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ALAS NOCTURNAS Robert Silverberg

I Ruma es una ciudad construida sobre siete colinas. Dicen que fue una gran capital en uno de los ciclos pasados. De esto no s nada, puesto que pertenezco a la hermandad de los Vigas y no a la de los Memorizadores; pero cuando hube divisado por primera vez a Ruma, al llegar desde el sur en el crepsculo, pude darme cuenta de que realmente debi haber sido muy importante. An ahora es una gran ciudad, con muchos miles de habitantes. Sus altas torres se erguan destacndose contra el sol poniente. Las luces comenzaban a brillar, atractivas. Hacia mi izquierda el cielo se incendiaba a medida que el sol iba renunciando a sus dominios. Franjas de colores azul, violeta y carmes se enroscaban y retorcan en la danza precursora de la noche. A mi derecha, ya estaba oscuro. Trat, sin xito, de identificar las siete colinas, sabiendo sin embargo que sta era la Ruma majestuosa, hacia la cual todos los caminos conducan. En ese momento sent reverencia y respeto por las obras de nuestros antepasados. Nos detuvimos a descansar a la vera del largo camino recto, siempre mirando hacia Ruma. Entonces habl: Es una bella ciudad. Creo que hallaremos trabajo. Cerca de mi Avluela movi sus alas irisadas. Y comida? pregunt con su voz agudaY refugio? Y vino? Tambinrepliqu, hallaremos tambin todo esto. Cunto hace que caminamos, Viga?me pregunt. Dos das y tres noches. Si lo hubiera hecho volando, hubiera tardado mucho menos. T sle contest, pero nos hubieras dejado muy atrs, para nunca volvernos a ver. Es se tu deseo? Entonces se me acerc y frot cariosamente la burda tela de mi manga. Luego se apret contra m tal como lo hubiera hecho un gatito mimoso. Sus alas se desplegaron, y eran un sutil encaje, a travs del cual se distorsionaban mgicamente las luces del crepsculo y las que se iban encendiendo en la ciudad. Pude sentir entonces la fragancia de su pelo, mientras la rodeaba con mis brazos envolviendo su cuerpo estilizado como el de un muchachito. 2

Me dijo: T sabes que mi deseo es quedarme contigo para siempre, Viga. Para siempre! S, Avluela. Y seremos felicesdije, mientras la soltaba. Entraremos en Ruma ahora? Creo que deberamos esperar a Gormon le dije mientras haca un gesto negativo con la cabezaPronto estar de vuelta de sus exploraciones.No quise que supiera que estaba agotado. Era una nia de diecisiete aos; qu poda saber del cansancio de la edad? Soy viejo. Es verdad que no tan viejo como Ruma, pero bastante viejo. Mientras esperamos, puedo volar? Vuelale dije. Me acuclill al lado del carrito y acerqu mis manos al calor del generador, que vibraba rtmicamente, mientras Avluela se preparaba a volar. Primero se quit los vestidos, porque sus alas son dbiles y no pueden levantar el peso agregado. Con destreza y suavidad se liber de las burbujas vtreas que cubran sus pies, de la chaqueta carmes y de los suaves y peludos pantalones. La luz, al desvanecerse en el oeste, cubri su esbelta figura. Como todos los Voladores, su cuerpo no tena un gramo de ms: sus senos se reducan a dos leves protuberancias, sus nalgas eran chatas y sus muslos tan delgados que cuando estaba de pie quedaba entre ellos una amplia separacin. Pesara cincuenta kilos? No creo que tanto. Mirndola, y por comparacin, me sent gordo, ligado a la tierra, un ser de grosera continencia, y sin embargo no soy grueso ni pesado. Cerca del camino se puso de rodillas en tierra, con la cabeza tocando el suelo, musitando el ritual de los Voladores. Me daba la espalda. Sus delicadas alas temblaban llenas de vida y la nimbaron de rosa, como una frgil capa batida por el viento. Nunca fui capaz de comprender cmo tan tenues alas podan levantar siquiera una forma tan grcil como la de Avluela. No eran alas de halcn, eran alas de mariposa, surcadas por venas, y transparentes, con zonas pigmentadas de bano, turquesa y escarlata. Un fuerte ligamento las una a los chatos msculos que tenia debajo de los omplatos, pero careca de las bandas de fuertes tendones que son necesarios para el vuelo y del macizo hueso del pecho comn a las criaturas voladoras. Oh, bien s que los Voladores usan algo ms que sus msculos para remontarse y que en sus iniciaciones existen rituales mgicos. Aun siendo yo miembro de los Vigas, era escptico en lo que se refera a las hermandades ms misteriosas. Avluela termin de musitar su ritual. Se puso de pie y aprovechando la brisa, se elev a cierta distancia del suelo. All se mantuvo, suspendida sobre el cielo y la tierra mientras sus alas se movan frenticamente. Todava no haba oscurecido y las alas de Avluela eran solamente alas para la noche. De da no poda volar, pues la terrible presin del viento solar la precipitara a tierra si lo hiciera. Ahora, a mitad de camino entre el crepsculo y la oscuridad, no era, an el mejor momento para elevarse. La vi lanzarse hacia el este, recortndose contra el resto de luz. No solamente sus alas, sino tambin 3

sus brazos batan el aire; su carita revelaba la intensa concentracin mientras sus delgados labios repetan las palabras de su hermandad. Se pleg sobre si misma y luego sali disparada, la cabeza hacia un lado y las piernas a otro y, abruptamente, comenz a flotar horizontalmente, mirando hacia abajo, batiendo el aire con sus alas. Arriba, Avluela, arriba! Y arriba iba, conquistando por el mero esfuerzo de su voluntad los vestigios de luz an existentes. Con placer contempl su desnuda figura recortndose sobre la oscuridad. La poda ver claramente pues los ojos de un Viga son agudos. La altura a la que volaba era de cinco veces la suya propia; ahora, sus alas se hallaban totalmente desplegadas, y esto haca que las torres de Ruma se eclipsaran parcialmente para m. Me salud con la mano. Le tir un beso y le dije palabras de amor. Los Vigas no se casan ni tienen descendencia, pero Avluela era como una hija para m y me enorgulleca enormemente el verla volar. Hacia ya un ao que viajbamos juntos, desde que nos habamos encontrado en Agupto, pero a m me pareca que la hubiera conocido toda mi larga vida. Ella fue quien me insufl renovadas fuerzas. No s cul fue la escondida faceta ma que ella logr revelar. Seguridad? Sabidura? Una continuidad con los tiempos que precedieron su nacimiento? Todo mi anhelo consista en que ella me profesara el mismo cario que yo le tenia. Ahora se hallaba lejos. Estaba entregada a mltiples piruetas, zambullidas, elevaciones, giros y alados pesos de danza. Su largo pelo renegrido volaba alrededor de ella. Su cuerpo pareca solamente un apndice de las dos enormes alas que relucan, pulsaban y brillaban en la noche. Se elev, feliz de su area libertad, hacindome sentir an ms pegado al suelo, y como un rayo se dirigi ligera en direccin a Ruma. Todo lo que vi de ella fueron las plantas de sus pies, las puntas de sus alas, y luego desapareci. Suspir y puse mis manos bajo mis brazos, para calentarlas. Por qu senta fro mientras una muchachita como Avluela poda volar desnuda por el aire? Nos hallbamos en la duodcima de las veinte horas, momento en que yo deba realizar mi tarea de Viga. Fui hasta el carretn, abr las cajas y prepar los instrumentos. Algunas de las cubiertas de los diales estaban ya borrosas y amarillentas, las agujas haban perdido su fluorescencia; las cubiertas de los instrumentos tenan manchas de salitre, restos de la poca en que los piratas me asaltaron en el ocano terrestre. Los niveles y los sealadores, gastados y resquebrajados, respondieron a mi contacto, cuando comenzaron las operaciones preliminares. Primero se ruega para obtener una mente pura y perceptiva; luego se crea la afinidad para con los instrumentos y finalmente se precede a realizar la observacin propiamente dicha, interrogando a los cielos en bsqueda de los enemigos del hombre. Tales son mi habilidad y mi pericia. Mientras manipulaba llaves y botones trataba de dejar mi mente libre de todo otro pensamiento, a fin de que yo mismo me transformara en una extensin de mis instrumentos. Acababa de traspasar el umbral, y me hallaba en la primera fase de mi tarea de Viga cuando o una voz resonante que dijo a mis espaldas: Bien, Viga, cmo va eso? 4

II Me desplom sobre mi carrito. Senta un verdadero dolor fsico cuando alguien me arrancaba tan inesperadamente de mi trabajo. Por un momento me pareci que garras gigantescas atenazaban mi corazn. Mi cara se enrojeci, mis ojos se negaban a enfocar y la saliva escapaba de mi boca. Tan pronto como me fue posible tom las medidas protectoras adecuadas para aliviar el esfuerzo metablico y me apart de mis instrumentos. Ocultando mi temblor cuanto me fue posible, me volv. Gormon, el otro miembro de nuestro grupo, haba aparecido y se hallaba parado, con cierto garbo, a mi lado, mientras rea divertido por mi malestar. Sin embargo, no pude enojarme. No se debe demostrar disgusto hacia una persona sin hermandad, no importa cul fuere la provocacin recibida. Con esfuerzo, le dije: Has pasado bien este rato? Ya lo creo. Dnde est Avluela? Seal hacia arriba. Gormon asinti. Qu has hallado?le pregunt. He averiguado que esta ciudad es, indudablemente, Ruma. Nunca lo dud. Yo s. Pero ahora tengo pruebas. Cmo dices? Mira en mi sobrebolsa. De su tnica sac su sobrebolsa, la abri para poder introducir en ella su mano y refunfuando, comenz a sacar un objeto pesado. Era una larga columna de mrmol, de piedra blanca y estriada, con innumerables marcas dejadas por los aos. De un templo de la Ruma Imperial! dijo Gormon, exultante. No deberas haberla cogido. Espera! Hay algo ms! y hundi la mano nuevamente. La sac con un puado de placas circulares de metal, que luego desparram, tintineando, a mis pies. Monedas! Dinero! Mralas, Viga, llevan grabadas las imgenes de los Csares. De quines? De sus antiguos gobernantes. No conoces la historia de los ciclos pasados? Lo mir con curiosidad. 5

T dices no pertenecer a ninguna hermandad, Gormon. Puede ser que seas un Memorizador, y ests tratando de ocultrmelo? Mrame, Viga. Podra pertenecer yo a hermandad alguna? Aceptaran a un Mutante? Es ciertorepliqu, reparando una vez ms en su color dorado, en la piel gruesa y de consistencia crea, en su boca deformada. Gormon haba sido criado en base a drogas teratognicas. Era un monstruo, no carente de cierto atractivo, pero un monstruo, un Mutante considerado fuera de las leyes y de las costumbres de los hombres tal como se practican en el Tercer Ciclo de civilizacin. Y los Mutantes no pertenecen a hermandad alguna. Todava hay msdijo Gormon. La sobrebolsa era de capacidad infinita; todo un mundo poda introducirse en su encogido buche, y sin embargo su tamao no sobrepasara el de la mano de un hombre. Gormon sac de ella pequeas piezas de maquinaria, elementos para leer, un objeto angular de metal marrn que podra ser una antigua herramienta, tres lminas cuadradas de cristal, cinco hojas de papel (papel!) y una buena cantidad de otras reliquias. Has visto?dijoUn paseo provechoso, Viga! Y ten en cuenta que esto no ha sido cogido al azar. Todo est registrado, marcado, individualizado el estrato, estimada la edad, determinada la posicin cuando se hallaba in situ. Esto representa diez mil aos de la historia de Ruma. No s si es correcto que te hayas llevado esas cosasdijo dubitativamente. Y por qu no? Quin va a echarlas de menos? A quin, en este ciclo, le importa el pasado? A los Memorizadores. No necesitan objetos slidos para ayudarse en su labor. Y para qu quieres t esas cosas? El pasado me interesa, Viga. Si bien no pertenezco a ninguna hermandad, tengo necesidad de ciertos conocimientos. Est mal? Est prohibido, a un monstruo como yo, la persecucin de la sabidura? No, no, nada de eso. Busca y toma lo que desees. Trata de realizar tus aspiraciones tal como t lo entiendes. Estamos en Ruma. Entraremos al amanecer. Espero hallar trabajo all. Puedes llegar a tener problemas. Cmo dices? Sin duda ya ha de haber muchos Vigas en Ruma. Pienso que tal vez tus servicios no sean necesarios. Tratar de hallar favor en el prncipe de Ruma le contest. 6

El prncipe de Ruma es un hombre cruel, fro y duro. Sabes algo acerca de l? Pocodijo Gormon con una sacudida de hombros. Comenz a guardar los objetos nuevamente en la sobrebolsa Prueba suerte, Viga. Qu otra posibilidad tienes? Tienes razn, ninguna otrale contest. Gormon ri, pero yo no. Se afan por guardar su botn del pasado. Sus palabras me hundieron en una profunda depresin. Me pareca tan seguro de s mismo, en un mundo inseguro, este hombre sin hermandad, este monstruo mutado, este ser de mirada no humana. Cmo poda mostrarse tan fro, tan indiferente? No le daba importancia a las posibles calamidades, y se burlaba de quienes admitan tener miedo. Gormon se haba unido a nosotros hacia nueve das, cuando le encontramos en la antigua ciudad tan cercana al volcn, hacia el sur, junto al mar. No fui yo quien suger que se uniera a nosotros. En realidad, se invit a s mismo, y acept porque Avluela me lo pidi. Los caminos son oscuros y fros en esta poca del ao, abundan bestias de muchas especies y un hombre viejo que viaja con una nia, bien puede pensar en llevar consigo a un sujeto musculoso como Gormon. Sin embargo, haba veces en que deseaba que no hubiera venido con nosotros, y sta era una de ellas. Lentamente camin hacia donde estaba mi equipo. Gormon dijo, como si acabara de darse cuenta: Te interrump en tu tarea de Viga S, as fuecontest con suavidad. Lo siento. Comienza nuevamente, te dejar tranquilo.Y me dedic su extraa sonrisa, tan llena de encanto que hacia olvidar la arrogancia de sus palabras. Manej nuevamente los controles y tom contacto con los manipuladores. Pero no me hund nuevamente en mi tarea de Viga, porque permanec consciente de la presencia de Gormon, y tem que en cualquier momento pudiera interrumpir dolorosamente mi atencin, a pesar de sus promesas. Despus de un rato me apart de mis aparatos Gormon se mantuvo de pie del otro lado del camino, doblando el cuello para avistar un signo que indicara la presencia de Avluela. En el momento en que lo mir, se volvi hacia m diciendo: Paso algo, Viga? No. Simplemente que el momento no es propicio para que realice mi tarea. Esperar. Dimeme pregunt, cuando los enemigos de la tierra se aproximen, tus instrumentos te lo harn saber? Espero que as sea.

Y entonces qu hars? Se lo har saber a los Defensores. Y luego se habr acabado el trabajo de toda tu vida. Tal vezle contest. Entonces para qu existe toda una hermandad? Por qu no formar un centro de control donde se mantenga la vigilancia? Qu razn hay para que exista un gran nmero de Vigas que van de un lado a otro, sin descanso? Cuanto mayor sea la cantidad de los vectores de deteccin, mayor ser la probabilidad de detectar antes una posible invasinle contest. Entonces podra suceder que un Viga, individualmente, conectara sus aparatos y no supiera nada, aun hallndose invasores aqu? Es posible; por lo tanto preferimos que las observaciones sean mltiples. Sin embargo, no dejo de pensar que ustedes exageran.Gormon se ri.Crees realmente que se va a producir tal invasin? Realmente lo creodije, tenso. De otra forma, toda mi vida hubiera sido en vano. Dime, qu buscaran los seres de las estrellas aqu en la Tierra? Qu otra cosa tenemos, aparte de lo que ha quedado de los antiguos imperios? Qu haran ellos con la miserable Ruma? O con Perris, o con Jorsaln? Restos lamentables! Prncipes idiotas! Debes admitirlo, Viga: la invasin es un mito y t te afanas intilmente tres veces por da No es as? Mi arte y mi ciencia es el vigilar. Tu ocupacin es mofarte. Cada uno a su especialidad, Gormon. Perdname dijo con burlona humildad. Ve, entonces y vigila. As lo har. Enojado, me dirig hacia mis instrumentos, decidido a ignorar cualquier interrupcin, no importa lo brutal que sta pudiera ser. Ahora las estrellas estaban bien claras; elev mi mirada hacia las brillantes constelaciones y automticamente mi mente registr los mltiples mundos. "Vigilemos", me dije, "y mantengamos nuestra vigilancia a pesar de las burlas". Me hund en el estado de profunda observacin. Asindome a los instrumentos permit que su energa pasara a travs de m. Proyect mi mente a los cielos y comenc la bsqueda de entidades hostiles. Qu xtasis! Qu increble esplendor! Yo, que nunca haba abandonado este planeta, surcaba los negros espacios del vaco, resbalando de estrella en estrella, divisando a los planetas como peonzas giratorias. Tambin vea caras que parecan mirarme mientras viajaba, 8

algunas sin ojos, pero otras con muchas pupilas, toda la complejidad de la poblada galaxia ahora accesible a mi interrogacin. Busqu posibles concentraciones de fuerzas enemigas. Inspeccion los campamentos militares y los lugares de entrenamiento. Trat de hallar, tal como lo haba hecho cuatro veces por da, todos los das de mi vida adulta, a los invasores que se nos haba informado existan, a los conquistadores que en un da aciago trataran de arrebatarnos este mundo, tan lastimado. Nada hall, y cuando volv de mi trance, sudoroso y agotado, vi a Avluela descendiendo. Se pos en el suelo con levedad de pluma. Gormon la llam y ella corri, desnuda, sus pequeos pechos saltando a cada impulso, a refugiar su fragilidad en los poderosos brazos. Su abrazo no fue apasionado, sino lleno de alegra. Luego, ella se volvi hacia m. Rumasusurr. Ruma! La has visto? Todo! Miles de personas! Luces! Bulevares! Un mercado! Edificios en ruinas, de muchos ciclos de antigedad! Oh, Viga, Ruma es maravillosa! Entonces, tu vuelo ha sido satisfactorio. Un milagro! Maana iremos all para quedarnos. No, Viga. Ahora, ahora!Su impaciencia era infantil, su cara resplandeca. Mira, es muy cerca. El viaje ser muy corto. Descansemos primerole dije. No queremos llegar cansados a Ruma. Podemos descansar all me dijo Avluela. Ven! Guarda todas tus cosas! Has cumplido ya con tu vigilancia, verdad? S. As es. Entonces, vamos. A Ruma! A Ruma! Mir a Gormon para lograr su apoyo. Ya era de noche, haba que armar el campamento para dormir unas cuantas horas. Esta vez, Gormon estuvo de mi parte. Le dijo a Avluela: El Viga tiene razn, debemos descansar todos. Iremos a Ruma cuando amanezca. Avluela se mostr decepcionada. Ahora pareca ms nia que nunca. Sus alas cayeron; su frgil cuerpo mostr la decepcin. Con petulancia fue doblando sus alas hasta que quedaron del tamao de dos puos, en su espalda. Luego recogi sus 9

vestidos que haban quedado en el suelo. Se visti mientras nosotros armbamos el campamento. Yo fui el encargado de distribuir las tabletas de comida y luego todos nos introdujimos en nuestros receptculos. Me dorm rpidamente y en mi sueo vi a Avluela destacndose en su vuelo contra la silueta de la luna, mientras Gormon volaba a su lado. Dos horas antes del amanecer me levant y realic mi primera vigilancia del nuevo da mientras mis compaeros an dorman. Luego los despert y nos dirigimos hacia la fabulosa ciudad imperial, hacia Ruma. III La luz de la maana era clara y spera, como si fuera la de un nuevo mundo recin creado. El camino estaba casi desierto. Nadie viaja demasiado en estos das, salvo que, como yo, sean vagabundos por hbito y por profesin. Ocasionalmente nos hacamos a un lado para dejar paso a algn carruaje perteneciente a un miembro de la hermandad de los Amos, tirados por una docena de inexpresivos neutros, dispuestos en serie. Pasaron cuatro de estos vehculos en las primeras dos horas del da, todos ellos convenientemente cerrados a fin de que las orgullosas facciones quedaran bien ocultas a las gentes comunes como nosotros. Tambin vi pasar varios vehculos transportando cargos, mientras sobre nuestras cabezas volaban otras maquinarias. Sin embargo, el camino estuvo, en general, libre, a nuestra disposicin. Los alrededores de Ruma mostraban los vestigios de la antigedad: columnas aisladas, acueductos que ya no transportaban nada y que no desembocaban en parte alguna, los portales de un templo desaparecido. Esta fue la parte ms vieja de Ruma que vimos, pero haba tambin ruinas de la Ruma posterior, de los ciclos subsiguientes: las casuchas de los campesinos, las cpulas de los centros de energa, los esqueletos de las torres que sirvieron de viviendas. A veces veamos los cascos carbonizados de algn antiguo aparato areo. Seguimos caminando hasta que nos hallamos frente a las murallas de la ciudad. Estas eran de piedras azules y relucientes, cuidadosamente superpuestas, que se elevaban hasta unas ocho veces la altura de un hombre. El camino que habamos tomado atravesaba la muralla a travs de una puerta, provista de un arco, que estaba abierta. Cuando nos aproximamos a ella, vimos que se acercaba a nosotros la figura encapuchada y enmascarada de un hombre de extraordinaria altura, que vesta el sombro atavo de la hermandad de los Peregrinos. No es adecuado acercarse a estas personas, sino que se les debe hacer saber que se les presta atencin si nos hacen una sea con la cabeza. En este caso, sucedi as. Hablando a travs del enrejado de su mscara nos pregunt: De dnde vienen? Del sur. Viv en Agupto durante un tiempo, luego cruc el Puente de Tierra hasta Talya. Adnde se dirigen ahora? 10

A Ruma, por un tiempo. Cmo va la tarea de Viga? Sin novedades. El Peregrino pregunt: Tienen un lugar donde alojarse en Ruma? Mov la cabeza negativamente: Confiamos en la benevolencia de la voluntad. La voluntad no es siempre benevolentedijo el peregrino con aire ausente. Tampoco hay mucha demanda de Vigas en Ruma. Por qu viajas con una Voladora? Porque me agrada su compaa. Adems, es joven y es necesario protegerla. Quin es el otro? No pertenece a ninguna hermandad, es un Mutante Ya lo veo, pero por qu viaja con ustedes? Es fuerte, y yo soy viejo, as que viajamos juntos. Hacia dnde vas t, Peregrino? A Jorsaln. Es que puede haber otro destino para alguien de mi hermandad? Le hice saber que estaba de acuerdo. Entonces el peregrino me dijo: Por qu no vienes conmigo a Jorsaln? Mi meta est hacia el norte. Jorsaln est hacia el sur, cerca de Agupto. Has estado en Agupto y no has ido a Jorsaln? me pregunt intrigado. As es. No haba llegado para m el momento de ver Jorsaln. Hazlo ahora. Podremos ir juntos por el camino, Viga, y hablaremos de los tiempos idos y de los por venir. Yo te ayudar en tu tarea de Viga y t lo hars cuando yo me comunique con la Voluntad. Te parece bien? Era una verdadera tentacin. Me pareci poder ver la imagen de Jorsaln, la dorada: sus templos y sus edificios sagrados, su lugar de renovacin, donde se logra que los viejos vuelvan a ser jvenes, sus torres aguzadas, sus tabernculos. Aunque soy un hombre de resoluciones firmes, me atraa la idea de abandonar Ruma e irme con el peregrino a Jorsaln. Le pregunt: 11

Y mis compaeros? Djalos atrs. Me est prohibido viajar con personas que no pertenecen a alguna hermandad, y no quiero viajar con mujeres. T y yo, Viga, iremos a Jorsaln juntos. Avluela, que haba seguido la conversacin enfurruada, me dirigi una mirada de terror. No los abandonarcontest. Entonces ir a Jorsaln solodijo el Peregrino. Vi surgir de su manga una mano descarnada, de blancos y largos dedos. Toqu reverentemente las puntas de sus dedos con los mos, y el Peregrino me dijo: Que la Voluntad te brinde ayuda, amigo Viga. Y cuando llegues a Jorsaln, bscame. Sigui su camino sin conversar ms. Gormon me dijo entonces: T te hubieras ido con l, verdad? Lo consider seriamente. Qu podras hallar en Jorsaln que no haya aqu? Aqulla es una ciudad santa, pero tambin sta lo es. Aqu podrs descansar. No creo que seas capaz de caminar mucho por ahora. Tal vez tengas raznle contest. Y con el resto de mis energas me dispuse a atravesar los portales de Ruma. Atentos ojos nos escudriaban desde las ranuras existentes en las paredes. Cuando nos hallbamos en la mitad del camino que traspona el arco de entrada, un centinela gordo, con la cara llena de marcas, nos dio el alto y pregunt qu venamos a hacer en Ruma. Yo me apresur a hacerle saber cul era mi hermandad y propsitos, a lo que l contest con un bufido de disgusto. Vete a otra parte, Viga. Aqu necesitamos exclusivamente hombres que nos sean tiles. Los Vigas somos tilesle contest con moderacin. Sin duda, sin duda. Mirando a Avluela me pregunt: Y quin es sta? los Vigas son solteros, verdad? Es mi compaera de viaje. El centinela ech una risotada. Apuesto a que es una ruta que atraviesas frecuentemente. A pesar de que no digo que valga mucho. Qu edad tiene? Trece? Catorce? Ven aqu, muchacha. Djame revisarte a ver si traes contrabando.Paso las manos rpidamente sobre el cuerpo de 12

Avluela, refunfuando cuando toc sus pechos y luego alzando las cejas palp los dos bultos de sus alas en la espalda.Qu es esto? Qu es esto? Tienes ms en la espalda que adelante. Eras una Voladora? Esto no me gusta nada. Voladoras unidas a desagradables Vigas viejos.Se ri entre dientes y puso la mano sobre el cuerpo de Avluela en una forma que hizo que Gormon se le abalanzara, con el furor pintado en el rostro. Afortunadamente pude sujetarle la mueca a tiempo, utilizando toda mi fuerza para impedir que nos arruinara a todos al atacar a un centinela. Gormon tir de m, con lo que casi me derriba, pero luego se calm y se mantuvo tranquilo, esperando a que el rudo guardia terminara de buscar el contrabando sobre Avluela. Finalmente, el centinela se volvi con disgusto hacia Gormon y le pregunt: Y t, qu eres? Sin hermandad, seorle contest Gormon en tono cortante. Un humilde y poco valioso producto de la teratognesis, pero, sin embargo, un hombre libre que desea entrar en Ruma. Piensas que necesitamos ms monstruos? Como muy poco y trabajo fuerte. Trabajaras ms an si te castraran dijo el centinela. Gormon se agit. Yo pregunt: Podemos entrar? Un momento.El centinela se puso su gorro caperuza pensante y entrecerr los ojos mientras transmita un mensaje a los depsitos de memoria. Su cara se puso tensa por el esfuerzo; luego sus facciones se relajaron y pocos momentos despus vino la respuesta. No podamos or lo que se deca, pero por su expresin de desilusin vimos de inmediato que no haba razn alguna para rehusarnos la entrada a Ruma. Pasen!nos dijo. Los tres. Rpido! Atravesamos la entrada. Gormon dijo: Podra haberlo partido en dos de un golpe. Y te habran castrado al llegar la noche. Un poco ms de paciencia y habremos entrado en Ruma. La forma en que la manose... Adoptas una actitud demasiado posesiva hacia Avluelale contest. Recuerda que es una Voladora, y que no puede tener relaciones sexuales con los que no pertenecen a una hermandad. 13

Gormon ignor lo que dije, y me replic: No provoca en m ms deseos que t, Viga, pero me duele que sea maltratada. Lo hubiera matado si t no me sujetas. Avluela pregunt: Y dnde nos alojaremos, ahora que estamos en Ruma? Espera hasta que hallemos los edificios de mi hermandadle contest. Me registrar en la Posada de los Vigas. Luego, tal vez, podamos ir al alojamiento de los Voladores para comer algo. Y luego dijo Gormon secamente iremos al Albaal de los Sin Hermandad, a mendigar unas monedas. Te tengo piedad, porque no tienes hermandadle repliqu. Pero me parece mal que te compadezcas tanto a ti mismo. Vamos. Tomamos por una callejuela tortuosa que llevaba lejos de la entrada, hacia Ruma. Nos hallamos en los suburbios, una seccin residencial de casas bajas y cuadradas, coronadas por las instalaciones defensivas. Ms all estaban las torres brillantes que habamos visto desde el campo; lo que quedaba de la antigua Ruma, cuidadosamente preservado durante diez mil aos o ms; el mercado, la zona industrial, los edificios de comunicaciones, los templos de la Voluntad, los depsitos de memoria, los refugios de los que dorman, los lupanares de los extraterrestres, los edificios del gobierno, los lugares de concentracin de las distintas hermandades. En una esquina hall una caperuza pensante, para uso pblico, y me la coloqu en la cabeza. Inmediatamente mis pensamientos atravesaron el conducto que la una con la estacin, y de all a uno de los cerebros almacenados en el depsito de memoria. Mir hacia la estacin y pude ver el cerebro arrugado, de color gris, destacndose en el fondo verde del lugar donde estaba alojado. Una vez, un Memorizador me cont que en ciclos pasados los hombres construan mquinas pensantes para que los ayudaran, pero que estas mquinas eran terriblemente caras y requeran muy amplios espacios para contenerlas, adems de que deban ser alimentadas con enormes flujos de energa. Esta no fue la peor de las locuras cometidas por nuestros antepasados, pero por qu construir cerebros artificiales, cuando cada da la muerte pone a nuestra disposicin grandes cantidades de ellos, magnficamente apropiados para ser conservados en los depsitos de memoria? Sera que no tenan conocimientos suficientes como para utilizarlos? Me cuesta creerlo. Le di al cerebro la identificacin de mi hermandad y le pregunt las coordenadas de los edificios correspondientes. Las recib instantneamente y partimos, con Avluela caminando a un lado y Gormon a otro, mientras yo empujaba el carrito en el cual llevaba mis instrumentos. La ciudad estaba llena de gente. No haba visto estas multitudes en el sooliento y clido Agupto, ni tampoco en ningn otro lugar por el cual hubiera pasado en mis viajes. Las calles estaban pobladas de Peregrinos, llenos de secretos y enmascarados. 14

Junto a ellos pasaban los atareados Memorizadores, los melanclicos Mercaderes, y a veces se vea pasar la litera de algn Amo. Avluela divis a varios Voladores pero las reglas de su hermandad le prohiban ponerse en contacto con ellos hasta que no hubiera cumplido los rituales de purificacin. Lamento tener que admitir que vi a varios Vigas, todos los cuales me miraron con desdn, sin atisbos de una bienvenida. Not que haba muchos Defensores y tambin se hallaban ampliamente representados las hermandades menores, tales como los Vendedores, Servidores, Manufactureros, Escribas, Comunicadores y Transportadores. Naturalmente, una gran cantidad de neutros se afanaban silenciosa y humildemente en sus labores, y numerosos extraterrestres, de todas las descripciones, recorran las calles; muchos de ellos probablemente turistas, y otros tal vez empeados en realizar algn tipo de negocio con los sombros y empobrecidos pobladores de la Tierra. Not la presencia de muchos Mutantes que cojeaban furtivamente a travs de la multitud, ninguno de ellos de un porte tan orgulloso como el de Gormon, que se hallaba al lado de m. En realidad, era nico entre los de su clase; los otros, con la piel manchada y descolorida, asimtricos, carentes de miembros o con apndices de ms, deformados en mil maneras imaginativas y artsticas, se escabullan, bizqueaban, restregaban los pies contra el suelo, se arrastraban, eran carteristas, buhoneros, traficantes de arrepentimientos, compradores de chafalonas, y ninguno de ellos se mantena erguido como si se considerara un hombre. La informacin que me haba dado el cerebro era exacta y en menos de una hora de camino llegamos a la Posada de los Vigas. Les ped a Gormon y Avluela que me esperaran afuera y yo entr, arrastrando mi carrito. En la sala inmediata a la entrada descansaban unos cuantos miembros de la hermandad. Les dediqu la seal acostumbrada, a la que ellos respondieron lnguidamente. Eran ellos los guardianes de la seguridad de la Tierra? Me parecieron en extremo simples y debiluchos. Dnde puedo registrarme?les pregunt. Eres nuevo? De dnde vienes? Agupto fue el ltimo lugar en que me registr. Debiste haberte quedado all. No tenemos necesidad de Vigas en Ruma. Dnde puedo registrarme? Un jovencito con aire vanidoso me indic una pantalla que se hallaba en el fondo del gran saln. Me dirig a ella y coloqu all las puntas de los dedos. Fui interrogado, y contest dando mi nombre, algo que un Viga puede hacer solamente cuando se dirige a otro miembro de la hermandad y dentro del recinto de una posada. Se abri un panel y apareci un hombre de ojos saltones, que luca el emblema de los Vigas en su mejilla derecha en vez de hacerlo en la izquierda, signo de su alto rango en la hermandad, me llam por mi nombre y me dijo: No deberas haber venido a Ruma. Estamos por encima de la cuota de Vigas que corresponde. Reclamo que se me d alojamiento y trabajo, de todas maneras. 15

Un hombre con tu sentido del humor debi haber nacido dentro de la hermandad de los Payasos me contest. No veo dnde est la broma. De acuerdo con leyes promulgadas recientemente por nuestra propia hermandad, una posada no tiene la obligacin de aceptar nuevos huspedes, una vez que ha llegado al mximo de su capacidad. Nosotros no tenemos ms sitio, as que adis, amigo. Qued horrorizado. No saba nada de tales reglas. Esto es realmente increble! Cmo puede ser que en una posada de la hermandad se rechace a uno de los miembros? Cmo se puede rechazar a un hombre de mi edad, que llega cansado despus de haber cruzado el Puente de Tierra, en viaje desde Agupto, y que arriba a Ruma sin tener dnde alojarse ni dnde comer? Por qu no nos preguntaste antes de venir? No tena idea de que fuera necesario. De acuerdo con las nuevas reglas... Que la Voluntad confunda a las nuevas reglas! le grit. Quiero ser alojado. Trabajo de Viga desde antes de que t nacieras, y no permitir que se me deje en la calle. Tmatelo con calma, hermano. No dudo que habr algn lugar donde alojarme, y algo que haya sobrado para comer. A medida que mi tono cambi de la ira a la splica, su expresin se abland, pasando de la indiferencia al desdn. No tenemos alojamiento ni comida. Corren tiempos difciles para nuestra hermandad. Hay rumores que dicen que seremos desbandados, puesto que piensan que somos un lujo intil y que drenamos los recursos de la Voluntad. Ya estamos demasiado limitados. La gran cantidad de Vigas que hay en Ruma hace que nuestras raciones se hayan achicado, y si te admitimos sern todava ms pequeas. Pero adnde ir? Qu puedo hacer? Te aconsejome contest con suavidadque te encomiendes a la piedad del prncipe de Ruma. IV Sal, y cuando le cont a Gormon lo que haba pasado, se ri tan furiosamente que las estras de sus magras mejillas se enrojecieron como si fueran franjas sanguinolentas. 16

La piedad del prncipe de Ruma! repeta La piedad del prncipe de Ruma! Es habitual que el desgraciado vaya a pedir ayuda al dignatario localle contest con frialdad. El prncipe de Ruma no sabe lo que es piedad me contest Gormon. El prncipe te har comer las piernas para calmar tu hambre! Tal vezdijo Avlueladeberamos tratar de encontrar la posada de los Voladores. Es posible que all nos den de comer. No a Gormonle contest. Tenemos obligaciones unos con otros. Tal vez nos sea posible compartir con l lo que nos den si nos espera afuera. Prefiero ir primero a la corteinsist. Asegurmonos de si recibiremos o no ayuda. Luego podremos improvisar algunas comodidades, en caso de que nos sea imprescindible. La muchachita asinti, y nos dirigimos al palacio del prncipe de Ruma, un macizo edificio situado frente a una plaza rodeada de columnas, del lado opuesto al ro que divide la ciudad en dos. En la plaza fuimos acosados por una multitud de mendigos de todas clases, algunos de los cuales no eran de la Tierra. Un extrao ser con tentculos delgados y una cara arrugada y carente de nariz, se me abalanz pidiendo limosna, hasta que Gormon lo empuj para que se apartara de m. Poco despus, otra criatura igualmente extraa, de piel marcada con depresiones luminiscentes, y con miembros en los cuales posea mltiples ojos se aferr a mis rodillas y me suplic, en nombre de la Voluntad, que le diera algo. Soy un pobre Vigale dije, sealando mi carritoy yo tambin vengo a pedir ayuda. Pero el extrao ser persisti, balbuceando entre sollozos sus desventuras con una voz de suave ronquera. Finalmente, y para gran disgusto de Gormon, ech unas tabletas de comida en la depresin que presentaba en el pecho. Luego proseguimos abrindonos camino hasta las puertas del palacio. En el prtico vimos un feo espectculo: un Volador mutilado, con sus frgiles miembros doblados y retorcidos; una de sus alas se hallaba semidesplegada, pero la otra pareca haber sido arrancada. El Volador se abalanz sobre Avluela, la llam por un nombre que no era el suyo y derram tan copiosas lgrimas que moj los pantalones de la muchacha manchndolos con hmedos parches. Haz que me admitan en la posadale pidi. Me han echado porque soy invlido, pero si t me ayudas...Avluela le explic que nada poda hacer puesto que ella misma era extranjera. El pobre Volador no la soltaba, hasta que Gormon, con gran delicadeza, lo levant y, con el cuidado debido a ese triste conjunto de secos huesos, lo deposit en el suelo. Subimos hasta el prtico y all nos enfrentamos a un tro de neutros de blandas facciones, que nos preguntaron qu buscbamos, hacindonos luego pasar a la lnea siguiente. Esta estaba custodiada por dos Sealadores que, 17

hablando al unsono, nos interrogaron. Pedimos audienciales dije Es para solicitar la piedad del Prncipe. La audiencia ser dentro de cuatro dasdijo el sealador de la derecha. Haremos constar vuestra peticin en la lista. No tenemos dnde dormir! exclam Avluela. Tenemos hambre! Nosotros... La hice callar. Gormon, mientras tanto, estaba buscando a tientas en su sobrebolsa. Retir de ella unos objetos brillantes: trozos de oro, el metal eterno, con imgenes de caras barbadas y de narices aguileas. Las haba hallado rebuscando en las ruinas. Le tir una de ellas al Sealador que nos haba rechazado. El hombre la recibi, le pas el pulgar por la superficie brillante y finalmente la guard en una de los pliegues de su vestimenta. El otra hombre nos dirigi una mirada expectante. Gormon, sonriendo le dio otra moneda. Tal vezles dijepodamos pedir una audiencia inmediatamente. Tal vez sea posibledijo una de los Sealadores. Pasen. As fue que entramos en la nave del palacio, y nos enfrentamos con el gran pasaje central que conduca a la cmara del trono, situada en el bside. Aqu hallamos ms mendigos, los que tenan licencia debido a concesiones que se transmitan en forma hereditaria, y gran cantidad de Peregrinos, Comunicadores, Memorizadores, Msicos, Escribas y Sealadores. Escuche las plegarias musitadas; hasta m llegaba el olor del incienso y las vibraciones de subterrneos gongs. En ciclos pasados, este edificio haba sido el centro de una de las viejas religiones: la de los cristianos. Esto me lo dijo Gormon, hacindome sospechar una vez ms, que tal vez fuera un Memorizador que quera hacerse pasar por un Mutante. Tambin me dijo que actualmente segua manteniendo algo de su carcter sagrado, a pesar de ser el centro del gobierno secular. Pero cmo bamos a hacer para ver al Prncipe? A mi izquierda se hallaba una pequea capilla, muy bien ornamentada, donde entraban, lentamente, una serie de Mercaderes y Terratenientes de aspecto prspero. Espiando al pasar vi que haba tres crneos montados en un artefacto en forma de signo de interrogacinun depsito de memoriay al lado de ste se hallaba un corpulento escriba. Le ped a Gormon y a Avluela que me esperaran, y me incorpor a la fila. Esta se mova muy lentamente y tard casi una hora hasta llegar al artefacto. Los crneos parecieron mirarme con sus rbitas vacas; en su interior bullan los lquidos nutricios que mantenan vivo al cerebro sin cuerpo, pero funcionante, cuyos billones de unidades sinpticas servan ahora como incomparables conservadores de memoria. El Escriba pareci sorprendido de hallar a un Viga en la fila, pero antes de que pudiera decirme nada, yo me dirig a l abruptamente. Vengo como extranjero a solicitar el favor del Prncipe. Mis compaeros y yo no tenemos dnde alojarnos. Mi propia hermandad me ha rechazado. Qu puedo hacer? Cmo solicitar y obtener una audiencia? 18

Vuelve dentro de cuatro das. He dormido en los caminos durante ms tiempo, ahora necesito descansar. Ve a una hostera pblica. Pero yo pertenezco a una hermandad! protest. Las hosteras pblicas no me admitirn porque mi hermandad tiene aqu su propio establecimiento, y a la vez, en la Posada de la hermandad me han rechazado a causa de una nueva regla recientemente votada. Comprendes ahora mi problema? Con voz cansada, el Escriba me replic: Puedes solicitar una audiencia especial. Te ser negada, pero de todos modos puedes solicitarla. Dnde? Aqu. Tienes que hacer figurar tu propsito. Me identifiqu dirigindome a los crneos, les di tambin los nombres y dems seas de mis dos compaeros. Todo esto fue absorbido y transmitido a los otros cerebros que se hallaban en algn lado de la gran ciudad, y cuando termin, el Escriba me dijo: Si la solicitud es aprobada, se te notificar. Mientras tanto dnde debo esperar? Te sugiero que lo hagas cerca del palacio. Comprend. Debera unirme a la legin de miserables que se aglomeraban en la plaza. Cuntos de ellos haban pedido algn favor especial al Prncipe y se hallaban all, meses o aos despus, esperando ser llevados a su presencia? Durmiendo sobre el duro suelo, mendigando unas mendrugos y viviendo en intil espera. Pero ya haba probado todas las posibilidades. Volv donde estaban Gormon y Avluela, les inform lo que pasaba y les suger que tratramos de hallar cualquier lugar. Gormon, sin hermandad, poda alojarse en cualquiera de las pobres hosteras pblicas que se mantenan para las gentes como l. Avluela tal vez pudiera hallar alojamiento en la posada de su hermandad; solamente yo me vera precisado a dormir en las calles, si bien no sera la primera vez. Pero dese que no tuviramos que separarnos. Comenc a pensar en nosotros como en una familia, si bien este era un extrao pensamiento en un Viga. Cuando nos dirigamos hacia la salida, mi marcador del tiempo me indic que ya era hora de efectuar mi observacin. Es tanto mi obligacin como mi privilegio el realizar mi tarea no importa cul sea el lugar donde me encuentro, siempre que se haya cumplido la hora. Por lo tanto me detuve, abr mi carrito y activ mi equipo. Gormon y Avluela se quedaron al lado mo.

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Vi burla y desprecio en las caras de los que pasaban junto a m entrando y saliendo del palacio. Ya el trabajo de los Vigas no se tena en cuenta, puesto que habamos observado el espacio durante largo tiempo, sin que la tan temida invasin se hubiera producido jams. Sin embargo, mis deberes eran todo para m, no importa cun cmicos pudieran parecerle a los dems. Lo que para algunos es un insignificante ritual, constituye la vida entera para otros. Tenazmente, me forc a entrar en el estado de observacin. El mundo que me rodeaba desapareci para m, y penetr en los espacios infinitos. La alegra que esto me produca, tan familiar para m, me absorbi por complete, e investigu los lugares que me eran conocidos, y otros que ya no lo eran tanto. Mi mente amplificada saltaba entre las galaxias con salvaje alegra. Se estaba reuniendo una armada? Haba tropas ejercitndose para conquistar la tierra? Vigilaba cuatro veces por da, y lo mismo hacan otros miembros de la hermandad, todos a horas ligeramente distintas, de modo tal que permanentemente haba una mente escrutando los cielos. Realmente no creo que esto tarea pudiera considerarse insignificante. Cuando volv a tener conciencia de m mismo, una voz metlica anunciaba: "...al prncipe de Ruma! Abran paso al prncipe de Ruma!" Parpadeando, trat de liberarme de los ltimos ramalazos de mi concentracin. Un magnfico palanqun haba emergido desde el fondo del palacio, y se acercaba hacia donde yo estaba, avanzando por la nave, llevado por una falange de neutros. Cuatro hombres, con los trajes ornados de los Amos, flanqueaban la litera, precedida por un tro de Mutantes, cuyas gargantas se haban modificado para poder imitar los sonidos de las ranastoro. A medida que avanzaban emitan sonidos similares a los de las trompetas, de majestuosa resonancia. Me pareci raro que un prncipe admitiera Mutantes a su servicio, aun siendo tan raramente dotados. Mi carrito se hallaba en el camino de esta magnfica procesin, por lo que me apresur a acercarlo y ponerlo a un lado antes de que llegaran hasta donde estbamos. La edad y el miedo hicieron que mis dedos lucharan torpemente, y no pude sellar los instrumentos con el cuidado necesario. Mientras me afanaba, los vanidosos Mutantes se acercaron tanto que el ruido de sus gargantas se torn ensordecedor, y Gormon trat de ayudarme, obligndome a que le recordara por lo bajo que quien no perteneca a nuestra hermandad no poda tocar los instrumentos. Lo empuj y un instante ms tarde una vanguardia de neutros se abalanz sobre m para echarme del lugar a latigazos. En nombre de la Voluntadexclam, soy un Viga! Y como respuesta me lleg una voz tranquila y profunda que deca: Dejadlo estar. Es un Viga. Inmediatamente se interrumpieron los movimientos. El prncipe de Ruma haba hablado. Los neutros se retiraron. Los Mutantes cesaron sus trompeteos los que portaban el palanqun lo bajaron hasta el nivel del suelo. Todos los que se hallaban en la nave del 20

palacio haban retrocedido, salvo Gormon, Avluela y yo. Las brillantes cortinillas del palanqun se abrieron y dos de los Amos se adelantaron e introdujeron sus manos a travs de la barrera snica ofrecindole ayuda a su Prncipe. La barrera se interrumpi con un quejido. El prncipe de Ruma hizo su aparicin. Era tan joven! Poco ms que un muchachito, de cabello espeso y negro, de rostro fresco. Pero se vea que haba nacido para mandar, y a pesar de su juventud su porte era tan autoritario como no he visto jams. Sus labios eran delgados y los mantena firmemente cerrados; su nariz, era aguda y agresiva, sus ojos eran dos lagos infinitos. Llevaba el atavo enjoyado de los Dominadores, pero en su mejilla se vea la cruz de doble brazo de los Defensores, y alrededor de su cuello luca el chal de los Memorizadores. Un Dominador puede pertenecer a cuantas hermandades desee, y es raro que no sean tambin Defensores, pero me extra ver que este prncipe era tambin un Memorizador. Esta no es, habitualmente, una hermandad elegida por los fuertes. Me mir con inters y me dijo: Has elegido un extrao lugar para efectuar tu vigilancia, anciano. Mi seor, la hora determin el lugar. Aqu me hallaba, y aqu el deber me alcanz. No poda saber que me iba a encontrar en vuestro camino. Tu bsqueda no hall enemigos? No, mi seor, ninguno. Casi abus de mi suerte y, aprovechndome de la tan extraa aparicin del Prncipe, estuve tentado de solicitarle su favor, pero su inters en m se apag como una llama vacilante, mientras yo me mantena a la expectativa y no me atreva a llamarlo, una vez que l hubo desviado la cabeza. Luego sus ojos cayeron sobre Avluela. Su mirada se ilumin, y los msculos de su mandbula temblaron. Sus delicadas fosas nasales aspiraron el aire. Ven aqu, pequea Voladoradijo inclinando la cabeza. Eres amiga del Viga? Ella asinti, aterrorizada. El prncipe le tendi una mano y tom la de ella, ella flot hasta el palanqun, y el joven Dominador la atrajo, atravesando la cortinilla, con una sonrisa tan maligna que pareci una parodia de perversidad. Instantneamente un par de Amos hicieron funcionar nuevamente la barrera snica, pero la procesin no avanz. Me mantuve inmovilizado. Gormon, al lado de m, pareca congelado, su poderoso cuerpo se mantena rgido como una estaca. Llev mi carrito hacia un lugar menos conspicuo. Los segundos parecan eternos. Los cortesanos se mantuvieron en silencio, con la vista discretamente alejada del palanqun. Finalmente, las cortinillas se apartaron una vez ms. Avluela apareci, tambalendose, 21

su cara estaba plida, sus ojos parpadeaban rpidamente. Pareca desconcertada. Por sus mejillas se deslizaban surcos de transpiracin. Casi cae al suelo, y un neutro debi sostenerla para que pudiera volverse a poner de pie. Se poda ver que sus alas se hallaban parcialmente desplegadas, levantando su chaqueta y dndole una apariencia de joroba, lo que significaba que se hallaba en un estado de intensa emocin. Vino hasta nosotros con pasos indecisos, temblando y sin poder articular palabra. Me dedic una mirada y luego se arroj en los brazos de Gormon. Los servidores levantaron el palanqun. El prncipe de Ruma sali de su palacio. Cuando se hubo ido, Avluela exclam roncamente: El prncipe de Ruma nos ha ofrecido alojamiento en la hostera Real. V Por supuesto, los encargados de la hostera no quisieron creernos. Los huspedes de palacio eran alojados en la hostera Real, situada en los fondos del edificio, en un pequeo jardn de extraas flores y lujuriosa vegetacin. Los ocupantes habituales son los Amos, ocasionalmente algn Dominador o, caso excepcional, algn Memorizador particularmente importante que se halle realizando un tipo de investigacin de tanta significacin como para merecer hospedaje, o bien algn Defensor de alto grado, cuya visita se deba a propsitos de alta estrategia. El hecho de alojar all a un Volador sera verdaderamente extrao, el admitir a un Viga sera muy poco probable, pero el ingreso de un Mutante o de otro ser sin hermandad era algo que escapaba a toda posible comprensin. Cuando nos presentamos, por lo tanto, encontramos que los Servidores nos dispensaron un trato que oscil entre la diversin, que les produjo lo que creyeron una broma, luego la irritacin y finalmente el desdn. Fuera de aqu!nos gritaronBasuras humanas! Gentuza! Avluela les dijo con seria determinacin:No puede echarnos, puesto que el Prncipe nos ha dado alojamiento aqu.Fuera! Fuera! Un desdentado Servidor sac una cachiporra neutral y la blandi en la cara de Gormon, dicindole, al mismo tiempo, algo muy ofensivo sobre su carencia de hermandad. Gormon le arrebat la cachiporra de la mano, sin hacer caso del dolor, y pate al hombre en la barriga, con lo que ste retrocedi, resoplando. Un enjambre de neutros sali corriendo de la hostera. Gormon alz en vilo a uno de los Servidores y lo arroj entre los que se aproximaban, transformndolos en un atontado y desorientado montn. Gritos y maldiciones atrajeron la atencin de un venerable Escriba, que se abri paso hasta la puerta, exigi que se hiciera silencio y escuch nuestra historiaEsto es fcilmente comprobabledijo, una vez que Avluela le cont lo ocurrido. A un Servidor le orden, con desdn: Enva a preguntar inmediatamente a los Sealadores! A su tiempo la confusin se aclar, y fuimos debidamente admitidos. Nos dieron cuartos separados, pero situados uno al lado del otro. Nunca en mi vida haba disfrutado de tanto lujo, y probablemente nunca vuelva a gozarlo. Los cuartos eran largos, altos y profundos. Se entraba en ellos a travs de accesos telescpicos, regulados de acuerdo a la produccin trmica de cada uno, para asegurar de tal modo la inviolabilidad. Las luces se encendan cuando el residente haca un leve gesto, puesto que del techo y de las paredes colgaban globos con agujas de luces esclavas tradas de los Mundos de la Luz y entrenadas a base de sufrimientos para obedecer 22

tales rdenes. Las ventanas aparecan y desaparecan a voluntad. Cuando se las usaba, se ocultaban en banderolas cubiertas con gasas casi sensitivas, tradas de otros mundos, que no slo eran bellamente decorativas, sino que tambin funcionaban como monitores, para producir deliciosos perfumes de acuerdo a lo solicitado. Los cuartos se hallaban equipados con caperuzas pensantes individuales, conectadas al depsito principal de memoria. Tenan tambin conductos que convocaban a los Servidores, Escribas, Sealadores o Msicos, segn fueran los deseos. No hay duda de que un hombre de mi hermandad no hara jams uso de otros seres humanos en esta forma, puesto que podra despertar su resentimiento. Pero, de todos modos, para nada los necesitaba. No le pregunt a Avluela sobre lo que haba ocurrido en el palanqun del Prncipe, y que haba desembocado en nuestro ingreso en la hostera Real. Pero bien poda imaginrmelo, tal como le suceda a Gormon, cuya mal enmascarada ira denunciaba a las claras su no admitido amor por mi pequea y esbelta Voladora. Nos instalamos. Coloqu mi carrito junto a la ventana, lo envolv en gasas y qued as listo para mi prximo periodo de observacin. Lav mi cuerpo mientras las extraas entidades adheridas a la pared cantaban para transmitirme un sentimiento de paz. Luego com y posteriormente Avluela vino a mi cuarto, fresca y relajada por el reciente bao, para hablar tranquilamente de nuestras experiencias. Gormon no apareci durante varias horas. Llegu a pensar que tal vez hubiera abandonado la hostera, hallando la atmsfera demasiado enrarecida para su gusto y buscando la compaa de otros seres sin hermandad. Pero, en el crepsculo, Avluela y yo pasebamos por el recinto cerrado que configuraba el jardn de la hostera y subimos a una rampa para ver salir las estrellas en el cielo de Ruma; all estaba Gormon. Con l, estaba un descarnado hombre que llevaba el chal de los Memorizadores. Estaban hablando en tono muy bajo. Gormon me salud y me dijo: Viga, quiero que conozcas a mi nuevo amigo. El delgadsimo personaje acarici su chal. Yo soy el Memorizador Basilme dijo con una voz tan tenue que pareca un fresco arrancado de la pared que adornara. He venido desde Perris a ahondar en los misterios de Ruma. Pienso permanecer aqu muchos aos. Este Memorizador cuenta historias verdaderamente maravillosasdijo Gormon, es uno de los ms destacados de su hermandad. Cuando t te acercabas, me estaba detallando las tcnicas para revelar el pasado. Cavan una zanja profunda que atraviesa los estratos del tercer ciclo, y con aparatos que hacen el vaco levantan las molculas de tierra para dejar al descubierto las capas antiguas. Hemos halladodijo Basillas catacumbas de la Ruma imperial y las piedras de la Edad Arrolladora, as como libros escritos sobre placas de metal blanco, provenientes del Segundo Ciclo, aproximadamente. Todo esto ser enviado a Perris, para ser examinado, clasificado y descifrado. Luego los enviaremos de vuelta. Te interesa el pasado, Viga? 23

Hasta cierto puntole contest sonriendo. Sin embargo, este Mutante que aqu ves siente mucha fascinacin. A veces llego a dudar de su autenticidad. Reconoceras t a un Memorizador disfrazado? Basil escrut a Gormon, detenindose en los rasgos deformados y en sus poderosos msculos. No es un Memorizador dijo finalmente. Pero veo que tiene intereses de anticuario. Me ha hecho muchas preguntas interesantes. Cules fueron? Quiere saber cul fue el origen de las hermandades. Me pregunt el nombre del cirujano que logr conformar a un Volador que pudiera reproducirse. Se pregunta por qu existen Mutantes, y si realmente se hallan bajo la maldicin de la Voluntad. Y puedes responderle a estas preguntas?le pregunt. A algunasfue la respuesta. Sobre el origen de las hermandades? Fue para tratar de dar estructura y significado a una sociedad que haba sido derrotada y destruida dijo el Memorizador Al final del Segundo Ciclo, todo estaba subvertido. Nadie saba cul era su rango ni su propsito. Nuestro mundo estaba lleno de arrogantes extraterrestres que nos miraban como si furamos seres sin valor. Fue necesario establecer marcos de referencia fijos, de acuerdo a los cuales cada cul pudiera conocer su posicin frente a otra. As aparecieron las primeras hermandades: Dominadores, Amos, Mercaderes, Manufactureros, Vendedores y Servidores. Luego vinieron los Escribas, Msicos, Payasos y Transportadores. Luego se torn necesario contar con los Sealadores, los Vigas y los Defensores. Cuando los aos de Magia nos dieron los Voladores y los Mutantes, se agregaron estas hermandades y luego se produjeron los sin hermandad, los neutros, de forma tal... Pero los Mutantes no tienen hermandad tampoco dijo Avluela. El Memorizador la mir por primera vez. Quin eres?le pregunt. Soy Avluela, de los Voladores. Viajo con este Viga y con este Mutante. Basil continu: Tal como le deca al Mutante, en los primeros tiempos, la gente como l perteneca a una hermandad. Esta fue disuelta mil aos atrs, por orden del Consejo de Dominadores, despus de un intento de una fraccin de Mutantes de tomar el poder de los lugares santos de Jorsaln. Desde entonces los Mutantes han sido privados de la hermandad, hallndose ahora slo sobre los neutros.

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Es la primera vez que oigo esta historiadije. T no eres un Memorizadorme dijo Basil, con aire afectado; nuestra tarea es revelar el pasado. Es cierto. Tienes razn. Gormon dijo: Y actualmente, cuntas hermandades existen? Desconcertado, Basil contest con vaguedad: Por lo menos unas cien, mi amigo. Algunas son muy pequeas. Otras tienen vigencia local solamente. Mi preocupacin gira alrededor de las hermandades originales y de sus inmediatas sucesoras. Lo ocurrido en los ltimos cien aos quede para ser investigado por otros. Quieres que pida alguna informacin especial para darte? No te preocupesle dijo Gormon. Era solamente una pregunta sin importancia. Tienes una curiosidad aguda en extremofue el comentario del Memorizador. Hallo que el mundo, y todo lo que en l se encuentra, es extremadamente fascinante. Es esto un pecado? Es extraole replic Basil. Los sin hermandad raramente ven ms all de su limitado horizonte. VI Apareci un servidor, quien con una mezcla de curiosidad y desprecio hizo una genuflexin frente a Avluela y le dijo: El Prncipe ha regresado. Son sus deseos que vayas ahora al palacio a hacerle compaa. El terror hizo brillar los ojos de la muchachita, pero estaba fuera de toda posibilidad el negarse. Debo ir ahora, contigo?pregunt. S, por favor. Debers vestirte y perfumarte. Desea que vayas a su encuentro con las alas desplegadas, adems. Avluela asinti. El Servidor la gui hacia el palacio. Permanecimos en la rampa unos minutos ms. Basil, el Memorizador, nos habl de los viejos tiempos de Ruma, y yo escuch mientras Gormon trataba de ver a travs de la oscuridad creciente. Despus de un rato el Memorizador se excus, pues su garganta se hallaba seca por el esfuerzo, y se fue movindose solemnemente. Unos pocos momentos despus en el patio situado debajo nuestro, se abri una puerta y por ella 25

apareci Avluela, caminando como si perteneciera a los Sonmbulos y no a los Voladores. Estaba desnuda, y su frgil cuerpo brillaba espectralmente blanco bajo las estrellas. Sus alas se hallaban desplegadas y se movan lentamente en una triste sstole y distole. Dos Servidores la llevaban tomada de los brazos, conducindola hacia el palacio como si fuera un facsmil onrico de s mismo, en vez de una muchachita real. Vuela, Avluela, vuela!o que susurraba Gormon. Escapa mientras puedes! Avluela desapareci por una entrada lateral del palacio. El Mutante me mir y me dijo: Se ha vendido al Prncipe para que nosotros tuviramos donde alojarnos. As parece. Podra derrumbar este palacio! La amas? Ya deberas haberte dado cuenta. Tendrs que olvidarlale aconsej. Eres un hombre poco comn, pero una Voladora es demasiado para t. Especialmente una Voladora que ha compartido el lecho con el prncipe de Ruma. Pasa de mis brazos a los suyos. Esto me confundi. La has conocido?le pregunt. Ms de una vezme dijo sonriendo con tristeza. En el momento del xtasis sus alas baten el viento como las hojas en una tormenta. Me as de la baranda de la rampa, para no caerme al patio. Las estrellas giraban sobre mi cabeza, la vieja luna y sus dos consortes de blanca faz saltaban y se meneaban ante mis ojos. Me sobresalt sin comprender por completo la causa de mi emocin Era ira porque Gormon se haba atrevido a violar un canon de la ley? Era una manifestacin de los sentimientos falsamente paternales que tena por Avluela? O era simplemente envidia de Gormon, que se haba atrevido a cometer un pecado que estaba ms all de mi capacidad, pero no de mis deseos? Le dije: Podran destruirte el cerebro por lo que has hecho. Serian capaces de hacer aicos tu alma. Y ahora me has convertido en tu cmplice. No me importa. Este prncipe ordena y obtiene lo que desea. Pero ha habido otros 26

antes. Tenia que hacrselo saber a alguien. No sigas! Por favor, no sigas! La volveremos a ver? Los prncipes se cansan pronto de sus mujeres. Dentro de unos pocos das, tal vez de una sola noche, nos la devolver. Y es posible que entonces tengamos que abandonar la hostera.suspir. Por lo menos habremos tenido unas cuantas noches de estas magnificas comodidades. Y adnde irs, entonces?me pregunt Gormon. Me quedar en Ruma durante un tiempo. Aunque tengas que dormir en la calle? No parece haber mucha demanda de Vigas. Ya me arreglarle contest. Luego tal vez me dirija a Perris. Para aprender las enseanzas de los Memorizadores? Para conocer Perris. Y a t, qu? Qu buscas en Ruma? Quiero a Avluela. No hables ms as! Muy biencontest. Y su sonrisa era amarga. Pero aqu me quedar hasta que el Prncipe se canse de ella. Entonces har que sea ma, y hallaremos la forma de sobrevivir. Quienes no tienen hermandad suelen echar mano a muchos recursos. No tienen otro remedio. Tal vez podamos obtener hospedaje en Ruma durante un tiempo y luego te seguiremos a Perris. Si an quieres seguir viajando con monstruos y con Voladoras que han perdido la fe. Me estremec. Veremos a su debido tiempo. Has estado antes en compaa de un Mutante? No a menudo, ni por mucho tiempo. Me siento honradotamborile sobre el parapeto. No me eches de tu lado, Viga. Tengo razones para quedarme contigo. Qu razones? Ver tu cara el da que tus instrumentos te digan que ha comenzado la invasin de la Tierra. Me dobl hacia adelante, con los hombros cados. Te quedars junto a m durante 27

mucho tiempo, entonces. No crees que la invasin se produzca? Algn da, pero no pronto. Gormon ri entre dientes. Te equivocas. Est casi sobre nosotros. Ests bromeando? Qu te pasa, Viga? Has perdido la fe? Se ha dicho durante mil aos que otra raza ambiciona la Tierra, y que un tratado se la ha concedido. Algn da vendrn a reclamar lo que es suyo. Esto se decidi al fin del Segundo Ciclo. S todo esto, si bien no soy Memorizadorluego me volv hacia l y pronunci palabras que no pens decir jams. Durante un tiempo que abarca dos veces tu vida, Mutante, he escuchado el mensaje de las estrellas y realizado mi vigilancia. Algo que se repite tan a menudo suele perder su significado. Repite tu nombre diez mil veces y ser solamente un sonido hueco. He cumplido con mi deber, y lo he hecho correctamente, pero en las oscuras horas de la noche a veces pienso que vigilo en vano, que mi vida no ha servido para nada. En realidad, siento placer en mi deber de Viga, pero tal vez no haya ninguna razn para que ste se cumpla. Su mano encerr mi mueca. Tu confesin es tan sorprendente como la ma. Ten fe, Viga. La invasin se acerca! Cmo puedes saberlo t? Aun los sin hermandad tienen determinadas habilidades. La conversacin me perturbaba. Le pregunt: Es muy doloroso no tener hermandad? Uno aprende a reconciliarse con la idea. Y hay ciertas compensaciones para la falta de preeminencia. Puedo hablar libremente a todos. De esto no me cabe duda. Tambin me muevo con libertad. Estoy siempre seguro de hallar comida y alojamiento, si bien la primera pueda ser muy desagradable, y el alojamiento muy pobre. Las mujeres se sienten atradas hacia m a pesar de todas las prohibiciones. Tal vez a causa de ellas. No me veo perturbado por ambicin alguna. Nunca has deseado elevarte por encima de tu condicin? Nunca. 28

Tal vez hubieras sido ms feliz como Memorizador. Soy feliz ahora. Puedo disfrutar de los placeres de un Memorizador sin compartir sus responsabilidades. Eres realmente vanidoso! Hacer de tu falta de hermandad una virtud! Y de qu otra forma se puede tolerar las aflicciones que nos impone la Voluntad? mir hacia el palacio. Los humildes se elevan, los poderosos caen. Tmalo como una profeca, Viga; este prncipe lujurioso sabr mucho ms acerca de la vida antes de que llegue el verano. Le arrancar los ojos por habrmela quitado! Palabras peligrosas! Ests lleno de ideas traicioneras esta noche. Te dije que lo consideraras una profeca. No podrs acercrtelele contest, irritado por tomar en serio sus tonteras Y adems, por qu lo culpas? No hace otra cosa que repetir las costumbres de todos sus iguales. Culpa a la muchacha por hacerle caso. Podra haberlo rechazado. Y perder sus alas. O morir. No, no tena otro camino, Pero yo si!En un sbito y terrible gesto, el Mutante extendi sus dedos ndice y pulgar unidos, con largas uas, y los hundi en unos ojos imaginarios. Esperame dijo, ya vers! En el patio aparecieron dos Cronomnticos, armaron los instrumentos de su hermandad y encendieron pequeos cirios por los cuales adivinaran lo que habra de suceder al da siguiente. Hasta mi nariz lleg un desagradable olor de humo plido y rosado. Yo ya haba perdido todo inters en continuar hablando con el Mutante. Se hace tardele dije. Debo descansar. Y pronto tendr que realizar mi vigilancia Vigila con cuidadome dijo Gormon. VII Esa noche, en mi cuarto, realic la cuarta y ltima observacin del da, y por primera vez en mi vida detect una anomala. No pude interpretarla. La sensacin era obscena, una mezcla de gustos y sonidos, la impresin de hallarme en contacto con una masa de dimensiones colosales. Preocupado, me aferr a mis instrumentos durante un lapso mucho ms prolongado, pero al final de mi sesin no haba podido percibir mayores detalles que al principio. Luego me puse a cavilar sobre mis obligaciones. Los Vigas han sido entrenados desde la niez, para ser rpidos en dar la alarma, y dicha alarma debe darse cuando el Viga considere que el mundo est en peligro Estaba ahora obligado a notificar a los Defensores? Cuatro veces en mi vida se haba dado la alarma, las cuatro en forma errnea, y cada uno de los Vigas que haba 29

movilizado de tal manera innecesaria a las fuerzas de defensa sufri una grave prdida en su estado. Uno de ellos debi contribuir con su cerebro a los depsitos de memoria, otro se torn un neutro, por vergenza, otro destroz sus instrumentos y se fue a vivir entre los sin hermandad, y el ltimo, que quiso en vano continuar con sus ocupaciones, se vio despreciado y rechazado por sus camaradas. Yo no vea la ventaja de mofarme de quien hubiera dada una falsa alarma, porque, en ltima instancia, no era mejor esto que la falta de advertencia? Pero tales eran las costumbres de mi hermandad, y me hallaba limitado por ellas. Evalu entonces mi posicin, decidiendo que no tena motivos para dar la alarma. Pens que Gormon me haba sugestionado con su charla, y que tal vez ahora estaba simplemente reaccionando a sus comentarios sobre una posible invasin. No me senta capaz de actuar. No me atreva a poner en peligro mi posicin con una falsa alarma. Tambin desconfiaba de mi estado emocional. Por lo tanto, no di la alarma. Agitado, confundido, con el alma perturbada, cerr mi carrito y me hund en un sueo pesado. Al amanecer me despert y me abalanc a la ventana, esperando hallar invasores en las calles. Pero todo se hallaba en calma. Una griscea claridad de invierno pesaba sobre el patio, y adormilados Servidores pasaban empujando a los pasivos neutros. Inquieto; me dediqu a la primer observacin del da, y para mi gran alivio, no volv a experimentar la extraa sensacin de la noche anterior, si bien no perda de vista el hecho de que mi sensibilidad es mayor durante la noche que por la maana, al despertar. Com y me dirig al patio. Gormon y Avluela ya se hallaban all. La muchachita tena un aspecto cansado y deprimido, despus de la noche pasada con el prncipe de Ruma, pero nada le dije al respecto. Gormon, negligentemente recostado contra una pared, decorada con las caparazones de distintos moluscos, me pregunt: Fue buena tu observacin? S, bastante buena. Qu haremos ahora? Quiero salir a conocer Ruma. Vienen conmigo? Por supuesto me contest Gormon, mientras Avluela asenta con un gesto, y como buenos turistas, salimos a conocer la esplndida Ruma. Gormon nos hizo de gua en las mezcladas ruinas de Ruma, lo que me pareci clara seal de que menta al decir que no haba estado all antes. Con la misma precisin con que hubiera podido hacerlo un Memorizador, describi todo lo que bamos viendo a medida que caminbamos por las tortuosas calles. Todos los dispersos niveles de miles de aos se hallaban expuestos. Vimos las cpulas de fuerza del Segundo Ciclo, y 30

el Coliseo, en el cual, durante una poca inimaginablemente lejana los hombres y las bestias contendan como si fueran ambos criaturas de las selvas. En los restos desgarrados de ese edificio donde tantos horrores se haban sucedido, Gormon nos habl del salvajismo que imperaba en esa poca tan lejana. Luchabannos dijodesnudos frente a enormes multitudes. Los hombres se enfrentaban con las manos, sin arma alguna, a bestias llamadas leones, grandes gatos peludos con enormes cabezas, y cuando el len yaca derrotado en la arena, sobre su propia sangre, el hombre victorioso se diriga al prncipe de Ruma y le peda perdn de los crmenes que lo hubieran llevado a tal estado. Si haba luchado bien, el prncipe haca un gesto con la mano y el hombre era liberadoGormon nos ilustr sobre el gesto: el pulgar hacia arriba, que se mova hasta sobresalir por el hombro varias veces. Pero si el hombre se haba portado con cobarda, o si el len se haba distinguido de alguna manera al morir, el hombre era condenado a ser eliminado por una segunda bestia. Gormon tambin nos mostr cul era ese gesto: el dedo medio sobresaliendo de un puo cerrado, y levantado en un solo tirn sbito. Cmo se han llegado a saber estas cosas?pregunt Avluela, pero Gormon hizo como si no la hubiera odo. Vimos la lnea de columnas de fisin construidas en los primeros tiempos del Tercer Ciclo para extraer energa del ncleo de la Tierra, que an funcionaban, si bien se hallaban manchadas y corrodas. Vimos el mun que restaba de una mquina meteorolgica del Segundo Ciclo, que todava era una poderosa columna de una altura igual a la de veinte hombres. Vimos una colina en la cual las reliquias de mrmol de la Ruma del Primer Ciclo surgan como plidos agrupamientos de invernales flores de muerte. Penetrando en la parte interior de la ciudad pasamos por el asentamiento de amplificadores defensivos, que esperaban listos para lanzar el impacto de la Voluntad sobre los invasores. Llegamos hasta un mercado donde los visitantes de las estrellas regateaban con los campesinos para comprarles algn desenterrado fragmento de la antigedad. Gormon pas entre la multitud y compr varias cosas. Pasamos por una casa de lujuria para los visitantes extraterrestres donde se poda comprar desde una casi-vida hasta cumulus de hielo-pasin. Comimos en un pequeo restaurante situado a orillas del ro Tber, donde se serva a los sin hermandad con mdulos desprovistos de toda ceremonia. All probamos, a insistencia de Gormon, unos montoncitos de una sustancia blanda y pastosa. Luego pasamos por una arcada cubierta, en cuyos numerosos portales, rollizos vendedores ofrecan mercancas provenientes de las distintas estrellas, caras bebidas del Afreca y los endebles productos de los manufactureros locales. Ms all nos encontramos con una plaza que tena una fuente en forma de bote, detrs de ella se alzaba una escalera, de peldaos rayados y largamente usados, que llevaba a una zona cubierta de hierbas y pedruscos. Gormon nos hizo seas de que avanzramos, y as pasamos por esta rea desolada hasta llegar a un suntuoso palacio, aparentemente construido a principios del Segundo Ciclo, o tal vez a fines del Primero, asentado sobre una colina cubierta de vegetacin. 31

Dicen que ste es el centro del mundodijo Gormon. En Jorsaln existe otro lugar que tambin reclama para s el mismo honor. Este sitio est marcado en el mapa. Cmo es posible que el mundo tenga un centro pregunt Avluela, si es esfera? Gormon ri. Dentro, en una oscuridad de invierno, vimos un colosal globo cuajado de joyas, que reluca gracias a una luz interior. Aqu tienes a tu mundodijo Gormon con un gesto ampuloso. Oh! exclam Avluela. Todo! Aqu est todo! El mapa era una verdadera maravilla, un prodigio de artesana. Sus contornos y elevaciones parecan naturales; los mares simulaban espacios lquidos; los desiertos se hallaban tan bien imitados que la boca pareca secarse de sed; las ciudades bullan con vigor y vida. Pude distinguir bien los continentes: Eiropa, Afreca, Aisi y Stralia. Contempl el vasto Ocano Terrestre. Atraves, con la mirada, la franja dorada del Puente de Tierra que haba cruzado a pie y con tanto trabajo haca poco. Avluela seal, entusiasmada, el lugar que ocupaba Ruma, y luego busc Agupto, Jorsaln y Perris. Marc el lugar de las altas montaas al norte de Hindu y dijo: Aqu nac yo, donde impera el hielo, donde las montaas rozan las lunas. Aqu es donde est situado el reino de los Voladores.Fue moviendo su dedo hacia el oeste, hacia Pers y ms all, hasta el terrible desierto de Arab, y luego hacia Agupto. Hacia aqu vol. De noche, cuando ya no fui ms una nia. Todos debemos volar y yo vol hacia aqu. Cientos de veces cre morir. Aqu, en este desierto, con arena en mi garganta mientras volaba, arena que golpeaba contra mis alas. Me vi precisada a bajar a tierra y all yac desnuda en la arena caliente durante varios das, hasta que otro Volador me hall y me alz en el aire. Eso me hizo recobrar fuerzas, y juntos volamos hacia Agupto. Muri sobre el mar. Su vida se apag, a pesar de que era joven y fuerte, y cay al mar. Yo vol hacia l, para acompaarlo, y el agua estaba caldeada tanto de noche como de da. Me dej llevar por las alas y cuando lleg la maana vi las piedras vivientes, que crecan como rboles en el agua, y los peces de muchos colores que se acercaban y mordisqueaban la carne de mi compaero, que flotaba con sus alas extendidas en el agua. All lo dej, esperando que hallara descanso. Yo me elev, sola y asustada, y me dirig a Agupto donde te encontr a ti, Vigame sonri tmidamente. Dinos dnde pasaste tu juventud, Viga. Con dolor, pues me sent sbitamente impedido de moverme con ligereza, me dirig hacia el otro lado del globo. Avluela me sigui, pero Gormon se qued atrs, como si tuviera muy poco inters. Seal las islas diseminadas en dos largas franjas a lo largo del Ocano Terrestre. Lo que quedaba de los Continentes Perdidos. Aqudije, sealando la isla en que haba nacido, hacia el oeste; ste es el lugar que me vio nacer. Tan lejos!exclam Avluela. Ya hace tanto tiempoagregu. A mitad del Segundo Ciclo, me parece. No! Eso no es posible!Pero la asombrada mirada que me dirigi, deca que tal 32

vez no fuera mera invencin mi idea de haber nacido mil aos atrs. Sonre y toqu su suave mejilla. Slo me parece a mle expliqu. Cundo dejaste tu hogar? Cuando tena el doble de tu edadle contest, y vine hacia aqu.Seal el grupo de islas situado hacia el este.Pas doce aos como Viga en Palash. Entonces la Voluntad me impuls a cruzar el Ocano Terrestre, hasta Afreca. All fui y viv durante cierto tiempo en los pases clidos. Luego segu viaje a Agupto, donde hall a una Voladora. Qued en silencio mientras miraba largamente las islas que fueron mi hogar, y contemplndolas me imagin que abandonaba mi pobre y gastado cuerpo para volver a ser joven y musculoso, para trepar las verdes montaas y nadar en el fresco mar, y realizar mis vigilancias en una blanca playa bordeada de espuma. Mientras meditaba, melanclico, Avluela se volvi hacia Gormon y le dijo: Ahora t. Ensanos de dnde vienes, Mutante. Gormon se encogi de hombros. Ese lugar no figura en el globo. Pero eso es imposible! Lo es?pregunt l. Avluela lo trat de presionar para que contara, pero Gormon se escabull. Salimos y volvimos a la calle. VIII Me estaba cansando, pero Avluela no quera dejar rincn de la ciudad por conocer, como si pudiera devorrsela en una sola tarde. Por lo tanto, proseguimos nuestro camino por las calles que se continuaban unas a otras, pasando por una zona de bellsimas mansiones, pertenecientes a los Amos y Mercaderes, atravesando barrios desagradables de Servidores y Vendedores, que se extendan en catacumbas subterrneas, y llegando a otras zonas donde los Sonambulistas nos asediaban para que pasramos a sus casuchas y les pagramos por revelarnos la verdad que intuyen en sus trances. Avluela nos pidi que entrramos, pero Gormon movi la cabeza negativamente, y yo sonre, mientras seguamos adelante. Ahora nos hallbamos en el borde de un parque situado en el centro de la ciudad. Aqu los ciudadanos de Ruma se paseaban con una energa que yo haba vista muy pocas veces en el caluroso Agupto, y nos unimos a ellos. Miren!dijo Avluela. Cmo brilla! Sealaba un brillante arco dimensional que encerraba alguna reliquia de la antigua ciudad. Cubrindome los ojos en parte pude distinguir una gastada pared de piedra, frente a la cual se hallaba un grupo de gente. Gormon dijo: Es la Boca de la Verdad. Qu es eso?pregunt Avluela

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Ven. Veremos. Una fila de gente avanzaba lentamente hacia la esfera. Nos colocamos en ella y pronto llegamos hasta el interior, abarcando con curiosas miradas la regin sin tiempo que se hallaba ms all del umbral. No saba por qu se le haba prestado a esta reliquia una proteccin tan especial, que muy pocas gozaban y por lo tanto le pregunt a Gormon. Su sabidura, que nada tenia que envidiar a la de los Memorizadores, le permiti explicarme. Se ha hecho as porque ste es el reino de la certeza, donde lo que se dice es absolutamente congruente con la realidad. No entiendodijo Avluela. Es imposible mentir en este lugarle explic Gormon. Puedes imaginarte otro lugar que sea ms digno de proteccin? Pas por el estrecho corredor de la entrada y su figura se borrone ante nuestros ojos. Lo segu rpidamente al interior. Avluela dud. Pas un largo momento antes de que se decidiera a entrar; se par unos instantes en el umbral, aparentemente desconcertada por el viento que se senta circular a lo largo de la lnea limtrofe entre el mundo exterior y el cerrado universo en el cual nos hallbamos. Un compartimento interior contena la Boca de la Verdad propiamente dicha. La fila de gente se extenda hasta all, y un Sealador, de aire solemne, controlaba el flujo de entrada al tabernculo. Pas un rato antes de que se nos permitiera entrar. Nos hallamos entonces frente a la feroz cabeza de un monstruo, en bajorrelieve, unido a una antiqusima muralla, marcada por el tiempo. Las mandbulas del monstruo se hallaban abiertas; la boca abierta tenia un aspecto siniestro. Gormon asenta con gestos, mientras la inspeccionaba satisfecho, aparentemente, de hallarla tal cual pensaba que deba ser. Qu debemos hacer?pregunt Avluela. Vigadijo Gormon, pon tu mano dentro de la Boca de la Verdad. Con cierto resquemor, hice lo que me deca. Ahoravolvi a hablar Gormonse hace una pregunta. T la debers contestar, pero si dices algo que se aparte de la verdad, la boca se cerrar y seccionar tu mano. No!grit Avluela. Mir con temor las mandbulas de piedra que rodeaban mi mano. Un Viga al cual le falte una mano es un hombre sin profesin. Durante el Segundo Ciclo se poda obtener una prtesis ms bonita que la mano verdadera. Pero estas pocas haban pasado hacia ya tiempo, y actualmente en la Tierra no se podan conseguir tales delicados objetos. Cmo es posible?le pregunt. 34

La Voluntad es especialmente intensa en estos lugaresreplic Gormon. Distingue con la mayor severidad lo que es verdad de lo que no lo es. Detrs de esta pared se halla un tro de Sonambulistas, a travs de los cuales se manifiesta la Voluntad, y ellos controlan la Boca. Temes a la Voluntad, Viga? Temo a mi propia lengua. Ten valor. Nunca se ha dicho una mentira frente a esta muralla. Nunca, por lo tanto, ha habido que lamentar la prdida de una mano. Prosigue, entoncesle dije. Quin me va a proponer la pregunta? Yodijo Gormon. Dime, Viga, y ahora sin falsas pretensiones, diras que una vida dedicada a la vigilancia ha sido una vida sabiamente empleada? Me mantuve en silencio durante un largo tiempo, mirando las entreabiertas mandbulas. Luego dije: Dedicar la vida a la vigilancia, a fin de servir a nuestros semejantes, es tal vez el ms noble propsito que existe.Cuidado!grit, alarmado, Gormon.No he terminado le manifest.Contina.Pero dedicarse a la vigilancia cuando el enemigo no es ms que una creacin de la imaginacin, es realmente intil, y si nos felicitamos por la bsqueda meticulosa de una mera invencin somos tontos y pecadores. Mi vida no ha servido para nada. Las mandbulas de la Boca de la Verdad no temblaron siquiera. Retire mi mano, mirndola como si hubiera crecido nuevamente. Me sent, sbitamente, como si hubiera envejecido varios ciclos. Avluela, con los ojos muy abiertos y una mano puesta sobre los labios, pareca muy impresionada por lo que yo haba dicho. Mis propias palabras parecan rondar todava, congeladas en el aire frente al desagradable dolo.Has hablado con honestidaddijo Gormon si bien muestras poca piedad hacia ti mismo. Te juzgas con demasiada acritud, Viga.Habl como deba para salvar mi manole respond; preferiras que hubiera mentido? Se sonri. Luego se volvi hacia Avluela y le dijo: Es tu turno. Visiblemente asustada, la pequea Voladora se aproxim a la Boca. Su delicada mano temblaba mientras la introduca entre las mandbulas de fra piedra. Tuve que contener el impulso de abalanzarme y liberar su manecita de aquellas diablicas mandbulas que parecan sonrer.Quin le preguntar?dije.Yo lo harcontest Gormon. Las alas de Avluela se agitaron dbilmente debajo de su vestido. Su carita se puso plida, su nariz tembl y su labio superior se desliz sobre el inferior. Se qued apretada contra la muralla, mirando con horror el lugar donde estaba introducida su mano. Afuera vimos las expresiones vagas de la gente que esperaba, sus labios se movan y estaban aparentemente perturbados por nuestra larga visita a la Boca, pero nadie nos dijo nada. La atmsfera que nos rodeaba era clida y pegajosa, con un cierto olor musgoso como el que provendra de un pozo labrado a travs de la estructura del Tiempo. Gormon le pregunt lentamente: La noche que acaba de pasar le has entregado tu cuerpo al prncipe de Ruma. Antes de esto, tambin te ofreciste al Mutante Gormon, si bien tales relaciones se hallan prohibidas por las costumbres y por la ley. Mucho antes habas sido la amante de un Volador, que ahora ha muerto. Puedes haber tenido relaciones con otros hombres, de las cuales nada s, pero que para los propsitos de mi pregunta 35

son irrelevantes. Dime, Avluela, cul de los tres te inspir emociones ms profundas y cul de ellos elegiras como tu compaero, en caso de que te decidieras a hacer tal cosa? Quise protestar, dicindole al Mutante que le haba propuesto tres preguntas, lo que lo pona en ventaja, pero no tuve tiempo de decir nada. Avluela contest sin dudar: El prncipe de Ruma fue el que ms placer me dio, pero es fro y cruel y lo desprecio. Mi querido Volador, ya muerto, fue el ser que ms am, antes o despus. Pero era dbil, y yo no querra a un dbil como compaero. En cambio t, Gormon, a pesar de que eres un extrao para m an ahora, y que siento como si no conociera tu cuerpo ni tu alma, no importa cun ancha es la brecha que nos separa seras el hombre a quien yo elegira como compaero para mis das por venir. Retir la mano de la Boca de la Verdad. Bien dicho!exclam Gormon, si bien era obvio que la firmeza de su respuesta lo haba herido tanto como lo haba halagado. Repentinamente hallas tu elocuencia, ah?, cuando las circunstancias lo exigen. Ahora es el turno de arriesgar mi mano. Se acerc a la Boca. Yo le dije: T has hecho las dos preguntas. Quieres terminar ahora el trabajo y preguntarte tambin la tercera? No quisiera hacer esocontest. Hizo un gesto negligente con su mano libre. Hagan un concilibulo y piensen cul puede ser la tercera pregunta. Avluela y yo conferenciamos. Con una franqueza poco habitual en ella, propuso una pregunta, y como era la misma que yo le hubiera planteado a Gormon le ped que se la hiciera. Avluela interrog: Cuando estbamos frente al globo terrqueo, yo te ped que sealaras el lugar donde habas nacido y t me dijiste que no podras hallarlo en el mapa. Esto nos pareci muy extrao. Dime ahora, eres lo que afirmas ser, un Mutante que vaga por el mundo? Gormon contest. No, no lo soy. En cierto sentido ya haba satisfecho la pregunta que le haba hecho Avluela, pero era indudable que su respuesta no haba sido adecuada, as que sin retirar la mano de la Boca de la Verdad, continu: No les seal mi lugar de nacimiento en el globo porque no nac en este mundo, sino en una estrella cuyo nombre no debo revelar. No soy un Mutante, de acuerdo a vuestras ideas, si bien lo soy si nos atenemos a otras definiciones del trmino, puesto que mi cuerpo est algo disfrazado, y en mi propio mundo mi forma es diferente. He vivido en la Tierra durante diez aos. Cul fue tu propsito cuando viajaste aqu? le pregunt. 36

Estoy obligado a contestar una solo pregunta dijo Gormon. Pero igualmente te dar la respuesta. Fui enviado a la Tierra para efectuar observaciones militares y preparar la invasin para la cual t tanto has vigilado, en la cual ya no crees y que sin embargo estar aqu en el trmino de unas pocas horas. Mentiras!grit. Todas mentiras! Gormon se ri, y retir la mano de la Boca de la Verdad. Estaba intacta, sin lesin alguna. IX Confundido y agitado corr con mi carrito de instrumentos, saliendo de la esfera brillante a la calle que se haba vuelto sbitamente fra y oscura. La noche haba llegado con la celeridad con que lo hace en invierno. Era casi la hora nona, momento en que deba realizar mi vigilancia. Las burlas de Gormon rondaban todava mi mente. Lo haba arreglado todo: nos haba llevado a la Boca de la Verdad, haba logrado arrancar de mis labios una confesin de falta de fe, y otro tipo de confesin de boca de Avluela. Adems, haba cuidado sin piedad, de que no dejramos de saber determinadas verdades que no tendra que habernos revelado, con palabras calculadas para herirme en lo ms profundo. Poda ser que la Boca de la Verdad fuera un fraude? Era posible que Gormon mintiera sin que pasara nada a su mano? Nunca haba realizado mi vigilancia a otra hora que la determinada, pero ste era el momento en que las realidades parecan derrumbarse. No poda esperar hasta que llegara el instante prefijado. Agazapndome en la calle barrida por el viento, abr mi carrito, alist mi equipo y me zambull en el trance de la vigilancia. Mi conciencia amplificada se dirigi una vez ms hacia las estrellas. Como un dios, err por los espacios infinitos. Senta la presin del viento solar, pero no era un Volador, y nada poda sucederme. Con cierto dolor, la dej atrs alejndome de las furiosas partculas de luz, dentro de la oscuridad que delineaba los dominios del sol. Sent que actuaba sobre m una distinta presin. Se acercaban naves espaciales. No eran las lneas tursticas habituales que traan visitantes curiosos por lo que quedaba de nuestro disminuido mundo. Tampoco eran los vehculos de transporte mercantiles ni las naves vaciadero que recogan los vapores interestelares, ni las naves que oficiaban de cruceros, en sus rbitas hiperblicas. Estas eran naves militares, oscuras, ajenas y amenazadoras. No pude determinar su nmero; observ solamente que se dirigan hacia la Tierra a una velocidad muchas veces mayor a la de la luz, proyectando un cono de energa delante de ellas. Me di cuenta entonces de que era ese cono lo que yo perciba, y que lo haba percibido similarmente la noche anterior, penetrando en mi mente a travs de los instrumentos y 37

hundindome en lo que pareca ser un cubo de cristal, cuyas lneas de fuerza danzaban y brillaban. Toda mi vida haba pasado vigilando y esperando este momento. Haba sido entrenado para percibirlo. Luego llegu a rogar para que jams pudiera sentirlo, luego, en mi sensacin de fracaso comenc a desear sentirlo y finalmente haba dejado de creer en l. Y ahora, gracias al Mutante Gormon haba llegado a percibirlo. Vigilando antes de que llegara el momento prefijado, agazapado en una calle de Ruma, a la salida del lugar donde se hallaba la Boca de la Verdad. A los Vigas se los instruye para que cuando sus observaciones son confirmadas por una cuidadosa revisin, se interrumpa la vigilancia. Obedientemente, realic mi segunda confirmacin, a fin de poder dar la alarma. Vari de uno a otro canal de observacin, triangulando y siempre captando la tremenda sensacin de una fuerza titnica que se precipitaba sobre la Tierra a una velocidad inimaginable. O bien me engaaba, o la invasin se acercaba. Pero no poda salir de mi trance para dar la alarma. Con lentitud, amorosamente, segu sumergido en los datos sensoriales durante un lapso que me pareci de horas. Segu utilizando mi equipo, exigindole una total confirmacin de lo que haba hallado. Oscuramente, tuve nocin de que poda estar desperdiciando un tiempo precioso, y de que era mi deber abandonar mi estado de morosa delectacin frente al destino para alertar a los Defensores. Finalmente, me liber de mi estado de trance y volv al mundo que deba proteger. Avluela se hallaba a mi lado asombrada y temerosa, con los nudillos apretados contra sus labios y sus ojos muy abiertos. Viga, Viga!, me oyes? Qu est sucediendo? Qu nos va a pasar? La invasinle contest. Cunto tiempo estuve en trance? Alrededor de medio minuto, creo. Tus ojos estaban cerrados, y llegu a creer que estabas muerto. Gormon deca la verdad! La invasin est casi sobre nosotros! Dnde est? Dnde ha ido? Desapareci cuando salimos del edificio donde estaba la Boca susurr Avluela. Viga, estoy muy asustada. Siento que todo se derrumba. Tengo que volar. No me puedo quedar aqu abajo! Esperale dije aferrndola pero sin lograr asir su brazo. No te vayas todava. Primero tango que dar la alarma, y luego... Pero ella ya se estaba quitando apresuradamente las ropas. Desnuda hasta la cintura, su plido cuerpo brillaba en la luz nocturna, mientras alrededor de nosotros la gente iba 38

de un lado a otro, sin tener idea de lo que estaba ocurriendo. Quera mantener a Avluela a mi lado, pero no poda esperar ms para dar la alarma, por lo que la dej para dirigirme a mi carrito. Como preso en un ensueo nacido de deseos demasiado maduros, empu el resorte que jams haba usado, el que enviara la alerta mundial de los Defensores. Habran sido advertidos ya? Tal vez algn otro Viga haba percibido ya lo que yo capt y, menos paralizado por el asombro y la duda, haba alertado a los Defensores, fase final de la tarea de un Viga. No. No. Porque entonces estaran sonando las sirenas, cuya aguda llamada reverberara desde los altavoces que orbitaban sobre la ciudad. Toqu el resorte. Con el rabillo del ojo pude ver a Avluela libre ahora de sus vestiduras, arrodillada musitando sus palabras y llenando sus frgiles alas de energa. En un momento ms se hallara en el aire, lejos de mi alcance. Con un rpido movimiento, activ la alarma. En ese momento fui consciente de una maciza figura que se diriga hacia nosotros. Gormon, pens, y mientras me levantaba junta a mi equipo, trat de alcanzarlo para no dejarlo ir. Pero el que se aproximaba no era Gormon sino un Servidor de cara burda, quien se dirigi a Avluela advirtindole: Cuidado, Voladora, no aprontes tus alas. El prncipe de Ruma me enva para que te lleve a su presencia. Forcejearon. Sus pequeos pechos saltaban; sus ojos le dirigieron una mirada de clera. Djame Voy a volar! El prncipe de Ruma te requieredijo el Servidor tomndola en sus brazos. El prncipe de Ruma tendr otras ocupaciones esta noche. No creo que la necesite le dije al Servidor. Mientras hablaba pudimos escuchar las sirenas atronando el cielo. El Servidor la solt. Su boca pronunci inaudibles palabras; hizo uno de los gestos protectores de la Voluntad; mir hacia arriba y gru: La alarma! Quin dio la alarma? Has sido t, viejo Viga? La gente corra de un lado a otro en la calle, como poseda. Avluela, ya libre, corri cerca de m, a pie, con sus alas desplegadas slo a medias, y fue engullida por la multitud. Por sobre el terrible sonido de las sirenas escuchamos los mensajes que daban instrucciones para la defensa y seguridad de la poblacin. Un hombre que llevaba en su mejilla la marca de los Defensores se abalanz sobre m y 39

me grit palabras demasiado incoherentes para ser comprendidas, despus de lo cual sali corriendo. El mundo pareca haberse vuelto loco. Solamente yo permaneca tranquilo. Mir hacia el cielo, esperando ver las naves negras de los invasores sobre las torres de Ruma. Pero nada vi, excepto las luces nocturnas y todos los objetos que me eran familiares. Gormon?llam. Avluela? Estaba solo. Una extraa sensacin de vaco me invadi. Haba dado la alarma. Los invasores se acercaban, yo haba perdido mi ocupacin. Ya no habra necesidad de Vigas. Casi con cario toqu el usado carrito que haba sido mi compaero durante tantos aos. Pas mis dedos sobre sus sucios y abollados instrumentos, y luego me alej, abandonndolo para volver a las calles oscuras sin mi cargo, convertido en un hombre cuya vida haba adquirido sentido slo para volver a perderlo en un instante, alrededor de m ruga el caos. Se sobreentenda que cuando llegara el momento de la invasin, con su batalla correspondiente, todas las hermandades serian movilizadas, con la sola excepcin de los Vigas. Aquellos que haban vigilado el permetro de la defensa durante tanto tiempo no tomaran parte en la estrategia del combate y eran exceptuados, despus de haber dado una alarma certera. Ahora era el momento para que la hermandad de los Defensores demostrara lo que saba hacer. Durante medio ciclo haban planeado lo que haran en el momento de guerra. Cules seran sus futuras acciones? Qu hechos protagonizaran? Mi nica preocupacin, en ese momento, era volver a la hostera Real y esperar los acontecimientos. Era casi imposible pensar que hallara a Avluela, y me culp por haberla dejado irse as, desnuda y sin quien la protegiera, en aquellos momentos de confusin. Adnde ira? Quin estara all para defenderla? Un camarada Viga, empujando desesperadamente su carrito casi choc conmigo. Cuidado!le grit. Mir hacia arriba, sin aliento, atontado. Es verdad?me pregunt. La alarma? No la oyes? Pero es verdad? Le seal en direccin a su carrito. T sabes cmo cerciorarte. Dicen que el que dio la alarma estaba borracho, que era un viejo tonto que fue 40

echado de la posada ayer. Puede seradmit. Pero si lo de la alarma es verdad... Sonriendo le dije: Si es as, ahora todos podremos descansar. Adis Viga. Tu carrito! Dnde est tu carrito?me grit. Pero yo ya lo haba dejado atrs y me diriga hacia un enorme pilar de piedra labrada, sin duda una reliquia de la Ruma imperial. En esto columna se hallaban grabadas antiguas imgenes: batallas y victorias, monarcas extranjeros que marchaban portando las cadenas de la derrota por las calles de Ruma, guilas triunfantes que celebraran las grandezas del Imperio. En mi extraa y recin hallada calma, me qued largo rato frente a la columna admirando sus elegantes grabados. Hacia m se acerc una figura frentica en quien reconoc al Memorizador Basil. Lo salud dicindole: Llegas a tiempo! Hazme el favor de explicarme estas imgenes, Memorizador. Me fascinan y excitan en extremo mi curiosidad. Ests loco? No oyes la alarma? Yo di la alarma, Memorizador. Aprate, entonces! Vienen los invasores y debemos luchar! Yo no, Basil. Mi tarea ya est hecha. Cuntame la historia aqu representada. Hblame de estos reyes derrotados, de estos emperadores destronados. Un hombre de tus aos no se ver envuelto en la lucha. Todos estamos movilizados! Todos menos los Vigasle repliqu. Tmate unos instantes. Ha comenzado a interesarme el pasado. Gormon se ha ido, guame t entonces, a travs de la historia de estos ciclos perdidos. El Memorizador sacudi salvajemente la cabeza, gir alrededor de m y trat de escaparse. Yo me abalanc sobre l, tratando de aferrarlo por un brazo para impedirle moverse, pero me eludi y slo pude asir su oscuro chal, que me qued entre las manos. Basil ya se haba ido, corriendo locamente con trancos enormes de sus piernas de araa y alejndose de mi vista. Me encog de hombros y examin el chal que tan extraamente haba adquirido. Estaba surcado por brillantes hebras metlicas dispuestas de acuerdo a un intrincado 41

esquema que engaaba la vista: cada una de ellas pareca desaparecer en la trama del hilado, para reaparecer en algn lugar inesperado, como los rboles genealgicos de las dinastas, que inesperadamente revivan en distantes ciudades. La forma en que estaba hecho era verdaderamente magnifica. Casi sin quererlo me lo ech a los hombros. Segu caminando. Mis piernas, que casi me haban fallado antes, ahora me servan adecuadamente. Con renovada juventud me abr paso en la catica ciudad, sin hallar dificultades para elegir mi camino. Me dirig hacia el ro, lo cruc y, en su orilla ms alejada, busqu el palacio del Prncipe. La oscuridad se haba acentuado, pues la mayora de las luces se extinguieron de acuerdo a las rdenes de movilizacin, y de vez en cuando la explosin de una bomba en lo alto liberaba una especie de humareda densa que procuraba ocultar la ciudad a la mayor parte de los mtodos de visualizacin a larga distancia. En las calles se vean pocos peatones. Las sirenas an atronaban el espacio. Sobre los edificios se vean las instalaciones defensivas que comenzaban a entrar en accin: oa los sonidos de los aparatos de rechazo que se calentaban y los largos brazos de las mquinas amplificadoras que se balanceaban de una a otra torre, mientras afinaban para un rendimiento mximo. Ya no cabra ninguna duda de que la invasin se acercaba, pues si mis instrumentos hubieran sido mal interpretados debido a mi propia confusin, no se hubiera seguido adelante con la movilizacin hasta este punto. Era indudable que el informe inicial haba sido corroborado por los hallazgos de otros miembros de la hermandad. Mientras me acercaba al palacio, vi que corran hacia m dos Memorizadores, ambos sin aliento sus chales agitndose detrs suyo. Me hablaron con palabras que no alcanc a interpretar, seguramente algn tipo de cdigo de su hermandad, y record que estaba usando el chal de Basil. No les pude responder, y entonces comenzaron a hablar como Io hacemos habitualmente, mientras me preguntaban: Qu te pasa? Ve a tu puesto! Debemos registrar los hechos, comentarlos y observarlos! Estn confundidosles dije. Tengo este chal porque es de vuestro hermano Basil, quien lo dej a mi cuidado. No tango ningn puesto que custodiar. Un Vigadijeron al unsono y me insultaron cada uno por separado, al alejarse. Riendo, me dirig hacia el palacio. Sus puertas estaban abiertas. Los neutros que guardaban el portal exterior no estaban, al igual que los dos Sealadores que solan situarse en el lado de adentro. Los mendigos que se hallaban en la amplia plaza haban forcejeado hasta lograr penetrar en el edificio, buscando refugio. Esto despert la ira de los mendicantes portadores de licencias hereditarias, cuyo estacionamiento habitual estaba situado en esa parte del edificio, quienes se lanzaron sobre los refugiados que entraban con furia e inesperada energa. Vi a mendigos que golpeaban usando sus muletas como garrotes, a ciegos que daban golpes con sospechosa puntera, a delgados penitentes que esgriman una amplia variedad de armas, desde estiletes hasta pistolas snicas. Mantenindome 42

alejado de este espectculo vergonzoso penetr en la parte interior del palacio, espiando hacia el interior de las capillas, donde hall a Peregrinos que rogaban ser bendecidos por la Voluntad, y Comunicantes que buscaban desesperadamente una gua espiritual que les dijera qu sucedera durante la batalla que se avecinaba. De pronto sent el sonar de las trompetas y los gritos de: Abrid paso! Abrid paso! Una fila de macizos Servidores march hacia el interior del palacio, dirigindose hacia las habitaciones del prncipe, situados en el bside. Varios de ellos sujetaban a alguien que pateaba frenticamente, poseedora de alas semidesplegadas. Avluela! La llam, pero mi voz se perdi en el tumulto, y ella no me oy. Los Servidores me hicieron a un lado. La procesin penetr en las habitaciones del Prncipe. Ech una ltima mirada sobre la pequea Voladora, plida y diminuta entre sus capturas y luego se perdi una vez ms. Tom del brazo a un tambaleante neutro que se mova inseguramente. Esa Voladora! Por qu la traen aqu? l... l... Ellos... Respndeme! El Prncipe... su mujer... en la carroza... los... los invasores. Hice a un lado a la insignificante criatura y me abalanc hacia el bside. Una muralla metlica de unas diez veces mi altura me detuvo. Comenc a golpearla con el puo: Avluela! grit con voz ronca, Avlu... e... la! No fui rechazado, ni tampoco se me permiti pasar. Simplemente, se me ignor. El loco alboroto que reinaba en las puertas occidentales del palacio se haba extendido ahora a la nave y bsides y a medida que la turba de mendigos se acercaba a m ejecut un rpido giro y luego pas por una de las puertas laterales del edificio. Me detuve en el patio situado frente a la hostera Real, inmvil y pasivo. Una extraa electricidad crepitaba en el aire. Pens que seria una emanacin de una de las instalaciones para la defensa de Ruma. Algn tipo de rayo destinado a proteger a la ciudad. Pero pocos instantes despus comprend que presagiaba la llegada de los invasores. Ahora s poda ver las naves espaciales en los cielos. Cuando las haba percibido en mis observaciones, me haban parecido negras contra la infinita oscuridad, pero ahora ardan brillantes como soles. Una banda de globos relucientes, de aspecto duro y similar al de las joyas engalanaba el cielo; se hallaban 43

dispuestos uno junto a otro y se extendan de este a oeste en una banda continua, llenando los cielos. Cuando las vi aparecer simultneamente me pareci que oa los sonidos de una sinfona invisible que pregonaba el arribo de los conquistadores de la Tierra. No pude calcular la altura a la que se hallaban las naves espaciales, ni determinar cul era su nmero ni ninguno de los detalles de su forma. Solamente me di cuenta, de que, con sbita y masiva majestad, haban aparecido. Si hubiera sido un Defensor, creo que mi alma se hubiera llenado de angustia tras esa increble escena. El cielo estaba cruzado por luces de muchas tonalidades. La batalla haba comenzado. No poda comprender las acciones de nuestros guerreros, y me hallaba desconcertado por las maniobras de aquellos que venan a tomar posesin de nuestro empobrecido planeta, tan cubierto de historia. Para mi vergenza, me senta no solamente fuera de la lucha, sino por encima de ella, como si sta no fuera mi batalla. Hubiera querido que Avluela me acompaara, pero ella estaba en algn lugar de las profundidades del palacio del prncipe de Ruma. Hasta la presencia de Gormon me hubiera servido de consuelo. Gormon el Mutante, Gormon el Espa, Gormon, el monstruo traidor de nuestro mundo. Altavoces gigantescos hendan el aire: Paso al prncipe de Ruma! El prncipe de Ruma nos gua a la batalla para salvar a nuestra madre Tierra! Del palacio emergi un vehculo resplandeciente, en forma de lgrima, en cuyo techo brillante y metlico se hallaba una lmina transparente que permita que todos vieran al gobernante, poniendo as nuevo nimo en sus corazones. En los controles del vehculo se hallaba el prncipe de Ruma, orgullosamente plantado, sus crueles y juveniles facciones fijas en una rgida determinacin y, a su lado, vestida con los ropajes de una emperatriz, pude distinguir la frgil figura de la Voladora Avluela. Esta pareca hallarse en trance. El carruaje real se remont, perdindose en la oscuridad. Me pareci que apareca un segundo vehculo, que segua su ruta, y que el del Prncipe se volvi a ver, trabndose ambos aparentemente en un combate que los llevaba a describir crculos en el aire. Nubes de azules chispas envolvieron a ambos vehculos que se remontaron rpidamente, perdindose de vista detrs de una de las colinas de Ruma. Se haba extendido la batalla a todo el planeta? Se hallara en peligro Perris, y la sagrada Jorsaln, y tambin las soolientas islas de los Continentes Perdidos? Las naves espaciales habran llegado a todas partes? No lo saba. Poda determinar solamente los acontecimientos que sucedan en un pequeo segmento del cielo de Ruma, e incluso eso con poca claridad y exactitud. En momentos de claridad repentina, vi pasar verdaderos batallones de Voladores cruzando el cielo, y luego la oscuridad se reinstal, como si se hubiera cubierto la ciudad con una mortaja de terciopelo. Pude observar cmo las grandes maquinarias para la defensa lanzaban terribles explosiones 44

de lo alto de las torres, pero, sin embargo, las naves espaciales permanecan intactas, ilesas, siempre inmviles sobre nuestras cabezas. El patio en el cual me hallaba estaba desierto pero a lo lejos poda escuchar algunas voces, llenas de temor y angustia, hablndose con tones tmidos que parecan los gritos de los pjaros. Ocasionalmente se oa un tremendo estampido que conmova toda la ciudad. En una oportunidad vi pasar a un pelotn de Sonambulistas. En la plaza situada enfrente del palacio observ lo que me pareci un grupo de Payasos que desplegaban una suerte de red centelleante, de aspecto militar. A la luz de una sbita claridad vi a un tro de Memorizadores, sobre un plato antigravitatorio, tomando profusas notas de todo lo que estaba sucediendo. Pareca, pero no poda asegurarlo, que el vehculo que llevaba al prncipe de Ruma haba vuelto, surcando velozmente los cielos con su perseguidor a corta distancia. Avluela! susurr, al ver desaparecer los dos puntos gemelos de luz. Estaban las naves espaciales desembarcando tropas? Descendan desde esos brillantes objetos colosales columnas de energa hasta tocar la superficie de la Tierra? Por qu se haba llevado el Prncipe a Avluela? Dnde estaba Gormon? Qu hacan nuestros Defensores? Por qu no se haban hecho ya volar las naves espaciales enemigas? Como arraigado en las antiguas piedras del patio, observ la batalla csmica sin entender nada durante toda la noche. Amaneca. Franjas de plida luz cruzaban el cielo de una a otra torre. Me llev los dedos a los ojos, dndome cuenta de que deb haberme dormido mientras me hallaba de pie. Tal vez debera pedir la admisin en la hermandad de los Sonambulistas, pens sin seriedad. Pas mis manos sobre el chal del Memorizador, que todava se hallaba sobre mis hombros, tratando de recordar cmo lo haba conseguido, y la respuesta apareci en mi mente. Mir el cielo. Las naves invasoras se haban ido. Vi solamente el cielo de la maana, gris, con tonos rosados que aparecan lentamente. Sent el aguijn de la costumbre y busqu mi carrito, comprendiendo luego que ya no debera efectuar ms vigilancias y sintindome ms vaco de lo que ordinariamente me sucedera a esa hora. Habra concluido la batalla? Habra sido rechazado el enemigo? Estaban las naves de los invasores, destrozadas y yacentes en carbonizadas ruinas en las afueras de Ruma? El silencio reinaba. No escuch ya sinfonas celestiales. Luego, destacndose sobre la extraa paz, pude percibir un nuevo sonido, similar al de vehculos con ruedas que pasaran por las calles de la ciudad. Y los Msicos invisibles hicieron resonar una ltima nota, profunda y clara, que se dispers bruscamente como si todas las cuerdas hubieran sido rotas al unsono. 45

Los altavoces utilizados para los avisos pblicos dejaron or estas palabras: Ruma ha cado. Ruma ha cado. X La hostera Real se hallaba sin atencin. Los neutros y los miembros de las hermandades de servicio haban huido. Los Defensores, Amos y Dominadores deban haber perecido honorablemente en la batalla. Basil el Memorizador no estaba all, como tampoco ninguno de sus hermanos. Fui a mi cuarto, me lav y refresqu, com algo, reun mis pocas pertenencias y dije mi adis a los lujos, que haban sido mos por tan corto tiempo. Lament haber tenido tan pocos das para visitar Ruma, pero Gormon haba sido un excelente gua, y haba podido ver mucho. Ahora ya estaba decidido a seguir adelante. No me pareca prudente permanecer en una sociedad conquistada. La caperuza pensante que se hallaba en mi cuarto no respondi a mis preguntas, as que no pude determinar la gravedad de nuestra derrota, aqu o en otros lugares. Lo evidente era que, por lo menos Ruma haba pasado a manos no humanas, y por lo tanto yo deseaba partir con rapidez. Pens dirigirme hacia Jorsaln tal como me lo haba propuesto aquel alto Peregrino, pero luego lo pens mejor y tom una ruta que llevaba al oeste, hacia Perris, la cual no slo estaba ms cerca, sino que sobre ella se asentaba el cuartel general de los Memorizadores. Mis ocupaciones haban sido dejadas de lado, pero en esta primera maana de la ocupacin de la Tierra sent una sbita necesidad de ofrecerme a los Memorizadores y de buscar con ellos los datos pertenecientes a un pasado ms glorioso. A medioda dej la hostera. Primero me dirig hacia el palacio, cuyas puertas seguan abiertas. Los mendigos yacan alrededor, algunos drogados, otros durmiendo, la mayora muertos. Por la forma ruda en que haban hallado la muerte supuse que se haban matado unos a otros en su pnico y frenes. Un Sealador, con aire triste, merodeaba alrededor de los tres crneos de la maquinaria de interrogacin, situada en la capilla. Cuando entr me dijo: Es intil. Los cerebros no contestan. Qu le sucedi al prncipe de Ruma? Est muerto. Los invasores hicieron volar su carruaje areo. Una joven Voladora se hallaba con l. Sabes algo de ella? Nada. Supongo que tambin estar muerta. Y la ciudad?

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Ha cado. Los invasores estn por todas partes. Matando? Ni siquiera saqueando dijo el Sealador. Son muy gentiles. Nos tienen bajo control. En Ruma solamente, o en toda la Tierra? El hombre se encogi de hombros. Comenz a moverse de adelante hacia atrs, rtmicamente. Lo dej y me introduje en el palacio. Para mi sorpresa, los recintos imperiales se hallaban abiertos. Penetr en ellos, observando con sorpresa las colgaduras, los tapices, las luces, los muebles. Fui de cuarto en cuarto y llegu finalmente hasta el lecho real, cuyo cobertor era la carne de un colosal molusco bivalvo de otro planeta, y cuando el caparazn se abri a mi contacto, toqu la piel infinitamente suave, bajo la cual haba descansado el prncipe de Ruma. Luego record que all tambin haba yacido Avluela, y si hubiera sido ms joven, hubiera estallado en lgrimas. Dej el palacio y lentamente cruc la plaza para comenzar mi viaje hacia Perris. Mientras parta pude echar mi primer vistazo a nuestros conquistadores. Un vehculo de raro diseo se arrim al borde de la plaza y una docena de figuras emergi de l. Podran haber sido casi humanos. Eran altos y fuertes, de trax amplio, tal como Gormon, y solamente la extremada longitud de sus brazos los distingua instantneamente como seres de otro planeta. Sus pieles tenan una extraa textura y pienso que si hubiera estado ms cerca, hubiera visto ojos, labios y narices que no respondan a nuestros modelos humanos. Sin fijarse en m cruzaron la plaza, caminando con un paso extraamente elstico, que me recordaba notablemente el de Gormon, y entraron en el palacio. No adoptaban actitudes prepotentes ni beligerantes Turistas. Una vez ms la magnifica Ruma ejerca su magnetismo sobre sus visitantes. Dejando a nuestros nuevos amos con sus diversiones, comenc a caminar hacia las afueras de la ciudad. La frialdad de un eterno invierno se adentr en mi alma. Me preguntaba: senta pena porque haba cado Ruma? O lamentaba la prdida de Avluela? O era tal vez que ya haban dejado de realizar tres vigilancias sucesivas y, como los adictos, comenzaba a sentir los sufrimientos de la abstinencia? Era todo eso lo que me perturbaba, decid, pero especialmente lo ltimo. No vi a nadie en las calles, a medida que caminaba. El miedo a los nuevos amos mantena a los ciudadanos en sus casas. De tiempo en tiempo pasaba uno de los vehculos de los invasores, pero no fui molestado. Llegu a las puertas del lado oeste de la ciudad, por la tarde. Se hallaban abiertas, revelndome una bella colina, en cuyas laderas se alzaban rboles coronados de verde. Pas por ellas y vi a corta distancia, ms all de las murallas, la figura de un Peregrino que se alejaba lentamente. Me extra lo titubeante e inseguro de su paso, puesto que ni siquiera sus pesadas 47

vestimentas podan ocultar la fuerza juvenil de su cuerpo. Se mantena erguido, firmes sus hombros y su espalda, y sin embargo caminaba con el paso vacilante de los viejos. Cuando me acerqu a l y mir bajo su capucha entend lo que suceda, pues unido a su mscara de bronce llevaba un reverberado, usado por los ciegos para eludir los obstculos del camino. Se dio cuenta de mi presencia y me rog: Soy un Peregrino ciego. Te ruego que no me molestes. No era, sin embargo, la voz de un Peregrino la que oa. Era una voz firme y fuerte, de imperioso tono. Le repliqu: No pienso molestarte. Soy un Viga que ha quedado sin ocupacin la noche pasada. Muchas ocupaciones han quedado de lado la noche pasada, Viga. No la de los Peregrinos. Sin dudareplic; no la de los Peregrinos. Adnde te diriges? Quiero irme de Ruma. No piensas especialmente en un lugar? No me contest Simplemente ir de un lado a otro. Tal vez podamos ir juntosle suger. Se cree que es augurio de buena fortuna el viajar acompaado de un Peregrino. Sin mi Voladora y mi Mutante me haba quedado ahora en soledad. Me dirijo a Perris. Quieres venir? Me da lo mismo ir all que a cualquier otra parte me replic amargamente. S. Iremos a Perris juntos. Pero qu tiene que hacer un Viga en Perris? Un Viga ya no sirve para nada. Simplemente pienso ofrecerme al servicio de los Memorizadores. Ah! Habiendo sido vencida la Tierra, quiero aprender ms sobre sus pocas de gloria. Entonces han conquistado toda la Tierra, y no solamente Ruma? As lo creole contest. Ah!exclam el Peregrino. Ah! Luego qued silencioso y seguimos adelante. Le ofrec mi brazo y entonces su paso dej de ser vacilante para recobrar el vigor de la juventud. Una y otra vez sent que 48

ahogaba lo que pareca ser un suspiro o un sollozo. Cuando lo interrogu acerca de ciertos detalles de su peregrinaje contest en forma indirecta, o simplemente guard silencio. Cuando hacia ya una hora que caminbamos alejndonos de Ruma, y atravesbamos los bosques, me dijo, sbitamente: Esta mscara me aprieta y me hace dao. Podras ayudarme a colocrmela mejor? Vi, con sorpresa, que se la estaba quitando. Qued sin aliento, porque a un Peregrino le est prohibido mostrar su cara. Haba olvidado que yo no era ciego? Cuando termin de quitrsela me dijo: No es un espectculo agradable. La rejilla de bronce resbal de su frente y pude ver que sus ojos haban sido recientemente heridos, no por un cirujano, ciertamente, sino arrancados, como si se les hubiera introducido el pulgar y el ndice. La nariz arrogante y los tensos labios terminaron de ofrecerme las facciones del prncipe de Ruma. Majestad!exclam. Por sus mejillas corran dos regueros de sangre seca. Not que alrededor de las rbitas vacas haba sido colocado un ungento. Senta poco dolor, pues lo haba colmado con la pomada verde, pero el dolor que yo experimentaba era verdadero e intenso. Ya no soy Majestad de nadieme dijo. Aydame a arreglar esta mscara. Es necesario agrandarla, pues me ajusta cruelmente las mejillas. Aqu, aqu. Rpidamente trat de agrandar la mscara, pues no quera seguir viendo su rostro. Se la coloc nuevamente. Continuamos en silencio. No poda hablar de cosas triviales frente a tanta desgracia. Sera un triste viaje hasta Perris, pero ya me haba comprometido a guiarlo. Pens en Gormon, y en su fidelidad a su juramento. Tambin pens en Avluela y muchas veces estuve a punto de preguntarle al derrocado Prncipe cul haba sido la suerte de su consorte, la Voladora, en la terrible noche pasada. Pero no me atrev a hacerlo. Se acercaba el crepsculo, pero el sol todava brillaba intensamente rojo hacia el oeste. Sbitamente me detuve, y una exclamacin brot de mis labios al ver una sombra que pasaba sobre nuestras cabezas. En la altura distingu a Avluela. Su piel se tea con los colores del crepsculo y sus alas se hallaban totalmente desplegadas, luciendo radiantes todos los colores del espectro. Se hallaba a una altura equivalente a la de cien hombres, aproximadamente, pero segua ascendiendo. Para ella yo no deba ser ms grande que una mota entre los rboles. Qu sucede? pregunt el Prncipe. Qu has visto?

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Nada. Nada. Dime lo que has visto! No poda negarme. Vi pasar a una Voladora, Majestad. Una nia muy delgada, all en la altura. Entonces ya debe ser de noche. Nole repliqu. El sol se halla todava por encima del horizonte. Cmo es posible? Sus alas sirven solamente en la noche. El sol la hara precipitarse a tierra. Vacil. No poda explicarme como era posible que Avluela volara durante el da, puesto que sus alas eran para la noche. Lo que no poda decirle al prncipe de Ruma es que al lado de ella, carente de alas, movindose con esfuerzo en el espacio, apoyndola, guindola y ayudndola a resistir la presin del viento solar, se hallaba Gormon, el invasor. Bienme pregunt. Cmo hace para volar de da? No sle contest. Es un misterio. Veo ahora muchas cosas que ya no comprendo. Una vez ms rein el silencio. Arda en deseos de llamar a Avluela, pero era obvio que no poda orme, y pienso que, tal vez, tampoco hubiera querido hacerlo. As que segu caminando hacia el crepsculo, en ruta hacia Perris, guiando al prncipe ciego. Sobre nuestras cabezas Gormon y Avluela siguieron volando, delineadas sus figuras sobre los ltimos resplandores del da, hasta que se perdieron de vista.

FIN

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