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ndice general

Introduccin 1
1. La atmsfera 3
1.1. Introduccin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 4
1.2. Composicin de la atmsfera . . . . . . . . . . . . . . . 4
1.3. La estructura de la atmsfera . . . . . . . . . . . . . . 8
1.3.1. La temperatura atmosfrica . . . . . . . . . . . 8
1.3.2. El campo elctrico . . . . . . . . . . . . . . . . 11
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 11
Cuestiones y problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 13
2. La Radiacin Solar 15
2.1. El espectro electromagntico . . . . . . . . . . . . . . . 16
2.2. La radiacin trmica . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 18
2.3. Las leyes de la radiacin . . . . . . . . . . . . . . . . . 21
2.3.1. Ley de Kirchho . . . . . . . . . . . . . . . . . 21
2.3.2. Ley de Planck . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 23
2.4. La radiacin solar . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 24
2.4.1. La constante solar . . . . . . . . . . . . . . . . 26
2.5. La atmsfera y la radiacin solar . . . . . . . . . . . . 27
2.5.1. Absorcin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 28
2.5.2. Dispersin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 30
2.5.2.1. Dispersin Rayleigh . . . . . . . . . . 30
2.5.2.2. Dispersin Mie . . . . . . . . . . . . . 32
2.5.3. Reexin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 33
2.6. La radiacin terrestre . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 35
2.7. El equilibrio trmico y la temperatura de la Tierra . . . 37
vii
viii NDICE GENERAL
2.7.1. El efecto invernadero . . . . . . . . . . . . . . . 41
2.8. Balance de energa detallado . . . . . . . . . . . . . . . 42
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 44
Cuestiones y Problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 46
3. La temperatura 49
3.1. La insolacin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 50
3.1.1. Excentricidad de la rbita . . . . . . . . . . . . 50
3.1.2. Inclinacin del eje de rotacin . . . . . . . . . . 51
3.1.3. La altura solar . . . . . . . . . . . . . . . . . . 54
3.1.4. Los trpicos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 55
3.1.5. La atmsfera . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 56
3.2. Balance de radiacin segn la latitud . . . . . . . . . . 56
3.3. Los ciclos de la temperatura . . . . . . . . . . . . . . . 60
3.3.1. Factores determinantes de la temperatura . . . 61
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 63
Cuestiones y problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 65
4. La estabilidad atmosfrica 67
4.1. La Presin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 68
4.1.1. Medida de la presin . . . . . . . . . . . . . . . 71
4.2. Gradiente adiabtico de temperatura . . . . . . . . . . 72
4.2.1. Temperatura potencial . . . . . . . . . . . . . . 74
4.3. Humedad . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 76
4.3.1. Presin de vapor . . . . . . . . . . . . . . . . . 76
4.3.2. ndices de humedad . . . . . . . . . . . . . . . . 77
4.3.3. Medida de la humedad atmosfrica . . . . . . . 81
4.4. El aire hmedo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 82
4.4.1. Temperatura virtual . . . . . . . . . . . . . . . 82
4.4.2. Gradiente adiabtico saturado . . . . . . . . . . 84
4.5. Estabilidad Atmosfrica . . . . . . . . . . . . . . . . . 86
4.5.1. Estabilidad absoluta . . . . . . . . . . . . . . . 87
4.5.2. Inestabilidad absoluta . . . . . . . . . . . . . . 90
4.5.3. Estabilidad condicional . . . . . . . . . . . . . . 91
4.6. Modos de alcanzar la saturacin en la atmsfera. Nieblas 93
4.7. Condensacin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 96
4.7.1. Nucleacin de gotas . . . . . . . . . . . . . . . . 96
NDICE GENERAL ix
4.7.2. Crecimiento de gotas . . . . . . . . . . . . . . . 99
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 100
Cuestiones y problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 103
5. Dinmica atmosfrica 107
5.1. El viento . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 108
5.2. Fuerzas en la atmsfera . . . . . . . . . . . . . . . . . . 108
5.3. Fuerza brica . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 109
5.3.1. Concepto de vector gradiente . . . . . . . . . . 109
5.3.2. Fuerza brica . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 111
5.4. Fuerza de Coriolis . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 114
5.4.1. Viento geostrco . . . . . . . . . . . . . . . . . 118
5.4.2. Viento de gradiente . . . . . . . . . . . . . . . . 121
5.5. Fuerza de friccin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 124
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 128
Cuestiones y problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 131
6. La circulacin en la atmsfera 137
6.1. Escalas de la circulacin atmosfrica . . . . . . . . . . 138
6.2. La circulacin general . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 138
6.2.1. Modelo de una celda . . . . . . . . . . . . . . . 140
6.2.2. Modelo de tres celdas . . . . . . . . . . . . . . . 142
6.2.3. Corriente en chorro . . . . . . . . . . . . . . . . 145
6.2.4. Sistemas de presin semipermanentes . . . . . 147
6.3. Circulacin mesoescalar . . . . . . . . . . . . . . . . . 149
6.3.1. Monzones . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 149
6.3.2. Vientos orogrcos . . . . . . . . . . . . . . . . 150
6.3.2.1. Ondas de montaa . . . . . . . . . . . 151
6.3.2.2. Efecto Foehn . . . . . . . . . . . . . . 151
6.3.3. Circulacin trmica . . . . . . . . . . . . . . . . 153
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 156
Cuestiones y problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 158
7. Masas y Frentes 159
7.1. Masas de aire . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 160
7.2. Frentes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 163
7.2.1. Frente clido . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 164
7.2.2. Frente fro . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 165
x NDICE GENERAL
7.2.3. Frente estacionario . . . . . . . . . . . . . . . . 166
7.2.4. Frentes ocluidos . . . . . . . . . . . . . . . . . . 166
7.3. Borrascas ondulatorias . . . . . . . . . . . . . . . . . . 167
7.4. Sistemas nubosos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 168
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 170
Cuestiones y Problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 172
8. El Ocano y el clima 173
8.1. Introduccin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 174
8.2. Estructura del ocano . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 177
8.2.1. Salinidad . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 177
8.2.2. Temperatura y densidad . . . . . . . . . . . . . 178
8.3. La circulacin general del ocano . . . . . . . . . . . . 179
8.3.1. Flujo geostrco . . . . . . . . . . . . . . . . . 180
8.3.2. Corrientes superciales . . . . . . . . . . . . . . 181
8.3.3. Salinidad y circulacin del ocano . . . . . . . 182
8.4. Dinmica cerca de la supercie . . . . . . . . . . . . . 184
8.4.1. El Nio . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 185
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 187
Cuestiones y Problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 191
9. Clasicacin climtica 193
9.1. Introduccin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 194
9.2. Clasicacin climtica . . . . . . . . . . . . . . . . . . 195
9.2.1. Clasicaciones genticas . . . . . . . . . . . . . 195
9.2.1.1. Factores climticos . . . . . . . . . . . 196
9.2.2. Clasicaciones empricas . . . . . . . . . . . . . 197
9.2.2.1. Clasicacin climtica en funcin de la
temperatura . . . . . . . . . . . . . . 198
9.2.2.2. Clasicacin climtica en funcin de la
precipitacin . . . . . . . . . . . . . . 198
9.2.2.3. Clasicacin climtica en funcin de
ndices . . . . . . . . . . . . . . . . . . 199
9.2.2.4. El climograma . . . . . . . . . . . . . 200
9.3. Sistema de Koeppen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 201
9.3.1. Climas secos (grupo B) . . . . . . . . . . . . . . 206
9.3.2. Climas templados (grupo C) . . . . . . . . . . . 208
NDICE GENERAL xi
9.3.3. Climas fros (Grupo D) . . . . . . . . . . . . . . 211
9.3.4. El clima polar (E) . . . . . . . . . . . . . . . . 212
9.3.5. Climas de montaa . . . . . . . . . . . . . . . . 214
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 214
Cuestiones y Problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 216
10. Cambio Climtico 219
10.1. Introduccin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 220
10.2. El sistema climtico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 221
10.3. Historia del clima . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 222
10.3.1. Datos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 222
10.4. Causas naturales de la variacin del clima . . . . . . . 225
10.4.1. Variaciones de la rbita terrestre . . . . . . . . 225
10.4.2. Deriva de los continentes . . . . . . . . . . . . . 227
10.4.3. Cambios en la composicin de la atmsfera . . . 228
10.4.4. Cambios de la actividad solar . . . . . . . . . . 229
10.5. Mecanismos de realimentacin . . . . . . . . . . . . . . 232
10.5.1. Interaccin atmsfera-ocano . . . . . . . . . . 232
10.5.2. Cambios en la circulacin ocenica . . . . . . . 232
10.5.3. Absorcin de gases por el ocano . . . . . . . . 233
10.6. Calentamiento Global . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 234
10.6.1. Los datos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 234
10.6.2. Las causas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 235
10.6.3. La consecuencias . . . . . . . . . . . . . . . . . 238
10.6.4. El IPCC . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 241
Resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 242
Cuestiones y Problemas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 243
Bibliografa 245
ndice analtico 247
Introduccin
Este libro est dirigido a los estudiantes de Ciencias del Medio
Ambiente y cubre el material didctico propio de un semestre. Aunque
es conveniente que el lector haya cursado previamente un curso de
Fsica General, pensamos que el texto es autosuciente y puede ser
seguido por cualquier estudiante con formacin cientca a nivel de
bachillerato.
El conocimiento de la Meteorologa y de la Climatologa es esencial
para el estudio del medio ambiente, pero es adems de inters general
porque el tiempo atmosfrico y el clima forman parte de la vida en
aspectos tan diversos como la seguridad ante catstrofes naturales,
la agricultura o la habitabilidad de nuestro entorno. Este inters ha
aumentado, si cabe, por la importancia del problema que supone el
llamado calentamiento global.
La Tierra se puede describir como un sistema dinmico compuesto
por la atmsfera, la litosfera, la hidrosfera, la criosfera y la biosfera.
Estos cinco subsistemas interaccionan entre s intercambiando ujos
de energa y materia a travs de procesos complejos. Este sistema
climtico es un sistema abierto que recibe la energa en forma de ra-
diacin solar. El estado del sistema est caracterizado por un conjunto
de variables que denen el tiempo atmosfrico y que promediadas en
el tiempo dan lugar al clima.
Por lo tanto, la atmsfera, cuyo estudio es el objeto de la Meteoro-
loga, no se puede entender sino situndola como una capa intermedia
entre la Tierra y el Sol y en continua interaccin con el ocano y los
continentes.
Este libro est divido en diez captulos que, tras una introduccin
a la atmsfera, tratan sucesivamente de la radiacin solar, de la in-
teraccin de la atmsfera con la radiacin, la temperatura del aire, la
1
2 NDICE GENERAL
humedad, la circulacin general, el ocano, las masas de aire, los fren-
tes y la generacin de borrascas. Aunque a lo largo de toda la obra
se tratan cuestiones meteorolgicas y climatolgicas conjuntamente,
al nal hay dos temas ms propios de la Climatologa como son la
clasicacin climtica y el cambio climtico.
Despus de especicar los temas incluidos en este libro, mencio-
namos que en l no se trata la prediccin ni la modelizacin meteo-
rolgica, temas que tienen enorme importancia e inters pero que no
forman parte de los objetivos de este curso semestral de Ciencias del
Medio Ambiente.
Captulo 1
La atmsfera
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Describir la composicin de la atmsfera y la importancia de
cada uno de los gases atmosfricos en la meteorologa.
Entender el origen de los gases atmosfricos y su evolucin hasta
la composicin actual.
Clasicar las capas atmosfricas en funcin del gradiente de tem-
peratura e identicar los mecanismos energticos que explican las
distintas capas.
Adquirir unas nociones de la estructura elctrica de la atmsfera.
3
4 Captulo 1. La atmsfera
1.1. Introduccin
La atmsfera es la capa gaseosa que rodea la supercie de la Tie-
rra, a la que est connada por la atraccin gravitatoria del propio
planeta. La meteorologa es la ciencia que estudia la atmsfera y los
meteoros o fenmenos tales como el viento, la lluvia, etc., que en ella
suceden. El estado de la atmsfera en un momento dado, caracteri-
zado por la temperatura, la presin del aire, la humedad y el viento,
se conoce como tiempo atmosfrico. El promedio temporal del estado
de la atmsfera en un lugar determinado durante un largo de un pe-
riodo de tiempo, decenas de aos, es el clima. Podemos decir que la
meteorologa estudia el tiempo atmosfrico y la climatologa el cli-
ma. Es, pues, incorrecto hablar de la climatologa o de las condiciones
climatolgicas para referirnos al tiempo atmosfrico en un momento
determinado. Una caracterstica esencial y evidente del tiempo y del
clima es que estn en continuo cambio. Las escalas temporales en las
que se produce el cambio son muy distintas, ya que el tiempo puede
cambiar en cuestin de minutos o das y el clima lo hace en una escala
que va de decenas a miles de aos. Esto es consecuencia de que todo
el planeta, la tierra y la atmsfera que la rodea, forman un sistema
dinmico en continua evolucin.
1.2. Composicin de la atmsfera
Comparada con el radio terrestre la atmsfera es una capa muy
delgada. El lmite superior no est bien denido porque la densidad
disminuye con la altitud, pero tomando como espesor de la atmsfera
los primeros 30 km, que ya que contienen el 99 % de la masa atmosf-
rica, equivale aproximadamente al 0,5 % del radio terrestre. Es, pues,
tan delgada que las corrientes de aire son principalmente horizontales,
lo que no signica que las corrientes verticales no sean cruciales en
ciertos fenmenos meteorolgicos.
Hasta que la temperatura de la supercie terrestre no fue sucien-
temente baja como para que la gravedad pudiera connar los gases,
no se form la atmsfera. Se cree que el origen de la atmsfera actual
se debe a gases expulsados en erupciones volcnicas posteriores. Es
razonable pensar que los gases de aquellas erupciones tuvieron una
1.2. Composicin de la atmsfera 5
composicin parecida a la que tienen actualmente, de manera que es-
taban formados principalmente por vapor de agua (80 %), CO
2
(10 %)
y pequeas proporciones de N
2
, sulfuros y otros gases. El agua se con-
dens formando los ocanos y en el proceso arrastr consigo CO
2
, que
se fue depositando en el fondo ocenico. Los carbonatos de las rocas
sedimentarias constituyen el mayor depsito de carbono en nuestro
planeta. El O
2
surgi inicialmente en un lento proceso de disociacin
de molculas de agua por la accin de radiacin solar. Posteriormente,
como consecuencia de la actividad de bacterias anaerobias y la foto-
sntesis, los niveles de O
2
aumentaron ms rpidamente. La elevada
concentracin de N
2
en la atmsfera comparada con la baja concen-
tracin que tiene en los gases volcnicos se explica porque este gas es
qumicamente muy estable y, por tanto, tiene un largo periodo de resi-
dencia en la atmsfera. As pues, la composicin actual es resultado de
la acumulacin de nitrgeno durante millones de aos. El tiempo de
residencia de un gas se calcula dividiendo la masa, en kg, de gas que
hay en la atmsfera por la tasa a la que esta sustancia se elimina en
kg/ao. Da, por lo tanto, una idea del tiempo necesario para renovar
esa sustancia en la atmsfera.
La masa de la atmsfera es de 5, 1 10
18
kg. Los gases de la at-
msfera se pueden clasicar de varias maneras segn sus propiedades.
Cuando tratemos de la termodinmica de la atmsfera convendr dis-
tinguir entre aire seco y vapor de agua. Al estudiar la interaccin entre
atmsfera y radiacin veremos que hay gases de efecto invernadero y
gases que no lo son. Atendiendo a la concentracin podemos distinguir
entre gases permanentes, aquellos cuya concentracin es constante, y
gases variables cuya concentracin cambia en el tiempo o depende del
lugar. La composicin de la atmsfera en los primeros 75 km de altitud
es bastante uniforme y se muestra en el cuadro 1.1.
Gases permanentes. Vemos que el 99 % de la atmsfera est cons-
tituido por N
2
y O
2
, y en mucha menor medida por Ar y otros
gases traza (que se encuentran en muy pequea cantidad), como
He, Rd e H
2
. El nitrgeno es con diferencia el gas ms abundante
debido a que es muy estable. Su tiempo de residencia es de 42
6 Captulo 1. La atmsfera
Cuadro 1.1: Composicin media de la atmsfera. Los gases estn ordenados por su
concentracin en volumen y divididos en dos grupos segn que su concentracin sea
constante o variable. En la segunda columna, M es la masa molecular en g/mol.
Gas M Volumen %
N
2
28,0 78.08
O
2
32,0 20,95
Ar 39,95 0.93
CO
2
44 0,02-0,04
O
3
48 0,01
H
2
O 18 0,0-4,0
millones de aos. A pesar de su abundancia no juega un papel
relevante en meteorologa
1
.
El segundo gas por su abundancia es el O
2
, que juega un papel
esencial en casi todos los seres vivos, tanto por la respiracin
como porque permite la formacin del ozono estratosfrico. Su
tiempo de residencia es 5000 aos.
La proporcin del argn, que es el ms abundante de los gases
nobles presentes en la atmsfera, es inferior al 1 %. Debido a
la bajsima tasa de generacin y eliminacin natural del Ar su
tiempo de residencia en la atmsfera es muy largo.
Gases variables. Estos gases representan una parte pequea de la
atmsfera. Los tres ms importantes se muestran en la parte
inferior del cuadro 1.1. A pesar de su poca concentracin son
esenciales en los procesos meteorolgicos.
El vapor de agua. El agua est presente en la atmsfera prin-
cipalmente en forma de vapor, pero tambin se encuentra en es-
tado lquido y slido formando nubes y nieblas. El contenido de
vapor de agua vara entre el 0,1 % en desiertos y regiones polares
hasta el 4 % en los trpicos. La distribucin del vapor de agua
es poco uniforme, tanto en supercie como en altitud. El vapor
1
Indirectamente s es importante porque el xido nitroso es un potente gas de
efecto invernadero.
1.2. Composicin de la atmsfera 7
de agua juega un papel muy importante en la atmsfera, tanto
por las precipitaciones como porque su transporte constituye la
mayor parte del ujo de calor en la circulacin atmosfrica. Es
tambin un potente gas de efecto invernadero.
El agua en la atmsfera se genera por evaporacin y se elimina
por condensacin y posterior precipitacin, con una tasa tal que
el tiempo de residencia estimado es de 10 das.
Dixido de carbono. Se emite a la atmsfera en las erupciones
volcnicas, por la vegetacin y la respiracin animal y por la
combustin tanto de origen natural como antropognico con la
quema de combustibles fsiles. Se elimina fundamentalmente a
travs de la fotosntesis, pero a una tasa que no compensa el
incremento que se ha producido en la emisin. Esto explica que
desde mediados del siglo XX se est produciendo un incremento
continuo de la concentracin de CO
2
en la atmsfera
2
, de cuyas
consecuencias en el clima se tratar en el captulo 10. El tiempo
de residencia del CO
2
es aproximadamente de 150 aos.
Hay otros gases como CH
4
, N
2
O y O
3
, que estn presentes en
una proporcin comparativamente muy pequea, pero que jue-
gan un papel muy importante en el clima por su efecto en el
balance radiativo. Mencionamos el ozono y su presencia en la
estratosfera donde ltra la radiacin UV letal para la vida, y
tambin como gas contaminante al nivel de la supercie en zo-
nas industrializadas y en las grandes ciudades.
Aerosol atmosfrico. Adems de los gases, forma parte de la at-
msfera el llamado aerosol atmosfrico. Est formado por par-
tculas en suspensin, principalmente sales, polvo y cenizas, de
origen tanto natural como antropognico. Su tamao vara entre
0, 1 m y 1 m
3
y su concentracin en el aire, que es del orden de
10 000 partculas por centmetro cbico, se mantiene debido al
continuo movimiento atmosfrico. El aerosol tiene importancia
en la formacin de las nubes y tambin porque modica la trans-
2
Desde que hay medidas exactas la concentracin ha pasado de 0,033 en 1970
a 0,038, y se estima que para 2100 se doble la concentracin.
3
1 m = 10
6
m
8 Captulo 1. La atmsfera
parencia de la atmsfera con efectos en el balance energtico. Se
elimina de la atmsfera al ser arrastrado por las precipitaciones y
su tiempo de permanencia es del orden de das a semanas segn
su tamao.
1.3. La estructura de la atmsfera
La atmsfera es un sistema gaseoso muy compresible y sometido a
la atraccin gravitatoria de la Tierra, por lo que su densidad disminuye
rpidamente con la altitud. Como consecuencia de esta estraticacin
de la densidad estn igualmente estructuradas las dems propiedades
fsicas, como la presin, la temperatura, etc. Segn la variacin con la
altitud de cada una de estas propiedades fsicas la atmsfera se puede
dividir en capas.
1.3.1. La temperatura atmosfrica
Estamos familiarizados con el hecho de que la temperatura dismi-
nuye con la altitud. Este es el comportamiento que uno espera si se
tiene en cuenta que la supercie de la Tierra est a una temperatura
media de 288 K y el espacio exterior a 0 K, y que por tanto hay un
gradiente negativo de temperatura. Lo que posiblemente no se espere
es que este gradiente de temperatura no sea constante y, menos an,
que a lo largo de la atmsfera presente cambios de signo, es decir, que
existan zonas donde la temperatura aumente con la altitud. Son pre-
cisamente estos cambios de signo en el gradiente de temperatura los
que permiten clasicar la atmsfera en las capas que se muestran en
la gura 1.1.
La capa inferior se llama troposfera. Se caracteriza porque la
temperatura disminuye linealmente con la altitud con un gra-
diente aproximado de 6, 5

C/km. Como veremos ms adelante,
este comportamiento es consecuencia del enfriamiento adiabti-
co debido a la disminucin de la presin con la altitud y a la
inestabilidad atmosfrica. Esta capa contiene aproximadamente
el 80 % de toda la masa de la atmsfera y, debido a la inestabili-
dad que la mantiene en continuo movimiento, la composicin del
1.3. La estructura de la atmsfera 9
aire es bastante uniforme. Se extiende aproximadamente hasta
una altitud de unos 10 km. El lmite superior est limitado por
un determinado nivel de presin que depende de la temperatura
y la humedad del aire, siendo en los polos, ms fros y secos, de
unos 8 km y en el ecuador, donde el aire es hmedo y caliente,
de 12 km. Por este mismo motivo el espesor de la troposfera su-
fre variaciones estacionales. En esta capa tienen lugar la mayor
parte de los fenmenos de inters meteorolgico.
La estratosfera se extiende desde los 11 km hasta los 50 km. En
esta capa la temperatura aumenta con la altitud con un gradien-
te muy pequeo. En valor absoluto, la variacin de temperatura
en esta regin es parecida a la variacin troposfrica, pero el es-
pesor de esta capa es mucho mayor. Esta inversin trmica se
debe a que la concentracin de ozono, que absorbe la radiacin
ultravioleta procedente del Sol, aumenta con la altitud. Se esta-
blece, as, una estraticacin estable donde las capas de aire fro,
ms denso, estn situadas debajo de capas de aire ms caliente.
Inhibida la conveccin no hay vientos verticales y la transmi-
sin de calor desde la troposfera al espacio exterior se produce
por radiacin infrarroja. La masa de aire contenida en esta ca-
pa constituye el 19,9 % del total, de manera que la densidad es
mucho menor que en la troposfera. Se observa una disminucin
de los gases traza y del vapor de agua por lo que prcticamente
no hay nubosidad.
La mesosfera. Segn disminuye la densidad y, por tanto, la can-
tidad de ozono este procedimiento de calentamiento se atena y
se restablece un gradiente de temperatura negativo como corres-
ponde al ujo de calor de la Tierra al espacio exterior. Esta capa
se extiende hasta los 85 km y en su parte superior se alcanzan
temperaturas inferiores a los 200 K.
La termosfera es la ltima capa de la atmsfera. Aqu se pro-
duce otra inversin trmica debido a la energa liberada en la
disociacin de tomos y molculas por los rayos csmicos y por
fotones de alta energa procedentes del Sol. Como resultado de
la fotodisociacin se forman partculas cargadas que constitu-
10 Captulo 1. La atmsfera
10
20
30
40
50
60
70
80
90
100
110
80 60 40 20 0 20 40
Mesopausa
Tropopausa
Estratopausa
Termosfera
Mesosfera
Estratosfera
Troposfera
Temperatura (

C)
A
l
t
i
t
u
d
(
k
m
)
Figura 1.1: Variacin de la temperatura atmosfrica con la altitud.
yen la ionosfera. Se llegan a alcanzar temperaturas muy altas
entre los 500 K y los 2000 K, pero la densidad es tan baja en
esta zona que todas las partculas no estn necesariamente a la
misma temperatura. Esta capa tiene poca importancia desde el
punto de vista del balance energtico global, pero s es impor-
tante como ltro de la radiacin solar ms energtica y por sus
propiedades elctricas y magnticas. El lmite superior depende
de la actividad solar y es difcil de denir, pero se extiende ms
all de los 200 km.
Ms all de la termosfera, la densidad sigue disminuyendo sua-
vemente y, aunque no est bien denido, se puede situar el lmite
superior de la atmsfera en los 500 km.
El lmite superior de cada una de estas capas es una zona donde
el gradiente de temperatura cambia suavemente de signo y, por lo
tanto, la temperatura permanece prcticamente constante. Por
esta razn se denominan con el sujo pausa. As nos encontramos
con la tropopausa, que es la capa que limita la troposfera, la
estratopausa que, limita la estratosfera, y la mesopausa que
limita la mesosfera.
1.3. La estructura de la atmsfera 11
1.3.2. El campo elctrico
Desde un punto de vista elctrico la atmsfera se comporta como
un gigantesco condensador. En la supercie de la Tierra hay un campo
elctrico dirigido verticalmente hacia abajo de una intensidad de unos
100 V/m, que es aproximadamente el campo que creara una supercie
con una densidad de carga uniforme de unos 10
9
C/m
2
. Afortunada-
mente al nivel del suelo la conductividad del aire es muy baja y no
nos electrocutamos. El campo elctrico disminuye rpidamente con
la altitud: a 1 500 m es de slo 20 V/m y a 50 km es prcticamente
inexistente. A esta altitud empieza la ionosfera que se extiende hasta
el nal de la atmsfera. La ionosfera est fuertemente ionizada debido
al viento solar y los rayos csmicos (son estas capas ionizadas las que
reejan las ondas de radio y hacen posible las comunicaciones a dis-
tancia)
4
. Aqu la conductividad horizontal es muy grande, lo que hace
que la ionosfera sea prcticamente una supercie esfrica equipoten-
cial. Entre esta altitud y la supercie de la Tierra hay una diferencia
de potencial que puede variar de 300 000 a 500 000 V. En esta capa
tienen lugar las auroras boreal y austral.
A pesar de que la conductividad elctrica de la atmsfera es muy
pequea, un clculo relativamente simple permite obtener que esa di-
ferencia de potencial dara lugar a una corriente elctrica total entre la
ionosfera y la supercie de ms de 1 500 A, que transportara las car-
gas positivas al suelo y hara que la diferencia de potencial se anulase
en pocos minutos. Sin embargo, la diferencia de potencial se mantiene,
con ligeras variaciones, en el curso del tiempo debido a la actividad
tormentosa que se desarrolla continuamente en la atmsfera. Las tor-
mentas producen la separacin de cargas y traen carga negativa a la
supercie de la tierra.
Resumen
La meteorologa y la climatologa son ciencias que estudian los
fenmenos que tienen lugar en la atmsfera, sus causas y efectos. La
diferencia entre ambas ciencias es la escala temporal en la que tienen
4
Generalmente se establece el lmite inferior de la ionosfera en la parte alta de
la mesosfera, entre los 70 y los 80 km.
12 Captulo 1. La atmsfera
lugar los fenmenos que estudian. Mientras que la meteorologa estudia
fenmenos que duran horas o das, la climatologa trata de promedios
de variables meteorolgicas sobre largos periodos de tiempo que se
extienden desde decenas a centenas de aos.
La atmsfera es una capa gaseosa muy delgada comparada con el
radio terrestre. Est formada por una mezcla de gases, agua en sus
tres fases y partculas slidas en suspensin. La atmsfera est es-
tructurada en capas. Segn la distribucin de temperatura se pueden
distinguir varias capas que en orden creciente son la troposfera, es-
tratosfera, mesosfera y la termosfera. La troposfera contiene la mayor
parte de la masa de la atmsfera y es la ms importante desde el punto
de vista meteorolgico.
La atmsfera actual es producto de la evolucin del planeta durante
millones de aos. En su mayor parte procede de erupciones volcnicas
y en su composicin actual ha sido crucial el papel de la fotosntesis
como causa de la generacin del oxgeno atmosfrico y de la absorcin
del dixido de carbono.
Atendiendo a las propiedades elctricas en la atmsfera se puede
distinguir la ionosfera, caracterizada por la alta conductividad elctri-
ca. Entre esa capa y la supercie terrestre hay un campo elctrico que
se mantiene por la actividad tormentosa.
Cuestiones y problemas 13
Cuestiones y problemas
1. Por qu es difcil denir el lmite superior de la atmsfera?
2. Se podra pensar que si la radiacin solar antes de incidir en la
supercie terrestre atraviesa la atmsfera, el gradiente de tem-
peratura atmosfrico total debera ser positivo. Cul es la causa
de que el gradiente sea negativo?
3. Por qu en la estratosfera el gradiente de temperatura es posi-
tivo?
4. Cmo es posible que la troposfera, que es una capa mucho ms
delgada que la estratosfera, contenga la mayor parte de la masa
atmosfrica?
5. Ordene los principales gases de la atmsfera por su tiempo de
residencia.
6. Si la atmsfera procede de los gases expulsados en las erupciones
volcnicas, a qu se debe que la composicin de la atmsfera
no coincida con la de los gases volcnicos?
7. Si la masa de vapor de agua en la atmsfera es de 12 000 t y el
tiempo de residencia del vapor es de 10 das, estimar la tasa de
evaporacin en t/ao.
8. Por qu no hay atmsfera en la Luna?
Captulo 2
La Radiacin Solar
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Entender la naturaleza fsica de la radiacin electromagntica y
clasicarla por sus propiedades y aplicaciones.
Conocer los mecanismos bsicos de generacin y absorcin de la
radiacin electromagntica por la materia.
Conocer las leyes fundamentales de la radiacin y saber utilizar-
las para estudiar la radiacin solar.
Saber comparar el espectro de la radiacin solar en las capas
altas de la atmsfera con el obtenido en la supercie terrestre.
Poder identicar los fenmenos de interaccin de la radiacin
con la atmsfera que explican estas diferencias.
Saber analizar la radiacin que emite la Tierra como cuerpo
negro y, a partir de la condicin de balance radiativo, obtener la
temperatura de la supercie terrestre.
Entender el origen y consecuencias del efecto invernadero.
Entender los diferentes procesos que intervienen en el balance
energtico de la atmsfera y de la Tierra.
15
16 Captulo 2. La Radiacin Solar
2.1. El espectro electromagntico
Aunque por su origen, efectos y aplicaciones puedan parecer muy
diferentes, todas las ondas electromagnticas estn formadas por un
campo elctrico y un campo magntico perpendiculares entre s, que
oscilan con la misma frecuencia , ver gura 2.1. Se propagan en el
vaco con la velocidad de la luz, c = 3 10
8
m/s, de manera que las
ondas electromagnticas se pueden caracterizar tambin por su lon-
gitud de onda ya que c = . Desde un punto de vista cuntico
la onda electromagntica est formada por fotones o cuantos de ener-
ga E = h, donde h = 6,6262 10
34
J s es la llamada constante de
Planck. As pues, lo nico que distingue a las distintas ondas electro-
magnticas es su energa o, de forma equivalente, su frecuencia o su
longitud de onda.
Se llama radiacin al transporte de energa por ondas electromag-
nticas. Naturalmente los efectos que produce la radiacin dependen
de la energa de la misma.
La clasicacin de las ondas electromagnticas segn su frecuencia,
energa o longitud de onda se conoce como espectro electromagntico.
La frecuencia se mide en ciclos por segundo o herzios (Hz), la longi-
tud de onda en metros (m) y la energa en electrn voltios (eV)
1
. Se
mantiene esta triple descripcin tanto por razones histricas como de
uso en los distintos campos de la ciencia. Se usan generalmente las
unidades y sus correspondientes mltiplos que dan lugar a nmeros
sencillos. As, para medir la longitud de onda se utiliza, entre otros, la
micra m = 10
6
m y el nanmetro nm = 10
9
m.
De menor a mayor frecuencia (todas las unidades se dan en Hz) se
pueden distinguir los siguientes rangos:
Radioondas (10
3
< < 10
9
). Se utilizan en comunicaciones
especialmente en radio y televisin. En el universo se producen
por turbulencia de gases ionizados en las estrellas. En una antena
se generan con corrientes alternas.
Microondas (10
9
< < 3 10
11
). En este rango se encuentran
las ondas de radar y las utilizadas en hornos y en comunicaciones
1
1 eV = 1, 6 10
19
J
2.1. El espectro electromagntico 17
telefnicas. En astronoma, la radiacin de fondo que contiene in-
formacin del origen de universo est comprendida en este rango
del espectro.
Infrarrojo (3 10
11
< < 4 10
14
). Se suele dividir en in-
frarrojo lejano, 3 10
11
< < 10
13
, medio 10
13
< < 10
14
y cercano 10
14
< < 4 10
14
, haciendo referencia a la pro-
ximidad al visible. Al incidir la radiacin infrarroja sobre un
cuerpo induce movimientos de vibracin y rotacin en las mo-
lculas produciendo calentamiento. La radiacin en el infrarrojo
cercano tiene energa suciente para causar transiciones electr-
nicas en los tomos. El cuerpo humano emite en este rango por
lo que puede ser detectada su presencia en la oscuridad mediante
sensores de infrarrojos.
Visible (410
14
, rojo, < < 810
14
, violeta). A este rango del
espectro corresponde lo que llamamos luz. Esta radiacin tiene
energa suciente para producir transiciones electrnicas en to-
mos y molculas y produce importantes efectos en los seres vivos,
tales como la fotosntesis y la visin humana. La mayor parte de
la radiacin solar se produce en este rango y es tambin el ti-
po de radiacin que se observa con los telescopios tradicionales
cuando se explora el universo.
Ultravioleta (8 10
14
< < 10
16
). Tambin se suele dividir
en cercano, medio y lejano. El Sol, las estrellas y otros objetos
calientes emiten rayos UV. A otra escala, un gas en el que se
produce una descarga elctrica emite radiacin UV y visible,
como ocurre en un tubo uorescente. Este rango del espectro se
suele medir por su energa en unidades de electrn-voltio, porque
estn comprendidas entre 1 y 100 eV. Una exposicin prolongada
a rayos UV produce quemaduras en la piel y puede dar lugar a
cncer. Son absorbidos en la atmsfera, especialmente en la capa
de ozono.
Rayos X (3 10
16
< < 3 10
19
), se dividen en blandos,
hasta 10
18
, y duros a partir de esa frecuencia. En energa, el
rango est comprendido entre 100 eV y 100 keV. La longitud
18 Captulo 2. La Radiacin Solar

D
ireccin
d
e p
rop
agacin

E
Figura 2.1: Esquema de una onda electromagntica mostrando los campos elctrico,

E, y magntico,

B, oscilando en planos perpendiculares entre s y a la direccin
de propagacin.
de onda vara entre los 10
11
m y 10
9
m, que es la distancia
tpica entre los tomos en los tejidos animales blandos, por lo
que se utilizan para identicar cuerpos ms densos como huesos y
dientes. En astronoma, el anlisis de la radiacin X proporciona
informacin de procesos de elevada energa como formacin de
supernovas o explosiones estelares. En el laboratorio se generan
por bombardeo con electrones de una lmina metlica.
Rayos ( > 10
19
). Se producen por transiciones nucleares en
reactores nucleares y explosiones atmicas. De forma natural los
materiales radiactivos emiten este tipo de radiacin, que tam-
bin se encuentra en el universo. Tienen energas superiores a
los 100 keV y son letales para los tejidos vivos.
2.2. La radiacin trmica
Se llama radiacin trmica a la que emiten los cuerpos debido a
su temperatura. Cuando la temperatura del cuerpo es baja, la radia-
cin emitida es infrarroja y, por tanto, no visible. Si vemos los objetos
no es por la radiacin trmica emitida sino por la luz que reejan. Sin
embargo, al aumentar la temperatura los cuerpos terminan emitiendo
luz visible como ocurre, por ejemplo, con un trozo de hierro al rojo
vivo o el lamento de una lmpara incandescente.
2.2. La radiacin trmica 19
Figura 2.2: Espectro de emisin del sodio gaseoso.
Figura 2.3: Espectro continuo de la luz visible.
El espectro de emisin de un gas se obtiene calentando dicho
gas y observando la radiacin emitida. El espectro est formado por
lneas, por eso se llama espectro discreto, que corresponden a saltos
electrnicos entre las rbitas atmicas. En la gura 2.2 se muestra el
espectro de emisin del vapor de Na, que emite una lampara tpica
en el alumbrado urbano. Cada elemento qumico tiene un espectro
caracterstico porque as lo es la estructura electrnica de su tomo.
El espectro emitido por los cuerpos en estado condensado, lqui-
dos y slidos, es continuo, es decir, hay emisin en todo un rango
de frecuencias. En la gura 2.3 se muestra un espectro continuo en el
rango del visible como sera, por ejemplo, el del lamento incandes-
cente de una bombilla. A diferencia de lo que ocurre con el espectro de
los gases, el espectro continuo emitido por la materia condensada es
casi independiente de la composicin qumica del cuerpo emisor y slo
depende de su temperatura. En este sentido, la materia se puede con-
siderar formada por un conjunto muy grande de osciladores cargados
que emiten energa en todas las posibles frecuencias.
En un proceso inverso al descrito para la emisin, cuando la radia-
cin pasa a travs de un gas muestra un espectro de absorcin en
el que se observan lneas que corresponden a la radiacin absorbida
por el gas al excitarse. Las lneas, en este caso negras, ver gura 2.4,
son idnticas a las del correspondiente espectro de emisin del vapor
de Na, porque se corresponden con los mismos saltos electrnicos. La
radiacin de las dems longitudes de onda atraviesa el gas sin modi-
carse, es decir, el gas es transparente a toda la radiacin cuya energa
no coincide con algn salto entre orbitales electrnicos.
20 Captulo 2. La Radiacin Solar
Figura 2.4: Espectro de absorcin del sodio. Esta imagen y las dos anteriores pro-
ceden de http://herramientas.educa.madrid.org/tabla/espectros/spespectro.html.
Figura 2.5: Espectro del Sol (Esta imagen es cortesa de la NASA,
http://antwrp.gsfc.nasa.gov/apod/ap000815.html)
En la gura 2.5 se muestra el espectro solar en el que se observan
las lneas de absorcin de los gases de la atmsfera o corona solar. Se
pueden observar las lneas correspondientes al H y al He, que es el
elemento ms abundante. Hay, sin embargo, otras cuyo origen sigue
siendo desconocido
2
.
Entre los efectos que produce la radiacin cuando interacciona con
la materia mencionamos que puede producir ionizacin, saltos entre
orbitales electrnicos, rotura de enlaces qumicos y excitacin de mo-
vimientos vibratorios y de rotacin en las molculas. Cada uno de
estos fenmenos tiene una energa asociada. Los espectros contienen
as informacin sobre los procesos energticos involucrados en el medio
material que genera la radiacin y del medio travs del cual pasa la
radiacin.
2
De hecho, el He fue identicado antes en el Sol que hallado en la Tierra.
2.3. Las leyes de la radiacin 21
2.3. Las leyes de la radiacin
Para analizar cuantitativamente la radiacin que emite un cuerpo
vamos a precisar las magnitudes que utilizaremos. En primer lugar, la
potencia (emitida, absorbida o reejada) por un cuerpo es la cantidad
de energa por unidad de tiempo y se mide en vatios (W). Pero muchas
veces lo que medimos no es la potencia total emitida por un cuerpo
sino la potencia por unidad de supercie, esto es, el ujo de potencia
o intensidad luminosa que se mide en Wm
2
. Cuando la radiacin
es emitida, al ujo de potencia se llama radiancia o emitancia, E y
cuando la radiacin incide sobre una supercie se llama irradiancia,
R.
Lo que realmente se mide con el radimetro es el ujo de potencia
de la radiacin cuya longitud de onda est comprendida en el inter-
valo y + d, y entonces nos referimos a la emitancia, E

y a la
irradiancia, R

monocromtica o espectral, que se mide en Wm


3
,
Wm
2
m
1
, o cualquier otra unidad en la que se mida la longitud de
onda.
Es tambin conveniente denir el coeciente de absorcin a

como la proporcin de energa incidente que es absorbida por el cuerpo.


2.3.1. Ley de Kirchho
Si sobre la supercie de un cuerpo incide una irradiancia R

, el
ujo de potencia que el cuerpo absorbe es a

, y si el cuerpo est
en equilibrio trmico (temperatura constante), es claro que tiene que
emitir un ujo de potencia E

igual al que absorbe, esto es, se tiene


que
E

= a

, (2.1)
expresin que se conoce como ley de Kirchho
3
. Esta ley indica que,
para cada longitud de onda, el ujo de potencia emitido es igual al ujo
de potencia incidente multiplicado por el coeciente de absorcin. El
coeciente de absorcin es un nmero adimensional comprendido entre
cero y uno. Si para una determinada longitud de onda el coeciente es
3
Lo que realmente estableci Kirchho (1824-1887) es que los tomos y las
molculas emiten radiacin en la misma longitud de onda que absorben, como se
ha ilustrado en las guras 2.2 y 2.4.
22 Captulo 2. La Radiacin Solar
R
R
R
R
R
R
E
E
E
a
a
E
E
a
E
E
E
R
Figura 2.6: Los cuerpos en equilibrio a la misma temperatura, emiten un ujo de
potencia, E
i
que depende de su propio coeciente de absorcin a
i
. La radiacin R
en el interior de la caja es resultado de la combinacin de las radiaciones emitidas
por todos los cuerpos.
nulo, el cuerpo reeja toda la radiacin, en cuyo caso vemos el cuerpo
de ese color, y no emitir radiacin de esa longitud de onda. Si por el
contrario, el cuerpo tiene un coeciente cercano a uno, ser un buen
absorbente de toda la radiacin y, en consecuencia, tambin ser buen
emisor.
Consideremos varios cuerpos en un recipiente y aislados del exterior
como se muestra en la gura 2.6. Todos los cuerpos radian y absor-
ben radiacin hasta que al llegar al equilibrio todos tienen la misma
temperatura. La radiacin en el interior del recipiente, resultado de la
emisin de todos los cuerpos, termina siendo istropa e independiente
de las caractersticas de cada uno de los cuerpos contenidos en el reci-
piente. Cada cuerpo emite y absorbe segn su valor caracterstico de
a

y de E

y siempre se cumple que


R

=
E
1
a
1
=
E
2
a
2
=
E
3
a
3
Cuando a

= 1 se cumple E

= R

y el cuerpo es un absorbente y
emisor perfecto de radiacin de longitud de onda . Se llama cuerpo
negro a un cuerpo que tiene a

= 1 para todo valor de . Este cuer-


po ideal es un perfecto absorbente y, por lo tanto, no reeja ninguna
radiacin, de ah su color negro, y es tambin un perfecto emisor. Que
sea negro y que emita puede parecer una contradiccin, pero si el cuer-
po absorbe toda la radiacin que recibe y se encuentra en equilibrio
2.3. Las leyes de la radiacin 23
6000 K
7000 K
5000 K
4000 K
0
0.5
1
1.5
2
2.5
0 0.5 1 1.5 2
(m)
E

(
W
m

1
)

1
0
8
Figura 2.7: Emitancia espectral del cuerpo negro para diferentes temperaturas. Las
lneas a puntos sealan los mximos de emisin.
a una temperatura T, necesariamente tiene que emitir radiacin cuya
energa total sea la misma que recibe.
2.3.2. Ley de Planck
Para este cuerpo negro, formado por innitos osciladores con to-
das las posibles frecuencias en equilibrio a la temperatura T y con la
hiptesis cuntica,
4
Planck dedujo que la emitancia espectral tiene la
expresin
E

(T) d =
2c
2
h

5
1
e
hc/k
B
T
1
d (2.2)
donde c es la velocidad de la luz, h es la constante de Planck y k
B
es la constante de Boltzmann. La emitancia espectral, E

(T) es
la emitancia por unidad de longitud de onda y en el SI se mide en
Wm
3
. En la gura 2.7 se muestra la emitancia espectral del cuerpo
negro obtenido para cuatro temperaturas diferentes.
Para lo que sigue no hay que saberse de memoria la forma funcional
de la ley de Planck, pero s es importante entender las siguientes
propiedades y leyes que se derivan de la misma. En la gura 2.7 se
representa la ecuacin (2.2). Para una temperatura dada, por ejemplo
T = 6000K, y partiendo de = 0, donde no hay emisin, se observa
4
Segn la hiptesis cuntica la energa de los osciladores slo puede tomar
ciertos valores discretos que son mltiplos de h. Precisamente este descubrimiento
por parte de Planck se asocia al nacimiento de la Mecnica Cuntica.
24 Captulo 2. La Radiacin Solar
que la radiancia aumenta rpidamente segn lo hace hasta alcanzar
un valor mximo en longitudes de onda del orden de los 0, 5 m, valor
a partir del cual la energa decae segn la longitud de onda tiende a
a innito. Vemos as, que la mayor parte de la energa emitida lo est
en un rango ms o menos estrecho de longitudes de onda.
Si comparamos el espectro emitido a diferentes temperaturas, po-
demos observar que para cada longitud de onda la emitancia espectral
aumenta fuertemente con la temperatura T. De hecho, integrando la
emitancia espectral para todas las longitudes de onda para obtener la
emitancia total se tiene que
E(T) =
_

0
E

(T)d = T
4
(2.3)
donde = 5, 7 10
8
Wm
2
K
4
es la constante de Stefan
5
. La ex-
presin (2.3) se conoce como la ley de Stefan-Boltzmann.
Otra importante propiedad que se puede observar en los espectros
de la gura 2.7 es que el valor de la longitud de onda
max
para el que
se produce el mximo de la emitancia disminuye con la temperatura.
Para obtener esta relacin tenemos en cuenta que en los mximos se
tiene que dE

/d = 0 lo que da lugar a la siguiente expresin

max
T = 0, 29 cmK, (2.4)
que se conoce como la ley del desplazamiento de Wien. Esta es una
relacin muy til para estimar la temperatura de objetos luminosos,
estrellas, por ejemplo, a partir del espectro de la luz emitida.
A continuacin veremos la importancia de estas leyes de la radia-
cin del cuerpo negro, porque resulta que tanto el Sol como la propia
Tierra presentan un espectro muy parecido.
2.4. La radiacin solar
En la seccin anterior hemos analizado el espectro de la radiacin
trmica del cuerpo negro, lo cual pudiera parecer un caso singular
5
El valor terico calculado integrando la ley de Planck es =
5, 676 10
8
Wm
2
K
4
, que diere en menos del 1 % del valor experimental.
2.4. La radiacin solar 25
0
0.5 1 1.5 2 2.5 3
UV Visible Infrarrojo
0.5
1.0
1.5
2.0
(m)
R

k
W
/
m
2
/

m
Irradiancia solar extraatmsferica
Radiacin del cuerpo negro a 5525 K
Figura 2.8: Radiacin solar que llega a la parte externa de la atmsfera comparada
con la de un cuerpo negro a 5 525 K.
de inters puramente terico. Sin embargo, como se muestra en la
gura 2.8 el espectro de la radiacin solar es muy parecido al del cuer-
po negro a la temperatura de T = 5 525 K. Este espectro solar est
medido desde el espacio por satlites antes de que la luz atraviese
la atmsfera. Las pequeas diferencias entre el espectro solar medi-
do y el espectro del cuerpo negro se deben, por una parte, a que la
temperatura de la supercie solar no es uniforme y, por tanto, emite
radiacin desde zonas con diferente temperatura; y por otra parte, a
la interaccin de la radiacin con la propia atmsfera solar
6
.
El mximo de la radiacin solar cae en la longitud de onda del
amarillo claro, aproximadamente 0, 55 m (ver gura 2.8), lo que ex-
plica el color con el que vemos el Sol. Una gran parte de la emisin
corresponde a luz visible en cuyo rango 0, 4 m < < 0, 7 m se emi-
te el 38 % de la energa. El resto de la energa se distribuye entre un
9 % en forma de radiacin ultravioleta, < 0, 4 m, y un 53 % en el
infrarrojo cercano con longitudes de onda 0, 7 m < < 4 m. El Sol
tambin emite radiacin de ms energa, como rayos X y rayos , y
6
Para ms informacin sobre el efecto de los gases en la corona solar ver este
enlace http://eureka.ya.com/astronomia76/ta4.html y ms datos sobre el espectro
solar en http://rredc.nrel.gov/solar/spectra/am0/
26 Captulo 2. La Radiacin Solar
de menor energa en el infrarrojo lejano, microondas y ondas de radio,
pero son contribuciones poco importantes a la energa total.
2.4.1. La constante solar
A partir del espectro de la radiacin solar (gura 2.8) conocemos
cmo se distribuye la energa radiada para cada frecuencia y tambin,
integrando para todas las frecuencias, cunta energa emite el Sol por
unidad de tiempo. En esta seccin vamos a determinar qu fraccin
de toda la energa que emite el Sol llega a la Tierra.
La potencia total radiada por el Sol es igual a la emitancia, dada
por la Ley de Stefan-Boltzmann, multiplicada por la supercie solar,
esto es,
P
S
= 4R
2
S
T
4
,
donde R
S
= 6, 96 10
8
m es el radio y T la temperatura del Sol. Como
la radiacin se propaga por igual en todas direcciones, cuando llega
a la Tierra sta se ha distribuido uniformemente sobre una supercie
esfrica centrada en el Sol de radio R
TS
igual a la distancia media de
la Tierra al Sol, ver gura 2.9(a). Como el rea de la supercie esfrica
es 4R
2
TS
, la potencia por unidad de supercie que llega a la Tierra es
S =
P
S
4R
2
TS
= T
4
_
R
S
R
TS
_
2
, (2.5)
valor que se conoce como constante solar. La constante solar medida
por satlites da un valor de S = 1, 36 10
3
Wm
2
que corresponde a
una temperatura efectiva del Sol de 5 776 K.
Como la distancia R
TS
= 1, 496 10
11
m entre el Sol y la Tierra
es unas doscientas veces el radio solar R
S
, los rayos solares que llegan
a la Tierra son prcticamente paralelos, ver gura 2.9(a). Conocida la
constante solar S se puede calcular la energa total que por unidad de
tiempo llega a la Tierra simplemente multiplicando S por la seccin
transversal del planeta, P
0
= SR
2
T
. La potencia total se distribuye
sobre la supercie terrestre de manera que el ujo de potencia por
unidad de rea que llega a la supercie terrestre, esto es, la insolacin
media, es
I = P
0
/4R
2
T
= S/4. (2.6)
2.5. La atmsfera y la radiacin solar 27
Tierra
Sol
(a)
A
T
= 4R
2
T
A = R
2
T
(b)
Figura 2.9: (a) La radiacin solar se distribuye uniformemente sobre una esfera
de radio igual a la distancia media Sol-Tierra. (b) Los rayos de sol llegan a la
Tierra paralelos y se distribuyen sobre una supercie A
T
cuatro veces mayor que
la seccin transversal A. Las distancias no estn a escala.
Como veremos a continuacin, hay adems que considerar que debido
a la reexin y absorcin en la atmsfera la energa que realmente
llega a la supercie es an menor.
2.5. La atmsfera y la radiacin solar
De los tres espectros que se muestran en la gura 2.10 ya hemos
hablado del espectro del cuerpo negro y del espectro medido en la
parte superior de la atmsfera, de cuya comparacin hemos obtenido
informacin del Sol. El tercer espectro, en rojo, es el correspondiente
a la radiacin solar medida desde la supercie terrestre. Por simple
sustraccin, la zona en amarillo en la gura corresponde, pues, a la
radiacin solar que ha llegado a la parte alta de la atmsfera y que ha
sido ltrada por la atmsfera.
Veamos con un poco de detalle la interaccin de la radiacin con
la atmsfera. Hay tres procesos bsicos que son transmisin, reexin
y absorcin. Dentro de la reexin se puede distinguir entre la ree-
xin especular, la que se produce cuando un rayo incide sobre una
supercie lisa, en cuyo caso, el rayo se reeja con la misma intensidad
con la que incide; y la reexin dispersiva o dispersin producida por
supercies rugosas o partculas pequeas que descomponen el rayo in-
cidente en numerosos rayos de menor intensidad que son reejados en
28 Captulo 2. La Radiacin Solar
0
0.5 1 1.5 2 2.5 3
UV Visible
0.5
1.0
1.5
2.0
Infrarrojo
(m)
R

(
W
/
m
2
/

m
)

1
0
3
bandas
ventanas
Figura 2.10: Comparacin entre la radiacin solar que llega a la atmsfera, en
amarillo, y la que llega a la supercie de la Tierra, rojo, mostrando el efecto que
ejerce la atmsfera. La lnea continua en negro se corresponde con la radiacin del
cuerpo negro a 5 525 K (Esta gura est basada en una de R. A. Rohde, Global
Warming Art project. Wikipedia)
varias direcciones. Otro proceso es la absorcin en el que la energa de
la radiacin queda atrapada por las molculas de los gases elevando
su temperatura. El tercer proceso es la transmisin de la radiacin a
travs de la atmsfera sin modicar sus propiedades.
La cantidad de energa que es respectivamente transmitida, ree-
jada y absorbida en cada caso depende fundamentalmente de la com-
posicin del medio material, de la longitud de onda o energa de la
radiacin y del ngulo de incidencia. Cada uno de estos comporta-
mientos se puede identicar en el espectro de la radiacin solar que
llega a la supercie terrestre.
2.5.1. Absorcin
Quiz lo ms llamativo en el espectro de la gura 2.10 es la apa-
ricin de rangos de longitudes de onda para los cuales se ha perdido
una parte de la energa, a veces incluso toda, que ha sido absorbida
por la atmsfera. Estos rangos del espectro, llamados bandas, se alter-
nan con otros rangos, llamados ventanas, para los cuales la energa del
espectro no se modica, esto es, la radiacin se transmite a travs de
2.5. La atmsfera y la radiacin solar 29
1
0
1
0
1
0
1
0
1
0
1
0
0
1
O3 y O2
NO2
1 10 70 0.2
(m)
C
o
e

c
i
e
n
t
e
d
e
a
b
s
o
r
c
i

n
Atmsfera
H
2
O
CO
2
CH
4
Dispersin Rayleigh
Figura 2.11: Coeciente de absorcin en funcin de la longitud de onda de los
gases atmosfricos. Tambin se presenta la absorcin por dispersin Rayleigh y en
la gura inferior el coeciente de absorcin de la atmsfera como suma de todos
los anteriores.
la atmsfera. La atmsfera se comporta as como un ltro solar, sien-
do transparente para ciertas ventanas de longitudes de onda y ms o
menos opaca en las bandas.
Cuando un fotn choca con una molcula de gas con la energa
justa para que la molcula se ponga a vibrar o a rotar decimos que el
fotn ha sido absorbido. Al nal, cuando esta molcula se relaja por
choques con otras molculas la energa del fotn se emplea en aumentar
la energa cintica de las molculas y, por lo tanto, en incrementar la
temperatura del gas. Naturalmente esta energa justa del fotn que
puede ser absorbido depende del tipo de molcula. En la gura 2.11 se
muestra el espectro de absorcin de los gases que ms contribuyen a
la absorcin atmosfrica de la radiacin. No incluimos el espectro del
N
2
, el gas ms abundante en la atmsfera, porque es prcticamente
transparente a la radiacin solar.
Recordemos que el coeciente de absorcin vara entre cero, cuando
no se absorbe ninguna energa, y uno, que indica que para esa longitud
de onda se absorbe toda la energa. Por lo tanto, cuando el valor de
la absorcin es igual a uno, se alcanza una saturacin de manera que
30 Captulo 2. La Radiacin Solar
un incremento de la concentracin del gas absorbente no produce ms
absorcin.
La nica contribucin a la absorcin de radiacin ultravioleta es la
que presenta el oxigeno molecular, O
2
, y el ozono, O
3
, en el proceso de
formacin de ozono. El vapor de agua presenta varias bandas de ab-
sorcin siendo las ms importantes la comprendida entre 4 m y 7 m
y en el infrarrojo lejano alrededor de 20 m. El dixido de carbono,
CO
2
, con bandas en 3 m y 4 m, y la comprendida entre 13 m y
19 m. Hay tambin contribuciones menores de otros gases como CH
4
,
N
2
O, etc. El resultado total de toda la atmsfera muestra una ventana
entre 0,4 y 0, 7 m, esto es en el visible, y otras dos entre los 7 m y
los 14 m en el infrarrojo, para las cuales la atmsfera absorbe poca
radiacin. La atmsfera es, pues, un absorbente selectivo.
2.5.2. Dispersin
Desde la Luna el Sol se ve como un disco sobre un fondo negro en el
que se pueden observar las estrellas. Por qu desde la Tierra no se ve
as? Cuando la luz del Sol incide sobre la atmsfera las molculas del
aire dispersan la luz y vemos el cielo azul. Hay dos tipos de dispersin,
la dispersin Rayleigh que es la debida a las molculas, y la dispersin
Mie que se produce por el aerosol atmosfrico y las nubes.
2.5.2.1. Dispersin Rayleigh
Para explicar la dispersin en la atmsfera, vamos a comenzar con
la interaccin de la radiacin con un tomo o una molcula. En un
modelo fsico simple podemos considerar que el tomo es un oscila-
dor cargado, es decir, un sistema en el que cada uno de los electrones
vibran con una frecuencia caracterstica
0
. Cuando una onda elec-
tromagntica incide sobre un tomo a la vibracin del electrn se le
superpone la fuerza que ejerce el campo elctrico de la onda que os-
cila con la frecuencia de la luz incidente. De esta manera, el tomo
se comporta como un oscilador forzado por la onda electromagntica.
Sabemos que en el caso de un oscilador forzado slo se produce aco-
plamiento cuando hay resonancia, esto es, cuando la frecuencia de la
fuerza es parecida a la frecuencia propia del oscilador
0
, alcanzan-
2.5. La atmsfera y la radiacin solar 31
do el mximo cuando ambas frecuencias son iguales. En este caso el
electrn absorbe la energa de la radiacin y comienza a oscilar con
gran amplitud emitiendo nuevas ondas de frecuencia , pero en cual-
quier otra direccin
7
. Cuando no es parecida a
0
, esto es, cuando
est fuera del rango de resonancia, las molculas no se excitan y dejan
pasar la radiacin.
Para las molculas ms abundantes del aire como son las de N
2
y O
2
, la frecuencia
0
de los electrones es mayor que la frecuencia de
la luz visible y, por tanto, la radiacin en el extremo violeta-azul del
visible est ms cerca de la resonancia que el extremo del rojo. En
general, en este rango del visible la intensidad de la radiacin disper-
sada es proporcional a la cuarta potencia de la frecuencia incidente, o
lo que es lo mismo
8
, la intensidad es proporcional a
4
:
I =
k

4
(2.7)
donde k es una constante de proporcionalidad.
La dispersin es, pues, un fenmeno por el cual se desva la di-
reccin de la la luz incidente sin prdida de energa. La dispersin de
Rayleigh es un fenmeno dbil y cada molcula dispersa una pequea
cantidad de luz: un haz de luz verde, por ejemplo, puede atravesar 150
km de aire atmosfrico antes de que su intensidad decaiga a la mitad
de su valor inicial. Por esta razn se pueden ver montaas a cientos
de kilmetros.
El color del cielo lejos de la posicin del Sol es azul porque vemos
la luz dispersada por las molculas de aire. Los dems colores estn
presentes pero en menor intensidad. De hecho, cuanto ms alejado del
Sol ms saturado est el color azul del cielo.
En el crepsculo se produce el fenmeno complementario. En pri-
mer lugar, cuando el Sol se encuentra sobre el horizonte, la luz solar
pasa a travs de ms aire que durante el da, de manera que sufre una
mayor dispersin y termina por desaparecer prcticamente el rango
violeta y azul. Adems, en vez de jarnos en la parte del cielo alejada
del Sol miramos hacia el Sol, direccin en la que persisten los colores
7
Recordemos que una carga acelerada emite radiacin.
8
la frecuencia y la longitud de onda de los fotones estn relacionados con la
velocidad de la luz, c =
32 Captulo 2. La Radiacin Solar
menos dispersados, que son los amarillos y rojos, caractersticos de las
puestas de Sol y los amaneceres.
2.5.2.2. Dispersin Mie
Ahora bien, el cielo es azul, pero por qu las nubes son blancas?
Las nubes estn constituidas por pequeas gotas de agua suspendidas
en el aire. Ya hemos visto que las molculas aisladas de agua en forma
de vapor absorben radiacin en el infrarrojo y son invisibles en la
atmsfera. Sin embargo, cuando el vapor de agua se condensa en forma
de gotas, la dispersin no es individual sino que es producida por todas
las molculas de la gota oscilando acompasadas con el campo elctrico
de la radiacin electromagntica.
Tengamos en cuenta que un tomo tiene un dimetro del orden del
angstrom y que la longitud de onda del visible es de unos 5000 , de
manera que unos pocos tomos juntos sienten prcticamente el mismo
campo elctrico, y dispersan colectivamente una cantidad de energa
que crece con el tamao de la gota. Este efecto acumulativo satura
cuando la gota alcanza un tamao del orden de la longitud de onda.
Para tamaos de gota mayores, la dispersin deja de depender de la
longitud de onda y el fenmeno se conoce con el nombre de dispersin
Mie. La primera teora completa sobre este tipo de dispersin fue
desarrollada por Gustav Mie (1908). Segn esta teora, se produce ms
dispersin hacia delante, es decir, en la direccin de la luz incidente,
que en ninguna otra direccin y esta direccionalidad de la dispersin
aumenta con el tamao de la partcula dispersora. Esta caracterstica
es la que se ilustra en la gura 2.12
9
. La solucin de Mie no es analtica
y tiene que ser obtenida numricamente debido al gran nmero de
funciones y coecientes que se deben utilizar.
Adems del color de las nubes, otros ejemplos de dispersin Mie
son el color blanquecino del cielo alrededor del Sol, la calima y la ne-
blina que atenan el color del paisaje, y el color grisceo que presenta
la atmsfera sobre las ciudades contaminadas. En estos casos la dis-
persin se debe al polvo, cenizas y, en general, a partculas de tamao
mayor que la longitud de onda visible.
9
La gura se ha adaptado de HyperPhysics http://hyperphysics.phy-
astr.gsu.edu/Hbase/atmos/blusky.html
2.5. La atmsfera y la radiacin solar 33
R
M
1
M
2
Figura 2.12: Comparacin entre la dispersin Rayleigh, R y la dispersin Mie M.
La dispersin Mie es hacia delante, de forma que el observador recibe la radiacin
dispersada en M
1
pero no la dispersada en M
2
.
En resumen, a diferencia de lo que sucede en la absorcin, donde
la energa de la radiacin se transforma en energa cintica de las
molculas, esto es, en calor, en la dispersin la energa de la radiacin
se reeja de forma que el centro dispersor no gana energa. Hay dos
tipos de dispersin, la dispersin Rayleigh, que depende de la longitud
de onda de la radiacin y que se dispersa uniformemente en todas las
direcciones, y la dispersin Mie, que es independiente de la longitud de
onda y se dispersa principalmente en la direccin del rayo incidente.
2.5.3. Reexin
Desde un punto de vista microscpico la reexin es una dispersin
cuando los centros dispersores estn muy prximos comparados con la
longitud de onda. Esta situacin se produce en la interfase que separa
dos medios. Se caracteriza porque el rayo se reeja con la misma inten-
sidad y el mismo ngulo con el que llega el rayo incidente. Cuando la
supercie es plana y todos los rayos incidentes son paralelos, los rayos
reejados tambin son paralelos y entonces se dice que la reexin es
especular. Sin embargo, cuando la supercie es rugosa los rayos ree-
jados no son paralelos entre s y la reexin es difusa. Ejemplos de
ambos tipos son el reejo de la luz en un espejo y el reejo sobre una
supercie nevada.
La radiacin reejada especularmente junto con la transmitida for-
man lo que se conoce como radiacin directa, que se caracteriza
porque los rayos son paralelos; frente a la radiacin difusa que es-
t formada por la radiacin dispersada y la procedente de reexin
difusa.
34 Captulo 2. La Radiacin Solar
Cuadro 2.1: Albedo medio de algunas supercies tpicas sobre la supercie terrestre.
Material Albedo
Nieve polvo 80-95
Hielo 50-60
Nube densa 70-80
Nube ligera 20-30
Agua (Sol en el horizonte) 50-80
Agua (Sol en el cenit) 2-5
Asfalto 5-10
Bosque 10-20
Cultivo 10-25
Terreno seco 20-25
Supercie terrestre 4
Albedo planetario 30-35
La fraccin de la energa incidente que se reeja en una supercie
se conoce como albedo. El albedo depende de la supercie reejante.
En general, los cuerpos claros y brillantes tienen un albedo mayor que
los de color oscuro y supercie mate. Adems de las propiedades de la
supercie, el albedo depende del ngulo con el que incide la luz. As,
por ejemplo, el albedo del agua vara entre un 2-5 % (absorcin casi
total) cuando la incidencia es perpendicular hasta un 50-80 % cuando
el Sol est tendido. En el cuadro 2.1 se da el valor del albedo para
varias supercies.
El albedo planetario es la fraccin del ujo de potencia recibido
del Sol que la Tierra reeja en su conjunto, su valor es aproximada-
mente = 0, 3. La contribucin ms importante al albedo planetario
se debe a la atmsfera con un total del 26 %, en la que las nubes repre-
sentan un 20 % y el 6 % restante corresponde a los gases y al aerosol
atmosfrico. La supercie terrestre tiene un albedo del 4 %. Para cal-
cular el albedo terrestre se tiene en cuenta el albedo de cada tipo de
supercie ponderado por su extensin.
2.6. La radiacin terrestre 35
2.6. La radiacin terrestre
La temperatura media de la Tierra es de unos 288 K y como cual-
quier otro cuerpo emite radiacin. De hecho, se puede medir el espectro
de emisin de nuestro planeta igual que se hace para la radiacin solar.
Aunque no es tan inmediato como en el caso del Sol, porque hay que
promediar sobre la latitud (no es lo mismo si se mide en el ecuador
que en el polo), el da y la noche, etc., se puede comparar el espectro
obtenido con el de un cuerpo negro. El resultado de este ajuste es que
la Tierra radia al exterior como un cuerpo negro a la temperatura de
255 K. Temperatura claramente inferior a la de la supercie terrestre
como consecuencia del llamado efecto invernadero.
En las guras 2.13 se compara el espectro de la radiacin terrestre
con el correspondiente espectro solar. A la izquierda se muestra un
esquema simplicado para ilustrar que la radiacin solar tiene longitud
de onda mucho ms corta que la radiacin que emite la Tierra y que
ambos rangos de longitudes de onda prcticamente no se solapan. Por
esta razn, frecuentemente se denomina radiacin de onda corta a la
radiacin solar y de onda larga a la terrestre. En la gura de la derecha
se representa el espectro normalizado de emisin de un cuerpo negro
a la temperatura solar y la de otro a la temperatura terrestre. La
escala de ambos espectros se ha calculado de manera que el rea bajo
las curvas sea la misma, es decir, de forma que la energa total de la
radiacin recibida del Sol sea igual a la que emite la Tierra al espacio
exterior.
Pero la diferencia ms importante, por sus consecuencias en el cli-
ma, entre la radiacin solar y la radiacin terrestre es debida a la
interaccin con la atmsfera. En la gura 2.14 se muestra la distribu-
cin espectral de la radiacin solar y la terrestre dibujadas sobre la
grca del coeciente de absorcin de la atmsfera. Se observa cmo
la atmsfera es prcticamente transparente a la mayor parte de la ra-
diacin solar, sobre todo en el rango del espectro visible, mientras que
absorbe gran parte de la radiacin terrestre. La radiacin absorbida es
de nuevo radiada parte hacia zonas ms altas de la atmsfera, y parte
reenviada hacia la supercie terrestre en forma de radiacin difusa. La
atmsfera se comporta as como un aislante trmico.
Entre 8 m y 11 m se encuentra la llamada ventana atmos-
36 Captulo 2. La Radiacin Solar
1
100
1e+06
1e+08
0 5 10 15 20
1e+04
(m)
I
n
t
e
n
s
i
d
a
d
r
e
l
a
t
i
v
a
Radiacin solar
Radiacin terrestre
0
0.2
0.4
0.6
0.8
1
1.2
10 100 50 1 5 0.1 0.5
T= 6000 K T= 300 K
(m)
I
n
t
e
n
s
i
d
a
d
n
o
r
m
a
l
i
z
a
d
a
onda corta
onda larga
Figura 2.13: Comparacin de los espectros de la Tierra y el Sol. La gura de la
izquierda es un esquema aproximado de la emitancia relativa del Sol y de la Tierra.
Ntese que el eje de ordenadas est en escala logartmica. En la gura derecha se
muestra el espectro normalizado de emisin del Sol y la Tierra segn la Ley de
Planck para temperaturas de 6000 K y de 300 K respectivamente. En este caso, el
eje de abscisas est en escala logartmica.
0
20
40
60
80
100
0.1 1 10 100
C
o
e
f
i
c
i
e
n
t
e
d
e

a
b
s
o
r
c
i

n
I
n
t
e
n
s
i
d
a
d
(m)
Figura 2.14: Absorcin atmosfrica de la radiacin. En rojo, la irradiancia solar
y en verde la emitancia terrestre ambas normalizadas. Estn superpuestas sobre el
coeciente de absorcin atmosfrico, azul claro.
2.7. El equilibrio trmico y la temperatura de la Tierra 37
0
20
40
60
80
100
0.1 1 10 100
I
n
t
e
n
s
i
d
a
d
(m)
Figura 2.15: Intensidad relativa de la radiacin transmitida por la atmsfera. En
rojo la correspondiente a la radiacin de onda corta procedente del Sol y en azul
la radiacin terrestre.
frica por la cual pasa directamente casi toda la radiacin de onda
larga desde la supercie terrestre al espacio exterior. En la gura 2.15
se muestra la distribucin espectral de la energa transmitida por la
atmsfera. La gura no contiene informacin nueva respecto a la mos-
trada en la gura 2.14 porque el coeciente de transmisin no es ms
1 a

, pero ilustra con ms claridad el funcionamiento de la ventana


atmosfrica.
Las nubes absorben la radiacin de longitud de onda comprendida
entre 10 y 12 m de forma que cuando el cielo est cubierto de nu-
bes la ventana atmosfrica est prcticamente cerrada. Como buenas
absorbentes tambin son buenas emisoras de radiacin en ese rango
aumentando la radiacin emitida hacia la supercie terrestre.
2.7. El equilibrio trmico y la temperatura
de la Tierra
La temperatura, que indudablemente es una de las variables que
mejor caracteriza el clima, es consecuencia del balance energtico de
la Tierra. En general, si un cuerpo de masa m y calor especco c
recibe una cantidad de calor Q por unidad de tiempo, su temperatura
38 Captulo 2. La Radiacin Solar
cambia segn
Q = mc
dT
dt
. (2.8)
Como la Tierra slo intercambia calor con el exterior en forma de
radiacin, el balance de calor por unidad de tiempo es la diferencia
entre la potencia que recibe y la potencia que emite, esto es,
Q = P
abs
P
emi
.
Cuando se cumple que P
abs
= P
emi
, la Tierra est en equilibrio trmico,
en cuyo caso, la ecuacin (2.8) implica que la temperatura es constante.
Esta ltima igualdad tambin se conoce como balance radiativo
porque ambas energas, la que llega del Sol y la que emite la Tierra,
lo son en forma de radiacin.
Antes de analizar cuantitativamente el balance energtico deta-
llado, en esta seccin vamos a considerar unos modelos sencillos que
permiten calcular la temperatura terrestre como consecuencia del equi-
librio trmico y determinar la importancia de cada uno de los ujos.
Cul sera la temperatura de la Tierra si no hubiera at-
msfera? Suponiendo que la radiacin solar se distribuye uni-
formemente sobre la supercie terrestre, la potencia por unidad
de supercie que llega a la Tierra es un cuarto de la constante
solar, S/4, ver la ecuacin (2.6). De este ujo, S/4 se reeja
directamente al espacio exterior y el resto,
F
abs
= S(1 )/4,
se absorbe por el planeta.
Como la Tierra est a la temperatura T
0
, radia un ujo de po-
tencia que, de acuerdo con la ley de Stefan-Boltzmann, es
F
emi
= T
4
0
.
Igualando ambos ujos de potencia, tenemos que
S(1 ) = 4T
4
0
,
de donde podemos despejar la temperatura de la supercie te-
2.7. El equilibrio trmico y la temperatura de la Tierra 39
rrestre
T
0
=
_
S(1 )
4
_
1/4
=
_
1, 37 10
3
(1 0, 3)
4 5, 7 10
8
_
1/4
= 255 K.
(2.9)
Esta es una temperatura claramente inferior a la temperatura
real. Aunque se podra pensar que este es un resultado razona-
blemente aproximado dada la sencillez del modelo, veremos a
continuacin que el problema no estriba en la sencillez del mo-
delo sino en el hecho de que este carece de atmsfera.
Modelo simple de atmsfera. Consideremos ahora que el sis-
tema climtico tiene atmsfera. El modelo ms sencillo de atms-
fera consiste en una capa que absorbe toda la radiacin emitida
por la Tierra y es transparente a la radiacin solar, ver gura
2.16.
Esta capa atmosfrica tiene su capacidad calorca y, por tanto,
en equilibrio alcanza una temperatura T
1
. Emite radiacin como
un cuerpo negro, la mitad de la cual est dirigida hacia el exte-
rior y la otra mitad hacia la supercie terrestre. As pues, hay
un balance radiativo para la supercie terrestre y otro para la
atmsfera, que se escriben como
S
4
(1 ) + T
4
1
= T

4
0
2T
4
1
= T

4
0
De este sistema de ecuaciones se despeja la temperatura de equi-
librio de la supercie terrestre T

0
T

0
= 2
1/4
T
0
= 303 K = 30

C (2.10)
y la temperatura de la atmsfera T
1
= 2
1/4
T

0
= 255 K.
La diferencia entre las temperaturas de ambos modelos T

0
T
0
=
48

C es consecuencia del efecto de la atmsfera. Este resultado
pone de maniesto que la atmsfera juega un papel importante
en la temperatura supercial de la Tierra, actuando de aislante
trmico. Sin embargo, la temperatura obtenida es demasiado
40 Captulo 2. La Radiacin Solar
S(1 )/4
T

4
0
T
4
1
T
4
1
T

0
T
1
Figura 2.16: La atmsfera es transparente a la radiacin solar y absorbe toda la
radiacin terrestre. Radia como un cuerpo negro a la temperatura T
1
.
alta comparada con la temperatura media real. En qu falla el
modelo?
Atmsfera absorbente selectivo.
Un caso intermedio y ms realista es una atmsfera que ltra
selectivamente parte de la radiacin infrarroja, tanto solar co-
mo terrestre, es decir, que tiene un coeciente de absorcin a
S
para la radiacin solar y un coeciente a
T
para la radiacin te-
rrestre
10
. En este caso, para hacer los balances radiativos de la
atmsfera y la Tierra hay que considerar los ujos de potencia
que se muestran en la gura 2.17.
El procedimiento es similar al caso anterior y su desarrollo se
deja como problema al nal del captulo. El resultado es que la
temperatura de la supercie terrestre est dada por la expresin
S
4
(1 ) = T
4
0
donde es un coeciente que depende de a
T
y a
S
y que corrige
la emisin de la Tierra como cuerpo negro (cuerpo gris). Para
valores aproximados de los coecientes de absorcin a
S
= 0, 1 y
10
Los coecientes a
T
y a
S
son independientes en el sentido de que representan
respectivamente la fraccin de energa solar y terrestre que es absorbida por la
atmsfera, es decir, el resultado de integrar la radiacin para toda longitud de
onda
_
E(T, )a

d, donde a

es el nico coeciente de absorcin atmosfrico.


2.7. El equilibrio trmico y la temperatura de la Tierra 41
F
S
= S(1 )/4
F
S
a
S
F
S
(1 a
S
)
F
T
(1 a
T
)
F
T
= T
4
0
F
T
a
T
T
4
1
T
4
1
T
0
T
1
Figura 2.17: Modelo del efecto invernadero en el que la atmsfera absorbe selecti-
vamente radiacin de onda larga.
a
T
= 0, 8, se tiene que = 0, 63 y la temperatura de la super-
cie terrestre es T
0
= 286 K = 13

C, que es un valor bastante
aproximado al valor real.
En el caso de que a
S
= 0 y a
T
= 1 este modelo atmosfrico se re-
duce al modelo simple, en el que la atmsfera no absorbe la parte
infrarroja de la radiacin solar, pero absorbe completamente la
radiacin terrestre. Ambos ujos tienen efectos opuestos en la
temperatura de equilibrio de la atmsfera, el primero reduce la
cantidad de energa que recibe del Sol y el segundo, que bsi-
camente es un bloqueo de la ventana atmosfrica, aumenta la
cantidad de energa que absorbe procedente de la supercie te-
rrestre. Por tanto, el bloqueo de la ventana es responsable de
un incremento de la temperatura de 17

C, lo que pone de ma-
niesto la importancia de la ventana atmosfrica en el efecto
invernadero.
2.7.1. El efecto invernadero
Por efecto invernadero se entiende el incremento de temperatura
de la supercie terrestre debido a que la atmsfera se calienta y emite
radiacin. Hemos visto en la seccin anterior que por este efecto la
temperatura media de la supercie terrestre es 33

C mayor que la que
le correspondera a su balance energtico en ausencia de atmsfera. El
42 Captulo 2. La Radiacin Solar
efecto invernadero es, pues, un fenmeno benecioso que hace nuestro
planeta habitable.
Sin embargo, el efecto invernadero se ha convertido en un problema
tan importante en la actualidad, porque en los ltimos 50 aos, debido
a la actividad humana, se ha producido una intensicacin del mismo,
que est dando lugar a un rpido incremento de la temperatura me-
dia de la supercie terrestre. De este fenmeno, que se conoce como
calentamiento global, trataremos con ms detalle en el captulo 10.
Los gases causantes del efecto invernadero son principalmente el
CO
2
, CH
4
, O
3
y el vapor de agua, por lo que se les denomina gases
de efecto invernadero. Hay otros gases presentes en la atmsfera en
proporciones mucho menores que absorben radiacin en el rango de la
ventana atmosfrica, por lo que su importancia en el efecto invernadero
se ve amplicada.
2.8. Balance de energa detallado
En la seccin anterior hemos revisado los ujos de calor principales
y la importancia de los mismos. En esta seccin daremos una descrip-
cin cuantitativa y ms detallada de los distintos ujos de energa
que constituyen el balance radiativo global, y tambin de los ujos de
calor a travs de los cuales interacciona la supercie terrestre con la
atmsfera.
Recordemos previamente que hay tres procesos de transmisin del
calor que son: conduccin, radiacin y conveccin. De la radiacin
hemos hablado extensamente en este captulo y con ella se transere
energa en forma de ondas electromagnticas.
La conduccin de calor se produce a travs de choques entre
molculas vecinas, de manera que requiere que los cuerpos estn en
contacto. La conveccin consiste en el transporte de calor a travs
de una corriente de materia uida. Es consecuencia de gradientes de
temperatura y de densidad que en la atmsfera generalmente son ver-
ticales. Cuando el transporte de calor se debe al viento se utiliza el
trmino adveccin o conveccin forzada. En la atmsfera el uido que
transporta el calor es el aire, pero tambin se habla de adveccin por
2.8. Balance de energa detallado 43
corrientes ocenicas, en cuyo caso el agua es el uido que transporta
el calor.
Para hacer ms fcil la comparacin de los distintos ujos ener-
gticos, consideraremos promedios anuales. Tomaremos el ujo de ra-
diacin solar que llega a la parte exterior de la atmsfera, que es
F
0
= S/4 = 341 Wm
2
, como 100 unidades arbitrarias de ujo de
energa por unidad de tiempo, ver la gura 2.18.
De las 100 unidades arbitrarias de ujo de potencia que llegan a la
Tierra en forma de radiacin solar, aproximadamente 30 unidades son
directamente reejadas al espacio y las 70 restantes son absorbidas de
diferentes formas.
La contribucin ms importante a la reexin, con 20 unidades,
corresponde a las nubes y el resto se reparte entre 6 unidades de los
aerosoles y gases en la atmsfera, y 4 unidades que se reejan en la
supercie terrestre. Esta radiacin reejada lo es en su mayor parte
en el visible y a ella se debe el aspecto brillante que presenta nuestro
planeta visto desde el exterior.
La radiacin que no se reeja directamente es absorbida por la at-
msfera y la supercie terrestre. En la atmsfera se absorben 19 uni-
dades, repartidas entre las nubes, 3 unidades, y los gases atmosfricos
que absorben 16 unidades. Finalmente, la supercie terrestre absorbe
las 51 unidades restantes en forma de radiacin directa y difusa.
Con esto se completan los ujos de radiacin de longitud de onda
corta procedente del Sol.
La supercie terrestre emite 117 unidades de radiacin infrarroja,
parte de la cual es absorbida por los gases de efecto invernadero y
las nubes, 111 unidades, y slo 6 unidades escapan directamente al
exterior a travs de la ventana atmosfrica.
Adems de radiacin, entre la supercie terrestre y la estratosfera
hay un ujo de calor debido a corrientes convectivas, o trmicas, que
arrastran aire caliente desde la supercie hacia las capas ms altas de
la atmsfera y aire fro en sentido contrario. A este ujo de calor, lla-
mado calor sensible
11
, corresponden 7 unidades. Estas corrientes de
11
El ujo de calor sensible incluye dos trminos. Una pequea parte de calor
transmitido al aire por conduccin, el aire puede estar en reposo y se calienta
por contacto con la supercie, y otra parte por adveccin, que es el calor que se
transporta por el viento.
44 Captulo 2. La Radiacin Solar
51
Tierra
c
a
l
o
r

s
e
n
s
i
b
l
e
100
96
4
30
64
6
19
111
117
6
23
26
7
c
a
l
o
r

l
a
t
e
n
t
e
Atmsfera
Condensacin
Evaporacin
Conveccin
Figura 2.18: Esquema de los ujos radiativos en la Tierra y en la atmsfera. En
amarillo claro la radiacin procedente del Sol y en amarillo oscuro la radiacin de
longitud de onda larga que emite la tierra y la atmsfera. Los ujos de calor por
conveccin (calor sensible) en rojo y por evaporacin/condensacin (calor latente)
en verde.
aire tambin transportan vapor de agua, que al evaporarse refresca la
supercie absorbiendo calor latente, que posteriormente cede al con-
densarse en forma de nubes. Este ujo de calor debido al cambio de
fase del agua equivale a 23 unidades, que es una cantidad sustancial del
ujo total, puesto que es tres veces mayor que el ujo de calor sensible
y aproximadamente igual a la mitad del ujo de calor recibido del Sol.
Como el balance de energa en la supercie de la tierra es cero, sta
recibe de la atmsfera un ujo de 96 unidades (51+96=7+23+117).
La atmsfera, por una parte, absorbe 19 unidades de radiacin so-
lar y 111 de radiacin terrestre. Por otra parte, emite 64 al espacio
exterior y reenva otras 96 a la tierra. Este ujo devuelto de 96 uni-
dades es el origen del efecto invernadero. El balance de la atmsfera
es 19+7+23+111=64+96.
El sistema tierra-atmsfera conjuntamente tambin esta en equi-
librio puesto que recibe 100 unidades y emite otras 100 (30+6+64)
unidades. Como consecuencia de este triple balance energtico, hay
una temperatura constante distinta para la supercie, para la atms-
fera y una temperatura efectiva para el conjunto tierra-atmsfera.
2.8. Balance de energa detallado 45
Resumen
Prcticamente toda la energa que llega a la Tierra procede del Sol
y llega en forma de radiacin electromagntica que se propaga por el
espacio.
Todos los cuerpos emiten y absorben energa en forma de radiacin
electromagntica. La radiacin electromagntica se caracteriza por su
energa que es proporcional a la frecuencia y, por lo tanto, a la inversa
de la longitud de onda. Mientras que los tomos y las molculas en
forma gaseosa emiten en determinadas longitudes de onda, la materia
condensada emite en todas las longitudes de onda.
La distribucin de energa emitida por longitud de onda depende
de la temperatura del cuerpo emisor. La intensidad de la radiacin es
proporcional a la cuarta potencia de la temperatura (ley de Stefan-
Boltzmann) y el valor de la longitud de onda para el que se produce la
mxima emisin es inversamente proporcional a la temperatura (ley
de Wien).
La energa por unidad de tiempo que llega a la Tierra en forma de
radiacin solar es igual a la que emite la Tierra. Como consecuencia
de este balance radiativo se determina la temperatura de la supercie
terrestre. Aunque ambos ujos de energa sean iguales en intensidad,
de acuerdo con las leyes de la radiacin, el rango de longitudes de onda
de la radiacin procedente del Sol (visible) y el de la radiacin emitida
por la Tierra (infrarrojo) prcticamente no se solapan.
La atmsfera se encuentra entre el Sol y la supercie terrestre de
manera que la radiacin que entra y sale tiene que atravesarla. La
atmsfera es un ltro selectivo que deja pasar la radiacin procedente
del Sol, pero absorbe la que emite la Tierra. As pues, la supercie
terrestre se calienta por efecto de la radiacin solar y es sta la que
calienta la atmsfera. Este efecto de aislante trmico es el llamado
efecto invernadero responsable de la que la temperatura terrestre sea
unos 30

C superior a la temperatura de equilibrio en ausencia de
atmsfera.
Adems de por radiacin, la supercie terrestre intercambia calor
sensible con la atmsfera por conduccin y conveccin, y tambin calor
latente por el transporte convectivo de vapor de agua.
46 Captulo 2. La Radiacin Solar
Cuestiones
1. A qu nos referimos cuando decimos que la temperatura efectiva
de cuerpo negro del Sol es T
S
?
2. Al igual que el Sol, la Tierra tambin radia como un cuerpo
negro, pero en qu se diferencia de la emisin solar? Compare
el color, intensidad, rango de emisin.
3. Qu es la constante solar? Es realmente constante? De qu
depende?
4. Cul es la mxima energa solar que se puede obtener por m
2
en la supercie terrestre?
5. De la radiacin solar que incide sobre la atmsfera parte se dis-
persa, parte se absorbe y parte se transmite. Qu partes con-
tribuyen al calentamiento de la atmsfera?
6. Dena radiacin directa, reejada y difusa.
7. Utilizando la ecuacin (2.7) estime la intensidad relativa de la
dispersin del violeta de longitud de onda 400 nm y el rojo de
700 nm.
Problemas
1. Sabiendo que la temperatura del Sol es T = 5 700 K y su ra-
dio R
S
= 696 000 km, calcular: a) La potencia luminosa total
emitida por el Sol. b) La energa que emite el Sol diariamente.
2. Si la temperatura media de la Tierra es de 27

C y suponemos
que emite como un cuerpo negro, determinar: a) La longitud de
onda del mximo de la emitancia. b) La potencia de la radiacin
emitida. c) Si la temperatura media se elevara 10 K, cunto
aumentara la potencia de la radiacin emitida?
Cuestiones y problemas 47
3. Determinar constante solar en Marte sabiendo que la distancia
media al Sol es 1, 52 veces mayor que la distancia media de la Tie-
rra al Sol, y que la constante solar terrestre es S = 1368 Wm
2
(Sol. 592 Wm
2
)
4. En el modelo simple de atmsfera descrito en la seccin 2.7 se
supone que la atmsfera es transparente a la radiacin solar y
absorbe toda la radiacin emitida por la Tierra. Se ignoran, por
tanto, la cantidad absorbida de energa solar en el infrarrojo y
la transmitida a travs de la ventana atmosfrica. Con los datos
de la gura 2.18, estime la importancia relativa de ambos ujos.
5. Cul sera la temperatura de la Tierra si estuviera completa-
mente cubierta de agua y no hubiera atmsfera? Considerar que
la temperatura del Sol es de 6 000 K , el radio del sol R
s
=
7 10
8
m, la distancia media Sol-Tierra R
TS
= 1, 5 10
11
m y
el albedo terrestre = 0, 02.
6. Un modelo ms realista del efecto invernadero considera la at-
msfera como una capa de temperatura uniforme que ltra se-
lectivamente la radiacin infrarroja, tanto solar como terrestre.
En el modelo se considera que la atmsfera tiene un coeciente
de absorcin a
S
para la radiacin solar y un coeciente a
T
para
la radiacin terrestre, ver gura 2.17. a) Deduzca las ecuaciones
del balance radiativo de la atmsfera y de la Tierra. b) Obtenga
la temperatura de equilibrio de la atmsfera y de la Tierra. c)
Para qu valores de los coecientes de absorcin la temperatura
de este modelo se reduce a las ecuaciones (2.9) y (2.10)?
Captulo 3
La temperatura
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Comprender el origen de la variacin de la insolacin con la
latitud.
Entender la causa de las estaciones.
Adquirir unas nociones de las caractersticas ms importantes
del movimiento astronmico de la Tierra.
Conocer la distribucin global de la temperatura.
Entender la causa de las variaciones diarias y anuales de la tem-
peratura.
Comprender los factores que inuyen en la temperatura.
49
50 Captulo 3. La temperatura
3.1. La insolacin
En el captulo anterior hemos tratado la radiacin globalmente y
hemos deducido tambin globalmente la temperatura de la supercie
de la Tierra. Sin embargo, todos sabemos que la temperatura de la
supercie terrestre depende de la latitud: no es lo mismo el clima en
el polo que en el ecuador.
En esta seccin vamos a ocuparnos de la energa que en forma de
radiacin llega a la supercie terrestre. Concretamente, la cuestin que
abordaremos es el clculo de la insolacin, I, que es la energa solar
por unidad de tiempo que llega a una supercie unidad situada sobre
un lugar concreto de la supercie terrestre. Sabemos que la constante
solar, S, es la energa por unidad de tiempo que llega a una supercie
unidad situada fuera de la atmsfera y perpendicularmente a los rayos
solares. En la gura 3.1 se ilustra cmo la potencia radiativa SA que
pasa a travs de la supercie A es la misma que pasa a travs de las
supercies A
1
y A
2
, es decir, que SA = I
1
A
1
= I
2
A
2
. La insolacin,
que es el ujo que llega a A
1
o A
2
, es menor que la constante solar,
porque la misma cantidad de potencia se tiene que repartir sobre un
rea mayor o igual que A. La insolacin depende en primer lugar del
ngulo de incidencia segn la relacin
I
i
= SA/A
i
= S sen
i
. (3.1)
El ngulo de incidencia es igual a la altura angular (o elevacin) del
Sol sobre el horizonte, y depende de la hora del da, la estacin anual
y la latitud del lugar, lo que explica que la distribucin de la energa
sobre la supercie de la Tierra no sea uniforme. Veamos a continuacin
cada uno de los factores que inuyen en la insolacin.
3.1.1. Excentricidad de la rbita
La insolacin depende de la excentricidad a travs de la constan-
te solar. La Tierra, en su movimiento de traslacin alrededor del Sol,
describe una rbita en forma de elipse de poca excentricidad en uno
de cuyos focos est el Sol. El plano de la rbita se llama eclptica. La
distancia mnima de la Tierra al Sol es de 147 millones de kilmetros,
punto de la rbita llamado perihelio, por el que la Tierra pasa alre-
3.1. La insolacin 51

2
A
1
A
2
A
A
Figura 3.1: La radiacin solar incidiendo sobre la supercie terrestre. La insolacin
I
i
= S sen
i
depende del ngulo de incidencia, es mxima cuando = 90

y
mnima cuando = 0
dedor del 3 de enero. La distancia mxima de la Tierra al Sol es de
152 millones de km, cuando pasa por el afelio aproximadamente el 4
de julio. Debido a la variacin de la distancia de la Tierra al Sol, en
el perihelio la radiacin que recibe la Tierra es un 7 % mayor que en
el afelio. Es evidente que si en invierno, que es cuando estamos ms
cerca del Sol y, por tanto, recibimos ms radiacin, la temperatura es
menor que en verano (en el hemisferio norte), la excentricidad de la
rbita no es la causa de las estaciones.
3.1.2. Inclinacin del eje de rotacin
La causa de las estaciones es la inclinacin del eje de rotacin de
la Tierra respecto al plano de la eclptica, ver gura 3.2.
El eje de rotacin de la Tierra forma un ngulo de inclinacin de
23, 5

con la normal al plano de la eclptica. Como el eje de rotacin


es perpendicular al plano del ecuador, este plano y el plano de la
eclptica forman tambin un ngulo de 23, 5

. El ngulo de inclinacin
no cambia a lo largo del movimiento anual de traslacin de la Tierra
alrededor del Sol.
Desde un punto de vista situado en el Sol, ver gura 3.2(a), la Tie-
rra en su movimiento pasa por un punto llamado solsticio de verano,
52 Captulo 3. La temperatura
d=23,5
Solsticio de invierno
Solsticio de verano
Equinoccio de primavera
Equinoccio de otoo
Perihelio
Afelio

s
= 0

s
= 0

s
= 23, 5
(a) Movimiento de la Tierra
Ecliptica
Sol
E
cuador celeste
P
o
lo
n
o
rte
c
e
le
s
te
P
o
lo
s
u
r c
e
le
s
te
EO
EP
SI
SV
s

s
= 0

s
= 0

2
3
,
5

2
3
,
5

23, 5

(b) Movimiento aparente del Sol


Figura 3.2: La rbita terrestre y el plano del ecuador celeste ilustrando la posicin
de los equinoccios (EP, EO) y los solsticios (SV, SI). El ngulo de inclinacin es
constante pero la declinacin solar
S
vara entre 23, 5 en los solsticios y cero en
los equinoccios.
en el que el eje de rotacin alcanza la mxima inclinacin respecto a
Sol (21 de junio). Esta inclinacin respecto al Sol va disminuyendo
hasta llegar a otro punto, el solsticio de invierno, en el que es el
Polo Sur el que mira hacia el Sol (21 de diciembre). Entre ambos pun-
tos hay otros dos puntos llamados equinoccios (21 de marzo y 21 de
septiembre) en los que el eje no est inclinado hacia el Sol.
1
Visto desde la supercie terrestre, gura 3.2(b), lo que se observa
es que la declinacin solar vara a lo largo del ao. Recordemos que
la declinacin solar
s
es el ngulo que forma la lnea que une los
centros de la Tierra y el Sol y su proyeccin sobre el ecuador. Desde su
valor mximo en el solsticio de verano, donde
s
= 23, 5

, la declinacin
solar disminuye continuamente hasta llegar su valor mnimo,
s
=
23, 5

, en el solsticio de invierno. En funcin de la declinacin, los


equinoccios son los puntos de la rbita en los que
s
= 0

. Cuando la
declinacin pasa de positiva a negativa se denomina equinoccio de
otoo y en el paso de declinacin negativa a positiva, equinoccio de
primavera.
Es posible que sea ms fcil entender la relacin entre las estacio-
1
Como veremos en el captulo 10, al tratar del cambio climtico, la orientacin
del eje de rotacin terrestre vara con un periodo de 25 000 aos.
3.1. La insolacin 53
solsticio solsticio
equinoccio
equinoccio
Figura 3.3: rbita del planeta Urano con una inclinacin de 90

, (en realidad
es de aproximadamente 98

) mostrando que en los solsticios un hemisferio queda


totalmente iluminado con un da sin noche, mientras que al igual que en la Tierra
en los equinoccios el da y la noche tienen la misma duracin.
nes y la inclinacin en el caso extremo del planeta Urano, cuyo eje de
rotacin est inclinado casi 90

respecto a la normal al plano de su


rbita, ver gura 3.3. En cada solsticio, uno de los polos queda orien-
tado hacia el Sol de manera que el hemisferio correspondiente queda
completamente iluminado durante todo el da, mientras que es de no-
che en todo el hemisferio opuesto. Sin embargo, en los equinoccios, al
igual que ocurre en la Tierra, el Sol pasa por el plano del ecuador y el
da y la noche tienen la misma duracin
2
.
El caso de Mercurio es el otro extremo, en el que la inclinacin
es aproximadamente igual a 0

. En este caso, en cualquier lugar del


planeta y durante todo el ao, los das y las noches tienen la misma
duracin.
La Tierra, con una inclinacin de 23, 5

, presenta una situacin


intermedia entre los casos extremos de Mercurio y Urano. Alrededor
del polo norte hay una regin limitada por el crculo polar rtico tal
que, para latitudes superiores no se pone el Sol durante el solsticio de
verano y no sale el Sol durante el solsticio de invierno. Igualmente,
en el Polo Sur se dene el crculo polar antrtico como el paralelo tal
que para latitudes superiores el Sol no se pone durante el solsticio de
2
En la direccin http://www.astrogea.org/divulgacio/urano.htm se puede ver
con ms detalle las estaciones en Urano.
54 Captulo 3. La temperatura
hs
hs

2
S
E
O
Orto
Ocaso
Cenit local
Plano del horizonte
(a) La altura solar crece desde el or-
to hasta alcanzar un mximo al medioda
y posteriormente disminuye hasta hacerse
nula en el ocaso.
S
E
O
Cenit local
Plano del horizonte
(b) La trayectoria solar en el solsticio de
invierno (azul), en los equinoccios de pri-
mavera y otoo (verde), y en el solsticio
de verano (rojo).
Figura 3.4: Movimiento aparente del Sol desde un lugar del hemisferio norte de
latitud media.
invierno y no sale en el solsticio de verano. Los crculos polares son
paralelos de latitud 66, 5

N y S.
Como la declinacin solar cambia a lo largo del ao pasando de
23, 45

en los solsticios a 0

en los equinoccios, en cualquier otro da


del ao se puede aproximar por la ecuacin

s
= 23, 45

cos
_
2
n 173
365
_
(3.2)
donde n es el da del ao. Dado que el solsticio puede ocurrir el 21 o
22 de junio, n se elije de manera que el da n = 173 coincida con el
solsticio de verano.
3.1.3. La altura solar
En la gura 3.4 se muestra la trayectoria del Sol a lo largo del
da vista desde un lugar de la supercie terrestre. La altura solar, ,
cambia a lo largo del da desde el orto al ocaso pasando por un valor
mximo
m
a las 12 horas solares.
La altura mxima del Sol se relaciona con la latitud del lugar y
3.1. La insolacin 55

s

s

s
P
l
a
n
o
d
e
l
h
o
r
i
z
o
n
t
e
C
e
n
i
t
l
o
c
a
l
Sol
Figura 3.5: La gura muestra la mxima altura del Sol
m
en un punto de latitud
cuando la declinacin solar es
s
.
la declinacin solar
s
, ver gura 3.5, por la relacin

m
= 90

(
s
) = 90 +
s
. (3.3)
Para un lugar determinado del hemisferio norte ( constante) la altura
mxima del Sol aumenta desde el el solsticio de invierno (
s
= 23, 5)
hasta alcanzar un mximo en el solsticio de verano (
s
= 23, 5

). Desde
ese da, la altura mxima decae hasta volver al valor mnimo, como se
muestra en la gura 3.4(b). Lo mismo ocurre en el hemisferio sur pero
al revs.
3.1.4. Los trpicos
La declinacin solar coincide con la latitud del paralelo en el que
los rayos de Sol llegan a incidir perpendicularmente sobre la supercie
terrestre, como se sigue de hacer
m
= 90

en la ecuacin (3.3). As,


la latitud del paralelo sobre el que el Sol pasa por el cenit del lugar
va recorriendo oscilatoriamente la franja de latitudes comprendidas
entre los paralelos situados en 23, 5

N y S. Estos dos paralelos son


los trpicos. El trpico de Cncer, situado en el hemisferio norte,
es el paralelo en el que el Sol pasa por su cenit durante el solsticio de
verano, y el trpico de Capricornio, situado en el hemisferio sur, es
el paralelo en el que el Sol pasa por el cenit en el solsticio de invierno.
56 Captulo 3. La temperatura
En la gura 3.6 se muestra la posicin del globo terrestre relativa a la
incidencia de los rayos solares en los equinoccios y solsticios.
3.1.5. La atmsfera
El efecto de la atmsfera sobre la insolacin I en un determinado
lugar depende en cada momento de la transparencia de la propia at-
msfera, que a su vez depende de factores tales como la nubosidad,
aerosoles, etc. Lo que se suele hacer es tomar valores medios anuales y
considerar as la atmsfera con propiedades medias constantes propias
del lugar. Otro efecto es el debido al espesor de la capa de atmsfera
que atraviesa la radiacin solar para llegar a la supercie, que depende
de la latitud del lugar, como se ilustra en la gura 3.7.
3.2. Balance de radiacin segn la latitud
Segn la insolacin media anual el globo terrestre se puede dividir
en las zonas que se muestran en la gura 3.8. La zona ecuatorial, cen-
trada en el ecuador, se extiende entre los 10

de latitud norte y latitud


sur. En esta zona la insolacin es intensa y uniforme con das y noches
de parecida duracin. Hay dos zonas tropicales que se extienden entre
los 10

y los 25

de latitud norte y sur. A continuacin, se encuentran


las dos zonas subtropicales (25

-35

N y S), las zonas de latitudes me-


dias (35

-55

N y S), las zonas subrtica y subantrtica (55

-60

N y
S), las zonas rtica y antrtica (60

-75

N y S), y las zonas polares


(75

-90

N y S).
El balance global de energa no se cumple localmente. En la gura
3.9 se muestra el ujo de energa medio anual en funcin de la latitud.
Se observa que mientras que el ujo energtico incidente depende de
la latitud, el ujo energtico emitido por la Tierra es prcticamente
uniforme. El resultado es que en la zona intertropical hay un ganan-
cia neta de energa y que en latitudes mayores hay dcit energtico,
encontrndose el balance energtico cero aproximadamente en los pa-
ralelos de latitud 37

.
El equilibrio trmico, caracterizado por la temperatura a la que
se establece el balance energtico, es un estado al que tienden todos
los sistemas aislados. En efecto, la temperatura de las zonas donde
3.2. Balance de radiacin segn la latitud 57
SOL
90
43
66,5
0
66,5 N
23,5 N
23,5 S
66,5 S
(a) Solsticio de verano
SOL
90
66,5
66,5
0
23,5 S
23,5 N
66,5 N
66,5 S
(b) Equinoccios
SOL
43
66,5
90
66,5 N
23,5 N
0 N
23,5 S
66,5 S
(c) Solsticio de invierno
Figura 3.6: Altura solar a medioda sobre los paralelos notables. Los trpicos deli-
mitan la zona en la que en algn da del ao la altura mxima del Sol es de 90

, y
los crculos polares que delimitan las zonas en las que hay una noche de 24 horas
y un da sin puesta de sol.
58 Captulo 3. La temperatura
A
2
A
1
Figura 3.7: En la gura se muestra que el espesor de atmsfera que la radiacin
encuentra en su camino a la supercie terrestre depende de la inclinacin de los
rayos solares.
polar norte
polar sur
rtica
subrtica
latitudes medias septentrional
subtropical norte
tropical norte
ecuatorial
latitudes medias austral
subtropical sur
tropical sur
subantrtica
antrtica
90

75

75

60

60

55

55

35

35

25

25

10

10

10

Figura 3.8: Zonas de latitud en funcin de la insolacin. Las lneas rojas discon-
tinuas indican los paralelos notables.
3.2. Balance de radiacin segn la latitud 59
2
3
4
5
E E
Polo Norte Polo Sur ecuador
0

30

30

60

60

90

90

G
J
m

2
Figura 3.9: Balance radiativo en funcin de la latitud. La lnea roja representa el
ujo de energa solar absorbida y la lnea azul el ujo de energa emitida por la
supercie terrestre, en funcin de la latitud. En la zona sombreada en azul hay en-
friamiento neto, porque se emite ms energa de la que se recibe, y en la zona rosa
hay supervit energtico. Los puntos de equilibrio se encuentran aproximadamente
a los 37

de latitud.
hay un supervit de energa debera aumentar y, por tanto, tambin
lo hara la intensidad de la radiacin emitida hasta que se iguale el
ujo entrante y el saliente. Y por el contrario, en las zonas donde hay
dcit la supercie se enfriara disminuyendo as la energa emitida,
hasta que tambin se alcanzara el equilibrio trmico. La temperatura
de equilibrio dependera de la latitud. Se puede estimar que habra
equilibrio energtico si la temperatura de la zona polar fuera apro-
ximadamente 25

C menor y la temperatura de la zona intertropical
unos 14

C ms alta.
Si la temperatura sobre la supercie de la Tierra es ms uniforme
de lo que le corresponde por su balance radiativo, es porque hay un
ujo neto de calor desde la zona ecuatorial hacia las regiones polares
debido principalmente a la llamada circulacin general atmosfrica y,
en menor medida, a las corrientes ocenicas, de lo que trataremos en
los captulos 6 y 8. Veremos que este ujo neto de calor es fundamental
para entender el tiempo meteorolgico y el clima.
60 Captulo 3. La temperatura
3.3. Los ciclos de la temperatura
La temperatura de la supercie terrestre vara siguiendo aproxima-
damente dos ciclos, uno de periodo diario y otro anual. De la ecuacin
(2.8) se deduce que la variacin de la temperatura es consecuencia de
la variacin del ujo neto de calor o balance de potencia por unidad
de supercie local. Cuando el ujo neto es positivo la temperatura
crece y viceversa, pero lo hace con un cierto retraso que depende de
la capacidad calorca. Cuanto menor sea la capacidad menos calor es
necesario para aumentar la temperatura y en consecuencia ms rpi-
damente sigue la variacin del ujo de calor.
En la gura 3.10 se muestra el ciclo diurno de temperatura y de los
ujos de potencia radiativa. El rango o variacin diaria de la tempera-
tura es la diferencia entre la temperatura mxima y la mnima de cada
da. Este rango tambin se conoce como oscilacin trmica diaria
3
.
La temperatura media diaria se calcula promediando la temperatura a
cada hora durante las 24 horas del da. La temperatura mxima diaria
tiene lugar a media tarde y la mnima aproximadamente al amanecer,
mostrando un retraso respecto al ujo neto radiativo.
El segundo ciclo de temperatura tiene un periodo de un ao. Cal-
culando la temperatura media mensual y representndola en funcin
del mes del ao, se observa una oscilacin en la que tambin se puede
denir el rango u oscilacin trmica anual como la diferencia en-
tre la temperatura del mes ms fro y el ms clido. La temperatura
mxima en el hemisferio norte se alcanza en julio con casi un mes de
retraso respecto al mximo de insolacin que se produce en el solsticio
de verano. La mnima temperatura se alcanza a nales de enero o en
febrero cuando el mnimo de insolacin se produce en el solsticio de
invierno.
La temperatura media anual se calcula promediando la tempe-
ratura mensual durante los doce meses del ao. En climatologa, la
temperatura media anual se promedia sobre periodos de 30 aos y al
valor medio se denomina temperatura normal. Se llama anomala
a la diferencia entre la temperatura media anual y la temperatura nor-
mal. Segn que la anomala sea positiva o negativa, el ao se calica
3
Aunque en un ciclo la amplitud es la mitad del rango, a veces se utiliza am-
plitud trmica como oscilacin trmica.
3.3. Los ciclos de la temperatura 61
F
l
u
j
o
s
T
e
m
p
e
r
a
t
u
r
a
T
e
m
p
e
r
a
t
u
r
a
T
M
T
m
orto ocaso medioda
Figura 3.10: Ciclo diario de temperatura en un lugar cualquiera de la supercie
terrestre. El ujo de potencia solar absorbido (lnea roja) y el ujo de potencia
emitido (lnea azul) por la supercie terrestre. La temperatura, en verde, crece
cuando hay supervit de energa (zona sombreada en rosa) y decrece cuando hay
dcit (zona sombreada en azul claro).
de clido o fro. En la gura 3.11 se muestran las anomalas de la tem-
peratura media anual para la Espaa Peninsular, que en el periodo de
referencia 1971-2000 es de 15

C.
3.3.1. Factores determinantes de la temperatura
Las variaciones de temperatura dependen del balance energtico
local, y este balance depende de la latitud y tambin de otros factores
como la altitud, el tipo de suelo, la cercana a grandes masas de agua
como lagos o mares y las corrientes ocenicas.
La latitud inuye bsicamente a travs de la duracin de da y
de la altura del Sol a medioda. De esta manera, cuanto menor sea
la latitud, menor ser la amplitud trmica anual porque menor es la
variacin estacional de la insolacin. En cambio, a lo largo del da
ocurre lo contrario, la amplitud diaria es mayor cuanto menor sea la
latitud porque segn nos acercamos al ecuador aumenta la altura solar
a medioda y, por tanto, la insolacin mxima diaria.
El tipo de suelo es un factor importante de la temperatura del
aire, porque el suelo absorbe el 50 % de la radiacin total solar (ver
62 Captulo 3. La temperatura
1.4
1.2
1
0.8
0.6
0.4
0.2
0
0.2
0.4
0.6
0.8
1
1.2
1.4
1965 1970 1975 1980 1985 1990 1995 2000 2005

C
1961 2008
Figura 3.11: Anomalas de temperatura media anual en la Espaa Peninsular y
Baleares desde 1961 a 2008. Datos obtenidos del Resumen Anual Climatolgico
2008, AEMET.
gura 2.18), y es el suelo el que calienta el aire que est situado sobre
l. La temperatura que alcanza el suelo depende del calor especco y
de la conductividad trmica.
El calor especco de una sustancia es la cantidad de calor necesaria
para elevar la unidad de masa un grado. Para un determinado ujo
de calor, la conductividad trmica nos dice la profundidad a la que
se alcanza una determinada diferencia de temperatura. As, cuanto
mayor sea la conductividad, ms profunda es la capa de suelo en la que
se producen variaciones de temperatura. Por ejemplo, las arenas del
desierto tienen poca conductividad y poca capacidad trmicas, lo que
da lugar a que slo una delgada capa del suelo se caliente rpidamente
durante el da y se enfre tambin con rapidez durante la noche.
La vegetacin, a travs de la fotosntesis y sobre todo de la trans-
piracin, absorbe energa solar que disminuye el calor disponible para
elevar la temperatura del suelo. La vegetacin, por tanto, tiene un
efecto amortiguador de la amplitud trmica.
La altitud o elevacin sobre el nivel del mar del suelo inuyen
en la temperatura media debido a la variacin de la densidad de la
atmsfera con la altitud. Cuanto ms denso es el aire ms efectivo
es el efecto invernadero, porque mejor absorbe la radiacin de onda
larga tanto incidente como la emitida por la supercie. Por lo tanto,
la temperatura disminuye con la altitud. Sin embargo, al aumentar la
altitud aumenta la amplitud trmica diaria: de noche hay menos efecto
3.3. Los ciclos de la temperatura 63
invernadero y de da, al ser el aire menos denso, hace falta menos calor
para elevar la temperatura del aire.
Las grandes masas de agua experimentan menores variaciones de
temperatura. El agua por un lado tiene un albedo muy bajo y, por
tanto, absorbe prcticamente toda la radiacin incidente, y por otro
lado, sobre la supercie de la misma se produce evaporacin en la que
se emplea una parte importante de calor incidente. Si las masas de
agua actan como un regulador trmico, en el sentido de que dismi-
nuyen la amplitud trmica, es porque el calor especco del agua es
aproximadamente tres veces mayor que el del suelo y porque debido
a la transparencia del agua el calor se distribuye sobre una capa de
espesor mayor. Este efecto amortiguador de la amplitud trmica se
extiende tambin a las regiones cercanas a las masas de agua.
La nubosidad, al reejar la radiacin, tiene un doble efecto sobre la
amplitud trmica de la supercie. Por un lado, durante el da reeja
parte de la radiacin solar que de otra forma llegara a la super-
cie (refresca), y de noche reeja la radiacin infrarroja emitida por
la supercie terrestre (calienta). Adems, las propias nubes se calien-
tan y emiten parte de su radiacin hacia la supercie terrestre. En
consecuencia, la nubosidad disminuye la amplitud trmica. Este efec-
to depende del tipo de nube, siendo ms acusado cuanto ms espesa
sea la nube. As, nubes altas y delgadas, tipo cirros, prcticamente no
afectan a la temperatura del aire en supercie.
Finalmente, el efecto de la orientacin de las laderas o vertientes
de las montaas respecto al sol. En el hemisferio norte, las laderas
orientadas al sur reciben ms insolacin y por eso se llama solana, en
comparacin con las orientadas al norte o umbra.
Resumen
La insolacin local muestra variaciones estacionales debidas a la
inclinacin del eje de rotacin terrestre y a que ste no vara en su
rbita alrededor del Sol. En el hemisferio norte entre el equinoccio de
primavera y el de otoo la insolacin es mayor que en el hemisferio sur.
Por el contrario, en el hemisferio sur la mxima insolacin se alcanza
64 Captulo 3. La temperatura
en el solsticio de invierno. En los equinoccios las insolacin media es
igual en ambos hemisferios.
La mxima diferencia de insolacin es la que se produce diaria-
mente entre el da y la noche y, por lo tanto, a lo largo del ao la
insolacin depende del nmero de horas del da. En el ecuador la du-
racin del da es durante todo el ao de 12 horas. En cualquier otro
punto del globo el da dura 12 horas en los equinoccios
4
, pero cambia
a lo largo del ao alcanzando un mximo, en el hemisferio norte, en el
solsticio de verano y un valor mnimo en el solsticio de invierno. En el
hemisferio sur ocurre lo contrario, es decir, el da ms largo tiene lugar
en el solsticio de invierno y el ms corto en el solsticio de verano. La
mxima variacin de la duracin del da se produce en el interior del
crculo polar donde se pasa de un da de 24 horas a una noche de 24
horas.
Como la radiacin que emite la supercie terrestre es prcticamente
constante, localmente el balance de energa no es nulo, lo que da lugar
a que la temperatura de la supercie de la tierra no sea uniforme ni en
el tiempo ni en el espacio. La temperatura muestra variaciones cclicas
diarias, estacionales y anuales. En cuanto a la variacin espacial de la
temperatura, sta es debida en primer lugar a la latitud, pero hay
otros factores que inuyen en la temperatura, como son la altitud, el
tipo de suelo, la proximidad a grandes masas de agua y la nubosidad.
4
Equinoccio signica que la duracin de la noche es igual que la del da.
Cuestiones y problemas 65
Cuestiones
1. Qu es la insolacin? Qu relacin hay entre la constante solar
y la insolacin?
2. Dena las siguientes magnitudes: declinacin solar, latitud y al-
tura solar mxima. Para un punto de la supercie terrestre cul
es la relacin entre estas tres magnitudes?
3. En alta mar se mide la altura del Sol a medioda para determinar
la posicin del barco. Cmo se determina a partir de este dato la
latitud? Qu otro dato necesitamos para determinar la longitud
del barco y, por tanto, su posicin?
4. Qu son los equinoccios y los solsticios? Cul es su relacin
con las estaciones, y la duracin del da?
5. Qu relacin guardan el afelio y el perihelio con las estaciones?
6. Cuntas veces al ao pasa el Sol por el cenit de un lugar situado
en el ecuador?
7. Cuntas veces al ao pasa el Sol por el cenit de un lugar situado
en la Pennsula Ibrica?
8. Calcule la variacin anual (en tanto por ciento) de la distancia
de la Tierra al Sol y la correspondiente variacin de la constante
solar.
9. Por qu en el ecuador las noches son de 12 horas durante todo
el ao?
10. Dnde estn situados los trpicos y los crculos polares en Mer-
curio, suponiendo que la inclinacin de su eje es de 0

?
11. Dnde estn situados los trpicos y los crculos polares en Urano,
suponiendo que la inclinacin del su eje es de 90

?
12. Comparar la altura solar mxima en el solsticio de verano sobre
el cielo de Cdiz cuya latitud es 36, 32

N y el de A Corua a
43, 24

N.
Captulo 4
La estabilidad atmosfrica
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Conocer la variacin de la presin con la altitud: utilizar las
ecuaciones hidrosttica e hipsomtrica.
Saber leer los mapas de la atmsfera.
Calcular las variables termodinmicas de una masa de aire en
un proceso adiabtico.
Saber deducir el valor del gradiente adiabtico del aire seco y
calcular la temperatura potencial del aire.
Saber expresar la humedad segn los diversos ndices que se uti-
lizan para medirla.
Entender el efecto de la humedad en la termodinmica del aire.
Saber calcular la temperatura virtual del aire hmedo.
Dado un perl de temperatura, saber determinar la estabilidad
atmosfrica.
Identicar los principales tipos de nieblas y nubes, y las condi-
ciones necesarias para su formacin.
67
68 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
4.1. La Presin
La presin atmosfrica en un punto es el peso de la columna de
aire de seccin unidad que hay sobre ese punto. En el SI la unidad de
presin es el pascal (1 Pa = 1 Nm
2
), pero en meteorologa se utiliza
con ms frecuencia el hectopascal, hPa, por su equivalencia con el
milibar, (1 mbar = 1 hPa), que es la unidad utilizada histricamente
en meteorologa
1
.
De la denicin de presin se deduce inmediatamente la ecuacin
de la hidrosttica
dp = (z)gdz (4.1)
donde (z) es la densidad del aire, que en general depende de la altitud,
y g es la aceleracin de la gravedad. La ecuacin de la hidrosttica
establece que la diferencia de presin, dp = p
1
p
2
, entre dos puntos,
que se encuentran separados una altitud dz, es el peso de la columna
de aire de seccin unidad que los separa.
En el caso de los lquidos, la densidad es constante y la ecuacin
se integra inmediatamente para dar
p(z) = gz, (4.2)
donde hemos tomado como origen de altitudes, z = 0, la supercie del
lquido y hemos cambiado el signo de z que ahora es la profundidad.
Pero la atmsfera es gaseosa y, por tanto, muy compresible, de
manera que la densidad del aire vara con la altitud. El aire se com-
porta en buena aproximacin como un gas ideal. Si consideramos una
determinada masa m de aire que ocupa un volumen V a la presin p
y temperatura T, por la ley de los gases ideales se tiene que
pV = nRT, (4.3)
donde n = m/M
d
es el nmero de moles y M
d
= 28, 96 g/mol, la masa
molecular equivalente del aire seco. En realidad, el aire es una mezcla
1
Otras unidades son la atmsfera, y el milmetro de mercurio, 1 atm =
101 325 Pa = 1013, 25 mbar = 760 mmHg, que es la atmsfera estndar o va-
lor medio de la presin atmosfrica a nivel del mar. Tambin se utiliza mb como
smbolo de milibar.
4.1. La Presin 69
de gases, pero es fcil demostrar que (ver problema 1 al nal de este
captulo) la mezcla tambin se comporta como un gas ideal de masa
molecular M
d
. En la prctica, en lugar del nmero de moles o de la
masa, se utiliza la densidad del aire = m/V o su inversa el volumen
especco v = V/m, y la ecuacin de los gases ideales se escribe de la
forma
p = R
d
T (4.4)
donde
R
d
=
R
M
d
=
8,314 J mol
1
K
1
0, 02896 kgmol
1
= 287, 08 Jkg
1
K
1
(4.5)
es una constante de los gases especca del aire seco.
Despejando la densidad de (4.4) y sustituyendo en (4.1) podemos
escribir la ecuacin de la hidrosttica en funcin de la temperatura del
aire como
dp
p
=
g
R
d
T(z)
dz. (4.6)
En general, la temperatura de la atmsfera T(z) es una funcin de
la altitud, que es necesario conocer para integrar la ecuacin anterior.
Sin embargo, para un determinado rango de altitudes en el que la tem-
peratura cambie poco, podemos integrar la ecuacin anterior con una
temperatura media T constante. Con esta aproximacin, integramos
(4.6) para obtener que
ln
p
2
p
1
=
_
z
2
z
1
g
R
d
T(z)
dz
g
R
d
T
z. (4.7)
Esta es la ecuacin hipsomtrica, que nos relaciona el espesor z
de una capa de aire entre los niveles de presin p
1
y p
2
z =
R
d
T
g
ln
p
1
p
2
. (4.8)
En particular, si p
0
es la presin al nivel del mar, en z = 0, la ecuacin
hipsomtrica nos permite calcular la presin en funcin de la altitud
p(z) = p
0
e
z/H
(4.9)
70 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
(a) Mapa de supercie con isobaras ca-
da 4 hPa.
(b) Mapa de altitud de 500 hPa con iso-
hipsas cada 40 m.
Figura 4.1: Mapas obtenidos de la AEMET.
donde H = R
d
T/g es una constante llamada escala de altitud. El
valor de H nos indica la altitud a la que hay que elevarse para que la
presin decaiga un factor 1/e, es decir, aproximadamente a un 38 %.
As pues, en una atmsfera isoterma la presin decrece exponen-
cialmente con la altitud. Esta ecuacin es una buena aproximacin
en muchas situaciones prcticas
2
, pero hay que tener en cuenta que
para obtener con precisin la presin en funcin de la altitud hay que
conocer T(z). Hay tambin que recordar que en este clculo hemos
considerado que el aire est seco. Como veremos a continuacin, la
humedad del aire modica el valor de H, porque la masa molecular
equivalente y, por tanto, el valor de la constante especca del aire
dependen del contenido de vapor de agua.
La ecuacin hidrosttica o la ecuacin hipsomtrica, que es su equi-
valente en forma integral, establecen una relacin entre la altitud y la
presin, de manera que ambas variables se pueden utilizar para trazar
los mapas de la atmsfera.
Mapas de supercie. Cuando se ja la altitud, generalmente la del
nivel del mar, se puede representar el campo de presin median-
te el trazado de las lneas de igual presin, llamadas isobaras.
Esta representacin es lo que se conoce como mapa de supercie.
2
De hecho, algunos altmetros que se utilizan en aviacin son barmetros cali-
brados con esta ley.
4.1. La Presin 71
Para elaborar estos mapas se utilizan los datos de la presin me-
dida simultneamente en los distintos observatorios. Pero como
los observatorios estn situados generalmente sobre la supercie
terrestre, cada uno a su altitud, hay que reducir las medidas al
nivel del mar mediante la ecuacin (4.9) tomando como valo-
res la temperatura y humedad del propio observatorio. En estos
mapas se observan lineas cerradas que denen zonas de bajas
presiones o borrascas y zonas de altas presiones o anticiclones.
Pero tambin, como ocurre con los mapas topogrcos de relie-
ve, se pueden identicar estructuras como dorsales anticiclnicas
y vaguadas, que se corresponden respectivamente a una loma y
a un valle.
Mapas de altura. La otra forma de representar el estado de la at-
msfera es jar un nivel de la presin, generalmente en valores
jos como 850 hPa, 700 hPa, 500 hPa, 300 hPa, etc. y trazar las
lneas de igual altitud, las isohipsas o curvas de nivel, de forma
similar a lo que se hace en los mapas topogrcos. Igual que en
los mapas de supercie, tambin hay lneas cerradas que corres-
ponden a zonas de altas y bajas, pero ahora son altas de altitud
o elevaciones y bajas de altitud o depresiones. La variacin de
la altitud reeja cambios de la temperatura y de la humedad
del aire. En este caso, la altitud representada se obtiene a partir
de la extrapolacin de las medidas de presin, temperatura y
humedad realizadas mediante radiosondas
3
.
En la gura 4.1 se muestra un ejemplo de ambos tipos de mapas. Estn
realizados con el modelo numrico HIRLAM por la AEMET, de cuya
web www.aemet.es se han obtenido.
4.1.1. Medida de la presin
Los instrumentos con los que se mide la presin se llaman bar-
metros. El primer barmetro que se utiliz es el barmetro de tubo.
3
Para una explicacin detallada de los mapas de altura ver los ar-
tculos de M. Palomares en RAM, que se puede encontrar en este enla-
ce. http://www.meteored.com/ram/1120/mapas-de-supercie-la-presion-al-nivel-
del-mar/ http://www.meteored.com/ram/1177/mapas-de-altura-generalidades/
72 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
Consiste en un tubo lleno de lquido, con el extremo superior cerrado y
el otro extremo abierto y sumergido en un recipiente tambin abierto
y lleno del mismo lquido. La altura del lquido en el tubo es tal que
la presin que ejerce el peso de lquido en el tubo iguala a la presin
atmosfrica, de manera que la propia altura de la columna de lquido
es una medida de la presin. Como lquido se puede utilizar cualquiera
de densidad conocida: el clsico es el mercurio, cuya altura en mm an
se utiliza como unidad de presin, pero adems de caro es txico. Otra
posibilidad es el agua, pero tiene el inconveniente de que hace falta un
tubo de ms de 10 m de longitud para medir la presin atmosfrica.
Otro tipo de barmetros estn basados en la deformacin de cuer-
pos elsticos y huecos en los que se ha hecho un cierto vaco. Las varia-
ciones de presin deforman la supercie del cuerpo y esta deformacin
se amplican por medios mecnicos o electrnicos para transformarla
en la medida de la presin.
4.2. Gradiente adiabtico de temperatura
Los movimientos verticales en la atmsfera son pequeos compa-
rados con los horizontales. La ecuacin hidrosttica (4.1) es, de hecho,
una ecuacin de equilibrio entre la fuerza de la gravedad y el gradien-
te vertical de presin, lo que explica que cuando la atmsfera est en
equilibrio no hay movimiento en la direccin vertical. Sin embargo, hay
circunstancias en las que esta situacin de equilibrio puede alterarse
y se producen movimientos verticales de masas de aire, que dan lugar
a importantes fenmenos meteorolgicos. Como veremos a continua-
cin, entender cmo se comporta una masa de aire cuando cambia de
altitud es fundamental para analizar la estabilidad atmosfrica.
Vamos a considerar la termodinmica de una porcin o burbuja de
aire de masa unidad
4
que tiene una densidad y se encuentra a una
determinada presin p y temperatura T. Esta burbuja est inmersa en
una atmsfera exterior cuyo estado est determinado por una presin,
densidad y temperatura que son funciones de la altitud. Inicialmente
la burbuja se encuentra en equilibrio con su entorno, es decir, a la
4
En meteorologa es conveniente referir todas las magnitudes a la unidad de
masa.
4.2. Gradiente adiabtico de temperatura 73
misma presin y temperatura. Supongamos ahora que esta burbuja se
desplaza verticalmente una pequea distancia dz. En esta posicin la
atmsfera exterior est a una presin p

= p dp, dada por la ecua-


cin hidrosttica, y una temperatura T

. La burbuja, para igualar su


presin con la exterior, se expande aumentando su volumen espec-
co una cantidad dv y modica su temperatura en una cantidad dT.
En este proceso, la burbuja realiza un trabajo dW = pdv, cambia su
energa interna en una cantidad du = c
v
dT, donde c
v
es el calor espe-
cco del aire a volumen constante, e intercambia con el exterior una
cantidad de calor dq, que estn relacionados por el primer principio
de la termodinmica
dq = c
v
dT +pdv. (4.10)
A veces conviene calcular el calor en funcin de dT y dp. Para
eliminar el trmino en dv, diferenciamos la ley de los gases ideales
para el aire, ecuacin (4.4),
pdv +vdp = R
d
dT = (c
p
c
v
)dT, (4.11)
donde c
p
es el calor especco a presin constante, y hemos tenido en
cuenta la relacin de Mayer c
p
c
v
= R
d
. Despejando pdv y sustitu-
yendo en (4.10) nos queda que el ujo de calor es
dq = c
p
dT vdp. (4.12)
Como el aire es muy mal conductor del calor, es una buena apro-
ximacin considerar que el ujo de calor entre la burbuja y el exterior
es despreciable, dq 0. En este caso, el proceso se llama adiabtico y
la ecuacin (4.10) se reduce a
pdv = c
v
dT. (4.13)
Esta ecuacin nos dice que en un proceso adiabtico, el trabajo
que realiza la burbuja para expandirse es igual a la disminucin de su
energa interna o, dicho en trminos de las variables termodinmicas,
que la burbuja se expande disminuyendo su temperatura.
Alternativamente, podemos utilizar la ecuacin (4.12) y tenemos
74 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
que en un proceso adiabtico se cumple que
c
p
dT = vdp. (4.14)
Por la ecuacin de la hidrosttica (4.1) tenemos que dp =

gdz, que
nos permite escribir la ecuacin(4.14) como
c
p
dT = v

gdz =

gdz =
T
T

gdz, (4.15)
donde hemos tenido en cuenta que si p = p

, por la ley de los gases


ideales, tambin se cumple que R
d
T =

R
d
T

.
Si el proceso es sucientemente lento para que la temperatura de
la burbuja T se iguale a la temperatura T

del exterior, de esta ltima


ecuacin podemos despejar el llamado gradiente adiabtico seco
de temperatura
=
dT
dz
=
g
c
p
. (4.16)
Para el aire seco, c
p
= 1005 JK
1
kg
1
y g = 9, 8 ms
2
, se tiene que

d
= 9, 8 K/km, es decir, una masa de aire que asciende en la at-
msfera se enfra aproximadamente un grado cada 100 m. Todo este
proceso es reversible de manera que si la burbuja en vez de ascender
desciende, se calienta con el mismo gradiente.
4.2.1. Temperatura potencial
La diferencia de temperatura entre dos masas de aire es crucial para
determinar la estabilidad atmosfrica. Pero si las masas de aire, cuya
temperatura queremos comparar, se encuentran a distinta altitud, hay
que calcular primero la temperatura que ambas masas tendran cuando
se llevasen a la misma altitud. Por esta razn, es conveniente tomar
una altitud de referencia, que suele la del nivel del mar a la presin de
p
0
= 1000 hPa, y referir la temperatura del aire a ese nivel. Se dene
temperatura potencial de una masa de aire como la temperatura
que tendra si se llevara adiabticamente a la presin de 1000 hPa. As,
podemos comparar la temperatura de dos masas de aire, sea cual sea
su posicin, comparando sus respectivas temperaturas potenciales.
Para obtener una expresin de , consideramos una burbuja de aire
4.2. Gradiente adiabtico de temperatura 75
que se encuentra a temperatura T y presin p, y que por un proceso
adiabtico llega a un estado de temperatura y presin p
0
= 1000 hPa.
En un proceso adiabtico, ecuacin (4.14), tenemos que
c
p
dT = vdp =
R
d
T
p
dp, (4.17)
donde hemos eliminado el volumen especco despejando de la ley de
los gases ideales pv = R
d
T. Ordenando trminos, la ecuacin anterior
queda
c
p
R
d
dT
T
=
dp
p
. (4.18)
Integrando entre (, p
0
) y (T, p) se tiene
c
p
R
d
ln

T
= ln
p
0
p
. (4.19)
que en forma exponencial se escribe como
_

T
_
=
_
p
0
p
_
R
d
/c
p
(4.20)
Sustituyendo valores para el aire seco, R
d
/c
p
= 0, 28 y p
0
= 1000 hPa,
la temperatura potencial queda
= T
_
1000
p
_
0,28
. (4.21)
Esta ecuacin establece que en un proceso adiabtico la temperatura
potencial se mantiene constante. Es decir, en un proceso en el que
Q = 0, la presin p y la temperatura T tienen que variar de forma que
satisfagan (4.21) con constante.
Para calcular la variacin de la temperatura potencial con la alti-
tud, tomamos la derivada logartmica de (4.21)
1

z
=
1
T
T
z

R
d
c
p
p
p
z
76 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
que con las ecuaciones (4.1) y (4.16) nos queda
1

z
=
1
T
(
d
),
donde = T/z es el gradiente vertical de temperatura.
En los diagramas termodinmicos utilizados en meteorologa la
curva que representa un proceso adiabtico se llama adiabtica seca
y se referencia con la correspondiente temperatura potencial.
4.3. Humedad
La atmsfera est formada por una mezcla de gases de proporcio-
nes constantes, el aire seco, y vapor de agua, cuya concentracin es
muy variable
5
de un lugar a otro. El vapor de agua se comporta como
un gas ideal y, por lo tanto, el aire hmedo, que es la mezcla de aire
seco y vapor de agua, se puede tratar tambin como un gas ideal. Sin
embargo, esta aproximacin presenta la dicultad de que la masa mo-
lecular especca del aire hmedo no es constante, porque depende de
la cantidad de vapor de agua. Se dene humedad como la cantidad
de vapor de agua que contiene el aire. Para medir la humedad se utili-
zan varios ndices, pero antes de describirlos conviene repasar algunos
conceptos bsicos de la evaporacin y condensacin del agua.
4.3.1. Presin de vapor
Consideremos en primer lugar el caso de un volumen cerrado que
slo contiene agua, tanto en fase lquida como en fase gaseosa. Si en
un momento dado hay n moles de agua en forma de vapor que ocupan
el volumen V disponible, la presin e que ejerce este vapor viene dada
por la ley de los gases ideales
e =
nRT
V
=
m
v
V
R
M
v
T =
v
R
v
T (4.22)
5
Hemos visto que tambin forman parte de la atmsfera otros gases variables,
pero su proporcin es tan pequea que en este caso se pueden ignorar.
4.3. Humedad 77
donde M
v
= 18 g/mol es la masa molecular del agua, R
v
= R/M
v
es
la constante de los gases para el vapor y m
v
es la masa de vapor.
La presin de vapor e va aumentando segn aumenta el nmero de
molculas que se evaporan, esto es, que pasan de la fase lquida a la
fase gaseosa. Las molculas que forman el vapor terminarn chocando
con la supercie lquida, y algunas de ellas quedarn atrapadas en el
lquido condensndose. Los choques son ms frecuentes segn aumenta
la presin del vapor. Al nal, cuando el nmero de molculas que
se evaporan por unidad de tiempo se iguala al nmero de molculas
que se condensan por unidad de tiempo se alcanza una situacin de
equilibrio entre el liquido y el vapor. En este caso se dice que el vapor
est saturado y la presin del vapor toma un valor e = E denominado
presin de vapor saturante o presin de saturacin.
La presin de saturacin E es una funcin que slo depende de
la temperatura
6
. Si aumenta T aumenta e y, por tanto, el nmero de
choques de molculas de vapor contra la supercie, pero igualmente
aumenta la energa cintica de las molculas del lquido y, por tanto,
el nmero de molculas que se evaporan. Para que una molcula se
evapore tiene que tener una energa cintica suciente para saltar la
barrera que supone la tensin supercial. El resultado es, pues, que
un aumento de T implica un aumento de la presin de saturacin E.
Para una temperatura dada, si e < E(T) se produce evaporacin
neta y, por el contrario, si e > E(T) el vapor est sobresaturado y hay
condensacin neta. Cuando e = E(T), hay equilibrio entre evaporacin
y condensacin y se dice que el vapor est saturado.
La curva E(T) se obtiene experimentalmente y se muestra en la
gura 4.2. Para facilitar la obtencin de datos a partir de la gura se
dan algunos valores en la tabla 4.1.
4.3.2. ndices de humedad
Hay varias formas de expresar la humedad del aire. En general, la
evaporacin se produce en presencia de aire a la presin atmosfrica
p. En este caso, la presin del vapor de agua e es una presin parcial
6
Esto es para una interfase lquido-gas plana. Como veremos al estudiar la
condensacin E tambin depende del radio de curvatura de la interfase (gotas) y
de la concentracin de solutos, si no es agua pura.
78 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
10
30
50
70
90
110
50 40 30 20 10 0 10 20 30 40 50
E
(
h
P
a
)
T(

C)
Figura 4.2: Presin de vapor saturante del agua en funcin de la temperatura.
Cuadro 4.1: Presin saturante en hPa y razn de mezcla saturada en g/kg para
diferentes temperaturas en

C.
T

C -10 0 5 10 15 20 25 30 35
E(T)hPa 2,59 6,09 8,7 12,3 17,1 23,4 31,6 42,5 56,1
r
s
g/kg 1,62 3,82 5,47 7,76 10,84 14,92 20,32 27,65 37,02
que est relacionada con la presin total del aire por la Ley de Dalton
p = e +p
d
(4.23)
donde p
d
es la presin parcial del aire seco. La presin de vapor es,
pues, un indicador de la humedad de la atmsfera. Otros ndices son:
La humedad absoluta que se dene como la masa de agua
contenida por unidad de volumen de aire, es decir, como la den-
sidad del vapor de agua

v
= m
v
/V. (4.24)
Generalmente se expresa en g/m
3
. La humedad absoluta se pue-
de relacionar con la presin del vapor e utilizando la ecuacin
de estado (4.22)

v
=
m
v
V
=
eM
v
RT
= 216, 5
e
T
(4.25)
donde e se mide en hPa. La humedad absoluta depende del vo-
4.3. Humedad 79
lumen de la masa de aire y, por tanto, de la temperatura. Esto
es un inconveniente porque si cambia la temperatura o el volu-
men de una masa de gas, se modica la humedad absoluta sin
que haya cambiado la masa de vapor de agua. Por esta razn es
preferible utilizar ndices relativos.
La razn de mezcla es el cociente de la masa de vapor expre-
sada en g y la masa de aire seco expresada en kg, esto es,
r =
m
v
m
d
. (4.26)
Teniendo en cuenta la ecuacin de estado (4.22), se puede rela-
cionar la razn de mezcla con las presiones parciales del vapor e
y del aire seco p
d
= p e por la expresin
r =

v

d
=
e
p
d
=
e
p e
(4.27)
donde = M
v
/M
d
= 18/28, 96 = 0, 622 es la razn entre las
masas moleculares del agua y del aire seco. La mxima razn
de mezcla que puede alcanzar el aire, cuando e = E, se llama
razn de mezcla saturada r
s
.
La humedad atmosfrica est comprendida entre 0 y 30 g/kg
La humedad especca se dene como la masa de vapor por
unidad de masa de aire hmedo
q =
m
v
m
v
+ m
d
, (4.28)
donde la masa de vapor se mide en g mientras que la masa de
aire se mide en kg. Es pues, un ndice muy parecido a la razn
de mezcla con el que se relaciona por la expresin
1
q
=
m
v
+ m
d
m
v
= 1 +
1
r
=
1 +r
r
. (4.29)
En la atmsfera generalmente se tiene que m
v
m
d
y p e, y
en consecuencia la razn de mezcla y la humedad especca son
80 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
casi iguales r q e/p. Tanto q como r son buenos ndices
para medir la humedad, porque no dependen de la temperatura
y slo varan cuando hay condensacin o evaporacin neta de
agua.
La mxima humedad especca que puede alcanzar el aire se
llama humedad especca de saturacin q
s
.
La humedad relativa, h, se dene como el cociente, expresado
en tanto por ciento, entre la masa m
v
de vapor de agua contenido
en un volumen dado de aire y la masa m
vs
de vapor de agua que
contendra ese mismo volumen si estuviera saturado
h =
m
v
m
vs
100, (4.30)
que es equivalente a
h =
m
v
m
vs
100 =
e
E
100
q
q
s
100. (4.31)
Cuando h = 100 % el aire est saturado y este valor dene los
dos casos siguientes:
h < 100 %, aire no saturado, puede producirse evaporacin.
h > 100 % aire sobresaturado, habr condensacin.
La humedad relativa depende de la temperatura, porque tanto
e como E son funciones de T. As, mantenindose la cantidad
de vapor de agua constante a lo largo del da, se puede pasar
de sobresaturacin, en las primeras horas de la maana con for-
macin de roco, a un ambiente relativamente seco al medioda,
simplemente por el cambio diurno de temperatura. A pesar de
este inconveniente h es un ndice muy utilizado.
La temperatura de roco, T
r
, de una masa de aire es la tem-
peratura a la que tendra que bajar el aire a presin constante
para que se llegue a la saturacin. Es, pues, la temperatura a la
cual se tiene que E(T
r
) = e. Es un ndice que a primera vista
puede resultar extrao, porque expresa la humedad en forma de
4.3. Humedad 81
temperatura, pero es un concepto que procede directamente del
fenmeno del roco o condensacin que a veces se produce du-
rante la noche sobre la supercie de los objetos que se enfran
ms rpidamente que el aire. Este es un ndice muy utilizado
en meteorologa, porque no depende de la temperatura del aire,
sino del contenido de vapor de agua.
La diferencia entre la temperatura real del aire, T, y la tempe-
ratura de roco, T
r
, es una medida de la humedad relativa. La
temperatura T del aire es siempre mayor o igual que T
r
. Si T
disminuye hasta que T = T
r
se alcanza la saturacin, y si es-
te descenso contina se produce condensacin, de manera que
ambas temperaturas siguen siendo iguales.
Como se muestra en la gura 4.2, hay un rango de presiones de
saturacin para el que T
r
es menor que 0

C, en cuyo caso, cuando


el vapor satura forma directamente cristales de hielo. Cuando
la temperatura de roco es negativa se llama temperatura de
escarcha. La escarcha no se trata, pues, de gotitas de roco
congeladas, que tienen el aspecto de diminutas perlas, sino que
forma brillantes cristales del hielo sobre la supercie en la que
se deposita.
Todos los ndices mencionados, excepto la humedad relativa, especi-
can el contenido de vapor de agua en el aire. En el caso de la humedad
relativa, es necesario conocer adems la presin y la temperatura.
4.3.3. Medida de la humedad atmosfrica
Medir con exactitud la humedad del aire no es siempre un proble-
ma sencillo. Un procedimiento directo para medir la humedad abso-
luta se basa en la diferencia de pesada de una sustancia fuertemente
higroscpica antes y despus de haber absorbido toda el agua conte-
nida en un determinado volumen de aire. Indirectamente, se utilizan
dos tipos de instrumentos llamados respectivamente higrmetros y
psicrmetros.
El higrmetro de cabello se basa en la propiedad que tienen los
cabellos de que su longitud dependa de la humedad.
82 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
El higrmetro de condensacin mide la temperatura de roco.
Consiste en una supercie lisa cuya temperatura, medida con un ter-
mmetro adosado a la misma, se puede controlar para que baje lenta-
mente. Se toma como punto de roco la temperatura a la que empiezan
a aparecer gotitas de condensacin sobre la supercie. Actualmente se
utilizan este tipo de higrmetros, pero la medida es electrnica basn-
dose en la variacin de la conductividad elctrica o de la capacidad
del sensor cuando se depositan gotas condensadas.
Otro aparato de medida es el psicrmetro. Consiste en dos term-
metros, uno seco y otro en contacto con una gasa o muselina mojada.
La temperatura T

del termmetro hmedo es menor que la tempe-


ratura T del aire que mide el termmetro seco, porque el agua al
evaporase baja la temperatura como consecuencia del calor latente.
La llamada diferencia psicromtrica, T T

ser mayor cuanto mayor


sea la evaporacin, que, a su vez, depende de la humedad relativa.
La humedad relativa se obtiene a partir de una tabla que contiene los
pares de valores de T, T

y la presin atmosfrica. La diferencia psi-


cromtrica, adems de la humedad relativa, depende de la ventilacin
del termmetro hmedo, por lo que si el psicrmetro est al aire libre,
hay que corregir la medida segn la velocidad del viento.
4.4. El aire hmedo
El comportamiento termodinmico del aire hmedo depende de
que el vapor de agua cambie de fase. Si no hay cambio de fase, esto
es, cuando el aire no est saturado, el vapor es un componente ms
en la mezcla de gases que constituyen el aire seco. En este caso, el
vapor implica bsicamente un cambio en la masa molecular especca
de la mezcla. En el segundo caso, cuando el aire hmedo se satura y
se produce condensacin de vapor, hay que tener en cuenta el calor
latente. Vamos a tratar ambos casos separadamente.
4.4.1. Temperatura virtual
El aire hmedo es una mezcla de aire seco y vapor de agua y, cuando
no est saturado, es una buena aproximacin considerarlo como un gas
4.4. El aire hmedo 83
ideal, para el que podemos escribir una ecuacin de estado de la forma
p =
h
R
h
T, (4.32)
donde
h
es la densidad del aire hmedo y R
h
es la constante de
los gases ideales especca para el aire hmedo. Esta ecuacin nos
relaciona la presin p y la temperatura T del aire hmedo.
Para determinar
h
y R
h
aplicamos la ley de Dalton, que establece
que la presin del aire hmedo es igual a la suma de las presiones
parciales del aire seco y del vapor, esto es, que
p = p
d
+e =
_

d
M
d
+

v
M
v
_
RT = (
d
R
d
+
v
R
v
) T, (4.33)
donde hemos sustituido la ecuacin de estado (ecuacin de los gases
ideales) del vapor y del aire seco. Igualando (4.32) y (4.33) podemos
despejar la constante de los gases especca para el aire hmedo
R
h
=

d

h
R
d
+

h
R
v
= (1 q)R
d
+qR
v
= R
d
_
1 +q
_
1

1
__
(4.34)
donde hemos sustituido el coeciente = M
v
/M
d
= 0, 622.
El problema es que R
h
no es constante porque depende de la hu-
medad especca q. Para evitar este inconveniente podemos denir la
temperatura virtual del aire hmedo
T
v
=
_
1 +q
_
1

1
__
T = (1 + 0, 61q)T (4.35)
y, as, la ecuacin de estado para el aire hmedo (4.32) nos queda
p =
h
R
d
T
v
. (4.36)
Ntese que la constante de los gases que aparece, R
d
, es la constante
especca del aire seco.
Comparando (4.32) con (4.36), se ve que una masa de aire con hu-
medad q, a la temperatura T y densidad
h
tiene la misma presin que
una masa de aire seco que tuviera la misma densidad y temperatura
T
v
. Expresado de otra manera, la temperatura virtual T
v
de una masa
84 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
p
1
= 1000 hPa
p
2
= 500 hPa
T
1
T
2
Figura 4.3: Un esquema mostrando que el espesor entre dos supercies isobricas
depende de la temperatura virtual del aire. El aire seco, en azul, es comparativa-
mente ms denso y, por tanto, el espesor entre las supercies menor, que el aire
hmedo, en rojo, aunque la temperatura real en ambos casos sea la misma.
de aire hmedo es la temperatura a la cual una masa de aire seco, a
la misma presin, tendra la misma densidad que el aire hmedo.
Con esta denicin podemos tratar el aire hmedo a la temperatu-
ra T como si fuera aire seco a la temperatura T
v
. Por ejemplo, podemos
utilizar la ecuacin hipsomtrica (4.8) para el aire hmedo sustituyen-
do T por T
v
. As, el espesor de una capa de aire z entre dos niveles
de presin p a la presin p es proporcional a T
v
, ver gura 4.3.
Como a igual presin y temperatura la densidad del aire hmedo
es menor que la del aire seco, la diferencia T
v
T es lo que habra que
calentar el aire seco para que su densidad disminuyera hasta igualar
la del aire hmedo. En general, la temperatura virtual es parecida a la
temperatura real, siendo la diferencia de temperaturas en condiciones
de aire caliente y hmedo de aproximadamente 2 3

C.
4.4.2. Gradiente adiabtico saturado
Hasta ahora hemos tratado el aire hmedo no saturado como un
gas ideal. Si la burbuja de aire, que al ascender se enfra por expansin
adiabtica, continua el ascenso, puede llegar a la saturacin. A partir
de ese momento, se produce condensacin y se forman en el interior
de la burbuja gotas de agua o cristales de hielo. En este proceso de
4.4. El aire hmedo 85
condensacin se libera calor latente, que representa una cantidad im-
portante de calor. Recordemos que el calor latente de vaporizacin
del agua
7
es L
v
= 2, 5 10
6
J/kg. Para la distribucin media de la
humedad atmosfrica la saturacin se alcanza en ascensos inferiores a
1 km.
Para discutir este proceso podemos distinguir dos situaciones: una
reversible, en la que el agua condensada permanece suspendida en la
burbuja de aire, de manera que pueda volver a evaporarse si se invirtie-
ra el proceso; y otra, irreversible, en la que las gotas lquidas precipitan
saliendo denitivamente de la burbuja. En la naturaleza se producen
ambos casos simultneamente, pero por sencillez vamos a considerar
slo el proceso de expansin adiabtica saturada irreversible, tambin
llamado proceso pseudoadiabtico.
En cualquier caso, el calor latente cedido en la condensacin se
emplea en calentar el aire de la propia burbuja, por lo que la tasa de
enfriamiento de la burbuja saturada es menor que durante la expansin
adiabtica seca. El gradiente adiabtico saturado est dado por la
expresin
8

s
=
dT
dz
=
d
Y (T) (4.37)
donde
Y (T) =
_
1 +
Lr
s
R
d
T
__
1 +
L
2
r
s
c
p
R
v
T
2
_
1
es una funcin positiva que tiende a uno cuando T tiende a cero
o cuando la humedad (r
s
) tiende a cero. Por lo tanto, el gradien-
te adiabtico saturado es siempre menor que el gradiente adiabti-
co seco y, a diferencia de
d
, que es constante,
s
depende de la
temperatura. A temperaturas altas y aire hmedo puede llegar hasta

s
= 0, 35
d
= 3, 5 K/km, mientras que a bajas temperaturas y aire
seco ambos valores son parecidos
s
= 0, 92
d
= 9 K/km. Esta lti-
ma situacin es la que se da en las capas altas de la atmsfera donde
ambos gradientes tienden al mismo valor.
7
Otros calores latentes del agua son el de fusin L
f
= 3, 3 10
5
J/kg y el calor
latente de sublimacin L
s
= L
v
+ L
f
= 2, 8 10
6
J/kg.
8
La deduccin de esta expresin se puede encontrar, por ejemplo, en el libro de
Sendia y Prez reseado en la bibliografa.
86 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
Equilibrio inestable
Equilibrio estable
Equilibrio indiferente
Figura 4.4: Los estados de equilibrio se caracterizan por la reaccin del sistema
a pequeas perturbaciones, en este caso, de la posicin. En el caso de equilibrio
inestable el sistema reacciona alejndose del estado inicial, mientras que en los
otros dos casos el sistema es estable porque vuelve o permanece en el estado inicial.
4.5. Estabilidad Atmosfrica
La estabilidad es una propiedad del equilibrio. Recordemos en pri-
mer lugar el concepto de equilibrio mecnico, para lo cual nos vamos
a ayudar del esquema de la gura 4.4. Tenemos una bolita en tres
posiciones que se corresponden con tres posibles estados de equilibrio:
estable, inestable e indiferente o neutro.
Decimos que un sistema es estable si se encuentra en un estado de
equilibrio estable o indiferente, que son estados en los que el sistema
sometido a una perturbacin reacciona de manera que vuelve al estado
inicial o permanece en l. Por el contrario, un sistema es inestable
cuando al ser sometido a una perturbacin reacciona alejndose del
estado inicial.
En la atmsfera, adems de la estabilidad y la inestabilidad ab-
solutas, hay un tercer tipo de inestabilidad llamada condicional. Pero
antes de continuar con el estudio de la estabilidad, conviene recapitular
los distintos gradientes de temperatura que hemos visto.
En primer lugar, el gradiente ambiental de temperatura, ,
que es el gradiente que tiene la atmsfera en un lugar y momento
determinado y que se mide, por ejemplo, mediante un sondeo aerol-
4.5. Estabilidad Atmosfrica 87
A
l
t
i
t
u
d
(
k
m
)
Temperatura (

C)
10 20 30 40 50
1
2
Figura 4.5: Gradiente ambiental, verde, gradiente adiabtico seco, azul, y gradiente
adiabtico hmedo, rojo, trazados desde un punto a 30

C al nivel del mar. El


gradiente ambiental presenta una inversin trmica entre 500 y 1000 m.
gico. El gradiente medio global de la troposfera es aproximadamente
de 6, 5

C/km.
El gradiente adiabtico seco
d
= 9, 8

C/km, con el que vara
la temperatura del aire seco que asciende adiabticamente, donde por
aire seco nos referimos tambin al aire hmedo no saturado, tomando
por temperatura su temperatura virtual.
El gradiente adiabtico hmedo o saturado,
s
, cuyo valor es
variable y est comprendido entre 5 y 9

C/km, que es el gradiente de
temperatura del aire saturado en un proceso pseudoadiabtico.
En la gura 4.5 se muestran los tres gradientes en un punto de
altitud cero.
4.5.1. Estabilidad absoluta
Para estudiar la estabilidad de la atmsfera vamos a suponer que
tiene un determinado gradiente de temperatura
(z) =
dT
dz
, (4.38)
88 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
que, en general, depende de la distancia vertical z. Vamos a recurrir a
la socorrida burbuja de aire y a considerar su comportamiento frente
a pequeas perturbaciones de su posicin a lo largo de la vertical.
Supongamos que inicialmente la burbuja est situada a una altitud z,
con una temperatura T
0
y que se encuentra en equilibrio con el aire
que la rodea. Si la burbuja se desplaza un altitud dz, la presin cambia
y la burbuja experimenta una expansin adiabtica que conlleva una
variacin de temperatura dada por la ecuacin (4.16)
dT =
d
dz, (4.39)
de manera que su temperatura ahora ser T = T
0

d
dz, y sea su
densidad . A esa altitud z +dz, la temperatura del aire exterior a la
burbuja, por su propio gradiente, es
T

= T
0
(z)dz (4.40)
y sea la densidad de aire exterior

.
La burbuja, como cualquier otro cuerpo sumergido en un uido,
experimenta una fuerza de otacin igual a la diferencia entre su peso

P = gv

k y el empuje

E = g

k (principio de Arqumedes), cuya


resultante es

R =

P +

E = ma, donde

k es el vector unitario en la
vertical. El mdulo de la aceleracin a la que se ve sometida la burbuja
es, pues,
a =
E P
m
= g

. (4.41)
Si a es positiva la aceleracin est dirigida hacia arriba y viceversa.
Puede ocurrir que en su nueva posicin la burbuja, que est a la tem-
peratura T, se encuentre rodeada de aire a una temperatura T

, tal
que T

> T , en cuyo caso se tiene que

< , ver gura 4.6. En este


caso, la burbuja es ms densa que el aire que la rodea y a < 0 lo que
hara caer la burbuja hacia su posicin inicial.
Considerando que la presin interior y exterior de la burbuja son
iguales se cumple que T =

y podemos escribir la ecuacin (4.41)


en funcin de la temperatura o de la temperatura potencial de la
siguiente forma
a = g
T T

= g

. (4.42)
4.5. Estabilidad Atmosfrica 89
h + h
T
0
a
d
i
a
b

t
i
c
a
s
e
c
a
g
r
a
d
i
e
n
t
e
a
m
b
i
e
n
t
a
l
A
l
t
i
t
u
d
Temperatura
h
T T

Figura 4.6: Estabilidad absoluta. El gradiente ambiental es menor que el gradiente


adiabtico seco. La burbuja en h a la temperatura T
0
cuando se desplaza h se
enfra a la temperatura T, donde la temperatura ambiental es T

> T. El empuje
se opone al movimiento.
Esta ltima expresin nos da un criterio de estabilidad en funcin de la
temperatura T

del aire en las capas altas, cuya temperatura potencial


es

, con la temperatura del aire junto al suelo, donde T = .


Es claro que, cuanto ms se caliente la parte superior de la capa y
ms se enfre la capa inferior, menor ser el gradiente, y ms estable
ser la capa. Durante la noche, la supercie de la tierra se enfra por
radiacin, y como el aire es mal conductor del calor, se produce un
enfriamiento de la capa ms supercial de la atmsfera. Este efecto
alcanza su mximo durante el amanecer y puede ser tan intenso que
se forme una inversin trmica, es decir, una capa de aire en la que
la temperatura aumenta con la altitud (ver gura 4.5). Esta situa-
cin de alta estabilidad impide completamente movimientos verticales
del aire y puede dar lugar a nieblas en invierno o a acumulacin de
contaminantes sobre las ciudades. El calentamiento por arriba puede
producirse por descenso adiabtico de una capa superior, que puede
llegar inducir una inversin trmica por subsidencia. Otros factores
de estabilidad pueden ser la llegada de vientos fros en supercie o
calientes en altura.
90 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
h + h
T
0
a
d
i
a
b

t
i
c
a
s
e
c
a
g
r
a
d
i
e
n
t
e
a
m
b
i
e
n
t
a
l
A
l
t
i
t
u
d
Temperatura
h
T T

Figura 4.7: Inestabilidad absoluta. El gradiente ambiental es mayor que el gradiente


adiabtico seco. La burbuja en h a la temperatura T
0
cuando se desplaza h se
enfra a la temperatura T, donde la temperatura ambiental es ahora T

< T. El
empuje sobre la burbuja favorece el movimiento.
4.5.2. Inestabilidad absoluta
Por el contrario, si la burbuja al elevarse se encuentra rodeada de
aire a una temperatura menor que la suya, la burbuja es menos densa
que el aire a su alrededor y sufre una aceleracin positiva que amplica
este movimiento ascendente, ver gura 4.7.
Por lo tanto, la inestabilidad atmosfrica se produce cuando el gra-
diente ambiental es mayor que el adiabtico. En este caso, cualquier
perturbacin de la altitud de la burbuja crecer originado un movi-
miento vertical ascendente. En ese movimiento la burbuja se enfra
por expansin adiabtica a una tasa igual al gradiente adiabtico seco
y terminar por alcanzar la temperatura de saturacin. Esa altitud
dene el nivel de condensacin que se corresponde con la base de
la nube. A partir de este momento la burbuja contina ascendiendo,
pero debido al calor latente cedido en la condensacin, el enfriamiento
por expansin disminuye hasta el gradiente adiabtico saturado. En
este caso, se dice que la atmsfera es absolutamente inestable.
Evidentemente, cuanto mayor sea el gradiente ambiental ms ines-
table ser la atmsfera. Los factores que favorecen la inestabilidad son
los que inducen el calentamiento de la capa inferior y el enfriamiento
de la capa superior. El enfriamiento de la capas altas de la atmsfera
4.5. Estabilidad Atmosfrica 91
se produce, bien por la llegada de vientos fros o por ascendencia de las
capas superiores, que al expandirse se enfran. La capa inferior se pue-
de calentar por contacto con una supercie caliente o por la llegada de
vientos clidos. Otro factor desestabilizante es la humedad, debido al
calor latente que se desprendera cuando se inicie la condensacin. As
pues, los ingredientes para una atmsfera muy inestable son vientos
calientes y hmedos en supercie y vientos fros en altura.
Es muy poco probable que la atmsfera sea absolutamente ines-
table desde el nivel de supercie hasta la estratosfera. Generalmente,
la inestabilidad se limita a determinadas capas. Por ejemplo, por la
tarde, en das despejados de verano, cuando la supercie recalentada
por el Sol alcanza su mxima temperatura, se establece un gradiente
superadiabtico, esto es, mayor que el adiabtico seco, en una delga-
da capa supercial. Se forman las llamadas trmicas que aprovechan
algunos pjaros o los vuelos sin motor, y que pueden dan lugar a la
formacin de cmulos de poco desarrollo. A mayor altitud, el gradiente
toma valores normales y la atmsfera se estabiliza limitando el ascen-
so del aire caliente, que suele terminar cayendo formando pequeas
celdas convectivas. En la gura 4.8 se muestra esta situacin. El nivel
en el que se estabiliza la atmsfera se conoce como altitud de mezcla,
y a esta capa inestable se llama capa de mezcla, conceptos de inters
en el estudio de dispersin de contaminantes.
4.5.3. Estabilidad condicional
Un caso intermedio es el que se da cuando el gradiente ambiental
de temperatura est comprendido entre 6 y 10

C/km. Este gradiente
es menor que el gradiente adiabtico seco, pero mayor que el gradiente
adiabtico saturado, ver gura 4.9. En este caso, la estabilidad depen-
de de la saturacin del aire, razn por la que se denomina estabilidad
condicional.
Un ejemplo de inestabilidad condicional es el que se representa
en la gura 4.10. La capa de aire es estable desde la supercie hasta
que se alcanza la temperatura de roco. A partir de este nivel, llama-
do nivel de libre conveccin (NLC), el gradiente ambiental es mayor
que el adiabtico saturado y la atmsfera es inestable. Una burbuja
ascender hasta que alcance el nivel de equilibrio (NE) en el que su
92 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
altitud de mezcla
A
l
t
i
t
u
d
(
k
m
)
Temperatura (

C)
10 20 30 40 50
1
2
Figura 4.8: La atmsfera es inestable desde el nivel de supercie hasta el punto
de corte de la recta cuya pendiente es el gradiente de temperatura ambiental (con
signo negativo) con la recta cuya pendiente es el gradiente adiabtico seco (con
signo negativo).
a
d
i
a
b
a
t
i
c
a

s
e
c
a
a
d
i
a
b
a
t
i
c
a

s
a
t
u
r
a
d
a
T
Temperatura
A
l
t
i
t
u
d
Inestable
Inestable
Condicionalmente
Estable
Figura 4.9: Condiciones de estabilidad segn el valor del gradiente ambiental de
temperatura comparado con el gradiente adiabtico seco y el gradiente adiabtico
saturado.
4.6. Modos de alcanzar la saturacin en la atmsfera. Nieblas 93
NE
NLC
c
u
r
v
a

d
e

e
s
t
a
d
o
a
d
i
a
b
a
t
i
c
a

s
e
c
a
a
d
i
a
b
a
t
i
c
a

s
a
t
u
r
a
d
a
e
s
t
a
b
l
e
i
n
e
s
t
a
b
l
e
Temperatura
A
l
t
i
t
u
d
Figura 4.10: Inestabilidad condicional. En verde el gradiente ambiental, que es
siempre menor que el gradiente adiabtico seco. La inestabilidad se alcanza cuando
el gradiente ambiental es mayor que el adiabtico saturado, lo que tiene lugar en
el nivel de altitud NLC.
temperatura se iguala a la de su entorno y que corresponde con la
parte alta de las nubes. Como se muestra en la misma gura, el gra-
diente adiabtico hmedo se va aproximando al gradiente seco segn
disminuye la humedad del aire y su temperatura.
En general, por debajo del NLC el aire es estable, pero hay circuns-
tancias en las que es posible que el aire sea forzado a elevarse. Una
posibilidad es la elevacin del viento para sobrepasar una montaa o
un frente, o cuando se produce una convergencia en supercie que ele-
va el aire. Sea cual fuere la causa de la ascensin, el aire se desplazara
siguiendo la adiabtica seca hasta llegar a la saturacin en NLC, nivel
a partir de cual se inicia la inestabilidad.
4.6. Modos de alcanzar la saturacin en la
atmsfera. Nieblas
La saturacin se produce cuando la presin de vapor e se iguala
a la presin de vapor saturante E(T), lo que puede ocurrir de dos
94 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
formas: por aumento de la presin de vapor o por disminucin de la
presin de saturacin.
Para que aumente la presin de vapor se tiene que incrementar la
cantidad de vapor de agua contenida en el aire, ecuacin (4.22). Esto
puede suceder por evaporacin o por mezcla con otra masa de aire
ms hmedo.
Para que disminuya la presin de saturacin tiene necesariamente
que bajar la temperatura del aire. Si una masa de aire se eleva en la
atmsfera se produce enfriamiento por expansin adiabtica. Pero
tambin puede bajar la temperatura del aire a presin constante, esto
es, sin variacin de la altitud, cediendo calor a otro cuerpo ms fro.
Segn la forma en la que se establece la diferencia de temperatura
entre el aire y la supercie, se distingue entre la adveccin de aire
caliente sobre una supercie fra y el enfriamiento por irradiacin
de una supercie en contacto con aire que permanece a temperatura
constante.
De acuerdo con el modo en que se llega a la saturacin podemos
clasicar las nieblas de la siguiente forma:
Nieblas que se forman por aumento de la presin de vapor
La primera forma de alcanzar la saturacin es por aumento de la
cantidad de vapor en el aire. Esto es lo que ocurre por evaporacin
en aire fro situado sobre una supercie de agua clida, como un lago
o el mar. Sin embargo, esta situacin tiende a ser inestable, porque
en este proceso la densidad del aire disminuye, tanto por el aumen-
to de humedad como porque se calienta al estar en contacto con la
supercie del agua. Para que se alcance la saturacin y se forme la
niebla es, pues, necesario que haya estabilidad atmosfrica, bien por-
que la diferencia de temperatura con el agua no sea sucientemente
elevada o por la presencia de una inversin trmica en altura. En estas
circunstancias se forman nieblas de evaporacin que pueden exten-
derse desde unos centmetros, sobre terrenos hmedos formando una
especie de humo blanco, hasta cientos de metros sobre lagos y mares,
generalmente cerca de la costa. Son espesas y persistentes mientras
dure la estabilidad atmosfrica.
Otro tipo de nieblas son las nieblas frontales, formadas por eva-
4.6. Modos de alcanzar la saturacin en la atmsfera. Nieblas 95
A
B
C
10
30
50
70
90
110
20 10 0 10 20 30 40 50
E
(
h
P
a
)
T(

C)
Figura 4.11: En rojo, la presin de saturacin en funcin de la temperatura. Aun-
que el aire en las condiciones de los puntos A y B no est saturado, el resultado
de su mezcla da lugar a aire sobresaturado, punto C. Cuando esta situacin tiene
lugar cerca de la supercie se forman nieblas de mezcla.
poracin de lluvia templada al atravesar en su cada una capa de aire
ms fro. Esta situacin se produce en la zona ms avanzada de los
frentes fros, donde el aire fro penetra bajo una masa de aire clido
en la que se produce la precipitacin (de los frentes fros se trata en
la seccin 7.2.2).
Las nieblas de mezcla se producen cuando dos masas de aire de
elevada humedad relativa, pero de diferente temperatura se mezclan
para dar lugar a aire sobresaturado. Esta situacin se ilustra en la
gura 4.11. En la mezcla, la masa de aire caliente aporta vapor de
agua y la masa de aire fro hace bajar la temperatura resultante. La
zona de mezcla tpica es la que se produce en los frentes entre masas
de aire, de los que trataremos en el captulo 7.
Nieblas que se forman por disminucin de la presin de sa-
turacin
La segunda forma de alcanzar la saturacin es por enfriamiento del
aire hasta alcanzar el punto de roco. Cuando el enfriamiento se pro-
duce sobre una supercie fra, se forman gotas de agua o cristales de
hielo sobre la propia supercie dando lugar al roco o escarcha. Pero si
aumenta el espesor de la capa el aire que se enfra, se forman nieblas
96 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
de radiacin. Esta situacin es frecuente durante el enfriamiento ra-
diativo nocturno de la supercie de la tierra, de ah el nombre con que
se las conoce. Las nieblas de radiacin son ms frecuentes en invierno,
con cielos despejados y con baja velocidad del viento. En general, pa-
ra que la niebla se mantenga es necesario que contine el proceso de
condensacin, lo que requiere un aporte continuo de vapor. Por esta
razn una suave brisa favorece la formacin de estas nieblas y son ms
frecuentes sobre supercies hmedas, como ros, lagos, mares o suelos
mojados. Se disipan a las pocas horas de la salida del Sol, en cuanto
se empieza a calentar el suelo.
Otra forma de saturacin por enfriamiento tiene lugar cuando se
desplaza aire templado y hmedo sobre una supercie de agua ms
fra. El aire se enfra por contacto (conduccin trmica) y, si el enfria-
miento del aire es suciente para llegar a la saturacin, se producen
las llamadas nieblas de adveccin. Estas nieblas son bastante per-
sistentes y no cesan mientras contine la adveccin de aire templado.
Son frecuentes en los ocanos fros cuando llega aire templado, y en
zonas costeras, en invierno, cuando aire marino se desplaza sobre la
tierra que est ms fra. A diferencia de lo que ocurre con las nie-
blas de evaporacin, en este caso la evaporacin no es importante y,
de hecho, si la velocidad de viento no es sucientemente elevada, me-
nos de 10 km/h, se produce condensacin de vapor sobre la supercie
del agua con el consiguiente enfriamiento del aire por cesin de calor
latente y tendencia a que la niebla se disipe.
Las nieblas orogrcas, se forman cuando una corriente de aire
hmedo se eleva por la ladera de una montaa y se alcanza la satura-
cin por enfriamiento adiabtico. De todas las nieblas descritas, stas
son las nicas que no se producen a presin constante.
4.7. Condensacin
4.7.1. Nucleacin de gotas
En la seccin 4.3.1 describimos la evaporacin en un sistema for-
mado por agua pura, en equilibrio con su vapor, donde la interfase es
plana. Para ese sistema se obtiene que la presin de vapor saturante
slo depende de la temperatura del sistema. Precisamente por ser un
4.7. Condensacin 97
estado de equilibrio entre el vapor y la fase lquida, cuando el vapor
est sobresaturado se produce condensacin. Sin embargo, en la at-
msfera este fenmeno es ms complejo por dos razones: en primer
lugar, porque la condensacin se produce en forma de gotas, que no
son supercies planas, y, en segundo lugar, porque las gotas no son de
agua pura sino que contienen substancias disueltas.
La llamada condensacin homognea se produce por el choque
simultneo de varias molculas de agua que quedan adheridas for-
mando pequeas gotas o cristales de hielo. Este mecanismo es muy
improbable en la atmsfera y requiere de niveles muy altos de sobre-
saturacin. Mucho ms frecuente es la condensacin heterognea
en la que las pequeas gotas o cristales se forman sobre partculas
microscpicas llamadas ncleos de condensacin. Estos ncleos de
condensacin tienen que ser solubles en agua para que sean efectivos
y permitan la condensacin sin necesidad de una elevada sobresatura-
cin.
En la formacin de una gota por condensacin de vapor intervie-
nen dos trminos energticos. Por una parte, la variacin de energa
libre entre la fase gaseosa y la fase lquida, y por otra, un trmino
que corresponde al trabajo realizado contra la tensin supercial pa-
ra aumentar la supercie de la gota. Desde el punto de vista de la
evaporacin, las molculas de agua se evaporan ms fcilmente desde
una gota que desde una supercie plana porque la tensin supercial
, que tiende a minimizar la supercie, favorece la salida de las mol-
culas de agua. En el proceso inverso las molculas de vapor necesitan
mayor energa para condensarse sobre una gota que sobre una super-
cie plana. En consecuencia, para una temperatura dada, la presin de
vapor saturante E(r) alrededor de una gota de radio r es mayor que la
correspondiente presin de vapor saturante para una supercie plana
E(r = ). Este efecto disminuye exponencialmente con el radio de la
gota segn la ecuacin de Kelvin
E(r) = E()e
a/r
(4.43)
donde
a =
2

v
R
v
T
(4.44)
98 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
es un parmetro con dimensin de longitud que depende de la tensin
supercial , la densidad
v
, la constante de los gases para el vapor
R
v
y la temperatura T. La ecuacin (4.43) nos dene el radio crtico
cuando e = E(r

)
r

=
a
ln R
(4.45)
de una gota contenida en una atmsfera con una razn de saturacin
(humedad relativa) R = E(r

)/E(). Es un radio crtico en el sentido


de que si la presin de vapor de la atmsfera es e = E(r

), una gota
de radio r se evaporar si r < r

y crecer, es decir, ser estable si


r > r

.
Tomando valores para el agua, = 7, 5 10
2
N/m,
v
= 1000 kg m
3
,
R
v
= R/M
v
= 461, 5 Jkg
1
K
1
y considerando una temperatura de
273 K, el parmetro vale a = 1, 21 10
9
m. Por tanto, para una sa-
turacin del 101 % (o sobresaturacin del 1 %), que es un valor tpico
en el interior de las nubes, el radio crtico de la gota es 0, 12 m. Un
clculo sencillo (ver problema) establece que en una gota de 0, 12 m
hay ms de 500 molculas de agua. As pues, para formar una gota
estable en una atmsfera sobresaturada un 1 % tendra que producirse
el choque simultaneo de 500 molculas de agua, lo que evidentemen-
te no es un suceso muy probable. La cuestin entonces es: cmo se
condensa el vapor para formar nieblas y nubes?
La presencia de ncleos de condensacin ayuda a la formacin de
gotas, pero estos ncleos tienen que ser partculas solubles en agua
o higroscpicas. En una disolucin, la presin de vapor saturante es
proporcional a la concentracin de soluto. Si en una disolucin hay
n molculas de soluto y n
0
molculas de agua la razn de saturacin
viene dada por la ley de Raoult
R
n
0
n + n
0

_
1 +
n
n
0
_
1
(4.46)
En una gota de radio r formada alrededor de un ncleo de sal, el n-
mero n de molculas de sal es constante, pero el nmero de molculas
de agua n
0
es proporcional al volumen de la gota y, por tanto, a r
3
.
As, cuanto menor sea el radio mayor es la concentracin de la disolu-
cin. Incluyendo el efecto de la concentracin y la curvatura, la razn
4.7. Condensacin 99
95
96
97
98
99
100
101
102
103
0.01 0.1 1

S
a
t
u
r
a
c
i
o
n
r

Radio de la gota (m)


Figura 4.12: Sobresaturacin en % en funcin del radio de la gota. En rojo el efecto
Kelvin, en verde el efecto de la concentracin de soluto y en azul el resultado de
ambos efectos combinados. Se muestra el valor r

que corresponde al radio crtico


de la gota.
de saturacin es
R(r) =
_
1
b
r
3
_
e
a/r
1 +
a
r

b
r
3
, (4.47)
donde b es una constante que depende del soluto. El efecto de la con-
centracin es, pues, opuesto al de la curvatura y el resultado de ambas
contribuciones da lugar a un mximo de R(r) como se muestra en la
gura 4.12
Los aerosoles que hacen de ncleos de condensacin son cristales
de sal de origen marino, pero tambin productos contaminantes como
sulfuros procedentes de la combustin de combustibles fsiles.
4.7.2. Crecimiento de gotas
El crecimiento de las gotas por condensacin es lento. Adems,
la velocidad de crecimiento tiende a disminuir debido al aumento de
temperatura que se produce en la gota por la ganancia de calor la-
tente de vaporizacin. A partir de un cierto tamao, las gotas crecen
por coalescencia, es decir, por choques con otras gotas a las que
100 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
quedan unidas. Este proceso de coalescencia se ve favorecido por la
velocidad de cada gravitatoria de las gotas y por la presencia de co-
rrientes ascendentes en el interior de la nube. Finalmente, cuando la
gota adquiere un tamao suciente cae en forma de precipitacin.
La coalescencia es el mecanismo fundamental para la precipitacin
en nubes calientes. En nubes fras, con temperaturas menores de 4
o
C
se producen, junto con gotas de agua subenfriada, pequeos cristales
de hielo. La formacin de cristales de hielo tambin requiere de n-
cleos de condensacin, pero el crecimiento de los mismos es ms rpido
porque la presin de vapor sobre el cristal de hielo es menor que sobre
las gotas subenfriadas. Los cristales crecen por choques con las gotas
de agua subenfriada que se congela inmediatamente. Estos cristales
forman copos de nieve que pueden llegar a la supercie en forma de
lluvia si la temperatura no es muy baja. La mayor parte de las preci-
pitaciones que se producen en latitudes medias se generan siguiendo
este procedimiento, conocido como teora de Bergeron.
Resumen
El aire se comporta como un gas ideal con una masa molecular
que en el caso del aire seco se puede considerar constante. Partiendo
de la ley de los gases ideales y de la ecuacin hidrosttica se obtie-
ne la ecuacin hipsomtrica, que expresa la presin en funcin de la
altitud. En el caso de que la temperatura del aire no cambie con la
altitud, la presin decae exponencialmente con la altitud. Para peque-
as variaciones de altitud es una buena aproximacin considerar que
la temperatura es constante.
En general, esta relacin entre presin y altitud permite que el
estado de la atmsfera se represente de formas alternativas. Bien me-
diante mapas de supercie en los que para una altitud determinada se
dibujan las isobaras, o bien con mapas de una determinada altitud en
los que se ja la presin y se trazan las isohipsas.
Conocida la variacin de la presin con la altitud calculamos la
evolucin de una burbuja de aire que cambia de altitud. Como el aire
es un mal conductor trmico se puede considerar que el proceso que
sigue la porcin de aire es adiabtico. En estas circunstancias, una
4.7. Condensacin 101
burbuja de aire que se eleva en la atmsfera se expande de manera que
su temperatura disminuye con el llamado gradiente adiabtico seco,
cuyo valor es independiente de la temperatura e igual a 9, 8

C/km.
Este proceso es reversible: si la porcin de aire desciende a la posicin
inicial, se comprime y se calienta con la misma tasa, de forma que la
porcin de aire vuelve al estado inicial.
Como la temperatura del aire depende de su altitud es conveniente
denir su temperatura potencial, como la temperatura que tendra esa
porcin de aire si se trasladara adiabticamente hasta el nivel del mar.
La temperatura potencial permite comparar la temperatura real de
masas de aire que no se encuentren a la misma altitud.
En la atmsfera el aire contiene vapor de agua. La humedad es
el contenido de vapor de agua en un determinado volumen de aire.
La humedad se puede caracterizar de diversas maneras, tales como
la presin de vapor, humedad absoluta, razn de mezcla, humedad
especica y humedad relativa.
Para simplicar las ecuaciones termodinmicas y tambin para po-
der comparar la densidad de masas de aire con distinta temperatura
y humedad conviene denir la temperatura virtual. En funcin de la
temperatura virtual el aire hmedo se puede describir con la ecuacin
de los gases ideales.
Una burbuja de aire hmedo asciende adiabticamente con un gra-
diente de temperatura igual al del aire seco hasta que se alcanza la
saturacin. A partir de ese momento, la burbuja se enfra con el gra-
diente adiabtico hmedo cuyo valor tpico es 6

C/km. Este gradiente
depende de T y de la humedad del aire, tendiendo al valor del gra-
diente adiabtico seco cuando la temperatura o la humedad tiende a
cero.
Se dice que la atmsfera es absolutamente estable cuando no hay
movimiento vertical de aire y cualquier perturbacin que implique un
desplazamiento vertical es amortiguada. Esta situacin es la que se da
cuando el gradiente de temperatura vertical de la atmsfera es menor
que el gradiente adiabtico seco.
En una atmsfera inestable una burbuja de aire que se eleve se
encuentra rodeada de aire ms fro y, en consecuencia, siente un empuje
que hace aumentar el desplazamiento inicial. Esta situacin es la que
102 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
se da cuando el gradiente de temperatura vertical de la atmsfera es
menor que el el gradiente adiabtico seco.
Cuando el gradiente de temperatura est comprendido entre el
gradiente adiabtico seco y el adiabtico hmedo la atmsfera es con-
dicionalmente inestable.
Cuando el vapor de agua se condensa en la atmsfera forma nubes y
nieblas. La condensacin se produce por enfriamiento o por aumento
de la cantidad de vapor de agua. Al primer caso corresponden las
nieblas radiacin y adveccin, y la segundo las de evaporacin y de
mezcla.
La condensacin en la atmsfera se inicia alrededor de ncleos de
condensacin, que son partculas slidas higroscpicas. Este proceso
se inicia cuando la humedad relativa es ligeramente superior a la de
saturacin.
El crecimiento de las gotas se produce por coalescencia o por cre-
cimiento de cristales de hielo al chocar con gotas de agua subenfriada.
Cuando las gotas alcanzan un tamao suciente precipitan en forma
de lluvia.
Cuestiones y problemas 103
Problemas resueltos
1. Con la ayuda del cuadro 1.1 determinar la masa mole-
cular media del aire seco y su densidad en condiciones
normales de presin y temperatura.
Solucin: El aire se comporta como un gas ideal y por tanto
satisface la ecuacin
pV = n
d
RT
donde n
d
= m
d
/M
d
es el nmero de moles de aire, m
d
la masa de
aire contenida en el volumen V y M
d
la masa molecular media
que queremos calcular. Como el aire es una mezcla de N gases,
tambin ideales, cumplen la ley de Dalton por la cual se tiene
que p =

p
i
donde las presiones parciales de los componentes
de la mezcla satisfacen p
i
V = n
i
RT, por tanto, se tiene que
pV = (n
1
+n
2
+... +n
N
) RT
es decir, que n
d
=

i
n
i
, donde para cada gas tenemos que
n
i
= m
i
/M
i
. Por tanto, la masa molecular media es
M
d
=
m
d
n
d
=
1
n
d

i
m
i
=

i
n
i
n
d
M
i
=

i
M
i
donde
i
es la fraccin molar que equivale a la fraccin de volu-
men. Particularizando para gases del cuadro 1.1 tenemos que la
masa molecular del aire es
M
d
= 0, 78 28 +0, 2095 32 +0, 0093 39, 8+ 28, 96 g/mol
Como un mol en condiciones normales ocupa 22,4 l la densidad
del aire seco es = 1, 29 g/l
2. a) Determinar la densidad del aire con una humedad
especca q = 8 g/kg, a la temperatura T = 20

C y a la
presin p = 1000 hPa. b) Comparar con la densidad que
tendra el aire seco a la misma temperatura y presin.
c) Cul es la temperatura virtual de aire hmedo?
104 Captulo 4. La estabilidad atmosfrica
Solucin:
Para calcular la densidad podemos utilizar la ecuacin de estado
del aire hmedo
p = R
h
T
donde por la ecuacin (4.34)
R
h
= (1 q)R
d
+ qR
v
= (1 8 10
3
)
8, 31
29 10
3
+ 8 10
3
8, 31
18 10
3
= 288, 44 J kg
1
K
1
luego

h
=
p
R
h
T
=
10
5
Pa
288, 44 293 K
= 1, 184 kg/m
3
.
Otra manera equivalente es utilizar la ecuacin de estado del aire
seco, pero a la temperatura virtual
p = R
d
T
v
,
donde ahora R
d
= 286, 6 J kg
1
K
1
y T
v
= (1 + 0, 6 q)T =
(1 + 0, 6 8 10
3
)(273 + 20)) = 294, 4 K, ver ecuacin (4.35).
La densidad del aire seco a la misma presin y temperatura es

d
=
p
R
d
T
= 1, 190 kg/m
3
,
que es mayor que la del aire hmedo.
Cuestiones y problemas
1. Calcular el valor de la escala de altitud a nivel del mar donde
T = 300 K y a 10 000 m de altitud donde la temperatura es
T = 200 K. (Sol. 8787 m y 5858 m)
2. En los mapas de supercie se representa la presin al nivel del
mar y, por lo tanto, hay que corregir la presin que se mide a
Cuestiones y problemas 105
otra altitud. Qu presin correspondera a Madrid en un mapa
de supercie si el valor medido es de 950 hPa, est situada a
630 m sobre el nivel del mar y la temperatura es de 25

C.(Sol.
1021 hPa)
3. Determinar la altitud media en condiciones normales de presin
y temperatura (1 Atm 1013 hPa y 25

C) de los mapas isob-
ricos tpicos a 1000 y a 500 hPa. (Sol. 112 m, 6 163 m).
4. En un avin podemos medir la presin y la temperatura. Supo-
niendo que el aire es seco calcular la altitud que hemos ganado
entre 990 hPa y 700 hPa si la temperatura media es de 20

C.
Como se modica la altitud si la humedad especca es 5 g/kg?
(Sol. 2 975 m, 2 983 m)
5. Calcular la humedad absoluta correspondiente a 30

C y una
humedad relativa del 100 %. (Sol. 30, 4 g/m
3
)
6. La presin de vapor aumenta con la temperatura, Qu ocurre
con un lquido cuando la presin de vapor se hace igual a la
presin atmosfrica?
7. Obtener el valor de la constante c que relaciona la humedad
absoluta y la presin del vapor de agua.
8. El higrmetro de condensacin mide la temperatura de roco. Sa-
biendo que la presin es de 1000 hPa la temperatura ambiente es
21

C y que el punto de roco es de 10

C, determinar la humedad
relativa, la humedad absoluta y la humedad especca. (Datos:
E(10

) = 12, 28 hPa, E(21

) = 24, 86 hPa, = 0, 622).


9. Qu pesa ms: el aire hmedo o el seco?
10. Qu se puede decir de la densidad de dos masas de aire que
tienen la misma temperatura virtual?
11. Con ayuda de la gura 1.1 estime el valor del gradiente medio
global de la troposfera. Si lo compara con el valor de los gra-
dientes adiabticos seco y saturado cmo es la estabilidad de la
troposfera?
Captulo 5
Dinmica atmosfrica
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Entender por qu y cmo sopla el viento.
Entender el efecto de la fuerza de Coriolis y de la fuerza
de friccin en el viento, una vez que el aire se ha puesto en
movimiento.
Saber trazar la direccin del viento a partir de un mapa de
supercie.
Comprender cmo se modica la direccin e intensidad del
viento con la altitud.
Comprender la relacin entre los mapas de isobaras, los ma-
pas de isohipsas y la velocidad del viento.
107
108 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
5.1. El viento
Todos sabemos que el viento es el aire en movimiento. Vamos a
considerar que el viento est contenido en el plano horizontal. Por
supuesto que hay movimientos de aire en la direccin vertical pero
son muy pequeos comparados con los horizontales y nos referiremos
a ellos como corrientes verticales o convectivas.
El viento es una magnitud vectorial y para caracterizarlo hay que
medir su direccin y su mdulo. El viento de supercie se mide a la
altitud normalizada de 10 metros con la ayuda de un anemmetro
para la velocidad y una veleta para la direccin. La velocidad del
viento, que tambin se llama intensidad o fuerza, se mide en el SI en
m/s, pero es frecuente medirlo en nudos. Un nudo es una milla marina
por hora que equivale a 1850 m/h 0, 5 m/s.
La direccin viene indicada por el punto del horizonte desde el que
sopla el viento. Ese punto se llama barlovento, y el viento se dirige
hacia sotavento que es el punto diametralmente opuesto. La direccin
se especica con la rosa de los vientos, denominando el viento con el
punto cardinal desde donde sopla. As, por viento del norte se entiende
que el viento se dirige de Norte a Sur. Es tambin frecuente llamar
al viento por el lugar de donde procede y, de este modo, se habla de
levante (viento del este), poniente (viento del oeste), terral (viento
de tierra), viento polar (procedente del polo), etc. En la gura 5.1 se
muestra el smbolo con el que se representa el viento en los mapas
meteorolgicos. La direccin viene dada por la lnea recta donde la
bolita seala el sentido de la velocidad. La intensidad se representa
con rayas y tringulos. El tringulo equivale a 50 nudos, la raya larga
a 10 y la corta a 5 nudos.
5.2. Fuerzas en la atmsfera
La dinmica atmosfrica estudia las leyes de Newton aplicadas a
la atmsfera. Esto es equivalente a decir que la aceleracin a la que
est sometido el aire es el resultado de la suma todas las fuerzas que
actan sobre l.
La fuerza principal que mueve el aire es la debida a una variacin
horizontal de presin. En general, la variacin de presin con la al-
5.3. Fuerza brica 109
Figura 5.1: A la izquierda, viento del oeste de 25 nudos y a la derecha viento del
este de 70 nudos.
titud no da lugar a movimientos de aire, puesto que esa variacin es
el resultado del equilibrio de la fuerza de la gravedad y el empuje.
La presin se representa en los mapas de supercie mediante lneas
isobricas o isobaras que unen, en un instante dado, los puntos que
poseen la misma presin a nivel del mar. Las isobaras muestran so-
bre el mapa dnde estn las borrascas y los anticiclones, y cul es la
diferencia de presin entre ellas. En la gura 4.1a) se representa un
mapa de presiones con intervalos de 4 mb, como suele ser habitual.
Por encima de 1012 mb las isobaras indican una regin de alta presin
y por debajo una regin de baja presin. Los mapas de supercie de
presin suelen tener letras como A o una B en varias posiciones.
Representan isobaras cerradas con altas presiones o bajas presiones
relativas, respectivamente. Cuando las isobaras estn muy prximas
entre s, como sucede en la parte inferior de la gura, la presin cam-
bia muy rpidamente en una distancia muy pequea. Las letras a (o
una b) son dorsales (o vaguadas) y son isobaras que se extienden en
forma de U hacia afuera de un anticicln (o hacia afuera de un cicln).
Las fuerzas que intervienen en el movimiento del aire se pueden
resumir, como sigue: el aire se mueve de las zonas de alta a las de
baja presin, el movimiento de rotacin de la Tierra inuye sobre el
movimiento a travs de la fuerza de Coriolis y cuando la trayectoria es
curva el aire est sometido a la fuerza centrfuga. Cerca de la supercie
terrestre, la fuerza de rozamiento afecta tanto a la intensidad como a
la direccin del viento.
5.3. Fuerza brica
5.3.1. Concepto de vector gradiente
Vamos a recordar el concepto de vector gradiente que tan impor-
tante es para caracterizar un campo escalar, como son el campo de la
110 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
temperatura y el de la presin. Aunque la generalizacin a tres dimen-
siones es inmediata, vamos a restringirnos a dos dimensiones, el plano
horizontal, que es el caso relevante para el estudio del viento.
La presin al nivel de mar es una funcin escalar p(x, y) que pode-
mos representar por una supercie como se muestra en la gura 5.2.
Para calcular la diferencia de presin entre dos puntos P
1
y P
2
prxi-
mos entre s, podemos ir por muchos caminos. Si vamos desde P
2
a P
3
manteniendo constante el valor de y la variacin de presin es
p
3
p
2
=
_
p
x
_
y=cte
x
donde (p/x)
y
es la derivada parcial de la presin con respecto a x
manteniendo y constante. La variacin de la presin para ir desde el
punto P
3
al P
1
p
1
p
3
=
_
p
y
_
x=cte
y
donde (p/y)
x
es la derivada parcial de la presin con respecto a y
manteniendo x constante. Por tanto, la variacin de la presin entre
P
1
y P
2
es simplemente
p = p
1
p
2
=
_
p
x
_
y
x +
_
p
y
_
x
y (5.1)
Igualmente podramos haber ido a travs del punto P
4
o por cualquier
otro camino y habramos obtenido el mismo resultado.
Recordando la denicin de producto escalar, podemos escribir la
ecuacin (5.1) como
p =

p r,
siendo

p el vector gradiente de presin, cuyas componentes evi-
dentemente son

p =
_
p
x
,
p
y
_
y r = (x, y) es el vector desplazamiento.
Si es el ngulo que forma el vector gradiente y el vector desplaza-
miento, por denicin de producto escalar, tenemos que la diferencia
5.3. Fuerza brica 111
(x + x, y)
(x, y + y)
(x, y)
(x + x, y + y)
(p/x)x
(p/y)y
P
1
P
3
P
4
P
2
p(x, y)
X
Y
Figura 5.2: Representacin de la presin en cada punto del plano horizontal XY .
de presin es
p =

|r| cos .
De esta expresin se deduce que de todos los puntos que distan una
distancia r de un punto dado, la variacin de presin ser mxima
cuando = 0. En ese caso, se tiene que el vector

p es paralelo al
vector r y que p toma su valor mximo. En otras palabras, la
direccin del vector gradiente es la direccin de mxima pendiente y
su mdulo

= p/r es el incremento de presin por unidad de


distancia en esa direccin.
En un mapa de supercie, entre dos puntos cercanos situados sobre
la misma isobara se tiene que p = 0 y

p y r son perpendiculares.
Por lo tanto, en cada punto el vector gradiente de presin es perpen-
dicular a la isobara que pasa por ese punto.
5.3.2. Fuerza brica
La fuerza del gradiente de presin o fuerza brica es la fuerza
que se produce como consecuencia de la diferencia de presin en un
plano horizontal. Sea un cierto volumen V de aire y un gradiente
112 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
p
1
+ p
F
4
F
3
F
2
F
1
n
p
1
S
S
Figura 5.3: La fuerza del gradiente de presin es la resultante de las fuerzas que
ejerce la presin sobre las caras.
horizontal de presin

p, ver gura 5.3, de manera que una cara est
sometida a la presin p
1
y la opuesta a la presin p
2
= p
1
+ p.
Ambas caras tienen seccin S, estn separadas una distancia n y
son perpendiculares al gradiente de presin. La fuerza neta que acta
sobre el volumen V = Sn de aire es la resultante de las fuerzas
debidas a la presin sobre las caras. Las fuerzas F
3
y F
4
se cancelan
porque son iguales y opuestas. Como F
1
y F
2
son perpendiculares a
las caras, tienen la misma direccin y podemos considerar solamente
sus mdulos. El mdulo de la resultante es, pues,
F = F
1
F
2
= (p
1
p
2
)S = pS = p nS = p V.
Por lo tanto, la aceleracin brica o fuerza por unidad de masa de aire
es

F
p
=
V
m

p =
1

p. (5.2)
No debe causar confusin que mantengamos la letra F
p
para referir-
nos a la aceleracin porque, como hemos mencionado anteriormente,
en meteorologa se suelen denir las magnitudes por unidad de ma-
sa. La ecuacin (5.2) dene la fuerza brica por unidad de masa que
experimenta un volumen de aire sometido a un gradiente de presin.
La fuerza tiene la direccin del gradiente de presin pero con signo
negativo, esto es, est dirigida desde la zona de alta presin hacia la de
baja presin. Ntese que es inversamente proporcional a la densidad,
es decir, que la fuerza es mayor cuanto menor sea la densidad del aire,
lo que implica que con igual gradiente los vientos en altura son ms
fuertes que cerca de la supercie, donde el aire es ms denso.
5.3. Fuerza brica 113
Para determinar la fuerza brica a partir de un mapa de isobaras,
hay que tener en cuenta que en cada punto la fuerza es normal a la
isobara y dirigida hacia la isobara ms prxima con valor de la presin
menor. El mdulo de la fuerza es
F
p
=
1

p
n
donde p es la diferencia de presin entre estas dos isobaras y n la
distancia que las separa.
Ejemplo
En la gura 5.4 se representan dos sistemas de altas y bajas pre-
siones. Los vectores rojos representan la direccin del gradiente de
presin en varios puntos. En cada punto, el gradiente es perpendicu-
lar a la isobara que pasa por ese punto y en el sentido en que crece
la presin. La echas negras representan la fuerza brica en diferentes
puntos, son paralelas al gradiente de presin pero en sentido contrario.
Estime la magnitud de la fuerza brica en los puntos sealados como
1 y 2 tomando la densidad del aire 1, 2 kg/m
3
.
Respuesta: El gradiente de presin, puede aproximarse como la
diferencia de valores de la presin de dos isobaras, dividido por la dis-
tancia entre ellas. En el sistema a) el gradiente de presin se puede
estimar como p/n 4 mb/100 km = 4, 0 10
3
Pa/m y la fuerza
brica F
p
3, 3 10
3
m/s
2
(recordemos que es una fuerza por uni-
dad de masa y por tanto las unidades son de aceleracin). En el sistema
b) el gradiente de presin es p/n 4 mb/20 km = 2 10
2
Pa/m
y la fuerza brica F
p
1, 67 10
2
m/s
2
. Observamos que si las iso-
baras estn muy juntas, la fuerza y el viento son fuertes, y si estn
muy separadas, el viento es ojo. En ambos casos la fuerza brica se
dirige de izquierda a derecha, esto es, de la alta a la baja presin.
114 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
1008 mb
1012 mb
A
100 km
1
1004 mb
B
1000 mb
1008 mb
1012 mb
A
2
20 km
B
1004 mb
1000 mb
b)
a)
Figura 5.4: Representacin de la fuerza brica en una conguracin de sistemas
de presin. Las echas rojas representan el gradiente de presin y las negras la
fuerza brica.
5.4. Fuerza de Coriolis
La Tierra no es un sistema de referencia inercial porque est gi-
rando alrededor de su eje. La velocidad angular de rotacin es =
2/(24 3600) = 7, 27 10
5
rad/s. Esto implica que un cuerpo que
se mueve con respecto a un sistema jo en la Tierra est sometido a
la aceleracin de Coriolis
1
. Vamos a deducir esta aceleracin para
el caso sencillo de una plataforma que gira con velocidad angular
constante, como se ilustra en la gura 5.5. Para lo cual, compararemos
el movimiento en un sistema de referencia inercial y en otro sistema
situado sobre la plataforma.
Supongamos una lnea dibujada en la plataforma (lnea continua)
y una lnea ja en el espacio (lnea discontinua). En el instante en
que ambas lneas coinciden, se lanza una bola desde el centro de la
plataforma con velocidad v a lo largo de la lnea continua.
Desde el sistema de referencia inercial se ve que la bola sigue la
lnea de puntos. Al cabo de un cierto tiempo t la bola llega al extremo
de la plataforma tras recorrer la distancia r = vt. Mientras tanto,
la plataforma ha girado un ngulo = t, y el extremo de la linea
continua se ha desplazado un arco s = r, con velocidad v = r. Esta
situacin corresponde la dibujada en la gura 5.5a).
1
El efecto de la fuerza de Coriolis se muestra en la pelcula que se encuentra en la
pgina web : http://ciencia.nasa.gov/headlines/y2004/images/spin/coriolis.mov
5.4. Fuerza de Coriolis 115
b) a)

a
c
r
r
s
s
V
V
Figura 5.5: A la izquierda, trayectoria de la bola, en rojo, vista desde un sistema
de referencia en reposo fuera del disco. A la derecha, la trayectoria vista desde un
sistema de referencia situado sobre el disco en rotacin.
Lo que se observa desde el sistema de referencia situado en la pla-
taforma es que la lnea continua permanece en reposo, mientras que
la discontinua gira con velocidad angular . La bola se va quedando
atrasada respecto a la lnea continua una longitud
s = r = rt = vtt = vt
2
,
que corresponde al desplazamiento de un movimiento rectilneo uni-
formemente acelerado de aceleracin a
c
= 2v. Esta aceleracin, que
se denomina de Coriolis, est dirigida perpendicularmente a la trayec-
toria y desva la partcula, en este caso, hacia la derecha.
La fuerza de Coriolis es una fuerza cticia, porque es consecuencia
de referir el movimiento a un sistema en rotacin. En este caso sencillo
que acabamos de exponer, el vector y el vector velocidad v son
perpendiculares. Esta es la situacin que se da en los polos geogrcos,
con la salvedad de que en el Polo Norte el giro es, como en el caso de
la plataforma, a izquierdas y en el Polo Sur a derechas.
Otro punto singular de la supercie terrestre es el ecuador (ver
gura 5.6). En este paralelo, la fuerza de Coriolis es nula porque,
siguiendo con el ejemplo de la plataforma, ahora el eje de giro se
dirige a lo largo de un dimetro y los vectores

y v son paralelos,
de manera que la rotacin no modica la trayectoria de la pelota. Se
puede demostrar que, en general, la fuerza de Coriolis por unidad de
masa est dada por la expresin

F
c

= 2v sen (5.3)
116 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
donde es el ngulo que forman y v.
En cualquier otro lugar de la supercie terrestre de latitud , la
eleccin natural de los ejes coordenados es la de la gura 5.6. En
este sistema de referencia se tiene que las componentes de v y

son
v = (v
x
, v
y
, 0),

= (0, cos , sen ) y, por lo tanto, la fuerza de
Coriolis por unidad de masa es

F
c
= 2

v = 2(v
y

i v
x

j)sen + 2v
x
cos

k (5.4)
La componente en la direccin vertical (2v
x
cos ), nos indica que,
en el hemisferio norte, el viento que se desplaza hacia el Este sufre una
aceleracin en sentido contrario a la gravedad y, viceversa, si se des-
plaza hacia el Oeste la aceleracin es en el sentido de la gravedad.
En cualquier caso, en nuestra aproximacin de considerar el viento
horizontal, la componente vertical de la fuerza de Coriolis est com-
pensada con la presin hidrosttica y la fuerza de Coriolis se reduce
a

F
c
= 2(v
y

i v
x

j)sen = 2sen (v

k). (5.5)
Es, pues, un vector perpendicular a la velocidad del viento cuyo m-
dulo depende de la latitud del lugar. Para simplicar la notacin se
suele utilizar el parmetro de Coriolis f = 2sen y, as, el mdulo
de la fuerza de Coriolis por unidad de masa es
F
c
= fv. (5.6)
De la ecuacin (5.5) se deducen tres importantes propiedades de la
fuerza de Coriolis:
1. La fuerza no modica el mdulo de la velocidad, o sea, la in-
tensidad del viento y slo desva su direccin. En el hemisferio
norte v

k siempre seala hacia la derecha y en el hemisferio


sur a la izquierda.
2. Desde el ecuador, donde es nula ( = 0), la fuerza de Coriolis
va aumentando con la latitud hasta alcanzar el valor mximo en
los polos ( = 90

).
3. La fuerza Coriolis y, por lo tanto, la deexin que experimenta
el viento es directamente proporcional a la velocidad del mismo.
5.4. Fuerza de Coriolis 117
x
y
z

plano del horizonte


p
l
a
n
o
d
e
l
h
o
r
i
z
o
n
t
e
V
Figura 5.6: A la izquierda, se muestra el plano del horizonte y el vector velocidad
angular terrestre en el Polo Norte, el ecuador y un punto intermedio de latitud .
A la derecha los ejes coordenados en el punto intermedio, tomando el horizonte
local en el plano xy.
La trayectoria de un viento suave experimentar una deexin
pequea y la del viento ms fuerte una mayor deexin.
El efecto de la fuerza de Coriolis sobre la supercie de la Tierra se
resume en la gura 5.7.
Para terminar, un comentario sobre la escala espacial y la fuerza
de Coriolis. En general, la fuerza de Coriolis slo es importante a gran
escala. Por ejemplo, en las brisas no se nota su efecto aunque el vien-
to llegue a ser fuerte porque no recorre una distancia sucientemente
larga como para que la deexin sea apreciable. En la escala en que
nos movemos cotidianamente la fuerza de Coriolis es muy dbil com-
parada con otras fuerzas. As, no tenemos que contrarrestar la fuerza
de Coriolis al desplazarnos con un coche por una autopista, ni puede
explicar el movimiento de rotacin del agua al vaciarse un lavabo, co-
mo a veces se cree (ver seccin Enlaces Interesantes). Y aunque parece
tener algn efecto en el perl del lecho de los meandros, desde luego
que no se tiene en cuenta en la construccin de lneas frreas por el
posible mayor desgaste del ral derecho que del ral izquierdo.
118 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
Figura 5.7: Efecto de la fuerza de Coriolis. En rojo la trayectoria vista desde el
espacio y en azul vista desde la supercie terrestre. En el hemisferio norte la fuerza
de Coriolis desva la trayectoria hacia la derecha y en el hemisferio sur hacia la
izquierda.
5.4.1. Viento geostrco
Si representamos en un mapa de supercie las isobaras y el viento,
veremos inmediatamente que la direccin del viento no es perpendicu-
lar a las isobaras, como sera de esperar, sino que es aproximadamente
paralela a las mismas. Si la fuerza brica fuera la nica fuerza actuan-
do sobre el aire, el viento soplara directamente desde las altas a las
bajas presiones, pero el viento se observa desde la Tierra y, por tanto,
tiene que estar sometido a la fuerza de Coriolis. Imaginemos una por-
cin de aire, inicialmente en reposo, que empieza a moverse desde una
zona de alta presin a una zona de baja presin, como se indica en la
gura 5.8. Cuando empieza a moverse, la trayectoria se desva a causa
de la fuerza de Coriolis, que se dirige a la derecha del movimiento en
el hemisferio Norte. Segn aumenta la velocidad del viento aumenta la
intensidad de la fuerza de Coriolis, hasta que nalmente se equilibra
con la fuerza del gradiente de presin. A partir de ese momento, el
viento se dirige paralelamente a las isobaras con velocidad constante.
El viento que se produce cuando la fuerza de Coriolis se equilibra
con la fuerza brica se llama viento geostrco. Como veremos a
continuacin, se produce en la atmsfera a una altitud suciente para
que el efecto de la fuerza de friccin del viento con la supercie terrestre
sea despreciable.
5.4. Fuerza de Coriolis 119
1000 mb
1008 mb
1004 mb
Figura 5.8: Desviacin de una partcula de aire por la fuerza de Coriolis. Las e-
chas negras representan la fuerza del gradiente de presin (normal a las isobaras),
las echas verdes la velocidad (tangente a la trayectoria) y las echas rojas la
fuerza de Coriolis (normal a la velocidad). La trayectoria es la lnea discontinua
negra.
El equilibrio entre la fuerza de Coriolis, ecuacin (5.5), y la fuerza
brica, ecuacin (5.2), se expresa matemticamente como
2sen (

k

V
g
) =
1

h
p
donde

V
g
es la velocidad del viento geostrco y

h
p el gradiente
horizontal de presin. Resolviendo la ecuacin para

V
g
se obtiene:

V
g
=
1
2sen

h
p
_
. (5.7)
Dado que las fuerzas son paralelas y opuestas, esta ecuacin vectorial
se reduce a la igualdad de los mdulos
V
g
=
1
2sen

p
n
(5.8)
En tres dimensiones, los puntos de igual presin forman supercies
isobricas. En este caso, se puede relacionar el gradiente de presin
con la pendiente de la supercie isobrica, por medio de la ecuacin
120 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
p
z
n
z = 0
z = z
z = 2z
Figura 5.9: Relacin entre el gradiente de presin y la inclinacin de la supercie
isobrica. En la gura, se muestra la forma de construir un mapa de isohipsas a
partir de los cortes de la supercie isobrica p y su interseccin con tres planos a
diferente altitud.
hidrosttica:
p
n
=
p
z
z
n
= g
z
n
(5.9)
Sustituyendo (5.9) en la ecuacin (5.8) se tiene que
V
g
=
g
f
z
n
, (5.10)
que permite obtener la velocidad del viento geostrco en altura a
partir de las isohipsas. Recordemos que las isohipsas se obtienen me-
diante el corte de las supercies de isobaras por planos horizontales
como se indica en la gura 5.9. En un problema resuelto al nal del
captulo se muestra este procedimiento.
En resumen:
La direccin del viento geostrco es paralela a las isobaras rec-
tilneas y el sentido es tal que se deja a la izquierda la baja
presin.
La velocidad del viento geostrco es mayor cuanto menor es la
distancia entre isobaras.
5.4. Fuerza de Coriolis 121
Para igual gradiente de presin el viento geostrco es menor
cerca de los polos que cerca del ecuador.
La frmula de viento geostrco no debe aplicarse en latitudes
menores a 15
o
N y S, ya que cerca del ecuador la fuerza de
Coriolis es tan dbil que su efecto en el ujo es despreciable.
5.4.2. Viento de gradiente
El viento geostrco existe en las situaciones en que no hay fuerzas
de friccin y adems las isobaras son rectas paralelas. Sin embargo,
esta situacin es especial. Las isobaras son casi siempre lneas curvas
y muy raramente estn equiespaciadas. Cuando las isobaras son lneas
curvas, se observa que el viento es tangente a las isobaras, como si
stas fueran el cauce por el que el viento se desplaza. Para explicar
este comportamiento hay que tener en cuenta la fuerza centrfuga. La
fuerza centrfuga resulta del desequilibrio entre la fuerza de Coriolis y
la fuerza brica.
Sea un mapa isobrico correspondiente a una borrasca y supon-
gamos para simplicar que las isobaras son circulares. La fuerza del
gradiente de presin est dirigida hacia el centro de la borrasca. Como
hemos visto, el aire se desplaza dejando las bajas presiones a la izquier-
da, esto es, hacia abajo en la gura 5.10a). La fuerza de Coriolis est
dirigida hacia la derecha (en el hemisferio norte) y, por lo tanto, en
direccin contraria al gradiente horizontal de presin. Como el viento
al seguir la direccin de las isobaras describe una trayectoria curva,
est sometido a la fuerza centrfuga dirigida en la direccin del centro
de curvatura y en sentido hacia fuera. Cuando se alcanza el equilibrio
la resultante de todas las fuerzas es nula y la velocidad del aire V
R
es
constante. Si nos jamos en la gura 5.10a), la condicin de equilibrio
se expresa matemticamente como:
F
p
= F
C
+
V
2
R
R
, (5.11)
donde R es el radio de curvatura y V
2
R
/R es la fuerza centrfuga.
122 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
Desarrollando esta expresin obtenemos el viento del gradiente
1

p
n
+ 2V
R
sen +
V
2
R
R
= 0 (5.12)
donde hacemos notar que p/n < 0. Si R se obtiene la expre-
sin para el ujo geostrco,
V
g
=
1
f
p
n
.
Si sustituimos la velocidad geostrca en (5.12), se tiene que
V
R
= V
g

V
2
R
fR
La velocidad del viento de gradiente es, as, menor que en el caso del
viento geostrco, en el que no tenamos en cuenta la fuerza centrfuga.
Por lo tanto, en el caso de un sistema de baja presin, el viento
del gradiente sopla paralelo a las isobaras con velocidad menor que
la velocidad geostrca (subgeostrca) y en sentido contrario a las
agujas del reloj (en el hemisferio norte).
Si se trata del campo isobrico correspondiente a un anticicln,
la fuerza del gradiente de presin est dirigida hacia afuera, ya que
siempre va de alta a baja presin. La direccin de viento deja la baja
presin a la izquierda y la fuerza de Coriolis se dirige a la derecha, ver
gura 5.10b). En este caso la fuerza centrfuga se suma al gradiente
de presin y el equilibrio de las fuerzas es
F
p
= F
C

V
2
R
R
, (5.13)
de donde se obtiene que la velocidad del gradiente es
V
R
= V
g
+
V
2
R
fR
.
As pues, en un anticicln la velocidad del viento es supergeostrca
(V
R
> V
G
), tiene la direccin paralela a las isobaras y gira en el sentido
5.4. Fuerza de Coriolis 123
Fp
B
A
Fp
V
Fc
V
Fc
Fg
Fg
a) b)
Figura 5.10: El viento de gradiente es tangente a las isobaras. Es resultado del
equilibrio entre las fuerzas brica F
p
, de Coriolis F
C
y la centrfuga F
g
. Esta
conguracin corresponde al hemisferio norte.
de las agujas del reloj. Naturalmente, en el hemisferio sur el sentido
de rotacin del viento en las borrascas y en los anticiclones se invierte.
La velocidad del viento de gradiente, indicada como V
R
, resulta
ser muy prxima en magnitud a la del viento geostrco V
g
, excepto
en los casos en que el radio de curvatura R de las isobaras sea muy
pequeo y la velocidad de los vientos muy elevada.
Cerca del ecuador la componente de Coriolis es despreciable y el
viento tiene que ser resultado del equilibrio entre la fuerza brica y la
fuerza centrfuga. En este caso el movimiento se denomina ciclostr-
co. Este equilibrio slo es posible cuando la fuerza de presin y la
fuerza centrfuga tienen sentido contrario, es decir, en las borrascas.
En un anticicln no hay posibilidad de equilibrio, porque ambas fuer-
zas se dirigen en el mismo sentido, lo que implica que en el ecuador
no puede haber anticiclones.
Tambin se da este equilibrio de fuerzas en algunos ujos de ta-
mao de escala pequeo, como es el caso de los tornados, las trombas
marinas (columnas de agua en rotacin generadas por tornados sobre
el mar) y remolinos de polvo, en los cuales la fuerza de Coriolis es
despreciable. La ausencia de fuerza de Coriolis, que es la que impone
el sentido de giro, permite que el viento ciclostrco pueda darse
en ambos sentidos, pero siempre alrededor de una baja presin.
Los tornados tienen tpicamente circulacin ciclnica, dado que los
ciclones de tamao medio que los originan tienen esta direccin de
124 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
giro, pero se pueden observar trombas de agua y remolinos de polvo
con sentido de giro tanto ciclnico como anticiclnico.
5.5. Fuerza de friccin
Los vientos en un mapa de supercie no soplan exactamente pa-
ralelos a las isobaras, sino que cruzan las isobaras en el sentido de las
altas hacia las bajas presiones. El ngulo con el cual el viento cruza las
isobaras vara, pero en promedio es de unos 30

. La fuerza de friccin
es la causa de esta desviacin.
La fuerza de friccin se opone al movimiento del aire. Cuando
se trata de la atmsfera, las fuerzas de friccin se originan cerca de
la supercie de la tierra (o del mar) y su efecto va disminuyendo a
medida que aumenta la distancia a la supercie, como se muestra en
la gura 5.11.
Se llama capa lmite planetaria a la zona de la atmsfera en
la que el efecto de la friccin es apreciable. La extensin vertical de
la capa lmite depende de la naturaleza de la supercie, porque no
es igual la friccin sobre una supercie plana de nieve que sobre una
zona boscosa y montaosa. En media, el espesor de la capa lmite es
de unos 1000 m. En la gura 5.11 se muestra el efecto de la fuerza de
friccin sobre la intensidad (mdulo del vector velocidad) del viento
en la capa lmite.
Como la fuerza de Coriolis es proporcional a la velocidad del viento,
esta fuerza va aumentando desde el suelo hasta el nal de la capa
lmite. Por la accin combinada de la fuerza de friccin y de la fuerza
de Coriolis, la direccin del viento va rotando segn la altitud como
se muestra en la gura 5.12. La proyeccin del vector velocidad a
diferentes altitudes sobre el plano horizontal forma una espiral que se
conoce con el nombre de espiral de Ekman.
En efecto, a causa de la friccin, la velocidad del viento disminuye
y tambin la fuerza de Coriolis, que depende de la velocidad. La modi-
cacin del equilibrio entre las fuerzas se representa en la gura 5.13.
En la gura a), se muestra la direccin del viento generado entre iso-
baras paralelas. Alcanzado de nuevo el equilibrio entre la fuerza de
rozamiento, F
r
, la fuerza de Coriolis, F
C
, y la fuerza brica, F
p
, la di-
5.5. Fuerza de friccin 125
V
g
capa lmite (1000 m)
capa turbulenta
supercie terrestre
Figura 5.11: El efecto de la fuerza de friccin sobre el vector la velocidad del
viento. La friccin se produce en la supercie, pero debido a la viscosidad del aire
su efecto persiste en toda la capa limite, por encima de la cual se anula el gradiente
de velocidad.
capa lmite
supercie terrestre
espiral de Ekman
p
1
p
2
V
g
Figura 5.12: El efecto de la fuerza de friccin sobre la direccin del viento y la
espiral de Ekman.
126 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
B Fg
Fr
Fc
V
Fp
Fc
Fr+Fc
Fp
Fr
V
p+Dp
p
A
Fr
V
Fc
Fp
Fg
a)
c) b)
Figura 5.13: El efecto de la fuerza de friccin. En la gura a), el viento entre
isobaras paralelas y en las guras b) y c) el viento entre isobaras curvas. La fuerza
de rozamiento F
r
se opone al viento lo que induce una disminucin de la fuerza
de Coriolis F
C
, que modica el equilibrio con la fuerza brica F
p
, y la fuerza
centrfuga F
g
.
reccin de la velocidad del viento V corta las isobaras. En las guras
b) y c) el viento sopla entre isobaras curvas. En estos casos, hay que
considerar tambin la fuerza centrfuga F
g
que, en el caso b) corres-
pondiente al ujo alrededor de una zona de baja presin, se opone a
F
p
. Por el contrario, en la gura c), donde el ujo es alrededor de una
zona de alta presin, ambas fuerzas se suman. En todos los casos el
efecto de la friccin es desviar la direccin del viento de manera que
cruce las isobaras.
Veamos las distintas consecuencias de este efecto en un sistema de
altas y bajas presiones. Bajo el efecto de la friccin el ujo resultante
sigue una espiral alrededor y hacia el centro de la baja presin y hacia
fuera en el sistema de alta presin, como se representa la gura 5.14.
El resultado es que en una zona de baja presin el aire converge en
supercie desde las regiones de alrededor, y como no puede acumu-
larse en el centro, se produce ascendencia de aire en altura con la
consiguiente probabilidad de condensacin y precipitaciones. En una
5.5. Fuerza de friccin 127
B
A
B A
Figura 5.14: Corrientes verticales inducidas por el viento en supercie, plano in-
ferior. El plano superior est situado fuera de la capa lmite (en el hemisferio
norte)
zona de altas presiones, anticiclnica, la espiral del ujo es hacia fuera
lo que hace que en el centro se succione aire procedente de las capas
altas. Este aire que desciende generalmente es seco y da lugar a cielos
sin nubosidad.
Estas corrientes ascendentes y descendentes tienen velocidades del
orden de 510 cm/s, que son muy pequeas comparadas con la ve-
locidad de los vientos tpicos horizontales. Como se muestra en la
gura 5.14, la fuerza que induce la corriente vertical, ascendente o
descendente, disminuye con la altitud hasta hacerse nula al sobrepasar
la capa lmite, cuando el viento horizontal toma la direccin tangente
a las isobaras. Sin embargo, como no hay ninguna otra fuerza que se
oponga la corriente vertical persiste.
Podemos resumir la situacin diciendo que sobre la capa lmite
planetaria el efecto de la fuerza de friccin es despreciable y el viento
es geostrco o de gradiente. Dentro de la capa lmite hay que tener
en cuenta el efecto de la friccin, que origina una desviacin de la
direccin del viento de manera que corta las isobaras. La intensidad del
efecto de la friccin, esto es el ngulo de corte con las isobaras, depende
de la distancia al suelo, siendo mximo junto al suelo y disminuyendo
con la altitud. Este efecto en borrascas y anticiclones induce corrientes
verticales.
Cuando el viento en la capa lmite es fuerte se puede alcanzar un
gradiente vertical de velocidad de manera que se forma una estructura
128 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
de nubes con espectaculares vrtices caractersticos de la inestabilidad
de Kelvin-Helmholtz
2
.
Resumen
En este captulo se ha explicado cmo se origina el viento. Cuando
hay variaciones horizontales de la temperatura, stas se reejan en una
variacin de la presin en la direccin horizontal, lo cual hace que se
inicie un movimiento del aire. Una vez que se establece el movimiento
del aire, la fuerza de Coriolis hace que la trayectoria del viento se
curve, inclinndose hacia la derecha en el hemisferio norte y hacia la
izquierda en el hemisferio sur.
La velocidad del viento resulta del equilibrio de todas las fuerzas
presentes, brica, de Coriolis, centrfuga y de friccin.
En una situacin concreta puede ocurrir que alguna de estas fuerzas
sea mucho menor que las otras y que el equilibrio slo dependa de
las dems fuerzas. Segn las fuerzas presentes podemos distinguir los
siguientes vientos:
El viento geostrco es un viento terico o ideal que resulta
del equilibrio de las fuerzas brica y de Coriolis. Se realiza la
aproximacin de que las isobaras son rectas paralelas y de que
no hay fuerza de friccin, situacin que tiene que darse fuera de
la capa lmite. El viento resultante sopla en la direccin de las
isobaras.
El viento de gradiente es similar al viento geostrco, pero tiene
lugar cuando las isobaras no son rectas. El viento resultante
tambin tiene direccin paralela a las isobaras, pero en este caso
tiene importancia la fuerza centrfuga y la trayectoria del viento
es curva. El viento de gradiente es el resultado del equilibrio
entre las fuerzas brica, centrfuga y de Coriolis. No hay fuerza
de friccin y, por tanto, es un viento que se observapor encima
de la capa lmite.
2
Para ver ejemplos de este tipo de nubes ver referencia en la seccin Enlaces
Interesantes.
5.5. Fuerza de friccin 129
El viento en la capa lmite est sometido a la fuerza de friccin.
Su direccin forma un ngulo comprendido entre 0 y 30

con
las isobaras segn la distancia al suelo.
El viento ciclostrco se produce cuando la fuerza de Coriolis y
la de friccin son despreciables (cerca del ecuador o en ujos de
escala pequea y en altura). Es as, el resultado del equilibrio
entre la fuerza brica y la fuerza centrfuga. Este equilibrio slo
puede tener lugar cuando ambas fuerzas son opuestas.
Enlaces interesantes
El efecto de la fuerza de Coriolis se encuentra muy bien ilustrado
en la pelcula que se encuentra en la pgina web:
<http://ww2010.atmos.uiuc.edu/(Gh)/guides/mtr/fw/gifs
/coriolis.mpg>
En esta pelcula se lanza una pelota en un tiovivo que se en-
cuentra en rotacin. Si alguien observa el tiovivo desde arriba
la trayectoria parece una lnea recta. Sin embargo si alguien se
sienta en el tiovivo se observa que la trayectoria experimenta
deexin. Este es el resultado de la fuerza de Coriolis.
<http://ciencia.nasa.gov/headlines/y2004/23jul_spin.htm>
En relacin con la fuerza de Coriolis, son ciertas las siguientes
armaciones?:
El aire en un huracn gira en el sentido de las agujas del
reloj en el hemisferio Norte y en contra de las agujas del
reloj en el hemisferio Sur
Si destapamos un lavabo lleno de agua el remolino en el
desage gira gira en el sentido de las agujas del reloj en el
hemisferio Norte y en contra de las agujas del reloj en el
hemisferio Sur
La respuesta detallada estas preguntas se encuentra en la pgina
web:
<http://www.ems.psu.edu/~fraser/Bad/BadCoriolis.html>
130 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
Espiral de Ekman y su efecto en el movimiento de la supercie
del Ocano: Transporte Ekman
<http://www.windows.ucar.edu/tour/link=/earth/
Water/ekman.sp.html&edu=high>
En la atmsfera el viento con gradiente de velocidad vertical se
puede hacer inestable a causa de la cizalladura. Un ejemplo de
nubes que reejan este fenmeno pueden verse en la pgina web:
<http://cloudappreciationsociety.org/the-kelvin-helmholtz-wave-
cloud/>y una pelcula sobre la formacin de esta inestabilidad
en
<http://uid.stanford.edu/ fringer/movies/shear_convect/kh.html>.
Cuestiones y problemas 131
A
P
Figura 5.15: Mapa de isobaras en un sistema de alta presin en el hemisferio Norte.
Problemas resueltos
1. El esquema de la gura 5.15 representa un sistema de
alta presin situado en el hemisferio norte. En el punto
P hay una partcula de aire que se encuentra en un mo-
mento dado en reposo e inicia un movimiento. (a) Dibuje
en el punto P las fuerzas que actan sobre la partcula.
(b) Dibuje (aproximadamente) una posible trayectoria
de la partcula desde dicho punto.
Respuesta:
Inicialmente la nica fuerza que actan sobre la partcula es
la fuerza del gradiente de presin, que est dirigida desde las
altas a las bajas presiones. Visto desde la Tierra, en cuanto se
inicia el movimiento acta sobre el aire la fuerza de Coriolis, que
en el Hemisferio Norte desva el viento hacia la derecha, dando
como resultado un camino que se muestra en color azul en la
gura 5.16. Como la trayectoria es curva el aire tambin est
sometido a la fuerza centrfuga que en este caso se suma a la
fuerza brica dando lugar en el equilibrio a que la direccin del
viento sea tangente a las isobaras.
2. Dos isohipsas de 500 hPa (paralelas y dibujadas cada
40 m) estn separadas una distancia de 200 km. Determi-
ne el viento geostrco si la latitud del lugar es = 50

Respuesta:
132 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
A
P
F
c
F
p
Figura 5.16: Mapa de isobaras de un sistema de alta presin en el Hemisferio
Norte. En el esquema se indica la direccin de las fuerzas y la trayectoria de una
partcula, en azul, inicialmente en reposo en el punto P. Se indica tambin la
direccin del viento en otra de las isobaras.
Las isohipsas son curvas de igual altitud que en este caso estn
representadas cada z = 40 m y que, por lo tanto, cada una de
ellas corresponde a la proyeccin sobre el plano de 500 hPa de
puntos de cuya diferencia de presin es p = gz. Como la iso-
hipsas estn separadas una distancia n = 200 km, el gradiente
horizontal de presin es, ecuacin (5.9),
p
n
= g
40
200
10
3
.
La velocidad del viento geostrco es la que se alcanza cuando
la fuerza brica y la de Coriolis son iguales. Por tanto, igualando
ambas fuerzas y despejando tenemos que, ecuacin (5.10),
V
g
=
g
f
z
n
=
9, 8
1, 11 10
4
5 10
4
= 17, 6 m/s.
donde hemos sustituido el valor de parmetro de Coriolis f =
2sen 50 = 1, 11 10
4
s
1
.
Cuestiones y problemas 133
Problemas y cuestiones
1. Qu tipo de fuerzas intervienen en el movimiento del aire? Des-
crbalas brevemente y ponga las expresiones matemticas.
2. Qu es el viento geostrco?, por qu no se espera que tenga
importancia en el ecuador?, obtenga su expresin matemtica.
3. Por qu el gradiente de presin vertical no hace que el aire se
escape hacia el espacio?
4. Es claro que el gradiente de presin es cero cuando la presin
es constante, pero en qu otros puntos donde la presin no es
constante el gradiente de presin es nulo?
5. Por qu es distinta la velocidad del viento de gradiente en las
borrascas que en los anticiclones?
6. Si en el ecuador no hay fuerza de Coriolis cul es la direccin
del viento en una zona donde las isobaras son rectas?
7. Si en el ecuador no hay fuerza de Coriolis cul es la direccin
del viento en una zona donde las isobaras son circulares como
en una borrasca? y en un anticicln?
8. En la gura 5.12, en la que se representa la espiral de Ekman,
hay dos presiones p
1
y p
2
. a) Cul de ellas es la mayor? b) En
que sentido respecto al gradiente de presin gira la espiral? c)
Depende el sentido de giro del hemisferio?
9. En el esquema de la gura 5.17 se encuentra un sistema de baja
presin. En el punto P hay una partcula de aire que se encuen-
tra en un momento dado en reposo e inicia un movimiento. (a)
Dibuje en el punto P las fuerzas que actan sobre la partcu-
la. (b) Dibuje (aproximadamente) una posible trayectoria de la
partcula desde dicho punto.
10. En la gura 5.18 dibuje una echa representando la direccin de
la fuerza del gradiente de presin en cada uno de los puntos 1,
2, 3 y 4. Suponga que la altitud es de 3000 m.
134 Captulo 5. Dinmica atmosfrica
P
Figura 5.17: Mapa de isobaras en un sistema de baja presin en el hemisferio
norte.
b) Calcule la magnitud del gradiente de presin (en Pascales por
metro) en cada uno de los puntos 1, 2, 3 y 4.
c) Dibuje echas representando la direccin del viento geostrco
y estime su magnitud en los puntos 1, 2 3 y 4, suponiendo que
= 1,23 kg/m
3
y f = 10
4
s
1
.
11. En la gura 5.19 se muestran las isohipsas a 500 mb. Calcule la
magnitud del viento geostrco en el punto 2. Suponga que la
distancia horizontal entre las isohipsas es de 150 km y el valor
del parmetro de Coriolis es f = 10
4
s
1
. Los contornos de
altitud estn dados en metros.
Para los puntos 1, 2 y 3, diga si el viento ser mayor, menor o
igual que el viento geostrco.
Cuestiones y problemas 135
1 004 mb
1 008 mb
1 01 2 mb
. 1
. 2
. 3
. 4
1 00km
y
x
Figura 5.18: Mapa de isobaras del problema 10
5400
5600
. 1
. 2
. 3
Figura 5.19: Mapa de isohipsas del problema 11
Captulo 6
La circulacin en la atmsfera
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Conocer los modelos que describen la circulacin atmosfrica
general.
Entender la relacin entre la circulacin general y la distribu-
cin global de los vientos, sistemas de presin y temperatura.
Comprender el efecto de los continentes en la formacin de
los anticiclones semipermanentes.
Comprender la generacin de vientos en la mesoescala: mon-
zones.
Comprender la generacin de vientos en la microescala: vien-
tos orogrcos y brisas.
137
138 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
6.1. Escalas de la circulacin atmosfrica
Sabemos por experiencia que el aire en la atmsfera est en conti-
nuo movimiento. La circulacin atmosfrica es turbulenta, como con-
secuencia de que se encuentra en un estado muy alejado del equilibrio.
Una caracterstica de la turbulencia es que hay ujos en muchas esca-
las espaciales y temporales. Los movimientos atmosfricos se pueden
clasicar segn su escala espacio-temporal. Hay una relacin prcti-
camente lineal entre la escala espacial y la escala temporal, es decir,
entre el tamao de determinado sistema atmosfrico y su duracin.
As, un pequeo remolino de unos metros de extensin puede durar
unos segundos, mientras que una borrasca de miles de kilmetros cua-
drados puede durar das o semanas. En el cuadro ?? se muestran las
escalas con su extensin y duracin, junto con algunos ejemplos.
En la macroescala, la atmsfera es una capa muy delgada en la que
necesariamente los movimientos horizontales del aire dominan sobre
los movimientos verticales. Sin embargo, en la mesoescala y la micro-
escala el espesor de la capa atmosfrica es comparable o mayor que la
extensin horizontal de la circulacin, y los movimientos verticales de
aire pueden ser importantes.
En este captulo vamos describir las propiedades de la circulacin
siguiendo un orden de escala decreciente desde la macroescala hacia
la microescala.
6.2. La circulacin general
Debido al balance energtico de la radiacin solar que llega a la
Tierra y la radiacin que la Tierra emite al exterior, la temperatura
media de la Tierra es aproximadamente de 17

C. Por lo tanto, entre la
supercie terrestre y el espacio exterior que est a 0 K hay un gradien-
te de temperatura a travs de la atmsfera. El gradiente medio en la
troposfera es de unos 6, 5

C/km, que es un valor cercano al gradiente
crtico, pero no suciente para que esta capa de la atmsfera sea ab-
solutamente inestable. Lo que termina de desestabilizar la atmsfera
es el calentamiento diferencial entre la zona ecuatorial y los polos que
establece un gradiente horizontal de temperatura. En consecuencia, la
atmsfera se encuentra en continuo movimiento debido al estableci-
6.2. La circulacin general 139
Cuadro 6.1: Escalas de movimientos atmosfricos. La escala planetaria y la sinp-
tica en su conjunto se denomina macroescala.
Escala Ejemplos Tamao Duracin
Escala global Vientos alisios. >5000 km semanas
Escala sinptica Frentes, borrascas, 2000 km das
Mesoescala Brisas, tormentas 50 km horas
Microescala Remolinos 10 m minutos
miento de ujos convectivos que transportan calor desde la supercie
a la estratosfera y desde el ecuador a los polos. Estos ujos convectivos
estn relativamente bien ordenados formando celdas convectivas. En
el caso idealmente sencillo de una capa de uido contenido entre dos
supercies planas y perfectas, entre las que se establece un gradiente
negativo de temperatura suciente para que se inicie la conveccin, las
celdas convectivas son cilindros perfectamente alineados que optimizan
el transporte de calor y minimizan la disipacin (ver gura 6.1).
En la atmsfera el problema es mucho ms complejo, porque la
supercie terrestre es esfrica, est en rotacin y no es perfecta. He-
mos visto en el captulo 3 que el Sol calienta la Tierra de manera no
uniforme. Esta distribucin no uniforme de la insolacin se debe a la
forma esfrica del planeta y a la rotacin alrededor de su propio eje.
Si no hubiera rotacin, habra un hemisferio iluminado y, por lo
tanto, caliente, y otro hemisferio en la sombra que no recibira nun-
ca la radiacin solar. Esta situacin conducira a una distribucin de
temperatura con un mximo situado alrededor del cenit, el punto ms
cercano al Sol, y un mnimo en el nadir, el punto ms lejano al Sol.
Ambos puntos estaran situados en el ecuador, en los extremos del
dimetro contenido en la lnea que une los centros del Sol y la Tierra.
Sin embargo, la Tierra est rotando alrededor de su propio eje, lo
que permite que la radiacin solar se reparta por toda la supercie
terrestre. De esta manera, la distribucin de temperaturas es aproxi-
madamente simtrica respecto al eje de rotacin.
Por la esfericidad de la Tierra, la radiacin solar es mxima en la
zona intertropical, donde incide casi perpendicularmente a la super-
cie, y es mnima en los polos, en los que la radiacin incide tangencial-
140 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
T
T
T + T
Figura 6.1: El ujo convectivo se ordena formando celdas que optimizan el trans-
porte de calor entre la placa caliente y la fra. A la izquierda con un gradiente
vertical y a la derecha con un gradiente horizontal de temperatura.
mente. Esto conduce a que la temperatura disminuya con la latitud
desde el ecuador hasta los polos. La distribucin global de la tempera-
tura tambin depende de la radiacin que emite al exterior la propia
supercie terrestre.
El perl de temperatura terico, obtenido del balance energtico
de la radiacin solar incidente y la radiacin terrestre emitida, es el
que tendra la Tierra si no hubiera atmsfera (ver seccin 3.2). Sin
embargo, la distribucin de temperatura observada indica la existencia
de un ujo de energa desde la zona ecuatorial caliente a las zonas fras
polares. Este ujo convectivo se divide en partes aproximadamente
iguales entre la circulacin atmosfrica (50-60 %) y la ocenica (40-
50 %).
As pues, la conveccin atmosfrica conduce calor verticalmente,
desde la supercie hacia la estratosfera, y tambin meridionalmente,
desde el ecuador a los polos.
En esta seccin discutiremos en orden de complejidad creciente
varios modelos que se han elaborado para describir la circulacin en
la atmsfera.
6.2.1. Modelo de una celda
Este modelo fue propuesto por George Hadley en el siglo XVIII
para explicar la existencia de los vientos alisios. stos son vientos
muy constantes, de componente de Este, que soplan entre los trpi-
cos y el ecuador, y que fueron muy importantes para la navegacin
transocenica a vela.
En este modelo cada hemisferio del planeta est cubierto por una
gran celda convectiva. En la gura 6.2 se muestran la secciones de las
6.2. La circulacin general 141
Zona de ascendencia
Alisios
S
N
Figura 6.2: Modelo de Hadley. En la gura se muestran las secciones transversales
de la celda convectiva en cada hemisferio y la direccin de los vientos dominantes
en la supercie.
dos celdas. En la zona ecuatorial el aire calentado por la supercie as-
ciende y en este proceso se enfra por expansin adiabtica. El ascenso
produce en la parte baja una zona de baja presin que genera vientos
en supercie. Desde los niveles altos de la atmsfera, empujado por
esta corriente ascendente, el aire enfriado se dirige hacia los polos. En
su desplazamiento en altitud el aire no sigue un camino directo a lo
largo de los meridianos sino que, sometido a la fuerza de Coriolis, se
desva hacia el Este en el hemisferio norte y al Oeste en el hemisferio
sur. Por el camino el aire contina enfrindose hasta que al llegar a
los polos est tan fro que desciende para iniciar el retorno hacia el
ecuador y cerrar, as, la celda convectiva.
La corriente en supercie se dirige desde los polos hacia latitudes
menores y es desviada por la fuerza de Coriolis hacia su derecha en
el hemisferio norte y hacia su izquierda en el hemisferio sur, es decir,
hacia el oeste segn se muestra en la gura 6.2. De esta forma, el mo-
delo explica la existencia de vientos constantes a gran escala, a partir
de la circulacin convectiva originada por el calentamiento diferencial
de la Tierra.
Este modelo sencillo no tiene en cuenta la conservacin del mo-
142 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
mento angular de la corriente convectiva y resulta ser inestable para
la velocidad de rotacin de la Tierra. Sin embargo, s es aplicable a
la atmsfera de Venus que tiene una velocidad de rotacin mucho me-
nor que la terrestre. El periodo de rotacin de Venus es de 243 das
(terrestres).
6.2.2. Modelo de tres celdas
Fue propuesto por el meteorlogo norteamericano William Ferrel a
mediados del siglo XIX. El problema del modelo de Hadley es que en
la Tierra la fuerza de Coriolis, que es proporcional a la velocidad de
rotacin del planeta, ver la ecuacin (5.3), es tan intensa que cuando
el viento en altura que parte del ecuador alcanza aproximadamente los
30

de latitud, se ha desviado tanto que en vez de dirigirse al polo ya


sopla de oeste a este. El aire est ms fro que el aire tropical situado
a baja altitud e inicia el descenso. Al llegar a la supercie la corriente
se divide en una parte que se dirige hacia el ecuador cerrando una
primera celda, y en otra parte que se dirige hacia el polo. Esta primera
celda, tambin llamada celda de Hadley, sigue explicando los vientos
alisios, pero no en todo el hemisferio sino en la zona subtropical, que
es donde realmente existen, ver la gura 6.3.
En los polos tambin se mantiene el comportamiento descrito en
el modelo unicelular, esto es, el aire fro desciende calentndose por
compresin adiabtica y al llegar a la supercie terrestre diverge hacia
latitudes inferiores. En ambos polos esta corriente de aire en super-
cie se desva por la fuerza de Coriolis hacia el oeste dando lugar a
los llamados vientos polares del este. Al llegar aproximadamente a los
60

de latitud la desviacin es tan grande que la corriente termina por


ascender cerrando la llamada celda polar. En esta zona de ascenden-
cia, no slo convergen vientos de origen polar, sino tambin vientos
clidos procedentes de la zona templada. As pues, en cada hemisferio
tenemos dos celdas de origen convectivo, la polar y la de Hadley, y
entre ellas se genera una tercera celda, llamada celda de Ferrel. La
celda de Ferrel no es tanto debida al gradiente trmico, sino inducida
por arrastre viscoso en la zona de ascendencia de la celda polar y en
la zona de descendencia de la celda de Hadley.
En la celda de Ferrel los vientos en supercie se dirigen hacia los
6.2. La circulacin general 143
A
A
A
A
A A
B
B
B
B
B B
a)
Ascendencia
Zona de descendencia
Zona de ascendencia ecuatorial
Zona de descendencia
Ascendencia
Anticiclon Polar
CP
CF
CH
CH
CF
CP
Chorro polar
Chorro subtropical
b)
A
A
A
A
A A
B
B
B
B
B B
convergencia
divergencia
divergencia
Anticiclon Polar
CH
CF
CP
Ponientes
Ponientes
Alisios
Alisios
Zona de convergencia intertropical
convergencia
Figura 6.3: Modelo de tres celdas convectivas. En la gura a) se muestran las
corrientes verticales y en la gura b) los vientos horizontales cerca de la supercie
y las corrientes de chorro.
polos y son desviados por la fuerza de Coriolis hacia el este originando
los llamados vientos del oeste o ponientes (westerlies, en ingls). Los
vientos en esta celda tienen direccin contraria a la que favorece el
gradiente de temperatura a lo largo del meridiano. Hemos visto que la
conveccin induce vientos que van de zonas calientes a zonas fras en
altitud y en sentido inverso en supercie, como ocurre en el modelo de
una celda y en las celdas de Hadley y polar. La celda de Ferrel es, pues,
convectivamente inversa, lo que hace que en supercie los vientos sean
bastante variables en intensidad y direccin, y que en altitud la celda
no est siempre bien denida.
La zona ecuatorial, en supercie, es una zona de convergencia de los
alisios procedentes de ambos hemisferios. Son vientos clidos y hme-
dos que al encontrarse se elevan creando una zona de bajas presiones.
Esta corriente ascendente se enfra produciendo frecuentes tormentas
acompaadas de fuertes precipitaciones que convierten a esta zona en
la ms lluviosa del planeta. En la gura 6.4 se puede observar el cin-
turn de tormentas que se encadenan rodeando el ecuador. Esta zona
se conoce como zona de convergencia intertropical (ZCIT). En
el mar se corresponde con una zona de calmas ecuatoriales porque, en
contraste con la intensa corriente ascendente, prcticamente no hay
vientos en supercie.
Las zonas que delimitan cada una de las dos celdas de Hadley hacia
los polos son zonas de descendencia situadas entre los 25 y los 35

de
144 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
Figura 6.4: Imagen de satlite. El vapor de agua se ve de color blanco de mane-
ra que las zonas negras corresponden a cielos despejados. En la parte central se
puede observar la zona de convergencia intertropical como una lnea de borrascas
encadenadas. Fotografa cortesa de la AEMET.
latitud Norte y Sur. Estn representadas en la gura 6.3 y se corres-
ponden con las bandas oscuras que limitan la zona de convergencia
intertropical en la fotografa de la gura 6.4. En estas zonas, el aire
fro desciende creando en supercie una zona anticiclnica o de altas
presiones que genera vientos generalmente suaves del oeste hacia los
polos y del este (alisios) hacia el ecuador. El aire, que en altitud es
seco y fro, al descender se calienta y disminuye su humedad relativa,
de manera que en estas zonas estn situados los grandes desiertos del
planeta: el Sahara y el Namib en frica, el de la baja California y
Atacama en Amrica y el desierto australiano. Sobre el mar, en estas
zonas centradas en el paralelo 30

se forman calmas o soplan vientos


suaves y variables, como en el mar de los Sargazos en Atlntico Norte.
Siguiendo el camino hacia los polos, nos encontramos en cada he-
misferio con una zona de ascendencia donde convergen los vientos
tropicales del oeste y los vientos polares de componente este. Esta
zona, llamada frente polar, es una zona donde se forman continuas
borrascas y se generan fuertes vientos debido a la gran diferencia de
temperaturas entre el aire polar y el tropical.
Vemos, pues, que el modelo de Ferrel describe bastante bien muchas
de las caractersticas de la circulacin general, especialmente en la
celda de Hadley y en la polar. Peor es la validez del modelo en la
celda de Ferrel, concretamente en altitud donde el modelo predice
6.2. La circulacin general 145
F
p
F
C
V
z
T
2
T
1
p
1
= 1000hPa
p
2
= 500hPa
ecuador Polo Norte
Figura 6.5: Los vientos en altitud son predominantemente del oeste, resultado del
equilibrio entre la fuerza del gradiente horizontal de presin, F
p
, y la fuerza de
Coriolis F
C
.
vientos del este y lo que se observa es vientos predominantemente del
oeste. Estos fallos del modelo para describir ms detalladamente la
circulacin atmosfrica no deberan ser una sorpresa porque en ste se
considera el planeta como una esfera homognea, sin la presencia de
continentes y ocanos que distorsionan la circulacin general.
6.2.3. Corriente en chorro
En cada hemisferio la tropopausa est dividida en tres tramos que
se corresponden al techo de las tres celdas convectivas. El nivel medio
de la tropopausa sobre el polo se encuentra a unos 7000 m, en las lati-
tudes medias la tropopausa se eleva hasta los 12, 000 m y en el tercer
tramo, situado sobre la zona de intertropical, alcanza los 18 000 m.
Esta distribucin es bsicamente debida a que la densidad del aire
disminuye con la temperatura y la humedad. Como consecuencia de
este gradiente horizontal (meridional) de temperatura se origina un
gradiente horizontal de presin. A una determinada altitud la presin
es menor en el polo que en el ecuador, ver gura 6.5. Cuando se alcanza
el equilibrio entre la fuerza del gradiente de presin y la fuerza de
Coriolis, el viento es geostrco y del Oeste. Dentro de este esquema
global de circulacin en altitud se encuadran las llamadas corrientes
en chorro.
El paso de un tramo a otro en el techo de la tropopausa se hace
146 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
N
N
N
a) b) c)
Figura 6.6: El chorro polar se deslaza hacia el este, formando las ondas de Rossby.
Secuencia mostrando la deformacin y embolsamiento de las ondas.
de forma abrupta, en escalones con elevados gradientes de presin y
temperatura que originan vientos muy fuertes en forma de chorros.
Tienen forma de tubo que rodea la tierra de Oeste a Este. Hay dos
chorros en cada hemisferio, como se muestran en la gura 6.3.
El llamado chorro polar, est situado a una altitud media de
10 000 m, coronando el frente polar a la altura de la tropopausa. Tie-
ne un espesor vertical del orden de 1000 m y una anchura variable
del orden de pocos cientos de kilmetros. La velocidad del viento en
el centro alcanza los 200 km/h y disminuye rpidamente hacia la pe-
riferia del chorro. Como se muestra en la gura 6.6, el chorro forma
ondulaciones, llamadas ondas de Rossby, de forma parecida a los
meandros que forman los ros. A veces se producen ramicaciones que
pueden dar lugar a la formacin de grandes bolsas de aire fro que se
desprenden de la celda polar y quedan aisladas en la zona caliente y,
viceversa, bolsas de aire caliente que quedan atrapadas al norte del
chorro. Este proceso constituye un mecanismo de transporte de calor
en altitud, a travs de la barrera que suponen los vientos predominan-
temente del oeste. Estos embolsamientos aislados terminan adquirien-
do la temperatura de su entorno, pero mientras persisten pueden dar
lugar a fenmenos como la llamada gota fra.
La corriente del chorro polar sufre variaciones estacionales, siendo
ms intensa en invierno cuando el gradiente de temperatura es ms
elevado.
6.2. La circulacin general 147
0 90

30

60

980
1000
1020
P
r
e
s
i

n
h
P
a
Latitud
Figura 6.7: Variacin de la presin media en la supercie segn la latitud. La
grca es aproximada, pero los valores extremos son 995 hPa y 1025 hPa.
6.2.4. Sistemas de presin semipermanentes
La variacin de la presin atmosfrica en supercie con la latitud
se muestra en la gura 6.7. La distribucin de presin reeja las zonas
de ascendencia y descendencia que limitan las celdas de Hadley, Ferrel
y la polar.
Esta variacin de la presin se pueden esquematizar como se mues-
tra en la gura 6.8, en franjas que se extienden a lo largo de los pa-
ralelos. Estn dispuestas alternando zonas de bajas y altas presiones:
la zona de bajas presiones ecuatoriales, la de altas subtropicales, la de
bajas de las latitudes medias o subpolares y las altas polares.
Sin embargo, esta estructura ideal en bandas queda alterada por
las discontinuidades que presentan los continentes y los ocanos. Los
continentes tienen una menor capacidad calorca que los ocanos y,
consecuentemente, los continentes presentan variaciones estacionales
de temperatura mayores. Durante la primavera y el verano el continen-
te se calienta ms que el ocano, y se generan bajas presiones trmicas
que llegan a interrumpir la banda de altas presiones.
En invierno el proceso es inverso y al enfriarse el suelo ms que el
ocano se desarrollan altas presiones en el interior del continente. En
general, la diferencia de temperaturas entre la tierra y el mar es mayor
en invierno que en verano y, por lo tanto, tambin lo es la diferencia
de presin.
En la gura 6.9 se muestra un esquema simplicado de las prin-
cipales zonas anticiclnicas y ciclnicas del planeta en invierno y ve-
148 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
Anticiclon Polar
Zona de bajas subpolares
Zona de bajas presiones ecuatoriales
Zona de altas subtropicales
Zona de bajas subpolares
Zona de altas subtropicales
0

N
30

N
60

N
30

S
60

S
0

A
A
B
B
B
Figura 6.8: Estructura en cinturones alternativos de altas y bajas presiones que
denen las celdas convectivas globales.
rano. Adems del efecto de continentalidad mencionado, es tambin
importante el desplazamiento, hacia el norte en verano y hacia el sur
en invierno, de la zona de convergencia intertropical. Debido a la in-
clinacin del eje de rotacin de la Tierra, la zona de convergencia
intertropical sigue la posicin aparente del Sol.
Estas variaciones estacionales rompen los cinturones de presin y
delimitan los sistemas de presin semipermanentes. stos estn for-
mados por grandes estructuras ciclnicas y anticiclnicas que cambian
de posicin e intensidad a lo largo del ao, pero no desaparecen. Entre
ellos mencionaremos los anticiclones de las Azores y los del Pacco
Norte y Sur, y las bajas ciclnicas de las Aleutianas y de Islandia, ver
gura 6.9.
En verano, por efecto de la continentalidad ya mencionada, apare-
cen bajas trmicas sobre el norte de Mjico, Suramrica y sobre todo
en el continente asitico. Esta ltima variacin estacional es el origen
de los monzones que veremos ms adelante.
En el hemisferio sur las bajas subpolares s forman una franja casi
continua por la prctica ausencia de suelo continental.
6.3. Circulacin mesoescalar 149
20
0
20
40
60
40
60
80
80
a)
Aleutianas
B
B
Islandia
B
B
B
A
Pacifico
Azores
A
Pacifico Sur
A
A
A
A
20
0
20
40
60
80
40
60
80
b)
Pacifico
A
A
A
Pacifico
Atlantico S
Pacifico
A
A
Azores
Islandia B
B
B
Figura 6.9: Sistemas semipermanentes. Posicin en invierno, gura a), y en ve-
rano, gura b), de las principales estructuras ciclnicas y anticiclnicas del globo.
En verano sobre los continentes se generan bajas trmicas. En verde la posicin
aproximada de la zona de convergencia intertropical.
6.3. Circulacin mesoescalar
Como ejemplos de circulacin mesoescalar vamos a revisar dos ti-
pos de vientos: los debidos a la orografa y los de origen trmico. En el
primer caso, se distingue entre las estructuras que se forman cuando
el viento incide perpendicularmente a un obstculo, una cadena mon-
taosa, por ejemplo, que da lugar a las llamadas ondas de montaa,
y el efecto que se produce cuando el viento incide paralelamente al
obstculo, como por ejemplo, cuando se encajona al pasar entre dos
montaas. Los vientos trmicos se originan por diferencias horizon-
tales de temperatura y pueden ser vientos diarios como las brisas o
vientos estacionales como los monzones.
6.3.1. Monzones
Son vientos estacionales, en parte de origen trmico y en parte
debidos al desplazamiento estacional de la posicin de la zona de con-
vergencia intertropical. Aunque tambin se dan en otros continentes,
los ms importantes son los que se presentan en la Pennsula Indost-
nica, donde adems son amplicados por la presencia del Himalaya.
Durante el invierno, el continente se enfra ms que las aguas oce-
nicas, formndose una zona de altas presiones centrada sobre el con-
tinente asitico. Este anticicln genera vientos que soplan desde el
interior del continente hacia el mar. En la gura 6.10 se representan
150 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
A
B
Figura 6.10: Mapa del sur del continente asitico donde se producen los monzones
ms intensos. En color azul los monzones de invierno y en rojo los monzones de
verano. La lnea magenta muestra la posicin aproximada de la zona de conver-
gencia intertropical. En blanco la cordillera del Himalaya.
con echas azules. Esto vientos son frescos, con poca humedad y dan
lugar a tiempo soleado y seco.
En verano la situacin trmica se invierte, el continente se calienta
ms que el ocano y se forma una baja en el centro de continente.
En esta zona de bajas presiones el aire asciende y al hacerlo arrastra
aire supercial desde el ocano hacia el interior. Este aire es clido y
hmedo y origina lluvias intensas.
Acoplado con este calentamiento desigual est el desplazamiento
de la zona de convergencia intertropical, que siguiendo la posicin
aparente del Sol se desplaza en verano hasta situarse al norte de la
Pennsula Indostnica.
Las precipitaciones que se producen durante el monzn de verano
se amplican por la elevacin del aire al incidir sobre la cordillera del
Himalaya.
La intensidad y la duracin de los monzones sufre oscilaciones irre-
gulares que parecen estar relacionadas con las que originan el fenmeno
del Nio.
6.3.2. Vientos orogrcos
As se conocen los vientos que son modicados por la orografa
del terreno. Pertenecen, pues, a la microescala. Entre ellos vamos a
distinguir los que se producen por canalizacin y los de origen trmico.
6.3. Circulacin mesoescalar 151
nubes lenticulares
Rotores
Figura 6.11: Ondas de montaa formadas cuando el viento incide perpendicular-
mente sobre una cadena montaosa.
6.3.2.1. Ondas de montaa
Cuando hay grandes gradientes de velocidad se forman vrtices tur-
bulentos como ocurre, por ejemplo, cuando el viento pasa por encima
de un obstculo. La dimensin de los vrtices depende de la velocidad
del viento y del tamao del obstculo. En la gura 6.11 se muestran
lneas de corriente que se forman cuando vientos de ms de 50 km/h
sobrepasan una montaa. En las crestas de las ondas de montaa se
pueden formar nubes de forma lenticular.
1
Los rotores son vrtices
formados a sotavento que pueden ser peligrosos para la navegacin
area.
Cuando el viento sopla entre dos obstculos cuya separacin se va
estrechando se produce un incremento de la velocidad acompaada con
una disminucin de la presin por efecto Venturi. Estos vientos encajo-
nados pueden alcanzar intensidades importantes, de ms de 150 km/h.
Ejemplos de este tipo de vientos son los que se dan en el estrecho de
Gibraltar con los vientos de levante y de poniente, entre las islas de
Mallorca y Menorca con viento del norte o del sur, y los vientos del
noroeste que encajonados por el valle del Rdano desembocan en el
golfo de Len.
6.3.2.2. Efecto Foehn
El Foehn (Fhn), tambin conocido como viento de los Alpes, es
un viento clido y seco que baja de la montaa. Este fenmeno no
es exclusivo de los Alpes, sino que se puede dar en todas las cade-
1
En http://www.rolamasao.org/nubes/canarias/ondas.html se pueden ver in-
teresantes fotos de formaciones nubosas en la Isla de la Palma, donde se produce
frecuentemente este fenmeno.
152 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera

d
T
1
T
2
h
1
h
2
h
3
Figura 6.12: Viento Foehn. El viento a sotavento es ms caliente y es ms seco
que el viento que incide sobre la cordillera.
nas montaosas y segn el lugar recibe nombres diferentes como, por
ejemplo, el viento Chinook en las Montaas Rocosas, Fogony en el
Pirineo cataln o el ponent levantino.
El sistema est esquematizado en la gura 6.12. Supongamos que
el viento con una cierta temperatura, T
1
, y humedad relativa, h
1
, se
encuentra una cordillera y que para sobrepasarla se ve forzado a ele-
varse. Durante la ascensin se enfra adiabticamente a un ritmo de
aproximadamente un 1

C/100 m que corresponde al gradiente adiab-


tico seco. Si la humedad del aire es tal que se satura antes de llegar a
la cima, el vapor de agua empieza a condensarse formndose nubes es-
traticadas que originan precipitaciones. Desde que el aire se satura el
enfriamiento por ascenso disminuye aproximadamente a 0, 5

C/100 m,
que es el gradiente pseudoadiabtico hmedo. Una vez sobrepasada la
cima, el aire empieza a descender por la ladera de sotavento y a ca-
lentarse por compresin segn el gradiente adiabtico seco. De esta
manera, cuando llega al fondo del valle de sotavento, a la misma al-
titud inicial, el aire est a una temperatura T
2
que es mayor que la
inicial T
1
y adems con humedad relativa menor. En los problemas al
nal del captulo proponemos un ejemplo prctico de esta situacin.
En la ladera de barlovento las nubes se estratican persistiendo
mientras dura el viento. Por la parte de sotavento se pueden formar
6.3. Circulacin mesoescalar 153
cirros a cierta altitud y ocasionales nubes de tipo lenticular. La llegada
de este viento caliente a la parte baja de la montaa puede producir
elevaciones bruscas de temperatura y secar la tierra y la vegetacin
propiciando la aparicin de incendios. Es frecuente, pues, que la ver-
tiente a sotavento tenga menos precipitaciones que otras regiones de su
alrededor, por lo que esta regin se conoce como sombra pluviomtrica
o desierto orogrco.
En Espaa, vientos tipo Foehn se dan en la cordillera Cantbrica,
en Sierra Nevada y en algunas islas Canarias, donde el cambio de
vegetacin entre la cara norte expuesta a los alisios y la cara sur es
espectacular.
6.3.3. Circulacin trmica
Se llama circulacin trmica a la que se genera por gradientes hori-
zontales de temperatura. En general, el aire caliente tiende a elevarse
y el aire fro a descender, generando as una circulacin trmica. Una
explicacin sencilla del mecanismo se muestra en la gura 6.13. En la
gura 6.13(a) se muestra la atmsfera en equilibrio: no hay gradiente
de temperatura, ni gradiente horizontal de presin y, por tanto, no
hay viento. Supongamos que por alguna razn el suelo en una zona
se calienta ms que otra y, en consecuencia, tambin se calentar el
aire situado sobre la zona caliente. Como el aire caliente tiene menor
densidad que el aire fro las isobaras se deforman segn se muestra
en la gura 6.13(b). Como consecuencia, se ha formado una zona de
alta presin sobre la parte caliente y una baja presin sobre la fra.
Establecindose un gradiente horizontal de presin que genera una co-
rriente que lleva aire de la zona de alta a la de baja presin. Este viento
acumula aire sobre la zona de baja presin que origina un viento ver-
tical hacia abajo. En el lado caliente ocurre lo contrario, al iniciarse el
viento horizontal se produce una disminucin de la presin, y el aire
de abajo tiende a elevarse, de manera que se genera una circulacin
cerrada, como se muestra en la gura 6.13(c), en la que en la zona
caliente el aire asciende y en la fra desciende.
Un ejemplo de este tipo de circulacin trmica es la brisa de
costa, que se genera en el mar y en lagos de cierta extensin. En
154 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
a) b)
Viento
A
B
Viento
B
c)
B
A
B
A
Figura 6.13: Formacin de una circulacin trmica. Las lneas negras son isobaras
y en color se ha representado dos columnas de aire, en azul el aire fro y en rojo el
aire caliente. Cuando el aire se calienta se dilata y disminuye la presin, haciendo
que las isobaras dejen de ser paralelas originando viento, en verde, en direccin
opuesta al gradiente de presin.
este caso, el calentamiento desigual de la supercie se produce por la
diferencia de capacidad calorca del agua y el suelo.
Durante el da, por efecto de la radiacin solar, la tierra se calienta
ms rpidamente que el agua, de manera que se establece una diferen-
cia de temperatura entre la supercie del mar y la terrestre. El aire
prximo al suelo se calienta por contacto y se genera un viento llama-
do brisa marina o virazn que sopla desde el mar hacia la costa, ver
gura 6.14. Como este efecto depende de la diferencia de temperatura
generada por la radiacin solar, las brisas sern ms importantes con
cielos despejados que nubosos y en verano que en invierno.
Como se muestra en la gura 6.14 esta situacin se invierte durante
la noche. Cuando se pone el Sol, tanto el agua como la tierra se enfran,
pero la tierra lo hace ms rpidamente que el agua y se forma una baja
relativa sobre el mar. El gradiente horizontal de presin origina una
brisa que sopla de tierra hacia el mar, llamada brisa de tierra o terral.
Las brisas no son muy intensas y, por tanto, se modican fcilmente
por accidentes geogrcos u otros vientos dominantes.
Las brisas de montaa se forman especialmente en las laderas
6.3. Circulacin mesoescalar 155
(a) Brisa marina (b) Brisa de tierra
Figura 6.14: Brisas de costa
de solana, donde la diferencia de temperatura de la supercie entre el
da y la noche es ms elevada. Durante el da la temperatura del suelo
aumenta rpidamente por calentamiento solar, que a su vez calienta
por contacto la capa de aire ms cercana. As se forma un gradiente
horizontal de temperatura entre el aire caliente prximo a la supercie
y el aire ms fro, que estando a la misma altura se encuentra situado
hacia el exterior de la ladera. Este gradiente horizontal de temperatura
origina una circulacin convectiva que se maniesta con brisas que
suben por la ladera desde el valle, ver gura 6.15(a).
Durante la noche se produce el efecto contrario, el suelo se enfra
ms rpidamente que el aire y al invertirse el gradiente de temperatura
la brisa sopla desde la cumbre hacia el valle, como se muestra en la
gura 6.15(b). Las brisas de montaa son vientos suaves, de unos pocos
kilmetros por hora que alcanzan su mxima intensidad a medioda y
al amanecer.
Hay otro tipo de vientos, llamados catbicos, cuyo origen es una
masa de aire fro situada sobre una llanura o meseta cubierta de nieve.
El viento se desliza sobre una pendiente como si rebosara y aunque
en su descenso el aire se calienta por compresin adiabtica, lo que
caracteriza a este tipo de viento es que su temperatura sigue siendo
inferior a la del ambiente. Los vientos catbicos ms importantes se
dan en Groenlandia y la Antrtida, pero un ejemplo ms cercano es el
mistral o cierzo, viento del norte a noroeste, que proviene del Macizo
Central francs y de los Pirineos hacia el Mediterrneo.
En las grandes ciudades se forman las llamadas islas de calor ur-
156 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
T1 T2 T1
(a) Brisa del valle, diurna.
T2
T1
(b) Brisa de ladera, nocturna.
Figura 6.15: Brisas de montaa.
banas. Este fenmeno es debido a que la temperatura de las ciudades
es mayor que la de su entorno. Los edicios presentan una gran su-
percie que absorbe durante el da la radiacin solar, que junto con la
actividad industrial y domstica contribuyen a que se eleve la tempera-
tura local. As se forma una corriente ascendente que viene a rellenarse
con vientos de los alrededores hacia el centro de la ciudad. Este efecto
es ms importante durante la noche cuando da lugar a la formacin
de brisas que muchas veces arrastran hacia el centro de las ciudades
los contaminantes de las industrias concentradas en los alrededores de
las mismas.
Resumen
La circulacin atmosfrica se puede clasicar en funcin de la escala
espacial y temporal.
A escala global, la circulacin general est organizada en cada he-
misferio por tres celdas convectivas. Estas celdas denen los vientos
dominantes en altitud y en supercie. En altitud destacan las corrien-
tes en chorro que se desplazan hacia el este. En supercie, los vientos
dominantes son del este en las zonas tropicales y polares, y son pre-
dominantemente del oeste en las latitudes medias.
La circulacin general de la atmsfera tambin explica la distri-
bucin de la presin en bandas alternativas de bajas y altas, que se
corresponden con zonas de ascendencia y descendencia. En las zonas
de ascendencia se produce nubosidad y precipitaciones mientras que
6.3. Circulacin mesoescalar 157
en zonas de descendencia dominan las altas presiones con aire seco y
clido.
Esta estructura zonal se ve interrumpida por la distribucin de
los continentes y ocanos, que da lugar a la formacin de sistemas de
presin semipermanentes.
A escalas inferiores a la global, los vientos trmicos son los gene-
rados por gradientes horizontales de presin debidas al calentamiento
diferencial de la supercie terrestre. Los vientos trmicos pueden ser
diarios como las brisas o estacionales como los monzones.
Entre los vientos orogrcos destacan el efecto Foehn por el cual
los vientos descargan precipitaciones en las laderas de barlovento y
pasan a las de sotavento ms secos y clidos.
158 Captulo 6. La circulacin en la atmsfera
Cuestiones
1. Si aumentara la velocidad de rotacin de la Tierra, la celda de
Hadley aumentara de tamao extendindose hacia el polo o,
por el contrario, se estrechara?
2. Por qu la posicin de la zona de convergencia intertropical
sufre variaciones estacionales?
3. Cul es la razn de que los principales desiertos estn situados
a lo largo de los mismos paralelos?
4. Cuales son las principales diferencias entre la brisa marina y
los monzones?
5. Cul es el efecto de la cordillera del Himalaya en los monzones
del subcontinente ndico?
6. Con qu tipo de brisa es ms probable que se forme nubosidad,
con la brisa de montaa o la del valle?
7. Si en una cadena montaosa se observa que la vertiente norte es
mucho ms verde que la vertiente sur, cul es la direccin de
los vientos dominantes?
Problemas
1. Efecto Foehn. El viento que incide sobre una cordillera tiene que
elevarse 3000 m para sobrepasarla, Inicialmente, en la falda de la
cordillera a una altitud h = 0 m, el viento tiene una temperatura
T
1
= 22

C y una temperatura de roco T


r
= 10

C. Considerando
que la temperatura de roco vara con la altitud con una tasa de

r
= 2

C/km, el gradiente adiabtico seco
d
= 10

C/km y el
gradiente adiabtico saturado
s
= 6

C/km, determinar:
a) La altitud, h
1
, y la temperatura a la que el aire se satura.
b) La temperatura a la que llega el aire a la cumbre. Cul es la
humedad del aire (temperatura de roco) en este punto?
c) La temperatura y humedad con la que llega el aire cuando
vuelve por sotavento a la altitud inicial h = 0 m.
Captulo 7
Masas y Frentes
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Comprender la generacin, clasicacin y evolucin de las
masas de aire.
Reconocer la importancia en el clima de las masas de aire.
Comprender la formacin de frentes.
Reconocer en un mapa los distintos tipos de frentes y segn
sus caractersticas la evolucin del tiempo.
Entender la generacin y la evolucin de borrascas en el fren-
te polar.
159
160 Captulo 7. Masas y Frentes
7.1. Masas de aire
En el captulo anterior hemos visto que, como resultado de la cir-
culacin general de la atmsfera, hay zonas de la supercie del pla-
neta donde predominan los sistemas anticiclnicos. Los anticiclones
son bastante estables y bajo ellos el aire supercial diverge lentamen-
te, permaneciendo el tiempo suciente para adquirir la temperatura
y humedad de la zona. Cuando la porcin de aire es sucientemente
grande y ha adquirido unas propiedades fsicas aproximadamente ho-
mogneas, se dice que forma una masa de aire. La extensin de las
masas de aire es muy variable, pero es del orden de miles de kilmetros
cuadrados en horizontal y de algunos kilmetros de espesor. Debido a
su tamao y a la poca conductividad trmica del aire, las masas de aire
son bastante persistentes y en su desplazamiento hacia otras regiones,
interaccionan con stas modicando las condiciones meteorolgicas
1
.
Las regiones de la supercie terrestre que generan las masas de
aire se denomiman regiones manantiales. Estas regiones deben ser
de gran extensin y tener propiedades de humedad y temperatura su-
cientemente uniformes. Las masas se clasican por su temperatura
en polar (P), rtica (A), tropical (T) y ecuatorial (E); y por la
humedad en martimas (m) y continentales (c). Una regin ma-
nantial y la masa de aire que genera queda, as, determinada por el
correspondiente par de letras que describen su temperatura y hume-
dad. En la gura 7.1 se muestran algunas de las regiones manantiales
ms importantes de la tierra. Naturalmente, las regiones manantiales,
al igual el que respectivo anticicln bajo el que se sitan, se desplazan
hacia el Norte en verano y hacia el Sur en invierno.
Las principales regiones manantiales de masas de aire son:
Aire rtico (A). Situadas en el crculo polar, sobre un sue-
lo muy uniforme, cubierto de hielo y nieve, por lo que no hay
manantiales martimos. La zona est ocupada por el anticicln
polar con vientos dbiles que dan lugar a una masa de aire muy
1
El concepto de masa de aire y de frente fue introducido por la llamada escuela
noruega de meteorologa poco despus de la Primera Guerra Mundial. Con este
nombre se denomin al grupo formado principalmente por Bjerknes (1862-1951)
y sus colaboradores, entre los que destacan Bergeron y Soldberg, que se pueden
considerar los padres de la meteorologa moderna.
7.1. Masas de aire 161
estable, muy fra y seca. Hay una inversin trmica entre el sue-
lo, donde la temperatura es mnima, y un nivel cuya presin est
comprendida entre 900 y 850 hPa en el que la temperatura es
mxima. La temperatura est comprendida entre -55 y -35

C y
la humedad especca entre 0,05 y 0,2 g/kg. A veces se distin-
gue entre el manantial rtico y el antrtico (AA), pero ms por
razones geogrcas que termodinmicas.
Aire polar continental (Pc). Se sitan en el norte de Cana-
d y de Siberia. Las caractersticas son parecidas a las del aire
rtico, pero con temperaturas ms elevadas, -35 y -20

C, y con
mayor humedad, entre 0,2 y 0,6 g/kg, que causa cierta conden-
sacin sobre el suelo. Durante el verano estas masas se retraen
hacia el norte y adelgazan en altura.
Aire polar martimo (Pm). Se encuentran situadas sobre los
ocanos aproximadamente por encima de los 55

de latitud cuan-
do se dan las condiciones necesarias. En el hemisferio norte es-
ta zona est dividida por los continentes, pero es prcticamente
continua en el hemisferio sur. Tienen una temperatura compren-
dida entre 0 y -15

C y una humedad entre 3 y 10 g/kg, muy


concentrada en la capa supercial. Son, por lo tanto, masas de
aire fresco, hmedo e inestable.
Aire tropical continental (Tc). Se encuentran situadas sobre
los continentes en zonas anticiclnicas semipermanentes desr-
ticas. Dan lugar a masas de aire seco y clido, generalmente
inestables por el calentamiento diurno de las capas bajas. La
ms extensa se encuentra sobre el norte de frica, con tempera-
turas tpicas comprendidas entre 25 y 35

C y humedad especca
inferior a 10 g/kg.
Aire tropical martimo (Tm). Se encuentran situadas sobre
los ocanos en zonas anticiclnicas semipermanentes. Dan lu-
gar a masas de aire hmedo (15-20 g/kg) y clido (20-30

C), de
estabilidad variable.
Aire ecuatorial martimo (Em) Situadas en el borde ecua-
torial de las altas subtropicales. Es una zona de calmas genera-
162 Captulo 7. Masas y Frentes
20
0
20
40
60
80
40
60
80
AA
A
Pc
A
Pc
Tm
Pm
Pc
Pm
Tm
Em
Tc
Tm
Pm
Tm
Em
Tc
Em
Tm
Pm
Tm
Pm
Tc
Figura 7.1: Principales regiones manantiales. Estas regiones se desplazan segn las
estaciones y las que aqu se muestran estn promediadas a lo largo de ao. Figura
modicada de Ritter, Michael E. The Physical Environment: an Introduction to
Physical Geography, 2006.
das por la convergencia de los alisios con corrientes ascendentes.
Generan masas de aire clido de aproximadamente 27

C y alta
humedad (> 20 g/kg), por lo que estn en casi constante inesta-
bilidad.
Dado que las masas de aire se generan en zonas anticiclnicas, es
decir, de alta presin, tienden a desplazarse hacia zonas de conver-
gencia. Generalmente, la velocidad con la que se desplazan es lenta y
por el camino modican sus propiedades fsicas segn las condiciones
del suelo sobre el que deslizan. As, por ejemplo, si una masa de aire
fro se desplaza hacia regiones de menor latitud y, por tanto, ms ca-
lientes, la capa ms supercial de la masa en contacto con el suelo se
calienta. En este caso se aade la letra k, como por ejemplo, en Tck.
Si este proceso continua, la masa de aire puede llegar a desestabilizar-
se e iniciar movimientos convectivos que mezclan el aire. Tambin es
desestabilizante el caso de una masa de aire seco que se desplaza sobre
una supercie de agua acumulando vapor, ya que el aire hmedo tiene
menor densidad que el aire seco.
Caso contrario es el que se da cuando una masa de aire caliente se
desplaza sobre un suelo fro. En esta situacin se establece un gradiente
7.2. Frentes 163
de temperatura estabilizante y la consiguiente estraticacin. En este
caso a la nomenclatura de la masa se aade una w.
En resumen, las caractersticas propias de las masas de aire son
consecuencia de la regin manantial sobre la que se han generado y de
la trayectoria seguida hasta el lugar en que se encuentran.
En Europa y, concretamente, en la Pennsula Ibrica estamos so-
metidos a la inuencia de tres tipos de masas de aire:
Aire rtico. Seco y fro, que se va calentando y humedeciendo al
desplazarse hacia el sur. Su llegada produce chubascos.
Aire polar. Si pasa por el mar llega humedecido y trae chubascos,
y si llega a travs del continente europeo da lugar a tiempo fro
y seco.
Aire tropical. Puede ser martimo, en cuyo caso llega acompaa-
do de nubosidad abundante, y continental, que procedente del
norte de frica, proporciona tiempo seco y caluroso.
7.2. Frentes
En su movimiento horizontal dos masas de aire pueden llegar a
colisionar y permanecer unidas. Se llama frente a la regin fronteriza
entre dos masas de aire de distinta naturaleza. Como las masas de aire
se mezclan mal, el frente es una zona estrecha, de unos 20-200 km de
espesor, en la que se produce la transicin entre las dos masas de aire.
Para que se produzca un frente hace falta que las dos masas tengan
temperaturas virtuales bien diferentes, como ocurre en nuestra latitud
entre las masas de aire tropical clido y hmedo y la de aire polar.
Para la formacin del frente tambin es necesario que las trayectorias
de las masas de aire sean convergentes, como ocurre con el anticicln
de las Azores que empuja el aire tropical contra el frente polar.
La supercie frontal est inclinada hacia la parte fra, de forma
que el aire caliente se sita sobre el fro, que es ms denso. Los frentes
se clasican en cuatro tipos: fros, clidos, estacionarios y oclui-
dos. En la gura 7.2 se muestra el cdigo con que se representan los
distintos tipo de frentes en los mapas meteorolgicos. Los tringulos
y los crculos indican la direccin del frente.
164 Captulo 7. Masas y Frentes
Frente fro
Frente clido
Frente estacionario
Frente ocluido
Figura 7.2: Cdigo utilizado para representar los frentes en los mapas del tiempo.
a
i
r
e
c
a
l
i
e
n
t
e
aire fro
St
Ns
As
Cs
Ci
Figura 7.3: Esquema de un frente clido, con los distintos tipos de nubes que se
forman.
7.2.1. Frente clido
En el frente clido la masa de aire caliente avanza haciendo retro-
ceder al aire fro. Un esquema del frente clido ideal se muestra en la
gura 7.3. El aire caliente sube sobre el aire fro formando una especie
de cua de pendiente suave, tpicamente (1:200), esto es, el aire calien-
te se eleva un kilmetro por cada 200 km de avance en horizontal. Las
nubes que se forman son estraticadas. Si vemos el frente acercarse,
primero se observa la presencia de cirros y posteriormente cirroestra-
tos a gran altitud que van sucesivamente evolucionando hacia nubes
cada vez ms bajas, como altostratos, nimbostratos y estratos, que
suelen ir acompaados de lluvias suaves y generalizadas.
En general, el frente avanza lentamente por lo que la precipita-
cin es persistente. Debido al aire clido que asciende, se observa una
disminucin suave de la presin y un aumento progresivo de la tem-
peratura hasta que, una vez pasado el frente, tanto una como otra se
estabilizan.
Si la diferencia de temperaturas entre el aire fro y el caliente es
7.2. Frentes 165
aire caliente aire fro
Cb
Figura 7.4: Frente fro
grande, se pueden formar nieblas frontales por evaporacin de la lluvia
en el aire fro.
Una vez pasado el frente, son las caractersticas de la masa de
aire caliente las que determinan el tiempo, pero generalmente viene
asociado durante un corto periodo de tiempo de inestabilidades locales
con formacin de cmulos que pueden dar lugar a chaparrones.
7.2.2. Frente fro
En este tipo de frente la masa de aire fro empuja a la de aire ca-
liente. La pendiente del frente es de 1:100 y avanza con una velocidad
casi doble a la del frente clido. Es pues, mucho ms abrupto que el
frente clido, ver gura 7.4. El aire caliente en su rpido ascenso se
hace inestable y se forman nubes de desarrollo vertical, en primer lu-
gar, estratocmulos y sobre el frente cumulonimbos, que traen intensas
precipitaciones de corta duracin, que a veces vienen acompaadas de
granizo. La temperatura aumenta hasta la llegada del frente y des-
pus se produce un descenso brusco con la llegada del aire fro. La
llegada del frente se anuncia con una bajada de la presin reejo del
movimiento general de los frentes desde la alta presin hacia la baja.
Tras el paso del frente la presin aumenta y la temperatura dis-
minuye hasta estabilizarse tomando los valores correspondientes a la
masa de aire fro. El tiempo se torna despejado y estable.
En la gura 7.5 a) se representan los vientos que aparecen en un
frente caliente y en uno fro, en el hemisferio norte. Si nos colocamos
en la lnea punteada horizontal en el punto P, vemos que antes de
la llegada del frente clido el viento tiene componente sureste, y que
rola a suroeste tras el paso del frente. Los vientos de componente sur
166 Captulo 7. Masas y Frentes
son calientes, por lo que se produce una elevacin de la temperatura
al paso del frente. En el caso del frente fro se pasa de viento del
suroeste a viento de noroeste, punto Q, con la consiguiente bajada de
temperatura. Tambin podemos observar en la gura el cambio en la
presin.
7.2.3. Frente estacionario
Cuando hay equilibrio entre el respectivo empuje de las masas de
aire fra y caliente se forma un frente estacionario. Como la supercie
frontal est inclinada hacia la masa fra, hay invasin en altitud del aire
caliente sobre el fro de forma similar al caso de un frente clido. Esta
situacin da lugar a largos periodos de nubosidad y precipitaciones
suaves, que persisten hasta que el frente se debilita o se desestabiliza
convirtindose en un frente fro o clido.
7.2.4. Frentes ocluidos
Se producen cuando un frente fro alcanza a un frente clido, debido
a que los frentes fros son ms rpidos que los clidos. En esta situacin
hay pues tres masas de aire, la fra que antecede al frente clido,
la propia masa de aire clido y la del aire fro que la alcanza, ver
gura 7.5a). La masa de aire caliente siempre se eleva sobre las de aire
fro, pero segn la temperatura relativa de las masas de aire fro se
pueden originar una oclusin clida una oclusin fra. En la gura 7.5b)
se representa una oclusin caliente, as llamada porque situados en la
parte derecha de la gura estamos inmersos en aire muy fro y vemos
como llega aire menos fro. Como corresponde a su mayor temperatura
el aire fro desliza sobre el aire ms fro. En la oclusin fra, gura 7.5c),
es el aire ms fro el que empuja a la masa de aire menos fra. En
cualquier caso, el aire caliente siempre se ve forzado a elevarse, lo que
da lugar a una condiciones meteorolgicas complejas. Como veremos
en la prxima seccin, la oclusin corresponde al estado nal de la
evolucin del par de frentes que se formaron alrededor de la zona de
baja presin.
7.3. Borrascas ondulatorias 167
Q
P
1008
1004
1000
a) b) c)
Figura 7.5: Proceso de oclusin frontal. Arriba se representa en un mapa de su-
percie y abajo una seccin transversal. En el centro, un frente ocluido caliente y
a la derecha un frente ocluido fro.
7.3. Borrascas ondulatorias
Se llaman borrascas ondulatorias o extratropicales a las que se
forman en el frente polar de ambos hemisferios. Su origen y evolucin
se explica en la gura 7.6.
La borrascas ondulatorias generalmente se forman en serie. Como
se muestra en la gura 7.6b), una ondulacin del frente lleva asociada
otras ondas que la preceden y que si se dan las condiciones de ines-
tabilidad para que la primera borrasca se desarrolle, es probable que
la siguiente perturbacin tambin se desestabilice. En general, apa-
recen en familias de borrascas formadas por tres o cuatro borrascas
consecutivas.
No vamos a entrar en detalle, pero las condiciones que favorecen
la inestabilidad del frente polar estn gobernadas por los vientos en
altitud. El chorro polar y las ondas de Rossby asociadas forman zo-
nas de convergencia y divergencia, que generan las correspondientes
corrientes ascendentes y descendentes. Bajo una zona de ascendencia
se fortalece la formacin de un borrasca en supercie, mientras que
bajo una zona de descendencia se inhibe la formacin de la borrasca.
168 Captulo 7. Masas y Frentes
Pc
Tm
a) b)
c) d)
Figura 7.6: Evolucin de una borrasca ondulatoria en el hemisferio norte. a) Fren-
te polar sin perturbar separando las masas de aire polar y tropical. b) Formacin de
una onda frontal por una perturbacin del frente polar. c) Los dos frentes bien for-
mados. d) La borrasca madura con parte del frente ocluido. Finalmente la borrasca
se disipa y se recupera la situacin original.
7.4. Sistemas nubosos
Las nubes se forman por condensacin del vapor de agua en forma
de gotas y cristales. Estn en continua evolucin, cambiando de forma
y tamao. Se pueden clasicar segn su origen, altitud y su aspecto.
Por su origen, ya hemos visto las nubes de conveccin, las orogr-
cas y las frontales.
De acuerdo con el Atlas Internacional de Nubes de la Organiza-
cin Meteorolgica Mundial (OMM) las nubes se clasican en diez
gneros, que organizaremos en cuatro grupos segn su altitud. En la
clasicacin de las nubes se utilizan palabras en latn como son:
Cirrus, cirros, que signica mechn de pelo.
Stratus, estratos, que signica en capas horizontales.
Cumulus, cmulos, que signica montn.
Nimbus, nimbos, signica lluvia.
Altus, altos, hace referencia a nubes de altitud media.
7.4. Sistemas nubosos 169
Los diez gneros bsicos son:
Nubes altas. Situadas a ms de 6000 m de altitud. Estn for-
madas por cristales de hielo y suelen ser bastante delgadas y
de color blanco. Por su forma se pueden distinguir tres tipos de
nubes altas: Cirros (Ci), son nubes lamentosas generalmente
arrastradas por el viento en altitud. Cirrocmulos (Cc), for-
mando motas, muchas veces en series alargadas y que cuando
son abundantes forman el cielo aborregado. Cirrostratos (Cs),
tienen forma extendida como un velo, pueden ser tan delgadas
que slo sean visibles por el halo que forman alrededor del Sol o
la Luna.
Nubes medias. Situadas entre 2000 y 6000 m. Estn formadas
por gotas de agua pero pueden contener tambin cristales de
hielo. Hay de dos tipos: Los altocmulos (Ac), de color blanco
grisceo, en los que se observa la presencia de zonas sombreadas
y generalmente formando grupos. Los altostratos (As), forman
grandes extensiones que pueden cubrir todo el cielo, pero a tra-
vs de los cuales se puede distinguir dnde est situado el Sol.
Pueden dar lugar a precipitaciones, pero en ese caso suelen evo-
lucionar a nimbostratos.
Nubes bajas. Situadas en altitudes inferiores a los 2000 m y
formadas principalmente por gotas de agua. En este grupo se
pueden distinguir entre: nimbostratos (Ns), que son nubes de
color gris oscuro, muy uniformes y con aspecto de traer lluvia.
De hecho, generalmente estn acompaados de precipitaciones.
Se pueden confundir con los altostratos, pero los nimbostratos
son ms espesos (hasta 5000 m de espesor) y no dejan ver el res-
plandor del Sol. Los estratocmulos (Sc), son nubes de aspecto
parecido a los nimbostratos pero formando nubes discontinuas
entre las que se ve el cielo azul. Se pueden distinguir de los al-
tocmulos por el tamao y la altitud. La altitud no siempre es
posible apreciarla, pero el tamao de los altocmulos es pare-
cido al del dedo pulgar con el brazo estirado, mientras que el
de los estratocmulos es del tamao de un puo. Los estratos
(St), son nubes grises con aspecto de niebla que se ha elevado
del suelo. No suelen traer lluvia.
170 Captulo 7. Masas y Frentes
Nubes de desarrollo vertical. Las ms pequeas son los c-
mulos (Cu), nubes con aspecto de algodn, planas por debajo y
con formas bien denidas. A veces se presentan en formaciones
de pequeo tamao, cumulus humilis, y otras en acumulaciones
con forma de colior cumulus congestus, que si continan desa-
rrollndose terminan formando un cumulonimbo (Cb). Estas
nubes pueden extenderse desde los 1000 m hasta 15 o 20 km
de altitud y en su momento de madurez adquieren la forma de
yunque tan caracterstica.
Los gneros se dividen en especies segn su forma y para la que
tambin se utilizan palabras en latn, como por ejemplo las dos especies
de cumulus que hemos mencionado.
En http://www.fecyt.es/fecyt/ se puede encontrar una excelente
descripcin de las nubes ilustrada con numerosas fotografas. Se ti-
tula Observacin e identicacin de nubes de F. Martn Len y Jos
Antonio Quirantes. El texto forma parte de la unidad didctica Meteo-
rologa y Climatologa, FECYT, elaborada con motivo de la Semana
de la Ciencia 2004.
Resumen
Una masa de aire es un volumen de aire de gran tamao con pro-
piedades uniformes de temperatura y humedad. Se forman en zonas
manantiales, anticiclnicas y extensas de las que adquieren sus pro-
piedades termodinmicas. Adems de las caractersticas propias de la
zona manantial, las masas de aire modican sus propiedades segn
cambian las condiciones de las zonas por las que pasan. Se clasican
atendiendo a su temperatura y a su humedad.
Cuando dos masas colisionan entre s forman frentes. Los frentes
pueden ser clidos, fros y ocluidos. El paso de los frentes lleva asocia-
do nubosidad y precipitaciones con unas caractersticas que dependen
del tipo de frente. Los frentes fros forman nubosidad localizada, de
desarrollo vertical e intensas precipitaciones. En los frentes clidos la
nubosidad es estraticada y las precipitaciones ms suaves y persis-
tentes.
7.4. Sistemas nubosos 171
Las borrascas ondulatorias son las que se forman por inestabilida-
des del frente polar, que dan lugar a familias de borrascas consecutivas.
Tienen forma de dos frentes, uno clido y otro fro, que se desplazan
y rotan alrededor de una zona de bajas presiones.
Las nubes de clasican en diez gneros que hemos agrupado en
cuatro grupos, tres por la altitud a la que se forman y un cuarto de
desarrollo vertical.
172 Captulo 7. Masas y Frentes
Cuestiones
1. Por qu los manantiales de masas de aire no son zonas muy
montaosas?
2. Cules son los tipos de masas que afectan ms frecuentemente
a la Pennsula Espaola?
3. Por qu los frentes estn inclinados? Hacia dnde se inclina la
supercie frontal, hacia la masa de aire fro o caliente?
4. De qu depende la inclinacin de la supercie frontal?
5. Por qu en una borrasca ondulatoria siempre hay dos frentes y
el clido precede al fro?
6. Por qu las borrascas en Europa vienen del Atlntico y se pro-
pagan hacia el este?
7. Qu tipo de nube es la que se forma en las tormentas de verano?
8. Cmo se pueden distinguir los altoestratos de los nimboestra-
tos?
9. Hay diez gneros de nubes. Se pueden agrupar todas por su
altitud? En qu grupo situara un cumulonimbo?
Captulo 8
El Ocano y el clima
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Conocer la estructura vertical de ocano y cmo vara con la
profundidad la temperatura, salinidad densidad de las aguas
ocenicas.
Saber explicar la relacin existente entre la circulacin gene-
ral atmosfrica y las corrientes ocenicas superciales.
Comprender las distintas fuerzas que intervienen en las co-
rrientes y sus efectos en las mismas.
Explicar el proceso por el cual se producen sumideros y ao-
ramientos de aguas profundas.
Saber describir los procesos que explican el fenmeno de El
Nio.
173
174 Captulo 8. El Ocano y el clima
8.1. Introduccin
La oceanografa fsica est considerada como una subdisciplina de
la geofsica y tiene como objeto de estudio las propiedades fsicas y
la dinmica de los ocanos. Los oceangrafos estudian la interaccin
del ocano con la atmsfera, la manera en que el ocano almacena y
libera calor y cmo inuye en el balance energtico, las propiedades
fsicas (o la composicin qumica) del agua en los distintos ocanos y
la formacin de masas de agua
1
.
El ocano interviene de diversas maneras en el clima de la Tierra,
ya sea almacenando energa o transportndola mediante las corrientes.
Como vimos en la seccin 2.8 sobre el balance energtico detallado,
aproximadamente la mitad de la radiacin solar que llega a la Tie-
rra es absorbida por los ocanos y por el suelo, donde es almacenada
temporalmente en la supercie. Slo un quinto de la radiacin solar
es absorbida directamente por la atmsfera. Del calor almacenado en
el ocano la mayor parte es liberado de nuevo a la atmsfera, princi-
palmente mediante la evaporacin y radiacin infrarroja. El resto es
transportado por las corrientes a otros lugares, principalmente a las
latitudes medias.
Los factores que intervienen en el transporte de energa en la su-
percie del ocano son:
1. El ujo de radiacin solar incidente en el mar.
2. La radiacin infrarroja neta procedente del mar.
3. Flujo de calor procedente del agua del mar debido a la conduc-
cin.
4. El ujo de calor transportado a la atmsfera por el agua evapo-
rada.
5. La adveccin, que es el calor transportado por las corrientes.
1
Una masa de agua se dene de manera parecida a las masas de aire como: un
gran volumen de agua que se caracteriza por tener una temperatura y salinidad
uniforme y por tener un rea de origen comn. Las masas de agua pueden formarse
en la supercie o por mezcla. Una vez formadas, las masas de agua se hunden segn
su densidad hasta una profundidad en la que alcanzan el equilibrio de otabilidad.
8.1. Introduccin 175
Para apreciar en qu medida interviene el ocano en la transferencia
de calor en relacin con el suelo terrestre, vamos a estimar la cantidad
de calor que intercambia en un ao el ocano y a compararla con la
cantidad de calor intercambiada en el suelo terrestre.
Vamos a considerar que el volumen de agua que intercambia ca-
lor con la atmsfera en un ciclo estacional es de 100 m
3
por metro
cuadrado de supercie, es decir, que intercambia calor la masa que
hay en una profundidad de 100 metros. Como la densidad del agua es
1000 kg/m
3
, la masa de agua por metro cuadrado en contacto con la
atmsfera es: densidad volumen = 100 000 kg.
El volumen de suelo que intercambia calor con la atmsfera en
un ciclo estacional se puede estimar en 1 m
3
, esto es, un metro de
profundidad por metro cuadrado de supercie. Como la densidad del
suelo es aproximadamente 3000 kg/m
3
la masa del suelo en contacto
con la atmsfera es 3000 kg.
El valor tpico del cambio de temperatura T entre el invierno
y el verano es distinto sobre el suelo que sobre el ocano, y sobre el
suelo aumenta con la distancia al ocano. Para esta estimacin vamos
a considerar que sobre el ocano T
a
= 10

C y en el interior de los
continentes este cambio de temperatura es T
s
= 20

C.
2
El calor especco del agua es c
p,agua
4,0 10
3
J kg
1
K
1
, y el
calor especco del suelo es c
p,suelo
800 J kg
1
K
1
.
La cantidad de calor intercambiada por metro cuadrado en un ciclo
estacional por el agua en los ocanos y en el suelo continental son:
Q
agua
= c
p,agua
m
agua
T
a
= (4000)(10
5
)(10)J = 4,0 10
9
J
Q
suelo
= c
p,suelo
m
suelo
T
s
= (800)(3000)(20)J = 4,8 10
7
J
y por tanto
Q
agua
Q
suelo
= 83,3
Es decir, el calor almacenado por metro cuadrado en los ocanos es
unas ochenta veces mayor que el almacenado en el suelo continental. A
esto hay que aadir que aproximadamente el 71 % de la supercie del
2
En Madrid es aproximadamente 30

C.
176 Captulo 8. El Ocano y el clima
planeta est cubierta por el ocano, de manera que trminos absolutos
el calor almacenado anualmente en los ocanos es unas 250 veces mayor
que el almacenado en los continentes.
El ocano se parece en muchos aspectos a la atmsfera. La transfe-
rencia de energa por radiacin es mucho menos importante que en la
atmsfera, ya que el agua es opaca a la radiacin infrarroja. El agua
lquida es transparente a la luz visible, y absorbente en el ultravioleta
y en el infrarrojo. El color azul que se puede observar en la supercie
de un lago o del ocano es debido a que reeja el color del cielo. El
color del agua es un plido azul verdoso que resulta por una dbil
absorcin de luz roja. Es, por tanto, debido a un fenmeno distinto a
la dispersin de Rayleigh que origina el azul del cielo. Debido a esta
dbil absorcin de la luz roja si introducimos un objeto blanco dentro
del agua, el objeto parece azul verdoso.
El efecto del calentamiento por la radiacin solar est restringido a
los primeros metros bajo la supercie. Esta zona en la que la radiacin
es absorbida se denomina capa de mezcla, porque en ella las olas y
el viento homogeneizan la temperatura. Por debajo hay otra zona lla-
mada termoclina, cuya extensin es de varios centenares de metros,
en que la temperatura disminuye montonamente. Por debajo de esta
capa se extienden las aguas profundas donde la temperatura disminu-
ye ms lentamente hasta estabilizarse a unos pocos grados centgrados
por encima de la temperatura de congelacin.
Adems de la temperatura, el factor que ms afecta a la estructura
ocenica y a su circulacin global es la concentracin de sal. La salini-
dad, como la temperatura, es mxima cerca de la supercie debido a
la evaporacin, aunque cerca de la costa el ujo de agua dulce proce-
dente de los ros puede invertir esta tendencia. La salinidad decae en
la termoclina para ser casi constante en la regin ms profunda. Cerca
del fondo la salinidad aumenta levemente.
En la capa de mezcla el viento que incide sobre la supercie del
agua acta como motor del mezclado y adems genera corrientes que
se extienden en el agua por viscosidad. En las zonas situadas debajo de
la termoclina no hay inuencia del viento y la corriente se genera por
la fuerza de otabilidad, debida a diferencias de densidad originadas
por variaciones de temperatura y salinidad.
8.2. Estructura del ocano 177
8.2. Estructura del ocano
8.2.1. Salinidad
En la denicin ms simple, la salinidad es la cantidad total de
material disuelto en gramos en un kilogramo de agua de mar. Vara
muy poco, en la mayor parte de los ocanos la variabilidad es entre
34,6 a 34,8 partes por mil ( %).
3
Los componentes que se encuentran
disueltos son en su mayora procedentes del cloruro sdico ( 85 %)
y pequeas cantidades de cloruro magnsico, sulfato de magnesio y
carbonato clcico. Aunque la salinidad vara de un ocano a otro,
las fracciones relativas de estos componentes son constantes indepen-
dientemente de la salinidad total, lo que indica que los ocanos se
encuentran bien mezclados.
La salinidad total en la supercie del ocano vara aproximada-
mente entre 32 % y 38 % dependiendo del resultado del equilibrio
entre precipitaciones y evaporacin en diferentes regiones. El patrn
general es de baja salinidad en el ecuador (donde la precipitacin es
mayor que la evaporacin) y los valores mximos se encuentran alre-
dedor de los 20

de latitud en la zona correspondiente al cinturn de


altas presiones (ver gura 8.1). La sucesin de las estaciones es tam-
bin un factor que puede cambiar la salinidad hasta un 3 % debido al
aumento de agua fresca procedente de las desembocaduras de los ros
y al fundido de masas de hielo.
En la gura 8.2 presentamos el perl tpico de la salinidad en fun-
cin de la profundidad correspondiente al Atlntico Sur. Los perles de
profundidad en otros lugares del ocano pueden ser bastante diferen-
tes. En este perl, la salinidad es alta en la supercie debido a la alta
evaporacin que tiene lugar en esta latitud, y desciende hasta una pro-
fundidad de 1000 metros. Despus aumenta levemente a medida que
aumenta la profundidad. Observe la zona denominada haloclina, en
donde la salinidad vara rpidamente con la profundidad.
3
Una parte por mil, unidad tradicionalmente utilizada en oceanografa, es apro-
ximadamente un g/l.
178 Captulo 8. El Ocano y el clima
Figura 8.1: Salinidad anual media en partes por mil, %. Cortesa de "Windows to
the Universe", http://www.windows.ucar.edu"
8.2.2. Temperatura y densidad
La gura 8.2 representa la temperatura en funcin de la profun-
didad, donde se pueden observar las tres zonas diferenciadas en la
estructura vertical del ocano descritas en la introduccin.
En la capa de mezcla que hay cerca de la supercie la temperatura
es constante. Se extiende hasta unos 100 m de profundidad y contie-
ne aproximadamente el 2 % de toda el agua ocenica. Por debajo de
los 1000 m, es decir, bajo la termoclina, se extiende la zona de agua
profunda o zona abisal, en la que la temperatura permanece prc-
ticamente constante entre 1 y 3

C. Los oceangrafos usan diversos
criterios para delimitar el nal de la capa de mezcla basados en las
propiedades fsicas del agua.
La inuencia combinada de los cambios de temperatura y salinidad
dan lugar a la variacin de la densidad con la profundidad que se
muestra en la gura 8.2. A la regin donde se produce el cambio ms
pronunciado se llama picnoclina. La densidad del agua del ocano
como un todo es de aproximadamente 1035 kg m
3
.
A lo largo de los aos se han obtenido perles de temperatura y de
salinidad para reconstruir un mapa global del ocano. La distribucin
de la temperatura en la supercie del mar tiende a ser independiente
de la longitud geogrca. Tal y como sucede en la atmsfera, las zonas
ms clidas se encuentran en el ecuador y las ms fras cerca de los
polos.
La salinidad tambin vara con las zonas, las aguas ms saladas
8.3. La circulacin general del ocano 179
Salinidad ( %)
P
r
o
f
u
n
d
i
d
a
d
(
m
)
Haloclina
34.5 35.0 35.5 36.0
0
500
1000
1500
2000
2500
3000
3500
4000
4500
P
r
o
f
u
n
d
i
d
a
d
(
m
)
Termoclina
Temperatura (

C)
4

12

16

20

0
0
500
1000
1500
2000
2500
3000
3500
4000
4500
P
r
o
f
u
n
d
i
d
a
d
(
m
)
Picnoclina
Densidad (g/cm
3
)
1.025 1.027 1.029
0
500
1000
1500
2000
2500
3000
3500
4000
4500
Figura 8.2: Salinidad (izquierda), temperatura (centro) y densidad (derecha) del
ocano en funcin de la profundidad. (Modicada de Windows to the Universe)
estn en las latitudes medias donde la evaporacin es alta y las aguas
menos saladas se encuentran cerca del ecuador, donde el agua de la
lluvia diluye el agua salada, y en las latitudes altas donde se funde
el hielo diluyendo tambin el agua salada de la supercie. A pesar
de que muchos grandes ros tienen su desembocadura en el ocano
Atlntico y en el ocano rtico, el agua del Atlntico es ms salada
que la del Pacco. Una explicacin de este hecho es que parte del agua
evaporada en el Atlntico se transporta por el viento hasta el Pacco
donde cae en forma de lluvia.
La representacin esquemtica de esta situacin se encuentra en la
gura 8.1.
8.3. La circulacin general del ocano
El agua de mar uye a lo largo de los planos horizontal y verti-
cal. Sin embargo, mientras que las velocidades tpicas del ujo en la
direccin horizontal, o corrientes, son del orden de 0,01 a 1, 0 m/s;
las velocidades verticales dentro del ocano estraticado son mucho
menores, cercanas a 10
3
m/s.
La energa que origina las corrientes en los mares procede princi-
palmente del Sol y del viento. Los vientos causan el movimiento del
agua supercial a travs de la fuerza de cizalladura: el viento que sopla
180 Captulo 8. El Ocano y el clima
paralelo a la supercie del agua transere cantidad de movimiento de
la atmsfera al ocano arrastrando las capas superciales de agua. Es-
te viento actuando sobre la supercie del mar se denomina viento de
cizalladura y es tambin responsable de las olas, las cuales favorecen
el acoplamiento entre la atmsfera y el ocano en la capa de mezcla.
Otra fuerza generadora de corrientes en el ocano es la debida
al gradiente de densidad. Los gradientes de densidad se originan por
variaciones de temperatura y de salinidad. La dilatacin del agua causa
diferencias del nivel del mar entre la zona ecuatorial y las latitudes
medias. Las corrientes generadas por gradientes de densidad uyen en
profundidad y tambin en supercie, donde se suman a las corrientes
originadas por el viento.
Aunque de ellas no tratamos en este curso, mencionar que las ma-
reas tambin originan corrientes.
8.3.1. Flujo geostrco
En el interior del ocano y fuera de las capas lmite que hay en
la supercie y en el fondo, hay zonas que se extienden decenas de
kilmetros en las que se puede despreciar la fuerza viscosa, de manera
que el estado estacionario es el que se obtiene mediante el equilibrio
entre la fuerza debida al gradiente horizontal de presin y la fuerza
de Coriolis. El ujo resultante de este equilibrio puede permanecer
unos pocos das y es denominado ujo geostrco; el origen del
ujo geostrco es, por tanto, completamente similar al del viento
geostrco que sucede en la atmsfera. Al igual que en la atmsfera,
el movimiento del agua tiene lugar a lo largo de los contornos de
presin constante (isobaras), y el sentido se determina dejando a la
derecha las zonas de alta presin en el caso del hemisferio norte, y a
la izquierda en el caso del hemisferio sur. Las diferencias de presin se
reejan en variaciones del nivel de la supercie marina, de un metro o
ms, y pueden ser observadas usando lseres en satlites.
Las fuerzas dominantes que actan en la vertical son el gradiente
de presin vertical y el peso del agua, y se encuentran perfectamente
equilibradas. La presin en cualquier punto de una columna de agua se
debe casi enteramente al peso del agua que hay encima de ese punto.
Las fuerzas dominantes en la horizontal son el gradiente de presin y
8.3. La circulacin general del ocano 181
la fuerza de Coriolis. En el ocano puede haber gradientes de presin
horizontales como consecuencia de las distribuciones no uniformes de
las propiedades fsicas.
4
8.3.2. Corrientes superciales
Estas corrientes son generadas por los grandes anticiclones semi-
permanentes y siguen, por tanto, la misma trayectoria en forma de
grandes vrtices casi circulares llamados giros (ver gura 8.3). En el
hemisferio norte se mueven en el sentido de las agujas del reloj y en
el hemisferio sur en el sentido contrario.
Se pueden distinguir cinco grandes giros que transportan calor des-
de el ecuador a los polos: el del Atlntico Norte, del Atlntico Sur, del
Pacco Norte, del Pacco Sur y el giro del ndico.
Estos giros estn formados por corrientes que pueden ser fras y
clidas. As, el giro del Atlntico Norte est compuesto por la corrien-
te clida del Golfo, que transcurre hacia el norte, desde el Golfo de
Mjico, por la costa este norteamericana, hasta el norte de Europa.
Por el oeste continua con la corriente fra de las Canarias y cierra el
giro la corriente Ecuatorial. Una de las ms intensas es la corriente del
Golfo con velocidades tpicas de 1,8 a 5,5 km/h y un caudal compren-
dido entre 30 y 150 Sv
5
. Esta corriente suaviza el clima de la costa
americana y de los pases del norte de Europa.
Adems de los giros hay que mencionar la corriente Circumpolar
Antrtica, que rodea la Antrtida siempre en direccin este y es la
corriente ms larga y de mayor intensidad del mundo. Se produce por
efecto directo de los vientos del oeste, que son tan fuertes y constantes
que pueden evitar la formacin de hielo en algunos lugares de la costa
antrtica.
4
Como ejemplo de una distribucin horizontal no uniforme de temperatura
describimos la situacin que tiene lugar en el ecuador, en la que el viento uye
de este a oeste transportando agua caliente por lo que la termoclina se hace ms
profunda en el oeste que en el este.
5
La intensidad de las corrientes se mide por el ujo o caudal cuya unidad es el
Sverdrup (Sv), que equivale a 10
6
m
3
/s.
182 Captulo 8. El Ocano y el clima
20
0
20
40
60
80
40
60
80
C. del Golfo
C Kuroshio
C Agulhas
C Brasil
C. Labrador
C. Groenladia
C. Canarias
C Humboldt
C. California
Corriente Circumpolar
Contracorriente Ecuatorial
Corriente Ecuatorial
C. Benguela
Figura 8.3: En amarillo los cinco grandes giros circulares y algunas de la corrientes
superciales, en rojo las clidas y en azul las fras.
8.3.3. Salinidad y circulacin del ocano
Los cambios en la concentracin de sal en la supercie del ocano
afectan a la densidad de las aguas superciales. El agua dulce es ligera
y ota en la supercie, mientras que el agua salada es pesada y se
hunde. La densidad tambin depende de la temperatura. Las variacio-
nes verticales de densidad determinan la otabilidad del agua de mar
y la estraticacin del ocano. Una mayor salinidad junto con menor
temperatura da lugar a un aumento en la densidad del agua del ocano
que se maniesta en una depresin en el nivel de la supercie del mar.
Por el contrario, en zonas calientes y en aguas ms dulces, la densidad
es ms baja dando como resultado una elevacin de la supercie del
mar. Por otra parte, los cambios en densidad hacen que haya dos su-
mideros en los polos que atraen el agua caliente por la supercie para
sustituir el agua que se hunde, contribuyendo a la llamada circula-
cin global termohalina (termohalina une las palabras calor y sal)
o bien cinta transportadora global (en ingls, global conveyor).
La cinta transportadora global est generada por el acoplamiento
entre la corriente termohalina y las corrientes superciales, afectando a
todos los ocanos. Explica de manera simplicada cmo las corrientes
del ocano transportan las aguas superciales calientes del ecuador
hacia los polos, moderando as el clima global. Se calcula que el circuito
global se completa en unos 1000 aos.
La descripcin de la cinta transportadora global empieza con la for-
macin de una gran masa de agua en el Atlntico Norte. En los mares
8.3. La circulacin general del ocano 183
nrdicos y en el Mar del Labrador, a causa del viento la evaporacin
supera la precipitacin con el consiguiente enfriamiento y aumento de
la salinidad del agua. Este fenmeno se intensica en otoo-invierno,
durante la formacin de los hielos marinos en reas subrticas, ya que
al formarse hielo aumenta la concentracin de sal disuelta en el agua
6
.
Esto da lugar a un incremento de la densidad y que el agua se sumerja.
Una vez en profundidad, la masa de agua fra uye hacia el sur.
Hay otro sumidero en la Antrtida, concretamente en los mares de
Weddell y de Ross. La formacin de agua densa en la Antrtida est
originada por los vientos procedentes de la plataforma antrtica que
favorecen la formacin de hielo en el mar con el consiguiente aumento
de la salinidad del agua.
La corriente profunda sigue su recorrido hacia el este alrededor de
la Antrtida, juntndose con la Corriente Circumpolar Antrtica y va
entrando en cada una de las cuencas ocenicas importantes. Primero
penetra en el Indico y posteriormente se extiende por las profundida-
des del Pacco. Al igual que hay zonas en donde el agua supercial se
hunde, existen tambin, aunque se localizan de forma ms difusa, zo-
nas de aoramiento (upwelling) de aguas profundas. Estas se sitan
en zonas de divergencia de aguas superciales, que suelen ser reem-
plazadas por aguas ascendentes ms profundas. Una extensa zona de
aoramiento es la franja ecuatorial del Pacco Oriental, en donde el
agua supercial es transportada por los alisios hacia el norte y hacia
el sur, constituyendo as una zona de divergencia que se rellena por
aguas ascendentes.
Como veremos en la siguiente seccin, tambin se producen ao-
ramientos en las costas, en donde las aguas superciales, por efecto
de los vientos y de la rotacin terrestre, tienden a alejarse mar aden-
tro. Esto ocurre especialmente en los cuatro mrgenes orientales de las
cuencas ocenicas del Atlntico (Norte y Sur) y del Pacco (norte y
sur). A lo largo de estas costas los aoramientos dan lugar a la apari-
cin de corrientes de aguas fras (Canarias y Benguela, en el Atlntico;
California y Humboldt, en el Pacco).
El movimiento en la profundidad es extremadamente lento y pre-
6
El hielo est formado por agua pura y, por tanto, el agua del mar al congelarse
segrega salmuera.
184 Captulo 8. El Ocano y el clima
Figura 8.4: La cinta transportadora global. En rojo, la corriente supercial y, en
azul, la corriente profunda. Hay dos sumideros, uno en el Ocano Atlntico Norte
y otro en el Mar de Weddell, Antrtida, y dos zonas de aoramiento de aguas
profundas, uno en el Ocano ndico y otro en el Pacco.
dominantemente adiabtico, sin cambios apreciables en la salinidad,
lo que conserva las caractersticas de la masa de agua.
8.4. Dinmica cerca de la supercie
La tensin del viento soplando a lo largo de la supercie del mar
provoca el movimiento de la capa de agua inmediatamente debajo de
la supercie. Debido a la baja viscosidad del agua esta tensin no se
transmite a la totalidad del agua debajo de la supercie sino que se
equilibra con la fuerza de Coriolis en una zona relativamente estrecha,
de unos 10 a 200 metros de espesor. La capa de uido en la que tiene
inuencia el viento se llama capa de Ekman (observe la analoga con
la capa lmite planetaria en la atmsfera) y el movimiento neto de la
masa de uido se llama transporte de Ekman.
Debido a la deexin de la fuerza de Coriolis, la velocidad del
agua en la supercie forma un ngulo de unos 45

con la direccin del


viento, hacia la derecha en el hemisferio Norte y hacia la izquierda en
el hemisferio sur. El transporte de Ekman no se realiza tampoco en la
direccin de la corriente supercial sino que forma un ngulo de 45

hacia la derecha en el hemisferio norte, y hacia la izquierda del viento


en el hemisferio sur (ver gura 8.5). La cantidad de agua transportada
en esta capa de agua depende slo del viento y de la fuerza de Coriolis
8.4. Dinmica cerca de la supercie 185
F. Arrastre
Corriente
F. Coriolis
Corriente efectiva
Corriente superficial
Viento
45
45
Figura 8.5: La fuerza de Coriolis desva la corriente 45

respecto a la fuerza de
arrastre (cizalladura), que en supercie es originada por el viento. El ujo neto o
transporte de Ekman forma unos 90

con la direccin del viento.
y es independiente del espesor de la capa de Ekman y de la viscosidad
del agua.
Cuando se tienen en cuenta escalas de longitud grandes, hay zonas
donde el transporte de Ekman converge y otras donde diverge lo que
genera corrientes verticales. Esto es lo que ocurre en la zona costera
cuando el viento sopla paralelamente a la misma como se muestra
en la gura 8.6. El transporte de Ekman puede producir zonas de
aoramiento de agua profunda a la supercie (upwelling) y zonas en
las que el agua supercial se hunde (downwelling).
A lo largo de la costa oeste en Suramrica, donde prevalecen los
vientos del sur durante el verano, la corriente en el ocano se aleja
de la costa. Como resultado hay una succin que hace que el agua
cerca de la costa en el Per est muy fra. Un comportamiento similar
se observa en la mayora de las costas ocenicas, aunque el caso de
Suramrica es mucho ms conocido porque los vientos que prevalecen
estn sujetos al fenmeno conocido como el Nio.
8.4.1. El Nio
Uno de los patrones del clima que mejor se ha llegado a reconocer
y entender es el fenmeno del Nio, tambin llamado Oscilacin
Meridional el Nio. Es una oscilacin de la temperatura ocenica y
atmosfrica, que rompe el equilibrio entre el viento y las corrientes
ocenicas, y que se repite con un periodo irregular comprendido entre
186 Captulo 8. El Ocano y el clima
b) a)
Figura 8.6: En azul la direccin del viento y en rojo la corriente ocenica inducida.
a) Aoramiento (upwelling) en el hemisferio norte por efecto del viento. b) La
situacin se invierte cuando cambia el sentido del viento para producir hundimiento
de las aguas superciales (downwelling).
tres y siete aos. Crea una situacin anmala que tiene un enorme
impacto en la meteorologa local con repercusiones a escala global.
Tiene lugar en el Pacco Sur, en la regin dominada por el antici-
cln y el giro del mismo nombre. En un ao normal, los vientos alisios
soplan hacia el oeste arrastrando el agua caliente supercial desde la
costa del Per hacia Australia y Nueva Guinea, formando la corriente
Ecuatorial Sur. Este agua clida se acumula en Indonesia en la llama-
da piscina ecuatorial, donde se alcanzan las mayores temperaturas del
ocano.
Un complejo sistema de corrientes lleva agua de la piscina ecuato-
rial hacia el sur, hasta encontrar la corriente Circumpolar Antrtica
que conforma la parte sur del giro del Pacco Sur. Al llegar al con-
tinente americano la corriente se desva hacia el norte formando la
corriente fra de Humboldt que transcurre paralela a la costa de Per.
A esta corriente se aade el agua fra que aora por upwelling a lo
largo de la costa sudamericana por la accin de los vientos del sur.
Estas aguas fras son ricas en nutrientes y fomentan el crecimiento de
plancton con el consiguiente aumento de la poblacin de peces y aves.
Cuando la circulacin general de esta zona se debilita aparece el
fenmeno de El Nio. Los vientos alisios que dejan de soplar cons-
tantemente en la misma direccin. Disminuye el transporte ecuatorial
de agua caliente supercial hacia el oeste y tambin decae la corrien-
te de Humboldt, que puede incluso llegar a invertirse. Al inhibirse el
aoramiento de agua fra, las aguas costeras de Per y de ecuador se
calientan anormalmente, lo que tiene un impacto devastador en la pes-
ca y trae consigo un aumento de la evaporacin. La regin experimenta
8.4. Dinmica cerca de la supercie 187
(a) Situacin normal
(b) Situacin El Nio
Figura 8.7: Esquema de la zona ecuatorial del Pacco Sur entre Suramrica e In-
donesia. Los colores indican temperaturas superciales del agua, las echas negras
los vientos, y las echas azules y blancas las corrientes ocenicas. La gura est
basada en una de NOAA/National Weather Service que se puede encontrar en la
pgina http://www.elnino.noaa.gov/
un intenso incremento de las precipitaciones que originan importantes
inundaciones. El impacto de El Nio es, pues, catastrco en la costa
de Suramrica occidental.
Los efectos del Nio se notan en otras partes el mundo. Cuando este
fenmeno es muy intenso, se incrementa la corriente de chorro sobre el
Pacco occidental y cambia de direccin hacia el este, lo que conlleva
fuertes tormentas invernales en California. Tambin causa importantes
sequas en Australia, Indonesia y, al debilitar los monzones, en extensas
regiones de Asia meridional. Parece ser que la aparicin del Nio baja
la probabilidad de formacin de huracanes en el Atlntico y aumenta
la formacin de ciclones y de tifones en el Pacco.
El Nio no es el nico caso de oscilacin trmica observada en
el clima. Entre otras, podemos citar la oscilacin del Atlntico Norte,
la oscilacin de la Zona de convergencia intertropical y la Oscilacin
Decenal del Pacco (ODP). A estas oscilaciones se les atribuye apro-
ximadamente el cincuenta por ciento de la variabilidad del clima en la
tierra.
188 Captulo 8. El Ocano y el clima
Resumen
Los ocanos juegan un papel muy importante en el balance energ-
tico global. La circulacin ocenica es responsable de aproximadamen-
te la mitad del ujo de calor transportado desde el ecuador a los polos.
El ocano tiene una enorme inercia trmica debido a que su capacidad
calorca es dos rdenes de magnitud mayor que la continental.
El agua de mar es una mezcla de 96,5 % de agua pura y 3,5 % de
otros materiales, tales como sales, gases disueltos, sustancias orgnicas
y partculas sin disolver. Atendiendo a la variacin con la profundidad
de la salinidad, la temperatura y la densidad, el ocano se divide en tres
capas. La primera es la capa de mezcla en las que las propiedades son
uniformes debido al efecto del viento y el oleaje. Las propiedades de
las aguas profundas son prcticamente constantes con la profundidad.
Entre ambas capas hay una tercera capa de transicin llamada segn
la propiedad fsica termoclina, haloclina o picnoclina.
Las fuerzas que intervienen en el establecimiento de las corrientes
son la fuerza de cizalladura ejercida por el viento y la del gradiente de
presin. La fuerza de Coriolis desva la direccin de la corriente y la
fuerza viscosa que tienden a frenarla.
Las corrientes se pueden clasicar de acuerdo con la profundidad
en corrientes superciales y profundas. Las corrientes superciales son
originadas por el empuje del viento. Las corrientes termohalinas son
originadas por el gradiente de presin debido a diferencias de tempe-
ratura y salinidad.
En el interior del ocano, es decir, debajo de unos 100 m de pro-
fundidad y a ms de 100 km de cualquier costa, las fuerzas de friccin
se pueden despreciar. La circulacin en el estado estacionario est
determinada por el equilibrio entre la fuerza del gradiente de presin
horizontal y la fuerza de Coriolis. El ujo que resulta de este equilibrio
se conoce como ujo geostrco.
El viento arrastra por friccin el agua supercial, que a su vez,
arrastra el agua situada debajo hasta aproximadamente los 100 m de
profundidad. En esta capa las fuerzas que actan son la fuerza de
arrastre del viento, la fuerza de Coriolis y la fuerza de friccin. Como
consecuencia del equilibrio de estas fuerzas se produce una corriente
que acta en una direccin que forma un ngulo de 45

con la fuerza
8.4. Dinmica cerca de la supercie 189
de arrastre del viento. Esta capa en la cual el ujo no es geostrco
se conoce como la capa Ekman. El ujo neto a lo largo de la capa de
Ekman forma un ngulo de casi 90

respecto a la direccin del viento.


Siguiendo los grandes anticiclones se generan corrientes en forma
de giros circulares que giran en sentido horario en el hemisferio Norte
y en sentido inverso en el sur. Este sistema de corrientes est alterado
por la circulacin termohalina supercial.
La renovacin de las aguas por debajo de la capa de mezcla se
consigue mediante corrientes inducidas por diferencias de densidad,
causadas a su vez por cambios en la temperatura (efectos trmicos)
y en la salinidad (efectos halinos). Esta circulacin se conoce como
circulacin termohalina. La circulacin resultante se conoce como cinta
transportadora global.
La corriente supercial y la profunda estn conectadas por zonas
donde se produce hundimiento del agua densa, fra y de alta salinidad,
en latitudes altas y por zonas donde se produce aoramiento.
Los vientos paralelos a la costa pueden inducir localmente movi-
mientos verticales de las aguas ocenicas llamados aoramiento y hun-
dimiento. En este fenmeno interviene el transporte de Ekman, y se
produce cuando dicho transporte de Ekman encuentra como obstculo
la costa.
Como ejemplo de la interaccin atmsfera ocano y de la globali-
zacin del sistema climtico, se estudia el fenmeno de El Nio. Una
oscilacin trmica debilita la circulacin del anticicln del Pacico Sur
que a su vez afecta a la intensidad del giro ocenico. Este cambio im-
plica variaciones meteorolgicas en toda la regin que se propagan
hasta Amrica y Australia.
Enlaces interesantes
1. Pelcula sobre la estructura de la circulacin general del ocano
generada por la circulacin termohalina
<http://sealevel.jpl.nasa.gov/gallery/tis/videos
/global-conveyor.mov>
2. Puede consultar la siguiente referencia [RIT06] Ritter, Michael
E. The Physical Environment: an Introduction to Physical Geo-
190 Captulo 8. El Ocano y el clima
graphy. 2006. Enero de 2007.
<http://www.uwsp.edu/geo/faculty/ritter/geog101/
textbook/title_page.html>
en general, y tambin el captulo relativo al ocano:
<http://www.uwsp.edu/geo/faculty/ritter/geog101/
textbook/coastal_systems/outline.html>
3. [NASA] <http://aquarius.nasa.gov/education-salinity.php.psu>
Cuestiones y problemas 191
Problemas y Cuestiones
1. Estime la masa total del ocano considerando que la profundidad
media es 3,8 km y la masa total de la atmsfera, suponiendo
una presin media de 1,013 10
5
Nm
2
. Cul es la masa de la
atmsfera en relacin con la masa del ocano?
2. Con los datos numricos dados en la introduccin, compare la
capacidad calorca global del suelo continental y del ocano.
3. Enumere y explique las principales fuerzas que generan las co-
rrientes en el ocano.
4. Cmo sera la circulacin ocenica si no hubiera continentes?
5. Cuales son los dos mecanismos por los que hay hundimiento del
agua ocenica?
6. A qu se debe que la salinidad del ocano Atlntico sea mayor
que la del Pacco? Podra ser esta una razn de por qu no hay
hundimiento de la corriente termohalina en el Pacco Norte?
7. Explique la formacin de aoramiento en el giro del Atlntico
Norte. Dnde espera encontrarlo: en la costa africana por efec-
to de la corriente de Canarias o en la costa americana por la
corriente del Golfo.
Captulo 9
Clasicacin climtica
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Distinguir entre clima y tiempo meteorolgico.
Comprender las causas de la dicultad que entraa la clasi-
cacin climtica.
Saber utilizar los ndices y los climogramas para identicar
el clima.
Conocer los criterios utilizados en los distintos sistemas de
clasicacin de los climas.
Saber determinar un determinado clima segn los criterios
de la clasicacin de Koeppen.
193
194 Captulo 9. Clasicacin climtica
9.1. Introduccin
La meteorologa estudia la atmsfera y los meteoros o fenmenos
atmosfricos, en un momento concreto. La climatologa trata de las
condiciones medias de la atmsfera y las caractersticas medias de los
meteoros. Se puede denir el clima de un determinado lugar como
una descripcin estadstica del estado atmosfrico durante un largo
perodo de tiempo. Pero veamos cada una de las partes de que consta
esta denicin.
1. El lugar. El clima se puede denir a distintas escalas espaciales
que van desde el microclima hasta el clima global. Se habla de
microclima de una zona cuando el clima es diferente al de otras
zonas de alrededor. Se puede referir a reas del orden de hect-
reas (un jardn o un parque, por ejemplo) hasta unos kilmetros
cuadrados (un valle, por ejemplo). El macroclima se reere a
zonas que pueden tener desde el tamao de una regin al de un
continente y, nalmente, del clima global, cuando nos referimos
al planeta entero.
2. El periodo de tiempo. Vara considerablemente en un rango que
se extiende desde decenas a miles o millones de aos. Segn
la denicin de clima dada por la Organizacin Meteorolgica
Mundial (OMM) el perodo normal es de 30 aos, pero cuando
se estudia la variacin del clima, como haremos en el captulo
siguiente, se utilizan unidades de tiempo cada vez mayores segn
nos alejemos en el pasado.
3. Estado global de la atmsfera. Generalmente tenemos que res-
tringirnos a unas pocas variables, tales como la temperatura y la
precipitacin, porque en muchas ocasiones son las nicas de las
que se tienen datos. La descripcin estadstica es generalmente
sencilla y comprende el clculo de valores medios y de su va-
riabilidad, a travs de los valores extremos y de la distribucin
estacional y anual.
El clima es, por lo tanto, un concepto abstracto, resultado de la inte-
gracin de muchos elementos y que no se puede evaluar exactamente.
9.2. Clasicacin climtica 195
Sin embargo, es un tema que despierta un enorme inters en la socie-
dad. La importancia del clima abarca muchos mbitos de la actividad
humana. El tipo de suelo, la vegetacin y la fauna de una zona depen-
den del clima. Recientemente se ha incrementado an ms el inters
por el clima debido a la conciencia que ha tomado la sociedad de que
la actividad humana est afectando al mismo.
Como con cualquier otro fenmeno complejo que el cientco tra-
ta de abordar, lo primero es intentar clasicar los distintos tipos de
climas.
9.2. Clasicacin climtica
La primera y ms generalizada clasicacin de los climas se de-
be a los griegos, que basndose en la temperatura dividan la Tierra
en tres grandes zonas climticas: tropical, templada y polar. Pero es
a mediados del siglo XIX, con la publicacin de los primeros mapas
con la distribucin de temperatura y precipitaciones, cuando surge
la clasicacin moderna del clima. Desde entonces, pueden observar-
se dos tendencias principales en la clasicacin: las clasicaciones
genticas, basadas en las causas que generan la diversidad climti-
ca (radiacin solar, circulacin de la atmsfera, masas de aire, efectos
topogrcos, etc.), y las llamadas empricas, basadas en datos clim-
ticos directos, como la temperatura y la precipitacin, o en ndices,
que son combinaciones sencillas de estos datos, como es, por ejemplo,
la aridez. Mientras que las clasicaciones genticas son cualitativas o
descriptivas, la clasicacin emprica es cuantitativa. Ambas clasi-
caciones tienen que ser complementarias, porque cualquier diferencia
climtica tiene que tener una explicacin cientca.
9.2.1. Clasicaciones genticas
Son sistemas explicativos que clasican el clima segn las causas
que lo originan. Son difciles de implementar porque no siempre hay
una nica causa para cada clima y, a veces, diferentes causas dan lugar
a climas parecidos. Segn el elemento del clima considerado se pueden
distinguir principalmente dos grupos de clasicaciones genticas:
196 Captulo 9. Clasicacin climtica
En primer lugar, las basadas en los factores climticos o causas
fsicas y geogrcas, de las que hemos tratado ampliamente en este
curso. Un segundo grupo de clasicaciones genticas toma como re-
ferencia las masas de aire que hemos estudiado en el captulo 7
1
. El
clima de un determinado lugar depende de las masas de aire que lo
cubren a lo largo del ao. Hay tambin clasicaciones basadas en el
balance energtico de cada zona.
9.2.1.1. Factores climticos
En una determinada zona de la Tierra los factores que intervienen
en la determinacin del clima son:
la latitud,
la proximidad a grandes masas de agua o continentalidad,
las corrientes ocenicas,
los vientos predominantes,
las posiciones permanentes de sistemas de altas/bajas presiones,
la topografa,
la altitud.
Aunque la inuencia de estos factores en el clima se ha descrito a lo
largo de este curso, haremos a continuacin un breve repaso.
El balance de energa en la supercie de la Tierra est determi-
nado en primer lugar por la latitud, pero tambin depende de las
caractersticas de la supercie como el albedo, el calor especco y la
evaporacin. La temperatura del aire depende del balance de energa
calorca y tambin de otros factores como la direccin y fuerza de los
vientos predominantes, de la altura del lugar sobre el nivel del mar y
de la proximidad de masas de agua.
La proximidad a grandes masas de agua hace que la temperatura
supercial sea ms uniforme porque la capacidad calorca del agua es
1
A. N. Strahler fue uno de los impulsores de este sistema. Ver la referencia a
su libro Geografa Fsica en la bibliografa.
9.2. Clasicacin climtica 197
mucho mayor que la del suelo continental y tambin porque el vapor
de agua aumenta el efecto invernadero. Por el contrario, la lejana de
las grandes masas de agua aumenta la oscilacin trmica o diferencia
entre la temperatura ms alta y la ms baja registradas a lo largo de
un ao o de un da. Tambin hemos visto que la circulacin general de
la atmsfera dene zonas de diferente presin y que el desplazamiento
de masas de aire interviene de manera decisiva en la distribucin de la
temperatura y de las precipitaciones en el globo. La altitud del lugar
inuye directamente en la temperatura, pero tambin modica la im-
portancia del efecto invernadero y, si las precipitaciones son en forma
de nieve, en el albedo. La presencia de cadenas montaosas puede ser
determinante en la distribucin de la nubosidad, con el consiguiente
efecto en las precipitaciones y en el balance energtico.
9.2.2. Clasicaciones empricas
Para clasicar el clima de una forma emprica tenemos que elegir
unas determinadas variables climticas y sus correspondientes rangos
de valores, que delimiten los distintos tipos de climas. Si tomamos la
temperatura, por ejemplo, podemos denir el clima clido, templa-
do, fresco y fro segn que la temperatura mensual media est com-
prendida en un determinado rango. Igualmente, podemos utilizar la
precipitacin y clasicar los climas segn la pluviometra en ridos,
semiridos, hmedos y muy hmedos. Como el resultado de la cla-
sicacin depende del criterio elegido tenemos que cuestionarnos la
funcionalidad de la clasicacin.
La mayora de las clasicaciones empricas agrupan los distintos
climas segn su efecto en una determinada caracterstica climtica. Se
ha intentando clasicar los climas atendiendo a su efecto en el tipo
de suelo, en la habitabilidad humana, etc., pero sin duda el efecto
ms utilizado ha sido la vegetacin. La vegetacin, de alguna forma,
integra todas las caractersticas del clima. Si tomamos la vegetacin
como el efecto climtico, es de esperar que el resultado de una buena
clasicacin climtica coincida con la distribucin de la vegetacin.
198 Captulo 9. Clasicacin climtica
9.2.2.1. Clasicacin climtica en funcin de la temperatura
Las primeras clasicaciones del clima se basaban en la tempera-
tura. Segn este criterio, como las isotermas globales siguen aproxi-
madamente los paralelos geogrcos, las zonas climticas tambin se
extienden a lo largo de ellos. Es conveniente tener en cuenta no slo
la temperatura media sino la amplitud trmica y los valores extremos.
As pues, se considera la temperatura mensual mxima o temperatura
del mes ms clido y la temperatura mensual mnima o del mes ms
fro. Con estos valores los climas se pueden clasicar en:
1. Climas sin invierno de latitudes bajas. Estos climas se caracte-
rizan porque la temperatura media mensual es siempre mayor
de 18

C. Se extiende aproximadamente entre los 30

de lati-
tud N y S, pero su posicin cambia debido a la presencia de los
continentes y a las corrientes ocenicas.
2. Climas sin verano de latitudes altas. Se dice que un clima no
tiene verano cuando la temperatura mensual media no supera
los 10

C. Su lmite queda, pues, determinado por la isoterma
de 10

C del mes ms clido, que coincide en el hemisferio norte
con el lmite que separa los bosques boreales de la tundra rtica.
3. Climas de latitudes medias con verano e invierno. Esta zona
est comprendida entre la isoterma de 18

C del mes ms fro y
la isoterma de 10

C del mes ms clido. Abarca prcticamente
a todos los continentes excepto la regin amaznica, la zona
monznica de la India y el centro de frica.
Esta es una divisin demasiado general que no distingue, por ejemplo,
entre las zonas desrticas y las hmedas que se encuentran en la misma
zona climtica.
9.2.2.2. Clasicacin climtica en funcin de la precipita-
cin
Segn la precipitacin anual los climas se pueden clasicar en
ridos (0250 mm)
2
, semiridos (250 500 mm), subhmedos (500
2
Recordemos que 1 mm equivale a 1 l/m
2
9.2. Clasicacin climtica 199
1000 mm), hmedos (1000 2000 mm) y muy hmedos (>2000 mm).
Estos lmites de precipitacin claramente denidos dan lugar a una
clasicacin que tampoco describe adecuadamente la diversidad cli-
mtica porque, por ejemplo, iguala el clima rtico con el desierto.
9.2.2.3. Clasicacin climtica en funcin de ndices
Una forma de mejorar la clasicacin es la combinacin de tempe-
ratura y precipitacin. No es lo mismo una determinada precipitacin
anual en un clima clido que en uno fro. La clasicacin sera ms
precisa si se utilizara una tabla de doble entrada con temperaturas
y precipitaciones, y denir el clima con dobletes tales como: seco-
fro si se tiene que (0 250 mm y 0

C 10

C) o seco-clido si
(500 750 mm y 20

C 30

C).
Si estuviramos interesados en la vegetacin como el efecto para
valorar la ecacia de la clasicacin climtica, habra que tener en
cuenta la variabilidad del clima. Para una misma precipitacin anual,
no es igual la vegetacin adaptada a largos veranos secos y clidos que
la que se desarrolla en un rgimen de precipitacin uniforme. Para
analizar la variabilidad se requieren datos medios mensuales, con el
consiguiente aumento del nmero de tablas temperatura/precipitacin
necesarias.
Otro factor decisivo para la vegetacin es la aridez o sequedad del
terreno. En primera aproximacin, el balance hdrico en un terreno es
simplemente el balance de la precipitacin y de la evaporacin. Sin
embargo, la evaporacin no es fcil de medir, de hecho, no es una
magnitud que se mida en los observatorios meteorolgicos, y hay que
estimarla mediante ndices. La mayora de los ndices se basan en que la
evaporacin depende de la temperatura. De ellos slo mencionaremos
los siguientes:
El ndice de Gaussen se dene en funcin de la temperatura
media mensual T(

C) y la precipitacin media mensual p(mm) de


manera que clasica los meses en secos y lluviosos segn la siguiente
condicin: si
2T > p mes seco, y si
2T < p mes lluvioso.
200 Captulo 9. Clasicacin climtica
Este ndice es el que se utiliza frecuentemente en los climogramas,
como veremos a continuacin.
El ndice racional de sequedad se dene como I
d
= R
n
/(Lp),
donde R
n
es el ujo neto de energa radiativa, L el calor calor latente
del agua y p la precipitacin. Mide, por tanto, el cociente entre la ener-
ga disponible para evaporar agua y el calor necesario para evaporar
toda la precipitacin. De esta manera, si
I
d
> 3 hay desierto y si
I
d
< 3 tundra.
En el balance hdrico que dene la sequedad tambin interviene
la propia vegetacin. Un ndice que adems de la evaporacin tiene
en cuenta el efecto de la transpiracin de la vegetacin, es el llamado
ndice de evapotranspiracin potencial, (ETP), que se dene
como la mxima evaporacin posible cuando el suelo est completa-
mente cubierto de vegetacin, que se desarrolla con toda el agua que
necesite. En funcin de este valor, que ya podemos imaginar no es
fcil de medir, se puede denir un ndice de humedad de la forma
I
h
= p/ETP, donde p es la precipitacin anual media en mm/da.
Otro ndice de aridez es el debido a Koeppen. En este caso, se dene
un valor umbral de precipitacin p
c
en funcin de la temperatura anual
media T
a
, la precipitacin anual media p
a
, la precipitacin media de
los 6 meses de verano p
S
y la precipitacin de los 6 meses de invierno
p
W
, de la siguiente forma:
p
c
=
_
_
_
2T
a
si p
W
2 p
S
2T
a
+ 28 si p
S
2 p
W
2T
a
+ 14 otros casos
Este ndice es el que se utiliza en la clasicacin de Koeppen, que es
la nica de la que nos ocuparemos en el resto del captulo.
9.2.2.4. El climograma
Un climograma es una representacin grca de la informacin
climatolgica anual en una zona determinada. En el eje de abscisas
se representan los meses del ao, en el eje de ordenadas izquierdo
9.3. Sistema de Koeppen 201
los promedios mensuales de temperatura y en el eje de ordenadas
derecho los promedios mensuales de la precipitacin. Es frecuente que
las precipitaciones se representen en barras y la temperatura con un
lnea.
Generalmente, las escalas de temperatura y precipitacin se to-
man de acuerdo con el ndice de Gaussen, es decir, de manera que
2T(

C) = p(mm), tal como hacemos en el climograma de la gura 9.3.


Con esta eleccin de los ejes coordenados, cuando la curva de preci-
pitacin queda por encima de la curva de temperatura tendremos un
periodo hmedo, y cuando la curva de temperatura queda por encima
de la de precipitacin tendremos un periodo de sequa. En casos extre-
mos de precipitacin, esta escala no es muy adecuada porque o bien
se pierde el detalle de la variacin de temperatura, como ocurre con
el mencionado climograma de Mandang, donde una variacin trmica
de ms de 0, 5

C pasa desapercibida, o bien se pierde la propia repre-
sentacin de la precipitacin, como en el termograma de Antofagasta,
en la gura 9.7, en el que hemos tenido que modicar la escala.
9.3. Sistema de Koeppen
El sistema de Kppen o Koeppen es un sistema puramente empri-
co basado en observaciones de temperatura y precipitaciones, que son
las dos caractersticas climticas que se pueden medir ms fcilmente
y las que cuentan con registros histricos ms largos. Fue propuesto a
principios del siglo XX, ha sido modicado posteriormente por el pro-
pio autor y completado por otros climatlogos como Geiger y Pohl.
Introduce un mtodo cuantitativo que permite, conocido un conjunto
cualquiera de datos, situar el correspondiente clima dentro de la clasi-
cacin. Reconoce la relacin que existe entre el clima y la vegetacin,
y trata de que los distintos climas se correspondan con los tipos de
vegetacin. Es sin duda el sistema ms utilizado. Divide los climas en
los cinco grupos que se indican en el cuadro 9.1.
Todos los grandes grupos estn clasicados segn la temperatura,
a excepcin del grupo B, que est denido por la aridez. Posterior-
mente se ha incluido un nuevo grupo llamado clima de montaa, que
se denomina con la letra H, en el que se incluyen todas las zonas cuya
202 Captulo 9. Clasicacin climtica
Cuadro 9.1: Los grandes grupos de la clasicacin climtica de Koeppen.
A Climas lluviosos tropicales
La temperatura del mes ms fro excede los
18

C y la precipitacin supera la
evaporacin
B Climas secos
La evaporacin supera la precipitacin y no
hay excedentes de agua.
C Climas templados hmedos
Temperatura media del mes ms fro es
mayor que 3

C y menor que 18

C. Hay
verano e invierno.
D Climas fros hmedos
Temperatura media del mes ms fro es
menor que 3

C y la del mes ms clido


mayor que 10

C.
E Climas polares o de nieve
La temperatura media del mes ms clido
es inferior a 10

C. No hay verano.
altitud sobrepasa un cierto umbral. Estos seis grupos se subdividen
con la nomenclatura que se muestra en el cuadro 9.2.
En la gura 9.1 presentamos la distribucin mundial de los climas
segn la clasicacin de Koeppen, y en la gura 9.2 la distribucin de
los climas en la Pennsula Ibrica.
Clase A: Tropical lluvioso
Este grupo es el ms caluroso. La temperatura del mes ms fro
es superior a 18

C. Por la distribucin anual de las precipitaciones
se divide en tres tipos: (Af) sin estacin seca, (Am) con una estacin
seca corta y (Aw) con una estacin invernal seca.
Clima tropical hmedo (Af) - No hay estacin seca y la preci-
pitacin supera los 60 mm en el mes ms seco (p
min
> 60 mm).
Se da en latitudes bajas, cerca del ecuador, como son la sel-
va Amaznica, la cuenca del Congo en frica y algunas zonas
de Sumatra y Nueva Guinea. Las temperaturas son altas, hasta
27

C, con variaciones estacionales muy pequeas, inferiores a
3

C, que son menores que la variacin diaria. Este rgimen de
altas temperaturas y abundantes precipitaciones a lo largo del
ao permiten el desarrollo de la llamada selva tropical hme-
da. El clima de Mandang representado en la gura 9.3 muestra
9.3. Sistema de Koeppen 203
Cuadro 9.2: Nomenclatura utilizada en las subdivisiones de los grupos de climas
segn Koeppen. En las columnas segunda y tercera se indica entre parntesis el
grupo al que se aplica cada subdivisin.
Grupos principales Subdivisin por precipitacin Subdivisin por temperatura
A - Tropical W - rido o desrtico (B) h - rido caliente (B)
B - Seco S - Semirido o estepa (B) k- rido fro (B)
C - Templado f - hmedo (A,C,D) a - verano caliente (C,D)
D - Fro s - verano seco (A,C,D) b - verano templado (C,D)
E - Polar w - invierno seco (A,C,D) c - verano fro (C,D)
H - Alta montaa m - monznico (A) d - continental extremo (D)
F - helado (E)
T - tundra (E)
Figura 9.1: Distribucin de los climas segn la clasicacin de Koeppen. La gura
procede de M. C. Peel, B. L. Finlayson and T. A. McMahon, Hydrol. Earth Syst.
Sci., 11, 1633-1644, 2007 (www.hydrol-earth-syst-sci.net/11/1633/2007/)
204 Captulo 9. Clasicacin climtica
BSk
Csa
Csb
Cfb
Figura 9.2: Los climas de la Pennsula Ibrica segn la clasicacin de Koeppen.
esta ausencia de estaciones y la alta humedad durante prctica-
mente todo el ao
3
.
Clima tropical monznico (Am). Corta estacin seca, pero
suciente humedad como para mantener la tierra hmeda du-
rante todo el ao. La precipitacin media en el mes ms seco es
inferior a 60 mm, exactamente cuando p
a
25(100 mmp
min
).
Las lluvias se originan por vientos hmedos procedentes del mar
que pueden ser de tipo monznico o por alisios. La temperatura
es bastante uniforme todo el ao. Como climograma tpico re-
presentamos el de Cochin, en la costa sur de India, ver gura
9.4.
Clima tropical con estacin seca o de sabana tropical
(Aw) - A este clima le corresponde el 11,5 % de la supercie
terrestre. Existe una estacin seca en invierno y una estacin
hmeda en verano, con precipitacin por debajo de los 60 mm
en el mes ms seco (p
min
< 60 mm)
4
. En este clima la estacin
seca es lo bastante larga como para dar lugar a una temporada
de sequa, que hace que la vegetacin sea la tpica de la sabana,
3
Los datos de todos los climogramas representados en este captulo proceden de
Tables of temperature, relative humidity and precipitation for the world (1958)
Parts I through VI, Meteorological Oce, Air Ministry of Great Britain
4
Si el mes ms seco tiene lugar en invierno el clima es propiamente Aw, a
diferencia del As en el que el mes ms seco coincide con el verano.
9.3. Sistema de Koeppen 205
0
25
50
75
100
125
150
175
200
225
250
E F M A M J J A S O N D
0
50
100
150
200
250
300
350
400
450
500
Mandang, Nueva Guinea, 5

14 S ( 6 m)
T
e
m
p
e
r
a
t
u
r
a
(

C
)
P
r
e
c
i
p
i
t
a
c
i

n
(
m
m
)
Figura 9.3: climograma tpico de clima tropical hmedo (Af ), corresponde a Man-
dang (Nueva Guinea). La temperatura media es de 27, 5

C, la variacin anual es
de de 0, 5

C y la precipitacin anual de 1076 mm.
0
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Conchin, India, 9

58 N (3 m)
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(

C
)
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c
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c
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(
m
m
)
Figura 9.4: Clima (Am) de Conchin (India). La temperatura media es 27, 5

C con
una variacin anual de 3, 5

C y la precipitacin media anual es de 2926 mm.
206 Captulo 9. Clasicacin climtica
0
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E F M A M J J A S O N D
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150
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250
300
350
400
San Jose, Costa Rica, 09

56 N, (1146 m)
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(

C
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(
m
m
)
Figura 9.5: Clima Aw. San Jos, Costa Rica, temperatura media 20

C, con va-
riacin de 2, 5

C.. Precipitacin anual de 1793 mm.
esto es, compuesta de hierbas altas y rboles resistentes a la
sequa. El climograma de San Jos, Costa Rica, en la gura 9.5
es un ejemplo de este tipo de clima.
9.3.1. Climas secos (grupo B)
Estos climas se caracterizan porque la evaporacin supera la preci-
pitacin. Este grupo se subdivide segn la aridez en dos tipos: desierto
(BW) o zonas ridas, cuando la precipitacin anual media cumple que
p
a
< 5 p
c
; y estepa o clima semirido (BS) cuando 5 p
c
< p
a
< 10 p
c
.
Hay una tercera divisin que diferencia entre climas fros (k) y clidos
(h), segn que la temperatura media anual sea o no inferior a 18

C.
La mayor extensin climtica corresponde a los desiertos clidos con
el 14,2 % de la supercie terrestre. En total son, pues, 4 tipos de cli-
ma seco. Para describirlos, los agrupamos por temperatura, que se
corresponde aproximadamente a su latitud.
Climas de estepa y desierto tropicales (BWh, BSh). Se
encuentran situados entre los 15

y los 35

de latitud, bajo la zo-


na de subsidencia de la celda de Hadley, dominados por los gran-
des anticiclones continentales. Ejemplos son los extensos desier-
tos del Sahara, Arabia, Irn, Paquistn, el de Sonora en Mxico,
9.3. Sistema de Koeppen 207
0
5
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15
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80
El Cairo, Egipto, 29

51N, (116 m)
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Monterrey, Mxico, 25

40 N, (556 m)
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m
)
(b)
Figura 9.6: Climas secos tropicales. (a) Desierto seco (BWh) correspondiente a El
Cairo, la temperatura media es de 22

C, con una variacin anual de 15

C, y una
precipitacin anual de 27, 5 mm. (b) Estepa (BSh) de Monterrey, la temperatura
media es de 21, 5

C, con una variacin anual de 14

C, y una precipitacin anual
de 559 mm.
el de Kalahari en frica y el de Australia. El aire se calienta en
su descenso adiabtico hacindose muy seco. Las lluvias son muy
poco frecuentes, pero pueden ser intensas debido a borrascas de
conveccin que aportan en un slo episodio ms precipitacin
que el total de varios aos. La diferencia entre ambos tipos de
climas es que la estepa tiene algo de vegetacin, debido a que se
encuentran a mayor altitud, en mesetas o altiplanicies. Ejemplos
de este clima de estepa son la Patagonia, las estepas de Eura-
sia y las llanuras norteamericanas. Climogramas tpicos de estos
climas se muestran en la gura 9.6.
Climas secos fros (BWk) y (BSk). Los primeros se encuen-
tran en las costas occidentales entre los paralelos 10

y los 33

.
Ejemplos de climas BWk son el desierto del Namib en frica,
Atacama en Chile, la costa marroqu o la baja California. Aun-
que localizados muy cerca del mar son secos, porque los vien-
tos descendentes y, por tanto, calientes soplan mayoritariamente
hacia el mar. Se diferencian de los climas desrticos en que las
temperaturas son relativamente ms bajas (unos 5

C) y en que
la variacin trmica anual es inferior debida a la proximidad al
ocano. Adems de estos desiertos costeros, hay otros desiertos
que son fros por estar situados en latitudes mayores, como es
208 Captulo 9. Clasicacin climtica
0
5
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E F M A M J J A S O N D
0
0.2
0.4
0.6
0.8
1
Antofagasta, Chile, 23

42 S, (94 m)
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C
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Ankara, Turqua, 39

57 N (860 m)
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m
)
(b)
Figura 9.7: (a) Clima BWk. La temperatura media anual en Antofagasta es de
17

C, con una variacin anual de 7

C, y una precipitacin de 1, 8 mm. Ntese
que en este caso hemos ampliado la escala de precipitacin. (b) Clima (BSk). En
Ankara la temperatura es 11, 6

C, la variacin anual es 23, 5

C y la precipitacin
de 342 mm.
el caso de los desiertos de Turkestn y Gobi en Asia y el de Ne-
vada y Utah en EEUU. Los climas semiridos fros (BSk) estn
situados en zonas de gran altitud formando estepas con precipi-
taciones comprendidas entre 250 y 500 mm.
Para ilustrar estos tipos de climas secos fros en la gura 9.7 se
muestran dos climogramas representativos.
9.3.2. Climas templados (grupo C)
La temperatura media del mes ms fro se encuentra entre 18

C
de mxima y 3

C de mnima. Hay una primera clasicacin segn
la estacionalidad de las precipitaciones en:
Cs, clima templado con verano seco (p
Smin
< p
Wmin
, p
Wmax
>
p
Smin
y p
Smin
< 400 mm).
Cw, clima templado con invierno seco (p
Wmin
< p
Smin
, p
Smax
>
10 p
Wmin
).
Cf, clima templado sin estacin seca, cuando no es Cs ni Cw.
9.3. Sistema de Koeppen 209
0
10
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E F M A M J J A S O N D
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Burdeos, Francia, 45

50 N, (48 m)
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C
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Reykjavik, Islandia, 64

09 N, (18 m)
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m
m
)
(b)
Figura 9.8: Climograma de Burdeos (Cfb), la temperatura anual media es 13

C,
con una variacin de 15, 5

C y una precipitacin anual de 826 mm. El clima de
Reykjavik es (Cfc), la temperatura anual media es 5

C, con una variacin de
11, 5

C y una precipitacin anual de 856 mm.
Estos climas se subdividen, a su vez, segn la temperatura del verano
en: a (verano caluroso), b (verano templado) y c (verano fro).
Para describir esta variedad de climas los agrupamos en los tres
grupos siguientes:
Climas martimos de la costa occidental (Cfb, Cfc). Se
caracterizan porque no tienen estacin seca y las temperaturas
son suaves y sin grandes variaciones anuales. Se extienden desde
los 40-60

de latitud, a la que le correspondera un clima mucho


ms fro del que tienen. Este calentamiento es debido a que las
zonas de este clima estn situadas cerca de las costas continen-
tales occidentales en Hemisferio Norte, bajo la inuencia de las
corrientes calientes del Atlntico y del Pacco. La costa norue-
ga se ve libre de hielos durante todo el ao an sobrepasando
el crculo rtico. Tambin se encuentra este clima en las costas
orientales de Australia y el sur de frica. Los climas Cfb tienen
un verano ms clido y estaciones ms proporcionadas de dura-
cin. En los climas Cfc, situados ms al norte, no hay primavera
ni otoo, y el largo invierno desaparece bruscamente en junio
para dar paso a un verano fresco. Ejemplos de estos climas son
el de Burdeos (Cfb) y el de Islandia (Cfc), que se muestran en
la gura 9.8.
210 Captulo 9. Clasicacin climtica
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Allahabad, India, 27

17 N (98 m)
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Nueva Orlens, EEUU, 29

57 N, (2 m)
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(b)
Figura 9.9: Clima subtropical hmedo (Cwa) de Allahabad (India), donde la tem-
peratura media es de 26

C, la variacin anual de temperatura es de 20

C. La
precipitacin media anual es de 859 mm presenta un mximo en verano y una
estacin seca en invierno, ambas controladas por el monzn. El clima de Nueva
Orlens (Cfa) es hmedo todo el ao, con temperatura media de 15

C, variacin
anual de temperatura de 22, 5

C y precipitacin media anual 1 216 mm.
Climas hmedos subtropicales (Cfa, Cwa). Tienen invier-
nos suaves y veranos calurosos, con temperaturas comprendidas
entre 27

C y 32

C. En el caso de los climas Cfa las precipi-
taciones son abundantes y bastante uniformes, mientras que la
precipitacin de los Cwa es estacional con un corto periodo de se-
qua invernal. Ejemplo de clima Cfa es el de Louisiana, EEUU,
y de clima Cwa el de Allahabad, India, cuyos climogramas se
representan en la gura 9.9.
Clima mediterrneo (Csa, Csb)
Se caracteriza por tener veranos secos e inviernos hmedos. La
sequa estival est asociada a la inuencia de las altas presiones
de los sistemas anticiclnicos semipermantes. La temperatura en
verano vara entre suave y calurosa y los inviernos son fros salvo
que la zona est situada cerca del mar. En la gura 9.10 se mues-
tra, como ejemplo de clima mediterrneo con verano caluroso, el
climograma de Sevilla y, como ejemplo con verano fresco, el de
Oporto.
9.3. Sistema de Koeppen 211
0
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Sevilla, Espaa, 37

29 N, (30 m)
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Oporto, Portugal, 41

08 N, (100 m)
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m
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(b)
Figura 9.10: Climograma de Sevilla como ejemplo de clima mediterrneo con ve-
rano clido (Csa). La temperatura anual media de 18, 8

C, con una variacin de


18

C y precipitacin anual de 589 mm. El clima de Oporto es mediterrneo con
verano fresco (Csb), su temperatura anual media de 14, 2

C, con una variacin
de 10

C y precipitacin anual de 1120 mm.
9.3.3. Climas fros (Grupo D)
La temperatura del mes ms fro es inferior a 3

C y la del mes
ms clido supera los 10

C. Estn nevados gran parte del ao. Desde
las costas hacia el interior de los continentes se aprecia una gradacin
del tipo martimo al continental con progresivo aumento de la variabi-
lidad anual y diaria de la temperatura. Se clasican de forma similar
a los del tipo C en los siguientes grupos:
Climas fros con verano seco (Ds), denidos por el siguiente
criterio: p
Smin
< p
Wmin
, p
Wmax
> 3 p
Smin
y p
Smin
< 40 mm.
Climas fros con invierno seco (Dw), denidos por p
Wmin
<
p
Smin
y p
Smax
> 10 p
Wmin
.
Climas fros con precipitacin uniforme (Df), los que no
son Ds ni Dw, es decir, aquellos cuya precipitacin no cumple
ninguna de las dos condiciones anteriores.
Con una tercera letra se indica la estacionalidad de la temperatura se-
gn el siguiente cdigo: (a) con verano caluroso, (b) verano templado,
(c) fro (c) y (d) invierno muy fro y verano fro. Para describir estos
climas los agrupamos en los dos grupos siguientes:
212 Captulo 9. Clasicacin climtica
Tipo continental hmedo (Dfa, Dfb, Dwa, Dwb). La tem-
peratura experimenta grandes variaciones estacionales, siempre
con inviernos muy fros y con veranos que varan de fros a cli-
dos. El fro en el interior del continente es muy intenso, Verkho-
yansk (50

C). Los veranos son verdaderamente clidos, con
medias superiores a los 18

C. Las precipitaciones tienden a
alcanzar un mximo en la estacin estival con inviernos secos
(Dwa, Dwb), caracterstica que los distingue de los climas (Dfa,
Dfb) donde la precipitacin es ms uniforme.
Subrtico (Dfc, Dfd, Dwc, Dwd) Las temperaturas tienen
un rango de variacin estacional muy grande y prcticamente
no hay primavera ni otoo, pasando de un largo invierno a una
breve estacin estival. La precipitacin invernal es en forma de
nieve y segn su abundancia pueden permitir el desarrollo de
los bosques boreales de conferas en el Norte de Amrica y en la
taiga asitica.
En la gura 9.11 se muestran tres climogramas representativos de estos
climas fros.
9.3.4. El clima polar (E)
Se dene porque la temperatura media mensual mxima T
max
es
menor de 10

C. Se subdivide en dos tipos:


Clima de tundra (ET), delimitado por la condicin 0

C
T
max
< 10

C.
Clima de hielo perpetuo (EF), caracterizado por la condicin
T
max
0

C.
En el aire fro de las regiones polares hay muy poca humedad, de
manera que hay pocas precipitaciones. Sin embargo, la evaporacin es
incluso menor y estos climas no llegan a ser desrticos. Ejemplos de
este clima se muestran en la gura 9.12.
9.3. Sistema de Koeppen 213
-5
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E F M A M J J A S O N D
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Chicago, EEUU, 41

53 N, (251 m)
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Praga, Rep. Checa, 50

05 N, (202 m)
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E F M A M J J A S O N D
0
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120
140
Chibougamau, Canad, 49

54 N, (376 m)
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(

C
)
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(
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m
)
(c)
Figura 9.11: Chicago (Dfa), temperatura anual media 9, 6

C, variacin anual
27, 5

C y precipitacin anual de 831 mm. Praga (Dfb), temperatura anual me-


dia 9

C, variacin anual 20, 5

C y precipitacin anual de 488 mm. Chibougamau


(Dfc), temperatura anual media 0, 4

C, variacin anual 35

C y precipitacin
anual de 1059 mm.
214 Captulo 9. Clasicacin climtica
-40
-30
-20
-10
0
E F M A M J J A S O N D
0
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Eismitte, Groenlandia, 70

53 N, (3000 m)
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(

C
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0
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35
40
45
50
Upernivik, Groenlandia, 72

47 N, (18 m)
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c
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(
m
m
)
(b)
Figura 9.12: Climogramas correspondientes al clima Polar (EF), Eismitte, tempe-
ratura anual media 31

C, variacin anual 35

C y precipitacin anual de 104 mm;


y a la Tundra (ET), Upernivik, temperatura anual media 8, 3

C, variacin anual
28

C y precipitacin anual de 233 mm.


9.3.5. Climas de montaa
No es necesario ir al Polo Norte para experimentar un clima polar,
tambin se puede subir al Kilimanjaro. La temperatura disminuye con
la altitud a una tasa de 1

C cada 100m, que equivale aproximadamente


a viajar 100km hacia uno de los polos, es decir, aumentar la latitud
aproximadamente 1

.
El clima de montaa es bastante complejo, porque dentro de una
misma altitud hay varios climas, dependiendo de la orientacin res-
pecto al sol, ladera de solana o umbra. As mismo, las vertientes a
barlovento de vientos hmedos reciben ms precipitacin que la lade-
ras a sotavento. En general, la oscilacin trmica diaria es muy elevada
debido a una menor densidad del aire y al poco efecto invernadero. La
precipitacin tambin vara considerablemente segn su localizacin.
Resumen
Hay dos tipos de clasicaciones climticas, las genticas y la emp-
ricas. Las clasicaciones genticas atienden a las causas o factores que
generan los distintos climas y son, pues, clasicaciones cualitativas y
explicativas. Por el contrario, las clasicaciones empricas se basan en
9.3. Sistema de Koeppen 215
datos de temperatura y precipitacin y son, por tanto, cuantitativas
y descriptivas.
Los climas se pueden clasicar en funcin de la temperatura, de
la precipitacin y de combinaciones de ambas variables. Tambin se
utilizan determinados ndices climticos que se denen a partir de
estas variables y permiten estimar la sequedad, la aridez, etc.
Entre las clasicaciones empricas la ms utilizada es la de Koep-
pen. Esta clasicacin divide el clima en seis grandes grupos desig-
nados con una primera letra mayscula, que son: Climas lluviosos
tropicales (A), Climas secos (B), Climas templados hmedos(C), Cli-
mas fros hmedos (D), Climas polares o de nieve(E) y climas de alta
montaa (H). Excepto el grupo B, que se caracteriza por la aridez, los
dems grupos se denen por su temperatura. Con una segunda letra
se distinguen los climas segn la precipitacin y con una tercera letra
segn la temperatura.
Para analizar los climas es til representar las variables de tempe-
ratura y precipitacin a lo largo del ao mediante climogramas.
216 Captulo 9. Clasicacin climtica
Cuadro 9.3: Datos de Nueva Delhi.
E F M A M J J A S O N D

C 14 17 23 29 33 34 31 30 29 26 20 16
mm 22 18 14 8 11 55 194 194 123 22 3 8
Cuadro 9.4: Datos para de Madrid Barajas
E F M A M J J A S O N D

C 5 6 9 12 16 20 24 23 20 14 9 6
mm 33 34 23 39 47 26 11 12 24 39 48 48
Cuestiones
1. Si la temperatura depende de la latitud, los climas ms clidos
de la Tierra estaran situados en el ecuador. Cierto?
2. Qu son los climas sin verano?
3. Hay algn otro criterio adems de la precipitacin anual en la
clasicacin de los climas secos?
4. Por qu no hay climas tipo D en el hemisferio sur?
5. Cul es la funcin de la vegetacin en la clasicacin de Koep-
pen?
Problemas
1. Realice un climograma con los datos de las cuadros 9.3 y 9.4:
5
Puede identicar en el climograma una estacin seca?
5
Datos de la pgina : <http://www.eurometeo.com/english/climate>
Cuestiones y problemas 217
2. Con los datos de la pgina http://www.eurometeo.com/english-
/climate/average.htm Elija tres ciudades en diferentes partes de
Europa, realice un climograma y describa las diferencias en el
clima. Trate de explicar estas diferencias en funcin de factores
tales como la continentalidad, altitud y latitud.
Captulo 10
Cambio Climtico
OBJETIVOS DIDCTICOS ESPECFICOS
Conocer las tcnicas ms utilizadas para obtener datos sobre
el clima del pasado.
Comprender el clima como un sistema global, identicar las
partes de que se compone y la interaccin entre ellas.
Conocer las causas naturales de la variabilidad del clima y
saber describir cmo cada una de ellas afecta al cambio cli-
mtico.
Comprender el efecto del hombre en el cambio climtico re-
ciente.
219
220 Captulo 10. Cambio Climtico
10.1. Introduccin
El cambio climtico es un tema de actualidad que ha desperta-
do un inusitado inters en la opinin pblica. Es un problema que
se presta a interpretaciones interesadas, que van desde minimizar su
importancia hasta el catastrosmo. Indudablemente es un problema
importante cuya solucin necesariamente pasa por el conocimiento ri-
guroso y objetivo del problema desde un punto de vista cientco. El
objetivo de este captulo es proporcionar al alumno los conocimientos
bsicos sobre el cambio climtico.
En la introduccin del captulo 9 hemos apuntado algunas diferen-
cias entre tiempo atmosfrico y clima, pero vamos a insistir de nuevo
porque se tiende fcilmente a confundir ambos conceptos. Concreta-
mente en lo que se reere al plazo de las predicciones y al signicado
de la estadstica.
En meteorologa, las predicciones se realizan a muy corto plazo,
como mximo una semana o diez das. La razn de esta incapacidad
para predecir el tiempo a ms largo plazo se debe a que las ecuaciones
que gobiernan la evolucin de la atmsfera son no lineales y pueden
tener soluciones caticas. Esto signica, entre otras cosas, que las ecua-
ciones presentan sensibilidad a las condiciones iniciales, es decir, que
cualquier perturbacin, por pequea que sea, en las condiciones inicia-
les puede crecer exponencialmente cambiando la evolucin del sistema.
En los ltimos aos se ha producido un incremento sustancial en la
mejora de la toma de datos meteorolgicos y en la potencia de clculo
y calidad de los programas que permiten la prediccin meteorolgica.
Pero, sea cual sea la precisin con la que se integre la solucin de las
ecuaciones o la nura de la malla de puntos sobre los que se conozcan
los datos meteorolgicos, la evolucin del sistema atmosfrico est su-
jeta a variaciones que hacen impredecible el tiempo. En resumen, el
tiempo atmosfrico es variable por razones intrnsecas.
El clima se puede entender como el estudio estadstico del tiempo
atmosfrico. En climatologa, los datos de las variables que determinan
el clima se obtienen de promedios tanto espaciales como temporales,
de la secuencia del tiempo meteorolgico. Hemos visto que el clima
depende no slo de los valores medios de las variables meteorolgicas,
sino tambin de la distribucin estacional, anual, etc, de las mismas.
10.2. El sistema climtico 221
Por lo tanto, desde un punto de vista puramente estadstico podramos
pensar que el clima slo cambia por la eleccin del periodo de tiempo
y la extensin espacial elegida para realizar el anlisis estadstico. Sin
embargo, sabemos que el clima ha cambiado a lo largo de la historia de
la Tierra y tenemos indicios claros de que est actualmente cambiando.
Para entender las causas del cambio climtico es conveniente re-
cordar que en las ecuaciones que determinan el tiempo meteorolgico
hay una serie de parmetros que hemos considerado constantes, pero
que en realidad no lo son. En la escala temporal relevante en meteoro-
loga, es una buena aproximacin tomar como constantes parmetros
que cambian muy lentamente. Por ejemplo, es razonable considerar
que la distribucin espacial de los continentes, la constante solar o la
composicin de la atmsfera son parmetros constantes. Sin embargo,
para entender la evolucin del clima desde la formacin de la Tierra,
hay que tener en cuenta la variacin temporal de estos parmetros.
Una forma equivalente de abordar el problema del cambio climti-
co, es considerar la Tierra como un sistema climtico, con unos meca-
nismos propios que regulan su evolucin, y que est sometido a unas
condiciones de contorno externas.
10.2. El sistema climtico
El planeta Tierra se puede entender como un sistema climtico
global, a veces llamado sistema Tierra, que est formado por la at-
msfera (parte gaseosa que rodea la Tierra), la hidrosfera (ocanos y
otras aguas tanto superciales como subterrneas), la criosfera (hielos
y nieves), la litosfera (continentes) y la biosfera (conjunto de los seres
vivos). A este sistema hay que aadir el Sol cuya radiacin suministra
la energa que mantiene el sistema en movimiento.
El sistema Tierra no est aislado, sino que se ve afectado por agen-
tes externos que modican sus condiciones de contorno y que inuyen
en su evolucin. Cuando un agente externo cambia, el sistema clim-
tico evoluciona para adaptarse al cambio. En este sentido, el cambio
climtico es la respuesta del sistema a la modicacin de la condicio-
nes de contorno. El cambio se produce a travs de las interacciones
entre las partes que componen el sistema climtico. Unas veces, las
222 Captulo 10. Cambio Climtico
distintas partes del sistema actan de forma tal que originan un pro-
ceso de realimentacin que amplica la perturbacin inicial, y en otras
ocasiones, por el contrario, el proceso de realimentacin es negativo y
se amortigua la perturbacin.
Los principales agentes o causas del cambio son: la variacin de la
actividad solar, los cambios en la rbita terrestre, la deriva de los con-
tinentes y los cambios en la composicin de la atmsfera. Hay muchos
mecanismos de realimentacin, pero mencionaremos los debidos a la
dependencia del albedo y de la evaporacin con la temperatura, y las
interacciones del ocano y la biosfera con la atmsfera.
El cambio es, as, una caracterstica propia del sistema climtico,
que est en permanente evolucin en respuesta a los cambios que se
producen en los agentes externos. Sin embargo, en los ltimos cincuen-
ta aos se est produciendo un rpido calentamiento global, causado
en su mayor parte por la actividad del hombre, que es a lo que gene-
ralmente nos referimos como cambio climtico.
10.3. Historia del clima
El clima cambia, pero no slo ahora por efecto de la actividad
humana, sino que ha evolucionado continuamente desde el origen del
planeta. El conocimiento de la evolucin del clima en el pasado tiene
inters porque nos ensea el comportamiento del sistema climtico
cuando est sometido a distintas condiciones de contorno. Su estudio
se basa en el anlisis del registro fsil, que de alguna forma reeja las
condiciones climticas en la poca en que se formaron. En esta seccin
vamos a describir brevemente algunas de las tcnicas que se emplean
para obtener datos de estos restos histricos, y de los mecanismos
involucrados en la evolucin del clima. No pretendemos, pues, dar una
historia secuenciada del clima en la Tierra.
10.3.1. Datos
Atendiendo a la naturaleza de los datos podemos dividir la historia
del clima en tres partes, que resultan ser muy desiguales en duracin.
Desde el presente hacia atrs, la primera se extiende hasta el siglo
XVII y se caracteriza por la existencia de datos instrumentales, ms
10.3. Historia del clima 223
o menos precisos, pero cuantitativos. Otra etapa es la que se extiende
desde esa fecha hasta hace unos pocos miles de aos, caracterizada
porque en ella podemos encontrar datos histricos documentales de
carcter cualitativo. Y por ltimo, el llamado paleoclima que es la
etapa anterior a la aparicin del hombre civilizado y que se remonta
en el pasado a miles de millones de aos.
Los datos instrumentales precisos son relativamente recientes y de
ellos mencionaremos por su importancia las medidas de temperatura
en la supercie terrestre desde 1880 y de la concentracin de CO
2
en
la atmsfera desde 1958.
A partir de datos histricos encontrados en libros de viajes, apuntes
contables en granjas, etc, se ha podido, por ejemplo, demostrar que
la congelacin estacional de ros y lagos en el hemisferio norte se ha
reducido unos 20 das en los ltimos 150 aos. Se han encontrado en
el desierto del Sahara pinturas rupestres de hace 7000 u 8000 aos
que muestran herbvoros propios de climas mucho ms hmedos que
el clima actual.
Otra fuente de datos es el crecimiento anual de los anillos de los
troncos de los rboles, de cuyo espesor se puede deducir la precipita-
cin anual en esa regin. Solapando la secuencia de grosores de troncos
de rboles vivos con otros ya secos, restos de vigas y otros objetos de
madera, se han podido obtener datos de la precipitacin anual desde
hace unos 10 000 aos.
De los anillos se ha obtenido tambin informacin sobre la activi-
dad solar a partir de la concentracin de
14
C. El tomo de carbono
estable,
12
C, est formado por un ncleo con 6 protones y 6 neutrones,
pero hay un istopo con 8 neutrones llamado
14
C que es inestable y por
lo tanto radiactivo, con una vida media de unos 5700 aos. Recorde-
mos que la vida media de un material radiactivo es el tiempo que una
masa cualquiera de este material tarda en reducirse a la mitad. Los or-
ganismos mientras estn vivos jan carbono con la misma proporcin
isotpica que hay en la atmsfera, aproximadamente un tomo de
14
C
por cada cien mil millones (10
11
) de tomos de
12
C. Cuando este ser
muere va perdiendo progresivamente tomos de
14
C, que pasan a ser
tomos de N, mientras se mantiene constante la cantidad de
12
C. De
esta manera, midiendo la concentracin relativa de istopos de car-
bono, se puede estimar la edad del resto fsil analizado. Esta tcnica
224 Captulo 10. Cambio Climtico
permite datar registros de hasta 40 000 aos de antigedad con una
precisin de un 15 %.
Pero adems de su utilidad para datar, la concentracin de
14
C
tiene otra importante aplicacin. La formacin natural del
14
C se debe
a choques de rayos csmicos con tomos de nitrgeno atmosfrico.
Como el ujo de rayos csmicos depende de la actividad solar, se puede
relacionar la concentracin de
14
C con variaciones de la actividad solar.
Conocida la edad de los anillos del tronco de los rboles, simplemente
contndolos, se puede estimar la concentracin de istopos de carbono
que haba en la atmsfera en esa poca y determinar, de este modo,
la actividad solar.
La concentracin de polen encontrado en sedimentos de lagos es
una indicacin de la distribucin de la vegetacin y, por tanto, del
clima de una determinada zona. La ventaja de los granos de polen
es que son muy resistentes al paso del tiempo y su antigedad se
puede datar por su contenido en carbono
14
C. Igualmente, a partir de
restos fsiles de animales y vegetales se pueden deducir las condiciones
climatolgicas de la poca en que se generaron.
Los sedimentos marinos son otra fuente de informacin para el pa-
leoclima a travs de la concentracin relativa de istopos de
18
O y
16
O que se encuentran en el carbonato clcico de los restos de conchas
de animales marinos y de los foraminferos
1
. A diferencia de lo que
ocurre con el carbono 14, que es radiactivo, estos istopos del oxgeno
son estables. De esta concentracin relativa, que reeja la que haba
en la atmsfera durante la vida de estos organismos, se puede deducir
la cantidad de hielo que cubra en ese momento la Tierra. En efecto,
las molculas de agua formadas por
16
O son ms ligeras y por tanto se
evaporan ms fcilmente que las molculas de agua ms pesadas for-
madas por el istopo
18
O, de manera que tambin son ms abundantes
en el agua de la precipitaciones. Si la precipitacin es en forma de nie-
ve, sta acumula ms molculas de agua ligera y consecuentemente la
atmsfera se enriquece en molculas pesadas.
Mediante perforaciones en el hielo se extraen testigos cilndricos. A
partir del anlisis de la composicin de las burbujas de aire atrapadas
en el hielo de los casquetes polares se obtiene informacin del conte-
nido de dixido de carbono, metano y otros gases de la atmsfera. La
1
microorganismos con caparazn calcreo.
10.4. Causas naturales de la variacin del clima 225
concentracin de molculas de agua pesada en el hielo est correlacio-
nada con la cantidad de hielo terrestre, bsicamente por las mismas
razones que lo est la concentracin relativa de istopos de oxgeno
2
.
Una mayor concentracin de CO
2
est relacionada con un incre-
mento de la temperatura del agua de los ocanos: la solubilidad de
los gases en agua, a diferencia de lo que ocurre con los solutos sli-
dos, disminuye con la temperatura. De manera que un aumento de
la concentracin de CO
2
est correlacionado con un incremento de la
temperatura atmosfrica. La antigedad de las burbujas se deduce a
partir del nmero de capas anuales que se han ido acumulando.
Con la ayuda de estas tcnicas aplicadas a testigos de hielo ex-
trados en la Antrtida se ha podido reconstruir la temperatura de la
Tierra y la composicin de la atmsfera desde hace unos 400 000 aos.
10.4. Causas naturales de la variacin del
clima
Una vez descritas las tcnicas y mtodos que se utilizan para inves-
tigar la evolucin del clima, vamos a describir brevemente las causas
por las que el clima vara.
10.4.1. Variaciones de la rbita terrestre
Excentricidad de la rbita. La rbita terrestre es una elipse
en uno de cuyos focos est situado el Sol. Actualmente la excen-
tricidad de la rbita es pequea, e = 0, 017
3
, pero oscila entre
0,005 y 0,06 con un periodo de 100 000 aos. Esta oscilacin es
debida a la atraccin gravitatoria de otros planetas de nuestro
sistema solar. El efecto de la excentricidad sobre el clima viene
dado por la variacin de la distancia al Sol entre el punto ms
2
El agua pesada est formada por un tomo de oxgeno y dos tomos de deute-
rio, que es un hidrgeno con dos protones en su ncleo. Por tanto, el peso molecular
de una molcula de agua pesada es 20 en lugar de 18 que es el peso molecular del
agua normal.
3
Si a y b son respectivamente los semiejes de la elipse, la excentricidad se dene
como e =
_
1 a
2
/b
2
226 Captulo 10. Cambio Climtico
lejano, afelio, y el ms cercano, perihelio. Cuando la Tierra est
en el perihelio se encuentra 4, 8 10
6
km ms cerca del Sol que
en el afelio, lo que hace que en el hemisferio norte los inviernos y
los veranos sean algo ms suaves que en el hemisferio sur. Como
la distancia media de la Tierra al Sol es 149 10
6
km, esta varia-
cin representa actualmente un 3 %, lo que implica una variacin
del 6 % en la constante solar. En los casos extremos de excentri-
cidad la variacin anual en la distancia est comprendida entre
el 1 % y el 11 %.
La oblicuidad del eje de rotacin terrestre. El eje de rota-
cin de la Tierra actualmente forma un ngulo de 23, 5

con la
perpendicular al plano de la eclptica. Este ngulo oscila entre
21, 6

y 24, 5

con un periodo de 40 000 aos. A esta inclinacin


se deben las estaciones. Cuanto mayor sea la inclinacin del eje
ms extremas son las estaciones y mayor es la extensin de la zo-
na intertropical. Una pequea variacin en la inclinacin del eje
prcticamente no afectara a la insolacin en la zona ecuatorial,
pero ocasionara la fusin estacional de los casquetes polares.
La precesin del eje de rotacin terrestre. El eje de la Tie-
rra est girando alrededor de un eje perpendicular a la eclptica
de manera parecida a lo que hace un trompo, en sentido con-
trario al de rotacin y con un periodo de unos 25 000 aos. Este
movimiento es debido a la forma achatada del planeta. Su efecto
sobre el clima es consecuencia de la modicacin de la posicin
relativa de los solsticios y equinoccios respecto al afelio y pe-
rihelio. Actualmente el solsticio de verano est muy prximo al
afelio, pero en un periodo de 6000 aos ser en el equinoccio de
otoo cuando la Tierra pase por el perihelio y en 12000 aos se
habrn intercambiado la posicin actual de los solsticios.
Como estos ciclos orbitales tienen diferentes periodos, el resultado con-
junto de los mismos produce variaciones complejas, tanto en la can-
tidad como en la distribucin de la insolacin sobre la Tierra, que
pueden explicar el origen de los grandes glaciaciones que se produje-
ron en el Cuaternario. La relacin entre los ciclos orbitales y el clima
se conoce como teora de Milankovich, que ha sido recientemente
10.4. Causas naturales de la variacin del clima 227
4
2
0
2
4
6
8
10
350 400 300 250 200 150 100 50 0 50
Miles de aos
T
e
m
p
e
r
a
t
u
r
a
(

C
)
Figura 10.1: En verde la temperatura anual expresada en forma de diferencia con
la temperatura media actual. En rojo la insolacin segn la teora de Milankovich.
La temperatura comienza en 1950 y se extiende hacia el pasado, datos de Petit,
J.R., Jouzel, J., et al., Nature 399, 1999. La insolacin se extiende en el futuro
hasta dentro de 50 000 aos, datos de A. Beger, Rev. Geophys. 26, 1988
conrmada por medidas basadas en la concentracin relativa de is-
topos del oxgeno en testigos de hielo de la Antrtida, ver gura 10.1.
Hacemos notar que el hecho de que se hayan encontrado correla-
ciones entre los ciclos orbitales y las glaciaciones no implica que stos
fueran la nica causa del cambio climtico.
10.4.2. Deriva de los continentes
La dinmica de las placas tectnicas o litosfricas ha modicado
la forma y distribucin de los continentes y ocanos a lo largo de la
historia de la Tierra. La distribucin de los continentes repercute en
el clima global a travs de dos procesos.
Por una parte, porque la distribucin continental conforma las co-
rrientes ocenicas, que constituyen un ecaz modo de transportar calor
desde la zona intertropical a la zonas polares. Ejemplo de este fen-
meno fue el calentamiento global que produjo la unin del continente
americano por el Istmo de Panam, cuando al aislar el Atlntico del
Pacco reforz la circulacin desde el ecuador hacia los polos a lo lar-
go de las costas americanas. Otro ejemplo, ste en sentido inverso, fue
la separacin en el Terciario de la Antrtida de Asia y de Australia.
Esta separacin permiti la formacin de la corriente circumpolar, que
acta como barrera en el transporte de calor desde la zona ecuatorial
al Polo Sur a originando el enfriamiento de la Antrtida y la formacin
de un casquete de hielo.
Ms importante es el efecto de la distribucin planetaria de los
228 Captulo 10. Cambio Climtico
continentes en el albedo. El albedo del ocano depende fuertemente
de la inclinacin de los rayos solares. El agua en la zona ecuatorial,
donde la radiacin incide casi perpendicularmente, tiene un albedo
comprendido entre el 2 y el 5 %, esto es, absorbe ms del 95 % de
la energa incidente. Cuando la radiacin incide tangencialmente el
albedo aumenta considerablemente hasta el 25 %, que es ligeramente
superior al albedo del suelo continental (20 %). As, una distribucin
donde los continentes predominaran en la zona ecuatorial dara lugar
a un clima global fro. En la historia de la Tierra, una distribucin pa-
recida a sta se dio con la Pangea I, en el Proterozoico superior (hace
aproximadamente 600 millones de aos), que se correspondi con el
periodo ms fro de toda la historia de nuestro planeta. De ese gran
continente situado en la zona ecuatorial se formaron los continentes
actuales, haciendo que la distribucin continental se haya ido despla-
zando hacia los polos, lo que implica una disminucin progresiva del
albedo planetario y el consiguiente calentamiento global.
Se sabe que la formacin del casquete polar fue posterior. Cmo
es este calentamiento compatible con las glaciaciones posteriores? La
respuesta puede ser que el albedo planetario modica la temperatura
global, pero las glaciaciones son un efecto local asociado con el hecho
de que sobre un continente cerca del polo es ms fcil la formacin de
un casquete helado que sobre el ocano.
10.4.3. Cambios en la composicin de la atmsfera
Actividad volcnica. Las erupciones volcnicas emiten cenizas
y otros aerosoles que modican el albedo de la atmsfera. La persis-
tencia de esta perturbacin del albedo atmosfrico es de pocos aos y,
por tanto, la escala de tiempo de los cambios climticos que induce es
del orden de decenas de aos. Un ejemplo es la explosin del volcn
Tambora en 1815 que origin tal bajada de temperaturas en el hemis-
ferio Norte que 1816 se conoce como el ao sin verano. Las erupciones
volcnicas depositan residuos cidos que pueden ser detectados en los
testigos de hielo.
Impacto de cuerpos celestes. Las consecuencias en el clima te-
rrestre del impacto de un cuerpo celeste, cometa, asteroide o meteorito
depende de su masa. Pueden afectar a la capa de ozono, lanzar nubes
10.4. Causas naturales de la variacin del clima 229
de polvo a la atmsfera con efectos en el albedo similares a las erup-
ciones volcnicas, producir incendios, maremotos, etc. La extincin de
los dinosaurios y del 75 % de las especies que habitaban el planeta
hace 65 millones de aos pudo ser debida al impacto de un asteroide.
La prueba ms clara de un impacto es el crter que produce, pero hay
otros indicios indirectos como son los depsitos que la desintegracin
del cuerpo durante el impacto deja sobre la supercie terrestre y que
pueden detectarse en las rocas sedimentarias. El ejemplo ms conocido
es la llamada anomala del iridio, que es un nivel presente en de-
terminadas rocas sedimentarias que est enriquecido de este metal. El
iridio es muy escaso en la supercie terrestre y, sin embargo, esta capa
enriquecida de iridio se ha encontrado en diversos lugares del planeta,
lo que hace pensar que proviene de la desintegracin de un meteorito.
La antigedad del nivel se corresponde con la de la mencionada extin-
cin lo que da abilidad a la teora. Desde que se descubri este hecho
se ha encontrado otro nivel de hace 26 millones de aos que tambin
se ha podido relacionar con otra extincin.
10.4.4. Cambios de la actividad solar
Como se muestra en la gura 10.2 la constante solar no es tan
constante despus de todo, sino que presenta variaciones. Podemos
distinguir entre las pequeas uctuaciones caticas, reejo del estado
turbulento de la supercie solar, variaciones peridicas de unos 11 aos
asociadas a la actividad de las manchas solares y la rotacin del Sol
alrededor de su eje. En la gura se muestran claramente dos de estas
oscilaciones en las que la energa vara aproximadamente en un 0,1 %.
Hay adems una aparente tendencia creciente de un 0,05 % por dcada
como se observa en la gura en el aumento del valor de los mnimos.
Slo hay medidas directas de la constante solar desde 1980 pero de
forma indirecta se ha podido estimar su valor desde nales del siglo
XIX y parecen conrmar esta tendencia.
La actividad solar est directamente relacionada con el nmero de
manchas solares. Este es un fenmeno fcilmente observable y hay un
registro de este nmero desde el descubrimiento del telescopio a prin-
cipios del siglo XVII, que tambin presenta una clara regularidad en
ciclos de 11 aos, ver gura 10.3. La variacin de la constante solar
230 Captulo 10. Cambio Climtico
Figura 10.2: Medidas de la constante solar en los ltimos 30 aos. Es-
ta gura procede de http://www.nasa.gov/centers/goddard/news/topstory/2003-
/0313irradiance.html
en estos ciclos est comprendida entre el 0,1 al 0,2 %, y se han podido
relacionar con cambios apreciables, 0, 5 1

C, en la temperatura tro-
posfrica , como ocurri entre 1930 y 1950. Esta correlacin no se ha
vuelto a observar probablemente porque la variacin de temperatura
est enmascarada por el calentamiento global actual.
A esta oscilacin de 11 aos de periodo se superponen otras oscila-
ciones o modulaciones
4
entre las que destaca la que presenta mnimos
de actividad cada doscientos aos. Estos mnimos coinciden con los
periodos ms fros del ltimo milenio. Un ejemplo bien documentado
es el Mnimo de Maunder, entre 1643 y 1715, durante el que prcti-
camente no hubo manchas solares, y que coincidi con el perodo ms
fro de la llamada pequea edad de hielo porque fue una poca
de temperaturas invernales muy bajas
5
. Otros episodios de esta osci-
lacin son el periodo de enfriamiento entre 1450 y 1510 (Mnimo de
4
Una descripcin detallada de este problema se puede ver en The Sun and
Climate, U.S. Geological Survey Fact Sheet 0095-00, http://pubs.usgs.gov/fs/fs-
0095-00
5
El ro Tmesis se hel 17 veces en el siglo XVII.
10.4. Causas naturales de la variacin del clima 231
1600 1650 1700 1750 1800 1850 1900 1950 2000
100
50
150
200
Figura 10.3: Numero de manchas solares desde 1610 al 2000. Esta gura procede
de http://science.nasa.gov/ssl/pad/solar/images/ssn-yearly.jpg
Sprer) y el descenso, menos acentuado, de la temperatura en el siglo
XIX comparado con el XX. Hay un tercer ciclo con un periodo de 1000
aos que hace que los mnimos de actividad solar se produzcan en los
siglos intermedios de cada milenio, como es el caso de los mencionados
mnimos de Sprer y Maunder.
En los ltimos cincuenta aos se ha producido un incremento de
la actividad solar, que tras alcanzar en 1990 su valor mximo est
actualmente iniciando el descenso. Si este variacin se conrma, en la
primera mitad del siglo XXI se producira un enfriamiento similar al
que se observ en el siglo XIX, que culminara con un mnimo hacia
mediados del tercer milenio.
Adems de estas variaciones en la actividad solar, que producen
cambios en el clima en una escala del orden de dcadas a siglos, hay que
tener en cuenta que el Sol es una estrella que tambin evoluciona. En la
escala de la edad de la Tierra, el Sol ha aumentando progresivamente
su luminosidad. Hace 3000 millones de aos, el Sol emita un 70 %-80 %
de la energa que emite actualmente, lo que debera haber dado lugar
a un clima extremadamente fro. Sin embargo, hay indicios de que ya
existan ocanos, lo que implica que la temperatura en esa poca era
parecida a la actual. Esta es la llamada paradoja del sol dbil. Una
posible explicacin de esta paradoja es la presencia de una atmsfera
con un intenso efecto invernadero. Se estima que sera necesario una
proporcin de dixido de carbono entre 100 y 200 veces superior a la
actual.
232 Captulo 10. Cambio Climtico
10.5. Mecanismos de realimentacin
Ya hemos visto varios ejemplos de mecanismos de realimentacin
relacionados con la dependencia del albedo con la temperatura, como
son el caso de la supercie helada y la formacin de nubosidad por
aumento de la evaporacin. Hay otros mecanismos de realimentacin
basados en al interaccin de la atmsfera con el ocano y la biosfera
que describimos a continuacin.
10.5.1. Interaccin atmsfera-ocano
Un ejemplo de esta interaccin es la generacin de corrientes super-
ciales por el viento en los anticiclones semipermanentes. Igualmente
el viento es causa de los aoramientos en las costas de Chile y Pe-
r. Pero quiz el ejemplo ms conocido sea la oscilacin del Nio que
vimos en la seccin 8.4.1. Otro ejemplo de las consecuencias de la inter-
accin atmsfera-ocano es la relacin entre la temperatura y el nivel
del mar, que, a su vez, puede modicar la intensidad de la corriente
termohalina.
10.5.2. Cambios en la circulacin ocenica
Un ejemplo de la importancia de la circulacin ocenica termoha-
lina en el clima es el periodo conocido como Younger Dryas. Ocurri
hace unos 13 000 aos, en medio de un largo periodo clido, que se
vio interrumpido por un rpido enfriamiento de unos 1000 aos de du-
racin. Durante ese tiempo desaparecieron los bosques que poblaban
Europa y se extendi por todo el continente una vegetacin tpica de
la tundra, de la que han quedado restos del polen de Dryas octope-
tala, una or silvestre que ha dado nombre a la glaciacin. La causa
ms probable de este enfriamiento sbito fue la llegada al Atlntico
Norte de agua dulce proveniente de la fusin de los grandes glaciares
que cubran Amrica del Norte. Este agua disminuy la salinidad en
esa parte del ocano hasta inhibir el hundimiento de agua y detener
la circulacin ocenica profunda, que a su vez afect a las corrientes
superciales que calientan las costas europeas y norteamericanas. El
agotamiento del aporte de agua dulce poco a poco restaur la salini-
10.5. Mecanismos de realimentacin 233
dad necesaria para reiniciar la circulacin termohalina y con ella el
consiguiente calentamiento a los niveles anteriores.
Actualmente se especula con que el calentamiento global afecte de
manera similar a la corriente termohalina con consecuencias difciles
de evaluar.
10.5.3. Absorcin de gases por el ocano
El mayor depsito de carbono en la Tierra est en forma de carbo-
nato clcico en los sedimentos del fondo marino y en los continentes.
Otro gran depsito es el agua de los ocanos, que acta como un meca-
nismo regulador del CO
2
atmosfrico. Se estima que el ocano contiene
unas 50 veces ms CO
2
del que hay en la atmsfera, y que el ocano
ha absorbido aproximadamente un tercio del CO
2
emitido por el hom-
bre a la atmsfera desde la revolucin industrial. En este proceso se
pueden distinguir dos mecanismos: uno es la disolucin de CO
2
en las
aguas superciales con el consiguiente transporte hacia aguas profun-
das a travs de la corriente termohalina, y el otro es debido a la accin
del toplancton.
A diferencia de lo que sucede con otros gases como el nitrgeno o el
oxgeno, el CO
2
disuelto reacciona qumicamente con el agua del mar.
El agua marina est saturada de carbonato clcico, con el que reaccio-
na el CO
2
para dar cido carbnico liberando iones H
+
que acidican
el agua. El pH del mar ha disminuido en 0, 1 durante el siglo pasa-
do y se espera que disminuya 0, 3 0, 4 durante este siglo XXI. Esta
acidicacin tiene consecuencias perjudiciales en la formacin de los
esqueletos calcreos de organismos marinos como corales y plancton.
La solubilidad de los gases en agua disminuye con la temperatura.
Una consecuencia de esta propiedad es que el agua fra arrastra consigo
CO
2
a las profundidades, donde permanece durante cientos de aos
hasta que el agua aore y el CO
2
sea devuelto a la atmsfera. ste es un
mecanismo de realimentacin porque una elevacin de la temperatura
del mar hace disminuir la capacidad del ocano para acumular CO
2
y
ste deje de comportarse como sumidero neto y pase a ser emisor neto
de CO
2
a la atmsfera, con el consiguiente aumento de temperatura.
El toplancton ja CO
2
de la atmsfera. Parte del mismo es de-
vuelto al agua y a la atmsfera cuando estos organismos mueren, pero
234 Captulo 10. Cambio Climtico
otra parte se deposita en el fondo en forma de sedimento. Este meca-
nismo por el que se transporta CO
2
desde la atmsfera y se almacena
de forma permanente en el fondo marino se conoce como bomba bio-
lgica.
10.6. Calentamiento Global
10.6.1. Los datos
En la gura 10.4 se muestra la temperatura media de la Tierra
desde 1900. La forma de promediar la temperatura a partir de medidas
disponibles es un procedimiento complejo en el que se tiene en cuenta
la temperatura del agua de los ocanos, de la atmsfera y las medidas
realizadas sobre la supercie continental. En esta gura se pueden
observar claramente tres etapas: una primera etapa de aumento de
la temperatura que se extiende desde 1905 hasta 1945; una etapa de
unos 30 aos de ligero enfriamiento que termina hacia 1970, y una
tercera etapa hasta nuestros das de crecimiento de la temperatura.
En total, durante el siglo XX la temperatura se ha incrementado en
aproximadamente 0, 8

C.
La primera etapa de calentamiento pudo ser causada por efectos
naturales, posiblemente por la variacin de la actividad solar. La se-
gunda etapa de enfriamiento se ha explicado por un aumento de las
emisiones de aerosoles de origen industrial que aumentaron el albedo
de la atmsfera. Esta etapa termin con la implantacin de medidas
de control de la contaminacin, especialmente contra la lluvia cida.
La tercera etapa es la que se conoce como calentamiento global y se
corresponde con el incremento de temperatura que se produce desde
1970 hasta nuestros das.
Otra caracterstica que se observa en la gura 10.4 es que la tempe-
ratura no es una funcin suave, sino que est sometida a uctuaciones
cuyo origen no se conoce con precisin, pero que se relaciona con la
variabilidad de la nubosidad. Lo importante no es tanto el valor de la
temperatura anual, como la tendencia que viene marcada por el valor
de la media mvil de 5 o 10 aos.
Adems del valor medio de la temperatura, hay otros indicadores
del calentamiento global tales como: durante los aos 90 y principios
10.6. Calentamiento Global 235
Figura 10.4: La temperatura media media global desde 1900 a 2004. En negro el
valor anual y en rojo la media mvil de 10 aos. La zona en gris representa el inter-
valo de conanza del 95 %. http://es.wikipedia.org/wiki/Archivo:Temperature1900-
2004.jpg
de la primera dcada del siglo XXI se han registrado los aos ms
clidos de los ltimos 100 aos; ha aumentado el nmero y duracin
de las olas de calor; y se ha constatado un aumento del nmero de
episodios de lluvias torrenciales.
10.6.2. Las causas
La gura 10.5 muestra claramente que existe una correlacin entre
la concentracin de CO
2
en la atmsfera y la temperatura de la Tierra
durante las ltimas cuatro glaciaciones. En ella se ve que las mxi-
mas concentraciones de dixido de carbono atmosfrico en los ltimos
400 000 aos no han sobrepasado las 300 ppmv.
Los datos de la gura 10.6 muestran que en el ltimo milenio la
concentracin de CO
2
en la atmsfera ha permanecido prcticamente
constante en un valor de 280 ppm.
Desde 1960 hay medidas directas de la concentracin de CO
2
en la
atmsfera, que se muestran en la gura 10.7. Se puede observar un in-
cremento en los ltimos 50 aos de un 20 % (desde 315 a 380) y, si nos
referimos a los ltimos 100 aos, el incremento de la concentracin de
CO
2
ha sido de un 36 %. En esta gura se observan variaciones men-
236 Captulo 10. Cambio Climtico
350 400 300 250 200 150 100 50 0
4
2
0
2
4
6
8
10
350 400 300 250 200 150 100 50 0
300
280
260
240
220
200
180
160
Miles de aos
Miles de aos
C
O
2
(
p
p
m
v
)
T
e
m
p
e
r
a
t
u
r
a
(

C
)
Figura 10.5: Datos obtenidos de los testigos de hielo en la Antrtida. En la gura
superior la concentracin de CO
2
en ppmv. En la gura inferior, la temperatura
expresada en forma de diferencia con la temperatura media actual. El ao ms
cercano representado es 1950. Petit, J.R., Jouzel, J., et al., Nature 399, 1999.
Figura 10.6: Correlacin de la temperatura y la concentracin de dixido de car-
bono en el ltimo milenio. http://es.wikipedia.org/wiki/Archivo:CO2-Temp.png
10.6. Calentamiento Global 237
Figura 10.7: Medidas de la concentracin de CO
2
realizadas en el observatorio de
Mauna Loa, Hawai. En rojo la media mensual y en azul la media mvil de 12
meses. La gura ampliada muestra el valor medio de la concentracin para cada
mes del ao promediada en todos los aos. La gura procede de wikipedia/commons
suales muy constantes que est asociadas con el crecimiento estacional
de la vegetacin.
Est probado que la quema de combustibles fsiles es la principal
causa del incremento de CO
2
atmosfrico. Aunque el CO
2
es el gas
de efecto invernadero ms importante, no es el nico. Para estimar la
importancia relativa de los dems gases en el efecto invernadero global
hay que tener en cuenta dos factores, uno es la capacidad de absorber
radiacin infrarroja, y el otro es el tiempo de permanencia en la at-
msfera. Un ndice que tiene en cuenta ambos factores es el potencial
de calentamiento mundial (PCM) de un determinado gas, que se de-
ne como el forzamiento radiativo
6
producido por unidad de masa de
ese gas homogneamente mezclado con la atmsfera actual, integrado
a lo largo de un periodo de tiempo que suele ser de 100 aos. EL PCM
6
El forzamiento radiativo de un gas es un ndice del efecto que produce este
gas en el balance radiativo de la atmsfera.
238 Captulo 10. Cambio Climtico
es un ndice relativo al forzamiento debido al CO
2
. De manera que el
producto del PCM de un determinado gas de efecto invernadero por la
cantidad de gas emitida es igual a la cantidad de CO
2
que ocasionara
durante ese periodo de tiempo el mismo forzamiento radiativo.
Otros gases de efecto invernadero que van adquiriendo cada vez
ms importancia por su crecimiento son:
El metano. Tiene un PCM de 23, pero como su concentracin at-
mosfrica es baja y slo representa el 14 % del efecto invernadero total.
Sin embargo, su concentracin est aumentando muy deprisa princi-
palmente por la ganadera intensiva y la liberacin que se produce con
la fusin del permafrost
7
.
xido de Nitrgeno. Aunque la mayor fuente del oxido nitroso
de la atmsfera es el ocano, aproximadamente un tercio de las emi-
siones de N
2
O son antropognicas, principalmente el uso de abonos
agrcolas, ganadera e industria. El PCM del N
2
O es 296.
Halocarbonos. Son gases cuya molcula contiene, adems de car-
bono, un halgeno como or, cloro o bromo. A diferencia de los ante-
riores, estos gases eran prcticamente inexistentes antes del desarrollo
industrial y, por tanto, su origen es casi exclusivamente antropognico.
El ms conocido es el clorouorocarcobono, que se fue sustituyendo
por el hidrouorocarbono, y que tienen un PCM de 1300. Afortuna-
damente hay directivas del Parlamento Europeo y del Consejo de la
Unin Europea que regulan el uso de los gases con PCM mayor de
150.
10.6.3. La consecuencias
Desertizacin
La Convencin de las Naciones Unidas de Lucha contra la Deser-
tizacin (UNCCD) dene la desertizacin como la degradacin de
las tierras de zonas ridas, semiridas y subhmedas secas resultante
de diversos factores, tales como las variaciones climticas y las acti-
vidades humanas, donde por degradacin de las tierras se entiende
7
El permafrost o permagel es una capa de suelo bajo un manto de nieve per-
petua que cubre Groenlandia y algunas regiones siberianas.
10.6. Calentamiento Global 239
la reduccin o prdida de productividad biolgica o econmica de las
tierras.
Las tierras secas ocupan una extensin considerable de la Tierra y
afectan a todos los continentes excepto a la Antrtida. Forman ecosis-
temas mucho ms vulnerables que los de las zonas hmedas.
Como ejemplo trataremos del avance del desierto del Sahara hacia
el sur invadiendo el Sahel, zona subsahariana que se extiende al sur del
desierto del Sahara. Tiene un clima semirido con estaciones secas y
de lluvias muy extremadas. La desaparicin de vegetacin por exceso
de explotacin disminuye el albedo, lo que trae consigo un aumento
de la temperatura supercial y el descenso de aire de las capas altas
con el consiguiente aumento de la temperatura y sequedad del aire.
Es pues, un ejemplo claro de mecanismo de realimentacin en el que
la accin del hombre se amplica por la reaccin del clima.
El rgimen de lluvias est controlado por los desplazamientos de la
zona de convergencia intertropical que traen variaciones importantes
en la precipitacin. Pero en los ltimos aos los periodos de lluvias y
las necesidades de agua para riego y otros usos han reducido el lago
Chad, el mayor del continente africano, a un 5 % de su extensin.
Ms espectacular ha sido la desertizacin producida en la regin
central de Asia con el lago Aral. En este caso, ha sido la utilizacin
para regados de las aguas de los ros que auan al lago. En los l-
timos 40 aos, la supercie cubierta por las aguas ha disminuido en
ms del 60 %, lo que ha hecho el clima de la zona ms seco y caluroso.
Otro ejemplo de mecanismo de realimentacin es el hecho de que co-
mo consecuencia de este cambio climtico se requiere ms agua para
mantener los cultivos, lo que disminuye el caudal que llega al lago. En
este proceso, la salinidad de las aguas se ha elevado tanto que prcti-
camente ha desaparecido la, en otra poca, abundante pesca del lago.
La erosin del viento produce tormentas de sal y polvo que afectan a
grandes extensiones cercanas.
Las tierras secas ocupan prcticamente la mitad de la supercie
del planeta y aproximadamente entre el 10 y el 20 % de las mismas se
encuentran ya degradadas.
Consecuencias de la desertizacin son las hambrunas que conllevan
desplazamientos de poblacin y que afectan a millones de personas. Sin
240 Captulo 10. Cambio Climtico
lugar a dudas, la mitigacin de la desertizacin es uno de los mayores
problemas con los que se enfrenta la humanidad.
Subida del nivel del mar
Una de las consecuencias del calentamiento global que resulta ms
amenazadora es la subida del nivel del mar. Esta elevacin del nivel
estara causada, por una parte, por la dilatacin del agua ocenica y,
por otra, por la fusin de los hielos de los glaciares no polares y del
permafrost. La medida del nivel del mar es un problema difcil y an
lo es ms cuanticar qu parte de la variacin es debida a cada una
de las causas mencionadas
8
. Segn el IPCC, durante el siglo XX, el
nivel del mar ha ascendido en 18 cm, de los cuales 14 cm corresponden
a la fusin de glaciares de montaa y del permafrost. Las previsiones
para el siglo XXI son un incremento de 50 cm, de los cuales 30 sern
debidos a la dilatacin trmica del agua y el resto a la fusin de los
hielos.
Un clculo sencillo nos permite calcular la dilatacin o incremento
del volumen, V , que experimenta el agua del ocano cuando su la
temperatura se eleva T. sta viene dada por la expresin
V = V T
donde = 2, 1 10
4
C
1
es el coeciente de dilatacin del agua.
Como ms que en el volumen, estamos interesados en la variacin de
del nivel del mar, podemos dividir la ecuacin anterior por la supercie
del ocano y obtener
h = hT
donde podemos considerar que h = 500 m es la mitad de la profundi-
dad de la termoclina
9
. As, para una variacin de 1 grado de tempera-
tura se tiene que h = 10 cm. Esto implica que segn las estimaciones
8
El nivel depende de efectos locales debidos a las corrientes, sistemas de presin
atmosfrica, etc. En el Mediterrneo, por ejemplo, el nivel est bajando por la
disminucin de aporte de agua dulce por los ros.
9
Recordamos que el perl de temperatura del ocano est formado de una capa
llamada termoclina de unos 1000 metros de profundidad en la que la tempera-
tura vara desde los 22

C de la supercie hasta los 4

C, a partir de la cual la
temperatura prcticamente permanece constante.
10.6. Calentamiento Global 241
del calentamiento global para nal del siglo XXI con un incremento
de 1, 8 4

C el nivel debido a la dilatacin sera de 19 42 cm.
La fusin de hielo otante no contribuye a la elevacin del nivel del
mar. S lo hace la fusin de hielo situado sobre el suelo continental.
Sin embargo, dado que la temperatura en estas regiones de latitudes
altas es casi todo el ao inferior a cero, un incremento de temperatura
como el predicho para este siglo, no parece que vaya a ser suciente
para causar el deshielo de la Antrtida ni de Groenlandia. De hecho,
aunque s parece que ha disminuido la extensin de la banquisa, el
aumento de las precipitaciones ha aumentado el espesor de la capa de
hielo en el interior de la Antrtida.
10.6.4. El IPCC
Estas son las iniciales con que se conoce al Grupo Internacional de
Expertos sobre el Cambio Climtico, fundado en 1988 por la Organi-
zacin Meteorolgica Mundial (OMM) y el Programa de las Naciones
Unidas para el Medio Ambiente. Este grupo est encargado de analizar
las causas, las consecuencias y proponer las estrategias para afrontar
el cambio climtico. Desde su fundacin ha emitido varios informes,
el ltimo de los cuales es de 2007, que se han convertido en la refe-
rencia fundamental sobre el problema tanto desde un punto de vista
cientco como econmico y poltico.
El indiscutible prestigio alcanzado por el IPCC se debe al prop-
sito de que las conclusiones de sus informes se alcancen siempre del
consenso entre cientcos, diplomticos y polticos
10
. Esta forma de
proceder hace que a veces las conclusiones sean muy cautelosas y con-
servadoras, subestimando las consecuencias de los pronsticos. Esto
garantiza que se adopten medidas tendentes a disminuir el calenta-
miento global y a mitigar sus consecuencias. Al mismo tiempo, rene
en sus informes prcticamente toda la informacin cientca relevante
al cambio climtico en general y al calentamiento global en particular.
En el ltimo informe del IPCC se establece que El cambio climti-
co es ya una realidad, fundamentalmente por efecto de las actividades
10
Los informes del IPCC se pueden encontrar en
http://www.ipcc.ch/languages/spanish.htm
242 Captulo 10. Cambio Climtico
humanas; ilustra los impactos del calentamiento mundial que est ya
acaeciendo y del que previsiblemente est en ciernes, ...
11
Resumen
El clima est en un cambio continuo. En los ltimos 400 000 aos la
Tierra ha sufrido varias glaciaciones, alternadas con periodos clidos
interglaciares, en uno de los cuales estamos.
Las causas del cambio climtico son las modicaciones de las condi-
ciones externas que denen el clima. Entre los mltiples condicionantes
que pueden modicar el clima destacaremos, en primer lugar, cambios
en la radiacin solar recibida, que pueden ser debidos a variaciones de
la actividad solar y a variaciones de la rbita terrestre. En segundo
lugar, variaciones del albedo terrestre por cambios de la distribucin
de los continentes, y, nalmente, modicaciones de la composicin at-
mosfrica por erupciones volcnicas, impacto de meteoritos o la accin
del hombre.
El problema es complejo porque el sistema climtico tiene meca-
nismos propios que reaccionan de forma no lineal a las modicaciones
de los condicionamientos externos, como son los mecanismos de retro-
alimentacin positiva y negativa.
En los ltimos cincuenta aos se est produciendo un abrupto in-
cremento de la temperatura de la supercie terrestre a un ritmo anor-
malmente intenso, que es lo que se conoce como calentamiento global.
Est bien establecido que la utilizacin de combustibles fsiles en los
ltimos tiempos est modicando la composicin de la atmsfera te-
rrestre y que sta es la causa del calentamiento global.
11
M. Jarraud, Sec. Gral de la OMM, Prlogo del Informe de Sntesis, 2008.
Cuestiones y problemas 243
Cuestiones
1. Cmo se relaciona el nivel del ocano con las glaciaciones?
2. Qu se conoce como paradoja del sol dbil?
3. Relacione la concentracin de istopos de oxgeno con las glacia-
ciones.
4. Qu diferencia hay en la estabilidad de los istopos de del car-
bono y los del oxgeno?
5. Del anlisis de la composicin de las estalactitas se pueden ex-
traer datos sobre la historia del clima. Estarn basados en el
14
C o en
18
O?
6. De donde procede el
14
C atmosfrico?
7. Cmo es posible que con los anillos de rboles, que no viven
mucho ms de 1000 aos, se puedan datar restos de hace 10 000
aos?
8. Cul es el potencial de calentamiento mundial (PCM) del CO
2
?
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245
ndice alfabtico
absorcin, 28
coeciente, 21, 22, 29, 35
coeciente atmosfrico, 40
espectro, 19
lneas, 20
selectiva, 40
acidicacin del ocano, 233
actividad
solar, 223, 231
ciclos de, 229
volcnica, 228
adiabtica seca, 76, 93
adveccin, 42
aerosol atmosfrico, 7
afelio, 51, 226
aoramiento, 183
albedo, 34
planetario, 34
altitud de mezcla, 91
altocmulos, 169
anemmetro, 108
ngulo de inclinacin, 51
anomala
del iridio, 229
trmica, 60
aridez, 199
balance radiativo, 38
barlovento, 108
barmetro, 71
bomba biolgica, 234
borrascas ondulatorias, 167
brisa
de costa, 153
de mar, 154
de montaa, 154
de tierra, 154
de valle, 155
calentamiento global, 42, 234
calor
latente, 44, 85
sensible, 43
cambio climtico, 222
capa
de Ekman, 184
de mezcla, 91, 176
lmite planetaria, 124
celda
de Ferrel, 142
de Hadley, 142
polar, 142
chorro polar, 146
ciclos de actividad solar, 229
circulacin
general, 138
termohalina, 182, 232
crculo polar, 54
cirrocmulos, 169
cirros, 169
247
248 NDICE ALFABTICO
cirrostratos, 169
clasicacin climtica
de Koeppen, 200202, 206, 208,
211, 215
emprica, 195
gentica, 195
climatologa, 4, 194, 220
climograma, 200
coalescencia, 99
color del agua, 176
condensacin
heterognea, 97
homognea, 97
conduccin trmica, 42
constante
de Boltzmann, 23
de Planck, 16, 23
de Stefan, 24
del aire seco, 69
solar, 26, 229
conveccin, 42
Coriolis, vase fuerza
parmetro de, 116
corriente
Circumpolar, 227
Circumpolar Antrtica, 181, 186
de Canarias, 181
de Humboldt, 186
del Golfo, 181
Ecuatorial, 181
Ecuatorial Sur, 186
cuerpo negro, 22
cumulonimbos, 170
cmulos, 170
declinacin solar, 52
deriva continental, 227
desertizacin, 239
dispersin, 30
Mie, 32
Rayleigh, 30, 43
eclptica, 50
ecuacin
hidrosttica, 68
hipsomtrica, 69
efecto
Foehn, 151, 153, 157, 158
efecto invernadero, 41
Ekman
capa, 184
espiral, 124
transporte, 184
el Nio, 185
emitancia, 21
emitancia espectral, 23
equinoccio
de otoo, 52
de primavera, 52
escala de altitud, 70
espectro
continuo, 19
de absorcin, 19
de emisin, 19
discreto, 19
espiral de Ekman, 124
estabilidad
absoluta, 87
condicional, 91
factores climticos, 196
toplancton, 233
ujo geostrco, 180
Foehn, vase efecto Foehn
foraminferos, 224
NDICE ALFABTICO 249
frente, 163
clido, 164
estacionario, 166
fro, 165
ocluido, 166
polar, 144
fuerza
brica, 111
centrfuga, 121
de cizalladura, 179
de Coriolis, 114
de otacin, 88
de friccin, 124
geostrco
ujo, 180
viento, 118
giros ocenicos, 181
gradiente
adiabtico hmedo, 87
adiabtico seco, 87
ambiental de temperatura, 86
de presin, 110
halocarbonos, 238
haloclina, 177
higrmetro
de cabello, 81
de condensacin, 82
humedad, 76
absoluta, 78
especca, 79
relativa, 80
hundimiento, 185
ndice
de aridez, 200
de Gaussen, 199
ETP, 200
racional de sequedad, 200
inestabilidad absoluta, 90
insolacin, 50
media, 26
intensidad luminosa, 21
inversin trmica, 9, 87, 89
ionosfera, 10
IPCC, 241
irradiancia, 21
islas de calor urbanas, 156
isobaras, 70
isohipsas, 71
Kelvin, ecuacin de, 97
Kirchho, ley de, 21
macroclima, 194
macroescala, 138
manchas solares, 229
mapa
de altura, 71
de supercie, 70, 111
masa de aire, 160
Mayer, relacin de, 73
mesoescala, 138
mesosfera, 9
metano, 238
meteorologa, 4
microclima, 194
microescala, 138
mnimo
de Maunder, 230
de Sprer, 231
modelo
de Ferrel, 142
de Hadley, 140
monzones, 149
250 NDICE ALFABTICO
nieblas
de adveccin, 96
de evaporacin, 94
de mezcla, 95
de radiacin, 96
frontales, 94
orogrcas, 96
nivel de condensacin, 90
nivel del mar, subida del, 240
nubes
altas, 169
bajas, 169
de desarrollo vertical, 170
medias, 169
ncleos de condensacin, 97
oclusin
clida, 166
fra, 166
ondas
de montaa, 151
de Rossby, 146
oscilacin trmica, 187
anual, 60
diaria, 60
xido de nitrgeno, 238
Pangea I, 228
paradoja del sol dbil, 231
pequea edad de hielo, 230
perihelio, 50, 226
picnoclina, 178
Planck, ley de, 23
ponientes, 143
potencial de calentamiento mun-
dial, 237
presin
atmosfrica, 68
de saturacin, 77
proceso
adiabtico, 73
pseudoadiabtico, 85, 87
Proterozoico, 228
psicrmetro, 82
radiacin, 16
difusa, 33
directa, 33
trmica, 18
radiancia, 21
espectral, 21
radioondas, 16
Raoult, ley de, 98
razn de mezcla, 79
reexin, 33
regiones manantiales, 160
remolinos de polvo, 123
rotores, 151
salinidad, 177
sinptica escala, 139
sistemas semipermanentes, 148
solsticio
de invierno, 52
de verano, 51
sombra pluviomtrica, 153
sotavento, 108
Stefan-Boltzmann, ley de, 24
sumideros, 182
Sverdrup, 181
temperatura
de escarcha, 81
de roco, 80
normal, 60
potencial, 74
NDICE ALFABTICO 251
virtual, 83
teora
de Bergeron, 100
de Milankovich, 226
trmicas, 43
termoclina, 176
termosfera, 9
terral, 154
testigos de hielo, 225
tiempo de residencia, 5
tornados, 123
transmisin
coeciente de, 37
de calor, 42
transporte de Ekman, 184
trombas marinas, 123
trpico
de Cncer, 55
de Capricornio, 55
troposfera, 8
ventana atmosfrica, 37, 41, 43
viento
catbico, 155
ciclostrco, 123
de cizalladura, 180
de gradiente, 121
geostrco, 118
vientos
alisios, 140
del oeste, 143
orogrcos, 150
virazn, 154
Wien, ley de, 24
Younger Dryas, 232
zona
abisal, 178
de convergencia intertropical,
143