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ANTARTIDA

La Antrtida o Antrtica, considerada como el ltimo desafo, es probablemente el lugar ms remoto del planeta y uno de los destinos tursticos ms extraos pero ms fascinantes que existen. Este continente, ubicado al sur de la latitud 60 S y que rodea por completo el Polo Sur, es una tierra de extremos: es el continente ms seco y fro de la Tierra, adems de tener la altitud promedio ms alta. Casi sin intervencin humana, las tierras congeladas antrticas entregan escenarios que detienen la respiracin de los pocos cientficos y turistas que logran conocerla. No ms de un millar de personas habitan en la Antrtida en bases de investigacin, pero el continente disfruta de grandes colonias de animales que pueblan sus parajes. Llegar a la Antrtida es una aventura en s misma, cruzando las fieras aguas que la separan del resto de la humanidad y que explican su existencia como un continente virgen.

El congelado lago Fryxell

La estacin Amundsen-Scott, en el Polo Sur.

Montaas Transantrticas

Vista submarina de la Baha McMurdo

Regiones Antartida

Antrtida Occidental
En la zona occidental se encuentran puntos dismiles: un sector montaoso con las principales cumbres del continente, incluyendo el monte Vinson, y una serie de plataformas de hielo que cubren el mar, destacando el llamado Mar de Ross, donde recalan diversos cruceros desde Australia y Nueva Zelanda.

Antrtida Oriental
La parte oriental de la Antrtida es la de ms difcil acceso al ser una gran llanura desrtica cubierta de hielo. Aqu se registr la temperatura ms baja de la historia en la estacin Vostok y se encuentra tambin Polo Sur de Inaccesibilidad.

Pennsula Antrtica
El principal punto de entrada al continente por su cercana con Sudamrica, es una extensin de la Cordillera de los Andes. Aqu se ubican la mayora de las bases cientficas y algunas localidades civiles, al ser el sector con el mejor clima de la regin.

Polo Sur
Ubicado al medio del continente, junto a l se ubican diversas instalaciones cientficas. El smbolo ms importante es el mstil que marca el punto geogrfico exacto en que cruza el eje de rotacin terrestre.

Durante siglos, la idea de una Terra Australis fascin a gegrafos y exploradores. En 1773, el explorador James Cook fue el primero en cruzar el Crculo Polar Antrtico, aunque no logr llegar a la Antrtida producto de los bloques de hielo que interrumpan el paso de sus naves. Recin en 1820, sera avistada por tres exploradores separados: Fabian Gottlieb von Bellingshausen, Edward Bransfield y Nathaniel Palmer. En 1840, el francs Jules Dumont d'Urville hizo el primer desembarco comprobado en el continente, dando inicio a una serie de expediciones destinadas a descubrir estas nuevas tierras. La carrera por llegar al Polo Sur sera alcanzada por el noruego Roald Amundsen el 14 de diciembre de 1911; un mes ms tarde, la trgica expedicin de Robert F. Scott llegara a ese mismo lugar. A finales del siglo XIX, diversos balleneros y foqueros comenzaron a explotar las costas antrticas con fines comerciales, lo que levant el inters de diversos pases para reclamar soberana antrtica: Argentina, Australia, Chile, Francia, Noruega, Nueva Zelanda y el Reino Unido, adems de una corta reclamacin alemana durante el perodo nazi. Ya a mediados del siglo XX, estos pases adems de otros pases de gran inters en la investigacin antrtica (en especial, Estados Unidos y la ex Unin Sovitica)

firmaron el Tratado Antrtico, que establece un rgimen de conservacin sobre toda la Antrtida, suspendiendo las reclamaciones territoriales.
Reclamaciones territoriales y poblacin

Siete de los estados miembros del Tratado Antrtico mantienen reclamaciones sobre sectores del territorio antrtico. Como consecuencia de la firma del tratado, existe un virtual congelamiento de los litigios antrticos a causa de la prohibicin de actividades militares no vinculadas con la investigacin cientfica. Algunas de estas reclamaciones se superponen, lo que ha generado ciertos conflictos diplomticos de menor escala. Mientras los territorios de Australia, Francia, Noruega, Nueva Zelanda y el Reino Unido tienen una visin de sus reclamaciones como dependencias exteriores, para Argentina y Chile sus reclamaciones son territorios soberanos e integrantes del pas; esto explica que ambos pases refuercen su presencia civil y militar en la zona.
Geografa

Partes descubiertas de hielo en las proximidades de la estacin cientfica argentina Base Primavera.

La Antrtida es el cuarto continente ms grande, despus de Asia, Amrica y frica, con 14 000 000 km. Su forma es aproximadamente circular y se ubica casi completamente al sur del Crculo Polar Antrtico. Su extremo norte en la Pennsula Antrtica se encuentra a slo 1000 km de Sudamrica, mientras que las distancias de las costas ms cercanas respecto a frica son de 3800 km, de Tasmania 2530 km y de Nueva Zelanda 2200 km. Se divide usualmente en Antrtida Occidental o Menor, ms pequea, y Antrtida Oriental o Mayor, el resto del continente. Ambas zonas estn cubiertas por una densa capa de hielo que se presume puede haber erosionado al continente de tal forma que la tierra se encuentro por debajo del nivel del mar. Entre las dos zonas se encuentran los llamados Montes Transantrticos y en la zona occidental se encuentran otras zonas montaosas como los Montes Ellsworth (donde se encuentra el monte Vinson, el ms alto del continente) y los Antartandes, una continuacin austral de los Andes y que permite la formacin de la Pennsula Antrtica (llamada Tierra de San Martn o Tierra de O'Higgins por argentinos y chilenos, respectivamente). En la zona oriental se encuentra una gran planicie en altitud (casi totalmente sobre los 2000 msnm) conocida como Meseta Polar, y en donde se encuentra el Polo Sur y el Polo de Inaccesibilidad.

Clima

Un pingino papa antrtico.

El clima antrtico es probablemente el ms extremo de todo el mundo, lo cual explica en gran parte el porqu de la ausencia natural de vida humana. Casi toda la superficie est cubierta por el clima polar, donde la temperatura promedio del mes ms clido no supera los 0 C. Slo en zonas costeras de la Pennsula Antrtica e islas subantrticas se pueden encontrar temperaturas un poco sobre los 0 C. La temperatura media de esta regin es de -17 C y la ms baja se registr en la estacin antrtica rusa de Vostok, el 21 de julio de 1983, cuando el termmetro marc -89,3 C, la menor temperatura registrada en la superficie de la Tierra. La radiacin solar es bajsima y gran parte de sta se refleja por los hielos que cubren la tierra. Una singularidad antrtica es que se trata del continente ms seco del mundo. Aproximadamente el 90% de su territorio se trata de un desierto nival fro, con escasa presencia de vida y una gran sequedad del aire, que llega incluso a superar la de los desiertos clidos. Esto es debido a las bajsimas temperaturas que solidifican imediatamente el agua en la atmsfera. Los vientos son fortsimos, llegando a superar los 200 km/h y son comunes las ventiscas y tormentas. En la Antrtida tambin se han registrado los vientos ms intensos de la superficie terrestre: 327 km/h, en julio de 1972, en la estacin cientfica francesa Dumont d'Urville.