotel ct se putea de ano. Cnd ajunse n strad, petecul de pe ochi zcea pe jos n urma lui, vestonul era agat pe un stlp de priponit, iar cravata plutea n apa din troac. Jack Hanrahan cel cunoscut i temut de toi revenise printre ei. i Emily tocmai se vrse n pat i se acope
rise cu ptura, cnd auzi zgomotul unui scaun sau al unei lzi trte pe culoar.

Se ridic brusc, arunc ptura la o parte i alerg la u ca > se asigure c zvorul era bine tras. Da, i amintise s-l trag. Se rezem de u pentru cteva momente. Slav Domnului, sunetul nu se mai repet, iar Emily i spuse c omul care trecuse pe-acolo plecase. Se ntoarse la pat, unde avea treburi mult mai importante. Simea o nevoie disperat s plng, i spera ca, la sfrit, s i-l fi alungat pe Travis din minte. Nu reui. Plnsul n-o ajuta cu nimic. * Era timpul s plece acas.

Capitolul 11

Nu avea chef s se ntoarc acas, dar' totui era hotrt s-o fac. ncerc s se bu cure c-i revedea familia. Nu reui. ntoarcerea la Boston nu era singura so luie, dar era cea mai sigur, pentru c tia c dac rmnea acolo -ar fi aruncat la pi cioarele lui Travis ct ai bate din palme, ceea ce ar fi distrus-o definitiv. Iar prinilor ei le-ar fi plcut la nebunie una ca asta. Tocmai ncepea s-i piard rbdarea, cnd diligena apru huruind la colul strzii i veni pn n faa ei, unde se opri.

Se stmi un nor de praf, iar Emily trecu grbit n spatele sculeilor, ca s se ferea sc. Vizitiul era un brbat nalt i deirat, cu un fel repezit de a fi. Sri de pe capr, i potrivi earfa albastr la gt i o salut cu un deget la borul plriei. - Snt n ntrziere, donoar. Mai bine ur cai pn umplu ulciorul cu ap. Am s v spun regulile cnd m-ntorc. i deschise ua, apoi intr n staie. Peste cteva minute, reveni i ncepu s arunce sculeii pe acoperiul diligenei. Vorbea la fel de repede pe ct se mica. - Dac auzii mpucturi, v trntii la po dea. ncercai s v ghemuii sub o banchet. Nu v uitai pe fereastr, orict de curioas ai fi. Nici nu pot s v spun ce important e regula asta, donoar, aa c ncercai s-o inei minte. Nu m-atept s-avem necazuri, da-s pregtit oricnd. i pe urm, dac avei nevoie s oprim un minut, scoatei capul pe fereastr i strigai la mine. Numai dac au zii mpucturi, nu. Atunci, nu scoatei capul

pefereastr. Totui, sper s nu trebuiasc s oprim , fiindc asta m-ar face s ntrzii i mai m ult n oraul urmtor. - Nu va fi nevoie, promise ea. Omul se urc pe diligen, leg sculeii, apoi sri jos i deschise din nou ua. - Avei biletul gata? -Da. Emiiy i-l ddu, apoi se rezem de sptarul cald al banchetei de piele. Vizitiul o privi atent. - E ceva n neregul, donoar? Avei la-1 crimi n ochi. Nu-i treaba mea, firete, dect dac avei ru de trsur. Atunci, ar trebui s tiu. - Nu, domnule, nu mi-e ru. Mi-a intrat doar praf n ochi. - Nu-i nevoie s-mi zicei domnule. M cheam Kelley. i-acuma, dac-ntmpltor vi se face ru, atunci scoatei capul pe ferea str i strigai la mine. Numai dac auzii m pucturi, nu. Atunci, nu scoatei capul pe fereastr. Nici nu pot s v spun ce impor tant e regula asta, donoar.

nchise ua i se urc pe capr, nainte ca Emity s-apuce mcar s-i spun cum se nu mea, necum s-l mai i asigure c n-avea s se uite pe fereastr. Diligen se legn uor, cnd caii se n toarser i pornir pe strada principal. Ac celerar treptat i, cnd trecur prin dreptul magazinului general din apropiere de centrul oraului, alergau n plin galop. Emily i mpreun minile n poal i n chise ochii. Decizia de a pleca fusese luat; nu mai i exista cale de ntoarcere, i era hotrt s se mpace cu faptul c n-avea s-l mai vad niciodat pe Travis. Cu voia lui Dumnezeu, urma chiar s-i gseasc puin linite. Deodat, se auzi o mpuctur. Kelley scoase un strigt, trase de huri, iar Emily fu aruncat nainte. Caii se oprir, patinnd cu copitele n praf. Emily czu pe podea, cu poalele fustei ridicate n cap. Se ridic repede pe scaun i-i aranj mbrcmintea.

Vzu nite oameni ieind din hotel i nu putu s nu observe c nici unul dintre ei nu arta prea alarmat. Nu putea s-i imagineze ce se ntmpl. Se uit pe fereastr ca s vad. Din pcate, Kellyo vzu. -* Ei, donoar, v-am spus s nu facei asta! strig el. - Domnule Kelley, ce se ntmpl? -Travis Clayborne, asta se ntmpl, don-'
oar!

Emily nici un avu timp s reacioneze, cnd glasul lui Travis umplu diligen, ca un m uget. - Emily Finnegan, d-te jos din diligen asta. Am o vorb cu tine. Fu att de surprins de ordinul lui, nct se lovi la cap cnd tresri pe banchet. Rmase pe loc doar cteva secunde. Apoi, se aplec iar pe fereastr. i atunci l vzu pe Travis traversnd strada cu pai ntini, spre ea. Fu convins c tensiunea din inim avea froudd pe loc.

Travis arta minunat, dulce, arodabil... i furios. Mergea cu arogana lui obinuit. Cnd se gndea ct de aproape de moarte fusese - cel puin, aa crezuse ea, indiferent ce spunea doctorul - i spunea c vindecarea lui era aproape miraculoas. Oft. Orict se temuse de asta, trebuia s-i ia rmas-bun de la el. N-avea s plng, orict de tare i venea, i cu ct o spunea i termina mai repede, cu att mai curnd avea s plece. Imediat ce deschise ua i-l vzu mai bine, se rzgndi. i observ lucirea din ochi, care spunea acum ai s-o capei", i imediat nchise ua la loc. - Domnule Kelly, spune-i s plece. - S m iertai, donoar, da nici unuia din fraii Clayborne nu-i spune nimeni ce s fac. Mai bine dai-v jos i aflai ce vrea, Travis strig din nou: - n clipa asta, Emily! Emily cobor n strad, nchise ua n urma ei i porni spre el.

| i| r S nu-ndrzneti s pleci fr mine domnule Kelley! | | r Asta Clayborne hotrte, duduie. Emily cltin din cap, semn c nu era de aceeai prere. i continu drumul spre Tra vis, mormind tot timpul: - Dac omul sta m face s plng, jur fcam s-i iau cu mprumut pistolul i-am s-l mpuc. S vezi numai de n-o fac! Kelley o auzi. - Tare m-a mai mira ca Travis s v lase s-i luai pistolul, donoar. p Emily nu-l lu n seam. S!e opri la vreo douzeci de pai de Travis i ntinse mna spre el, fcndu-i semn s stea pe loc. ||?rravis i ignor gestul. H ir Erai gata s-o faci, nu-i aa, Emily? jpr- Ce s fac? m r S pleci fr s-i iei rmas-bun. -- Travis, te rog s vorbeti mai ncet. Te aude lumea. Se ntoarse spre podica din stnga i fcu semn spre grupul de brbai i femei care se adunaser acolo.

- Dumneavoastr, circulai, v rog. Plecai imediat de-aici. Cnd observ c nimeni nu ddea atenie cererii ei, se ncrunt, apoi se ntoarse iar spre Travis. - Ba da, voiam s-mi iau rmas-bun. r< - Serios? i cum aveai de gnd s-o faci, strignd de la fereastra diligenei cnd ieea din ora? - Nu, nu voiam s strig. Intenionam s-i . trimit o scrisoare. m Travis se ncrunt i mai tare. j - Voiai s-mi scrii? Emily nu se ls. Ea era cea cu inima frnt, pentru numele ( iui Dumnezeu, pe cnd el fusese doar mpu cat. - S ne nelegem, se rsti Travis. Erai hotrt s te duci pe creast, ca s-i spui lui OToole n fa c te rzgndisei i n-aveai s te mai mrii cu el, dar n-ai fost de prere c i mie-mi datorai aceeai consideraie? 1 i-a spus Millie. I Al dracului, sigur c mi-a spus! Dac

mi-ai fi pomenit mai devreme c te rzgndisei... - Nu m-ai fi dus acolo. ? - ntr-adevr. i nici n-a fi fost mpucat, iar tu n-ai fi ajuns ntr-o situaie att de pericu loas. i, apropo, Miss Finnegan, n-ai s mai calci pe de lturi cu nici un alt brbat vreo dat, nici mcar cu Jack Hanrahan. Ai n eles? Omorurile nu snt vzute cu ochi bunii prin prile astea, domnule Clayborne. r- Ai idee ce s-ar fi ntmplat dac ticloii ia puneau mna pe tine? -D a ! strig ea. tiu foarte bine ce s-ar fi ntmplat. i mai tiu i c era ct pe ce s mori din vina mea. Niciodat n-am s-mi iert asta. Singura mea scuz e c ncercasem s m port civilizat. Dac-a fi tiut c fraii O'To ole erau nite obolani, te asigur c nu m-a fi dus acolo. Hai, zi odat, ce mai atepi? Zi-mi c snt nebun. tiu c asta vrei. - Perfect. Eti nebun. Jur c n-ai nici o frm de minte. > - Nu eu s it aia care s-a dat jos din patul

de suferin i-a venit clare tocmai pn la Pritchard ca s-i spun unei domnioare c e nebun. - Nu de-asta am venit dup tine. - Atunci, ce caui aici? Observ c lui Travis i era greu s g seasc o explicaie. Mai remarc i mulimea numeroas carer I nconjura acum pe amndoi. Preau s fi aprut din senin, i tot mai muli se grbea s J i se alture. Era copleit. Oameni buni, n-avei nimic mai bun de ^ fcut? Asta-i o conversaie privat. Plecai, v rog, imediat.

Nimeni nu se clinti. Cu coada ochiului, vzu un gentleman re zemat de un stlp. inea un teanc de bani n mn, i fiecare nou-sosit care aprea se oprea s-i mai dea, nainte de a alerga n strad. - Ei, Travis? De ce-ai venit dup mine? - M gndeam s-i spun vreo dou... n cepu el.

I Emily l ntrerupse: - Ba, eu n locul tu n-a face-o. Nu-i pol permite. i acum, dac nu te superi, a dor s m urc n diligen i s-mi vd de drum Vizitiul are un program de respectat. Dom nule Kelley, unde te duci? strig ea, cnd vzu alergnd spre omul de lng stlp. pjCH Doar s pun un pariule, donoar. - La naiba, Emily, uit-te la mine! Dintr-o dat, Emily se simi att de neferii cit, nct i veni s ipe. W - - De ce s m uit? Toate s-au ntmplal numai din vina ta. M-ai fcut s m ndr gostesc de tine, iar acum snt att de sup rat c nu mai pot nici s mnnc, nici s dorm, nici s gndesc. | Nu-i ddu seama ce spusese, pn cnd o femeie din spatele ei oft: j i r - l iubete. | Travis arta scandalos de ngduitor. " Emily ntinse mna spre el, ncercnd din nou s-l in la distan. - Am s-mi revin, spuse ea. i-n plus, faptul c te iubesc nu'schimb nimic, aa c

nu-i bga cine tie ce prostii n cap. M n torc la Boston. - Ba nu te ntorci la nici un Boston. - Ba m ntorc, i nimic din ceea ce spui n-o s-mi schimbe hotrrea! - Zi-i, fat! strig o femeie. Nu lsa nici un brbat s-i foreze mna. - Oac-I iubete, ar trebui s spun! strig altcineva. Brbaii din public mormir a ncuviin are. Emily era copleit. Se ntoarse spre femeia care-o sftuise s rmn pe loc i-i opti: . - Nu nelegei. Dac rmn, am s-i fac de rs pe prinii mei, ca o desfrnat... Femeia i ridic brusc capul, cu ochii mari. -Vrei s-zici c-ai... Emily ddu din cap. - Exact asta vreau s zic. - Atuncr trebuie s te duci acas... se blbi femeia. Travis i rvi prul cu minile, frustrat. Glodul de a o pierde pe Emily l ngrozea i

In utia cum s-o fac s rmn. Dumnezeule, ncpnat mai era! - M iubeti, dar pleci. Am neles bine? - Da, rspunse era. Te iubesc i plec. Mi se pare c e foarte clar. - Sigur c i se pare! se rsti el. Emily refuz s-l contrazic. Se ntoarse n loc, fcnd semn mulimii s se dea la o parte din drumj*.apoi pomi napoi spre dili gen. Aproape alerga. Travis o urm nde-j aproape. - Am jurat c nu mai fac nici un lucru necugetat n viaa mea, iar a rmne aici ar fi cel mai nechibzuit lucru, i ar mai fi i un pcat. M duc acas. Cu fiecare clip, Travis se nfuria tot mai tare. ; l devora panica i nu-i plcea deloc sen zaia. N-o putea lsa s-l prseasc. Nu n elegea ct de important era pentru el? Fr ea, viaa lui n-ar mai fi avut nici un sens. Nu voia s triasc fr ea. ^Adevrul l izbi n fa i se opri. Ify Fir-a al naibii... opti el. O iubesc.

Emily era dulce, bun i iubitoare, iar Tra vis nu voia s se gndeasc dect cum s-o in lng el tot restul vieii. Dar, mai nti, trebuia s-o mpiedice s se urce n diligen. O ajunse din urm, o auzi spunnd iar ceva despre un lucru ^necugetat", i o a tept cu rbdare s termine. | n sfrit, Emily tcu i-l privi, cu o expre sie de ateptare. L - Nu eti de acord? ntreb ea, nedumef rit de zmbetul lui. - Sigur c snt. - Pleac acum! strig cineva din mulime. - Dac rmne, o s fie distrus! adug o femeie. - Amin! punct altcineva. Ajunser la diligen. Travis i deschise ua. Emily i puse mna ntr-a lui. - Cu bine, Travis. - Te atepi s-i strng mna? - Aa ar fi politicos. De ce zmbeti? - Snt fericit.

Schimbarea lui neateptat de atitudine o zdrobea. i ls mna pe lng trup. Ip - Am s-i scriu. Ar fi frumos, p - Ai s-mi scrii i tu? |P - Sigur c da. Nu le mai rmsese nimic de spus. Emily se ntoarse s se urce n diligen. P6- Un singur lucru, spuse el. pp- Da? ir - Srut-m de rmas-bun.

111

Capitolul 12

M i
Se mritase cu un nebun. Era att de fe ricit, ncft zrrbea ncontinuu. Rsese T n hohote de cteva ori, n baie, cci o umplea o asemenea bucurie i iubire, nct nu se putea stpni. Acum l atepta pe soul ei s i se alture. Sttea la fereastra dormitorului, deasupra salonului soilor Perkins, i privea afar n noapte, pieptnndu-se. Era o lun minunat, iar pe cer strluceau mii de stele. Greierii cntau la unison. Mirosul de brad umplea aerul i totul p rea vrjit.

I Trandafirul roz cu coad lung, pe care Travis M dduse nainte de ceremonie, se afla ntr-o vaz, pe masa de lng ea. l lu i B j lipi de inim. I Cnd ua se deschise, se ntoarse. Travis intr, trase zvorul i se rsuci s-o priveasc. Respiraia i se opri n gt, fiind dintr-o dat copleit de frumuseea femeii pe care reuise s-o cucereasc. Era mbrcat ntr-o cma de noapte alb, sobr, care o acoperea de la gt i pn la vrfurile papucilor. - Bun seara, doamn Clayborne. Emily rise, iar Travis avu senzaia c toc mai fusese mbriat de cldura ei. Se re zem de u, zmbindu-i. - Nu fi nervoas. - De ce crezi c snt nervoas? - Tocmai i-ai aruncat pieptenele pe fe reastr. Emiiy rse din nou. > - Vreau s fie o noapte perfect pentru tine. I - Este deja.

Era cel mai minunat lucru pe care i I-ar fi putut spune. O, ct de mult l iubea! Travis i scoase cmaa, o arunc pe sptarul unui scaun, apoi se descl de ghete i ciorapi, i n sfrit veni spre ea. - Nu eti cu adevrat nelinitit, nu-i aa, iubito? - Doar puin, recunoscu Emily. tiu ce-o s se ntmple. Numai c nu snt familiarizat y cu detaliile. ) - Vrei s spui c n-ai studiat n pro funzime subiectul? o tachina el. i - Nu, dar presupun c tu ai fcut-o. Travis i lu trandafirul din mn i-i mngie uor obrazul cu bobocul nmiresmat. Pri virea nu i se desprindea nici o clip dintr-a ei i, n cteva secunde, teama ncepu s se risipeasc. - Te iubesc, Emily. Pe tine i numai pe tine, i spuse el cu glas gros, rguit.. Nerbdtor s-o ia n brae, puse tranda firul la loc n vaz i o duse pn la marginea patului. Pe drum, Emily i arunc papucii din picioare.

- Vrei s-i explic n amnunt ce plnuies s fac? Din tonul lui i ddu seama c o tachina, p - Nu, mulumesc foarte mult, dar i apre ciez pozitiv oferta. Cred c a prefera s-mi ari. Travis o puse uor n mijlocul patului i se ls peste ea, atent s-i rezeme greutatea n brae. Se aplec deasupra ei i o privi n ochi, savurnd iubirea pe care o vedea acolo. - Te voi studia n profunzime, doamn Clayborne - Dumnezeule, ct mi place cum sun -, iar cnd am s termin, sper sincer c-mi vei mulumi foarte mult. i vorbea cu expresiile ei favorite. Felul cum o privea, cu atta dragoste i dorin, o umplea de nerbdare, iar dac Emily ar fi avut ncredere n propria ei voce, i-ar fi spus c nu avea de ce s se preocupe. Era mai mult dect pregtit s devin so ia lui n felul cel mai intim. Dumnezeu s-o ajute, ardea de nerbdare! O trecur fiori pe ira spinrii, atunc

Travis i frec nasul de gtul ei. l cuprinse pe dup umeri i-l mngie pe spate. Era hotrt s-o lase pe ea s impun rit mul n noaptea aceea, i n cteva minute fu rspltit din plin. Emily l trase de pr, i Ceru s n-o mai tachineze i s-o srute cum se cuvenea. Un singur srut fu suficient pentru ca ntre ei s
explodeze pasiunea. Cnd i scoase cmaa, Emily avea res piraia tiat de emoie, iar el abia dac mai jDutea rsufla.

I tia mai bine dect ea cum avea s-i reac ioneze trupul. O mngia incredibil de delicat, and vlvtile dinluntrul ei. i, cnd n sfrit se unir ca unul, plce rea fu att de uluitoare, nct Emily nu-i putu stpni un ipt. Era copleit de iubire pentru omul acela care fcea ca totul s fie perfect pentru ea. Travis o simi strngndu-se n jurul lui i se ls n voia propriului su orgasm, tremurnd, cci niciodat nu mai avusese o sen

zaie att de nltoare. Trecu mult timp pn s-i revin. jp Zceau mpreun, cii braele i picioarele nvlmite, i, la naiba, Travis era att de ericit i de mulumit, nct credea c ajun sese n rai. Emily simea nevoia s rd i s plng n acelai timp de fericire. Expresia lui satisfcut i se prea de-a dreptul comic. Apoi i ddu seama c probabil i ea arta la fel. O inu n brae n timp ce se ntorcea p spate. Emily se ntinse lng el, cuprinzndu-i pieptul cu braele. - Ei, nu-i pare ru c m-ai lsat s atept att de mult? i- l btu uurel pe piept, corectndu-l cu blndee: [ - N-au fost dect dou sptmni. tiai c diligen aia nu avea s plece, n timp ce m srutai, nu? I - Sigur c da. Chiar credeai c te-a fi lsat s pleci?

Chiar cred c snt fericit c totui n -a fcut-o. Travis rse. Era att de mulumit de e a , nct trebui s>o srute din nou. Apoi, i ls capul pe pern i csc sonor, somnoroii 1 A fost un iad pentru mine, ct am atep tat s pun mina pe tine. Exagera, desigur, iar Emily n-ar fi renunat la ultimele dou sptmni pentru nimic n lume. Travis i dovedise, n acel rstimp, c pu tea fi cel mai romantic brbat din lume. Ii fcuse curte cu nverunare, cum spunea el. Emily n-avusese nici o ans s-i reziste o prevenise - dar amnase ct mai mult posibil* ca s-i lase timp s se asigure c voia s-i petreac tot restul vieii alturi de ea. Fusese ngrijorat c era doar o pasiune din partea lui i, ca urmare, i vedea numai calitile. Travis i schimbase prerea la cin, cu o sear n urm, nirndu-i vesel toate defec tele ei. Durase mult pn s termine toat lista i,

dei Emily fusese i ea contient de unele, i li mai spusese destule pe care nici mcar n ( i le bnuise. nc mai insista cu ncpnare c nu era deloc ncpnat. - tii ce cred eu, Travis? Cred c acel srut de rmas-bun a dus la noaptea asta. Travis o ntoarse din nou pe spate. - Am tiut nc de-atunci, la fel cum ai tiut i tu. Te iubesc. - i eu te iubesc. - Emily? - Da? - Mai srut-m o dat de rmas-bun.

Sfrit