You are on page 1of 54

El otro Coyote Por Jos MALLORQU EDICIONES FORUM,S. A.

EL COYOTE, N 7 Publicacin semanal EDICIONES FORUM, S. A. Crcega, 273-277, Barcelona-3 (Espaa)

1983. Herederos de J. Mallorqu 1983. Ediciones Forum, S. A., sobre la presente edicin Ilustracin de cubierta: Salvador Fab Ilustraciones interiores: Julio Bosch y Jos M. Bellalta Produccin grfica: Beaumont Imprime: Grficas Futura, Sdad. Coop. Ltda. Villafranca del Bierzo, 21-23, Polgono Industrial Cobo Calleja. Fuenlabrada (Madrid) Deposito legal: M. 10.089-1963 ISBN 84-85604-38-5 ISBN 84-83604-37-7 obra completa Distribuye: R.B.A. Promotora de Ediciones, S.A. Diagonal, 435. Barcelona-36. Telfono (93) 2019955. Printed in Spain / Impreso en Espaa Spirit96 Enero 2005

EL OTRO COYOTE

Captulo primero
Diligencia asaltada

El tintinear de cascabeles, el ludir de unas ruedas mal engrasadas y el estruendo de las llantas sobre la desigual carretera, hicieron levantar la cabeza a Ricardo Yesares en el instante en que se dispona a encender la pequea hoguera para guisar su sencilla comida. Junto al montn de ramitas y cortezas tena ya un recipiente de hierro estaado que serva de plato y de sartn. En aquel momento estaba ocupado por unas largas lonjas de tocino. En la hierba, junto al plato, veanse tres huevos y un trozo de pan. Comida de gringos, indigna de un buen paladar californiano; pero Ricardo Yesares haba vivido lo suficiente entre los gringos para habituarse a su sistema de alimentacin y tambin a su presencia en la caballeresca California, que desde la llegada de los yanquis era cada vez menos caballeresca, pues ya la palabra de un caballero careca de valor, y en cambio un papel firmado tena una importancia suprema. Un papel firmado! Bah! Qu lejanos estaban los tiempos en que la palabra de un Yesares vala tanto como la del rey! Otros tiempos, otras costumbres y otro gobierno. Y todo ello en perjuicio de los californianos. Sin saber exactamente por qu, Yesares interrumpi sus esfuerzos por encender el fuego y mir hacia la carretera, por entre las ramas de los rboles. Diligencia a Los ngeles, desde Mojave pasando por Palmdale, que era, tambin, el lugar adonde Ricardo se diriga. Protegida por dos jinetes que cabalgaban delante y detrs del carruaje, armados de largos rifles, y por otros dos hombres sentados en el techo del vehculo, uno junto al conductor y otro detrs. -Debe de llevar oro -pens Yesares. La curiosidad le hizo seguir el proceso de la diligencia. De pronto vio cmo los dos jinetes vacilaban, en sus monturas. Al instante sonaron dos detonaciones simultneas, cuyos ecos acompaaron hasta el suelo a los guardas del carruaje. Sus compaeros volvironse para disparar contra los atacantes, cuya presencia era acusada por la densa humareda de los disparos; pero antes de que pudieran hacer nada sonaron dos nuevas detonaciones y otros dos copos de humo de plvora negra se
3

elevaron de entre unos matorrales, mientras los ltimos guardianes de la diligencia caan al suelo desde sus puestos. -Alto! -orden una potente voz. El conductor tir de las riendas y con el pie ech el freno. Al mismo tiempo un hombre sali de entre los rboles, empuando un revlver de largo can. -Baja -dijo, dirigindose al conductor. Al llegar el pobre hombre a tierra, y cuando an estaba de espaldas al bandido, ste le golpe en la cabeza con el can de su revlver; pero en el mismo instante un disparo son en el interior de la diligencia, y el atacante, girando sobr sus talones, solt el arma y cay junto a su vctima, y qued, tras un momento, completamente inmvil. El autor del disparo, un muchacho de unos dieciocho aos, apareci en la portezuela, empuando una pistola de cortos caones. Su descenso del vehculo fue precipitado por otro disparo. Alcanzado en pleno pecho, el joven se desplom de cabeza, mortalmente herido. Ricardo Yesares lo presenci todo. De sbito, se dio cuenta de que la tragedia se haba desarrollado en menos de un par de minutos. Su mano derecha busc la culata de su revlver. Entretanto dos hombres salieron al centro de la carretera y se detuvieron juntos a las vctimas del ataque. Vestan como norteamericanos y empuaban cada uno un revlver de seis tiros. Un pauelo anudado por debajo de los ojos les ocultaba por completo el rostro. -Lo mataron -dijo uno, golpeando con el pie al bandido muerto. -Menos gente a la hora de repartir -replic el otro-. Bajemos el oro. Del interior de la diligencia, cuyo nico ocupante haba sido el joven de la pistola, sacaron una pesada arca de roble, reforzada con bandas de hierro, y la dejaron caer violentamente al suelo, de donde levant una densa polvareda. -Est cerrada -dijo uno de los bandidos. El otro, que vesta con mayor elegancia, golpe furiosamente la caja con el pie, abriendo con la rodela de la espuela un hondo surco en la madera. Luego, comprendiendo que de aquella forma no podra jams abrirla, apunt con el revlver al candado que la cerraba y dispar dos veces. El segundo proyectil destroz el candado. Los dos hombres se inclinaron sobre la abierta arca, cuyo contenido brillaba al sol con dorados destellos. -Doce mil dlares -coment el que haba abierto la caja. -Aparta las manos de ese oro, canalla! -orden en aquel momento Yesares. El joven haba descendido a la carretera, y sin ser visto por los dos bandidos, habase deslizado hasta detrs de ellos. Los salteadores levantaron rpidamente los brazos. Yesares les quit los revlveres. Luego, llevando la mano hasta los pauelos que les cubran el rostro, se los arranc, diciendo: -Ahora os ver las caras. Volveos. Para verles mejor Ricardo Yesares dio dos pasos atrs. En aquel momento crey or un leve ruido tras l e iba a volverse cuando algo muy duro choc contra su cabeza. El mundo, ante sus ojos, estall en mil lucecillas y luego todo se apag. Un abismo insondable abrise ante l. Yesares sintise hundir en aquel precipicio. Cuando choc contra la polvorienta carretera, Ricardo haba perdido el conocimiento. -Llegu a tiempo -dijo el salteador que hasta entonces haba permanecido oculto, cumpliendo la misin de vigilancia que le haba sido encargada-. Si tardo un poco, el amigo ese le da un disgusto, jefe. El aludido volvise lentamente y se cubri de nuevo el rostro con el pauelo. -S; hemos tropezado con ms inconvenientes de los que esperbamos 4

coment, recogiendo su arma. -Termino con l? -pregunt el tercer bandido, sealando a Yesares. El jefe reflexion unos segundos y, al fin, contest: -No. Creo que puede sernos til. Inclinse y cogi el revlver del californiano. -Un cuarenta y cuatro -murmur. Abri la recmara y examin los cartuchos que contena el cilindro. -Iguales-dijo. Despus sac uno de los cartuchos que llenaban el cinturn canana de Yesares y vio que era idntico a los contenidos en el cilindro. -Bien, bien -sonri. No descubriendo en el arma de Yesares ninguna caracterstica esencialmente distinta de su propio revlver, lo guard en su funda y dej caer su Colt junto al californiano. -Qu piensa hacer, jefe? -pregunt uno de los dos bandidos. -Lo que yo pienso hacer se llama estrategia y astucia. Y ya comprobaris por vosotros mismos las ventajas de saber utilizarlos. Ahora, a trabajar. Trae los sacos. El bandido que recibi esta orden corri hacia donde estaban los caballos y de la silla de uno de los animales descolg tres saquitos de lona que llev a su jefe. ste los llen con el contenido del cofre, comentando: -Buen botn. Los negocios marchan viento en popa. Volvise hacia sus hombres y agreg: -T, Murdoch lleva esto a nuestro refugio y gurdalo all. -Dirigindose al otro, sigui-: T y yo, Evoy, empezaremos a preparar la comedia. Dmonos prisa. Mientras el jefe de los bandidos y Evoy se quitaban los pauelos que les cubran el rostro, Murdoch, montando a caballo y llevando de la brida el otro animal en que estaban cargados los sacos de oro, emprenda la marcha hacia su refugio. Si cualquiera de los tres asaltantes hubiera mirado hacia lo alto de la colina, cuya falda era bordeada por la carretera, habra visto moverse levemente unas matas, tras las cuales, y tendido en tierra, se encontraba un hombre vestido a la moda californiana, aunque con varios complementos mejicanos. Aquel hombre haba presenciado desde su escondite gran parte de lo ocurrido en la carretera, junto a la inmovilizada diligencia. Por un momento pareci vacilar sobre lo que deba hacer; pero al fin decidise y con gran cuidado retrocedi hasta la otra vertiente de la colina. Al llegar all se puso en pie y fue hacia su caballo, que aguardaba pastando plcidamente. Un observador poco sagaz habra credo por un instante que aquel hombre era el mismo Ricardo Yesares, que en aquel momento yaca tendido junto a la diligencia. Quiz a tal impresin contribuyera la semejanza del traje o la igualdad de la raza. Fuera lo que fuese, lo cierto era que entre los dos hombres exista cierto parecido fsico y uno mucho mayor en lo que se refera a la estatura y corpulencia. El misterioso espectador del drama desarrollado en la carretera de Mojave a Los ngeles sac de un bolsillo un negro antifaz y se cubri con l el rostro. Luego, montando a caballo, pic espuelas y parti en seguimiento del bandido que marchaba con el oro robado. En su rostro floreci una irnica sonrisa que fue borrada en seguida por un amenazador fruncimiento de los labios, mientras la mirada del jinete segua las evoluciones del hombre a quien persegua.

Captulo II
Reunin de linchadores

Palmdale, situada un poco al norte de la confluencia de las carreteras a Los ngeles y a San Bernardino, era una poblacin tpica de la California del Sur. Fundada recientemente por los que llegaron a California en busca de oro, tena todos los defectos y cualidades de las ciudades jvenes. Era impetuosa, no conoca ms ley que la de la violencia y el desprecio de la vida ajena. Sus habitantes eran casi todos anglosajones, con los suficientes chinos para que poseyera ese aspecto caracterstico de los pueblos californianos, que tanto deben y tan poco agradecen a los laboriosos hijos de China. Desde haca rato, una multitud ya impaciente aguardaba ante la oficina de la diligencia. -Tarda mucho -gru un hombretn de camisa roja y negra barba de una semana-. No comprendo cmo se retrasa tanto. -A m me hubiera extraado mucho ms que llegara pronto -replic su vecino, que vesta pantalones rayados, embutidos en unas botas de caas altas y sujetos por un cinturn de cuero encima del cual iba otro cinturn lleno de metlicos cartuchos de revlver y del cual penda, dentro de su funda, un Colt del 45, modelo militar. Adems de esto, vesta un chaleco floreado y una mugrienta levita. Entre la levita y el sombrero de tubo de chimenea que tapaba su calva, el hombre mostraba una cara adornada con una hirsuta barba, una rojiza nariz y unos ojillos de gallina. -Por qu tena que extraarte? -pregunt el de la camisa roja. -Porque trae mucho oro y el oro es un cebo delicioso para los salteadores de caminos -replic el del sombrero de copa-. Yo creo que la habrn asaltado. -Rubin, el factor, ha salido a su encuentro -dijo el otro-. Es buen tirador y monta en un buen caballo. Debi de alcanzarla... Un lejano estruendo, mezcla de traqueteos, chirridos, ludidos, cascabeleos y batir de cascos de caballos interrumpi la discusin y atrajo todas las miradas hacia el extremo de la carretera que al cruzar Palmdale se converta en la Main Street (Calle Mayor). Una polvorienta diligencia en cuyas portezuelas se lea el nombre de WELLS & FARGO EXPRESS, acababa de entrar, oscilando y balancendose como un buque en mar gruesa, en la calle. Detrs de ella iban cuatro caballos atados y en el pescante sentbase un hombre vestido con una chaqueta gris y unos pantalones negros y cubierta la cabeza con un sombrero de ala ancha y copa aplastada. -Es Rubin! -exclam el de la camisa roja. -Algo ha ocurrido! -grit el del sombrero de chimenea, tratando de hacerse or de los que le rodeaban. Era indudable que algo haba ocurrido; pues al llegar ante la oficina y parador de la diligencia, Rubin tir de las riendas, frenando a los cuatro caballos, y, con voz alterada, grit: -Que venga en seguida el sheriff! -Qu ocurre, Rubin? -pregunt un hombre, vestido poco ms o menos como los dems, pero en cuyo chaleco brillaba la estrella de los representantes de la ley. -Hola, Bryce -replic Rubin-. Busca a tus comisarios y preprate.
6

-Han asaltado la diligencia? -pregunt Bryce. -Pues parece que s. Un furioso y creciente murmullo elevse de la multitud. AI murmullo sigui un amenazador avance hacia la diligencia. Bryce, comprendiendo que ocurra algo importante y que convena contener a la gente, abrise paso a codazos y lleg hasta el carruaje. Se encaram al pescante y pregunt en voz baja a Rubin: -Han matado a alguien? -S -replic el interrogado-. A cuatro guardianes y al chico de Hammond. El sheriff Bryce palideci. -Traigo a uno de los bandidos -agreg Rubin-. Est atado dentro de la diligencia. Tambin traigo a Collier. Tiene la cabeza medio rota; pero est vivo. -Cuidado -recomend el sheriff-. Si se enteran querrn linchar a ese canalla y no podremos interrogarle. Levantndose, encarse con la muchedumbre y orden: -Apartaos. En la diligencia vienen algunos heridos y tenemos que cuidar de ellos. Los meteremos en la oficina. Al ver entre los presentes a dos de sus comisarios, los llam y les orden que le ayudasen. Saltando desde el pescante a la acera de tablas abri la portezuela y dentro de la diligencia vio a un hombre de unos veintiocho o treinta aos, fuertemente sujeto con una cuerda. -De prisa, metedlo dentro de la oficina -dijo a sus hombres-. Cubridlo con esta manta. Los dos comisarios se apresuraron a cumplir las rdenes de Bryce y metieron al desconocido dentro de la oficina de la Wells y Fargo. Adems, dentro de la diligencia se hallaba Collier, con la cabeza envuelta con una ensangrentada tira de lienzo. En el suelo, amontonados, aparecan seis cuerpos humanos mal cubiertos por una manta de algodn. Apenas la puerta de la oficina se hubo cerrado detrs de los comisarios de Bryce, Collier, ayudado por algunos de sus amigos, descendi penosamente del carruaje y se apresur a decir a cuantos quisieron orle: -Nos asaltaron los bandidos. Mataron a los cuatro guardines y al chico de Hammond. Un grito salvaje reson en aquel momento en la calle y un hombre vestido con ms elegancia que la generalidad de los habitantes de Palmdale avanz hacia la diligencia. -Qu le ha ocurrido a mi hijo? -rugi-. Dnde est? Collier vacil, dio un paso atrs e, instintivamente, volvi la vista hacia el interior de la diligencia y su trgico cargamento. -Seor Hammond... -tartamude-. Es que... -Qu ocurre? -grit el hombre, propietario del banco local y al que iba destinado el cargamento de oro. -Robaron el oro... -tartamude Collier. -Al diablo el oro! -bram Hammond-. Mi hijo! Dnde...? Mientras hablaba haba llegado hasta la abierta portezuela y lo primero que vieron sus ojos fue el ensangrentado cadver de su hijo, Por un momento se tambale como si hubiera recibido un formidable mazazo en el pecho. Sus manos buscaron, instintivamente, un asidero y pareci a punto de caer sin sentido. Un violento esfuerzo que fue claramente acusado por su lvido semblante le permiti continuar en pie, mientras su boca se abra en un silencioso gemido que se ahog en su garganta. -Quin...? Quin lo mat? -pudo preguntar, al fin. -No s -tartamude Collier, asustado por la furia que se reflejaba en el
7

banquero-. A mi me dejaron sin sentido antes de que le hicieran nada. Rubin debe de saberlo. El cofre del oro est vaco... -y el conductor seal el arca despojada de su valioso contenido. Hammond cruz la acera y penetr en el despacho de la Wells y Fargo, mientras los espectadores se agolpaban en torno del vehculo en un malsano deseo de ver los cadveres. -Qu ha ocurrido, Rubin? -pregunt Hammond, con ojos llameantes, dirigindose al hombre que haba llegado conduciendo la diligencia. Rubin interrog con la mirada a Bryce. -Asaltaron la diligencia... -empez el sheriff. -Ya lo s -interrumpi violentamente Hammond-. Lo que quiero es saber qu ocurri. Quin mat a mi hijo? -Cuando yo llegu para acompaar a Collier y a los guardianes, ya haba empezado el tiroteo -explic Rubin, que era el encargado de la agencia de Palmdale-. Los de la escolta haban cado ya y desde un altozano vi cmo Collier bajaba del pescante, amenazado por un bandido que empuaba un revlver. -Diga lo que fue de mi hijo! -interrumpi de nuevo Hammond. -A eso voy, seor Hammond. El bandido golpe con su revlver a Collier y le hizo caer sin sentido al suelo. En el mismo instante, y cuando yo descenda en socorro de ellos, vi a su hijo asomarse a la portezuela y disparar contra aquel bandido. Pero en el momento en que Jim iba a bajar de la diligencia son un disparo y el muchacho cay muerto. -No intent usted hacer nada? -pregunt Hammond. -Claro que s -respondi Rubin-. Dej mi caballo y, procurando ocultarme, fui hacia donde estaban los asaltantes. Mientras tanto, haban aparecido varios ms..., creo que tres, y descargaron el cofre del oro, lo abrieron de un par de tiros y empezaron a meter el botn en unos sacos que llevaban. Cuando llegu cerca de ellos estaban montando a caballo. Tres de ellos marcharon al galope. El cuarto tuvo dificultades con su montura y se entretuvo ms tiempo del prudente. Como era el mismo que haba disparado sobre Jim, salt sobre l y le golpe con mi revlver, dejndolo sin conocimiento. Los otros, cuando se dieron cuenta de que su compaero haba quedado atrs, quisieron volver en su socorro; pero yo, bien parapetado, comenc a disparar contra ellos con mi rifle, y comprendieron que antes de que pudieran acercarse lo necesario recibiran algn balazo. Como, adems, no saban cuntos estaban contra ellos, no quisieron exponerse ms y escaparon al galope. De buena gana los hubiera seguido; pero estaba solo, y si ellos lo hubiesen descubierto, habran terminado conmigo. Aguard, pues, a que estuvieran lejos, y, mientras tanto, amarr a mi prisionero, cargu los muertos en la diligencia, vend la herida de Collier, le hice sentarse dentro del coche, con la orden de disparar sobre el prisionero si intentaba escaparse, y, tomando las riendas, gui la diligencia hasta aqu. -Y qu piensa usted hacer con el prisionero, Bryce? -pregunt el banquero. El sheriff vacil un momento. Conoca el violento carcter de Hammond y tema las consecuencias. -Lo juzgaremos y se le ahorcar, seguramente. -Puede estar seguro de que morir ahorcado -declar Hammond-. D la sentencia por dictada. Y le prometo que no har falta verdugo, ni tribunal, ni otra cosa que una buena cuerda. -Oiga, Hammond -declar Bryce, muy plido-, no cometa locuras. Si trata de linchar a mi prisionero... -Su prisionero es el asesino de mi hijo -interrumpi el banquero-. No merece ninguna consideracin y nadie la tendr con l. Si intenta impedirme que haga justicia,
8

asaltar esta casa con mis hombres. Bryce vacil un momento. -Si hace eso disparar contra ustedes -dijo. Pero a su acento le faltaba la seguridad del hombre dispuesto a todo. Hammond lo not y, despectivamente, propuso: -Interrogue al prisionero, convnzase de si es o no culpable y luego entregenoslo. -Est bien -respondi Bryce, con la sola intencin de ganar tiempo, aunque sin saber para qu deseaba ganarlo-. Le interrogaremos. Ricardo Yesares fue sacado de la habitacin donde le encerraron al llegar all y conducido ante el sheriff, Rubin y Hammond. ste, al verle, hizo intencin de precipitarse sobre l, pero fue contenido por Bryce y uno de los comisarios. -No cometas locuras -pidi el sheriff. -Est bien, me aguantar hasta el fin -replic el banquero-. Interrogele. -Quin eres? -pregunt Bryce, dirigindose a Yesares-. De dnde vienes? Ricardo Yesares, an medio atontado por el golpe recibido, replic: Soy Ricardo Yesares, de San Luis Obispo. Vena a Palmdale para ir a Los ngeles, y mientras estaba preparando mi comida vi llegar la diligencia. Por lo visto haba unos hombres ocultos y dispararon sobre los vigilantes. Los mataron, y luego, uno de los asaltantes hizo bajar al conductor de la diligencia y le golpe con su revlver. Desde dentro del carruaje un muchacho dispar su pistola contra aquel bandido y parece que lo mat; pero en el momento en que iba a bajar dispararon sobre l. -Quin dispar? -pregunt, con alterada voz, Hammond. -Un hombre que sali luego de entre los rboles, acompaado por otro. Dijeron algo acerca de la muerte de su compaero. -Qu dijeron? -pregunt Bryce. -Que les tocara a ms en el reparto -contest Yesares. -Y cmo lo oste? -pregunt Hammond. -Yo me haba ido acercando -sigui el joven, mientras Rubin y Bryce cambiaban una mirada de inteligencia-. Cuando los dos bandidos sacaron la caja que contena el oro y dispararon sobre el cerrojo, abrindola, yo sal de mi escondite y les orden que levantaran las manos... Les quit los revlveres y los pauelos con que se cubran la cara; pero en aquel instante recib un golpe en la cabeza y perd el conocimiento. Casi hasta ahora no lo he recobrado. No s que ocurri luego ni cmo he llegado hasta aqu. Dnde estoy? -A medio paso de la horca, canalla! -grit Hammond, pugnando por lanzarse sobre el preso. -Eh? -Yo te explicar, Yesares, si es que realmente es se tu nombre -dijo Bryce-. Lo que nos has explicado es un cuento chino y no ha convencido a nadie. Sabemos que eres uno de los que asaltaron la diligencia. Y sabemos, tambin, cmo te captur el seor Rubin -Bryce indic con un movimiento de cabeza al jefe de la agencia-. Todo est contra ti y no podrs salvarte valindote de estpidas invenciones. -Dice que yo soy un... bandido? -tartamude Yesares, abriendo mucho los ojos. -S, lo eres -sigui Bryce-. Y pagars muy cara tu locura de asociarte con esos hombres; pero an te concedemos una oportunidad de salvar la piel. Al or esto, Hammond casi se lanz sobre el sheriff. -Djame hacer, Hammond -pidi Bryce. Y en voz ms baja agreg-: Luego se lo entregar a usted. El banquero calmse un poco y el sheriff continu:
9

-Dinos dnde estn o a dnde pensaban ir tus cmplices. Ellos tienen el oro, y si lo recuperamos y los detenemos a ellos, te aseguro que no sers t quien suba al cadalso. Bryce haca esta promesa sabiendo que su prisionero no morira en el cadalso porque le estaba reservada la justicia de Lynch. -Pero si yo no soy ningn bandido! -grit Yesares-. Yo estaba all por casualidad cuando el asalto... -Oye, muchacho, no nos hagas perder el tiempo. Si no nos dices dnde estn tus cmplices, pagars por ellos. Si nos ayudas a detenerlos, ellos pagarn por ti. Nos interesa recobrar el oro y capturar a toda la banda. Con los ojos casi fuera de las rbitas y mirando, desesperado, a su alrededor, Yesares asegur: -Soy inocente, seores! Yo slo intervine en favor del cochero de la diligencia y en contra de los bandidos! Pueden informarse en San Luis Obispo. All me conocen todos. Los Yesares hemos vivido en California desde la conquista... -Eso nos importa poco, Yesares -interrumpi el sheriff-. Usted formaba parte de la banda de salteadores, y el que su padre o su abuelo fueran muy decentes no significa que usted tambin lo sea. Si no quiere decirnos la verdad, tendr que entregarle a su destino. -Pero si yo no he robado nada! -grit el californiano-. No rob ni una pepita de oro. -Ya sabemos que sus cmplices se llevaron el botn y por eso queremos recobrarlo. Dnde estn? -Yo no s... -Basta ya! -grit Hammond-. Estamos perdiendo el tiempo. Soltndose violentamente de los que le contenan, el banquero sali de la oficina y al llegar a la calle levant las manos, pidiendo a todos los all reunidos que le escucharan. Cuando se hizo el silencio, Hammond anunci: -Ha sido detenido uno de los asesinos que atacaron la diligencia. Se le quiere sustraer a la justicia del pueblo y dejar que se libre con unos aos de crcel. Vamos a tolerar eso? El pueblo de Palmdale no necesitaba que se le espolease mucho para decidirse a aprovechar la oportunidad de un linchamiento. Un clamor se elev de todos los all congregados y mientras unos iban en busca de la cuerda y del rbol, otros penetraban en alud en la oficina de la Wells y Fargo. Nadie intent oponerse a su avance. Un momento despus, Yesares era sacado entre clamores de venganza y arrastrado hasta un rbol que se levantaba frente al parador de las diligencias. Una cuerda esperaba ya el momento de cerrarse en torno de la garganta del californiano, en tanto que varios hombres arrastraban unas cajas para utilizarlas como ltimo pedestal del condenado. Como todos los dems. Yesares tena la mirada fija en el rbol y en la cuerda, mientras su corazn contaba los segundos que an le separaban de la eternidad. Bryce haba recibido el permiso de conservar sus armas si prometa no impedir la ejecucin. Cediendo ante la fuerza, y convencido, al fin y al cabo, de que Yesares era un bandido que mereca la muerte, el sheriff de Palmdale decidi que no vala la pena exponer su vida ni la de ninguno de los habitantes del pueblo por un maleante como aqul. Desde la puerta de la agencia, Rubin contemplaba impasible la escena. No senta ningn remordimiento, ni le conmova la suerte de aquel hombre, en quien slo vea un providencial instrumento para encubrir de alguna manera su propia culpa.
10

Durante unos segundos, Ricardo Yesares an luch por su vida, esperando que la justicia se impusiera; pero cuando vio que ni Bryce ni sus hombres intentaban nada por salvarle de aquella injusta suerte, ces en sus esfuerzos y resignse a morir. Como un pelele se dej subir sobre las tres cajas colocadas debajo de la cuerda y sus superexcitados sentidos notaron todos los movimientos y roces de la soga de camo que fue ajustada violentamente a su cuello; luego, comprendiendo que slo poda confiar en Dios, le pidi amparo en aquel ltimo instante de su vida. Tres hombres apoyaron los pies en las cajas de madera, y a un grito las empujaron violentamente. Yesares sinti que el pedestal se hunda y perdi el equilibrio. Un alarido de salvaje gozo elevse de los espectadores cuando el condenado cay de espaldas. Mentalmente todos vivieron anticipadamente la escena. Una cada de medio metro y luego, un violento tensar de la cuerda y un cuerpo humano que perdera, entre violentas convulsiones, su vida. Pero sus esperanzas se vieron defraudadas, porque nada detuvo la cada de Yesares, que se desplom contra el suelo arrastrando tras l la cuerda, segada en el punto de contacto con la rama que la sostena. Por un momento todos creyeron que la cuerda haba sido incapaz de resistir el peso del cuerpo del californiano; pero en el mismo instante algunos recordaron haber odo una detonacin. Bruscamente, todas las cabezas se volvieron hacia el sitio donde haba sonado el disparo. Por unos segundos nadie se movi. Haciendo frente a la bestial multitud, un jinete, con un revlver en cada mano, sonrea amenazador. El sol arrancaba metlicos destellos a sus armas; pero no eran los dos Colts los que frenaron a los linchadores. Fue el identificar a aquel jinete, cuyo rostro estaba oculto por un negro antifaz, lo que hizo correr un helado escalofri por todos los cuerpos, de los all presentes mientras algunos lograban musitar. -El Coyote!

Captulo III
La justicia del Coyote

-Buenas tardes, seores -salud el famoso enmascarado, haciendo girar por el guardamonte y en torno del dedo ndice el revlver que empuaba con la mano derecha. Este alarde de indiferencia ante una masa hostil no provoc ninguna reaccin entre los presentes. -Lamento haberles venido a privar de una diversin -sigui al cabo de unos segundos, durante los cuales pareci afirmarse el dominio de aquel hombre sobre su numeroso auditorio-. De qu acusan a ese muchacho? -Cort la cuerda de un balazo! -exclam alguien, sealando la rama y el punto donde una bala haba penetrado en ella. Un murmullo de asombro y de comprensin a la vez core al que pronunci estas palabras. -Dgame usted, sheriff, de qu acusa a ese pobre hombre.

11

-Yo se lo dir! -rugi Hammond, abrindose paso hacia El Coyote-. Yo se lo dir con... Mientras hablaba llev la mano a la culata de su revlver; pero en el mismo instante el del enmascarado vomit una llamarada y a la vez que Hammond senta un golpe en la cadera su mano se cerraba en el vaco, mientras el arma, arrancada de la funda, iba a caer al suelo, varios metros ms all. -Cmo me lo iba a decir? -pregunt, El Coyote, mientras el banquero, como atontado, buscaba el revlver. -Asesin a mi hijo y... -empez. -Vio usted cmo lo asesinaba? -pregunt el enmascarado. -Otro lo vio -jade Hammond-. Otro lo vio, y por Dios que he de vengar a mi hijo! -Bien, ya lo vengar; pero no en Ricardo Yesares. A ver, que alguno de ustedes ayude a ese pobre inocente a levantarse y le desate. Es vergonzoso lo que han intentado hacer con l. -No es inocente! -rugi Hammond. -Quin afirma que es culpable? -pregunt El Coyote. -Rubin le vio asesinar a mi hijo -declar Hammond. -Supongo que Rubin es se que est a la puerta de la agencia de transportes, tratando de aprovechar la menor de mis distracciones para meterme una bala en el cuerpo. No es cierto? Rubn apret los puos e irgui el cuerpo; pero su mirada qued fija en el famoso enmascarado. -Dgale lo que vio -pidi Bryce-. El Coyote es un hombre justo y no impedir que se cumpla la verdadera justicia. -Aunque la verdadera justicia no es linchar a un hombre, no me opondr a que ejecutis esa sentencia con el verdadero culpable -declar El Coyote. Mientras hablaba haba obligado a su caballo a colocarse de espaldas a un grueso rbol que le protegera de cualquier ataque a traicin. Al mismo tiempo su mirada pareca escrutar todos los cerebros, quitando, con su terrible firmeza, todo valor a los que estaban ante l. -Tendr que hacer de juez -sigui-. Y mi sentencia ser implacable. Qu ha ocurrido? Hable usted, sheriff, a pesar de que tolera estas cosas me parece en el fondo un hombre decente. De qu acusan a ese infeliz? El sheriff de Palmdale hizo un breve pero completo relato de lo que haba declarado Rubin y, tambin, de las palabras de Yesares. El Coyote le escuch como pensativo y, por fin, contest: -Veo que slo existe la declaracin de un hombre en contra de la palabra de otro hombre. Queris ahorcar a Ricardo Yesares fiando en lo que dice el seor Rubin. Eso es una ligereza. -Usted quiere apoyar a este asesino porque es de su propia raza! -grit Hammond. El Coyote le contuvo con un ademn. -No, seor Hammond, no pretendo defenderle porque sea de mi misma raza, sino porque es inocente. -Sonriendo astutamente, agreg-: Si alguna duda me quedaba me la ha disipado el relato del sheriff Bryce. -Quiere decir que he mentido? -pregunt Rubin. El Coyote le dirigi una indiferente mirada. -Podra decir que involuntariamente se equivoc usted -replic-. Pero de momento me limitar a pedir al seor Yesares que repita su declaracin. Hganle adelantarse.
12

Ricardo Yesares, libre ya de sus ligaduras, se coloc ante El Coyote. En sus ojos volva a brillar la esperanza. -Bien -dijo el enmascarado-. He odo lo que ha dicho el sheriff Bryce. Usted tambin lo ha odo. Se atiene a la verdad en todo cuanto a usted se refiere? Quiero decir si se atiene a la verdad en la repeticin de su declaracin. -S, ha repetido casi al pie de la letra mis palabras -contest Yesares. -Perfectamente. Me alegro de que el sheriff sea honrado... Desde luego, su declaracin, en contra de la del seor Rubin, parece tener poca solidez. Por lo tanto, iremos comprobando su veracidad. Explqueme qu ocurri despus de la muerte del hijo del seor Hammond. Procure atenerse exactamente a los hechos. Ricardo Yesares trag saliva y, procurando serenarse, explic: -El joven aquel iba a bajar de la diligencia y, de pronto, son un disparo que le derrib al suelo. Entonces dos hombres salieron de un lado de la carretera. Llevaban la cara oculta por unos pauelos. Fueron hacia la diligencia y de un puntapi se asegur uno de ellos de si el otro bandido estaba muerto. Le o decir que un bandido menos significaba mayor parte para los dems a la hora del reparto del botn. Luego sacaron de dentro de la diligencia una pesada caja de madera y la dejaron caer al suelo. Uno de los dos bandidos dijo que estaba cerrada y el otro le peg un puntapi, despus de lo cual dispar su revlver contra el candado y lo destroz. A con... -Basta por ahora -interrumpi El Coyote-. Dnde est el arca que contena el oro? -En la diligencia -contest el sheriff. -Que alguien la saque. Ustedes pueden hacerlo -agreg, dirigindose a dos hombres que iban desarmados-. Djenla en la acera. Los interpelados se apresuraron a obedecer y en cuanto hubieron dejado el arca en la acera se apartaron para volver al grupo de donde haban salido. -Ahora me interesa hacerle algunas preguntas, seor Rubn -sigui El Coyote, encarndose con el factor de la Wells y Fargo-. Supongo que usted negar todo cuanto ha dicho el seor Yesares. -Claro -replic Rubn-. Es una solemne mentira! Una descarada falsedad. -Perfectamente. Cuntenos lo que hizo usted al poner en fuga a los bandidos. -At a se -y Rubn seal a Yesares-y luego ayud a Collier, el conductor. Le vend la cabeza y despus emprendimos la marcha... -Un momento. No se precipite. Subi usted solo a la diligencia los cadveres? -No, me ayud Collier. -Es verdad eso, Collier?-pregunt El Coyote. -S, es verdad -gru el conductor-. Primero le ayud a subir los muertos; luego al pjaro se -y Collier seal a Yesares- y, por ltimo, cargamos la caja vaca... -Entre los dos? -pregunt El Coyote. -No, la cargu yo solo. -Usted no la toc, Rubin? -No -replic el factor-. En seguida vi que estaba vaca. -Cmo es posible que viera que estaba vaca?-insisti el enmascarado. -Vi cmo la vaciaban -replic Rubin. -Supongo que la dejaron cerrada, no? -La cerr el propio Collier -dijo Rubin. -Es cierto? -Claro que lo es -refunfu el conductor-. La caja estaba abierta y vaca como un nido de golondrinas en invierno. -Eso quiere decir que usted no toc la caja del oro, verdad, Rubin? -No, no la toqu.
13

-Era se el cofre que sola utilizarse para el transporte del oro? -S -contest Rubin. -Cuntos viajes haba hecho? Me parece muy nuevo. -No s... -Y usted lo sabe, seor Hammond? -No necesito contestar -gru el banquero. -No; pero le ruego que lo haga. Cuntas veces se utiliz ese cofre? Hammond, casi contra su voluntad, acercse al cofre y lo examin atentamente. -sta era la primera vez que se utilizaba -dijo, al fin. -Bien. Y puede decirme dnde lo construyeron? -En Freeman. De all lo enviaron a Mojave. -Y de Mojave vino a Palmdale cargado de oro? Bueno, deba venir cargado de oro; pero alguien lo impidi. Qu da se recibi el cofre en Mojave? -Hace unos cuatro o cinco das -contest Hammond-. Pagu la factura de su construccin... -Est bien -interrumpi El Coyote-. No necesito ms. Enfrentndose de nuevo con Rubin, pregunt: -Cundo estuvo usted por ltima vez en Mojave o en Freeman? Rubin vacil un momento y, al fin, contest: -Hace casi un mes. Quiz unos veinte das. -Bien. Cundo se encarg el cofre, seor Hammond? -Hace dos semanas. -Seguro? -S. El Coyote sonri burln y, dirigindose al sheriff, le dijo: -Est bien claro que el seor Rubn no se ha acercado en todo el tiempo a la caja que contena el oro. Tenemos la declaracin propia, la de Collier y la del seor Hammond. Pero existe un detalle muy raro y que sospecho va a resultar muy acusador. Si examina usted la tapa del cofre ver una profunda raspadura en ella, y all donde termina encontrar un trozo de rodela de espuela, o sea uno de los dientes... -Y dando mayor nfasis a su voz, El Coyote termin-: El mismo diente que le falta a la espuela derecha de Rubin, el hombre que SLO VIO EL ARCA ABIERTA Y VACA! A estas palabras del Coyote sigui una imprecacin de Rubin, que trat de desenfundar su revlver, a pesar de que El Coyote le tena encaonado. Al mismo tiempo oyse otro juramento seguido de un disparo, y Hammond, empuando un humeante revlver que haba arrancado de la funda de uno de los hombres que estaban junto a l, avanz hacia Rubin, que, con la mano izquierda, se apretaba el brazo derecho, destrozado por el disparo del banquero. -Suelte ese revlver, Hammond! -orden El Coyote-. Si vuelve a disparar se expone a librar de la horca a un canalla que la merece ms que nadie. Hammond se detuvo en seco y volvi la mirada hacia el enmascarado. -La horca? -murmur-. S..., es verdad. Lanzando un salvaje juramento, Rubin exclam: -No, no me ahorcaris! Quiso recoger el revlver que haba cado al suelo, pero seis hombres se lanzaron sobre l y se lo impidieron; luego, dominando sus esfuerzos por soltarse, lo arrastraron hacia el rbol por cuya rama ms slida se haba pasado otra cuerda, cuyo lazo se cerr en torno de la garganta del factor, que un minuto despus penda de la horca que haba preparado para un inocente. Cuando al fin su cuerpo qued inmvil, aunque girando lentamente al extremo de la cuerda, todos vieron la espuela derecha a cuya rodela le faltaba uno de sus dientes, acusadoramente clavado en la recia madera
14

del cofre del oro. Cuando todo hubo terminado, Hammond fue lentamente hacia Yesares y, tendindole la mano, pidi: -Perdone a un hombre que, cegado por el dolor, ha estado a punto de cometer una injusticia. -Comprendo que no lo hizo usted por odio particular contra m -dijo Yesares, a quien se le acababa de devolver su revlver-. Ojal pudiera solucionarse de igual modo la tragedia de su hijo! -Eso no tiene remedio; pero al menos me consuela saber que su matador ha pagado su delito con la vida. Tambin debo darle a usted las gracias, seor -agreg Hammond, dirigindose al Coyote. ste segua a caballo, con los revlveres enfundados y el rostro impasible. -Me interesaba salvar a un inocente y vengar un crimen dijo-. Las dos cosas estn logradas... Si quieren recobrar el oro, lo hallarn en una cueva que se encuentra en Paso Gabriel, a unos cien metros de la entrada. El que lo llev hasta all ha muerto. Buena suerte a todos... Y usted, sheriff, tenga un poco ms de energa cuando se trate de defender la vida de un detenido. La ley de Lynch est muy bien con los criminales que no merecen ninguna piedad; pero est muy mal con los que son inocentes o sobre los cuales slo pesan pruebas circunstanciales. Hasta otro da. El Coyote pic espuelas, hizo que su caballo girase sobre las patas traseras y parti al galope, sin que nadie en Palmdale hiciera nada por ganar el premio de diez mil dlares que se ofreca a quien le entregase vivo o muerto. Ricardo Yesares vio marchar a su salvador y luego miro el cadver de Rubin. Un escalofro recorri su cuerpo e instintivamente se llev la mano a la garganta. -S; se ha librado usted de milagro -coment junto a l el sheriffl-. Pareca usted terriblemente culpable, Yesares. -S..., reconozco que lo pareca. Y lo peor es que durante todo el tiempo tuve la seguridad de que a ese Rubin lo haba visto en otro sitio. Si llego a recordarlo... -No le habramos credo murmur Bryce-. Rubin era uno de los hombres que gozaban de mejor fama en Palmdale. Nunca se le vio borracho y a nadie se le ocurri asociarle con los asaltos a la diligencia. Sin embargo, nadie resultaba un sospechoso ms lgico que l, pues era el nico, aparte del banquero, que poda estar enterado de los envos de oro. Piensa usted quedarse aqu? -No -replic Yesares-; quiero marchar a Los ngeles. Denme mi caballo y el dinero que llevaba encima. El sheriff entr en la agencia de transporte y regres con lo que se encontr en poder del californiano. ste repiti no guardar rencor alguno contra los que haban estado a punto de lincharlo y montndola caballo emprendi el viaje hacia Los ngeles. Varias veces se palp el cuerpo y el cuello para asegurarse de que estaba vivo y de que no era su espritu el que cabalgaba camino de las montaas de Beverly, que hacia el Oeste marcaban el emplazamiento de la pequea ciudad de Los ngeles.

15

Captulo IV
A las rdenes del Coyote

Haca apenas una hora que Yesares cabalgaba hacia su destino, cuando de pronto, al torcer un recodo de la mala carretera, vio surgir ante l un jinete. Slo por un brevsimo instante sintise el joven alarmado por aquella sbita aparicin. Al momento reconoci al jinete, a quien dirigi una agradecida sonrisa. -Me alegro de encontrarle, seor Coyote. A qu casualidad debo...? -Le estaba esperando, Yesares -replic El Coyote-. Quiero hablar con usted..., a menos que usted se niegue. -Por favor, no diga eso -pidi el californiano-. Usted es mi dueo. Le debo la vida y reconozco que lleg muy providencialmente a salvarla. -Es verdad. Le salv casi de milagro; pero no trato de hacer valer la oportunidad de mi presencia. Quiere desmontar y acompaarme hasta un sitio donde podamos hablar tranquilamente? Yesares salt de su caballo y sigui al Coyote hasta debajo de un frondoso roble. All desmont tambin El Coyote y, sentndose en una de tas gruesas races que sobresalan del suelo, invit a Yesares a que hiciese lo mismo. El californiano senta una gran emocin al hallarse a solas con una figura que era casi legendaria en aquellas tierras. ElCoyote! Un prestigio infinito rodeaba a aquel hombre, a quien si los yanquis llamaban bandido, en cambio los hijos de California consideraban un hroe supremo que saba ser implacable con los malos y justiciero con los que se encontraban sin el apoyo de ninguna ley. -Quiere contarme algo de su vida? -pidi, de pronto, El Coyote. Yesares se apresur a obedecer. Explic su vida, la ruina de su familia -que no pudo demostrar con documentos la legitimidad de sus derechos sobre las tierras que haban posedo desde los tiempos de la conquista- y que por falta de escrituras se vio despojado de todo, sin que se le reconociese ningn derecho. l, ltimo varn de los Yesares, haba tenido que ganarse el pan trabajando en otros ranchos y, cansado al fin de una existencia tan opuesta a la que debiera haberle correspondido, dirigase a Los ngeles para marchar de all a Mjico. -En Ciudad de Mjico tengo familia y espero poder rehacer mi vida -termin-. Aunque por poco me quedo para siempre aqu. -Deserta de su tierra y de sus compatriotas? -pregunt El Coyote. -No es desercin -replic Ricardo-. Es que no puedo hacer nada ms. Eso o convertirme en un msero pen, renunciando a ser jams un hombre como mi padre hubiera querido verme. Los yanquis no conceden buenos puestos a los que tenemos sangre espaola. Prefieren a los empleados de su raza. -Cree que vivir feliz lejos de California? -No; s que aorar esta tierra hasta que muera; pero no me queda otro remedio. -Y si yo le ofreciese una oportunidad de rehacer aqu su vida? -Habla en serio? -pregunt, anhelante, Yesares.
16

-S. Yo necesito hombres dispuestos a luchar a mis rdenes, que no vacilen en jugarse la piel cuando yo se lo mande, que desprecien la traicin y a los traidores, que posean un ideal, que amen la ley y odien la injusticia. Con ellos formare un pequeo ejrcito que ayude a todos los californianos en su resistencia contra los yanquis que llegaron aqu dispuestos a entrar a saco en nuestras riquezas. -Y quiere que yo sea uno de esos hombres? -pregunt Yesares. -S; pero antes de que me responda quiero que medite bien a lo que se expone. Yesares levant la cabeza y su mirada pas ms all del Coyote, clavndose, inconscientemente, en un punto indefinido. De sbita lanzse sobre El Coyote y lo derrib de espaldas, en el preciso momento en que sonaba una detonacin. El Coyote tard una dcima de segundo en comprender los motivos que haban impulsado al joven a obrar de aquella manera. Su reaccin fue instantnea. Mientras Yesares se desplomaba a su lado, El Coyote se irgui de un inverosmil salto y desenfundando uno de sus revlveres dispar tres veces contra la nube de humo que se elevaba detrs de unos matorrales, a unos cuarenta metros de distancia. Oyse un grito de agona y los arbustos se agitaron un momento. El Coyote, desenfundando el otro revlver, avanz, sin ms precauciones, hacia el punto de donde haba partido la agresin. Detrs de los matorrales vio a un hombre cado de bruces sobre un pesado rifle Sharps. Con el pie volvi boca arriba el cuerpo. Los ojos sin luz de Evoy, el compaero de Rubin y Murdoch, se clavaron en el cielo. El rostro del bandido conservaba una expresin de incredulidad y asombro que la muerte instantnea no fue capaz de borrar. Sobre el corazn su oscura camisa mostraba una triple mancha de sangre que se acababa de fundir en una sola. Las tres balas disparadas por El Coyote haban llegado fatalmente a su destino y ofrecan una muestra innegable de la maravillosa puntera a la que el enmascarado deba el conservar an su vida. Dejando all el cadver del asesino, El Coyote regres junto a Ricardo Yesares, que se estaba incorporando y cuya camisa apareca empapada en sangre. Sin decirle nada, El Coyote le abri la camisa y examin la herida. sta se hallaba localizada en el hombro, casi junto al cuello, y por fortuna, no afectaba a ninguno de los msculos. Con agua y alcohol la lav y desinfect, vendndola luego cuidadosamente. -Por segunda vez se libra hoy de la muerte, Yesares -coment, al terminar-; Y creo que yo tambin me he salvado de milagro. -Vi moverse unas ramas y asomar un rifle -explic Yesares-. Cre que iban a disparar contra usted; pero quiz trataban de matarme a m. -No -sonri tristemente El Coyote-. Por su cabeza an no dan nada. Por la ma hay ofrecidos diez mil dlares. Creo que el autor del disparo ya haba empezado a hacer planes para gastar el dinero. -Quin era? -pregunt Ricardo. -Un viejo amigo de usted. Fue el que le dej sin sentido cuando usted dio el alto a los autores del asalto a la diligencia. Debi de seguirle para vengar a sus compaeros y quiso aprovechar mejor la oportunidad que se le presentaba de terminar con dos pjaros de un solo tiro. -Pues casi lo consigui -dijo Yesares, muy plido por la emocin sufrida y tambin por la prdida de sangre. -Ya tiene un ejemplo de los riesgos a que se expone si acepta servir a mis rdenes -dijo El Coyote, lavndose las manos manchadas de sangre. -A pesar de todo, no me importa aceptar -replic Yesares. -Tenga en cuenta que ha pagado ya la deuda que tal vez cree tener contrada conmigo. Ha expuesto su vida por salvar la ma. -Le ruego que me deje ser uno de los suyos -pidi Yesares-. As mi vida podra
17

tener una finalidad. El Coyote se sent de nuevo en la raz del roble. -Gracias -dijo-. Le confieso que me alegra su decisin, porque de todos los hombres que he encontrado, ninguno podra serme tan til como usted. Si necesita hacerse un porvenir y quiere llegar a ser rico, sirviendo a mis rdenes lo conseguir..., a menos que antes le maten. -Ya le he dicho que no me asusta el peligro. -Es que ahora correr riesgos mucho mayores, Yesares. Sabe por qu me he fijado especialmente en usted? El joven movi negativamente la cabeza. -No s-replic. -Porque es usted el hombre que ms se parece a m. Por lo tanto, en muchas ocasiones usted tendr que ser El Coyote. Hasta ahora yo he tropezado para mi actuacin con la dificultad de que no poda estar en dos sitios a la vez y, por lo tanto, mi actividad se vea muy restringida. Si en algunas ocasiones hubiera acudido en ayuda de los que me necesitaban, al hacerlo habra descubierto mi personalidad y entonces se hubiera arruinado toda mi obra. Por ello, he tenido que abandonar algunas veces a los que tanto me necesitaban, dejndoles que fueran vencidos. Aquello no fue muy agradable para m; pero si hubiese tratado de salvarlos me habra perdido yo. -Usted quiere que yo sea su doble, no es eso? -Eso es. ltimamente slo en contadas ocasiones he podido operar. En cambio, ahora, tenindole a usted y pudiendo, cuando me convenga, hacerle actuar en mi puesto, El Coyote conseguir recobrar la libertad de accin de que antes disfrutaba. -Acepto ese peligro como un gran honor. -Gracias. Mi principal campo de accin es, precisamente, la ciudad de Los ngeles. All est mi hogar y de l he permanecido ausente durante muchos aos. He regresado hace poco tiempo y todos creen que he vuelto de un largo viaje a Espaa. Mi regreso marcar tambin la reaparicin all del Coyote. Hasta el ms tonto advertir en seguida esa coincidencia; pero si en los momentos en que El Coyote acte en un extremo de la poblacin, se ve a don Csar de Echage en el otro, las sospechas morirn y la reaparicin de Csar de Echage y del Coyote se tendrn slo por una casualidad. -Cesar de Echage? De los Echage cuya divisa es la famosa: De valor siempre hizo alarde, la casa de los Echage? -S. Yo soy Csar de Echage -replic El Coyote, quitndose el antifaz-. Ya conoce mi identidad y tiene sobre m un gran poder. Una denuncia le valdra diez mil o ms dlares. Con ellos podra comprarse un rancho, abrir un negocio, emprender una nueva vida... -Hasta que cualquier verdadero californiano me hundiese un pual en el pecho y me hiciese pagar, como es debido, mi traicin. No, don Csar, no ser yo quien le traicione. Tambin mi familia tiene un lema: el de Jams han sido traidores, Yesares de Paso Robles. En Paso Robles, al sur de Monterrey, en la carretera que por Atascadero y Santa Margarita conduce a San Luis Obispo, estn las ruinas de nuestra casa solariega. Carlos III nos otorg esa divisa cuando luchamos contra los rusos que trataban de establecerse en las playas de California. La nica fuerza all organizada era la constituida por los peones de mi abuelo. Los rusos le ofrecieron una gran suma de oro y aumentar sus propiedades. Mi abuelo prefiri luchar. -Desde el primer momento pens que era usted uno de los famosos Yesares replic El Coyote-. Por eso me afirm en mi decisin de conseguir sus servicios. Cuando lleguemos a Los ngeles se encontrar usted con que don Csar de Echage goza fama de todo menos de hombre heroico. Le ruego que no trate de desmentir mi cobarda. Es
18

una de mis mejores defensas. -Pero si le insultan delante de m... -Si me insultan, nase a los que lo hagan e inslteme ms que nadie. En Los ngeles abrir usted una taberna, o fonda, o parador... -Eh? -Si. Llegar con dinero ms que abundante y elegir un buen local. Tendr una cuadra con muchos caballos y tomar a sus rdenes a todos los hombres que lleguen enviados por m. No les dir quin es; ni, mucho menos, quin soy yo. Procurar ser un buen posadero y hacerse con la clientela ms selecta. Si es posible, tendr usted diez o veinte o treinta camareros, peones, cocineros y dems servidumbre. Alquilar habitaciones, tendr una magnfica bodega y, en resumen, su casa ser mi cuartel general, sus criados mis soldados, sus caballos los de mi gente, sus bodegas el escondite donde se refugiarn los perseguidos. -Ya s que no es de mi incumbencia nada de lo que usted decida; pero, podra decirme, al menos, con qu fin hace eso? -En Los ngeles estn ocurriendo sucesos muy graves. Existe una banda perfectamente organizada por alguien que trata de aparecer como amigo de los del pas y contrario a los yanquis. As logra desconcertar a la poblacin indgena y, al propio tiempo, provocar el odio de los norteamericanos. Contra esa banda quiero luchar y quiero exterminarla; pero sospecho que su jefe es un hombre listo y audaz y no ser fcil vencerle. Recuerde todo lo que le he dicho. Y ahora separmonos. Yo llegar antes que usted. Vaya a verme y, delante de testigos, le dir lo que me interesa que sepan todos. Ms tarde recibir mis instrucciones. -Y con qu excusa podr visitarle? -pregunt Yesares. -Me reclamar una deuda que mi padre contrajo con el suyo. Hace veinte aos mi padre necesit cincuenta mil pesos para comprar unas tierras en Monterrey. Para no tener que regresar a Los ngeles fue a Paso Robles y pidi el prstamo. Su padre le dio al mo el dinero y, como se trataba de una transaccin entre caballeros, su padre no exigi ningn recibo. Mi padre olvid haber pedido la suma y como poco despus ocurrieron graves trastornos en el pas, nunca ms record el prstamo. Su padre comprendi que se trataba de un olvido, y esper a que mi padre recordara. Mi padre muri y el suyo no pens ni por un momento en reclamarme la deuda. -Comprendo -sonri Yesares-. Estoy seguro de que cumplir perfectamente mi cometido. Dnde quiere que le aborde? -En cualquier sitio pblico, y siempre que me acompae Julin Martnez, mi mayordomo. -No lo olvidar. Hasta la vista, don Csar. -Adis. El Coyote mont a caballo y alejse al galope. Yesares qued bajo el roble y despus de quitarse la camisa, que sustituy por otra limpia, fue al sitio donde yaca Evoy. Aunque no estaba muy seguro de que el bandido lo mereciese, cubri su cuerpo con piedras y tierra e improvis una sepultura en las mejores condiciones posibles, para que al menos el cadver quedara defendido de las bestias salvajes. Una cruz de palos coron la tumba. Cuando ya empezaba a anochecer, el joven emprendi la marcha. Aquella noche, durmi bajo unos rboles y dos das despus, tras un viaje sin prisas, entraba en el pueblo de Nuestra Seora de Los ngeles.

19

Captulo V
La vuelta de don Csar

La noticia haba corrido por la poblacin como la llama por un reguero de plvora. -Ha vuelto don Csar! Todos saban que en Los ngeles slo haba un Don Csar, o sea el seor de Echage, el hijo del no menos famoso Csar de Echage, y padre del pequeo Csar, a quien todos queran y a quien ya se vea cabalgar en un caballito blanco y manso como un cordero. -Ha estado todo este tiempo en Espaa -decan los mejor informados. -Tiene casa en Madrid -aseguraban otros. -Y muchas tierras junto al Mediterrneo -aadan los que conocan las intimidades de la gran fortuna de los Echage. -Ha vuelto a abrir su casa en el Rancho de San Antonio. -Es raro que no se haya vuelto a casar -decan algunas mujeres, especialmente las que eran madres de hijas casaderas, para quienes Csar hubiera sido un partido inmejorable, tanto por su atractivo fsico, como por el atractivo an mayor de su fortuna. -Am demasiado a su esposa -decan las mujeres romnticas-. Era muy bonita. Y como la mujer, por coqueta y linda que ella sea, no tiene inconveniente en alabar a la que ya no puede hacerle sombra, solan todas agregar-: Leonor de Acevedo fue una de las muchachas mal bellas de Los ngeles. Csar no pareca haber mejorado mucho con el paso de los aos. Haba dejado ya atrs los treinta, y, aparte de una ligera nieve en los aladares, no pareca traer de Espaa otros sntomas de madurez. Durante dos das estuvo encerrado en el rancho, en compaa de Julin Martnez y de Guadalupe; al tercero abri las puertas de su casa y se declar dispuesto a recibir todos sus amigos. Una verdadera procesin de carruajes lleg hasta el rancho. Toda la aristocracia de Los ngeles se entretuvo, a falta de ocupacin mejor, en visitar al ms distinguido de sus miembros. -Cmo est Madrid, Csar? -pregunt una dama que haba abandonado la capital de Espaa cincuenta aos antes. -Sigue siendo la ms deliciosa de las capitales europeas -asegur el hacendado-. Cuando sal de all andaban a tiros; pero con mucha ms elegancia que aqu. All, por lo menos, se matan por las ideas. -.Cundo se terminarn estas revoluciones? -suspir un anciano que haba combatido en Castilla la Vieja a los franceses, en Mjico a los independientes mejicanos, en Tejas a los tjanos, en California a los yanquis y en la recin terminada guerra de Secesin a los yanquis del Norte, y que, a pesar de hallarse separado de Espaa por ms de seis mil kilmetros de tierra y ocano, se senta ligado indisolublemente a la madre patria. -Pronto, pronto -replicaba Csar, como si no diera maldita la importancia a lo que suceda en la tierra de donde salieron los descubridores, conquistadores y colonizadores de medio mundo. Todos cuantos llegaron al rancho encontraron licores excelentes, vinos aejos de Jerez, vinos exquisitos de procedencia tambin espaola, aunque menos famosos,

20

aguardientes levantinos o andaluces, anisados para las seoras y, adems, toda clase de manjares tpicos del norte, sur, este y oeste de la Pennsula. Todo en grandes bandejas, a disposicin de quien quisiera comerlo. Por su parte, los hombres encontraban, adems, grandes cajas de cigarros habanos, de humo blando y aromtico, que resbalaba por el paladar y la nariz como una caricia. Tan distintos de aquellos apestosos cigarros que vendan en el pueblo y que parecan hechos con alquitrn y hojas de parra! Pronto por todos los rincones de la casa se vieron grupos de fumadores que, hundidos en los cmodos sillones, enrarecan el aire con el azulado humo de los vegueros, a la vez que beban copa tras copa de ese vinillo andaluz y rubio que parece inofensivo, que se desliza por el paladar sin irritarlo y que, de pronto, tumba al ms fuerte. Se hablaba de todo y poco a poco todos se iban olvidando de que ya no estaban cobijados por la bandera roja y oro de Espaa ni por la verde, blanca y roja de Mjico, sino por las barras y las estrellas de la Unin norteamericana. Sentanse como miembros de una gran familia y en las amplias salas del rancho, decoradas con muebles coloniales o de renacimiento espaol, el aire estaba cargado de confraternidad espiritual. Al anochecer se fueron marchando los invitados, repletos de comida, vino y humo, y sus agradecidos estmagos les hacan emitir consideraciones muy favorables a don Csar. Adems del elemento californiano, haban acudido muchos norteamericanos, que no podan dejar de apetecer la amistad del cuado de Edmonds Greene, senador y antiguo gobernador del territorio de Nuevo Mjico. Cuando algunos oficiales de la guarnicin y altos miembros de la representacin del Gobierno en California estaban celebrando el descubrimiento de los vinos que haban dado fama a Espaa, Julin Martnez, el mayordomo cargado de aos y de importancia, vestido a la moda de principios de siglo, o sea con el traje tpico de California, avanz hacia Csar, que estaba en un cmodo silln, cambiando impresiones con los norteamericanos, y, tras un corts carraspeo, anunci: -Don Ricardo Yesares solicita hablar con usted. -Yesares? -Csar frunci el entrecejo-. El nombre me parece familiar. De qu le conozco? Julin Martnez, debidamente aleccionado, replic pausadamente. -Se trata del hijo de un viejo amigo de su padre, don Csar. Los Yesares de Paso Robles. -S..., creo que recuerdo algo. Una divisa heroica: Jams han sido cobardes... No, no es eso. Jams han sido traidores, Yesares de Paso Robles. S, eso es. Una hermosa divisa, verdad, seores? Los norteamericanos asintieron y Csar prosigui: -A los hombres y a las naciones se les pueden perdonar muchas cosas; pero jams se perdona la traicin. Los Yesares de Paso Robles fueron una de nuestras ms honradas familias. Yo no los conoc en sus buenos tiempos; pero la fama persiste. Julin, dile al seor que entre. Ricardo Yesares, vestido con sencilla elegancia, entr en la sala. Csar se levant para recibirle y le tendi la mano, mientras los dems saludaban con una profunda inclinacin de cabeza al recin llegado. Ricardo Yesares correspondi al saludo con otro igual y sentse en el silln que Julin acerc. Humedeci los labios en una copa de jerez y pareci bastante azorado. -Ignoraba que viviera usted en Los ngeles, don Ricardo -dijo el dueo de la casa-. Haca aos que no nos habamos visto. -Nunca nos vimos, don Csar -replic, siempre corts, Yesares.
21

-Sin embargo..., yo creo que de nio vi a un Ricardo Yesares. Tal vez su padre? -Tal vez, don Csar. En realidad he venido a molestarle por un asunto delicado y del que le creo ignorante. -De qu se trata?, -pregunt Csar, haciendo como si ahogara un bostezo. -De un asunto algo... enojoso, don Csar, y sin querer pecar de grosero, me atrevera a decir que sera mejor que lo tratsemos en privado. -No, no -se apresur a decir Csar de Echage, conteniendo con un ademn a los que hacan intencin de levantarse-. Por favor, no se marchen, seores. Don Ricardo, se trata de algo que atae a mi honor? -Eso no, seor. Es cuestin de dinero, y le aseguro que si mi situacin no fuese muy crtica no habra venido a molestarle por tal insignificancia. -Hable sin miedo. Estos caballeros son amigos mos y de mi cuado y podemos contar con su discrecin. De todas formas, si usted prefiere que hablemos a solas... -No..., tal vez no sea necesario. Vengo de bastante lejos y pensaba establecerme en Los ngeles. Por el camino fui asaltado por unos bandoleros que me despojaron de todo cuanto llevaba encima. Quiero decir de todo mi dinero. En vez de llegar a Los ngeles con una regular cantidad, me he encontrado sin un centavo. -Un Yesares de Paso Robles tiene a su disposicin toda mi fortuna, don Ricardo. Julin! El seor Yesares te pedir... -No, no es eso, don Csar -interrumpi, an ms corts, Yesares-. Se trata de otra cosa. Si no hubiera sido por el robo de que he resultado vctima no la sacara a relucir, pero tampoco quisiera iniciar mi negocio con una deuda que luego me abrumara. Lo que quisiera decirle es que hace unos veinte aos mi padre, don Ricardo Yesares, prest al de usted cincuenta mil pesos para la adquisicin de unas tierras o ganados. Los acontecimientos de aquella agitada poca hicieron, sin duda, que su seor padre olvidara el prstamo y como se trataba de una suma insignificante, mi padre nunca quiso recordar la deuda. Pas el tiempo y nuestra casa se hundi. No quiero recordar delante de estos caballeros cules fueron las causas de nuestra ruina; pero, sin duda, usted las conoce. -S, s, creo recordarlas -sonri Csar-. Contine, don Ricardo. Yesares carraspe, bebi otro sorbo de vino y prosigui: -Entonces mi padre, por un orgullo que usted comprender fcilmente, no quiso venir a reclamar una deuda tan pequea, y se neg a que yo viniera en su nombre, a pesar de que todos le decan que don Csar deba de haber olvidado involuntariamente aquel asunto. Yo trabaj y gan bastante y pens establecerme como posadero en Los ngeles. Vine hacia aqu y tuve la desgracia de ser despojado de todo. Por ello, viendo hundidas mis esperanzas y mis proyectos, pens en acudir a usted por si entre los documentos de su padre haba encontrado alguno que hiciera referencia a esa pequea deuda... Csar carraspe y, tras una breve vacilacin, declar: -Don Ricardo, no necesito documentos para creer en su palabra. Mi mayordomo le entregar la suma... En aquel momento, Julin Martnez, que haba escuchado la conversacin, carraspe con violencia y cuando hubo atrado hacia l la mirada de Csar, pidi: -Me permite el seor unas palabras? -Di, Julin. -Debo confesar un lamentable olvido, del que suplico a usted y a don Ricardo me perdonen. -De qu se trata? -Hace muchos aos, creo que, poco ms o menos, los que ha citado don Ricardo, su seor padre me encarg que le recordase que deba devolver a don Ricardo
22

Yesares la suma de cincuenta mil pesos. Yo anot el encargo en una libreta; pero perd la libreta y hasta hace unos aos no volv a encontrarla. Entonces, al repasar sus pginas, encontr la anotacin; pero su padre ya estaba muerto y usted se hallaba en Espaa. No saba e paradero del hijo de don Ricardo y no me atrev a aumentar las preocupacin de usted con una noticia tan vieja. -Mal hecho, Julin -reprendi severamente don Csar-. Me duele mucho que haya tenido que ocurrir esto. -Volvise hacia su visitante y agreg-: No s cmo suplicarle que me perdone... -Por favor, don Csar! -exclam Yesares-. Sus palabras me llenan de vergenza. Yo soy quien debe pedirle perdn por haber venido a molestarle por semejante bagatela. Le juro que slo m repetida desgracia me ha dado fuerzas para este paso. No quiero molestarle ms. -No, no se marche, Julin, trae el dinero y calcula los intereses que habra devengado en todo el tiempo que hemos estado empleando una suma que no era nuestra. Entrgaselo todo a don Ricardo... Yesares se puso en pie y adopt una expresin de orgullo lastimado. -Don Csar, acaba usted de humillarme terriblemente. Yo no he venido a actuar como un usurero... Csar de Echage se puso en pie e, inclinando la cabeza, declar: -Tiene usted razn, don Ricardo. No s cmo pedirle que me perdone por mi inconcebible falta de tacto. Ningn Yesares es usurero, y a usted no se le habr ocurrido nunca comerciar con un prstamo entre caballeros. Le entregar los cincuenta mil pesos que su padre prest al mo, y como pequea muestra de que me perdona, le suplico que acepte la casa que tengo en la plaza. Es un edificio antiguo, amplio y slido, que seguramente le servir perfectamente para establecer su comercio, sea cual fuere. Le aseguro que en los tiempos en que nuestros padres eran amigos, el valor del edificio era de unos mil pesos. -Muchas gracias, don Csar. Aceptar el edificio siempre que usted me perdone mi exaltado orgullo. -Olvidemos el incidente y brindemos por una amistad que estoy seguro se prolongar muchos aos. Ustedes, seores, nos acompaarn como testigos de nuestra reconciliacin. Todos los presentes levantaron sus copas y se brind por la reanudada amistad. Luego, Csar pregunt: -Puede decirme, don Ricardo, a qu piensa dedicarse? -Desde luego, aunque tal vez no le parezcan mis proyectos los ms propios de un caballero... Pienso abrir en Los ngeles un local destinado a la preparacin de comidas. Una especie de posada o parador, donde se alquilarn habitaciones y se servirn bebidas, comidas y refrigerios. En suma: un hotel como los mejores de Mjico. -Me parece una buena idea -asinti Csar-. Nosotros, los californianos, hemos pecado siempre de poco prcticos. Me parece muy bien que uno de nosotros desmienta la fama de que disfrutarnos. Le anticipo que entre sus mejores clientes me contar yo. Todos los presentes prometieron acudir a disfrutar de las maravillas culinarias del nuevo mesn y brindaron por su xito. En aquel momento se oy una voz infantil en el vestbulo. Julin, volvindose hacia don Csar, anunci: -Creo que acaba de llegar su hijo. -Hazle pasar, Julin -dijo Csar-. As le conocer don Ricardo. Mientras Julin marchaba a cumplir el encargo de su amo, Csar declar, dirigindose a los otros: -Tal vez me ciegue el amor paternal; pero casi estoy por asegurar que en el mundo no existe chiquillo ms listo que mi hijo.
23

Todos sonrieron. Y los que eran felices padres de otros chiquillos, pensaron que el muchacho ms listo del mundo no era precisamente el pequeo Csar, sino el suyo propio.

Captulo VI
Serena Morales

El pequeo Csar de Echage era, a los ocho aos de edad, un chiquillo lleno de vida y de encanto. En masculino era el vivo retrato de su madre, y a sus perfecciones fsicas agregaba una simpata arrebatadora. En cuanto entr en la sala corri a los brazos de su padre, que lo levant en alto y lo bes amorosamente; luego, dejndolo de nuevo en tierra, le dijo: -Saluda a estos caballeros. -Buenas noches, caballeros -salud, muy serio, el nio-. Tengo un gran placer en verles aqu. Han pasado una tarde agradable? Todos le aseguraron, sonriendo, que la tarde haba sido agradabilsima. El nio les dio las gracias y, mirando a Yesares, pregunt: -Oye, pap, quin es este seor? No le conozco. -Es un viejo amigo nuestro. Su pap y tu abuelito eran ntimos amigos. El pequeo Csar tendi la mano a Ricardo y asegur: -Los amigos de mi familia son mis amigos. Si alguna vez puedo ayudarle en algo... -No vacilar en acudir a ti -ri Ricardo-. Por cierto que unos terribles bandidos me asaltaron y robaron. Quiz t puedas detenerlos. -Ya lo creo! -asegur el chiquillo-, Tengo un revlver de seis tiros y dispare muy bien con l... Dnde estn? -Muy lejos -replic Ricardo-. Cuando vaya a matarlos te avisar. -No deje de hacerlo -dijo, con delicioso desparpajo, el chiquillo-. Si se va usted solo me disgustar mucho. -De dnde vienes, pequeo? -pregunt Csar a su hijo-. Hoy, al preguntar por ti, me han dicho que estabas de paseo. Con quin has salido? -Tena que salir con tita Lupe; pero me dijo que por tu culpa no podra acompaarme. -Por mi culpa? -pregunt, extraado, Csar-. Y qu he hecho yo para que Lupita no te acompaara? -Tener invitados -replic el nio-. Lupe ha tenido que trabajar mucho y no ha podido salir conmigo. -De veras, Julin? -pregunt el hacendado. -S, don Csar, pero la culpa no fue de usted. Ya sabe que mi hija no se fa nunca de las sirvientas, y siempre teme que algo salga mal. Ha querido revisarlo todo a fin de que no fallase nada. -Y lo ha conseguido -afirm Csar-. Nunca cre que la recepcin se pudiera

24

celebrar tan perfectamente. Tienes una hija que vale un tesoro. No comprendo como no te la han robado ya. Es que en Los ngeles no hay hombres con sentido comn? Guadalupe Martnez, que haba entrado en el saln a tiempo de or las palabras de su amo, vacil un momento y la sangre se agolp en sus mejillas. En seguida se domin. Preguntndose cmo era posible que un hombre fuese tan ciego que no comprendiera por qu no poda ella aceptar a ninguno de los muchos que acudan atrados por su belleza, acercse al grupo y declar, con la mscara de una sonrisa. -Se me ha contagiado el orgullo de esta casa, don Csar. Muchas gracias por sus inmerecidos elogios a mi pobre actuacin. -Guadalupe, eres demasiado modesta. Sin ti, esta casa ira de cabeza, aunque tu padre opine lo contrario. Inclinndose hacia su hijo, Csar agreg-An no me has dicho quin te ha acompaado en tu paseo. -Serena, pap. Me ensea a portarme como un caballero. Dice que no debo hurgarme las narices ni limpiarme las orejas con el pauelo... -No s quien es esa Serena; pero lo que dice est muy bien dicho... Qu ms te ensea? -A montar bien a caballo -explic Guadalupe-. Pap le ensea a montar como un vaquero; pero Serena dice que el heredero de los Echage debe montar como un caballero y no como un pen. -Veo que esa Serena es una maravilla; pero quin es? No tiene apellidos? -S -respondi Julin-. Es Serena Morales. -Ah! Los del rancho Morales? Csar advirti en aquel momento que los que estaban a su alrededor cambiaban nerviosas miradas. Un instante despus, con distintos pretextos, todos se marcharon. Slo Ricardo Yesares qued junto a Csar, Julin y Guadalupe. -Qu les ha ocurrido? -pregunt Csar-. Por qu se van tan deprisa? Guadalupe fue a decir algo, pero se contuvo, aunque no antes de que Csar advirtiera su vacilacin. -Qu ibas a decir, Lupita? -pregunt-. Es que sucede algo malo? -La gente ha sido muy mala con Serena -dijo el pequeo Csar-; pero ella no tiene la culpa de nada, verdad, Lupe? -No, hijito; ella no tiene ninguna culpa. -Se puede saber de una vez qu le sucede a esa Serena? -insisti Csar. -Ella deseaba hablar con usted, don Csar -dijo Guadalupe-. Sin embargo, no se atreve a entrar. -Julin, dile que yo lo mando -dijo Csar-. Quiero saber qu misterio se esconde detrs de todo esto. Julin march a cumplir el encargo de su amo, y como entre tanto se haban retirado ya todos los invitados, el saln estaba casi vaco. El pequeo Csar corri con Julin y regres tirando de la mano de una muchacha de unos veintids aos, vestida con sencillez, pero tambin con distincin. Csar la examin mientras avanzaba hacia l y se dijo que Serena Morales haba confirmado, al hacerse mujer, los pronsticos que respecto a su futura belleza hacan todos cuantos la conocieron de nia. De estatura mediana, perfectamente proporcionada, tena el cabello negrsimo, como lo tuvieron todos sus parientes por parte paterna. En cambio, los ojos eran de un azul celeste, herencia de su madre, hija de un capitn noruego, que haba embarrancado con su barco y su vida frente a Punta Fermn. Su belleza era una mezcla de serenidad y apasionamiento, combinacin perfecta de las dos sangres que corran por sus venas. -Buenas noches, don Csar -salud tmidamente.
25

Csar le bes la mano y pidi que se sentara cerca de l. -Creo que todos nos conocemos -dijo luego. Y recordando a Yesares, rectific-. Todos, no. Serena, te presento a don Ricardo Yesares. Seor Yesares, le presento a Serena Morales. De nia era la ms linda de California. Y de mayor conserva todo cuanto le dio fama de nia. Serena agradeci con una triste sonrisa las palabras de Csar y dejse caer luego en uno de los sillones que haban quedado vacantes. Julin se retir, pero Guadalupe qued junto a Serena, sentndose a su lado y tomando una de sus manos, como si quisiera animarla. -Qu ocurre, Serena? -pregunt Csar-. Veo que a tus ojos les falta aquella risa que tenan cuando eras una chiquilla y me buscabas para que jugase contigo. La joven vacil unos segundos, y por ltimo, con el dolor reflejado en los claros espejos de sus pupilas, contest sencillamente. -Pap est en la crcel. Csar de Echage no acus ninguna emocin. Inclinndose hacia Serena, le pidi: -Cuntame lo ocurrido. Tu padre estaba considerado por todos como un hombre decente.

Captulo VII
La visita del Coyote

Al or las palabras de Csar de Echage, Serena irgui la cabeza. -Siempre lo ha sido, don Csar; pero alguien le enga, le hizo creer que poda cometer una falsificacin sin correr riesgo alguno y... -Empieza por el principio -pidi Csar-. Cuntame todo lo ocurrido. Serena inclin la cabeza, y con voz lenta empez: -Cuando se revisaron los ttulos de propiedad de las fincas californianas, mi padre obtuvo una sentencia suspendida en espera de que consiguiese los documentos que deban probar su legtimo derecho al rancho. El seor Greene intervino en su favor y prometi realizar en La Habana o en Sevilla las gestiones necesarias para lograr los ttulos de propiedad otorgados por el rey Carlos III a nuestra familia. Antes de marcharse de Los ngeles, el seor Greene asegur a mi padre que ya no se volvera a remover el asunto de las propiedades. -Y no le envi los ttulos de propiedad? -pregunt Csar. -No, don Csar. Sin duda no lo crey necesario. -Contina. Qu ms ocurri? -Pasaron unos aos y alguien advirti a mi padre que se estaba a punto de desenterrar lo de las propiedades y que se revisaran las causas pendientes de sentencia definitiva. -Quin se lo dijo? -No s. No me lo ha querido decir. Aquella noche fueron unos hombres al rancho y estuvieron hablando varias horas con mi padre. No quiso decirme de qu se haba tratado en la reunin; pero unos das despus me dijo, muy contento, que todo estaba solucionado y que ya nadie nos podra quitar el rancho.

26

-Cmo fue eso? -Demasiado pronto lo supe. Una semana ms tarde, la polica detuvo a mi padre y se incaut del rancho. Entonces supe, por la acusacin y por lo que me confes mi padre, que lo de la revisin de sentencias era falso, y que a l le haban asustado con aquella amenaza, instndole a que se valiera de cierto falsificador muy diestro para extender en pergamino antiguo y con todas las apariencias de realidad, un documento de donacin de bienes. Le dijeron que con aquel documento nadie podra discutirle el derecho a sus tierras, pues para todo el mundo parecera un documento legal. Mi padre pag dos mil dlares por aquel documento y lo present en el Registro de Propiedades para confirmar sus derechos. All lo aceptaron, pero al inscribirlo se dieron cuenta de que la cesin no slo inclua las tierras del rancho Morales, sino una buena parte de las lindantes a ambos lados. Si se hubiese tratado slo de confirmar los derechos que ya nadie le discuta a mi padre, todo habra ido bien; pero al hacer la inscripcin se dieron cuenta de que a mi padre le correspondan unas tierras cuya legal pertenencia a nuestros vecinos jams se haba discutido. Alarmados, los del registro examinaron ms atentamente el documento, y al fin, se dieron cuenta de que estaba falsificado. Entonces se dict contra mi padre orden de detencin, acusndole de haber pretendido apoderarse de unas tierras que no eran suyas. Todas las pruebas estaban contra l. No se ha podido hacer de ninguna manera nada en su favor. Dicen que la ley habla muy claro sobre esos puntos. -No has acudido a ningn abogado? -pregunt Csar. -S. Charles Turner. -No le conozco. -Lleg hace poco. Es un hombre muy inteligente; pero no confa mucho en poder salvar a mi padre. Lo mismo dice el seor Shepard. -Howell Shepard? -pregunt Csar. -S. El notario. Es muy amigo de pap; pero opina que se ha metido en un lo muy grave. -Lo mismo creo yo -declar Csar, disimulando un bostezo-. Hay leyes que no se pueden infringir. Tu padre hizo muy mal y no s si podremos ayudarle.Serena se puso en pie, muy plida. -Qu insina usted, don Csar? -No he insinuado nada. -Lo leo en sus ojos. Cree que mi padre hizo extender el documento para apoderarse de unas tierras que no eran suyas? -No digo que crea eso; pero sera una cosa muy lgica el creerlo, no? -Veo que no puedo esperar nada de usted, don Csar -dijo Serena, altivamente. -Serena -replic Csar-. Te prometo que har lo posible por ayudar a tu padre a salir del mal paso en que est metido; pero antes me gustara saber si se meti inocentemente o si lo hizo pensando en ganar ms de lo que le corresponda. El hecho real es que cometi una falsificacin y que, por tanto, merece parte de lo que le est sucediendo. -Comprendo que no deb haber venido a molestarle, don Csar. Csar se puso en pie y declar: -Eso, no, pequea; has hecho bien. Escribir a mi cuado y algo har por ti. -Y por mi padre? -inquiri Serena,! levantndose. -A tu padre, Serena, le ir muy bien pasar una temporada en la crcel. As aprender a no faltar estpidamente a la ley. Dirigindose cariosamente a su hijo, Csar agreg: -Vamos, pequeo. Esta noche celebramos una fiesta en honor de nuestros; amigos y tenemos que prepararnos.
27

El pequeo Csar mir fijamente a su, padre y pregunt: -Por qu le has dicho tantas cosas feas a Serena? -Porque lo peor que puede ser un hombre es tonto. Recurdalo bien. No importa que sea un poco canalla si se sabe serlo con listeza; pero cuando se es canalla torpe, entonces el peso de la ley sobre l es poco para castigarle como se merece. Serena, plida y temblorosa, tuyo que volver a sentarse. Junto a ella, Ricardo! Yesares trat de consolarla. -Quiz don Csar pueda hacer algo -dijo. -Don Csar! -Los ojos de Serena centellearon-. No quiero saber nada ms de l! Es el mayor canalla que he conocido. -Debo decir que los he visto peores que l, seorita. Sin embargo, admito que en su caso no ha sido muy piadoso. Tengo confianza en Dios. -Slo en l confo ya -murmur Serena. Y saludando con un movimiento de cabeza a Yesares, sali del saln. Un momento despus lo haca de la casa. * * *

Ricardo Yesares qued sin saber qu hacer ni qu decir ni qu partido tomar. Le haban dejado solo en aquella estancia y estaba ya pensando en hacer sonar la campanilla de plata de encima de una de las mesitas, cuando Csar de Echage entr de nuevo en el saln. Su aspecto haba variado por completo, desapareciendo todo rastro de languidez e indiferencia. -Pronto! -dijo, dirigindose a Yesares-. Tenemos que entrar en accin. Quiero averiguar la verdad de ese misterio. Acompeme. Arrastr a Yesares hasta un extremo de la sala y tante la pared hasta encontrar un oculto resorte, que apret fuertemente. Todo un lienzo del muro gir hacia dentro, dejando al descubierto la amplia abertura de una puerta secreta. La luz de las velas que ardan en los candelabros iluminaba los primeros escalones de una escalera que se hunda en un oscuro pasadizo. Tomando un pequeo candelabro de plata, Csar hizo pasar ante l a Yesares, siguindole en seguida, mientras la puerta secreta volva a cerrarse. * * *

-Hay esperanzas? -pregunt Serena. El abogado se encogi de hombros, y al hacerlo pareci realizar un agotador esfuerzo. -El asunto es muy feo, seorita Morales -dijo en mal espaol-. Su padre ha cometido un delito muy grave. Cuando se hicieron las revisiones de los ttulos de propiedad de las fincas, hubo muchos que dijeron ser dueos de ms tierra de la que les corresponda. Entonces aquello estaba algo justificado; pero luego se reorganiz la justicia, se corrigieran defectos y todos quedaron satisfechos. Que ahora, al cabo de tantos aos, se falsifique un documento y se pretenda obtener mayores bienes, es tan inconcebible, que la justicia ha de ser forzosamente severa. Los jueces estn predispuestos en contra de su padre y creo que nos costar mucho ganarlos para nuestra causa. Hara falta mucho dinero. -Yo apenas tengo -murmur Serena-. Se ha decretado la incautacin de nuestros bienes. -Ya lo s, seorita -dijo Turner, con indiferente lentitud-. Y no crea que digo esto para recordarle ningn detalle molesto para usted... No tengo ninguna prisa y,
28

adems, el seor Shepard me la recomend, encargndome que la atendiera en todo. Debo muchos favores al seor Shepard. No ha pensado en dirigirse a l en demanda de mayor auxilio? -S, pero antes quise probar otra solucin. Ir a verle maana. -Esta noche me parece la ms indicada. Esta tarde habl con l y cambiamos algunas impresiones. Conoce todo lo que ocurre y quiz pueda aconsejarla. -Gracias, seor Turner -dijo Serena, levantndose. El abogado se incorpor levemente y salud con una inclinacin de cabeza; luego, torn a sentarse y estuvo jugueteando con una regla de bano. Al cabo de un rato volvi a dejarla sobre la mesa y, alcanzando un libro de leyes, lo abri por la pgina ya sealada y comenz a leer. Se haba olvidado por completo de Serena Morales y de sus problemas. * * *

-Buenas noches, seorita Morales; buenas noches. Entre usted, por favor. No esperaba su visita. Serena Morales entr en la casa, y Howell Shepard cerr suavemente la puerta. Frotndose las manos en un movimiento maquinal, se ajust luego la levita y pregunt a la joven: -Viene usted en visita de amiga o... simplemente a consultar a un viejo notario? Howell Shepard exageraba al calificarse de viejo. A los cuarenta y ocho aos recin cumplidos, Howell era un hombre an bien conservado, que saba vestir con elegancia y cuyos modales podan calificarse de exquisitos. Haba llegado a Los ngeles el ao 49, a la zaga de los buscadores de oro, presintiendo que pronto habra trabajo de sobra para un notario, y no se equivoc. Pleitear fue para l una especie de pasatiempo en el que todos intervenan para ganar y en el que, como deca Shepard, todos, menos l, perdan. -Vengo a las dos cosas, seor Howell -replic la joven. -Entonces nada mejor que sentarse y hablar como viejos amigos. Ya sabe, seorita Morales, que le profeso una gran amistad, una amistad sincera, como (y no lo digo por vanagloriarme) existen muy pocas en el mundo. -Ya lo s, seor Shepard -murmur Serena-. En estos momentos de terrible soledad, slo su mano me ha sido ofrecida en ayuda. -Mi mano y mi corazn, seorita Morales -replic Shepard, por cuyos ojos pas una fugaz, pero intenssima llamarada. Serena, cuya vista estaba fija en la estera que cubra el suelo de adobes, no advirti la pasin de la mirada de Shepard. Con acento cansado explic: -He visitado al seor Echage. Una viva contrariedad pintse en el rostro de Shepard. -No deba haberlo hecho... -empez. -Tiene usted razn -replic Serena-, No deb haberlo hecho. Pero el seor Echage fue compaero de juegos infantiles; entre su familia y la ma mediaba una gran amistad. Lgicamente hubiese tenido que ayudarme. Shepard palme suavemente la mana de Serena. -En la vida, seorita Morales, no ocurre nunca lo que nosotros consideramos lgico, sino lo que es realmente lgico -declar-. Ya s que, al hablar como voy a hacerlo, critico tambin a mis compatriotas; pero lo cierto es que si algn californiano ha conservado sus tierras y su hacienda, lo ha debido a que fue lo bastante listo para sortear hbilmente los obstculos que los norteamericanos le pusieron. Aquellos que slo se dejaron llevar del corazn y de su confianza en la pureza humana, perdieron
29

dinero y perdieron hacienda, y, adems, perdieron la confianza en la justicia. Y sin querer ofenderle, debo decir que el seor Echage supo sortear muy bien todos los obstculos. La sentencia que recay sobre su rancho y el de su esposa, no fue slo de reconocimiento de su legal pertenencia, sino que, adems, repar ciertas antiguas ilegalidades, y sus tierras se vieron aumentadas en una proporcin bastante grande. -Nunca podr comprender el comportamiento de Csar -insisti Serena-. Se ha mostrado tan fro... Slo prometi pedir a su cuado que se interesase por nosotros. -Que es no prometer nada, porque una carta a Washington tarda, entre ir y volver, un mes al menos. Los jinetes del correo son veloces; pero no tanto como sera conveniente. -Ya lo s, seor Shepard; pero usted es hombre de mucha influencia. No podra conseguir que mi padre fuese puesto en libertad? -Es muy difcil lograr lo que usted pide. Se podra tratar de obtener la libertad condicional; pero slo alargaramos la situacin; y lo que interesa es resolverla definitivamente. Se le ocurre alguna solucin, seorita Morales? Serena neg con la cabeza. -No -dijo. Shepard tablete sobre la mesa y de pronto dijo: -Resumamos la situacin de su padre. Est acusado de un delito, probado, de falsificacin. Ese delito se complica con el hecho de que la falsificacin tenda a conseguir un beneficio ilegal: o sea, a la demostracin de que las tierras del rancho Morales eran legalmente el doble de las reconocidas hasta ahora. Aunque de momento su padre no hubiese reclamado nada, o sea, que al presentar el documento espaol no hiciese reclamacin de las tierras que en l se demostraban suyas, nadie puede asegurar que no pensara hacerlo en plazo ms o menos breve. Por tanto, la acusacin contra l se basa en un hecho cierto. La justicia en Los ngeles se ha consolidado bastante, y ahora ya no se permiten cosas que antes se toleraban sin descaro; pero la confirmacin de una justicia ms recta exige una mayor severidad contra los delincuentes. Los jueces quieren ser severos, y aunque tai vez se dejaran comprar... -El seor Turner habl de eso -dijo Serena. Howell Shepard neg con la cabeza, -No; no se conseguira nada. Un soborno slo es eficaz cuando puede ser muy grande. En este caso no podra ser superior al valor del rancho, y aun as no valdra la pena hacerlo. Yo he intercedido cerca de los jueces; pero insisten en que no merece la pena el asunto. -Que no merece la pena? -pregunt, asombrada, Serena. -S. Tal vez usted no lo comprenda: la explicacin es muy clara. Para ellos, su padre es un hombre sin importancia, a quien pueden hundir sin que suceda nada grave. Pueden ser implacables y continuar viviendo tranquilos. -Pero... si usted intercede y demuestra que se interesa por l... -En nuestra vida, Serena, nosotros intercedemos muchas veces por nuestros amigos y por nuestros clientes. Los jueces estn acostumbrados a eso, porque tambin ellos han pasado por lo mismo. Saben que en infinidad de ocasiones slo queremos que se nos responda negativamente y se nos permita, as, presentar a los que han acudido a nosotros una firme respuesta negativa. -No entiendo... -S; es muy sencillo. Suponga usted que su padre fuese mi hermano. Yo acudira a los jueces, y ellos comprenderan la importancia que para el notario Shepard tiene la libertad de su hermano. Al momento buscaran una justificacin legal cualquiera y lo sacaran de la crcel, seguros de que yo, llegado el momento oportuno, sabra corresponder a su favor con otro, ya que ese favor me sera muy fcil de conseguir.
30

-Ms fcil haba de ser el conseguir un favor de poca importancia -replic Serena. Shepard movi negativamente la cabeza. -No lo crea -dijo-. Yo me presento ahora a los jueces encargados del caso de su padre y les digo: Me interesa mucho que suelten a ese hombre. Es un buen amigo mo y deseo ayudarle. Ellos piensan en seguida que la amistad entre el seor Morales y yo no ha sido nunca extraordinaria ni superior a la que tenga a otros cientos de personas. Piensan tambin que los familiares del seor Morales habrn acudido a m pidindome que interceda por el detenido. Yo me habr visto obligado, para no enemistarme con mis clientes, a prometer mi intercesin, aun sin importarme maldita la cosa lo que piensen hacer con el seor Morales. Para que no se pueda decir que no me he interesado por el detenido, voy a hablar con los jueces y les pido que lo dejen en libertad, de la misma forma que me he interesado cientos de veces por otros detenidos a los que no profesaba ningn afecto especial. Los jueces piensan: Cumple un simple trmite y le tiene sin cuidado que a Morales lo tengamos en la crcel o lo ahorquemos. Por tanto, mueven negativamente la cabeza y aseguran que no pueden hacer nada. Y como ya han dicho eso, y me han dado la respuesta para los parientes, y, adems, creen haberme dado la excusa que yo necesito para no interceder ms, se encierran en su negativa y por ms que yo haga no consigo arrancarles la sentencia que nos conviene. -No es posible que eso sea verdad. -Lo es, Serena -asegur Shepard-. Si en nuestra profesin nos concediramos todos los favores que nos solicitamos, sera imposible nuestra actuacin profesional. -Entonces, qu podemos hacer? -Sencillamente, llegar al juicio, y esperar que la sentencia nos sea favorable. -Lo ser? Shepard se encogi levemente de hombros. -No s -contest-. En realidad no tengo ninguna esperanza de que lo sea. -Y no hay otra solucin posible? Howell Shepard vacil un momento. Serena comprendi que exista una posibilidad de salvacin y rog: -Por favor, dgame lo que se puede hacer! -No me atrevo, porque tal vez interpretase mal mis sentimientos. Tal vez dentro de algunas semanas... -No, no, hable ahora! -rog Serena. Shepard acentu sus vacilaciones. Al fin, respirando hondo y como tomando una heroica decisin, dijo: -Serena, usted ya sabe que la aprecio; pero mis sentimientos hacia usted van ms all de un simple afecto. Por eso me decido a hablarle como voy a hacerlo. Serena Shepard haba prescindido ya del seorita Morales-, yo la amo como un hombre ama a una mujer. La he amado siempre, y con muchas dificultades he contenido, hasta ahora, mis sentimientos. Luego, el saberla en una situacin dolorosa ha sellado mis labios. Y hoy todava los habra sellado ms el temor de que interpretase mis palabras de una manera equivocada. Serena, le pido que sea mi esposa. -Seor Shepard! -exclam, incrdulamente, la joven-. Cmo...? -Cmo me atrevo a pedirle eso? Ni yo mismo lo s. Hasta ahora no haba tenido valor para expresar mis sentimientos. Hoy lo he encontrado porque, adems de mi corazn, puedo ofrecerte algo ms. -Qu? -La libertad de su padre, que no me podra ser negada. -Pero si usted ha dicho... -He dicho que un favor pequeo se me negara; pero, en cambio, no me sera
31

negado un gran favor. Y la libertad de mi suegro sera un gran favor. Entonces no necesitara ni pedirlo. Se echara tierra al asunto, se destruira el documento acusador, y por falta de pruebas concretas se decretara la libertad del seor Morales. -Es increble... -El qu? Cree que su amor es el precio que yo pongo a mi favor? No, no lo crea. Yo seguir laborando por la libertad de su padre aunque usted me rechace. Y de todas formas la seguir amando. Si lo que le pido es un sacrificio excesivo, dgamelo sin reparos y olvide mi atrevimiento. Serena vacil. -Es tan inesperado, eso... -murmur. -Eso me hace ver que no se haba dado cuenta de lo que yo senta por usted. Yo cre que mis sentimientos eran difanos. Pero a veces los ojos ms claros pueden ser ciegos a lo evidente. Perdone mi audacia. -No; eso no, seor Shepard -suplic Serena-. Le ruego que me permita reflexionar. Me siento como si... como si hubiera tropezado inesperadamente con un obstculo de cuya existencia no tena la menor idea. -Desde luego. Tmese todo el tiempo que quiera, Serena -replic el notario-, y, si al fin decide que mi audacia ha sido excesiva, no le pido otra cosa que el olvido de mis palabras y que siga considerando a Howell Shepard como un amigo de verdad. Levantndose, el notario acompa a Serena hasta la puerta y la sigui con la mirada hasta que la vio perderse por la oscura calle. Entonces volvi a su despacho y, sentndose de nuevo a su mesa, sonri. Howell Shepard sentase muy satisfecho. * * *

En cambio, Serena Morales no estaba satisfecha. Al contrario, su alma se agitaba en un mar de confusiones y de dudas. Era exacta la imagen que haba hecho de sus sentimientos. Las palabras de Shepard haban sido para ella un inesperado golpe. Sin embargo, en un esfuerzo por ver las cosas objetivamente, trat de comprender a Shepard. -El me ama y quiere ayudarme -murmur. Y quiso justificar las palabras del notario y su asombrosa proposicin. Pero no poda. Lo cierto era, para ella, que Shepard trataba de poner un precio a su ayuda. Un precio vergonzoso. Pero era realmente as? Por qu no creer en una hermosa pureza de sentimientos? Por qu no poda ser verdad que su oferta era simplemente un propsito de ayuda en el que intervena un amor desinteresado? Marchaba lentamente hacia la casa que tena en las afueras de la ciudad, dejando que su caballo siguiera a su antojo el camino que juzgase mejor. Por detrs de las montaas asomaba una luna roja y grande. Continuamente oanse voces y gritero que brotaba de las tabernas. Serena no abrigaba ninguno de los temores que hubieran sido lgicos en una mujer de su edad. No tema a los hombres que deambulaban por las fangosas calles. En la silla de su caballo tena, enfundado, un revlver de seis tiros, que saba utilizar perfectamente. De pronto oy tras ella un violento galopar de numerosos caballos y, en seguida, varios disparos. Sin esperar a averiguar la causa del alboroto, Serena hizo entrar a su caballo bajo el porche de una vieja casa y un momento despus unos diez o doce jinetes pasaron velozmente ante ella. Los ltimos disparaban continuamente hacia atrs, como si cubriesen la retirada. Pronto torcieron por una bocacalle y desaparecieron, dejando atrs una nube de irritante humo de plvora.
32

Cuando se ahogaron los ecos de las detonaciones y de la cabalgada, empezaron a orse voces que, sin duda, comentaban el ataque de los bandidos y sus trgicas consecuencias. Serena, hondamente preocupada por sus propios problemas para prestar demasiada atencin a lo que iba resultando ya un acontecimiento habitual y hasta normal, sali de debajo del porche y reanud la marcha hacia su casa. La justicia, en Los ngeles, se cebaba en un pobre hombre que slo haba tratado de defender su hacienda en peligro; pero, en cambio, se cruzaba pasivamente de brazos ante la actuacin audaz e implacable de una banda de facinerosos que parecan considerar las calles de la poblacin como carreteras abiertas a sus ataques. Algunos oponan en favor de la justicia, que los bandidos estaban mejor armados, no ya que las fuerzas de polica, sino que los mismos soldados del Ejrcito Federal, ya que utilizaban armas de excelente clase cuyo elevado coste las pona fuera del alcance de las manos militares. Serena pens, por un momento, que para aquellos bandidos sena tarea fcil sacar a su padre de prisin. No lo haban hecho con ms de uno de los suyos que por azar, ms que por excesivo celo en la actuacin de la polica, cayeron en manos de esta? Serena fue dejando atrs las casas y campos de la ciudad de Los ngeles. La luna paseaba por el cielo su disco completo y baaba con su luz la campia, imponiendo un silencio y una calma impresionantes. Pero en el corazn de la joven reinaba el dolor y el abatimiento Lleg al fin ante la casa que haba sido de su madre y en la cual, desde la incautacin del rancho, viva ella en compaa de una criada. No se vea ninguna luz. Serena condujo por s misma el caballo a la cuadra y despus de desensillarlo y comprobar si haba suficiente comida en el pesebre, salo y cerro con llave, entrando luego en la casa. Apenas dio unos pasos por el amplio vestbulo, lleno de ecos y de densas sombras, Serena tuvo la impresin de que se hallaba ante algo anormal. Haciendo un esfuerzo avanz hacia la escalera que conduca a sus habitaciones Harta aquel momento nunca haba advertido los quejidos y chasquidos que emitan los escalones cada vez que pisaba uno de ellos. Le haca el efecto de que a su lado suba paso a paso, como ella una sombra tangible, y que un rostro hecho de negruras la miraba con sus ojos que eran dos pequeos e insondables pozos en los que se concentraba una maligna amenaza. Cuando lleg al piso superior y vio la luz de la luna que penetraba por el ventanal que se abra al final del pasillo, frente a otro que se encontraba en el extremo opuesto, Serena sinti un gran alivio. El fantasmal compaero que haba subido con ella fundirase con la luz como la nieve se funde con las lluvias primaverales. -Qu tontera! -musit Serena. Cruz el pasillo y se detuvo ante la puerta de su cuarto. La luz de la luna pareca vibrar intensamente. Serena empuj la puerta y entr en su habitacin. Tambin estaba all la luz de la luna, baando el lecho de columnas y dosel. Serena pens, con alivio, que no necesitara buscar velas, eslabn ni yesca, y que podra desnudarse sin verse precisada a hacerlo a tientas. Acercse al tocador, sobre cuya banqueta se vea el camisn de dormir, y en el momento en que su mano se inclinaba a recogerlo, una voz que brot de la oscuridad, susurr: -Buenas noches, seorita Morales. Serena lanz un grito de espanto y a su memoria acudieron los recuerdos de los terrores vividos mientras suba la escalera. -No se asuste; soy un amigo, Serena -sigui la voz. -Quin es...? -tartamude la joven, tratando de penetrar con sus pupilas las densas tinieblas, acentuadas por la plateada luz de la luna.
33

-Un amigo que ha venido de muy lejos a ayudarla en su apuro. -Quin es usted? insisti Serena, alargando la mano hacia el eslabn y el pedernal que tena encima del tocador. -No, seorita, no lo haga -orden la voz. -Pues dgame quin es y qu hace en mi cuarto. -He venido a verla y soy El Coyote.

Captulo VIII
La promesa del Coyote

Serena retrocedi, espantada, y su mano derecha busc un punto de apoyo. En el mismo instante, surgiendo de las sombras, un hombre avanz hacia ella. La luz de la luna era lo bastante intensa para revelar sus facciones; pero un negro antifaz le cubra la parte superior del rostro. -El Coyote!-exclam Serena, y en su voz vibraba ya la alegra. -Para servirla, seorita -replic el enmascarado, inclinndose ante la joven. -Y dice que viene a ayudarme? -tartamude Serena. -S. Vengo de muy lejos y estar aqu hasta que su padre quede en libertad y se haya hecho justicia. Los temores de Serena habanse esfumado ya. Como todos los habitantes de California, conoca la fama del Coyote y vea en l a un amigo dispuesto a ayudarla en aquellos momentos de apuro. -Cre que estaba usted muy lejos -murmur-. Hace tiempo que no sabemos nada de usted. -He venido porque mi presencia es necesaria, seorita Morales. Pero no puedo entretenerme y he de volver en seguida a mi escondite. Viene usted de hablar con el abogado Turner y el notario Shepard. No haga nada de cuanto ellos le digan. No tome ninguna decisin. Djeme a m la oportunidad de obrar por usted. -Sabe lo que me ha dicho Shepard? -pregunt Serena, muy sofocada. -Ha pedido un precio muy alto por su ayuda. -Cmo lo sabe? -pregunt, asombrada, Serena. El Coyote sonri. No saba nada; pero adivinaba muchas cosas. -Yo lo s todo -declar. -No puedo casarme con l -musit Serena-. No puedo. El Coyote se estremeci; una llamarada de ira cruz por sus ojos. Contenindose, pidi: -Cunteme todo lo ocurrido. Serena, subyugada por la presencia de aquel hombre tan famoso, explic cuanto le haba dicho Shepard. -Canalla! -murmur El Coyote-. Desde este momento yo me encargo de todo. Si Shepard insiste, dgale que necesita usted reflexionar. A su debido tiempo probaremos la inocencia de su padre. -Cree que podr demostrar que es inocente?

34

-Estoy seguro. -Le estar agradecida toda mi vida -prometi Serena, con la mirada fija en El Coyote. La luz de la luna daba de lleno en su rostro. El enmascarado susurr: -Qu hermosa! Sus ojos son como las aguas que reflejan el monte Shasta. -Por qu dice eso? -pregunt Serena. -Porque es usted muy hermosa, seorita. Demasiado hermosa para que la manche un cerdo como Shepard. No tema. Su problema est en buenas manos. Serena senta an vibrar en sus odos las extraas palabras del Coyote: Sus ojos son como las aguas que reflejan el monte Shasta. Monte Shasta, la famosa montaa de California del Norte, que segn los indios, haba sido creada por Dios para modelo de todas las otras montaas. La muchacha, como todas las mujeres de California, haba hecho del Coyote su ideal. Nuevo caballero andante que usaba el revlver de seis tiros en vez de la lanza, que marcaba a sus adversarios con un balazo en la oreja, que protega a los dbiles contra los fuertes, que era aclamado como el hroe mximo de California. Y ahora estaba ante ella. Y haba halagado su vanidad con la ms bella frase de amor... -En qu piensa, seorita Morales? -pregunt El Coyote. Serena se dio cuenta de que durante varios minutos habase dejado arrastrar por unos sueos hermosos y fantsticos. -Es que me cuesta trabajo creer que sea verdad lo que usted dice. Me he sentido tan sola, tan abandonada por mis propios compatriotas...! He visto que todos huan de m como si yo fuese una mujer impura, y se ha dado crdito a las acusaciones contra mi padre... -Todo pasar y dentro de muy poco ser un triste recuerdo ya lejano. Y los recuerdos tristes no tienen importancia cuando el presente es feliz. Adis, seorita Morales. Haga cuanto le he dicho. No olvide nada y no diga, ni a sus mejores amigos, que yo he venido a verla. En aquel momento, los ojos de Serena, que escrutaban ansiosamente el rostro del Coyote en busca de algn detalle que le permitiese reconocerlo si alguna vez lo encontraba en Los ngeles, captaron una pequea peca triangular en el lbulo de la oreja derecha. -Adis -sigui El Coyote-. Desde ahora no estar sola. Necesita dinero? Serena movi negativamente la cabeza. Estaba demasiado emocionada para hablar. Sin embargo, consigui decir -No..., tengo lo suficiente para mis necesidades. -Entonces descanse tranquila. Su padre ser salvado. El Coyote cruz la habitacin, abri la puerta y, por un instante, la luz de la luna que brillaba en el pasillo reflejse en las culatas de sus dos revlveres y en la hebilla de plata de su cinturn; luego, se cerr la puerta y Serena qued sola. Unos minutos despus se oy el galope de un caballo. El Coyote, cumplida su misin, se alejaba. * * *

Csar de Echage escuch, impasible, el relato de Ricardo Yesares. ste vesta an el traje de Coyote; pero se haba quitado el antifaz, que estaba sobre la mesa. -La bajeza humana no conoce lmites -coment Csar-. Sin embargo, hay cosas que repugnan al hombre honrado. Y ms que repugnarle le resultan incomprensibles. Que por conseguir a una mujer se llegue a ciertos extremos es tan inadmisible que difcilmente se comprende. -No podra ser tambin lo que dijo Shepard?
35

-Tal vez -admiti Csar-. Pero es ms lgico lo otro. Ya s que la lgica es muy relativa y que vara de acuerdo con el cerebro y el alma de la persona interesada; pero tambin he advertido qu a veces nos esforzamos en dar a las cosas una explicacin mejor o ms agradable, y la realidad confirma casi siempre la sospecha cruda y desagradable. -Qu debemos hacer? Csar dio unos pasos por la estancia. -Debemos obrar sin prdida de tiempo -dijo, de pronto. Acercse a la ventana y la abri. Del jardn llegaba el rasgueo de las guitarras y las redondas y goteantes notas de los xilofones de la orquesta tpica. Era noche de fiesta en el rancho San Antonio. Se celebraba el regreso del amo ausente durante varios aos, y en el hermoso jardn los bailes clsicos y las orquestas tpicas se unan en un artstico conjunto. Csar cerr de nuevo la ventana y se volvi hacia Ricardo Yesares. -Voy a escribir a mi cuado. l sabe la verdad. Y como ha intervenido en este asunto, pues prometi ocuparse de lo referente al rancho Morales, su deber es ayudarnos. -Pero un mensaje a Washington tardar muchos das en llegar. -Menos de los que se imagina. Aguarde. Csar abri un cajn de su mesa de trabajo y sac dos tiras de papel muy fino. Llen rpidamente ambas tiras y en cuanto la tinte se hubo secado Csar pidi a Yesares que aguardase y sali de la estancia. Al cabo de tres minutos regres con dos jaulas, dentro de las cuales haba dos palomas. -Palomas mensajeras? -pregunt Yesares. Csar de Echage, con un movimiento de cabeza, asinti. -S -dijo-. Emplearn muchsimo menos tiempo que un jinete, por veloz que sea, y, por lo que pudiese ocurrir, enviar dos. Mi cuado tiene all otras palomas que acudirn a este rancho y nos traern su respuesta. Entretanto no podemos hacer nada. Confo en que tendremos pronto la contestacin. Y, de momento no creo que suceda nada grave. Dedquese a preparar su establecimiento. Maana tomar posesin de l y comenzar a limpiar la casa. Busque albailes y carpinteros y un arquitecto que d al edificio un carcter de mesn tpico. Yesares asinti con la cabeza y mientras Csar arrollaba los mensajes y los colocaba en un tubito de metal sujeto a las patas de las palomas se cambi de ropa. Luego Csar abri la ventana y solt las palomas, que en seguida se elevaron para orientarse y no tardaron en desaparecer. -Bajemos a disfrutar de la fiesta -dijo el dueo de la casa-. Por el momento podemos descansar. Adems, conviene que nos vean juntos y aqu. Maana podra saberse que El Coyote ha rondado por las calles de Los ngeles y quiero que si piensan en m o en usted, recuerden que nos vieron en esta casa. Cuando llegaron al jardn la danza terminaba. Los aplausos de los dos hombres se unieron a los del resto de los invitados. -Ha sido maravilloso -afirm una dama, levantndose del silln de mimbre que le haban colocado junto a un macizo de rosas. -Muchas gracias, doa Eugenia -replic Csar-. Halaga usted mi vanidad de anfitrin. -Cunto hemos echado de menos su presencia en Los ngeles! -replic la mujer. -Y cmo he echado yo de menos a mis buenos amigos! -repiti Csar. Un intenso rasgueo de guitarra indic que la fiesta continuaba. Se volvi a hacer el silencio en el jardn y todos regresaron a sus puestos. Csar y Yesares se
36

acodaron a un arco de ladrillos y, como los dems, contemplaron la alegre fiesta tpica.

Captulo IX
La identidad del Coyote

Ricardo Yesares notaba que a medida que iban transcurriendo los das aumentaba su aficin por los negocios, especialmente por los de hospedera. La casa que le haba cedido Csar de Echage estaba siendo transformada bajo la direccin de un inteligente arquitecto mejicano, que, aprovechando la bella arquitectura colonial del edificio, situado en la plaza, lo embelleca a base de ligeros retoques exteriores y otros mucho ms importantes en su interior. Casi medio centenar de viejas camas que haban sido vendidas a precios muy bajos por sus amos, que las consideraban sin ningn valor, aguardaban el momento de ser instaladas en las habitaciones. Otro nmero proporcional de muebles complementarios se uniran a ellas, creando as un ambiente perfecto, que era lo que haba aconsejado Csar. Mesas redondas y rectangulares, hechas de excelente roble o pino rojo, seran instaladas en el comedor y en el patio abierto que se utilizara para las fiestas y comidas al aire libre. -Dentro de cuatro das podr usted abrir el establecimiento -dijo en aquel momento el arquitecto, acercndose a Yesares-. No negar que hemos trabajado bien y de prisa. -No lo niego -replic Yesares-. Al contrario, quiero felicitarle por su trabajo. Es perfecto. -La muestra del local ya est terminada -sigui el arquitecto, sealando un tablero que deba colgar sobre su puerta y en el cual se vea el busto del rey Carlos III rodeado por esta inscripcin: POSADA DEL REY DON CARLOS. Creo que es un acierto. -Desde luego -replic Yesares-. Veremos si el pueblo de Los ngeles opina lo mismo. -Estoy seguro de que se dar cuenta del mrito de la obra -afirm el arquitecto-. Y ahora, con su permiso, ir a revisar los trabajos. Las habitaciones han sido ya encaladas y tal vez se puedan armar las camas. Yesares qued solo frente a la hermosa casa y despus de contemplarla un momento fue a volverse. Al hacerlo tropez violentamente con una mujer que llegaba por la acera. -Perdn -pidi Ricardo. Al darse cuenta de quin era la joven, se apresur a agregar-: Perdneme, seorita Morales. La muchacha, de momento, qued desconcertada; luego, al recordar al hombre que le haba sido presentado en el rancho de San Antonio, salud: -Buenos das, seor Yesares. Contempla usted la nueva posada? -S, seorita Morales. Mi nueva posada. -Es usted el propietario de esta casa? -pregunt, extraada, Serena. -S, seorita. El seor Echage me la dio a muy buen precio y espero convertirla en un local famoso. Querr usted asistir a su inauguracin?

37

-Teniendo a mi padre en la situacin que usted... Serena se interrumpi bruscamente y palideci como una muerta. -Qu le ocurre? -pregunt, alarmado, Yesares. La mirada de Serena estaba fija en la oreja derecha del joven y en la triangular peca que en ella se vea. -Por qu no me contesta? -insisti Ricardo. An muy plida, Serena murmur: -Sus ojos son hermosos como las aguas que reflejan el monte Shasta. Esta vez fue Yesares quien palideci mortalmente. -Qu dice? -tartamude. -No le recuerda nada esa descripcin? -pregunt Serena, con una creciente sonrisa. Yesares no contest, y Serena dijo: -No debe temer de m, seor Yesares. Pero dgame a qu se refieren las palabras que he pronunciado. -A sus ojos -musit Yesares-. Son tal como los describ hace dos semanas... -En una noche de luna... -De una luna que se reflejaba en los ojos ms bellos que he visto jams. Pero no debe... -No debo hablar, ya lo s. No tema de m, seor... -y despus de mirar a todos lados, agreg, con voz tan baja que slo Yesares pudo orla-: ...seor Coyote. -Cmo... cmo me ha conocido? -pregunt Yesares. -Tiene una peca inconfundible en el lbulo de la oreja derecha -contest Serena. Es muy peligrosa. Yesares se llev instintivamente la mano al punto sealado. S, all tena una peca que era realmente inconfundible y de cuya existencia, de tan sabida, ya no tena casi nocin. -Es usted muy sagaz, seorita Morales. Hasta ahora nadie se haba dado cuenta... de eso. -Es que tal vez no le ha mirado con atencin ninguna mujer. -Ninguna mujer como usted -replic Yesares-. Porque si usted me hubiese mirado antes..., antes hubiera cado prisionero. Serena sintise inundada de felicidad. Aquellas palabras del famoso Coyote significaban..., significaban amor. .-Y para qu prepara esta casa? -pregunt, al fin, tratando de desviar la conversacin. -Necesito justificar muchas cosas, seorita -replic Yesares-. Un hostelero o posadero no despierta sospechas... Y mucho menos sospechas de ser El Coyote. -Claro -asinti Serena-. No pens... Al llegar aqu interrumpise y su rostro se endureci. -No tema -dijo apresuradamente-. Le admiro demasiado para traicionarle. Ahora tengo que marcharme. -Por qu? -pregunt Yesares. Serena no replic y se alej rpidamente en la misma direccin por donde haba venido. Ricardo la vio alejarse. En el mismo instante una voz coment tras l: -Llega el diablo malo y el ngel sale huyendo. -Oh! Buenos das, don Csar. Qu ha querido decir? -Serena Morales no siente ninguna simpata por el botarate y egosta de don Cesar -sonri el estanciero-. Es natural que huya del hombre que se neg a hacer nada por su pobre padre. -Pero ella sabr que usted...
38

-Tu-tut -interrumpi Csar-. Lo que menos deseo es que se asocie a don Csar con las obras de beneficencia. Ahora enseme la casa, porque tenemos que hablar. -Yo tambin tengo que decirle algo muy grave -declar Yesares. -Entonces busquemos un lugar bien desierto. No creo que a nadie le extrae mi inters por el uso que va a hacerse de la que fue mi casa. -El patio est vaco. All podremos conversar. Los dos hombres cruzaron el comedor interior, lleno de carpinteros que montaban las mesas, y salieron al patio, en el cual no se vea a nadie. Sentndose en el centro y sacando Yesares unos documentos para hacer como si los enseara a Csar, pidi: -Cunteme... -No. usted antes -ri Csar-. Sospecho que sus noticias son ms importantes que las mas. -Serena Morales sabe quin es El Coyote. -Eh! Qu quiere decir? -Sabe quin es El Coyote. Me lo acaba de decir. -Y es por eso, por lo que ha huido de m? -No. Es que cree que yo soy El Coyote. -Tambin lo es usted. -Ella cree que yo soy el verdadero Coyote. Me ha reconocido. -Cmo? -Por esta peca triangular que tengo en el lbulo de la oreja derecha. No me acord de que exista y... aquella noche ella la vio. -Y como se fij mucho en El Coyote. lo ha reconocido -Csar se pas una mano por la frente-. Vaya. Un contratiempo que no esperaba; pero que hubiera podido tener peores consecuencias. Sobre todo, si descubre la verdad. Sus simpatas hacia El Coyote se habran esfumado al momento. Como les he visto hablar, sospecho que no piensa en denunciarle a la justicia. Y mucho menos teniendo en cuenta el cario que debe de profesar a los representantes de la ley. Usted siga dejando que ella le crea El Coyote. A usted no le perjudicar y a ella la har feliz. -Como usted ordene -replic Yesares. -Ahora vayamos a lo otro. Acabo de recibir la contestacin de mi cuado. La primera de las dos palomas que l me enva ha llegado ya. Recibi mis mensajes, y la contestacin que me da no puede ser ms asombrosa. Csar se interrumpi un momento para pasear una mirada aparentemente distrada por el patio. Por ltimo, cuando se hubo convencido que nadie poda orles, dijo: -Hace diez aos, mi cuado envi a Jos Morales, el padre de Serena, el documento que probaba su legtimo derecho al rancho. -Eh! -S, el documento espaol. El original. Dice que entonces le extra que Morales no contestara dando las gracias por el envo; pero lo achac a olvido, muy lgico en los de nuestra raza. -Pero eso no parece aclarar nada -objet Yesares. -Al contrario: aclara muchas cosas -replic Csar-. Lo aclara todo. -No lo comprendo. -igame. Yesares. Necesito que busque a Serena Morales y le diga que le acompae a ver a su padre. Usted debe hablar con Jos Morales. Pregntele solamente si le han hecho alguna proposicin de venta del rancho. -Pero si l no puede vender el rancho estando preso! -No importa. Pregunte eso. Yo le aguardar por aqu. En cuanto sepa la respuesta, le dir lo que debe hacer.
39

-Y dnde encuentro ahora a Serena? -Lo ms probable es que se dirigiese a la crcel. Todos los das va a ver a su padre a esta hora. Al interponerme yo en su camino, habr tenido que dar un rodeo para llegar. An estar all. No pierda tiempo. Yesares, despus de asegurarse de que llevaba el revlver al cinto, cogi un puado de cigarros puros y se los meti en el bolsillo. A la carrera dirigise a la casa donde se hallaba instalada la prisin. Frente a ella vio a Serena, que se dispona a entrar. Llamndola a toda voz, consigui atraer hacia l su atencin, y con ademanes le indic que le aguardase. -Qu ocurre? -pregunt Serena. -Necesito hablar con su padre, seorita -dijo Ricardo-. He sabido algo que me interesa aclarar. Puedo acompaarla? -Con qu excusa? Siempre he visitado sola a mi padre. -Le traigo unos cigarros puros -explic Yesares-. Es un buen pretexto. Los presos fuman mucho. -Pero, de todas formas, les extraar... -Diga que soy... su novio -propuso Ricardo. -Pero... eso no es cierto -replic, con voz imperceptible, Serena. -Por desgracia, no -dijo Yesares-. Pero es una mentira en beneficio de su padre. -Est bien; pero slo lo diremos si nos obligan. No fue necesario explicar nada y bast con la excusa de que Yesares pensaba entregar unos cigarros al preso e invitarle a la inauguracin de su establecimiento para cuando saliera de all. Jos Morales mir, extraado, a Yesares y pregunt a Serena quin era aquel hombre. -Es un buen amigo nuestro -dijo la joven-. Tiene que preguntarte algo. -Es en bien de usted -intervino Yesares-. Le han hecho alguna proposicin de compra del rancho? -Por qu me pregunta eso? -inquiri el preso, que pareca hondamente afectado por su estancia en aquel lugar. -Necesito su respuesta, no sus preguntas -dijo Yesares-. Le han ofrecido comprarle el rancho? Morales no pareci dispuesto a responder. Serena le inst: -Por favor, pap, contesta a lo que te pregunta el seor Yesares. Te juro que nadie har por ti tanto como l est haciendo ya! -Est bien. S, me han ofrecido comprar el rancho -respondi Morales. -Quin? -Turner, mi abogado. Dice que obra en representacin de otro. De un hombre muy poderoso, que est seguro de hacer valer su influencia para que se eche tierra al asunto de forma que l pueda entrar en posesin del rancho. Me ofrece diez mil dlares y extender un documento segn el cual cargara l con toda la responsabilidad inherente al proceso. Yo le cedera todos mis derechos. -Tiene algo que ver Howell Shepard con este asunto?-pregunt Yesares. -Extender los documentos. Hay algo malo en ello? -Tal vez. De momento no firme ni venda nada. Aguarde mis instrucciones. Estoy seguro de que podr sacarle de aqu antes de una semana. Adis. Dejando a Serena con su padre, Ricardo sali de la crcel, recogi el revlver de que le haban despojado cuando entr a ver al preso y corri a reunirse con Csar. ste escuch atentamente lo que su compaero le contaba. Al fin, declar: -Todo confirma mis sospechas. Vamos a tener que actuar en seguida. Esta noche haremos una visita al juzgado. Tengo all gente amiga que nos facilitar la
40

entrada. A las diez en punto agurdeme en el portal de la iglesia de Nuestra Seora. -Cmo he de ir vestido? -Esta noche actuarn dos Coyotes -sonri Csar-. Adis.

Captulo X
Dos Coyotes

Afortunadamente para quienes deseaban pasar inadvertidos, la iluminacin pblica de Los ngeles dejaba macho que desear en aquellos tiempos, y si de da los habitantes de la poblacin eran sumamente curiosos, de noche volvanse increblemente discretos. A ello contribua la experiencia de que a los paseantes nocturnos no les gustaba nada que les observaran. Por tanto, cualquiera que marchase por las calles evitando a los dems transentes estaba seguro de que los otros le evitaran tanto como l a ellos. As les ocurri a los dos enmascarados que, por distintos caminos, convergieron en la hermosa puerta del templo de Nuestra Seora cuando los relojes daban las diez de la noche. -Vamos -dijo uno de los enmascarados, que pareca el doble exacto del otro. Gui a su compaero por las oscuras calles. Al fin, llegaron a la parte trasera de un viejo edificio colonial que en el dintel de su puerta delantera tena escrito en espaol este letrero: Juzgado Municipal. Aunque Los ngeles llevaba ya muchos aos en poder de los yanquis, an deban transcurrir muchos ms antes de que la mayora de los documentos pblicos dejaran de escribirse en espaol, y estuviesen escritos tambin en espaol la absoluta mayora de los letreros de la ciudad. Antes de que el enmascarado que haba tomado la direccin de la empresa llamara a la puerta, sta se abri hacia dentro y una india apareci un segundo despus. En cuanto los dos hombres hubieron entrado, la india entreg al primero una linterna sorda y se apart. Sus impasibles ojos siguieron el alejarse del crculo de amarillenta luz que marcaba la marcha de los dos hombres que a tan intempestivas horas visitaban el juzgado de Los ngeles. Pero el motivo de la visita no era el admirar las posibles bellezas del edificio, polvoriento como un desierto, lleno de telaraas y desmintiendo a gritos la fama de pulcros y organizadores que tienen los norteamericanos. Cruzaron varios pasillos de abovedado techo, y con unas llaves maestras abrieron dos puertas. Al fin, llegaron a una habitacin ocupada por altos estantes ordenados alfabticamente. Al llegar ante el que corresponda a la M, el que llevaba la linterna busc un momento y tom un legajo que llev hasta encima de una mesa. Un rpido examen le permiti encontrar lo que buscaba. Dentro del crculo de luz de la linterna qued un viejo pergamino sellado con agrietado lacre rojo. -ste es, Yesares -dijo El Coyote-. Qu le parece? -No s. Yo dira que es legtimo. -Y yo tambin -replic Csar-. Pero tai vez se trate de una magnfica falsificacin. Vamos.

41

Csar dej el legajo en el sitio de donde lo haba retirado y regres por el camino seguido hasta all. La misma india cerr la puerta tras ellos, despus de guardar la linterna. -Todo se aclara -dijo Csar cuando estuvieron en la calle. -Qu debemos hacer ahora? -pregunt Yesares. -Castigar a los culpables, pero castigarles ejemplarmente. Quiero que se arrepientan de veras de lo que han intentado hacer. Durante el resto del camino, Csar de Echage expuso su plan a Yesares. ste asinti repetidamente, hizo algunas preguntas y, por ltimo, el plan qued redondeado. El pueblo de Nuestra Seora de Los ngeles haba conocido hasta entonces la actuacin de un Coyote. Dentro de poco sabra la de dos de ellos, a cul ms implacable. * * *

El seor Yesares se haba superado a s mismo en un supremo esfuerzo por acelerar la apertura de su establecimiento. Por toda la ciudad se repartieron impresos anunciando la inauguracin de la posada del Rey Don Carlos, que se amenizara con un escogido repertorio de danzas tpicas, orquestas populares, cantadores mejicanos y comida propia del pas y de Mjico. Desde dos das antes estaban solicitadas ya todas las mesas y haca falta casi influencia para obtener una. Ricardo Yesares se vio y se dese para dar a sus negativas la mayor cortesa. -Todas las noches se repetir el programa hasta que los seores se cansen de l asegur-. Comprendo que les hubiera gustado asistir a la inauguracin; pero ya saben ustedes lo que ocurre en estos casos. Adems, seguramente habr fallos involuntarios que en los siguientes dias se corregirn. La gente, al fin, tuvo que conformarse, y los que no pudieron conseguir puesto para la noche inaugural, los hicieron reservar para las siguientes. Charles Turner y Howell Shepard fueron increblemente afortunados. Llegaron a la posada del Rey Don Carlos a un momento oportuno, y ya dice el refrn que vale ms llegar a tiempo que rondar un ao. Iban convencidos de no encontrar nada y quedaron agradablemente sorprendidos por la noticia de que dos caballeros que tenan reservada una mesa haban anunciado que no podran asistir. Si, don Diego Hurtado y don Joqun Rzpide, que tenan que marchar a Santa Cruz. Mster Turner y mster Shepard recibieron los boletos que justificaban el derecho a asistir a la inauguracin de la posada y marcharon a sus quehaceres seguros de que pasaran una buena noche. Adems, tenan muchas cosas de que hablar. Aquella noche reunironse en casa del notario y partieron juntos, en un coche descubierto, hacia la plaza. -Conviene mucho que Morales firme -dijo, de pronto, Shepard. -Firmar -asegur Turner-. La crcel est acabando con l. Tal vez si aumentasemos la oferta... -No; le hara sospechar. El precio ha de ser el que dijimos. -Y si el negocio se pierde? -No puede perderse. -Te sobra seguridad y... -Calla -interrumpi Shepard-. Qu quiere ese...? Lo que deseaba el jinete que acababa de surgir de las sombras para penetrar en el escaso circulo luminoso que proyectaba el farol del coche, no poda ser nada bueno, puesto que una mano estremecedoramente firme empuaba un revlver de seis tiros, mantenindose frente a los dos paseantes.
42

-Buenas noches, caballeros -saludo el desconocido. En aquel momento la luz del farol le dio de lleno en el rostro y dej ver un negro antifaz. El cochero, al advertirlo, levant las manos con una rapidez prodigiosa, a la vez que exclamaba: -Virgen Santsima! El Coyote! -Hola, Gutirrez -replic El Coyote-. Puedes bajar las manos. Me interesa ms que cierres los ojos y los odos y olvides que me has visto y que has llevado en tu coche a estos caballeros. Vete y vuelve cuando la campana d las nueve y cuarto. Sin esperar a que se le repitiese la orden, el cochero, tipo clsico del californio de clase humilde, salt del pescante de su vehculo y escap como alma llevada por el diablo. -Tengan la bondad de apearse, seores -sigui El Coyote, dirigindose a los dos hombres-. Depositen veinte dlares en oro en el asiento del conductor. No estara bien que se marchasen sin pagar la carrera. Shepard se llev la mano a uno de los bolsillos del chaleco y por un instante vacil. -Yo no lo hara -le dijo El Coyote-. Antes de que pueda sacar el juguete que lleva bajo el sobaco, le matar. Y no me importar hacerlo. Shepard se estremeci visiblemente, y por fin sac una moneda de oro de veinte dlares y la deposit en el asiento del conductor, luego reunise con Turner. -Sigan adelante -les dijo El Coyote-. Ya les indicar dnde pueden detenerse. Durante unos veinte minutos, los dos hombres caminaron por un jeroglfico de calles hasta perder por completo el sentido de la orientacin. Al fin, el enmascarado les orden que se detuvieran ante una casa de msero aspecto, en la cual les hizo entrar hasta una habitacin alumbrada por una lmpara de petrleo. -Depositen sobre la mesa sus armas -orden El Coyote. Shepard y Turner obedecieron, dejando sus pistolas sobre la sucia mesa. -Ahora vulvanse de cara a la pared y permanezcan as hasta que yo les diga que ya se pueden volver. Los dos se apresuraron a seguir obedeciendo. El Coyote examin las dos armas. La pistola de Shepard, una excelente Remington de cinco tiros, tena en las cachas las iniciales H. Sh. El Coyote se la guard en un bolsillo, y enfundando su revlver acercse al notarios y le registr los bolsillos. En uno encontr lo que buscaba: unas llaves. Las guard tambin, y luego hizo lo mismo con otras llaves que sac de uno de los bolsillos de Turner. Despus de esto, retirse y sali de la habitacin, cerrando con llave la slida puerta. * * *

El enmascarado mir framente a los cuatro hombres que estaban ante l con las manos en alto. -Podis dar gracias a Dios de que hay otro asunto que me interesa ms que el vuestro -dijo-. De lo contrario no saldrais tan bien librados, canallas. Los cuatro bandidos se estremecieron. Llenos de pnico miraron al hombre que los tena encaonados con un revlver de can interminablemente largo y amenazador. Tres minutos antes, alegremente, celebraban con grandes carcajadas, lo fcil que les haba resultado apoderarse de las perlas y de los brillantes de Sun Chih, a quien tenan amarrado en su cuarto, sin que el famoso chino traficante en piedras preciosas hubiera tenido tiempo de enterarse de lo que iba a ocurrirle. Abrieron su caja de caudales, de una sencillez arrobadora; sacaron la fortuna
43

que tan mal guardada estaba en ella, y se disponan a marcharse cuando la aparicin de un enmascarado y de dos revlveres de seis tiros puso el terror en sus corazones, la inmovilidad en sus piernas y en sus labios las palabras: -El Coyote! Ahora El Coyote tena en los bolsillos las perlas y los brillantes que deban ser de ellos. -Es una lstima que alguno de vosotros no quiera hacer una hombrada y trate de empuar su revlver -sigui, despectivo, El Coyote-. Pero ya que no queris luchar como hombres, al menos dadme vuestras armas. Los cuatro hombres desenfundaron con las yemas de los dedos sus armas y las dejaron caer al suelo. -Ahora volveos de cara a la pared y no os movis hasta que yo os lo ordene. Los bandidos obedecieron con cmica rapidez, y El Coyote, acercndose a la habitacin donde estaba encerrado Sun Chih, dijo en voz alta: -Buen trabajo, Turner. Si supiesen la verdad... Oy gemir una cama y comprendi que Sun Chih haba odo lo suficiente. Entonces dej caer sobre un montn de ropa la pistola de Shepard, y dirigindose a los cuatro bandidos, orden: -En marcha. Volved a vuestro jefe y decirle que cuando termine el trabajo que tengo entre manos le atacar para acabar con l y con su banda. Estoy deseando exterminarle. Decirle que aproveche la oportunidad y huya de aqu antes de que El Coyote le expulse. Los bandidos salieron presurosos a la calle y escaparon sin perder un segundo. Tras ellos, El Coyote entorn la puerta de la tienda. Dejando la luz encendida y llevndose los cuatro revlveres que haba arrebatado a los bandidos, mont a caballo y, con la sonrisa en los labios, march en opuesta direccin. Un reloj marc las diez de la noche. A las diez y cuarto, don Csar de Echage apareca en el patio de la posada del Rey don Carlos, acompaado por Ricardo Yesares, el propietario, a quien todos los que estaban all le oyeron preguntar: -Le ha gustado la casa, don Csar? -Ha hecho usted un trabajo maravilloso, Yesares, pero me ha rendido hacindome visitar tantas habitaciones. Con una sola me hubiera hecho perfecto cargo. Haga que me sirvan pronto la cena. Al pasar junto a una de las mesas, salud: -Buenas noches, don Diego. Buenas noches, mi querido Rzpide. Les haca en Santa Cruz. Los dos hacendados rieron alegremente. -Estamos en Santa Cruz -dijo Diego Hurtado-. Estamos en Santa Cruz. Y si no, se lo pregunta a nuestras queridas esposas. Cuando la mujer no se sabe divertir, el marido tiene que hacerlo solo. Esto es un hecho ciertsimo. El rasgueo de las guitarras y el clido castaear de los palillos atrajo todas las miradas hacia el amplio tablado, sobre el cual una pareja iba a bordear, en torno al ancho y picudo sombrero del hombre, una deliciosa danza llena de picarda. Csar de Echage regres a su mesa y sentse ante ella, bostez como si se sintiera muy aburrido y retrepndose en la silla, se dedic a examinar a todos los que haban acudido a la inauguracin del local.

44

Captulo XI
Justicia oculta

Shepard y Turner se convencieron pronto de que era intil aporrear la puerta que les cerraba el camino hacia la libertad. Sus golpes contra ella eran blandos e inofensivos y slo servan para destrozarles las manos, en tanto que la madera continuaba tan slida como antes. Al fin, los dos hombres desistieron de su esfuerzo y conformronse con su suerte, sin imaginar, ni remotamente, cul poda ser. La habitacin en que se encontraban careca de comunicacin exterior y slo por sus relojes podan saber la hora en que vivan y si era de da o de noche. A las seis de la maana, Turner acercse de nuevo a la puerta y quiso probar fortuna. Apenas lo intent la puerta abrise sin ningn ruido. Fue tal el sobresalto del abogado ante aquel hecho inesperado que, lleno de miedo, retrocedi como temiendo que por la abierta puerta surgiese una amenaza tangible. Al cabo de un momento, tanto Shepard como l se serenaron y decidironse a terminar de abrir la puerta. No vieron a nadie. Saliendo del cuarto que les haba servido de crcel, cruzaron un corto pasillo y llegaron a una habitacin ms amplia, en cuyo centro vieron una mesa sobre la cual estaba su dinero, las llaves que les haban sido quitadas y la pistola de Turner. Apresuradamente, los dos hombres recogieron todo aquello y por la otra puerta salieron a otro corredor que desembocaba en la salida principal de la casa. Al encontrarse en la calle y acariciados por la luz de la madrugada, Shepard y Turner sintieron un profundo alivio. Sin aguardar ms, corrieron hacia sus casas, a las que llegaron despus de varios y fracasados intentos de dar con las calles ms conocidas. Tanto a Shepard como a Turner les aguardaba una desagradable aventura, personificada por varios agentes de polica instalados en sus casas y que les dieron el alto, anuncindoles que quedaban detenidos. Media hora despus de haberse separado, los dos volvan a encontrarse en el edificio donde estaba la Jefatura de Polica de Los ngeles, frente al nada agradable Teodomiro Mateos, jefe de la polica, a quien los dos abogados conocan demasiado bien. -Qu significa esto? -pregunt furiosamente el notario. Mateos le mir burlonamente. Howell Shepard, siempre le haba sido antiptico, y Turner, mucho ms. Los dos le trataron siempre con mucho desprecio. La situacin haba cambiado, y ahora el californiano, a quien las leyes yanquis haban colocado en el importante puesto de jefe de polica, iba a demostrar que tambin saba ser desagradable. -Conoce usted esta pistola, seor Shepard? -pregunt, empujando hacia el notario una Remington que tena sobre la mesa, ante l. Shepard la mir un momento y dijo en seguida: -S, es ma. -Es suya? Y cmo explica que siendo suya no est en su poder? -Es que me la quitaron. -Quin fue tan audaz que le arrebat su pistola, seor Shepard? -pregunt Mateos. -El Coyote. Nos asalt en plena calle, cuando bamos a la inauguracin de la nueva posada. Nos llev a una casa solitaria y nos tuvo en ella hasta la madrugada.
45

Teodomiro Mateos sonri burlonamente. -Deben de haber pasado una noche terrible -se condoli. Y dirigindose a uno de sus hombres, le orden: -Registre a estos caballeros; pero hgalo con todos los respetos. El polica obedeci, sin hacer caso de las protestas del abogado y del notario, que aseguraban que se estaban violando todos sus derechos de ciudadanos de California. -No se preocupen -sonri el jefe-. Si los violados son los derechos, dejen que sean tambin ellos los que reclamen. Contemplando luego los objetos que se haban sacado de los bolsillos de los dos hombres, coment, dirigindose a Turnen -Por lo visto, a usted, seor Turner, El Coyote no le quit la pistola. Y, a pesar de su fama de ladrn, no ha tocado un centavo del contenido de sus carteras. Turner y Shepard comprendieron al mismo tiempo que durante todo el rato haban notado, sin darse cuenta exacta de ello, que el comportamiento del Coyote al dejar sus carteras, la pistola de Turner y hasta sus ricos relojes, era anormal e inexplicable. -Eso lo hizo para... -Para qu, seor Turner? -pregunt severamente Mateos. Y volvindose hacia Shepard, agreg-: Tal vez usted, mi querido notario, pueda explicarme lo que su compaero de fechoras no parece saber. Dnde perdi esta pistola? -Ya le he dicho... -empez Shepard. -Me ha dicho una tontera -interrumpi Mateos-. Pero, ya que insiste en ello, le explicar un cuento. Esta noche se ha cometido un robo muy audaz en casa de Sun Chih. Adems de dinero le fueron robadas perlas y diamantes por un valor total de unos sesenta mil dlares. No es corriente que se cometan robos tan importantes. -Qu quiere decir con eso? -gru Shepard. -Sencillamente, que en casa de Sun Chih se encontr una hermosa pistola Remington, en cuyas cachas se vean las iniciales H. Sh. Y como ya ha reconocido usted que la pistola es suya, que la ha perdido o se la ha robado El Coyote, aunque no le toc ni uno de sus hermosos billetes de banco, debemos creer que el autor del robo es usted. Adems, el pobre Sun Chih oy cmo usted hablaba con el seor Turner... -Esto es una conspiracin canallesca! -rugi Shepard-. No tolerar que se pisoteen nuestros derechos legales... -Puede pedir que venga un abogado a representarle o ayudarle a salir del mal paso en que anda metido, Shepard -dijo Mateos-. Hasta ahora, a pesar de que todos sabamos que era usted un asqueroso sinvergenza jams pudimos probarlo; pero ha llegado ya la oportunidad que necesitbamos y sospecho que va a pasar muchos aos en la crcel antes de poder contemplar de nuevo las calles de Los ngeles. A continuacin, Mateos orden que se buscara a un abogado, a vanos testigos y que se trasladaran todos a casa de Shepard. Se cumplieron estos trmites y una vez all se procedi a un concienzudo registro de la casa. El primer hallazgo importante tuvo lugar en un cuartito excusado, donde, bajo unos montones de ropas, se encontraron dos revlveres del 44, bien engrasados, y varias cajas de cartuchos. -Veo que no siempre usa su hermosa pistola -coment Mateos. -Esos revlveres no son mos! grit Shepard -Por qu dice eso? -pregunt el jefe de polica-. No es pecado guardar en casa armas... Eh! Un momento! Toda la burlona cortesa de que hasta entonces haba hecho gala el polica desapareci como por ensalmo. Su mirada estaba fija en la culata del Colt que tena entre las manos. En seguida cogi el otro y lo examin con igual atencin. Por ltimo, volvise hacia Shepard y dijo duramente: -Seor Shepard, esto
46

solo puede enviarle a la horca. De ahora en adelante le prevengo que todo cuanto diga podr ser tenido en cuenta contra usted y utilizado en su prejuicio. -Qu quieres decir eso? pregunt el abogado que representaba a Shepard. -Estas armas son Colts calibre 44 y modelo Pilbey. -Y qu? -Pues que las fabric el coronel Colt y las reform muy eficazmente el comandante Pilbey, incluyndoles un extractor de nuevo sistema y una culata especial a base de un rayado de metal que permite su mejor ajustamiento a la mano. Pilbey nos envi una primera remesa de cien revlveres de sos, y apenas hubieron llegado fueron robados por los bandidos que han convertido esta poblacin en un feudo. Estos dos revlveres corresponden a esa remesa. Shepard vacil, como si hubiera recibido un terrible golpe en el pecho. Haciendo un esfuerzo logr replicar: -Es una canallesca conspiracin!... Pero se daba cuenta de que a sus palabras les faltaba verosimilitud. Termin el registro sin encontrar nada ms. Al llegar de nuevo al despacho, Mateos seal la caja de caudales y pidi a Shepard: -brala. El notario sac el llavero donde guardaba las llaves de su casa y busc entre ellas. Al fin anunci: -No est. Me la han quitado. -Est bien refunfu Mateos-. Veo que no quiere ayudarnos en nada; pero le advierto que su actitud no le favorece lo ms mnimo. Registraremos de nuevo. No hizo falta un registro muy concienzudo, pues uno de los policas recordaba haber visto una llave dentro de una caja de tabaco picado. Se busc la caja y entre el tabaco se encontr la llave. -Buen sitio para guardar la llave gru el jefe de polica-. Debe de haberlo hecho para que no se le apolille. Sin preguntar a Shepard si aqulla era la llave de la caja fuerte, el propio Mateos la meti en la cerradura y la hizo girar. En seguida abrise la puerta y apareci el interior de la caja, lleno de papeles y documentos. Por un momento Mateos pareci defraudado; pero no tard en hacer retirar los papeles. Debajo de todos ellos apareci un saquito de gamuza lleno de redondas y pursimas perlas. -Bien, Shepard, creo que ya tenemos bastante -anunci el jefe de polica, en tanto que el notario se dejaba caer, sin fuerzas, en un silln-. Ahora veremos si su compaero est tan bien surtido de armas robadas y de perlas o diamantes. * * *

Aquel medioda circul por todo Los ngeles la noticia de que el notario Shepard y el abogado Turner haban sido detenidos bajo la probada acusacin de formar parte de la banda que vena asolando la ciudad y, ms concretamente, de haber robado una fortuna en dinero, perlas y brillantes al chino Sun Chih. Como complementos que probaban la culpabilidad de ambos personajes, estaba la declaracin de Gutirrez, el famoso cochero que fue careado con los acusados, quienes afirmaban que l los haba llevado en direccin a la posada del Rey Don Carlos. A esto replic negativamente Gutirrez, probando con abundancia de testigos que en el momento a que se referan aquellos seores l estaba bebiendo en la taberna de Jacinto, y su coche estaba a la puerta. Jacinto confirm las palabras de Gutirrez, agregando: ' -No puedo olvidarlo, porque me pag con una hermosa moneda de veinte
47

dlares. Veo demasiado pocas para olvidar la llegada de una de ellas a mi casa. -Esa moneda se la dimos nosotros! -grit Shepard. -Le pidieron permiso al Coyote para que antes de llevrselos les permitiera pagar la carrera, no? -ri Mateos, que se senta muy satisfecho de haber podido al fin, cazar a dos de la banda. -Fue l quien nos oblig a pagar -dijo Turner. -Todo eso es mentira y est bien claro que lo es -dijo el polica-. Adis, Gutirrez; gracias por su ayuda. Aquella noche, Charles Turner y Howell Shepard durmieron en dos celdas inmediatas a la que ocupaba Jos Morales.

Captulo XII
El rancho Morales

-Cmo ha podido acumular tantas y tan falsas pruebas contra esos dos hombres? Yesares sonri ante la pregunta de Serena. -Usted no entiende todava -dijo-; pero maana lo sabr todo. Su padre saldr de la prisin y entonces comprender que si Shepard y Turner son inocentes de un delito, en cambio son culpables de otro, quiz menos grave a los ojos de la ley. Pero creo que vale ms que pasen una larga temporada en la crcel e incluso opino que sera un bien que los ahorcasen. -Qu horror! No comprendo cmo puede usted hablar as. Claro -agreg Serena ms dulcemente-, que usted ha vivido una existencia terrible, teniendo que luchar contra tantos enemigos... -S; no ha sido una existencia fcil -suspir Yesares-. He tenido que matar a muchos hombres. Y ahora slo bajo una falsa apariencia puedo vivir en paz. Si llegasen a saber quin soy en realidad, terminaran conmigo al momento. -Por m nunca lo sabrn -asegur de nuevo la joven. Luego, mirando a los ojos a su compaero, murmur-: Y, sin embargo, no parece usted un hombre terrible. Quiz con la mscara y los revlveres... -La realidad siempre desilusiona. Usted me imagina muy distinto, no? -Tal vez; pero quizs ms que distinto lo imaginaba menos natural. Quiero decir que El Coyote fue siempre para mi una especie de caballero andante, un Amads de Gaula, o un Arts. Un ser que no poda ser real. Ricardo Yesares inclin la cabeza. -Tendr que pedirle perdn por haberla defraudado. -Oh, no! -exclam impetuosamente Serena-. Al contrario. Usted ha sido un sueo irreal convertido de pronto, para felicidad ma. en una realidad tangible. -Para felicidad suya? -pregunt, con voz ronca, Yesares. -S -musit-; pero quizs exista otra mujer que tenga ms derecho que yo a esa felicidad. Estaban solos, rodeados por la maravillosa hermosura de la tierra de California, la Reina de las Flores. La tierra suba en ligeras oleadas hasta las lejanas montaas.
48

Nadie estaba lo bastante cerca para verles ni orles. Ricardo Yesares, vencido por la expresin de las acuosas pupilas que eran azules como los lagos que, formados por el derretir de los montes Shasta, pagan a su inmenso padre ofrecindole ntidos espejos para que contemple en ellos su ptrea majestad coronada de eternas nieves, tom entre sus brazos a Serena y, cerrando los ojos, se hundi en aquellas aguas que en vez de fras eran clidas como si bajo su superficie ardiese un volcn. Los labios de los dos jvenes se unieron, y durante unos segundos el amor fue dueo absoluto de ellos. -Perdn, Serena -pidi Yesares cuando al fin encontr fuerzas para apartarse de la muchacha. Las nrdicas pupilas de Serena se iluminaron de felicidad. No contest nada; pero apoy su hermosa cabeza sobre el pecho de Yesares, quien bes suavemente sus negros cabellos, que olan a heno florido. * * *

-O sea, que ests enamorado como un chiquillo de Serena Morales -sonri Csar de Echage, cuando Yesares le hubo relatado parte de lo ocurrido. -S, estoy loco por ella. -Sin embargo, no pareces muy alegre -advirti Csar. -Es que... no estoy seguro de que ella me quiera. -No ests seguro de su amor? No obstante, por lo que me has contado y por lo que adivino, creo que tienes pruebas ms que sobradas de que Serena te ama. -No, Csar. A quien ella ama de verdad es a ti. -Eh! -Quiero decir que est enamorada del Coyote. Si supiese que yo no soy ms que un agente tuyo su amor se marchitara. -Es posible que tengas razn -admiti Csar-. No se me haba ocurrido que pudiera suceder eso. Claro que las mujeres siempre son extraas y a lo mejor se alegrara si supiera que no eres lo que ella ha credo. -No me atrevo a hacer la prueba. Prefiero alejarme... -No, eso no -interrumpi Csar-. Me has sido demasiado til para que yo piense, ni por un instante, en separarme de ti. , -Pero si no le digo la verdad y luego ella la descubre... puede vengarse... -No lo creo. Pero, de todas formas, no hagas nada hasta que yo te lo diga. Ahora lo que corre prisa es hacer salir de la prisin a Morales. Un abogado ha sido encargado ya de ese trabajo. Dentro de unas horas, Serena y su padre te visitarn. T explcales lo siguiente. Durante veinte minutos Csar de Echage estuvo dando detalladas instrucciones a Yesares. Cuando hubo terminado se levant, y saliendo de la posada del Rey Don Carlos, march a su rancho en un cmodo carricoche. Al verle cualquiera hubiese credo que todo su trabajo estaba ya terminado. Sin embargo, an faltaba mucho que hacer. * * *

-No comprendo nada, seor Yesares -dijo el padre de Serena-. Ha conseguido usted desconcertarme. O quiz ms que usted la noticia de que no hay tal falsificacin. Yesares sonri ante el desconcierto de Morales. -La explicacin es muy sencilla -dijo el joven-. Hace muchos aos usted recurri al seor Greene para que le proporcionase el ttulo de propiedad de sus tierras. No es cierto?
49

-S, y el seor Greene se olvid... -No, no se olvid. El seor Greene consigui el ttulo original de la propiedad del rancho Morales, que estaba en Sevilla, sin haber llegado nunca a California. En cuanto lo tuvo en su poder se lo envi a usted; pero la diligencia en que venia fue asaltada por los bandidos, quienes, entre otras cosas, se llevaron su titulo de propiedad. Como usted no insisti, el seor Greene supuso que haba recibido el documento y que, como ocurre tantas veces, se haba olvidado de darle las gracias. -Es posible que el, seor Greene haya pensado eso? -pregunt Morales. -S, lo pens; pero no le dio excesiva importancia. Lo consider muy natural y no tard, tambin l, en olvidarse de todo lo referente al documento en cuestin. -Y qu fue de ese documento? -No lo sabemos -contest Yesares-; pero cabe suponer que rodando de mano en mano llegase a las de Shepard. l era lo bastante listo para comprender en seguida la importancia que para sus intereses poda tener el documento. Inmediatamente le anunci que se iba a revisar la sentencia acerca de la propiedad de su rancho y le previno de los supuestos peligros que le amenazaban si no legalizaba usted su situacin. Le habl de un hbil falsificador de documentos y le hizo entrar en relaciones con l. Por un elevado precio usted obtuvo un documento de apariencia legal que justificaba sus derechos a la tierra que le fue otorgada a su abuelo por el rey Carlos III de Espaa. -As es. -Pero usted, poco prctico en las medidas antiguas a que hace referencia el documento, no vio que no slo trataba de demostrar que las actuales tierras eran suyas, sino que, adems, reclamaba una superficie cinco veces mayor que la actual. Eso fue lo que llam la atencin de los encargados del registro, quienes, al examinar con ms cuidado el documento, vieron los detalles que demostraban su falsedad y se apresuraron a denunciarle. -Pero, no se ha demostrado...? -Un momento -interrumpi Yesares-. Djeme seguir con mi historia. El documento era falso y usted fue legalmente encarcelado. No dijo nada contra Shepard porque supona que l era amigo suyo y que si hizo algo fue slo buscando, aunque equivocadamente, su beneficio. -En efecto. Mi honor me impeda complicar a Shepard. -l tuvo menos escrpulos. En primer lugar, le envi a Turner, que es un compinche suyo, e hizo que procurase desanimarle lo ms posible. Despus, y porque estaba loco por su hija, trat de convencerla de que deba casarse con l a fin de que l pudiese interponer en su favor toda su influencia. Eso era mentira, ya que la justicia actual es bastante ms decente de lo que supone la mayora. El plan de Shepard era otro. Quera que usted le cediese todos los derechos y responsabilidades sobre el rancho. Una vez dueo de todo, mostrara el documento real, que ya haba hecho meter entre los dems documentos relativos al caso, y en sustitucin del falso, cosa que no le cost mucho, ya que, como abogado y notario, tiene libre acceso a los archivos del juzgado. El documento real deba probar que el rancho Morales no slo le perteneca en su totalidad, sino que numerossimas tierras que estaban en poder de otro eran tambin suyas. El valor del rancho se quintuplicara... -Pero si ya se haba demostrado que el documento era falso... -Se volvera a demostrar que era legtimo, y se echara sobre los que hicieron las revisiones la acusacin de que obraron precipitadamente al emitir su juicio. El documento era legtimo y nadie podra probar que no lo fuese. Usted habra perdido su rancho y su hija. Y Shepard habra ganado una mujer hermosa y un rancho magnfico.
50

-Pero en cambio, ha ganado la crcel -dijo Serena, con voz firme. Y mirando a Yesares, agreg: -Ahora comprendo sus palabras, seor Yesares. Shepard es inocente de un delito, pero culpable de otro que, a mi entender, es mil veces peor. -Me cuesta trabajo creer que todo esto haya podido ocurrir -murmur Morales-. Casi tengo que estar agradecido a Shepard por haber aumentado el rancho. -En cierto modo, s -sonri Yesares. -Nunca llegar a conocer la verdadera naturaleza humana -suspir el viejo-. Siempre cre a Shepard un hombre recto y honrado. Y no slo resulta que me quera estafar, sino que, adems, es jefe de una banda de canallas. Qu mundo! -Un mundo lamentable -dijo Yesares, ponindose en pie-. No le entretengo ms, porque supongo que usted debe de querer regresar a su rancho. -Y usted tendr que revisar los guisos y preparar alimentos para la cena, no? -Tambin hay algo de eso -admiti Ricardo Yesares. -Muchsimas gracias por todo -dijo Morales, tendiendo la mano al joven-. No s cmo agradecerle el inters que se ha tomado por m. -No tiene mayor importancia que la de un favor a un amigo. Somos de la misma raza. Adems, el seor Echage fue quien obtuvo de su cuado las noticias que nos pusieron sobre la pista verdadera. De todas formas, les agradecer que alguna noche vengan a cenar a esta posada. -Se lo prometo -dijo Morales-. Y no olvidar la promesa. Yesares los acompa hasta la puerta. Mientras el padre de Serena parta en busca del conductor del coche en que haban llegado, la joven se volvi a Yesares y murmur: -Esta noche habr luna llena otra vez. -S -murmur Ricardo. -Yo no podr resistir la tentacin de bajar al jardn. La madreselva huele mejor de noche. Estar junto a ella. Yesares no pudo replicar porque en aquel momento regres el seor Morales arrastrando a un cochero, a quien apostrofaba: ,< -Eres tan gandul como siempre, Gutirrez! Eres terrible! Lo hizo subir al pescante y de nuevo estrech la mano del dueo de la posada del Rey Don Carlos. A continuacin ayud a Serena a subir al coche y luego se sent junto a ella. Desde la puerta de su establecimiento, Ricardo Yesares vio alejarse el coche y varias veces fue premiado con la clara mirada de aquellas pupilas, que eran como las aguas en que se refleja el monte Shasta. En voz baja y casi sin darse cuenta de lo que deca, murmur: -La madreselva huele mejor de noche. -sa es una gran verdad, Yesares -una voz tras l. Yesares volvise, sobresaltado. -Oh, Csar! -exclam-. Estabas aqu? -Llegu hace un rato y estuve escuchando -sonri el estanciero-. La madreselva huele mejor de noche. S, es muy cierto. Debe de tener una explicacin cientfica; pero es ms bonito creer que huele as porque trata de embriagar a los enamorados. Lo malo es que esta noche no podrs aspirar el olor de la madreselva del rancho Morales. -Qu quieres decir? Qu es lo que has odo? -Lo suficiente para asombrarme de las citas que da cierta joven y de las cosas que prometen ciertos ojos claros como las aguas... Bueno, no quiero ruborizarte. Esta noche necesito que la pases entera en la posada. Alguien sospecha algo. Y si se confirmaran esas sospechas, mi falso Coyote y el verdadero pagaran las
51

consecuencias de una cita amorosa. Maana tambin habr luna llena. Y sonriendo de una manera muy extraa, Csar se alej lentamente, dejando a Yesares sumido en un mar de encontradas emociones.

Captulo XIII
Donde florece la madreselva

Las blancas flores desbordaban el muro de rojos ladrillos y embalsamaban el aire con su penetrante aroma. Serena, sentada en la terraza donde floreca la madreselva, tena la mirada fija en el camino. De pronto, un jinete apareci en un recodo y avanz hacia el rancho. La luna pona de manifiesto casi todos los detalles de su traje. Serena comprendi quin era el que llegaba. -El Coyote! -murmur. El jinete no desmont. Desde su caballo quedaba su cabeza al nivel de la balaustrada. -Ricardo! -musit Serena. El Coyote levant la cabeza. La luz de la luna reflejse en la triangular peca de su oreja derecha. -Debo hablarte, Serena -dijo con voz ronca. -No es necesario que digas nada -susurr la joven. -Tengo que decirte algo muy importante. No debiera haber venido. Corre peligro mi vida y la de otro; pero no puedo callarte la verdad... -Existe otra mujer? -pregunt Serena, sintiendo hielo en su corazn. -No! Slo existes y existirs t, vida ma. Y te juro que cuando est lejos de aqu, junto a los lagos en que mira el monte Shasta, recordar tus pupilas. -Por qu? -casi grit Serena-. Por qu te marchas? Por qu hablas de recuerdos y de sueos cuando podemos vivir una hermosa realidad? -No podemos -asegur El Coyote. -Por qu? Porque temes que quiera retenerte aqu e impedir que sigas tu vida heroica? No; ya comprendo que debes seguir tu vida de aventuras. Pero yo no ser un estorbo. Si me quieres a tu lado luchar junto a ti como lucharon junto a sus esposos las mujeres de los vikingos y las de Espaa. Tengo sangre de dos razas heroicas y ser capaz de estar siempre a tu lado y de soportar todas las privaciones que te agobien. -No se trata de eso, Serena. Es algo ms grave. Ya s que no debiera hablar; pero no me queda otro remedio que hacerlo. Yo no soy El Coyote. -Eh! Pero... si t has dicho... -Djame contarte. Yo sirvo a las rdenes del Coyote. Soy quien le representa en ciertos momentos en que l no puede actuar, so pena de descubrir su verdadera personalidad. Soy el sustituto del Coyote. Nada ms. Su mano derecha pero l es el cerebro. -Es posible que..., que me hayas engaado? -No tuve otro remedio que hacerlo, Serena. Debo la vida a ese hombre incomparable, y destrozara mi vida y mis esperanzas antes que faltar a lo que promet.
52

Si quieres, puedes denunciarme. -No..., no; eso no. Pero... era necesario mentir? -Lo era. T no comprendes la grandeza de nuestra misin. Admiras los efectos y no te das cuenta de que para lograr un triunfo hay que trabajar unidos mucho tiempo, sacrificarnos, laborar en la oscuridad. Serena inclin an ms la cabeza. -Perdname -murmur-. Estoy aturdida. -Creas que te amaba un prncipe y de pronto has descubierto que slo se trataba de un escudero. Lo comprendo, Serena. Adis. Maana partir a una misin y no volvers a verme. Mejor que sea as. No por m, sino por el jefe a quien sirvo, te ruego que calles todo esto. Que nadie sepa la existencia de dos Coyotes. Al hacerlo ayudars al hombre de quien realmente ests enamorada. Adis. Maana, cuando la luna se asome al cielo, pasar por aqu camino de mi nueva misin. * * *

Ricardo Yesares marchaba hacia el valle de San Gabriel. Una inesperada orden de su jefe le impeda de nuevo realizar sus deseos. Pero su deber era cumplir lo que le mandase el hombre a quien deba la vida. -Puedes detenerte un momento junto a la tapia donde crecen las madreselvas del rancho Morales -le haba dicho Csar-. Si hay alguien asomado a la terraza, acrcate y abre esta carta y lela a la luz de la luna. Est escrita con letra muy grande a fin de que no tengas ninguna dificultad. Yesares estaba ya muy cerca del rancho y en su corazn batallaban dos fuerzas contrarias. Deba acercarse o no a la mujer que estaba enamorada del Coyote? Una masa de madreselvas separse de la desbordante cascada de flores blancas y perfumadas. Casi al momento Yesares comprendi que se trataba de una figura vestida de blanco. Acercse ms y capt el brillo de unos ojos azules como el cielo, como las aguas de los lagos... -Ricardo. Era la voz de ella. Yesares acercse ms y con nerviosa mano abri la carta que le haba entregado El Coyote. La ley rpidamente, enterndose, con admiracin y agradecimiento, de lo que Csar haba hecho por l la noche anterior. Tras guardar la nota en un bolsillo salt al suelo, y utilizando como escalones las grietas del muro, lleg a la balaustrada. Serena, con la cabeza y el busto cubiertos por blanca mantilla de blonda, sonri feliz. -Perdname -musit. -De qu, amor mo? -Ya lo sabes. He pasado un da terrible, temiendo siempre que te marchases sin pasar por aqu... Y sobre todo, temiendo que creyeses que amaba a un smbolo y no a un hombre. -Es que... -empez Yesares. -Por favor, djame hablar. Ayer noche t hablaste ms que yo. Hoy me corresponde a m. No me importa que no seas el verdadero Coyote. Si t quieres, ser incluso una fiel servidora del Coyote. Ricardo Yesares se puso en pie y cobij entre sus brazos a Serena Morales. El aire embalsamse an ms con el aroma de las madreselvas, agitadas un momento. * * *

53

Csar de Echage se contempl en el espejo. Tras l, Guadalupe Martnez aguardaba a que su amo le diera la orden para la cual la haba llamado. -Qu te parece mi cara, Lupita? -pregunt Csar. -No comprendo -murmur Guadalupe. -No ves nada distinto en ella? -No. -Est en la oreja derecha. Guadalupe se fij con ms atencin. -Esa peca... -murmur. -S. Es nueva. -Por qu? -Porque nos va a ser muy til. Tendremos que cultivarla con mucho cuidado. Es la marca del Coyote. Muy curioso, verdad? El Coyote marca a sus enemigos con un balazo en el lbulo de la oreja, y l, a su vez, tiene una peca que le denuncia. -Es algo nuevo? -pregunt Guadalupe. -S. Ayer noche la utilic por primera vez para... El espejo reflej la extraa expresin del dueo del rancho de San Antonio. Guadalupe sinti un sbito temor. Aquella mirada... la haba visto ella aos antes, cuando Leonor de Acevedo estaba an en el mundo y todava no era la esposa de Csar de Echage. -La utilic para hablar de amor a una mujer -sigui Csar, borrando con una toalla la falsa peca. -De amor a una mujer? -S. Haca aos que mis labios no pronunciaban semejantes palabras. Me sent ms joven. Y sin darse cuenta de la ansiedad de Guadalupe, agreg: -Eran palabras de amor, dichas en nombre de otro. Csar contempl la toalla manchada por la pintura de la peca. -Slo as pude pronunciarlas -dije. Ahora, otro nombre marcha a recoger lo que yo sembr. Si es que supe hablar bien. -Estoy segura de que ella amar a ese hombre. Csar solt una carcajada; luego, sus ojos se nublaron y Guadalupe adivin lo que estaban recordando. La mirada de la muchacha se pos en la miniatura de Leonor de Acevedo, que descansaba en la mesa. -Contra ella no puedo nada -pens-. Todava no puedo nada. -Y en voz alta pregunt-: Es necesario que siga exponiendo su vida? -Por qu no? Para quin tiene inters la vida? Guadalupe no contest. Era la duea real del rancho; su palabra era ley por todos acatada. Y para ella..., para ella s que tena importancia la vida de Csar de Echage. Sin embargo, con voz serena, replic: -Debo prepararle algo, mi amo y seor? -No; hoy, no; pero maana, s. Ya te avisar. Quiero acabar con esa banda que impera en Los ngeles: con la banda de la Calavera.

54