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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

CARIDAD BRAVO ADAMS


Bodas de Odio
Bodas de Odio (1960)

A AR RG GU UM ME EN NT TO O::
Bodas de Odio se desarrolla en el siglo pasado, en el opulento y contrastante mundo de la Rusia zarista. En medio del lujo aristocrtico, una bella y delicada jovencita llamada Lisaveta Ivanovna Kerloff intenta obtener el favor de su padre para casarse con Fedor Mikailovich Lavrezky, un humilde teniente. A punto de conseguir el permiso paterno, el destino engrana las circunstancias de tal forma, que separa irremediablemente a la apasionada pareja. Bodas de Odio encierra toda una gama de sentimientos y pasiones humanas que se desatan merced a una boda cuyos lazos son... de odio. El desenlace de Bodas de Odio es inesperado; se llega a l no sin antes pasar por mil y una intrigas, y desentraar aejos secretos que desgarrarn poco a poco el alma buena de Lisaveta.

S SO OB BR RE EL LA AA AU UT TO OR RA A::
Caridad Bravo Adams fue escritora y actriz. Su obra incluy poesa, novela, periodismo y cine. Se destac principalmente por sus creaciones para la radio y la televisin, las que alcanzaron gran popularidad. Naci en Villahermosa, Tabasco, el 14 de enero de 1904. Muri el 2 de enero de 1990 en la Ciudad de Mxico. Cuando tena diecisis aos fue editado su primer libro de poesa, Ptalos sueltos (1920), en Barcelona, Venezuela. En San Salvador gan La Flor Natural de los Terceros Juegos Florales Centroamericanos por su poema Cuatrologa primordial. En Caracas public, en 1932, Reverberacin. Mientras que Trpico fue editado en Mxico en 1934 y Marejada en 1940 en La Habana. Al referirse a su obra, su vida y la relacin con la crtica, Caridad Bravo dijo: Me niegan el pan y la sal porque escribo para la radio y televisin, pero yo tengo cuatro libros de versos, treinta y ocho novelas y dos obras de teatro; si soy buena o mala no me toca a m discutirlo, pero desde luego que soy escritora. En realidad yo no escribo para que me den el Premio Novel pobre de m-; escribo para llegar al pueblo, a la gran masa humana, a tanta gente que necesita una hora de distraccin."

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C CA AP PT TU UL LO O0 01 1
Lisaveta Ivanovna Kerloff sonri con exquisita coquetera, acercndose ms al apuesto teniente de Ulanos que oprima sus manos y la envolva en una mirada apasionada. Era una tarde de otoo y se hallaba en el parque grandioso, aunque descuidado y sombro, de una de aquellas viejas mansiones seoriales en las que el tiempo pareca haber quedado dormido. Corran los ltimos aos del siglo diecinueve y la opulenta ciudad de San Petesburgo se alzaba slo a diez leguas de all. Rfagas heladas del invierno que llegaba, hablan secado las hojas de los rboles, dando al paisaje un tinte dorado, plido; pero la hija del coronel Kerloff pareca llevar sobre su figura de veinte aos toda la primavera de la vida. Lisaveta y Fedor se amaban; saban que Ivn Petrovich, padre de la joven, no se opondra a sus amores, pero que en cambio su madre, Paula Petrovna, nunca consentira su boda. Fedor era casi pobre, y Paula ambicionaba un matrimonio brillante para su hija. En cambio, Ivn Petrovich era un soador, y adorando a Lisaveta, no le negara la felicidad. Decidieron que Fedor fuera esa misma tarde a pedir la mano de la muchacha, aprovechando que Paula Petrovna se hallaba de viaje. Fedor bes la mano de su novia, nica libertad que sta le conceda, y desapareci entre los rboles. Casi en el mismo momento, Dimitri, hermano de Lisaveta, lleg a su lado. Baj del caballo y sonri, diciendo con reproche burln. Hemos jugado media tarde al escondite, Lisa. Estoy harto del bosque, de los paseos a caballo, y de la obligacin de ocuparme de ti que me impone pap siempre que estoy en casa! Pobre Dimitri! Un poco de paciencia... crees que a m me divierte tu compaa? Dimitri Ivanovich Kerloff era slo dos aos mayor que Lisa. Alto y gallardo, tena sin embargo el rostro lampio, aunque plido y ensombrecido por profundas ojeras en el fondo de las cuales ardan unos ojos inquietos y febriles. Era el hijo mimado de Paula Petrovna, cnico y egosta, consumido desde demasiado temprano por los vicios, pero Lisaveta lo miraba con sincera ternura. Cuando vena para ac vi una guerrera azul meterse entre los arbustos dijo Dimitri, una guerrera en el gallardo cuerpo de Fedor Mikailovich Lavrezky... Me parece que he descubierto tu secreto, hermanita. Buena figura, un nombre ilustre, no est mal para distraccin de otoo... y digo distraccin porque es hijo de una viuda pobre y estudi su carrera gracias a la generosidad de su to, que al morir no le dej nada ms. Como distraccin de otoo puede pasar, y eso a condicin de que no te intereses demasiado en su perfil de Apolo ni en sus piernas de bailarn. Si no supiera que hablas en broma, te aborrecera replic ella montando con rapidez en su caballo y alejndose antes de que su hermano pudiera imitarla y seguirla. Lisa! grit. Esprame, tonta de capirote La muchacha no lo oy siquiera. Dimitri corra ya detrs de ella, pero sofren su caballo mirando desde lejos como cruzaba el puentecillo tendido sobre el pequeo ro, dejando atrs los gruesos troncos del bosque de pinos. Pas postes que indicaban el comienzo de otra propiedad, sorte con su habilidad de amazona, tropezones y peligros para aflojar ms an las riendas de su brioso caballo, poniendo a mayor distancia posible entre ella y Dimitri. ste todava grit. Por ah no, Lisa! Ests loca! Vuelve! No entres all! Pero ella se intern ms y ms en el bosque, el cual terminaba en una rpida pendiente. Sobre las hojas cadas, resbaladizas, hmedas de escarcha, resbalaron las patas de su caballo sin que ella
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS pudiera contenerlo. Vertiginosamente sigui, salt una cerca de piedra en la que se cortaba de repente el camino, y al fin, caballo y amazona fueron bruscamente arrojados sobre la pared de cristales de un invernadero. Voces y gritos de sorpresa se unieron al estrpito de vidrios rotos. Katia, la vieja criada corri, asustada. Ay, seor...! gimi, Es una muchacha... est loca! Se ha matado! Mrala! A los gritos acudi tambin un hombre, gritando indignado. No es lo peor que se haya matado, sino que ha destrozado mis almcigos. Tres meses de trabajo perdido! Lisaveta abri los ojos con esfuerzo tras el duro golpe sufrido. Un dolor agudo la hizo mirar a su mano izquierda que sangraba por una larga herida. Luego mir los rostros hostiles de los campesinos y el de un hombre alto y corpulento, desfigurado por la ira. Quiere decirme por qu ha hecho esto? pregunt l. Era un rostro curtido, de ruda belleza varonil. Los cabellos negros y lacios le caan sobre la frente despejada; llevaba desabrochado el cuello de una blusa azul, como la de los campesinos, manchados de barro los anchos calzones de cosaco y las altas botas que llegaban hasta sus rodillas. Sus bruscos modales sacudieron el orgullo de Lisa, le dieron fuerzas para incorporarse, para alzarse frente a l. No romp su invernadero de intento, seor mo! replic altiva. Bien puede ver cualquiera que me ca. Tambin poda ver cualquiera que hay una cerca de piedra en su camino. Pero usted slo se ocup de correr a su antojo. Licn... grit a uno de los campesinos, hazte cargo de ese pobre caballo que est herido. Tambin ella est herida, seor dijo Katia. Pero el caballo no tiene la culpa y ella s. Iba a presentarle mis excusas, pero es usted un salvaje exclam indignada Lisa. Lo que usted es, prefiero no decirlo. Soy la hija del Coronel Kerloff. Har que le paguen hasta el ltimo kopec de lo que pueden valer sus dichosos vidrios. Del Coronel Kerloff! murmur suavizndose de pronto. No se trata de eso, seorita. No es con dinero con lo que podra usted pagar el estropicio que ha hecho en mis experimentos botnicos. Siento haberme dejado arrebatar por la ira, pero si usted conociera el valor del trabajo y del esfuerzo humano, acaso me comprendera. No deseo comprender nada suyo. Es usted un mujik! Eso soy, seorita admiti con altivez, un mujik. Katia, ocpate de vendarle esa herida, y que la lleven en coche a su casa. No es preciso! aleg ella. Tendr que serlo, Lisaveta Ivanovna, porque yo lo he dispuesto. Bruscamente, tras formular aquella orden precisa, Alejandro Kareline volvi las espaldas a la joven, alejndose. Ella, muy plida, relampagueantes an de rabia los verdes ojos, rechaz los cuidados que quera prodigarle Katia y sali casi corriendo, sin aguardar el coche. Lleg a pie hasta el lugar en que su hermano Dimitri haba detenido su caballo. Llevaba suelta la larga y brillante

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS cabellera de cabellos castaos, haba perdido la fusta y los guantes. Su extrao aspecto ms pareci divertir que alarmar al despreocupado Dimitri. Se acerc a su hermana, para preguntar. Vlgame! Dnde te has metido? Y esa mano que sangra? No es nada. Mi caballo se fue de cabeza contra el invernadero. Le he roto unos cuantos cristales a una especie de energmeno que vive por all y que debe conocernos, porque me nombr correctamente. No habrs ido a tropezar con el prncipe Kareline! Prncipe? dijo Lisa con desdn. No hombre, all no hay ms que un mujik sucio, descorts y probablemente hasta borracho! En ese caso, ir a darle una leccin de cortesa! No tiene objeto, ya, Dimitri; adems, yo tengo la culpa, por haberme metido en terreno ajeno. Vamos a la casa. sos son los dominios del prncipe Kareline, Lisa... un tipo influyente, poderoso, fabulosamente rico y un poco extravagante. Hace ocho meses que compr la propiedad y todava ningn vecino le ha visto la cara. Hace experimentos botnicos. Pues de todos modos, dir a mi padre que le pague lo que sea. Kareline, o su mayordomo, es un grosero. Dimitri hizo montar a su hermana en su propio caballo y juntos llegaron a la casa. El coronel Kerloff fue a su encuentro, alarmado, preguntando a su hija lo que haba sucedido. Lisa tuvo que volver a relatar su aventura, indignndose de nuevo. Pero se alarm a su vez al ver al viejo notario que llegaba despacio al vestbulo. Lisa saba que Pestof slo iba a ver a su padre para cuestiones de dinero, desagradables, aun cuando el coronel procuraba que su hija no supiera nada de esos asuntos. En efecto, momentos antes de que sus hijos llegaran, l y el notario haban tenido una seria conversacin. Su ruina era absoluta, pero todava tuvo fuerzas para sonrer frente a Lisa, disimulando su angustia. Pero a la joven la inquietaba, adems, en aquella ocasin, el detalle de que, si su padre haba estado toda la tarde hablando con su notario, no poda haber recibido a Fedor Lavrezky. Y no has recibido ms visita que la de Pestof, pap? pregunt ansiosa. No ha venido Fedor Mikailovich? El coronel sonri. S, creo que s, el criado me trajo una tarjeta, pero la verdad es que no le puse mucha atencin. Vio una sombra de angustia pasar por los ojos de su hija preferida y se apresur a decir: Es amigo tuyo, verdad? Lo estimas?... Pero es que estos asuntos de nmeros y de cuentas lo absorben a uno totalmente. Tu amigo quera algo del regimiento... sin duda. Si tiene algo que pedirme, lo servir con mucho gusto. Basta que t tengas empeo en ello. Lisa iba a replicar, pero Pestof se adelant. Recuerde usted, seor, que todava no hemos terminado... tiene usted que decidir. Dimitri miraba alternativamente a su padre y al notario; luego volvi el rostro hacia Lisa, mientras los dos hombres se alejaban hacia el despacho del primero. El joven suspir aliviado. Pestof no lo estimaba. Saba que perda grandes sumas en el juego y seguramente estaba all para advertir a su padre que l haba ayudado a precipitar la ruina de la casa.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Lisa fue hasta su cuarto, se cambi, se hizo curar la herida de la mano y sali de nuevo al jardn, yendo hasta un rincn determinado, junto a un banco de piedra casi oculto entre los arbustos, donde el joven teniente del batalln que mandaba el coronel Kerloff, la esperaba. Estrech con pasin sus manos, mientras la angustia hacia temblar sus labios. Sabes que tu padre ni siquiera me escuch, Lisa? Me rechaza antes de orme. Tranquilzate, Fedor. Pap ni siquiera sospecha la razn de tu visita. Fue una pequea burla de la suerte. Llegaste en un mal momento. Est all el notario Pestof. Pap te estima, y no debes darte por vencido ante la primera dificultad. Claro que no, pero t no sabes lo que es ser pobre y acariciar un sueo como el mo, Lisa. Todo me da temor... todo me humilla. Quieres callarte! Qu importa el dinero? Y aunque me importara, acaso no soy rica por los dos, Fedor? Muchos pensarn que codicio tu dinero. Qu nos importa la opinin de los otros, si nuestro amor est por encima de todo? El dinero! prosigui con desdn. Si vieras el tipo que he conocido esta tarde. Dimitri dice que es millonario, y qu bajo, qu repugnante; un asno cegado de tesoros. Insolente, grosero, brutal. Su titulo de prncipe y su oro. Parece un lacayo! Fedor la mir, asombrado. Conociste al prncipe Kareline? Es el hombre ms notable de Rusia! Pero Alejandro Kareline no puede confundirse con un criado. Es uno de nuestros pocos grandes seores que ama la tierra, que la cultiva con sus propias manos. Pues entonces, es l el mujik que conoc esta tarde, Fedor. Cmo puedes admirar y alabar a un hombre as! Quiz porque soy muy poca cosa, Lisa, y admiro todo lo que es grande, poderoso, notable. Si lo trataras Sin tratarlo lo desprecio; si lo tratara, estoy segura de que llegara a odiarlo. Le debo uno de los peores ratos de mi vida. Mejor no hablemos de l. T y yo tenemos cosas ms importantes. Por tercera vez relat el incidente en el invernadero; despus hablaron sobre ellos mismos, de sus proyectos, del porvenir de amor que les aguardaba. Fedor, tmido, insinuaba que Lisa pusiera en antecedentes a su padre antes de que l le hablara, pero ella se neg. Saba que su madre rechazara a Fedor, ya que deseaba que se casara con un hombre rico, y no convena que estuviera presente cuando fuera a pedir su mano. Paula volvera esa noche para asistir al baile de los Kumiazine, pero al siguiente da regresara a San Petesburgo. Entonces sera el momento oportuno para que Fedor hablara con su padre, sin influencias de ninguna clase. Fedor acept. Se veran en el baile de los Kumiazine, primos suyos. Estara de guardia pero dejara el cuartel a las diez y media y llegara a la fiesta un poco despus de las once. Se despidieron poco ms tarde, con la misma mirada apasionada llena de promesas, con el mismo apretn de manos y el mismo beso sobre los dedos femeninos. Con la misma frase. Fedor... te quiero, te adoro! Lisa... me muero por ti!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Katia! llam Alejandro Kareline. S, padrecito, aqu estoy. Quieres ms t? Humilde, solcita, con una expresin de obediencia ciega en sus ojos cansados, la vieja sierva se acerc hasta la enorme estufa frente a la que su amo fumaba y lea. Era una habitacin amplia y destartalada, con pocos y rsticos muebles, una verdadera isba campesina algo ms grande de lo que suelen ser esas cabaas usadas en Rusia por los labriegos ms humildes, y slo haba dos o tres notas de lujo que marcaban la clase social, diferente, de su dueo. No, beb suficiente, puedes llevarte el samovar respondi. Se puso de pie, rechazando la banqueta en que apoyaba los pies cerca del fuego. Era un hombre bien alto, de anchas espaldas, de rostro fro y severo. Los ojos tenan una mirada dura, cortante, aunque a veces, cuando resbalaban sobre las cosas, se suavizaban como si soaran, como si huyeran de la realidad a mundos ideales y lejanos. Tena la barba corta, muy negra, que encuadraba maravillosamente el rostro curtido de ruda belleza varonil, y lo mismo su blusa azul, campesina, que sus amplios calzones y sus botas, ayudaban a darle aquel aspecto fiero, spero y descuidado que tanto repugnara a Lisaveta. Qu pas con el caballo de la hija del coronel Kerloff? interrog despus de un instante. Kolia lo cur, seor. Habr que llevarlo, la seorita no ha mandado por l. Es muy linda! verdad, seor? Apenas me fij minti. Detesto a esas muchachas entrometidas, insolentes, que se creen iguales al hombre, y pasan una existencia frvola, intil, enredando e interrumpiendo. Dile a Kolia que lleve l mismo el caballo a esas gentes. No olvides, seor, que tienes que ir a la fiesta. No, promet hacerlo, pero ir temprano para tratar sobre la compra de algunas hectreas ms de las tierras de los Kumiazine. Cmo me gustara poder tener esa huerta mal cultivada que queda a lo largo del ro; es propiedad del coronel Kerloff, un buen seor que ignora cmo tratar a sus hijos y a sus tierras! Si pudiera comprarla! Pero si tengo que juzgarlo por su hija, ser un hombre poco razonable. Pero t conocas a la seorita... dijiste su nombre completo! La seora Kumiazine la nombra con frecuencia; adems es la hija de Paula Petrovna. Su rostro se ensombreci por un instante, como si un recuerdo desagradable cruzara por su mente. Luego sacudi la cabeza, apartando el pensamiento que lo molestaba y fue hasta la puerta con su paso firme, no sin antes volverse a la sierva Katia. Llvame unos vasos de t al invernadero. Hay que terminar hoy mismo de repararlo, no sea que hiele esta noche y se pierdan los semilleros. Tengo que estar all, para que trabajen bien. Al mismo tiempo que su recuerdo ensombreca la frente de Alejandro Kareline, Paula Petrovna pensaba tambin en l, pero de distinta manera. Minutos despus de llegar de San Petesburgo, haba sido puesta en antecedentes, por su marido y el notario, de la desesperada situacin de la familia. Mucho haba contribuido ella a la ruina con su afn de lujo y sus complacencias con Dimitri; pero no estaba dispuesta a enfrentarse a la miseria. La idea de que Alejandro Kareline era su vecino, la hizo sonrer. Soltero, millonario, poda ser la salvacin de la familia Kerloff. Apenas escuch las explicaciones que le daban su marido y su notario, acariciando ya una esperanza. El baile en casa de los Kumiazine sera una brillante oportunidad para poner frente a frente a su hija y al mejor partido de Rusia. Lisaveta estara tan hermosa que el prncipe tendra que mirarla.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Conociendo a su marido, no intent hablarle de sus proyectos. Dira que su hija no estaba en venta... y tonteras por el estilo. Haba que salvar a la casa Kerloff de la ruina y aqulla era la nica manera de lograrlo. En cambio, cuando Pestof sali de la mansin de los Kerloff, ella habl con su hijo Dimitri de sus proyectos. l s la comprenda; l s entenda que no podan vivir como pordioseros, y la secundara en sus planes. Con mucho disgusto escuch a Dimitri decir lo que saba sobre los amores de su hermana y el teniente Lavrezky. Se ha enamorado como una tonta, mam. Y se nos casa con l en cualquier descuido que tengamos. Claro que ella supone que tiene dinero por los dos, pero como es tan romntica como pap... se casar con l con dinero o sin dinero. Eso no suceder advirti con firmeza Paula. Dimitri no encontr absurdo el proyecto de su madre de casar a su hermana con el prncipe Kareline, y burln la puso al corriente de lo que sucediera esa misma tarde en el invernadero del vecino. Paula lo oy, sonriendo. Una idea cruz por su cabeza. Aprovechara aquella circunstancia para hacer una visita a Alejandro. Dimitri asegur que su hermana estaba indignada contra el prncipe. No te preocupes; Alex no es tan malo como parece. Lo conozco desde que era casi un nio... ya arreglar yo todo esto; pero no hables con nadie de nuestros proyectos. Maana los pondr frente a frente en el baile de los Kumiazine. Por la ventana vieron llegar al criado del prncipe llevando el caballo de Lisaveta. Paula volvi a sonrer. Mam murmur Dimitri, sera maravilloso. La fortuna de ese hombre es incalculable, segn cuentan. Ve al encuentro del criado. Recibe t mismo el recado que manda Alex... y vuelve aqu... te espero. Dimitri obedeci. Poco despus volva al lado de su madre, quien no se haba retirado de su observatorio, junto a la ventana. Un recado de lo ms atento, mam inform alegre. El caballo curado por manos expertas, y ni la ms pequea alusin al destrozo de los cristales del invernadero. As me lo supona. Se fue el criado? No... le dije que esperara. Paula Petrovna fue con rapidez hasta el pequeo bargueo, escribi unas lneas a toda prisa en un pliego de elegante papel de hilo, timbrado con sus iniciales. Luego cerr el sobre, lo sell, y lo puso en manos de su asombrado hijo. Para el Prncipe. Dile a ese hombre que lo entregue. Y ya sabes, Dimitri, silencio... absoluto silencio sobre todo esto. Mientras Dimitri cumpla las rdenes de su madre, Lisa entraba en el despacho de su padre. Se alarm al verlo plido, mudo, oprimiendo con sus manos las sienes. Cariosa lleg hasta l. Papacho... qu tienes! Te sientes mal? Un poco, me duele la cabeza, pero no tiene importancia. Ser el cansancio de tanto nmero. Se fue al fin Pestof?
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS S, hace un buen rato. No me di cuenta. Hasta hace poco ha estado Fedor Mikailovich esperando que se fuera para venir a hablarte. Ah, s, claro... quera pedirme algo, verdad? Urgente? Regresar pasado maana, cuando mam no est. Y por qu? interrog sorprendido. Por nada tonteras suyas. Es un poco tmido, vale mucho pero es demasiado modesto; y sabe que mam no simpatiza con l. En cambio, t simpatizas mucho con l... y te interesas, adems por sus asuntos. Lo atender con mucho gusto cuando venga. Quiso enderezarse, y un agudo dolor se lo impidi. Un gemido, que no pudo contener, sali de sus labios. Lisa, ms alarmada, se inclin sobre l. Qu tienes? Arrecia el dolor? S, sobre la sien derecha, pero no es nada. Unas horas de descanso y estar bien. Me ir a la cama inmediatamente. Pap, me parece que lo que tienes no es slo dolor de cabeza, sino una contrariedad, una pena... y siendo una pena tuya, necesito compartirla contigo! Lisaveta! murmur con ternura, no debo en realidad quejarme de mi suerte cuando Dios me ha dado una hija como t! Quejarte de tu suerte? Pues qu pasa, pap? Nada que t puedas remediar, hijita. Ya! La venida de Pestof no poda traer buenas noticias. Algo de Dimitri, sin duda. Pero mi hermano no es malo, pap, slo es frvolo y despreocupado. Ha vuelto a jugar...? El coronel asinti con la cabeza. Era mejor que creyera eso su hija. No poda decirle la verdad sobre su ruina. La mir con cario y sus ojos casi se empaparon por las lgrimas, que por fortuna pudo contener. Pagars la deuda, verdad? Cualquier cosa... me imagino; slo lamento el disgusto que te causa! Le hablar ahora mismo. No lo hagas, hijita, no vale la pena. Dame un beso y acompame a mi habitacin. Slo anso hacerte la mujer ms feliz de la tierra! Pues lo ser, papacito, si recibes bien al teniente Lavrezky! Salieron. El coronel procuraba disimular su malestar y se apoyaba ligeramente en el frgil brazo de su hija. Te divertirs mucho en el baile de los Kumiazine... hijita! S, pap... mam me ha comprado un vestido precioso... acaso demasiado caro para una joven como yo. Nada es demasiado caro para ti, Lisa querida... murmur, pensando con pena que acaso fuera aquel rico vestido el ltimo que poda ofrecer a su hija adorada. Entraron juntos a la habitacin del Coronel, y no vieron que Paula sala, muy elegante, despus de haber dado orden de que prepararan el mejor carruaje de la casa. Dimitri iba tras ella, pero se despidieron junto a la terraza.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Tu padre y tu hermana no deben enterarse del paso que voy a dar explic Paula a su hijo, no tardar. Alejandro Kareline haba ledo vidamente las cortas lneas que escribiera Paula y que le mandara con Kolia, su criado; pero no pens en cambiar de traje, y la aguard detrs de los cristales, sin moverse cuando mir llegar el carruaje con lacayo y cochero de librea. Junto a otra ventana, Katia observaba tambin cuanto suceda afuera. Cmo se parece a su hija, seor! coment. Vas a recibirla aqu mismo? Claro, puesto que ella ha venido a buscarme aqu. Ve a encontrarla y condcela a esta habitacin, Katia. Slo cambi de postura para ir al encuentro de su visitante, cuando ella entr, hablando excesivamente efusiva. Kareline! salud sonriendo. Quieres honrar mi modesta isba tomando asiento en ella? pregunt l, fro, reservado. Ella no se dio por entendida de la frialdad con que era recibida. Tom asiento junto a l y Kareline se dej caer en el silln que ocupaba poco antes cerca del fuego de la chimenea. Cunto se habran sorprendido el marido y los hijos de Paula si la hubieran visto y odo en aquellos instantes! Hablaba con el Prncipe con absoluta confianza, recordando tiempos pasados en Pars, cuando l era un muchacho de quince aos y haba llegado recomendado a ella, poco menos que muerto de hambre. Pero demasiado hbil, Paula no toc el tema que habra sido desagradable, sino que pas por aquellos aos con unas cuantas frases y muchas sonrisas, y en cambio, procur llevar la conversacin hacia donde quera: su hija. Se enter de que Alejandro la haba conocido; fingi no saber nada sobre el incidente del invernadero y termin asegurando que slo haba ido con el propsito de visitar a un antiguo conocido convertido en vecino. Un poco desconfiado, el prncipe la miraba, pero era tan exquisita, tan bella como siempre. La sonrisa segua siendo ingenua en sus labios y se puso de pie para despedirse. Entonces habl del baile de los Kumiazine. l manifest muy poco entusiasmo. Tienes que ir, Alex... insisti con suavidad; eres ahora un hombre importante; tu suerte ha cambiado por completo. Si, es verdad murmur con irona. Por qu sigues amargado? Tu padre te reconoci, te declar hijo legtimo, te dejo heredero de su fortuna y de su nombre... creo que no tienes razn para quejarte. Ahora eres famoso, noble, inmensamente rico. Tienes un ttulo glorioso y te has hecho grande por ti mismo. Por qu no quieres mezclarte con la aristocracia? Porque nada de todo eso que has mencionado me importa. Acept el ttulo y la fortuna, como se acepta un deber. Los tom como un arma. Gracias a mis millones son menos desgraciados miles de campesinos. Gracias a ellos volv a mis tierras de Rusia, que tanto amo. Pero ni el ttulo ni la fortuna han servido para la nica cosa que yo hubiera querido hacer: resucitar a la sierva que fue mi madre, a la que todo le fue negado, hasta el consuelo de estrechar en sus brazos a su hijo. Y si el prncipe Kareline me bendijo, me falt en cambio la bendicin de mi madre... la de aquella sierva cuya sangre vi correr sin poder hacer nada en mi impotencia de nio. Por Dios, Alex murmur apenada; siento haber despertado tan dolorosos recuerdos. No puedes vivir siempre pensando en eso.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Nunca podr dejar de pensar, Paula. Nuevamente puso en juego su habilidad femenina; nuevamente volvi el tema de la fiesta. No me negars el placer de presentarte a mis hijos, Alex. El modo poco amable como se conocieron Lisa y t me entristece. Quiero que olviden ese incidente. Mi hija es una chiquilla, dulce y buena, un poco mimada por su padre y por m. Fuiste brusco con ella y eso la impresion... pero cuando se enter de los trabajos que haces, no pudo menos que admirarte. Ella ama muchsimo la tierra. Sigui hablando, dejando que se deslizara alguna alusin sobre su dolor de madre preocupada por el porvenir de su hija. La frialdad de Alejandro se haba disipado por completo. Paula sonrea para sus adentros, pensando en que el imponente hombre que tena delante segua siendo en sus manos el nio que haba manejado muchos aos atrs. Quiero que vayas a esa fiesta, que bailes con mi hija. Es orgullosita, est muy convencida de la importancia de la dignidad, pero sospecho que a pesar del modo brusco con que la trataste, le llegaste al alma. No puedo creerte, Paula Petrovna. Me parece que te burlas de m. Dios me libre! Hablo con la verdad, Alex! El prncipe frunci el ceo, sin embargo, como a pesar suyo sonri, dejndose ganar un poco por el halago de las palabras que acababa de or y crey ver de nuevo la gentil figura de Lisaveta, erguida frente a l, con los ojos chispeantes de rabia, con su frente pura y altiva, con sus carnosos labios frescos y encendidos, y hubo un extrao estremecimiento en su alta y recia figura de mujik. Puedes estar orgullosa, Paula Petrovna dijo, tu hija es maravillosamente bella, extraordinariamente atractiva, muy parecida a ti, pero si me permites ser sincero, an ms linda! Y despus de aquellas frases, no le fue difcil a su visitante arrancarle la promesa de que se veran en la casa de los Kumiazine. Cuando sali a acompaarla hasta su coche, vio a Dimitri, que pareca esperar a su madre. Paula frunci ligeramente el ceo desaprobando la presencia de su hijo, pero reaccion en el acto. Con su sonrisa exquisita present a su preferido y Alejandro, que haba odo hablar algo sobre la vida disipada del joven, se sorprendi al escucharlo, haciendo comentarios sobre cultivos de tierra, asegurando que aunque hasta entonces no le haba interesado, estaba pensando seriamente en dedicarse a aprovechar las frtiles tierras de Kerloff. Halag tambin al prncipe con una admiracin que ste no pudo poner en duda y termin diciendo que todos eran hidalgos agricultores. Su madre lo reprendi cuando ya estaban en el coche, de regreso a sus tierras. Dimitri explic que lo haba hecho para que su hermana y su padre no sospecharan nada. En realidad, lo que quera, era enterarse de cmo se haban conocido su madre y aquel misterioso prncipe. Pero Paula no quiso hablar de aquello. Demasiado feliz por el xito de su visita, confirm a su hijo su propsito de casar a Lisaveta con el millonario.

La suntuosa casa de campo de los Kumiazine resplandeca bajo el cielo estrellado de la noche de octubre. Haban sido iluminados con farolillos de colores terrazas y jardines, y brillaba la iluminacin en los salones interiores a travs de las amplias ventanas. Dos orquestas tocaban por turno y el paso incesante de los sirvientes llevando bandejas con copas de champagne, aumentaba
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS grado a grado el calor de la fiesta. Slo para Lisaveta Ivanovna parecan las lujosas estancias heladas y desiertas; iba de un lado a otro huyendo de invitaciones inoportunas, esquivando galanteos, atenta slo a los rezagados que llegaban, cuando en uno de los saloncitos de msica, la joven duea de la casa le sali al encuentro. Vaya! Conque es aqu donde te metes para desesperar a tus admiradores, Lisa? Djame, Nadia! rog a su amiga. Ofrec a tu primo Fedor no bailar con nadie ms que con l. Y tarda en llegar. Est de guardia. Y t consientes? Siendo la hija del coronel debas haber arreglado las cosas para venir con Fedor. Te imaginas que manejo el batalln a mi capricho? S que el coronel Kerloff es incorruptible en asuntos de servicio admiti Nadia riendo, pero tambin es el padre ms complaciente de la tierra, y con habilidad, te habras salido con la tuya. Mi marido dice que las mujeres conseguimos todo cuando somos hbiles. Bueno est tu marido! Tiene teoras estupendas. Dice que para hacer feliz a una mujer, hay que acceder a todos sus caprichos, pero negarse rotundamente a todos sus deseos razonables. Qu horror! Y te somete a ese rgimen? Totalmente... y soy feliz; conmigo no puede fallar. Jams tengo un deseo razonable. Las dos rieron alegremente. As las sorprendi Dimitri quien, por encargo de su madre, deba vigilar a su hermana y llevarla a su lado en cuanto Kareline apareciera en el saln; pero el prncipe no se haba dejado ver en la pista de baile. Nadia inform a Dimitri, cuando ste mencion al personaje, que se hallaba con su marido, en su despacho del piso bajo, hablando de negocios como si no hubiera fiesta. Ni siquiera iba en traje de etiqueta; no pensaba, por lo tanto, entrar al saln. Dimitri advirti que tena que poner todo eso en conocimiento de su madre. Qu les pasa con l? pregunt sorprendida Nadia; les han dado ya el soplo de que est interesado en comprar las tierras de Kerloff? Dimitri se sorprendi todava ms que Nadia con la noticia... pero no quiso perder el tiempo y se alej casi corriendo. Lisa mir a su amiga, con disgusto. Debo ocultarme de mam y de Dimitri. No quiero que me echen a perder la noche. Necesito estar con Fedor... es todo lo que me importa. Pero criatura, no me extraa que tu madre quiera que hables con el prncipe. Es un tipo maravilloso, extico, encantador, original en todo. Si yo no tuviera que atender a los invitados, no me habra movido de su lado. Es, adems, la atraccin de la temporada. Pues a m hasta su nombre me molesta. Eres tan extravagante como l, Lisa Nadia ri, y yo cre que justamente por eso estaras encantada de conocerlo. Dnde piensas esconderte? En el jardn, en las caballerizas, en cualquier parte. Nadia se alej a su vez, riendo, mientras Lisa tomaba el rumbo del jardn y se tropezaba con Fedor. Lo arrastr, feliz, mientras le explicaba, un poco sofocada por la carrera, el motivo que la impulsaba a no estar en los salones; pero de pronto, al cruzar la terraza, una puerta se abri bruscamente, dando paso a la alta y arrogante figura de Alejandro Kareline, obligndolos a detenerse.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Se saludaron brevemente. Lisa no pens siquiera en presentar a Fedor. Tampoco lo esper el Prncipe, quien advirti a la joven, un poco alterada. Debo pensar que la casualidad me favorece. Justamente por encargo de su padre iba a buscarla, Lisaveta Ivanovna. En el despacho la espera. Mi padre? exclam Lisa atnita. S, no se siente bien. La expresin de la muchacha cambi totalmente. Sus mejillas un instante coloreadas por la ira, palidecieron y su mirada busc la de Fedor, con la angustia del desconcierto. Toda la rabia que la brusca aparicin de Kareline le produjera, se desvaneci para dar paso a la alarma. Entremos. Me encarg que no le avisara a nadie ms que a usted. Acababan de dejarnos solos cuando le ocurri el accidente. Accidente? repiti ella. Una especie de desmayo, pero ya pas. Venga. l no desea alarmar a nadie. Yo te aguardo aqu indic Fedor retrocediendo unos pasos. Lisa entr corriendo a la habitacin donde estaba su padre. El Coronel todava tena el rostro lvido, pero pudo sonrer a su hija y tranquilizarla. Vmonos a casa inmediatamente exclam Lisa. No... no. Rogu que te llamaran porque tem que fuera cosa grave y tuve el ansia de verte enseguida. Papacho de mi alma... tienes las manos heladas... te tiemblan! Voy a buscar a mam y nos iremos enseguida a casa. Creo que su hija tiene razn, coronel opin Alejandro. Estaba de pie, frente a la tierna pareja que formaban el padre y la hija y nadie podra adivinar sus sentimientos a juzgar por su rostro fro y sereno. Haba, sin embargo, en su mirada, un noble inters sincero que el viejo coronel agradeci. El seor Kareline ha sido demasiado amable, hijita. La frase qued truncada en sus labios. Paula y Dimitri entraron rpidamente. Hubo un momento de confusin, de gritos de asombro, de lamentaciones por parte de Paula, quien se empe en hacer creer que slo por casualidad estaban all; se mostr alarmada por el estado de su esposo; pero ste ya se haba enderezado, ya hablaba normalmente, y pidi a todos que volvieran a la fiesta. Paula se quej de que Alejandro no pudiera entrar a los salones sin el traje de etiqueta, y acab pidiendo que su hija y l se reconciliaran por el incidente en el invernadero. Perdnenme si aprovecho el permiso de pap dijo Lisa dando unos pasos hacia la puerta. Dej a mi pareja esperndome en la terraza, y ya empez la pieza que le tengo concedida. Apenas correspondi con una fra inclinacin de cabeza a las palabras amables de Alejandro y Paula disimul con esfuerzo su desagrado, mientras Dimitri sonrea socarronamente. Perdone el aturdimiento de esa criatura, Kareline pidi Paula. No hay nada que perdonar. Yo tambin me retiro. Habl con Kumiazine lo suficiente, y a usted lo ver en su casa, Coronel. Sali tranquilamente por la puerta que daba al vestbulo, eliminando toda posibilidad de encontrarse con alguien. Los ojos de Paula relampagueaban.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Vaya un proceder descorts de tu hija! Dejar plantado a Alex! El prncipe no le interesa, Paula coment Kerloff; tiene derecho para demostrar sus simpatas. Pero, parece que conocas al seor Kareline, por el modo como le hablaste. Cierto... fuimos amigos en Pars, hace aos, cuando yo era soltera y l un pobre muchacho estudiante a cargo de mi familia. No lo sabia! No tiene importancia. Vamos, Dimitri. Cuando qued solo, el coronel volvi a sentarse y se oprimi con las manos las sienes. Su rostro expresaba cansancio y sufrimiento. Movi dolorosamente la cabeza, mientras murmuraba. Usar en defender a mi hija las pocas fuerzas que me quedan! Dimitri y su madre atravesaron los salones, buscando a Lisa. Al fin la descubrieron en un extremo de la terraza principal, bailando feliz entre los brazos de Fedor. Me dejara cortar la cabeza si no estn hablando de peticin de mano y de arrancarle el permiso a pap sin que t te enteres dijo Dimitri sin dejar de sonrer. Eso est por verse! Paula estaba roja de ira. Quitaremos de en medio, como sea, a ese tenientillo que nos estorba! Procura enterarte de lo que hablan... mralos. Dejan de bailar y se sientan. Dimitri obedeci la indicacin de su madre, como siempre. Dio la vuelta y lleg a la terraza por el lado opuesto, ocultndose. La voz de su hermana y la de Fedor llegaron claras a l. Lisa contaba a su novio lo que haba sucedido en el despacho de Kumiazine. Fedor no era enemigo del prncipe y lo admiraba; trat de quitar a Lisa la mala impresin que tenia de l, y despus hablaron sobre la visita que deba hacer el teniente, al da siguiente, al coronel. Dimitri, desde su escondite, volvi a sonrer, por su perspicacia. Los novios mencionaron que esperaran a que Paula no estuviera en Kerloff para la peticin de mano. Fedor an vacilaba. Sufra un terrible complejo de inferioridad, pero Lisa se mantuvo inflexible. Es preciso que pap sepa que nuestro amor es definitivo, que nada queremos el uno sin el otro, que sepa que toda mi felicidad est en ti, Fedor... hay que ganar la batalla maana mismo. Te prometo que vencer mi timidez, Lisa... ofreci l, besando la mano de su novia. Dimitri dej su escondite y se reuni con su madre. Comprobadas mis sospechas explic, Lisa est loca por el teniente, mam. Estn dispuestos a jugarse el todo por el todo y maana a las cuatro ir l a pedir la mano de Lisa, confiando en que t estars en San Petesburgo. Paula hizo un gesto amenazador con su mano. Pues debemos pensar en el modo de separar con astucia, a ese estpido, de tu hermana. Tiene que casarse con Alex. Pero, no has pensado en que ese prncipe de mujiks es spero y rudo? no temes que pueda llegar a ser cruel? Cruel con una mujer tan linda como tu hermana? Bueno, tiene una dureza en la mirada, un imperio... Si ella sabe manejarlo, ser manso como un cordero. Lisa no tiene de diplomtica, ni un pelo, mam.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pues que aprenda a serlo. Tienes razn; adems, no la abandonaremos. Si como sospecho, nuestro viejo casern ha de sacarse a pblica subasta, podramos irnos a vivir con ellos. He odo decir que el palacio de los Kareline en San Petesburgo es digno de un cuento de las mil y una noches. Cierto..., slo una vez estuve en l. No puedes imaginarte el lujo y la riqueza. Pero Alex nunca ha vivido all. Tiene gustos muy sencillos. Ya vi dnde te recibi ayer. Pero dime, mam, tan segura ests de que el prncipe caiga en nuestras redes? S, Dimitri. Lo conozco bien, y estoy segursima de que se enamor de tu hermana desde el primer instante. El Coronel cort el interesante dilogo. Segua sintindose mal. Dimitri se encarg de encontrar a su hermana, que todava bailaba con Fedor y le advirti que deban marcharse. Los jvenes cambiaron una rpida despedida. Buenas noches, Dimitri dijo Fedor. Buenas, Fedor Mikailovich. Saludo y despedida, a menos que vayas al casino un rato despus. Al casino? exclam con enfado Lisa. Vas t al casino, Fedor? Algunas veces admiti sonriendo. Pero no te asustes cort burln Dimitri. Va para ejemplo de moral. Es de los que pasean entre las mesas sin arriesgar un kopec ni al bacar ni a la ruleta. Sera magnfico que hicieras t lo mismo replic Lisa con ira. Hermana querida, no me interesan tus consejos. Vamos? Una ltima mirada se cruz entre los enamorados. Despus Lisa se apoy en el brazo de su hermano, y se alej. La muchacha observ que su hermano sonrea. De qu te res? pregunt molesta. Admiraba la despedida caballeresca y galante de tu teniente. La envidiara cualquier tenor de pera. Eres abominable cuando te burlas de las gentes, Dimitri. No es burla... adems, estoy de vuestra parte. De verdad, hermano? S... si tanto lo quieres, si ests decidida a afrontar por l trabajos y miserias. Y por qu he de tener que afrontar eso? Tendr que ser rudamente sincero, Lisa. Parece que estamos arruinados, y no s por qu pienso que tu teniente no se casara contigo si no tuvieras dote. Arruinados? A veces te gusta mortificarme. Pero s que Fedor, an en ese remotsimo caso, se casara lo mismo. Bien, no sera malo que lo averiguaras por tu cuenta. Lisa crey que las palabras de su hermano eran slo una broma de mal gusto y no las tom en cuenta. Y las horas pasaron. Tras la noche de baile, brind el otoo una maana esplndida. An no haba bajado Lisaveta de sus habitaciones, cuando ya Dimitri a solas con su madre, ataba los ltimos cabos de un plan perverso. Paula saldra para la estacin, volviendo inmediatamente para
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS esperar en el vestbulo al teniente Lavrezky. Dimitri se encargara de llevarse a Lisa, alejndola hbilmente por el bosque. Paula hablara con Fedor y cuando los hermanos volvieran, ya estara todo concluido. Y el plan se llev a efecto al pie de la letra. Dimitri persuadi a Lisa de que lo acompaar en su acostumbrado paseo a caballo. Se dio por enterado de la visita que hara Lavrezky y convenci fcilmente a Lisa de que era inconveniente que ella esperara en la casa. Adems, sera un paseo muy corto y volveran cuando Fedor estuviera hablando con su padre. Lisa, tranquila respecto a su madre, quien segn crea ella, se haba marchado, acept ir con Dimitri. El joven se haba dado tal maa, que Lisa llego a creer que en verdad, estaba conforme con sus amores con el teniente. No te parece mal que me case con Fedor, Dimitri? insisti. Me sigue pareciendo un desastre, pero si t lo quieres, y pap no es capaz de negarte nada, que le vamos a hacer. Todo estar en que te resignes a vivir pobremente. Lisa frunci un poco el ceo. Por que dices eso? No es la primera vez. Anoche... Anoche te dije que estbamos arruinados y lo tomaste a broma. Pues es la verdad, hermanita. Sospecho, aunque nadie me lo ha dicho; si no anduvieras tan encantada con tu novio, te daras cuenta de que la casa no es la misma. No damos una fiesta, no compramos un coche nuevo, y luego, las visitas de Pestof. Lisa lo mir sorprendida. El rostro de Dimitri estaba serio. S, nuestros negocios van muy mal. Creo que ha habido que hipotecar todas las tierras. Nuestras rentas son mnimas. La tom suavemente por el brazo, alejndose con ella, mientras entre las cortinas de su saloncito particular, Paula Petrovna asomaba el rostro en el que haba una sonrisa siniestra. Paula llam a Boris, el mayordomo, hombre incondicional a su ama, y le habl al odo, cuando estuvo segura de que sus hijos ya estaban lejos. El criado asinti, alejndose. Dimitri continu hablando a Lisa sobre la ruina de la casa. Eso formaba parte del plan. Era indispensable que en el nimo de la muchacha hubiera la conviccin de la ruina, la necesidad de salvar a su padre de la vergenza de no pagar a sus acreedores, e incluso de ayudar a su alivio, ya que la enfermedad que padeca se derivaba de sus angustias financieras. Desliz hbilmente que las ricas herederas no se fijaban en los hidalgos sin dinero... pero que a una mujer le era mucho ms fcil casarse pobre, con un hombre rico. No haba otra forma de rehacer una fortuna que se desmoronaba. Lisa lo escuchaba, predominando en su mente la idea de que su padre sufra, de que por ese motivo estaba enfermo, sin aferrar del todo el sentido de las insidiosas frases de Dimitri. Cabalgaban al mismo paso, tan cerca los dos caballos que podan hablar sin levantar la voz, y el joven, envolvindola en su interesante charla, la llev bastante lejos de la casa. Mientras, Fedor llegaba, y Boris, siguiendo las rdenes de su ama, lo introduca en la biblioteca. El teniente vio entrar, un poco sorprendido y muy temeroso, la todava bella figura de Paula. Salud con grandes muestras de afecto al joven y despus de ofrecerle una taza de t, le asegur que su marido la haba encargado de hablar con l. Se dio por enterada del motivo de su visita; coment que no era como crea su hija, una madre severa y que todava no olvidaba lo que se senta a los veinte aos.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Fedor estaba al principio un poco desconcertado; luego, la confianza empez a invadirlo. Paula hablaba con tanta naturalidad, con tanta sinceridad, que cay en la trampa. Usted me consideraba una enemiga, pero no lo soy, y cuando mi hija me abri su corazn, despus de una discusin con su padre, que es el mejor hombre del mundo, pero que a veces es duro y violento, le promet hablar yo con usted. De cualquier modo, soy su madre. Seora, no sabe cunto me satisface orla decir todo eso... me equivoqu al juzgarla, y le pido perdn. Paula sonri; sigui hablando, siempre en el mismo tono. Conoca los mritos de Fedor, incluso se sentan honrados el coronel y ella por su pretensin de querer casarse con Lisa... pero... haba un pero; no el de que Fedor fuera pobre, sino el de que a veces el dinero representaba honor. El teniente no comprenda, y ella, segura de que el momento oportuno haba llegado, afirm con fingida angustia: La dote de Lisaveta no existe, Teniente. Es algo delicado y penoso, que confo en su honor de caballero para que no lo repita a nadie, ni a mi hija... ella ignora todava esto... pero estamos totalmente arruinados; mi pobre Lisa da la impresin de despreciar el dinero, pero no es as. Lo que ocurre es que no sabe lo que son necesidades. Fedor trat de defenderse. l era pobre, en efecto, pero posea algunas tierras en Ukrania y hara cuanto fuera preciso para hacer feliz a Lisa, librndola de la miseria. No prometa lo que no puede cumplir dijo Paula. Acaso no se da cuenta de la vida a que est acostumbrada Lisa? Yo hara imposibles, seora... la quiero tanto! A qu llama usted imposibles? De repente no s confes turbado, todo esto es tan inesperado. Pero crame que no hay sacrificio ni esfuerzo que no est dispuesto a realizar por ella. Es lo que espero de usted, un sacrificio, el honrado sacrificio de un hombre de bien: alejarse de ella... procurando matar en el corazn de mi hija el amor que ella tambin le tiene. Fedor mir con espanto a Paula. Ella prosigui, con su tono firme, sombro, que cada instante impresionaba ms al joven. La salvacin de todos nosotros, el honor de su padre tambin, depende de la boda de Lisaveta con un hombre lo bastante rico para solucionar nuestros problemas. Usted es honrado, bueno y recto, y por eso le hablo as... le confo un secreto de familia. Lisa no podra vivir con la pena, con el remordimiento de haber causado la muerte de su padre... Ella misma le rechazara a usted con horror si cediera a la debilidad de su corazn, ahora. Aljese, se lo pido. Pero vyase sin hablarle, sin verla. Piense, reflexione lo que acabo de decirle, y dme su palabra de no dirigirse a Lisaveta personalmente ni por escrito, hasta dentro de tres das por lo menos. Oh, seora... me pide usted demasiado! Si despus de eso, su propia conciencia no le seala el mismo camino que yo, vuelva a esta casa y lo juro que ni mi esposo ni yo nos opondremos a su boda. Dejaremos que usted la haga todo lo desgraciada que quiera... porque sera infinitamente desgraciada. Largo rato permaneci Fedor inmvil, baja la cabeza, en lucha desesperada contra s mismo, mientras Paula Petrovna lo miraba, pattico el gesto. Un chispazo de repentina desconfianza encendi sin embargo los ojos del teniente.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Por qu no debo hablarle? pregunt. Por qu? No ser mejor para los dos? Su padre y yo no queremos que ella sepa que el honor de su casa, est en peligro. Es nuestra hija y la amamos sobre todas las cosas. Se trata slo de ahorrarle un gran dolor. No podra siquiera hablar con el coronel? Estoy hablando en nombre de l, ya se lo dije. l lo estima a usted mucho, siente una gran pena al contrariar a su hija; se considera culpable de nuestra ruina, y pienso que esta conferencia con usted puede despertar en l las peores ideas. Por eso me prest a hablar en su lugar. Fedor, desconcertado, asinti con la cabeza. Repito que le ruego pensar y reflexionar. Comprender que Lisa no podra perdonar al hombre por cuya causa su padre tuvo que tomar una resolucin extrema. La mayor prueba de caballerosidad y de amor en su caso, es que no volvamos a saber de usted... pero a su voluntad lo dejo. Buenas tardes, teniente. Fedor sali de all como un ebrio, buscando con ansia a Lisa, a quien no vio por ninguna parte. Camin con lentitud, atravesando el inmenso parque, pero cuando Dimitri y Lisa volvieron de su paseo, no haba nadie. La joven corri al despacho de su padre. Quera asegurarle que no le importaba ser pobre; ms todava: estaba cierta de que Fedor sera feliz sabindola sin dote. Pero al preguntar al coronel por su novio, ste la mir con extraeza. No ha venido? exclam Lisa incrdula. No vino a hablarte de m, pap? Kerloff neg con tristeza. No ha venido, hijita... olvid la cita, probablemente. No poda ser tan ingenuo el coronel para no comprender lo que suceda entre el teniente Lavrezky y su hija, pero no insisti en que ella le confiaba su secreto. Tema que el joven supiera ya su ruina y que eso lo hubiera alejado, y por nada del mundo quera dar una noticia as a su hija. La joven sali conteniendo las lgrimas, y su pena lleg al colmo cuando vio en la escalinata la figura del prncipe Kareline. A la pena se mezcl la ira, pero Kerloff, por primera vez, no estaba de acuerdo con su hija. Es un hombre correctsimo, Lisa... por qu te antipatiza tanto? No, no slo me antipatiza, me es odioso. Me voy a mi cuarto. Tampoco yo tengo hoy cabeza para nada, y tu madre, no hay ni que decir. Mi madre? pregunt atnita. Es que mam est aqu? S, perdi el tren de San Petesburgo y tuvo que volver. Me mand decir con Boris que tena jaqueca, luego ir a verla. Mientras Lisa se alejaba, Alejandro Kareline era introducido por Dimitri. Kerloff lo recibi con su bondad acostumbrada, agradeciendo el inters de su visitante. Los tres hombres se sentaron. Kareline, que no gustaba de perder el tiempo, habl de su intencin de comprar parte de las tierras de Kerloff, y el coronel, con la sencillez que le dictaba su desesperacin, respondi exponiendo el estado ruinoso de sus finanzas. Las tierras estaban hipotecadas y no tena con qu librarlas del gravamen. A Kareline le era profundamente simptico Kerloff; le haban bastado pocas horas para reconocer sus mritos. Sin alardes de podero, dijo. Har cualquier arreglo con usted, Coronel. Me interesan mucho las tierras cercanas al ro.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pasado maana vendr mi notario, seor Kareline... l podr darle todas las explicaciones que necesite. Una luz de esperanza haba brillado en los opacos ojos del coronel. Tambin a l le simpatizaba aquel prncipe-mujik que todos juzgaban extravagante, y que, sin embargo, era slo un hombre que persegua un ideal. Dimitri se haba puesto de pie y con disimulo sali para reunirse con su madre y ponerla al tanto de lo que suceda. Paula, a su vez, le relato lo que hablara con Fedor. La suerte pareca favorecerla; pero faltaba lo principal: Lisaveta... cmo venceran su amor por uno y su antipata por el otro? Bastar con que Kareline no se d cuenta, hijo mo concluy Paula con optimismo. No tiene de feroz ms que el aspecto. Venceremos. Te lo aseguro. Si este hombre no nos salva, estamos perdidos, y yo no quiero vivir en la miseria. Ya comprenders que yo tampoco, mamita! asegur cnico Dimitri. Kareline fue invitado a tomar el t, y Kerloff advirti que mandara llamar a su hija. Alejandro intervino. Por favor, Coronel, no la llame. No ve usted que no desea estar en mi compaa...? Vi perfectamente, cuando llegu, que hua. Acepte mis excusas, Prncipe! No se sienta ofendido. Mi hija tiene en efecto dolor de cabeza... est disgustada y preocupada. Ah, s? el inters no pudo ser disimulado. Sin contar conque a pesar de todos mis esfuerzos no he podido impedir que lleguen hasta ella comentarios, sospechas. Con mi propia sangre hubiera querido impedirlo, ocultarle nuestra situacin. Lo supongo! La seorita Kerloff es orgullosa y altiva! Es natural que sea as. Ha vivido como una pequea reina en nuestro hogar. Mimarla, cuidarla y hacerla feliz ha sido la mayor preocupacin de toda mi vida...; adems, siente como yo en muchas cosas. Yo no lo creo as. Su semejanza fsica y moral con Paula Petrovna me parece en cambio definitiva. Moral? repiti estupefacto el coronel. No, en absoluto, prncipe. Mi hija y mi esposa son totalmente diferentes. Recuerdo que cuando Paula Petrovna tena la edad de su hija, tambin miraba de ese modo a los que consideraba inferiores en rango y apellido. Para Lisaveta Ivanovna soy menos que el fango que pisan sus pequeos pies. Le suplico que no piense una cosa semejante. Mi pobre hija cambiar totalmente cuando sepa algunas cosas. No deseo que cambie. Pero hablemos de lo que nos importa. Me baj del coche y examin mejor estos terrenos y sus clases de vegetacin natural. Se explay de nuevo en el tema que lo apasionaba, para concluir con sencillez. Me quedo con las tierras de Kerloff, compro la finca en el monto total de sus deudas actuales. No me importan unos miles de rublos ms. Adems, como la casa y el jardn no los

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS necesito, dejaremos que sigan creciendo las rosas. Ustedes pueden habitar la casa mientras lo deseen. Atnito, Kerloff lo escuchaba. Le doy la casa en usufructo como regala y autorizo para el porvenir a cualquier Kerloff sin domicilio para vivir aqu... dejaremos todo arreglado con su notario... no es demasiado, pero... Es usted inmensamente generoso lo interrumpi Kerloff. Quisiera hallar palabras con qu expresar mi gratitud. No son precisas. Corro a decirle a mi hija. Alejandro lo detuvo con energa. No, un momento. La nica condicin es que no se lo diga usted a su hija. Ella no tiene por qu saberlo... promtamelo. Dme su palabra de honor. Bien, si se es su empeo; es un gesto digno de su generosidad. Lo admiro, y vuelvo a darle las gracias. No hay por qu admirarme. Arreglo las cosas a mi gusto. Las tierras me interesan y son mas. La casa no me interesa y nada ganara con convertirla en una ms de tantas casas cerradas que hay bajo el nombre de Kareline.

Lisa se haba ido con rumbo a su cuarto, pero intranquila, se detuvo en la terraza, mirando con ansia el jardn, escrutando sus rincones favoritos, queriendo ilusionarse todava. Le pareca imposible que Fedor hubiera faltado a su promesa, y un dolor inmenso, iba invadiendo su corazn. Dimitri se le acerc, queriendo consolarla, pero empez a comprender que nada podra compensarla ya, si Fedor la abandonaba. Qu poda haberle sucedido? An buscaba disculpas, an pensaba en que algn deber de su profesin lo haba detenido contra su voluntad en el cuartel. No escuchaba lo que deca su hermano, y lo nico que lastim sus odos fue su ltima frase. Pap invit a comer maana con nosotros al prncipe Kareline. Eh, que? Te lo digo por si quieres preparar con tiempo la fuga. Aunque sera un desaire demasiado rotundo. Por lo visto, es inevitable el tal Kareline dijo con ira. Se estremeci de disgusto, aunque el recuerdo de la figura de su padre preocupado, la oblig a contener la explosin de su impaciencia. Se asom a la baranda de la terraza y por ltima vez busc en las sombras. Es intil... no vendr ya... se dijo, mientras Dimitri se alejaba. Apret los labios; sobre la cinta negra del camino, como puntos de luz brillaban las lucirnagas, trmulas y fugaces como fueran sus ensueos y su alegra. Fedor, en esos momentos, entraba a la casa de su prima Nadia. sta lo recibi con verdadero asombro, sobre todo, al ver su cara demudada y plida. Lo condujo a su saloncito ntimo, elegante, como todo en la suntuosa morada de los Kumiazine. Se dej caer en una butaca forrada de seda, y

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS con voz montona, donde temblaban las lgrimas y la angustia, cont cuanto le haba sucedido. Nadia confirm lo dicho por Paula poco antes. Ya se saba que los Kerloff estaban arruinados. Su madre supone que ser para ella un golpe terrible, concluy Fedor. Y tiene razn apoy Nadia; Lisa es orgullosa, altiva. Adems, adora a su padre. No me extraa que Paula Petrovna te haya hablado como lo hizo. Estoy segura de que Lisa hara cualquier sacrificio por salvar a su padre. Pero tambin creo que deberas hablar con ella. No te digo que promet no acercarme en tres das...? Ella quiere que reflexione... cuando ya he decidido lo que debo hacer. Me alejar para siempre de Lisa. Bien, pobre primo mo exclam Nadia despus de un momento de meditacin . T no puedes hablar con Lisa porque tontamente ofreciste que no lo haras; pero yo s. Tienes confianza en m, Fedor? Acaso no te lo estoy demostrando, viniendo a hablarte as? Entonces, yo hablar con Lisa maana mismo, te lo prometo. No te sientas humillado, ni herido. El ser pobre no es una cosa que deba humillar a nadie. Depende, Nadia. Yo, por ser pobre, pierdo todo... desde el momento que pierdo a Lisa. Si yo pudiera salvar de la ruina a los Kerloff, ella sera ma. Pero t no sabes lo que ella piensa. Dices que no le hablaste? No te esper, como te haba prometido? No... No estaba en su casa... todo pareca muy preparado. El coronel se neg a hablarme... su esposa, en lugar de irse a San Petesburgo me esper y me explic todo. Lisa no apareci por ninguna parte. Bien. Repito que creo a Lisa capaz de todo por salvar a su padre, pero no hay a la vista ningn millonario que la pretenda. Maana pongo en claro todo esto. Oh, Nadia! No sabes lo que te agradezco que hagas esto por m! Voy a hablarle como a una hermana. Llegar hasta su corazn y averiguar todo. T tienes la mala costumbre de darte por vencido antes de que empiece la batalla. He andado como loco desde que sal de casa de los Kerloff. Y cmo estar la pobre Lisa? Los hombres son tan egostas que no piensan ms que en ellos. Dices que Lisa ignora su ruina, pero sabr al menos que estuviste en su casa, que hablaste con su madre. Su padre le habr dicho la forma en que mand rechazarte. No... No s, Nadia! Tampoco me extraara que no supiera ni eso. Las personas mayores son una verdadera calamidad cuando se trata de esas cosas de dinero. Olvidan lo que son los sentimientos. Hiciste muy mal en abandonarla de esa manera. Pero olvidas que Paula Petrovna me exigi... Mira, Fedor cort Nadia con firmeza; tu defecto ms grave es la conformidad con que aceptas lo que los dems quieren imponerte. Es que para mi desgracia todo lo que me dijo me pareci razonable. Y lo es si vas a renunciar; pero como no ests seguro de hacerlo, tienes que prepararte un camino de regreso. Por lo pronto, vas a escribir unas lneas a Lisa, corteses, amables, explicando que por razones ajenas a tu voluntad te fue imposible verla, y por lo mismo no podrs hablarle en

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS un par de das. No hagas mencin a tu visita a su casa, y as no traicionars la palabra que diste a Paula. Fedor se resisti un poco, al fin accedi. Nadia se encargara de enviar la misiva y al da siguiente hablara ella misma con su amiga. Y el destino empez a tejer una sutil tela de araa con pequeos detalles, tela en la que podan quedar atrapados ms de dos personajes. La carta, que Nadia introdujo en otro sobre que ella rotul para no despertar sospechas, fue entregada a Kerloff, ste la dio a su vez a su hija, quien todava esperaba en la terraza, y al leerla, se sinti desilusionada. Aquellas frases fras, en las que Fedor daba una disculpa por no haber ido y aseguraba que lo hara dos o tres das despus, no fueron un consuelo para Lisa, sino todo lo contrario; con lgrimas en los ojos pens, al leerlas, que haba algo mucho ms importante para Fedor, que ella. Como el Coronel, al entregarle la carta le confirmara lo que antes dijera Dimitri sobre la invitacin hecha al Prncipe, la joven disimul su dolor y prometi a su padre que la miraba ansioso. No te preocupes por m, pap. Y tu invitacin al Prncipe me parece muy bien; puedes tener la absoluta seguridad de que lo tratar con toda clase de consideraciones y cortesas. Y en efecto, la comida del da siguiente en la casa de los Kerloff termin sin el menor incidente desagradable: manjares bien servidos, buenos vinos, ambiente cordial, un verdadero esfuerzo por agradar al husped que ahora en el viejo saln, muy cerca de la chimenea donde ardan los primeros leos de otoo, tom de manos de Paula Petrovna el caf y el coac y se volvi a Lisaveta, sentada junto a l, y de cuya cortesa no tena esa vez por qu quejarse. Me dicen que le interesa a usted el campo... su cultivo? Cierto. He vivido en l la mayor parte de mi vida, y me siento feliz cerca de la naturaleza. Yo en cambio confieso que prefiero las grandes ciudades, murmur Paula. Pars! Sobre todo Pars. Pero Alejandro volvi a su tema sobre el campo, y pudo constatar que en efecto, Lisaveta lo amaba. Paula miraba maliciosamente al prncipe mientras llenaba de nuevo su copa. Mam, seguramente el seor Kareline no desdea el vodka de nuestros campesinos, debe gustarle mucho ms que tu coac francs. De nuestros campesinos no desdeo nada asegur. La irona de Lisa haba dado en el blanco. Alejandro cambi violentamente de expresin; ella ri, gozosa de haberlo mortificado. Senta como un placer malsano humillando al que todos ensalzaban; pero Paula se apresur a intervenir cortando el peligro de una posible escaramuza verbal y propuso que pasaran al saloncito de msica para que Lisa tocara un rato el piano. Pero Alejandro aleg que era ya demasiado tarde, que otro da tendra inmenso placer en escuchar a la joven. Los seores Kerloff se apresuraron a invitarlo, y l se apresur a aceptar. La misma Lisa fij el da y extendi la mano con tan perfecta cortesa que Alejandro vacil, desarmado ante la gracia y la belleza de aquella criatura a la que no comprenda. Entonces, hasta el martes, Prncipe murmur al despedirse. Sali acompaado de Dimitri y del coronel Kerloff. Paula amonest a su hija y ella no ahorr las frases desagradables. Promet a pap ser corts, pero l es bastante mal educado, mi inocente alusin al vodka no ameritaba que l se negara a orme tocar. Parece que te sacrificas y a nadie ms que a ti le conviene agradar a Kareline.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pues no pienso agradarle. Buenas noches, mam. T s que ests bastante mal educada, y todo por culpa de tu padre se quej Paula. Mientras tanto, los tres hombres haban cruzado la terraza y Dimitri se ofreci a acompaar al prncipe hasta el carruaje. Kerloff volvi a recordarle la prxima invitacin, y entr de nuevo a la casa. Dimitri charl animadamente con el Prncipe. Le confi que iba a salir, llegar hasta la taberna de Lemm, al saln de juego. Alejandro confes que jams haba estado all, ya que no le gustaba dar mal ejemplo a sus empleados, y que si de l dependiera, se cerraran todos esos antros de vicio. Dimitri, con su habilidad y su natural simpata, coment que no pensaba que el prncipe fuera un puritano, y acab convencindolo de que fuera con l a tomar una copa de vodka para que se diera cuenta de que el sitio no era del todo desagradable. Alejandro tena sin duda sus motivos para querer ser amable con el hermano de Lisaveta, y dio rdenes a su cochero. Dimitri, por su parte, adivin lo que suceda en el nimo de su compaero, y como al descuido, llev la pltica al terreno que el otro deseaba. Mi hermana es una muchacha rara... yo soy muy imparcial. Hasta en los ms allegados puedo reconocer los defectos. Mi hermana es reservada, orgullosa, altiva, encerrada en s misma, pero, qu gran corazn y qu gran carcter! Ama la tierra tanto como usted puede amarla! Si yo le dijera que les hallo a ustedes un poco parecidos. Puede rerse si gusta, pero Lisaveta y usted son dos almas llamadas a comprenderse... como si hubieran nacido el uno para la otra. Bajaron, entrando a la taberna, y la conversacin volvi a recaer en Lisaveta. Alejandro insinu que era extrao que todava no tuviera novio o pretendiente. Dimitri asegur que tena muchos admiradores, pero que ella no se inclinaba por ninguno. Es siempre fra, reservada? interrog interesado Alex. En familia no... Pero es de esas personas a las que hay que ganar con paciencia. En el fondo no es ms que una ingenua y desde luego una idealista con poco sentido comn. Menos mal ri con suavidad, ya que se acercan tiempos malos para la casa Kerloff. La taberna de Lemm estaba llena de rincones confortables y Dimitri supo llevar hbilmente a Kareline hacia una mesa donde poda mirarse de lejos el espectculo general del saln con el pequeo tablado donde msicos y bailarinas ponan la nota tpica. A una sea discreta los camareros sirvieron, silenciosos. De modo que Lisaveta Ivanovna no conoce el amor? pregunt despus de un momento. Estoy convencido de que no tiene la menor idea de lo que son las pasiones todava, afirm convencido Dimitri. En el baile de los Kumiazine la vi rodeada de oficiales... especialmente uno de ellos. Amigos, casi hermanos. Son los oficiales del regimiento de pap, y mi hermana, todo lo que es de pap lo considera propio; es una Kerloff perfecta. Yo en cambio, sal a la rama materna. Es lo que me est pareciendo acept con una leve irona Alex. Hay en usted muchas cosas de Paula Petrovna, pero en cambio Lisa ha tomado lo mejor de ella; su belleza. Bebi de un trago el vaso de Vodka y se puso de pie. Dimitri lo acompa hasta la puerta. No quera forzar los acontecimientos. Pens que ya haba ganado mucho en pocas horas. Cuando regres a su mesa, solo, Lemm, el dueo del establecimiento, se acerc. Se fue tu invitado, Dimitri? pregunt.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS S, Lemm. Acaba de irse. Tu casa tiene mala fama. Dimitri sonri irnico al alemn alto y delgado que estaba junto a l. Luego contempl por un instante sus largas manos huesudas de dedos rapaces que sostenan un vaso lleno. Me interesa tu invitado dijo. Necesito que asomen por aqu dos o tres tipos como l. La polica ha vuelto a molestarme. Tu maldita regin de aristcratas est llena de mojigatos. Es que el Prncipe es amigo tuyo? Ya lo viste. Venamos de mi casa, donde fue a cenar. Yo voy a quedarme para ver si tengo una racha buena en el juego. Discutieron por unos instantes. Dimitri peda crdito; el alemn le record que ya le deba una gran cantidad de dinero; pero al fin, como en otras ocasiones, la labia de Dimitri venci al avaro. Adems, el joven desliz con habilidad que su hermana gustaba a Kareline y que sin duda se casaran. Prometi llevar al Prncipe a la taberna dos das despus, e incluso hacerlo entrar en la sala de juego. Lemm cedi entregando un fajo de billetes a Dimitri. Alejandro haba entrado en su casa, y se haba despojado del abrigo de piel, acercndose a la chimenea. Katia acudi en el acto para avivar el fuego y ofrecer t a su seor. Un alegre fuego chisporrote y los ojos de la sierva se llenaron de una luz extraa al or decir a Alex que volva de la taberna donde haba bebido vodka. Pero puedes estar tranquila, mi buena Katia asegur riendo. Nada perd en ella. Eres bien rico para perder todo lo que desees, pero jams entrabas a lugares como se. Y qu bien luces con esa ropa, seor! Se enderez a contemplarlo, sonriendo. Tan hermoso como nuestro amo el prncipe Pablo. Deja en paz el recuerdo de mi padre pidi con rapidez. Te asemejas tanto a l... me pareci verlo de nuevo cuando llegaba de madrugada y se acercaba al fuego que yo haba encendido para l, y mantenido cuidadosamente durante horas y horas. Dura fue tu servidumbre a su lado, verdad, Katia? S seor... pero no me pesaba, cuando l llegaba solo yo era feliz. Pero eran muy pocas veces. Casi siempre se presentaba trayendo hasta las bailarinas de las tabernas. Dame un poco d vodka! pidi disgustado de pronto. S seor... eso era lo que l peda siempre. Se alej con su silencioso paso de esclava, mientras Alejandro extenda sus manos al fuego, rechazando el recuerdo punzante que las palabras de la sierva haban despertado en l; el recuerdo de aquella madre annima y oscura cuya sangre vio correr siendo nio, cuya memoria le estremeca como una corriente elctrica a travs de su carne. Katia volvi y sirvi a su amo. Estuviste contento en la casa de los Kerloff, seor? S... me atendieron muy bien. La seorita debe ser muy hermosa en traje de fiesta. Con todos los trajes es hermosa Lisaveta Ivanovna. Hermosa, pura, y fra... como una estatua hecha de nieve...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

Lisaveta sali temprano de su alcoba a la maana siguiente. Apenas pudo dormir, leyendo y releyendo la breve carta de Fedor, escueta, evasiva, en la que temblaba toda la duda y la zozobra, todo el temor y la angustia del alma dbil del teniente Lavrezky. Muy despacio baj las anchas escaleras para encontrarse sorprendida frente al rostro jovial y fresco de su hermano Dimitri. Le confes que todava no se acostaba. Haba jugado con suerte y ganado muchos miles de rublos; pero no slo poda dar buenas noticias a su hermana, ya que por Boris, su mayordomo, saba que Pestof estaba con su padre en el despacho. Se despidi explicando que iba a dormir unas horas. Yo voy a tomar un poco de aire dijo Lisa. Hoy parece que se me caen encima el techo y las paredes. Sali como si efectivamente se ahogara. Haba en su corazn angustia, indignacin. No comprenda la actitud de Fedor; lo saba dbil y rechazaba la idea que lo haca desmerecer a sus ojos; de pronto, se tropez casi con Nadia, quien la recibi en sus brazos. Quiero hablarte en un lugar en que nadie pueda escucharnos; por eso dej a mi cochero lejos, Lisa. Vengo a tratar contigo algo sobre Fedor mi primo. Lisa no disimul su ansiedad. Nadia y ella se trataban como hermanas que se comprenden, y no haba lugar para misterios. Lisaveta conoca la historia de Nadia. Se haba casado obligada por las circunstancias, por inters, con un hombre al que despus am y amaba an con todo su corazn. Federico Kumiazine fue la salvacin de los suyos, y por l su padre haba muerto tranquilo y su madre viva feliz. Por desgracia, Nadia era poco diplomtica, poco hbil, y en lugar de empezar a hablar de Fedor, record aquel matrimonio suyo, que despus fuera su dicha, asegurando que en ese lejano momento amargo, ella habra aceptado a cualquiera para salvar el honor de su familia. Lisa la escuch atnita. Qu quera decir todo aquello? Qu tena que ver con ella y con Fedor? Nadia call un momento, como escogiendo las palabras, como buscando la forma con qu abordar el delicado tema; acaso ya un poco arrepentida de haberse comprometido a hablar sobre l. Fedor me escribi ayer; apoya en disculpas absurdas su falta a la cita ms urgente de nuestras vidas murmur Lisa. Tuvo que irse por un par de das a ver a su madre... la ta Brbara se puso mal de repente. Pero no dice eso en su carta, habla de una orden urgente de presentarse en el cuartel. Nadia se hizo un lo. S, tena las dos cosas a cuestas, el pobre Fedor! Su madre, y el cuartel. En fin, apremiada por Lisa, que comprenda que menta, tuvo que advertir que no todas las verdades podan decirse. Pero Lisa aleg que entre ellos no deba haber ni la sombra de un engao. La actitud de Nadia la alarmaba y la indignaba al mismo tiempo. Fedor te quiere, Lisa, te quiere con toda su alma. No debes dudar de su amor ni de su sinceridad. Pero la duda ya haba nacido y se agrandaba a cada momento. Nadia asegur que Fedor no haba faltado a su palabra, que haba ido a pedir su mano, pero que no lleg a hablar con el coronel... cierto; surgieron muchos inconvenientes... volvi a desconcertarse, bajo la mirada fra y ya desconfiada de su amiga.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Bien... concluy desesperada. Fedor te quiere demasiado para arrastrarte a una existencia de estrecheces, y dada la situacin de ustedes... pues... Yo no creo que se trate de nada grave, pero aqu vivimos como en un pueblo,.. La gente comenta, habla. Qu comenta? Qu habla? apremi Lisa, muy plida. Tonteras... tu hermano juega... los compromisos de tu padre... dicen... Que estamos arruinados, verdad? Dilo... no te espantes! Di claramente que ha llegado eso a odos de Fedor, impidindole que pida mi mano! Un momento, Lisa... las cosas no son como t crees...! No? ri con amargura. No te esfuerces ms, Nadia. Fedor Lavrezky huye de m porque soy pobre! El rumor de que ya no tengo dote, lo ha espantado! Y dices que me ama... que me adora? S... s... te adora... afirm con nuevos bros Nadia, comprendiendo que deba salvar la situacin; lo nico que le duele es pensar en hacerte desgraciada, que no puede ofrecerte la solucin material de tus problemas, mientras que otro cualquiera... Basta! cort indignada Lisa. No me digas ni una palabra ms. No quiero que juzgues mal a Fedor. No puedo explicarte algo, porque dio su palabra de caballero... pero... Lisa se irgui, imaginando cosas peores, ocultas en aquella frase imprudente de Nadia. Quieres callarte? Me basta con lo que has dicho! Dispnsame, pero no puedo ms... me voy! Lisa ech a correr y Nadia iba a seguirla; pero Dimitri le sali al encuentro. Con aire indiferente coment que su hermana tena mal carcter, y quiso disculparla. No aparent darse cuenta de la agitacin y de la palidez de su hermana, ni del desconcierto de Nadia. Ella, a su vez, trat de reaccionar y se despidi contando con precipitacin que slo haba pasado por ah en un paseo matinal. Termin rogando a Dimitri que dijera a Lisa que fuera a su casa en la tarde, y que se lo pidiera a solas. Despus se alej con rapidez atravesando el jardn. Se sorprendi al encontrar a Fedor junto a su coche. El joven, desesperado, quiso saber el resultado de la entrevista. Nadia, llorosa, tuvo que confesar que haba sido un fracaso. Cmo haba llegado a creer Lisa que l no la amaba y que evit pedir su mano porque era pobre? Nadia apenas lo recordaba. Reconstruy la escena lo mejor que pudo y exclam, sollozando. Sospecho que dije una serie de tonteras, Fedor; perdname. Lisa estaba desesperada, fuera de s, me acorralo, me apremi, me hizo decir lo que yo no quera... luego, no quiso orme ya. Debes ir a hablarle sobre tu palabra de honor, sobre todo el mundo, si no quieres perderla. Si, ya no me importa nada ms que su cario asegur Fedor. Ir a hablarle ahora mismo. Fedor mont en su caballo y se despidi de Nadia, tomando el camino que conduca a la mansin de los Kerloff. Dimitri y Paula lo vieron acercarse por la larga avenida, desde una de las terrazas. El joven haba comunicado a su madre la visita de Nadia, y lo que escuchara, oculto, a unos pasos de las dos amigas. Viene hacia ac. Ya ves lo que significa para l la palabra de honor, mam coment entre irnico y molesto Dimitri. Hay que impedir que vea a tu hermana.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Como no quieras que salga al camino y lo desafe. Dnde est Lisa en este momento? Subi a su cuarto, pero puede bajar, y si se le ha ocurrido asomarse a la ventana y lo ha visto, excuso decirte. Bien... ve al cuarto de tu hermana y evita que baje, por todos los medios. Yo me encargo del tenientillo. Fedor ya desmontaba frente a la escalinata central; se detuvo aturdido, plido, al ver a Paula delante de l. Lo he visto acercarse, y no tengo palabras con qu expresarle mi sorpresa. Olvid su palabra de caballero? Seora, vine a rogarle que me releve de ese compromiso rog desesperado Fedor el sacrificio es superior a mis fuerzas. Promet algo que no era capaz de cumplir. Ya lo veo... y no puedo comprender cmo un militar, cmo un hombre bien nacido, procede as, teniente. Nadie podr decirme nada tan duro como lo que me dije a m mismo antes de decidirme a romper mi promesa, seora; pero Lisaveta Ivanovna es toda mi vida, no puedo renunciar a ella as, no puedo! Pues hay quien sabe morir siendo un caballero, teniente Lavrezky. Qu quiere decir, seora...? Lo que usted ya ha comprendido. Acaso mi hija prefiera su amor a la vida de su padre. Para nuestra desgracia, todo est en sus manos! Y ahora me doy cuenta de que son unas manos muy dbiles! Dimitri no haba podido detener a su hermana, quien tambin haba divisado a Fedor desde su ventana; Paula se volvi bruscamente al escuchar la voz alterada de la joven y la persuasiva de Dimitri. Lisa tena enrojecidas de ira las mejillas y lleg en un momento hasta la escalinata. Fedor extendi las manos hacia ella. Lisaveta, tenemos que hablar, es indispensable! murmur. Pero, contra todo lo que pensaban Paula y su hijo, Lisa no asumi una actitud amorosa, ni siquiera condescendiente, ante Fedor. No creo que tengas que agregar nada a lo que ya me mandaste decir! Se volvi hacia su madre. Perdname que llegue de este modo, mam, pero Dimitri estaba empeado en detenerme con sus tonteras. El joven se disculp frente a Paula con una sea elocuente. No s como decirles hasta qu punto me parece incorrecta la conducta de los tres! replic ella. Yo slo te suplico que me oigas, Lisa...! Pidi Fedor. Y yo te ordeno que vuelvas a tu cuarto. Si este caballero ignora lo que es correccin, ser bueno que le demos una leccin. Seora... implor Lavrezky, avergonzado y ansioso. Sabe que siempre se le recibi con agrado en esta casa, pero su conducta de hoy...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Antes de que pudiera terminar su frase, se abri la puerta del despacho del Coronel, y muy agitado sali de l el notario Pestof, llamando. Paula... Lisaveta, Dimitri, pronto, por favor, vengan! Cuatro preguntas casi simultneas cayeron sobre l, para saber qu suceda, pero l slo contest con una frase. El Coronel Kerloff, le ha dado un sncope! Todos corrieron. Lisaveta lleg antes que los dems, junto a su padre. All, convulsionado el rostro, desmadejado el cuerpo, entreabierta la boca, el coronel Kerloff se retorca en la horrible angustia de un extrao sncope. Lisa se arrodill ante l, desesperada; Paula lleg tambin a su lado, as como Dimitri, mientras Fedor se detuvo discretamente junto a la puerta. Es como una embolia. Cay de repente, sin decir siquiera que se senta mal explic Pestof. Hay que llamar al mdico, pronto... ve, Dimitri. Pero Dimitri arrastr con l a Lavrezky, indicndole su caballo que aguardaba afuera. Vaya usted, por favor! Ya sabe dnde vive nuestro mdico... y qu demonios, mi padre es su Coronel, corra! Tiempo le quedar despus para hablar con Lisa. Fedor obedeci como un autmata. Ms tranquilo, Dimitri volvi al lado de los suyos. Lisa sollozaba, Paula pretenda conservar la serenidad. Pestof y Dimitri lo acomodaron con toda clase de precauciones sobre el divn, y en ese instante un nuevo personaje entr en escena. Alejandro Kareline, alarmado atraves la estancia y mientras Paula lo saludaba viendo en l una ayuda providencial, l se inclin sobre el enfermo, dndose cuenta de todo en un instante. Le tom el pulso, busc el latido de su corazn. Lo levant con un gesto decidido entre sus robustos brazos. Es una embolia diagnostic con firmeza. Le practicar los primeros auxilios. Casi una hora pas. Ivn Kerloff estaba en su lecho, rotas las ropas, una bolsa de nieve sobre la cabeza. Se haba hecho el silencio a su alrededor y se haban cerrado ventanas y postigos para evitar la luz violenta. Junto al lecho, atento, silencioso, sereno, Alex vigilaba su corazn y su pulso. Paula y Lisa lo observaban, calladas, llenas de angustia. Dimitri entr avisando que el mdico llegaba. Las dos mujeres y Dimitri salieron, quedando en la habitacin solamente Alex y el doctor. Un momento despus tambin abandon la estancia el Prncipe. Los ojos ansiosos de Lisa se clavaron en l. Clmese, Lisaveta... se lo suplico; la cosa no parece tan grave como amenazaba ser en el primer momento. Sal para tranquilizarlos. Clav en ella su mirada profunda. As, con los cabellos en desorden, los labios temblorosos y las mejillas plidas, con el sencillo traje de maana que la haca parecer ms juvenil, casi una adolescente, Lisaveta le pareci ms bella que nunca, ms exquisita, ms atractiva, y sinti un ansia inmensa de consolarla, de sostenerla, de devolverle con una frase toda la fe que ella demostraba haber perdido. No se desespere... su padre vivir! Le aseguro que vivir! Ella pareci comprender el deseo que haba en las palabras amables, y acaso por primera vez correspondi con una mirada suave, dulce, y con unas palabras de sincera amistad. Gracias... me hace mucho bien or eso. Pero pap est muy grave.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS S, venga conmigo, vamos a su lado. Paula y Dimitri contemplaron la escena, satisfechos. Vaya, menos mal coment ella, la fierecita se va amansando. Y tambin l parece ms domesticado murmur Dimitri en el mismo tono bajo de voz que usara su madre; l ser prncipe y millonario, pero es ms spero que un oso de las montaas. Si tu hermana tuviera un poquito de seso y diplomacia, y si el otro no estuviera estorbando, era cosa hecha. Ahora voy a entrar yo tambin al cuarto. Hay que llegarle al corazn a Alex. Fedor espera all abajo indic Dimitri. Y si le llevaras un recado de tu hermana? dijo Paula. Por favor, mam... el papel de recadero amoroso no me, gusta. Le dars una carta ignorando su contenido. Yo misma la escribir. Por fortuna mi letra es idntica a la de tu hermana. Ven... la har en in minuto. Hay que ganar tiempo, darle largas. Lo citaremos maana en cualquier parte, y como ella no ha de ir... Eres muy inteligente, mam coment sonriendo Dimitri. Paula hizo un gesto vago. Seguida de su hijo se encamin al despacho y con bastante rapidez y decisin llev a cabo su propsito. Haba que quitar a Lavrezky de en medio de cualquier manera. Lo dems marchara solo y un poco de despecho por el desengao sera el mejor ingrediente para decidir a Lisa a casarse con otro. Paula conoca bien a su hija y saba que su lado flaco era el orgullo. Que se imaginara que Fedor la despreciaba por algo, y tendran ganada la partida. Una hora ms tarde Lavrezky llegaba a la casa de Nadia y le contaba cuanto haba sucedido, sin omitir el detalle de que el prncipe Kareline llegara y no se separara de la cabecera del enfermo. Termin diciendo a su prima que Lisa le haba enviado con su hermano unas lneas y que lo esperara al da siguiente en el rincn donde siempre se encontraban, en el jardn de los Kerloff. Nadia suspir tranquila. Si lograban hablar, se entenderan. Todo tena arreglo. Fedor movi la cabeza, un poco dudoso. Todo poda tener arreglo, s, pero la ruina de los Kerloff era un hecho, haba tenido oportunidad, mientras aguardaba abajo, de hablar con Pestof, y ste le haba explicado cmo estaban las cosas. Se necesitaban muchos miles de rublos para salvar a la familia de la pobreza total y acaso de la vergenza. Las ltimas palabras de Paula estaban todava en sus odos, y el accidente ocurrido al coronel le pona de manifiesto que lo que dijera su esposa, era verdad. Qu vas a proponerle? indag Nadia. Casarnos enseguida, trasladarnos todos a mi casa de Ukrania, reducir nuestros gastos dedicando una cantidad para amortizar poco a poco las deudas de Kerloff. Voy a prometerle dedicar mi vida a los suyos, y si Lisa me quiere como yo a ella, tendr que aceptar, porque nuestro amor tendr que bastarnos para ser felices. Si le hablas as, la convencers dijo entusiasmada la joven. Mientras, Lisa, al lado de su padre, observaba con angustia sus ms insignificantes movimientos. Al fin, el coronel abri los ojos y trat de sonrer. Como el mdico haba recomendado un silencio absoluto, Lisa se concret a besar la mano del enfermo, y a acariciarle suavemente el pelo alborotado. A pesar de su mejora, la respiracin era fatigosa, los labios estaban amoratados, inyectados de sangre los tristes ojos. Lisaveta uni sus manos, como para rezar, y de sus pestaas cayeron silenciosas lgrimas.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pap de mi alma! Aqu estar, t no digas nada... estar aqu, contigo... siempre! murmur con infinita ternura. Alejandro y Paula haban salido. El se despidi de Lisa con una leve inclinacin de cabeza. Ella lo mir sin violencia, casi con afecto, y quiso llevarse en sus pupilas aquella visin amable. Apenas escuch lo que Paula le deca; slo cuando advirti que su hija tena un concepto estricto de la propia dignidad, l pareci despertar, para contestar. Es una lstima que no lo comparta su hermano. Oh, Dimitri es un buen muchacho; te aseguro que te equivocas juzgndolo mal. Lo que hace, lo hacen todos a sus aos y en sus condiciones. La que me preocupa es mi hija; si la llega a herir la desgracia de que muera su padre, promteme que estars a nuestro lado, Alex! Alex no respondi inmediatamente. Por un instante le pareci estar frente a la linda hija de Kerloff cuando horas antes le estrechara las manos, y otra vez la imagin como en aquel momento: abandonada, desvalida, necesitando como nadie de amor y de piedad. Entonces la promesa brot sola de sus labios. Si algo malo sucede, Paula, tu hija me tendr a su lado. Y ahora me voy... vendr a saludarlos maana. Cuando Paula volvi al cuarto de su esposo, y comunic que Kareline se haba marchado. Lisa coment: Menos mal; no tena ganas de atender visitas, y el Prncipe se sienta por horas en una butaca. Demuestra inters por nosotros, hija. Se port muy bien con tu padre. Ya lo s; por eso procur ser amable con l. Vendr maana, para saber cmo sigue tu padre. Y pasado maana, para que, si es posible, l e Ivn, resuelvan nuestros problemas. No debemos consentirlo, mam. Es preciso que los problemas de pap los resolvamos nosotros aleg Lisa con altivez. Una determinacin muy juiciosa y muy acertada. Nosotros debemos resolver los problemas de tu padre. No olvides jams esto que ahora decimos, hijita. Ya sabes que con toda mi alma har cualquier cosa por pap. Naturalmente. Y ahora, si quieres bajar, ve... yo me quedo con Ivn. Te veo nerviosa. Alguien me espera, ya lo sabes. Es mejor que hable de una vez por todas con Fedor. Lisa baj muy de prisa las escaleras, pero no encontr ms que a Dimitri, quien le dijo que su enamorado se haba ido despidindose en una forma bastante fra, en cuanto llegara con el mdico. No me explico entonces para qu vino! dijo con rabia ella. Es duro tomar rotundamente ciertas actitudes, Lisa, sin contar con que seguramente hay una dura lucha en el corazn de ese muchacho. Lisaveta Ivanovna se puso muy plida. La insidia de su hermano fue como una flecha envenenada clavndose en su alma, estremeciendo no slo su orgullo, sino ese sentimiento ms hondo, ms ntimo, ms noble, que llamamos dignidad. Hbil y astuto como su madre, Dimitri cambi de tctica.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Te hablo as, porque s que me comprendes, y porque me duele lo que te hacen. Eres mi hermana. Sin contar con mi propio orgullo. Es duro entrar al gremio de la gente a quien se desecha por ser pobre. Pero Fedor es incapaz Qu sabemos, Lisa? A ti te import poco que Fedor Lavrezky no tuviera dinero, pero a Fedor Mikailovich Lavrezky le gustaba tu dote ms que lo que pensabas. Las seas son mortales, hermanita. Dimitri sali despacio de la biblioteca, seguro del efecto de sus crueles palabras, mientras Lisa qued inmvil, con la cabeza baja. Luego, muy despacio tambin, fue hacia la terraza, y mir el camino con gesto desolado. El camino desierto sobre el que caa una tarde de otoo. No, no puede ser se dijo; y sin embargo, si no es, no debi irse as, sin esperar...

Cruzados los brazos, el gesto preocupado, Alejandro Pavlovich pase a grandes pasos frente a la rstica construccin vecina a sus invernaderos, desde donde se vea la sinuosa margen del arroyo que separaba las dos propiedades, el largo camino de los tilos, y ms lejos, como un reflejo de plata entre el verdor, el estanque, con su pabelloncito abandonado y los escasos cisnes que an bogaban sobre sus aguas. Katia, la vieja sierva, solcita y atenta a cada gesto de su amo, daba vueltas a su alrededor, como si no se decidiera a alejarse. Vienes de casa de los Kerloff, seor? se atrevi al fin a preguntar. Cmo est el coronel? Muy mal, Katia respondi con tristeza. Si sale con vida de sta, quedar paraltico o algo por el estilo. As se destruyen las grandes casas, y as castigar Dios a Paula Petrovna. Katia... por qu piensas que Dios debe castigar a Paula? Porque ella te hizo sufrir en otro tiempo, seor. Te humill cuando eras pobre, y estabas desterrado. No te acuerdas ya? S, me acuerdo, Katia, pero al correr los aos, las cosas se ven de otra manera. Acaso no es tan culpable como pens entonces. Ella era rica, mimada, yo llegu a su casa poco ms o menos como un mendigo, qu poda pedirse a una muchacha frvola y sin seso? Slo pensaba entonces en el oro... como slo en eso piensa ahora. Y qu mayor castigo que la pobreza puede Dios enviarle, seor? Si slo fuera ella la que sufriera, no me importara, Katia, pero lo curioso es que no gozo pensando en que sufra, porque hay inocentes que pagarn por los culpables. En eso pensaba... desde que llegu. Pensaba en el viejo Kerloff; crey verlo de nuevo con la angustia de su ruina en la mirada suplicante, y pens tambin en la criatura orgullosa y violenta, a la que ya haba visto bajo una luz distinta, y de sus labios cay una frase. Por los inocentes, habr que salvar a los culpables, Katia. Y Kerloff, en este mismo instante, deca a su hija, con voz lenta y angustiosa. No quisiera morirme, Lisa, sin dejarte al lado de un hombre honrado, desinteresado, capaz de amarte por ti misma. Un hombre digno, recto, generoso... como Alejandro Kareline.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

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Paula lleg a relevar a su hija junto a Kerloff. Habl con l unos momentos, sobre la conveniencia de que Lisa se casara con Kareline. Kerloff, en esa ocasin, estaba de acuerdo con su esposa; sin embargo, aleg. No tiene ambicin ms que de ser dichosa, Paula, y no debemos forzarla. No hay que hablarle de intereses, he notado con pena que no siente simpata alguna por nuestro generoso amigo Alex. No pienso forzar su corazn, Ivn asegur hipcrita Paula, ni siquiera aconsejarla; ahora, dispnsame un instante, me ocupar de hacerla tomar un calmante para que descanse. Es tan nerviosa y tan sensible que temo por su salud. Llam a Tatiana, su criada de confianza y la dej junto al enfermo, yendo a preparar una tisana que llev a Lisa, quien ya se dispona a descansar en su lecho. Acustate del todo, hijita, como si fuera de noche aconsej con cario. No creas que voy a consentir que t tambin te enfermes por un capricho. Bebers esto y tus nervios se calmarn con un buen sueo. Lisa obedeci. Se senta muy cansada, con una sensacin de vaco y de pena que anulaba su voluntad. Qu amargo! Qu es, mam? Tila, con un calmante. En tu vida has tenido peor cara. Lisa baj la cabeza, apretando los labios. No era slo la seguridad de su ruina, ni la tristeza de aquella enfermedad de su padre, que presenta larga y dolorosa, si no fatal. Era tambin el recuerdo de Fedor, la impaciencia, el ansia de volver a verlo, orlo justificar su actitud. Bruscamente, como decidindose, se volvi hacia su madre. Si me prometieras hacerme un favor, mam. Todos los que quieras despus que hayas descansado. Es algo que me interesa mucho. Un amigo debe venir hoy... sin duda vendr preguntando por pap. Te refieres al teniente Lavrezky? pregunt Paula con toda naturalidad. S, temo que no te sea simptico. No temas nada de m, hijita. No pienso meterme en tus asuntos. Quieres que le diga algo si viene? No creo que ese muchacho tenga alguna queja de m. No, claro... Seras tan bondadosa, mam... de decirle...? Lo que t quieras. Pero ayer t misma no queras escucharlo. Me parece que hay entre los dos un mal entendimiento. Y me gustara aclarar todo de una vez. Quieres mandarme llamar, cuando llegue? Por supuesto. Te lo prometo. Ahora durmete tranquila. Agradezco tu franqueza. Pequea ma! Nadie desea ms que yo tu dicha! La bes en la frente. Era sincera, desde luego, al decir esas palabras. Pensaba que la mayor felicidad de todo el mundo estaba en la vida cmoda y sin preocupaciones de dinero. Su corazn jams haba sentido otra ambicin. Lisa, ya acostada, cerraba los ojos bajo el efecto sedante del

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS narctico que acababa de tomar. Paula la cubri con ternura con la suave cobija de lana y sali de la alcoba, muy despacio. A las once y media de la maana, Dimitri se acerc a Paula, que permaneca al lado de su esposo. Los dos se retiraron del lecho, yendo hacia la ventana ms lejana en el amplio cuarto de Kerloff. Fedor Lavrezky no vendr por aqu en todo el da, mam inform en voz baja Dimitri. Est dedicado a la ingrata tarea de esperar a Lisa junto al lago y no se mover de all hasta que haya perdido la ltima esperanza y llegue la hora de su guardia en el cuartel. Magnfico. Ella no despertar antes de las dos. Cuando baje, todos le asegurarn que nadie ha venido. Y si ese joven se atreve a acercarse, Boris ya sabe lo que tiene que responder. Es una lstima que no caiga en una de esas misiones militares de entrenamiento de nuevos reclutas...! Podramos forzar un poco la cosa. Seis semanas de ausencia. Hay que estar pendientes, por si traen a pap los papeles para las designaciones. An estando enfermo, l ha firmado esas rdenes! Cuando lleguen los papeles, tremelos. Har las veces de secretaria; as impedir que tu padre se canse... y lograremos el objeto. En efecto, poco ms tarde, el comandante Prescof envi cuanto acuerdo necesitaba resolver, al coronel Kerloff. Paula, solcita, se encarg de llevar los papeles a su marido. Nunca te interesaron los asuntos a mi cargo... murmur sorprendido. Tu cargo puede ser lo nico que nos quede de ahora en adelante Paula suspir. Por eso me ocupo ahora de ayudarte en l. Te los leo, dictas t lo que quieras responder, lo escribo yo, y en paz. As no te fatigas. Desde su lecho, hundida la cabeza en las grandes almohadas en las que apenas resaltaba el rostro lvido, el coronel mir a Paula con gratitud y acept su ayuda. Por espacio de unos minutos, y sin fatigarse, resolvi los asuntos pendientes. Al llegar al envo de oficiales al campo para el adiestramiento de los reclutas, Kerloff advirti que el comandante Prescof podra hacerlo, y se limit a dictar una lista de nombres para sugerir quines eran los indicados. Paula, sin alterarse, sin preguntar, escribi, agregando entre aquellos nombres el de Lavrezky suprimiendo uno de los dictados por su marido. Kerloff firm y Dimitri se encarg de entregar al ordenanza del comandante Prescof los papeles. Madre e hijo sonrieron al ver alejarse al ordenanza, que llevaba ya la sentencia de Fedor. ste se levant, desesperado, del banco donde permaneciera por horas esperando la llegada de Lisa. Mir el reloj de plata que sac del bolsillo, y comprendi que tena que marcharse. Se acercaba la hora de su guardia en el cuartel. Cuando su caballo se alejaba por la avenida, otro caballo cruzaba por la amplia que se abra en sentido contrario, y entraba hasta la misma puerta de la casa Kerloff. Vio bajar del ms hermoso caballo que viera en su vida, a un hombre recio y alto, que entreg las riendas al primer criado que le sali al paso, y luego desaparecer por la gran puerta pisando con firmeza de amo. Kareline! Murmur con angustia. l s llega all como a su propia casa! Un resabio amargo de celos, de duda, de desconfianza llen el corazn de Fedor. Lo hizo regresar y detenerse a su vez junto a la puerta de la casa de Lisa y preguntar a Boris, que lleg a su encuentro, por la joven. Boris respondi que estaba descansando. Fedor se inform de la salud del Coronel, y se alej, dejando un simple recado atento a Lisaveta Ivanovna.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Guando Nadia supo lo sucedido, protest. Debiste insistir en verla! Enviarle siquiera una tarjeta tuya! Las palabras de Paula Petrovna, la actitud de Dimitri, la frialdad de los criados, la forma de evadirme del propio coronel Kerloff, no son acaso demostraciones demasiado claras de que todos me rechazan en esa familia? Menos Lisa, y es la que ms importa. Slo ella puede conjurar la ruina de la casa... con voz lenta, donde temblaba el dolor y la rabia, continu: el prncipe Kareline entraba cuando yo sal de all. Va y viene como pudiera hacerlo en su propia casa. Mientras a m se me neg el derecho de subir las escaleras, l estuvo instalado en la alcoba del Coronel como si fuera un familiar. Puedo acaso compararme con un hombre como l? Nadie te compara, pero Lisa t prefiri sobre todos. Antes de conocerlo, Nadia. Pero, qu te hace pensar que el Prncipe est interesado en Lisaveta? Ella lo detesta, adems. No s; pero as como t aceptaste a Federico, sin amarlo y te casaste por inters, as puede Lisa casarse con Kareline por evitar un dolor a su padre. Me imagino que Paula ya saba que l se interesaba por su hija cuando me habl en aquella forma. Adems, Lisa no me trato como siempre, ayer... me habl con frialdad... y ahora no acudi a la cita. Estaba descansando, es cierto; pero en otras circunstancias, no hubiera dejado de ir a verme. Tu caso es duro, Fedor admiti con tristeza Nadia. Yo s tambin de humillaciones, de sentirme inferior, aunque Federico nunca me permiti dudar. Vuelvo a aconsejarte que busques el modo de hablar con Lisa, a solas... de estar seguro de sus sentimientos. Y si ella se niega a hablar conmigo? No adelantes juicios; a veces eres insoportable en tu debilidad. Vete tranquilo a tu guardia, si ella viene a tomar el t, o manda algn recado si su padre sigue mal, entonces me encargar yo de decirle que me indique hora y sitio para hablarte. Gracias, Nadia. Eres la nica persona en quien puedo confiar.

Dimitri, con su habilidad acostumbrada, haba convencido a Alex de que lo acompaara a la taberna de Lemm. Lisa segua durmiendo y Paula Petrovna haba vuelto a instalarse al lado de su esposo enfermo, despus de cambiar algunas breves palabras con su hijo. Dimitri soport heroicamente las explicaciones que Alejandro le dio sobre sus sembrados, llevados a cabo en las tierras que acababa de comprar a los Kumiazine, y el Prncipe sonri con burla afectuosa, apoyando su mano fuerte en el hombro del joven aristcrata. A pesar de desdearlo un poco, ese joven tena para l un atractivo casi indefinible. Hablaba de Lisaveta casi constantemente, en una charla despreocupada y sin tener que ser preguntado, y haba en l algunos rasgos que hacan recordarla, como si la naturaleza quisiera ayudarlo en su sutil e interesada tarea. Penetraron luego a la taberna, y obsequioso, hasta resultar servil, el tabernero se inclin alzando una cortina roja que daba acceso al pequeo saln semi privado en cuyo centro haba una

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS mesa de juego bajo una lmpara. Por el arco lateral se vea completamente al pequeo escenario. Era el rincn de la taberna dedicado a los huspedes distinguidos y tras una mirada de inteligencia con Dimitri, se acerc un criado llevando copas y champagne. Por complacer a su amigo, Alex acept jugar una partida de cartas. Lemm aprovech la circunstancia para ofrecer su asistencia al juego. El Prncipe rechaz la bebida servida en su copa y pidi vodka. Dimitri lo imit, vaciando varias veces su vaso. Lemm ganaba y Alejandro perda con despreocupacin. Dimitri tuvo un momento de suerte y de un solo golpe gan casi toda la cantidad que deba a Lemm. Bravo... dijo alegre el Prncipe; creo que es el momento de retirarnos, Dimitri. Cuando empieza la buena racha? replic el joven. Ms vodka y a probar fortuna de nuevo. Noche a noche pierdo en esta casa. Ahora es el momento de desquitarme. O de aumentar sus deudas concluy sonriendo Lemm. Te pagar hasta el ltimo kopec y no estoy dispuesto a que empieces a hacerme soportar tus bromas sobre mis deudas, Lemm grit violento. Tratas de ofenderme o de lucirte? Calma, Dimitri! aconsej Alex. l piensa que voy a aguantarme porque est usted delante. Pero se equivoca. Aqu va todo lo que gan contra lo que dices que te debo. Empuj el dinero al centro de la mesa con un gesto altivo. Es que me debes casi diez mil rublos protest Lemm. Luego sonri, volvindose hacia el Prncipe; pero en fin, tenemos un testigo de importancia... acepto tu palabra de honor sobre el resto, si es que pierdes. Ah hay ocho mil rublos... el que pierda, perder veinte mil... te parece bien? Aceptado! grit Dimitri. Por la puerta abierta del saln principal, que uno de los mozos dejara as, empezaron a llegar curiosos que rodearon la mesa, interesados en la partida. Alejandro Kareline se puso de pie, queriendo interrumpir la jugada, pero qued inmvil bajo la fascinacin de las cartas que ya caan una a una de manos de Dimitri. Tres reyes! Todo es mo! dijo con alegra salvaje Lemm. Ahora me debes veinte mil rublos y ni vendiendo tu casa en ruinas, tienes con qu pagarme. Dimitri, completamente ebrio, se enderez sostenindose en la mesa. Tengo con qu comprar tu inmunda taberna! Dame el desquite! Contra qu garanta? Mi hermana...! No acab de pronunciar la frase que haba comenzado cuando Alex lo zarande, enfurecido. Qu dices, miserable? Ni el estar borracho te disculpa! Vmonos inmediatamente de aqu! Un momento! protest Lemm, levantndose a su vez. Dimitri Ivanovich me debe cuarenta mil rublos y me agrada su apuesta. Canalla! grit Kareline dando un puetazo directo a la quijada del tabernero, quien cay lamentndose al suelo. Se levant como pudo y grit tambin, fuera de s. Voy a matarlo! Yo a ti, miserable! Lisaveta Ivanovna es mi prometida y tu sucio dinero, aqu est!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Arroj a su rostro un puado de billetes y monedas; luego, arrastrando, como a un monigote, a Dimitri, lo sac de all, entre las gentes que le abran paso. Al da siguiente, Dimitri, despeinado, aturdido, desencajado ms que plido, en el ms triste y lamentable aspecto y en el ms desesperado estado de nimo, an con la ropa que llevaba el da anterior, relat a su madre cuanto sucediera en la taberna. Nunca olvidaba lo que haca, o deca, y menos lo que oa, aun cuando estuviera ebrio como la noche pasada. Con precisin pudo relatar los hechos a Paula, quien lo escuch primero con angustia, luego, con una sonrisa fue insinundose en sus labios, y aunque desapareci cuando l confes la ltima apuesta que haba hecho, no reprob la actitud de su hijo, comprendiendo que eso haba obligado a Kareline a defender a Lisa. Pag tu deuda? insisti incrdula. Dijo que Lisaveta era su prometida? Ests seguro de haber escuchado semejante cosa? Si, mam... ya sabes que jams pierdo el sentido. Sin embargo, te trajeron como fardo, y Boris te subi en brazos hasta aqu y te dej en la cama. Te juro que lo dijo... pero pienso que no volver nunca aqu. Acaso slo fue un arranque de caballerosidad. En ese momento Boris llam a la puerta, con discrecin, y cuando Paula le advirti que poda entrar, anunci. Su alteza, el prncipe Kareline aguarda en la antesala, seora. Pregunt por el seor Dimitri. Madre e hijo se miraron un instante. Paula se volvi a Boris. Dile al Prncipe que tenga la bondad de esperar un instante! Boris sali. Dimitri se negaba a ver a Kareline. Por primera vez en su vida se senta avergonzado; pero Paula le record la situacin. Adems, el hecho de ir, demostraba que Alejandro tambin deseaba disculparse. Nada lo autorizaba a decir en la taberna, delante de tantas personas, que Lisaveta era su prometida. Mientras Dimitri se lavaba vigorosamente la cara para borrar las huellas de la borrachera y cambiaba su ropa por un traje de maana, Paula segua hablando. Deba hacer creer a Kareline que todo el mundo en la casa ignoraba lo sucedido; debera pedirle que no lo refiriera a nadie. Debera asumir la actitud humilde del que espera proteccin y ayuda. Lo empuj suavemente hacia la escalera cuando estuvo en condiciones de bajar, y lo bes en la frente. Yo estar en mi habitacin aguardando. Paula Petrovna camin despacio por el ancho pasillo, pensando en cada una de las palabras de su hijo, atenta a las voces que llegaban del piso bajo. De pronto, su rostro cambi de expresin, como si recordara algo importante y fue directamente hacia la alcoba de Lisaveta. Cuando entr, la joven se enderez todava perezosa, sobre sus almohadas. Lisa querida! Cmo te sientes? No s... acabo de despertar... no s cuanto tiempo he dormido. Todo el que necesitabas, hijita. Duermes desde ayer. Estabas rendida, destrozada. El calmante te vino a las mil maravillas. No vino el teniente Lavrezky? No vino absolutamente nadie aparte del mdico y el prncipe Kareline a interesarse por la salud de Ivn, y ahora a charlar con tu hermano.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pero... Lisa se senta confusa, nuevamente llena de angustia, ests segura de que no vino Fedor Lavrezky? De que no envi una carta? Te hubiera despertado; di rdenes a los sirvientes. T sabes que a fines de otoo los abruman las obligaciones militares. Pueden enviar luego a Boris a saber de su salud si temes que est enfermo. S, algo grave tiene que haberle pasado, mam. Imposible que no viniera a preguntar siquiera por mi padre. Bueno, un ordenanza lleva el parte de su salud al cuartel dos veces al da. Eso no debe sorprenderte. Tampoco hay ningn oficial enfermo porque le hubieran dado cuenta de eso a tu padre. Yo le ayer cuanto le enviaron, y no hay nada, te lo aseguro. Lisa se dirigi al bao y cuando sali, despus de una ducha refrescante, se sinti mejor. Se visti y pein con rapidez y corri al cuarto de su padre. Paula, cuando la vio junto a la cabecera del enfermo, baj procurando no hacer ruido por la escalera de servicio, prxima al saln particular de Dimitri. Tal como haba esperado, era all donde su hijo haba hecho entrar al prncipe Kareline. Muy despacio se acerc hasta las gruesas cortinas y escuch atentamente las palabras que ms podan interesarle. Su vergenza y su pena deca en ese instante el Prncipe, como la seguridad de que nada de esto es conocido por Paula Petrovna, le devuelven una parte de mi estimacin que ayer haba perdido totalmente. Pienso que despus de todo tambin yo le debo a usted una explicacin por haberme atribuido un compromiso con Lisaveta Ivanovna que no existe, por desgracia. Anoche, adems, lo trat con la ruda franqueza con que habra tratado a mi propio hermano. Sin embargo, cre que era necesario defender de algn modo a Lisaveta. Usted no saba ya lo que haca ni deca. Amigo Kareline. Disclpeme! murmur Dimitri, en su papel, tan bien representado, que Paula sonri en su escondite. Cmo pudo mencionarla en esa inmunda taberna! Ella es distinta de todas las dems... y estoy angustiado pensando que pueda llegar a sus odos algn comentario desdichado de lo que pas anoche all. No sabe cunto se lo agradezco! Le ruego que nunca vayan a saber nada de esto mis padres... no ya mi hermana! Nadie lamenta como yo lo ocurrido anoche. Soy un estpido cuando bebo. Esta maana envi a un sirviente de toda mi confianza con el resto del dinero que usted deba a Lemm, Dimitri, y una carta al jefe de polica del distrito pidindole como un favor personal que cierre esa taberna. S que se apresurarn a complacerme. No le debe usted nada, ni volver a verlo jams. Cmo puedo pagarle todo eso, Alex? Cambiando de conducta, Dimitri, volviendo a ser un Kerloff. Me promete hacerlo? Se lo juro respondi el joven con una sincera y vehemente protesta, que hizo estremecer de alegra a Paula. Yo no tengo de momento dinero para pagarle. El asunto queda entre usted y yo. Olvidemos esta lamentable historia, as como la deuda. Dimitri acompa a Kareline hasta la puerta, invitndolo en nombre suyo y de su madre, a cenar con ellos. Alejandro dej un afectuoso recado para el coronel, aceptando encantado la invitacin.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS El enfermo, mirando a su hija, comprenda que estaba impaciente y que algo la afliga. Pero por ms que pregunt, no pudo obtener una respuesta. Se disculp diciendo que dormir tantas horas la haban entontecido por completo. Despus manifest su deseo de ir a ver a Nadia Kumiazine, quien la haba invitado a tomar el t. Ve, hijita... tu madre no anda lejos. No me gusta verte as, plida y preocupada. Vers como todo se resuelve bien. Adems, quiero dormir un poco. Lisa sali y dio rdenes a Boris de que le engancharan el coche pequeo; poco despus entraba a la casa de Nadia, quien la reciba, como siempre, con exageradas muestras de alegra, con mayor razn en esa ocasin, despus de la brusca despedida que tuvieron en el jardn de los Kerloff. Creo que llego con poca oportunidad, Nadia... me dijo tu doncella que ibas a salir exclam Lisa. Pero t eres de confianza. Te recibir de cualquier manera. Anda, sintate. No te importa que me acabe de arreglar mientras charlamos? S que el Coronel sigue mejorando. Cada maana mando un criado para saber de l. Ayer te esper toda la tarde; hoy me dijeron que dormas... y me tranquilic... cre que seguas enfadada conmigo. Efectivamente, dorm muchas horas. Alegre, frvola, revoloteando como una mariposa por su bellsimo cuarto tocador, Nadia Kumiazine nunca pareci a Lisaveta ms inconsciente y trivial que en esos momentos, y ahora que se acercaba a ella trmula de angustia, con el ansia de hallar un corazn, una mente serena, un consejo acertado, una esperanza... qued callada, comprendiendo que nada lograra de aquella linda amiga, que segua hablando. Voy con Federico a San Petesburgo. Se nos est echando el invierno encima. Tengo que hacer algunas compras y ver los arreglos que estn haciendo en casa. Creo que nos iremos para all la semana que viene. Tengo la cabeza a pjaros... con tanta cosa que debo pensar. Mir un momento a Lisaveta. Tienes mala cara opin. Pero, por qu? Tu padre est mejor. Se dio una palmada en la frente. Comprendo, el viaje de Fedor te tiene as...! El viaje? repiti sorprendida Lisa. Qu viaje? A dnde? Pero, no fue a despedirse de ti? No te dijo una palabra de que tena que irse para el entrenamiento de los reclutas? Lisa se puso de pie, repentinamente, tan plida que Nadia se asust y la oblig a sentarse de nuevo. Qu ests diciendo... que Fedor se ha marchado? murmur. Dispnsame, Lisaveta, dispnsame. Pens que lo sabas. Cmo iba a imaginar que se fuera de esa manera? Hace tres das que no lo veo, que no s nada de l! Es una huida, s, una huida a mi pobreza! No, Lisa, no... protest dbilmente Nadia, angustiada a su vez, incapaz de hallar las palabras adecuadas para consolar a su amiga. Fedor te quiere. Justamente por quererte, son sus dudas, sus recelos, su pena... Luego tiene dudas y recelos? Lisa se haba erguido, el color haba vuelto a sus mejillas y estaba en plan de batalla, de agresin. Nadia, desesperada, murmur. Yo le aconsej que fuera a hablarte. Debi encontrar demasiado dura la idea de...
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS De mi pobreza cort Lisa, porque la suya la haba yo aceptado desde el primer da. Pobre era cuando lo conoc. A qu viene ahora ese estpido pretexto? Lisa... yo no s cmo me las arreglo que siempre descompongo todo. Fedor hace, en realidad, cosas incomprensibles, pero s que l tema que fueras t la que no quisieras aceptar la situacin. Justamente pienso que hace cosas que nadie entiende, Nadia. Te advierto que tampoco de m se despidi. Lo supe por Federico que No pudo terminar. Su marido estaba en la puerta, nervioso. Nadia! Perderemos el tren. Qu tal, Lisaveta... perdona... Al contrario, Federico, perdname t a m. Entretuve demasiado a Nadia, pero ya me voy. Por favor, Lisa, no pienses en nada hasta que yo vuelva! pidi graciosamente Nadia. No creo que Lisa logre ese milagro que t realizas tan maravillosamente, amor brome Federico. Ves qu abominables son los hombres, Lisa? ri Nadia. Hoy no me ser difcil creerlo asegur Lisa. Por Dios, eres muy joven y muy linda para decir eso protest Federico, y con un pretendiente como el prncipe Kareline, cualquier mujer puede sentirse satisfecha. Qu ests diciendo? interrog atnita y rabiosa. Perdn si es un secreto... pens que lo estabas diciendo a Nadia. No es un secreto, Federico, sino un absurdo... hasta luego. Y sali casi corriendo, sin dar tiempo a que la acompaaran. Lleg a su casa plida, temblorosa, llena de una angustia que no poda definir. Su madre sali al encuentro, temerosa de lo que hubiera podido hablar con Nadia, pero comprendi que volva ms decepcionada que nunca de aquella visita. Pretext dolor de cabeza, y Paula le aconsej que descansara un rato, para que estuviera bien en la noche, sin dar ms explicaciones. Pero Lisa se empe en preguntar, y hubo que decirle que Kareline ira a cenar. La joven iba a replicar con violencia, pero como mientras hablaban haban llegado a la habitacin de Kerloff, se contuvo, viendo la mirada casi suplicante de su padre. Paula la dej all. Pero hija, qu te ha hecho ese pobre muchacho, tan noble, tan generoso, tan caballero? pregunt con voz dbil Kerloff. No me ha hecho nada, pap, pero las asiduidades de la gente que no nos interesan resultan odiosas. Qu te ha pasado en la casa de los Kumiazine? Tenas empeo en hablar con Nadia! Dijiste que tomaras all el t. Porque soy una tonta, pap... pero no te preocupes. T eres lo nico que me preocupa, hija ma... A veces no soy razonable, eso es todo, papacito. Cierto Kerloff sonri, quisiera que reconocieras que eres injusta con Alex Kareline. Cmo hubiera deseado decir a su hija lo que el prncipe haba hecho por ellos; pero no poda, haba sido la nica condicin puesta por Kareline, y tena que respetarla! Pensaba todava en eso cuando Lisa pregunt de pronto.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Cunto tiempo se da a un oficial para que se prepare a salir en ejercicios de entrenamiento, pap? Como eso no es nada urgente, se le avisa la vspera, por qu? Slo por curiosidad, papato. Entonces, los que designaron y salieron esta maana, fueron llamados desde ayer? Naturalmente. Desde el medio da envi los papeles a Prescof.

Alex dio rdenes sobre la ropa que deban prepararle para esa noche. Katia fue a cumplirlas y volvi con el t. El Prncipe se sent junto a la chimenea y la mir alejarse con el sentido indefinible que le inspiraba aquella fiel mujer, humilde y servicial. Tal vez la ltima entre la numerosa servidumbre de la casa Kareline, y sin embargo, la nica frente a la que su corazn se abra con confianza, con ternura. Mientras serva el t, murmur. Katia, hay algo en mi cabeza que parece una verdadera locura, algo que necesito repetir en voz alta para orlo yo mismo, para convencerme de que es precisamente eso lo que quiero, lo que pienso. Qu es, seor? Estoy pensando pedir esta noche la mano de Lisaveta! Una luz alegre brill en las apagadas pupilas de la sierva. Te da gusto? No te parece mal? No soy nadie para opinar, seor, pero si te interesa lo que piensa tu sierva, s, me da gusto, es hora de que te cases, y ella es hermosa, har una bella pareja contigo, ser una princesa como ninguna. Ya lo has decidido? An no... Katia. Se puso de pie bruscamente, como si la amargura llenara su alma, como si la desconfianza y el rencor que envenenaran su adolescencia retoaran de pronto en la plenitud de su vida fecunda. Con un arranque humilde y tierno, ech su brazo robusto sobre las espaldas de la sierva que se inclin como estremecida a un contacto tan dulce para ella que se nublaron de lgrimas sus ojos. Katia, t eres la nica de mis actuales siervos que procede de la vieja casa de mi padre. Vivos quedamos muchos, seor; pero t no quisiste volver a saber nada de ellos. Nunca has vuelto a aquella vieja hacienda. As es acept casi rudo, odio las tierras de Kareline, el nido de guilas que fue de mis abuelos, y t eres la nica de los que me rodean que sabes por qu. Sal de all siendo nio, de aquella casa no quiero acordarme siquiera. Cuando regres del extranjero y llegu al palacio Kareline, en San Petesburgo, te encontr all, procedas de nuestras tierras de Ukrania. Y cuando te arrodillaste a besar mis manos, no tuve valor para rechazarte! Call un momento, antes de proseguir: Odio todo lo que procede de ese rincn. S que all fueron traidores y crueles con mi madre. Tuviste que jurar que no la habas conocido para que soportara tu presencia. Sin embargo, seor... en esas tierras naciste. Y en ellas muri mi madre. Pero no recordemos ms esto. Si, seor... mejor hblame de esa flor que quieres convertir en princesa...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Tienes razn soador, sonri levemente. Es una flor, y sin embargo, tambin es altiva y pura como una estrella. Hay en su mirada algo profundo, como una luz que viniera desde adentro. La he visto, aunque suele esquivar la ma. Nunca se encuentran nuestros ojos. Es posible? Ella no te quiere, no te admira? Me temo que an no, Katia. Es una de esas criaturas en las que el corazn permanece nio mucho tiempo. No ha ni presentido el amor. Pero quiere a la tierra, y le ha bastado el cario de los suyos, sobre todo el de su padre, al que adora... No es frvola, adems, y su hermano dice que le interesan los libros, y no se entiende con su madre, que es la mejor recomendacin... sonri de nuevo, pero esta vez con irona. No has hablado con ella, seor? Apenas, Katia. Es callada, discreta, y me ha bastado verla acercarse con ternura al lecho de su padre enfermo. Miro sus manos, suaves como las de una pequea reina, atender al viejo Coronel, y al verla, mi fuerza siente celos del desamparo y la invalidez que provocan esas caricias. Cunto la quieres, seor! Cierto; nunca sent lo que ahora siento. Camino como en medio de un torbellino, aturdido como por una obsesin. De la maana a la noche, dormido o despierto, donde est y haga lo que haga, no tengo ms que su imagen frente a m, y un pensamiento en la mente. Esta noche procurar que hablemos a solas. De su actitud depende que lleve a cabo mi propsito de pedir su mano maana mismo. Se visti con prisa, anhelando verla cuanto antes, pero cuando lleg a la casa de los Kerloff, lo recibi Dimitri. Paula estaba en el cuarto de su hija, desolada por su pereza para vestirse. Son insoportables estas continuas invitaciones al prncipe Kareline, mam protest. Si realmente quisieras tanto a tu padre, no diras eso. Tu padre est desesperado, casi loco de angustia. No te das cuenta? Paula clav en ella su mirada dura, y Lisa tembl. Me doy cuenta de que est enfermo, y de que sufre. Enfermo para toda su vida; l no lo sabe ni hay que decrselo, pero si se levanta de la cama, ser para sentarse en un silln de ruedas... siento darte este golpe, pero como no eres razonable, ms vale que lo sepas. Tenemos que ayudarlo ahora nosotras, t y yo, a resolver el problema que lo ha llevado al estado en que est. T y yo...! Lisa tembl de nuevo. Comprendi que su madre no menta y que algo terrible le aguardaba. S, t y yo; porque no slo se trata de dinero, que ya s que la pobreza no te espanta, claro que porque no sabes lo que es; pero me refiero a que hay compromisos que cuando no se cumplen, pueden deshonrar al hombre ms caballero... y el nico amigo que parece dispuesto a darle la mano, es justamente ese hombre a quien t te empeas en tratar peor que a un sirviente... Se exalt poco a poco. No te das cuenta de la cara que pone tu padre cada vez que hablas mal de l? Por qu crees que invito al Prncipe? Por qu crees que he ido a buscarlo, renovando una amistad que yo tenia olvidada? Por qu, sino porque es el nico que puede salvar a tu padre, salvar su prestigio y lograr que se alivie hasta donde puede aliviarse? Lisa miraba a su madre, desencajada, angustiada. Es espantoso! murmur.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS En efecto, es espantoso que los hijos no comprendan a veces cul es su deber, Lisaveta! l, murindose por ti, pensando en que quedars arruinada, con el nombre manchado y que no habr hombre que se acerque a ti... y t, en cambio, no puedes darle ni el gusto de ser amable con Kareline. Tengo entendido que Ivn te ha pedido ms de una vez que seas gentil y corts con l. As lo har, mam prometi con vehemencia la joven. Lisaveta sec sus lgrimas, que mojaban sus mejillas casi sin que ella se enterara y con esfuerzo empez a vestirse. Paula sali, pensando con violencia que su hija estaba lamentablemente enamorada del mequetrefe de Fedor Lavrezky, a quien por fortuna, no vera en mucho tiempo. Cuando la joven baj, Kareline se volvi a ella, deslumbrado, porque nunca le pareci ms atractiva que en aquel momento, un poco plidas las frescas mejillas, dulcificada la mirada y una sonrisa de sincera gratitud en los labios antes tan esquivos, tan fros y altaneros para l. Dimitri se alej con discrecin, segn las rdenes que recibiera de su madre y Alex fue al encuentro de la joven. Lo han dejado solo, Prncipe murmur ella al confiarle la mano que l bes con devocin. Por favor, no me llame prncipe, Lisaveta. No puede decirme simplemente Alex? Es el nombre que me dan los que se dicen mis amigos, y aunque an no me atrevo a contarla a usted entre ellos, lo deseo tanto... Por qu no, Alex? dijo ella sonriendo, mi amistad y mi gratitud le pertenecen por entero. Haca un esfuerzo para ser amable y lo lograba, estremeciendo de emocin sincera el corazn enamorado de Alex. Juntos se dirigieron al saloncillo de msica y Lisa busc con mirada ansiosa a su madre o a su hermano. Pero ninguno de los dos estaba all. Se sentaron junto a la ventana y ella habl de su padre, constatando que Alex senta por el Coronel un verdadero afecto. Si usted me lo permitiera dijo con gentileza, traera de San Petesburgo un especialista, conocido mo. Pero... sera una molestia. Iba a hacerlo de todos modos... es un gran mdico. Y si quiere ser mi amiga, como dijo antes, acepte mi ofrecimiento. Me hara feliz. Se lo agradezco, entonces. Gracias... la ms hermosa de todas las cosas bellas que hay en usted, es la devocin por su padre, un padre que la adora, Lisaveta. Minutos despus lleg Paula, cuando comprendi que era el momento oportuno y Dimitri entr casi detrs de ella. Se sirvieron los aperitivos y ms tarde la comida fue deliciosa y servida tpicamente a la rusa. Al terminar, Paula pidi a su hija que tocara el piano y como Alex se lo rogara tambin, ella se dej conducir, mxime que Paula, hbilmente, coment. Para tu padre ser muy grato escucharte desde su cama. Ya sabes cunto le agrada orte. Se acomod al lado de Dimitri, en las butacas fronteras a la ventana, las que quedaban ms lejos del piano, de manera de dar a Alex la sensacin de estar a solas con Lisa. La joven, un poco impaciente, ejecut con maestra una msica rusa, de memoria, mientras l la contemplaba con discrecin, embelesado. Qu grata sorpresa dijo, ama usted nuestra msica y nuestra tierra.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Las manos de Lisaveta volaban sobre el teclado como si tuviera el ansia de aturdirse a s misma con aquella cascada de armona que era como una cortina tendida entre su corazn dolorido y el husped indeseable que la miraba, de pie, levemente recostado en el piano, embriagado por su belleza, por su sonrisa corts, fascinado ahora por las manos blancas en que el dolor de su corazn pona un sentido ms profundo en el arte, en que el amor torturado por la ms negra de las dudas, buscaba el escape en la belleza, clamaba por un alma lejana y sin sospecharlo siquiera, caa de lleno sobre otra alma. Cuando ms tarde, al despedirse, Dimitri lo acompa hasta la escalinata donde aguardaba el coche, se senta todava transportado a un mundo irreal de sueos y de venturas. Contento, Alex? pregunt Dimitri. Demasiado feliz. Esta noche puede decirse que ha conquistado a mi hermana. Lo cree as? Estoy seguro. Dimitri la voz de Alex, siempre segura, vacil un instante. Hay algo que quisiera consultarle. Ustedes son una familia a la antigua. He hablado poco con Lisa, pero su actitud de esta noche me da nimos. Para qu? Dimitri se mostr sorprendido. Le parecera un disparate demasiado grande que yo pidiera maana al coronel Kerloff la mano de su hija? Dimitri, por un segundo, no pudo decir nada; luego, reaccionando, respondi con vehemencia. Me parece maravilloso, inesperado, Alex... honor, alegra y satisfaccin... no s lo que siento al orlo... Pero perdneme que sea franco, como usted lo ha sido... no hablo como hermano de Lisa, sino como amigo de usted... yo le aconsejara que no pidiera la mano a pap, sino a mi madre... claro que como diligencia preliminar. Pap lo decidir todo, al fin y al cabo; pero su salud es tan delicada, que acaso una impresin as lo agravara... Todos los asuntos de la casa estn ahora en manos de mi madre, y ella podra despus hablar con pap... Entonces, hablar con Paula Petrovna, siguiendo su consejo. Mientras los dos hombres hablaban en el jardn, Paula haba subido a ver al Coronel, y con alegra le contaba el xito de la cena. Alex, agradecido y satisfecho. Lisa toc como nunca, ya la oste... lo dej embobado... creo que el Prncipe la ha conquistado totalmente con su cortesa, y con una serie de detalles encantadores que ha tenido para con ella. Y recibi Lisa con agrado las atenciones de Kareline? pregunt con ansiedad el enfermo. Con algo ms que agrado; estaba encantada. All viene, no hagas ningn comentario... y dile que se vaya a descansar. Paula sali y Lisa se acerc al lecho de su padre. ste acarici su mano, mientras murmuraba. Gracias por haber sido amable con Kareline, hijita... ya me dijo tu madre. Pero pap cort un poco apenada Lisa; tena que ser corts! Bes la frente del enfermo y le dese una buena noche.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pasaron las horas, apunt la madrugada sobre los campos. Sola en su cama blanca de muchacha, Lisaveta sinti pasar los minutos, luchando entre el tumulto de sentimientos que le llenaban el alma: amor, celos, dudas, angustia, despecho y desesperacin. Fedor, su padre, y tambin aquel semblante hermoso y rudo extraamente dulcificado para mirarla, el de Alejandro Pavlovich, el de aquel hombre odioso, ahora transformado junto a su piano. Era como una obsesin que no poda apartar de su cerebro, y una las manos rogando a Dios que acudiera en su ayuda.

La menuda figura de Katia se acerc al piano sobre el que las manos de Alex ejecutaban aquella misma meloda rusa en la que Lisa lo envolviera como en un embrujo horas antes, aquella msica apasionada que la enamorada novia de Lavrezky enviara sobre los campos hasta el lugar ignorado donde el Teniente acaso pensara en ella; la meloda encendida para otro corazn y que l recogiera entera. Haca mucho tiempo que no tocabas el piano, seor coment contenta Katia. Ella toc esto anoche, para m, y nada nos acerc ms sonri, sin separar las manos del teclado; no la s, como ella, de memoria. Ests contento, seor? Contento es poca cosa, Katia. Nunca pens que pudiera llegar el alma a sentir tanta felicidad. Fue como una revelacin escucharla. No pude suponerla tan apasionada. La vi como una nia con un corazn de mujer... hablndome por medio de las notas de su piano. Oh, qu hermoso debe ser un amor as, seor! Si, Katia, pero no puede haber amor sin palabras, y hay que cumplir con ciertas formalidades. Empezar esta misma tarde. Dimitri me dio un consejo y voy a seguirlo. Hace muchos aos Paula Petrovna slo me proporcion dolor; ahora el destino me pone de nuevo frente a ella para pedirle la felicidad. Y las horas de la maana le parecieron eternas, aguardando el momento de ir a la casa de los Kerloff. No poda suponer que tambin Paula se senta impaciente y dichosa. Dimitri la haba puesto al tanto del xito de sus intrigas, y ni siquiera el hecho de que Lisa saliera a caballo y quiz llegara hasta el pueblo queriendo averiguar algo sobre Fedor, poda alterar su alegra. Estudi ante el espejo su gesto ms digno, su mirada ms noble, su sonrisa ms franca, y recibi, como siempre, con sincera cordialidad, a Alex, quien lleg excusndose. La hora es incorrecta, Paula Petrovna, perdname por llegar as, sin haberte pedido permiso antes. Llegas a tu casa... y no lo digo porque en realidad lo sea, sino por el afecto que todos aqu, te profesamos, Alex... Se sentaron a charlar en el saloncito ntimo y acogedor que usaba Paula para sus amistades escogidas. Alex explic que ya haba escrito al especialista y que lo esperaba en unas horas. Hicieron comentarios sobre el estado de Kerloff, y al fin, l se decidi a preguntar. No sabes a lo que vengo? Dimitri no te ha dicho nada? Ni una palabra, Alex, aunque no lo creas, mi hijo es discreto y no habla jams de los asuntos de los dems. Te sucede algo?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No, tienes razn; le rogu que no hablara con nadie de eso. Pero en esta ocasin, me hubiera gustado hallar el camino preparado. Paula lo mir con unos ojos tan sinceramente ingenuos, que l prosigui, ya decidido. Lisaveta Ivanovna me ha fascinado totalmente, Paula. Lanzado ya, y sin temor, expuso con sencillez su deseo de casarse con Lisa. Paula se mostr un poco sorprendida, al principio; luego admiti que le encantaba la idea de darla como esposa al Prncipe. T sabes la triste historia de mi nacimiento agreg Alex; pero tambin sabes que si hablo as es porque la quiero con toda mi alma y te prometo que dedicar mi vida a su felicidad, la har olvidar la sangre plebeya que corre por mis venas. Por favor, no digas tonteras, Alex! Entonces... no encuentras absurda mi pretensin? Al contrario, me hacen muy feliz tus palabras. Alejandro Pavlovich trat de serenarse. Por un instante se sinti como un campesino, con el deseo de arrodillarse para besar las manos de Paula Petrovna, que acababa de darle con sus palabras, la dicha mayor de su vida; luego, ms dueo de s, logr una sonrisa casi mundana. Pidi. Podra hablar ahora mismo con tu hija? Creo entender que su corazn no me rechaza; no s si deb decirle primero lo que te he dicho a ti... No, has hecho bien en callar. Yo le hablar a mi hija y tambin a Ivn... Quieres venir maana a esta misma hora, Alex? Hasta maana... suspir l. Lo correcto seria aguardar dos semanas... pero en nuestro caso es distinto. Dada nuestra situacin. Lisa no llevar nada a la boda. No me importa, y por Dios, no hables de dotes ni de situaciones. Es que ella sabe la ruina de su casa? La sospecha, pero la engaaremos, si es tu deseo. Por el momento, te ruego que te vayas. Estoy nerviosa... aunque feliz. Gracias, Paula. Se inclin besando las manos de ella con ternura filial y se alej, conmovido, mientras Dimitri entraba de puntillas y se acercaba a su madre, quien, incapaz de resistir ms sus emociones, se dej caer en un pequeo sof. Alex sali cuando un caballo llegaba a la escalinata. Lisa baj y l, profundamente emocionado, fue a su encuentro, sujetando con galante gesto las riendas del caballo. La salud y le comunic que el especialista llegara poco despus. La mir intensamente, contemplando a sus anchas el rostro de lneas exquisitas, dulcificado por la tristeza. Volver maana inform. Paula Petrovna me har el favor de hablar con usted sobre algo que para m tiene gran importancia. Entretanto, tenga la seguridad de que su imagen y su recuerdo me acompaan. Que Dios la guarde, Lisaveta...! Se inclin, en una reverencia de campesino, para entrar luego repentinamente en el carruaje como avergonzado de aquel gesto tan espontneo, mientras ella suba la escalinata de la terraza, un poco desconcertada.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Qu hombre ms extrao! murmur. Subi las escaleras y entr en su cuarto. Dimitri y Paula la oyeron desde el saloncito. Malos aires... coment Dimitri que haba ido hasta la puerta y la haba observado un momento. Seguro no averigu nada de su teniente, que desasna reclutas tan lejos. Vas a hablarle? No, voy primero con tu padre... tambin a l tenemos que hilarlo fino, pero es mucho ms fcil. Claro, pap no est enamorado de Lavrezky. No digas gansadas. Y estate atento a todo lo que pasa. Una carta de ese tonto en estos momentos podra echarlo todo a rodar. Puedes estar tranquila. Ninguna carta de Lavrezky llegar a manos de Lisa... ya puede escribir cien volmenes sobre los Ulanos! Paula entr al cuarto del enfermo con un aire a la vez misterioso y triunfante, y el viejo coronel hizo un esfuerzo para incorporarse en sus almohadas, un poco sorprendido al ver el jbilo que brillaba en los ojos de su esposa. Sin poder contener su alegra, comunic la nueva a Kerloff. Se apresur a explicar que Alex no se haba dirigido inmediatamente a l debido a su estado de salud; pero que estaba dispuesto a hacerlo en cuanto lo creyeran conveniente. La situacin con Kareline no tena complicaciones, puesto que la saba de memoria y no le interesaba. El coronel no pudo menos que alegrarse tambin, pero aleg. Ella no lo ama, Paula. Y eso qu? No necesita amarlo locamente. Cualquier muchacha en su caso se volvera loca de alegra. Lisaveta es distinta, Paula... ella sabe el valor de los sentimientos. Y creo que su corazn ya ha elegido a cierto oficial. Muy bueno para morirse de hambre. S que tuvieron un noviazgo tonto, ms que nada por ser primo de Nadia, que es su mejor amiga. Pero a Fedor Lavrezky le ha faltado el tiempo para levantar el vuelo de esta casa apenas se enter de nuestra ruina. Es posible? Lo s, Ivn. Ese muchacho quera un matrimonio ventajoso y se ha alejado desde que supo que no tenamos dinero. Aprovech salir de maniobras con los reclutas, sin decirle a ella una palabra. l habr ido donde lo mandaron, Paula. Bien pudo rogar que lo hicieran. Mmm... tal vez; no le tocaba ir... no tiene la antigedad necesaria. Y no ha hecho nada para formalizar sus relaciones con Lisa. Cierto; ella me dijo que vendra a hablar conmigo. Es triste y lamentable que nuestra hija sufra una desilusin as! Pero no ser yo quien le imponga un matrimonio de conveniencia, Paula. Pera si ella aceptar encantada las proposiciones de Alex. No permitir que se lo impongas!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No har falta. Confo en que le quedar un resto de sentido comn, Ivn... por algo es tambin mi hija. Hablar yo con ella, Paula respir fatigosamente. Vaya, ya te sientes mal. Natural, si es que debes estar tranquilo. Hazme el favor de calmarte... cierra los ojos... le hablars t, ms tarde, pero ahora no te fatigues ms. Lisaveta es mi hija y me importa tanto como a ti su felicidad. Kerloff tuvo que obedecer y callar, cerrando los ojos. Paula mand llamar a Dimitri y le indic que permaneciera al lado de su padre mientras ella iba a librar la batalla con Lisaveta. Entr al cuarto de la joven quien miraba por la ventana, las pupilas como vacas, el ceo fruncido y los labios contrados. Paula se acerc suavemente a ella. No tema el estado de nimo, al contrario, pens que poda ser el momento oportuno. Lisa se volvi, y con expresin ansiosa pregunt por su padre. Estaba peor? Ahora no se trata de eso respondi Paula, aunque naturalmente lo que voy a decirte, como todo en esta casa, gira alrededor de Ivn. De ti depende la salud y la tranquilidad de tu padre, Lisa. Como lo quieres tanto, casi me atrevera a asegurar que no pondrs inconvenientes. Qu pasa, mam? Estoy como sobre ascuas! No quiero alarmarte, hijita, pero s que comprendas, peses y valores el alcance de la resolucin que vas a tomar dentro de un instante. Yo, una resolucin? Hija, han pedido tu mano. Paula espi el efecto que sus palabras producan en la muchacha; la vio emocionada y fue ella quien frunci el ceo esta vez. Mam...! Es posible? Escribi Fedor Lavrezky? No, hija, quin piensa en ese oficial? Olvidas que corri en cuanto te supo pobre? El hombre que te hace el honor de solicitarte para esposa, rene las condiciones necesarias para hacer feliz a la mujer ms exigente, a la ms altiva; porque teniendo un gran nombre y una gran fortuna, es adems joven, inteligente, buen mozo y honrado. Se trata de Alejandro Kareline... El mujik? El Prncipe. Pues Prncipe o mujik, me es igual. No me interesa, no lo amo! Sabes perfectamente los sentimientos que me inspira, y espero que no le habrs dado la menor esperanza. Te equivocas, Lisa. Le he dicho que transmitira su demanda, porque estoy segura de que cambiars de opinin; digo, si no es mentira que quieres a tu padre. Pero, qu tiene que ver mi padre? Lisa tembl, tuvo la intuicin de que se hallaba al borde de un abismo y que no podra evitar resbalar hasta el fondo. Fue como un presentimiento de angustia, como el espanto de una condena, de un sacrificio que no podra rechazar. Sin embargo, sacudi la cabeza como ahuyentando el pensamiento que la aprisionaba, mientras Paula Petrovna, con la certera frialdad del cazador que apunta entre las ramas al corzo descuidado, preparaba la flecha con que deba herir, matando de un solo golpe su voluntad. Quieres escuchar lo ms importante que tengo que decirte?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No, mam. Cuanto me digas ser igual de intil. Ese hombre debe ser un necio para hacer una peticin as, cuando slo le he demostrado frialdad y absoluta indiferencia. No lo quiero, no lo querr nunca. Ni l lo pretende; no se trata de un romance... no est tampoco enamorado de ti, ni pretende que t te enamores de l jams. Aunque no me has hecho el honor de tus confidencias, s que amas a Fedor. Entonces, lo que ests diciendo no tiene sentido, mam. Quieres dejarme terminar? A Kareline no le interesa que quieras a otro. Sabe que eres una mujer decente y que no faltars al nombre que llevars. T ignoras que es una forma muy acostumbrada de casarse, entre magnates. Las razones sentimentales no existen Paula pase por el cuarto y luego volvi a sentarse en la butaca, aparentando una absoluta tranquilidad . Quiero que comprendas prosigui, y voy a hablarte claro: Alejandro es hijo de un prncipe y de una sierva. Hay en su vida una partida desigual que lo atormenta, que le crea un estado de nimo extrao. Esa irregularidad de su nacimiento, lo hace imposible para sus iguales en nombre y fortuna; pero la hija de un hidalgo arruinado... Qu dices? interrumpi con angustia. Lo nico que nos queda es un nombre limpio, un apellido al que abre sus puertas la sociedad, hija ma; tienes una educacin refinada, una presencia deliciosa, una distincin extraordinaria; en pocas palabras; eres la mujer que necesita Alejandro Kareline para abrir como Prncipe su palacio de San Petesburgo, para ofrecer sus salones a la ms distinguida sociedad, de la que hasta ahora ha huido por temor a un desaire. No puedo creerlo aleg Lisa. Pens que nada de eso le importaba; que le bastaba su dinero, sus condecoraciones, sus experimentos agrcolas. Pues te equivocas: tiene ms vanidad de lo que crees, y para entrar en sociedad, necesita una esposa presentable. Te das ahora cuenta? Si no estuviramos en la situacin en que estamos, no te habra siquiera dicho todo esto, pero la verdadera causa de la enfermedad de tu padre son nuestras deudas; adems, nada de lo que hay en esta casa es nuestro ya y si an estamos bajo este techo, es porque el Prncipe compr la propiedad y se empea en que sigamos viviendo aqu. Pero qu ests diciendo? se ahog su voz en un sollozo. Fue un contrato secreto que hizo con tu padre. Su primera condicin fue que t no lo supieras... porque hasta en eso, es delicado... Los viajes de Pestof no significan sino nuestra ruina ms horrorosa con todo lo que la acompaa: la vergenza, la ignominia, los recuerdos de familia sacados a pblica subasta. Calla, mam! grit angustiada. De lo que muere tu padre, es de desesperacin sigui diciendo imperturbable; y hay algo ms: tu hermano, tambin desesperado por resolver esto, jug hace unas noches bajo su palabra, y perdi... para evitar que se matara, el Prncipe, que se enter accidentalmente, pag la deuda, salv a tu hermano de la muerte o de una deshonra que tambin acabara con tu padre. Se levant de nuevo y fue hasta su hija, poniendo su mano sobre la cabeza abatida . Alex no pide que le ames. Quiere slo que seas su esposa, y a cambio, detendr nuestra ruina, salvar a tu padre y habr manera de atenderlo y cuidarlo. Puede ofrecer todo esto Fedor Lavrezky? Si puede hacerlo, no ser yo quien te pida ningn sacrificio; por desgracia, no puedo hacer nada yo, ni Dimitri. Eres t la nica que est en condiciones de realizar cuanto te he dicho. Lo decidirs o lo hundirs todo con una palabra.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Lisa mir aterrada a su madre. Comprenda que tena razn. La vio llevarse un pauelo a los ojos, plida, temblorosa, como el reo que espera el veredicto que debe condenarlo o salvarlo. No puedo, mam! gimi. Es odioso, repugnante. Lo odio y no podr soportarlo jams! Prefiero morirme! Bien, que tambin muera tu padre. No, eso no lo digas! Me voy, te dejo sola para que pienses. Pap quiere que me case? interrog con voz desfallecida. No se atreve a rogrtelo, pero ser la nica alegra que puedas darle ya. Kareline aguarda hasta maana. Te repito que lo pienses. Sali del cuarto muy despacio, tal vez atormentada por un ramalazo de remordimiento. Dimitri la sigui hasta su habitacin. Llevaba en la mano una carta que haba llegado para Lisa, de Fedor Lavrezky. Paula firm el sobre imitando la letra de Lisa, y cont a su hijo lo sucedido en el cuarto de su hermana. Pero ninguno de los dos dudaba de lo que al fin, dira Lisa. Dimitri baj de nuevo para entregar el sobre y cuando ya el soldado se alejaba, vio a Lisaveta que habiendo odo el galopar de un caballo, estaba a su lado, preguntando ansiosa con los ojos y los labios. Es un ordenanza explic con tranquilidad Dimitri, que trajo estos papeles para pap. Nada ms? S... puede que te interesen. Dan cuenta de las maniobras. Iba a llevrselos a pap. Quieres hacerlo t misma? S, dmelos. Tengo que hablar con pap cuanto antes. Lleg al lado de Kerloff, logrando el milagro de serenarse tras su dura lucha interior. Su alma y su cuerpo protestaban por igual, y Alex Kareline le pareca cada momento ms odioso; pero los papeles que llevaba en la mano representaban una evidencia, la prueba palpable de la indiferencia y el desamor de Lavrezky y eran puales que heran su sensibilidad, que despertaban su orgullo, que la hacan aferrarse a su soberbia como a un ltimo baluarte. Entreg a su padre los papeles y por un minuto o dos hablaron sobre maniobras militares. Luego, como si un pensamiento fijo, como si una tortura inmensa lo devorara, Kerloff pregunt a su hija. Hablaste con tu madre? Sabes ya lo de Kareline, Lisa? Lo rechazaste, hijita? Se incorpor cuanto pudo, y su triste rostro desencajado por la angustia, pareci tan dolorosamente pattico, haba tal ansia impaciente en sus pupilas cansadas, que Lisa no tuvo el valor de ser franca. Con esfuerzo, respondi. No, papacito. Quiero pensar en esa proposicin. T y yo no hemos sido nunca muy prcticos. Adems, soy violenta, poco razonable. Debes consultar slo a tu corazn murmur en un susurro. Amaba a otro, pap; confiaba en su corazn y en su desinters, pero nuestra ruina lo ha alejado. Bueno, es que la ruina quiere decir cosas muy feas, hijita... y si es un carcter tmido. No lo disculpes, es por dems. Para m no contaba ms que el sentimiento, y eso no existe en Fedor Lavrezky. S, me imagino, que por la generosidad de alguien no hemos llegado al extremo ms odioso de la ruina. Me imagino tambin quin es ese alguien, pap.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Si ya lo sabes, para qu negarlo? Es l, s, Kareline. Aparte de solicitar mi mano ha tenido detalles delicados, que tengo que agradecerle. Yo lo nico que deseo es que te repongas y te olvides de todo esto, que te tiene aqu postrado. Pero t sufres, hijita, y yo no quiero que aceptes al Prncipe slo por m. Mi herida fue slo en el amor propio, pap. Si Fedor no sufre por m, por qu debo yo sufrir por l? El prncipe Kareline ha pedido mi mano, pues bien, lo acepto...! Por un instante, hubo un silencio en la alcoba de Kerloff. Lisa contempl a su padre con piedad y ternura. Vio el rostro envejecido en unas horas animarse, iluminarse los ojos apagados; luego movi la cabeza, no querindose convencer ni sacrificar a su hija. No... as no, Lisa de mi alma! Slo que tu antipata por l haya pasado. Te pediremos que lo trates un poco... sin compromiso. No, pap; l quiere hacerlo cuanto antes. Puso el plazo corto. Maana viene a saber la respuesta. Te aseguro que no es un sacrificio. Lo sera si Fedor me amara, si tuviera que arrancarlo de mi lado para casarme con otro; pero l se ha ido por su voluntad, desilusionndome por completo. Ya te dije que slo mi amor propio sangra, y dejar de nacerlo si me caso con el emperador de los mujiks... con el Prncipe, quise decir. Sali bruscamente, corriendo casi, temerosa de no poder contener los sollozos, de mostrar toda su desesperacin delante de aquel padre al que estaba dispuesta a salvar a costa de s misma. Dimitri casi se tropez con ella. Llevaba en las manos un ramo de rosas y una carta que Kareline enviaba a Lisa. Rosas en ese tiempo, era una maravilla! Slo los invernaderos del Prncipe y su paciencia podan obrar esos milagros! Pero Lisa de un manotazo ech al suelo el ramo y la carta. Dimitri retrocedi, plido de ira, pero Paula, que tranquila presenciaba la escena, lo detuvo con un gesto, recogi ella misma las despreciadas rosas y la carta. Vamos, no te disgustes con ella... djala. Viene del cuarto de tu padre, donde fue seguramente a decirle que aceptaba a Alex... lo dems no debe importarnos. Siempre fue tonta de remate coment enfadado Dimitri vindola alejarse por el pasillo. Si en lugar de Kareline, hubiera estado a mi alcance una damisela cargada de millones, cualquier da me pongo como ella. Calma... calma... volvi a imponer Paula. Fue a colocar las flores en un sitio visible, para que Kareline las viera cuando llegara, y entr despus al cuarto de Lisa. Ella se irgui al verla. Desafiante, desesperada; sin lgrimas pero plida como un cadver, exclam. Ya puedes decirle a tu prncipe, mam, que lo acepto! Que me caso con l odindolo, detestndolo, sabiendo que no le importo nada, que me caso por su dinero, por su dinero ri con amargura. Yo que siempre despreci el dinero, me caso ahora por eso! Si quieres, manda a alguien a anticiprselo. No te esperes a maana. Qu falta de respeto es sa, Lisa? Puedes rechazar, nadie te obliga a que lo aceptes. Nadie? Y las circunstancias? Te parece poco este crculo de hierro en el que estoy? Pero por Dios, que pap no lo sepa... que mi sacrificio tenga cuando menos esa satisfaccin. Que l pueda aliviarse y creerme tranquila, ya que no puede pensar que sea dichosa.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Kareline se preparaba para ir a San Petesburgo. Ansiaba visitar a un joyero bastante hbil y volver con el anillo de compromiso, que ofrecera si como esperaba, su proposicin era aceptada por Lisa. Katia le dio los guantes, viendo su impaciencia, y su pelliza, ya que haca un fro que anunciaba nevada. Alex esperaba tan slo que volviera Kolia y le dijera si Lisa en persona haba recibido las rosas. El criado se present un instante despus diciendo que Dimitri se haba encargado de entregarlas a su hermana. Alex se despidi de Katia, quien haciendo la seal de la cruz a su espalda, murmur un: "que Dios te bendiga", tan lleno de ternura, que habra extraado mucho al Prncipe si la hubiera odo. Un instante despus, con la alegra de un adolescente enamorado, se acomod en el confortable interior de su carruaje, dando rdenes de que el coche diera vuelta por detrs de la casa de los Kerloff. Baj los cristales para asomarse. Pronto, al fondo d la avenida de los tilos se destac la gran mole, la pesada construccin de piedra que era la vieja casa de los Kerloff, y la mirada de Alex la acarici sintiendo un absurdo afecto por aquellos muros despintados, por los pesados techos, por las speras escalinatas de piedra gris. Est all! se dijo. sta es la tierra que ella ama. Contempl el jardn hermoso y descuidado, la mancha lejana del lago, y luego sac totalmente la cabeza por la ventanilla del carruaje mirando con desesperacin las ventanas cerradas. No poda suponer que Lisa lo vea desde la habitacin de Kerloff, y que se separaba de donde estaba al ver al Prncipe asomar la cabeza por la ventanilla del coche mirando con insistencia la casa. Tras la violenta escena de una hora antes, volvi como una sonmbula junto a su padre: rotos los nervios, tranquila, movindose como una sombra bajo la inquieta mirada del Coronel. Kerloff insista en que era una determinacin muy precipitada. Deban esperar. l hablara con Kareline y lo convencera. No era el caso de que Lisa se casara por despecho o por salvar de la ruina a sus familiares; pero ella insista tambin en que quera hacerlo, en que se casaba por su propia voluntad, y que no le disgustaba la idea, sino por el contrario, cada momento la encontraba ms acertada. Al da siguiente, Alex volvi, feliz, y mostr a Katia el maravilloso anillo que brill sobre el fondo oscuro del terciopelo de su estuche. Katia qued con la boca abierta por el asombro. Alex rea, feliz como un muchacho. Qu contento ests, seor! coment sonriendo la sierva. Claro! Voy dentro de unos momentos a la casa de los Kerloff. Me baar y cambiar de ropa, nada ms. No la viste? Sali a pasear a caballo? No me lleg ninguna carta? Por Dios, djame pensar, seor ri Katia. Pero l no esper a que contestara; saba que si hubiera algn recado, la fiel Katia se lo habra dado en el momento en que entrara a su casa. Corri a prepararse, y una hora despus tomaba el camino que deba conducirlo a la felicidad o a la desgracia. Dimitri vio llegar su coche por la avenida de los tilos y corri a avisar a su madre. Tan temprano viene? inquiri alarmada Paula. Est rabiando de impaciencia. Lisa tambin lo vio venir... la vi atisbando por la ventana de su cuarto. Quiera Dios que no nos haga una trastada, mam. No te preocupes. Yo preparar el terreno con Alex. Avisa a Boris que abra en el acto mi saloncito. Bajo dentro de un momento.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Ests muy tranquila murmur Dimitri, que en cambio se senta muy nervioso. No hay peligro. Alex est demasiado enamorado. Baj entrando con paso majestuoso al saln donde aguardaba el Prncipe. Trat de disculparse por llegar tan temprano, pero Paula asegur con una sonrisa. No importa; siempre eres bienvenido a esta casa. Bienvenido slo para ti, Paula Petrovna? pregunt ansioso. Bienvenido para todos, Alex! Quieres decir...? la emocin que se retrat en su rostro lleg a conmover el duro corazn de la calculadora Paula. Mi esposo, el coronel Kerloff dijo en tono solemne, se honra en aceptar tu peticin de mano de nuestra hija Lisaveta. Y ella... Lisaveta Ivanovna acepta mi proposicin? La acepta. Paula, no encuentro las palabras que quisiera pronunciar...! No son necesarias, amigo mo. Puedo verla al instante? Hablarle... Un poquito de calma, paso a paso se va lejos, Alex. Dimitri! llam alzando la voz. El joven abri la puerta. Ha salido de su cuarto tu hermana? pregunt Paula. Creo que no... me imagino que no sabe que Kareline ha llegado. Mndale avisar que est aqu, esperndola. Enseguida, mam... pero antes, quiero dar un abrazo a Alex. De corazn... Dimitri, ahora s puedo llamarte hermano. Se abrazaron cordialmente. Dimitri fue luego a cumplir el encargo de Paula, mientras ebrio de una emocin sin nombre, Alejandro se volvi hacia ella, sonriendo. Dimitri corri llamando impaciente a la puerta del cuarto de su hermana, pero nadie le respondi. Abri y encontr la alcoba vaca. Presintiendo algo desagradable, el joven fue al cuarto de su padre; pero tampoco all estaba su hermana; atraves entonces la ancha galera y abri una de las ventanas que daban al fondo de la casa. Lisaveta estaba all, donde empezaba la avenida de los tilos. Hablaba con un soldado, con un ordenanza. Vuelta el alma al cuerpo, Dimitri ech a correr, escaleras abajo. Lisaveta, con esfuerzo, segura de que haca mal, haba detenido al soldado cuando ya ste montaba en su caballo. Vesta traje de campaa y como un siervo se inclin ante la hija de su coronel. Vienes del campo de las maniobras? pregunt ella. Si, seorita... volver all dentro de una hora. No te detendr. Slo quera interesarme por la salud del teniente Lavrezky. Est bien? Perfectamente. No lo deca l mismo en...? Dimitri lleg jadeante, interrumpiendo con toda oportunidad al soldado. Por favor, Lisaveta, esto es el colmo! Te aguardan en la sala.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Es que quera preguntar a este hombre algo muy importante... Pues mam me mand para decirte que te espera el Prncipe. El ordenanza, comprendiendo que ya estaba de ms, mont en su caballo y salud militarmente. Perdname, seorita dijo antes de alejarse. Dar tu saludo al teniente Lavrezky, y le dir que no has tenido tiempo de contestarle. Lisaveta, desorientada, dio unos pasos tras el caballo que ya se haba ido a buen galope y Dimitri tuvo que sujetarla por un brazo para volverla a la realidad. Pero, ests loca? exclam disgustado. Quieres que arresten a ese hombre por tu culpa? Ese soldado me ha dado a entender que Fedor me ha escrito. No oste sus ltimas palabras? protest indignada Lisa. Lo o y sus palabras me parecieron bastante inconvenientes. No es forma correcta de dirigirse a ti un simple soldado. Claro que t eres la culpable. Demasiado sabes, aunque te empees en cerrar los ojos: Fedor Lavrezky goza de perfecta salud, y si no te escribe, es porque ya no le interesas como esposa. Esto est bien claro. Es que no puedo creerlo, Dimitri. Ni palpndolo? Por Dios, Lisa. No te dejes cegar as por el tonto amor que te inspira ese muchacho. Mala cara tiene la pobreza, hermana... Lisa apret los labios. Por la carretera por donde se haba alejado, el ordenanza, yendo al galope, era ya slo un punto que se perda en la distancia. Una rfaga de aire violento estremeci los tilos y una fina lluvia de otoo comenz a dejar caer desde el cielo su polvo de agua. Me quieres hacer el favor de entrar en la casa? Vas a presentarte a Kareline mojada de pies a cabeza. Kareline! Kareline! No sabes hablar ms que de ese hombre? Te espera, y me atrevera a aconsejarte que no jugaras con l. Dijiste que lo aceptabas. Si ahora te volvieras atrs, lo convertiras en nuestro peor enemigo, y buenos estamos para echarnos un enemigo as. No le temo a tu prncipe, Dimitri replic con altivez. Para m no es ms que un campesino con tanta suerte como poca educacin. Bien poda saber que no son stas horas para hacer visitas. Sin embargo, camin hacia la casa, seguida de Dimitri. No menta el joven al decir que Alex esperaba impaciente. Pero aquella espera serva a Paula para preparar el terreno sobre la actitud que sin duda asumira su hija frente al Prncipe. Lisaveta es casi una nia, Alex explicaba, no tanto por su edad sino por la clase de vida que ha llevado. Mi esposo es un hombre sencillo y severo. Lisaveta puede parecer a quien la trate, demasiado sera, demasiado grave. Tal vez sea se uno de sus mayores encantos, Paula. No es una criatura frvola y alocada, como la seora Kumiazine, por ejemplo. Oh, no! Nosotros hemos vivido casi siempre en el campo, en una especie de soledad que ha convertido a Lisa en una persona muy libre, muy independiente, con ideas muy personales, pero aunque a veces parece fra e indiferente, no es en realidad ms que tmida, cariosa y amable. A ti, como esposo, te tocar ayudarla a librarse de ese defecto de timidez.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Tal como es, me gusta y la amo asegur con vehemencia Alex. Djame tocar adems, un punto delicado. Creo que con Lisa ms vale no hablar de intereses, jams... Nunca pens en hacerlo, Paula. No quiero que ella piense que he aprovechado las circunstancias para pedirla en matrimonio. Quiero conquistar su corazn, ganar su voluntad palmo a palmo, quiero vertir en sus odos las primeras palabras de amor... y or las primeras de su boca... hizo una pausa para proseguir despus con decisin. La cuestin de intereses debe quedar al margen. Me entender yo con Pestof, ya que me considero desde ahora un hijo ms de esta casa. Alex... nosotros no podemos...! Me haran la mayor ofensa si no aceptaran de m la solucin del problema material, que de todos modos estaba dispuesto a eliminar. Paula se puso de pie y Alex la imit. Lo abraz con fuerza, conmovida sinceramente. Por fortuna, la escena emocional no pudo durar. Lisa lleg en ese momento, plida y fra. Su presencia fue como una corriente de aire helado; pero Paula se adelant tratando de conservar en el ambiente el calor de la anterior conversacin. Qu cara traes, hijita! Est peor tu padre? pregunt ansiosa. No, est mejor, mam, y ruega al prncipe Kareline que suba un momento a su cuarto. Ah se servir el t, mam indic Dimitri que haba entrado silenciosamente detrs de su hermana. Magnfica idea, hijo aprob Paula. Se volvi hacia Lisa para agregar: Lisaveta; Alex, naturalmente, quiere hablarte. Ir a dar algunas rdenes a los criados. Ven conmigo, Dimitri. Se alej con un poco de angustia, pensando en que Lisaveta, con aquella actitud demasiado fra, poda echar a perder su plan, pero Alex la contempl como si quisiera caer de rodillas para adorarla como a una imagen. En la ceguera de su amor, le pareca hasta natural que ella permaneciera as frente a l, inmvil, sin una sonrisa, sin una palabra. Impetuosamente se acerc. Lisaveta murmur. Es absurdo que hasta ahora no hayamos hablado. Me refiero a hablar a solas... Espero que mi madre y mi hermano le hayan hablado de m, bastante. Desde luego. Qu otro camino habra tenido para llegar hasta su corazn? Mi corazn? repiti con extraeza. Yo quisiera tener una elocuencia de que por desgracia no dispongo. Significarle lo que mi alma siente, que es algo tan profundo... Es difcil hablar de cosas tan hondas... Difcil e innecesario cort ella. Alex busc nerviosamente en sus bolsillos hasta hallar el estuche donde guardaba la joya que fuera a buscar a San Petesburgo. Dimitri y Paula espiaban detrs de las cortinas, mientras las manos temblorosas de Kareline abran el estuche presentando la alhaja. Tal vez le parezca un poco prematuro. Soy impaciente por naturaleza y no quise esperar para darle el anillo de esponsales. Con repentina decisin tom la mano blanca que no acert a esquivarlo, deslizando en el dedo anular el refulgente anillo de brillantes, y mientras Lisaveta se estremeca, sintiendo que su pobre corazn lata hasta ahogarla, se inclin para dejar junto al anillo un beso ardiente, apasionado, casi rudo a fuerza de ser sincero.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Lisaveta, mi alma! Qu feliz me haces! balbuce. Prncipe...! Ya no me llames de ese modo! pidi ansioso. Su mirada era tan leal que Lisa la esquiv sintindose como culpable. Un grito de su instinto pareci avisar a Alex del peligro; pero estaba enamorado. Sigui diciendo, con la anterior sinceridad: perdname, soy vehemente, impulsivo, apasionado. Cuando hablo con el corazn, soy slo un mujik de mis tierras de Ukrania... Ukrania! repiti ella pensando en Fedor. Nunca has visto esos campos? Habrn de maravillarte, y me comprenders mejor. Acaso har cosas que habrn de desagradarte, pero piensa siempre que si las hago ser por torpeza, nunca por desamor ni por maldad. Lisaveta ma, quiero hacerte feliz! Es mi nico deseo, mi nico anhelo. Y para hacerte tan feliz como sueo, sabr doblegarme a tus caprichos de pequea reina, de nia mimada. Por amor ser tu siervo... y quiero que recibas hoy mi promesa de amarte... Paula entr en ese instante. Comprendi que era peligroso que siguieran hablando a solas. Avis que el Coronel los esperaba. Ms tarde tuvo que usar de nuevo de toda su elocuencia para apaciguar a Lisa, quien se senta indignada por aquellas frases de amor, cuando segn su madre, el contrato matrimonial entre ella y Alex era algo muy diferente. Paula quiso que comprendiera que no iba a sellarse un compromiso as a bofetones. Lo menos que poda hacer era hablar as y llevar un anillo de esponsales. Como ella haba podido ver, l no exiga correspondencia a sus muestras de afecto, y la actitud fra no lo haba sorprendido. Lisa hizo un gesto de desdn. Cada momento despreciaba ms a aquel mujik con pretensiones de prncipe, con quien se casara para salvar a su padre de la angustia y a su casa de la ruina. Acept, pues, con indiferencia, cuanto se habl frente a su padre, respecto a la fecha de la fiesta de esponsales, y ni siquiera se sorprendi al conocer la impaciencia de Alex, que ansiaba casarse cuanto antes. Ms an, afirm, con voz inexpresiva. Para qu esperar, despus de todo? Si hemos de casarnos, lo mismo es una fecha que otra... mientras ms pronto, mejor. Y su pensamiento vol hasta donde estaba Fedor Lavrezky. Si lo hubiera podido ver, cansado, como envejecido, como si hubieran pasado aos en aquellas semanas de destierro! Hablaba con Tikn, el ordenanza con quien ella haba charlado unos minutos. El soldado le transmiti palabra por palabra las frases cambiadas, y Lavrezky sinti que el corazn se le oprima. No le mandaba ninguna carta! Nada! Todas sus frases de amor, todos los proyectos que contena su misiva amorosa, no merecan por parte de Lisa ni unas letras! Slo preguntaba por su salud! Tikn advirti que Dimitri, el hermano de Lisa, haba ido a interrumpirlos, porque un visitante de campanillas, el prncipe Kareline, aguardaba a la seorita. Con un poco de vacilacin cont los chismes del cuartel. Se saba que el Prncipe era visita asidua a la casa de los Kerloff, y que hasta un mdico, mandado llamar por el mismo Kareline, de San Petesburgo, atenda al enfermo... Adems, se hablaba de que el propio Prncipe haba pagado ya todas las deudas del Coronel, y hasta las de juego de Dimitri, levantando la hipoteca de la casa... No quiso agregar, naturalmente, que todo lo haca porque se haba enamorado de Lisaveta Ivanovna; pero Fedor no necesit que se lo dijera. Un presentimiento amargo y negro oscureci lo poco luminoso que quedaba de su esperanza: Lisaveta... murmur con rabia y dolor: t eres el precio de todo eso... lo s... lo sabe mi pobre corazn!
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pase como enloquecido por unos instantes en el reducido recinto, apretando los puos, ahogando la maldicin que quera subir hasta sus labios. Dinero! Dinero! Eso era lo nico que necesitaban! Lo nico que yo no poda ni puedo darles! Estruj entre sus manos el sobre que Tikn le entregara, el mismo que firmara Paula por su hija, y que se haba guardado en el bolsillo. Una sonrisa amarga se insinu en sus labios. Tikn haba trado, adems, otra psima noticia: deberan permanecer en el campo de maniobras, otras ocho semanas. Por un instante su alma sostuvo una dura batalla, y al fin, tom una determinacin desesperada. Enviar otra carta, pero no a su casa, sino a Nadia para que se la entregue... y cuando vuelva, hablar con Lisa, aunque sea delante de su padre...

En cambio, Alex lleg a su casa feliz. Katia, como siempre, fue a su encuentro y recibi sus confidencias. La buena sierva quera enterarse de todo lo relacionado con la felicidad de su seor. Ella, la pequea Lisa, lo amaba? Por qu haba de aceptarme por esposo si no me amara? replic Alex con lgica. Estn arruinados murmur con timidez Katia; t vas a salvarlos. Los he salvado ya. Los he ayudado desinteresadamente antes de hablar de matrimonio, sin contar con que Lisa ignora la ruina de su casa. Ests seguro, seor? Hasta las piedras lo repiten! Ella vive encerrada entre los suyos, Katia. Nada saba y yo exig que no supiera nada, nunca. No la quiero a mi lado humillada... Eres muy noble, seor! No, Katia, es que la amo sobre todo... quiero hacerla dichosa... Si vas a casarte con ella, seor, su felicidad estar en tus manos... Y quin no sera feliz a tu lado! La fiesta de esponsales ser dentro de tres das, Katia. En ella le ofrecer el aderezo de brillantes de la casa Kareline. Fue de mi abuela paterna, pero nunca perteneci a mi madre, t lo sabes... La sierva baj la cabeza con triste aire de humillacin; pero Alex no pareci notarlo. Se acerc a ella como tantas veces, con su gesto tierno, espontneo, ms frecuente en l desde que estaba enamorado, y ech su brazo fuerte sobre las espaldas de la mujer. De mi madre slo guardo un anillo... Fue algo entre ella y yo, solamente... Era yo muy nio cuando muri mi madre, pero nunca podr olvidar, Katia. No me dejaban verla a diario... Mi padre dispuso con toda crueldad que fuera criado lejos de ella, y yo la idolatraba. Pasaba una hora a su lado, en la isla lejana donde viva como secuestrada entre la antipata de los seores y la envidia estpida de los siervos... Ahora que soy hombre puedo medir la emocin de sus caricias y de sus palabras! Pues bien, la ltima vez que me llevaron a verla, sin duda presenta ella ya la tragedia final. Acaso tena el aviso de que iban a arrancarme definitivamente de sus brazos... Miraba hacia arriba, como si mirara al cielo, donde supona que estaba aquella madre infeliz, y Katia contena el llanto que quera salir de sus ojos.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Era muy pequeo... pero recuerdo bien sus manos de campesina encallecidas por la labor, tanto como blancas y cuidadas eran las manos de mi padre... Su voz pareci temblar un instante. Mi madre tena una sola joya, un anillo de oro... mralo, es ste! Entreabri sus ropas; pendiente de un cordn oscuro, haba un aro de oro liso, simple y gastado; y los ojos de la sierva no pudieron contener ms las lgrimas. Pero Alex no poda verlas, embargado por los recuerdos. La puso en mis manos, con este mismo cordn... entonces yo la coloqu en mi cuello; era su tesoro y por eso quiso drmelo. Este cordn lo teji ella misma, y nunca me he desprendido ni de l, ni del anillo. Para m vale ms que todos los aderezos de brillantes de la casa Kareline. He pensado en ponerlo en las manos de Lisa... No, mi seor! suplic casi Katia. No se lo des a nadie. .. A ella puedes drselo todo, pero este anillo, si acaso... lo das, que sea a la mujer que te d un hijo... Slo as debers desprenderte de l. Este anillo debi ser el nico regalo que ella recibi de tu padre, cuando naciste t. De mi padre? repiti con sorpresa. Pero Katia, es un anillo de esponsales! Mi padre nunca pudo hablarle de hacerla su esposa! Qu sabemos, seor? Tal vez hubo un minuto feliz para la sierva, cuando le dio un hijo al amo, el nico que l tuvo en toda su vida, y en un minuto pudo l prometer una locura as... locura que no cumpli jams... promesa que no lleg a realizarse, y de la cual slo qued ese anillo. Hablas como si supieras la historia... murmur turbado. Hay cosas que pueden adivinarse, seor... Lo mir ansiosa. Atenders mi splica? Seguirs guardando ese anillo sobre tu pecho? Bien, s, Katia admiti sonriendo y pasando su mano por la encanecida cabeza de la sierva, que volvi a inclinarla; ahora dame un poco de t. La noche est enfriando... Despus de todo, para qu querra Lisaveta Ivanovna este anillo? Hasta que me ame tanto como yo a ella, hasta qu despierte el amor en su corazn, como sueo en despertarlo, podr apreciar el valor de ese simple aro de oro... Fue hasta el piano y sus manos cayeron sobre las teclas, mientras Katia lo miraba. Cuando not que sus pupilas brillaban, que sonrean sus labios, que en toda su expresin haba la dicha del hombre que ama, sali silenciosa a cumplir sus rdenes. Y entretanto, el objeto de aquella adoracin, Lisaveta, corra en direccin a la casa de los Kumiazine. Boris no haba podido decir a Paula hacia dnde iba su seorita, pero ella lo sospechaba, sin equivocarse. La muchacha encontr solamente a Federico. Nadia se haba quedado en San Petesburgo, vigilando la reparacin de su palacio. Federico Kumiazine, despreocupado y feliz, se atus el bigotillo rubio mirando un poco de soslayo a la ms ntima amiga de su esposa. Sin embargo, una sombra de inquietud pas por sus ojos. Qu pasa, Lisa? Sigue mal el Coronel? pregunt. No, al contrario. El nuevo mdico que lo ve parece haber acertado. Ir a saludarlo dentro de un rato. Si aguardas a que me vista... te escolto hasta tu casa. No, gracias... tengo que volver inmediatamente. Nadia no piensa volver pronto, entonces?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Crees que Nadia piensa algo, Lisa? interrog riendo. Yo vuelvo all, pasado maana; slo vine a poner en orden algunos asuntos y a echar algunas firmas; una de ellas en papeles referentes a tu padre. Los felicito por la magnfica forma en que el problema se ha arreglado. El ansia de preguntar tembl en los labios de Lisa, pero no lo hizo. Segua de pie, frente a Federico, mirndolo ansiosa y turbada. Tienes cara de querer preguntar algo, Lisaveta dijo sonriendo. No... Federico, nada... Vena a saludarte, y saludar a Nadia... En cuanto le d la noticia, me imagino que regresar a felicitarte. Ser para ella ms importante que el arreglo de la Casa. La noticia? Por un instante, Lisa se alarm. Bueno, todo el mundo habla de eso, Lisa... se dice que te casas con el prncipe Kareline, y que la fiesta de esponsales ser dentro de tres das. Pretendas guardarlo en secreto? rio, alegre. Qu graciosas son las mujeres, despus de todo! No debes preocuparte por Nadia, encontrar estupenda tu decisin, te lo aseguro. No se ofender en lo ms mnimo por su primo Lavrezky; tu situacin, y ella lo sabe, no es para hacer un matrimonio romntico. Nadia no poda ofenderse! Lisaveta la trataba como a una hermana, y Federico lo saba, por eso poda permitirse ciertas libertades. Pero Kumiazine ignoraba que ella haba ido no precisamente en busca de Nadia, sino de alguna noticia sobre Fedor; la amargura volvi a su corazn, y sonri, al decir. Mi situacin! Mi ruina! verdad? Lo sabe todo el mundo. Fedor tambin. Por desgracia esas cosas no pueden ocultarse, Lisa. Adems, Fedor se enter por tu propia madre... cuando fue a pedir tu mano. Fue a pedir mi mano... repiti, y como si se diera cuenta de pronto de lo que eso significaba, se volvi vivamente hacia Federico. Ests seguro de que fue a eso? Ahora me doy cuenta de que he cometido una indiscrecin lament Kumiazine. De cualquier modo, puedes estar segura de que no he hablado con nadie de esto... Yo no supona que t lo ignoraras... Todos se han callado! Mi madre, pap... el propio Fedor...! Fedor estaba desesperado, segn me dijo Nadia. Es un muchacho sin espritu, sin nimo para luchar. No tiene dinero y... Dinero! interrumpi ella con rabia. Esa palabra ha llegado a ser una obsesin, como si en el mundo no hubiera otra cosa... Lisa, sin dinero, apenas sirven las dems cosas... Fedor te quiere, pero le espant la idea de arrastrarte a la miseria... Y claro... cuando supo que era pobre, ya no dijo que iba a pedir mi mano... sali huyendo, es lgico. No es ms que un cobarde! Su rostro palideci intensamente; y pensar que yo he agonizado de angustia temiendo haberme equivocado! Y l estaba conforme... le ha parecido natural que me vendiera al mejor postor...! ri con risa amarga, y ya no pudo escuchar las razones que adujo Kumiazine para evitar que juzgara mal a Lavrezky, ms todava porque el mismo Federico despreciaba un poco a su primo poltico por su indecisin y su carcter. Sin embargo, crey su deber defenderlo y calmar un poco el dolor de Lisaveta. Ella replic, con violencia : No trates de justificarlo, porque lo hundes ms a cada palabra. Puedes decirle que soy la prometida

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS de Kareline... mira... ste es mi anillo de esponsales... y nos casaremos enseguida, dentro de dos meses... a ms tardar... dile que el corazn que l no supo comprender, se puso en pblica subasta! Lisa! Ests loca? murmur compadecido Federico. No, lo estuve, amando a un hombre como Fedor, dbil y cobarde! Pero la razn ha llegado; ya s que lo nico sabio es casarse por dinero, como hizo Nadia... har lo que ella, lo que tantas, y ser millonaria! Adis, Federico! Sali como enloquecida, y Kumiazine, aunque disculpaba poco sus ltimas frases, que tuvieron que herirlo, corri tratando de acompaarla, de volverla a la realidad, de hablarle con afecto. No pudo hacer nada. Lisa corra ya en su caballo y se perda en el camino. Lleg a su casa todava trastornada, plida. Paula la aguardaba, llena de ansiedad., con Alejandro, quien haba llevado, en una gran caja, un nuevo regalo para su prometida: flores muy hermosas, hijas de otro clima, que gracias a grandes cuidados del Prncipe haban logrado nacer en sus invernaderos. Quera l que fuera ella quien destapara la caja para gozar del efecto de su sorpresa, y Paula temblaba, mirndolo tan bien vestido y pensando en que su hija no apreciara, ni las flores, ni los esfuerzos de aquel hombre para gustar a la pequea reina que siempre lo miraba tan severamente. Cuando la oy entrar, quiso correr a su encuentro, pero Alex la detuvo. Apareci Lisaveta y clav en l una mirada de sorpresa, de franco desagrado. Usted aqu... exclam, usted aqu a todas horas! Lisaveta! gimi Paula. Con razn tem desagradar dijo Alex gravemente. Bien, acaso tenga razn. Apenas hace tres horas que sal de aqu... y he vuelto. Su rostro viril se endureci de pronto, y algo le dijo que era aqul un minuto decisivo. Pero al mismo tiempo, el semblante de Lisa cambi. Pens en su padre; en el hombre indigno a quien haba amado, y el orgullo se alz en su corazn dndole fuerzas para todo. Arroj la fusta que todava tena en la mano sobre un mueble, y fue hasta Alex, extendiendo ambas manos y sonriendo, como pidiendo perdn. Dispnsame... me port mal. No tengo buen carcter, Alex... no tendrs una mujer mansa y sumisa. Como por encanto el Prncipe reaccion, sonriendo a su vez. Paula respir aliviada. Jams lo he esperado, Lisa dijo con suavidad, oprimiendo las manos que se abandonaron en las suyas y advirtiendo con placer que llevaba puesto el anillo que le diera poco antes . Anhelo conocer tus sentimientos en toda su franqueza. Finjo mal... soy demasiado franca, acaso; pero llego despeinada, despus de haber tragado polvo, en condiciones bastante desagradables para hablar con mi prometido. Para m siempre eres adorable! Una sonrisa coqueta, una mirada que l no supo interpretar, pero que hizo latir su corazn ms de prisa, y el momento desagradable se cambi en un instante de dicha. Me perdonas, entonces? Perdname t a m... por haber venido sin anunciarme... sin protocolo ninguno... perdona a este campesino... Me permites que te acompae a ver a tu padre?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Ella se apoy en su brazo con un gesto gracioso y Paula, que no haba podido desplegar los labios, mir a la pareja perderse en el amplio pasillo superior. Ms tarde pudo hablar con Alex sobre sus proyectos para despus de la boda. Le hizo creer que Lisaveta deseaba quedarse en San Petesburgo, sera tan hermoso habitar el palacio de Kareline! l aleg que era enorme... pero Paula aleg a su vez que Lisaveta era joven y bella y soaba con brillar en sociedad, deseaba salir del ambiente campesino, y adems, eso le servira para olvidarse un poco de su pena por la salud de su padre. Pero nosotros solos, en aquella casa inmensa! repiti Alex. Dimitri siempre ha soado con vivir en San Petesburgo. Puedes llevrtelo. Yo me quedar aqu, al lado de mi esposo... y cuando est mejor, iremos tambin a hacerles compaa. No pareci entusiasmar mucho la perspectiva a Kareline, pero no exterioriz lo que pensaba, se concret a admitir. Yo tena otros planes, pero si piensas que ella va a ser feliz all... viviremos en San Petesburgo. Pasaremos el invierno en el palacio... habr que arreglar muchas cosas... Podras encargarte t de ellas, Paula? No sera demasiado pedirte? Paula disimul hasta donde pudo su entusiasmo. No esperaba tanto. Tendra en sus manos millones y tendra a su cargo algo importante. Te prometo hacer maravillas, sin gastar demasiado prometi. Eso es lo de menos, puedes gastar cuanto quieras. Creo que por primera vez me alegro realmente de ser rico. Tienes carta blanca, Paula Petrovna. Te dar un talonario firmado, sin cantidades, para que dispongas de cuanto necesites. Podr ayudarte Dimitri? Desde luego... no te preocupes por nada... Muy pronto se supo cuanto aconteca. Kumiazine, un poco ofendido, relat a Nadia lo que sucediera en la visita que hiciera Lisa a su casa de campo; en San Petesburgo se enter todo el mundo de que Paula se encargaba, ayudada por Dimitri, de hacer reparar el viejo palacio que por treinta aos estuviera cerrado. Nadia, con una caricia y una sonrisa convenci a Kumiazine de que deban perdonar a Lisa. No era ni sufrida ni paciente. Era una Kerloff y con eso estaba dicho todo. Pronto amara a Kareline, ya que era un hombre tan atractivo y seductor. Por otra parte, el comportamiento de Fedor dejaba mucho que desear, y Lisa haca bien en no tomarlo ms en cuenta. Logr apaciguar la ira de Federico, y hasta disculpar aquella ofensa que alterara su buen humor acostumbrado. Los das haban pasado muy rpidamente. Lisa haba tenido con su madre una breve explicacin: le pidi cuentas sobre la visita que hiciera Fedor. Paula, que ya estaba preparada para esa eventualidad, respondi con toda naturalidad que no haba sido visita; ella bajaba por casualidad y haba tropezado con l que aguardaba al Coronel o a ella, no haba llegado a decirlo. El joven empez a hacer preguntas. Pero, a preguntar qu? insisti Lisa. Para qu acordarse, hijita? Me dio dolor y vergenza y por eso nunca te habl de todo esto. Ese muchacho slo quera enterarse de si era verdad lo de nuestra ruina. Me lo pregunt claro. Es posible! Puedes hablar del asunto con l cuando lo veas. En cuanto supo lo que pasaba, que yo no trat de ocultarlo... para qu! Iba a saberse muy pronto! l se fue sin hablar con tu padre.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Todo coincida. Era imposible dudar ya. Lisa decidi no pensar ms en Fedor Lavrezky. Y por eso su actitud, aunque fra ante Alex, no fue ya la de una mujer desdeosa. Adems, l se conformaba con poco, siempre confiado en s mismo, en su grande amor. Todas las flores raras logradas en sus invernaderos, adornaban ahora la mesa de los Kerloff, sin que ella se interesara, ni por las flores, ni por los billetes que las acompaaban, los que Paula lea, entre conmovida y burlona. Prefera no entregarlos a su hija, temerosa de que descubriera la verdad respecto a los sentimientos de Kareline. Su audacia llegara hasta el da de la boda... despus, confiaba en Alex para domar a la fierecilla. Saba que el despecho era un arma a favor del Prncipe. Lisa querra mostrarse ante todo el mundo como una esposa feliz. Y lleg el da de los esponsales, que se haba retrasado un poco. El viejo saln de los Kerloff, embellecido y remozado en pocas horas por la magia brillante del dinero, se llen de invitados. El proyecto primitivo de convidar slo a un grupo de amigos ntimos, se alter por la vanidad de Paula Petrovna, que no pudo resistir la tentacin de dar aviso a todas las familias importantes de la regin, y an a muchas de sus amistades de San Petesburgo. Por eso rodaron los carruajes ms lujosos por los senderos enarenados del jardn, mientras damas elegantes y finos caballeros invadan el vestbulo y las terrazas. Nadia estaba deslumbrada y feliz. Kumiazine, habiendo perdonado a Lisa su ofensa, fue uno de los primeros en felicitarla, lo mismo que a Paula. Alex, nervioso, con una emocin mezcla de alegra y dolor, apenas vea lo que pasaba en los salones. Saludaba como un autmata, responda a las felicitaciones de un modo mecnico, y tena el alma puesta en la mirada, con la que aguardaba, lo ms cerca posible de la escalera principal, la llegada de aquella reinecita caprichosa cuyo amor llevaba dentro como una enfermedad, cuya imagen llenaba su pensamiento como si slo por ella y para ella pudiera latir su corazn y correr su sangre. Acaso slo reconoci a Federico Kumiazine cuando se acerc a darle un abrazo. Aceptaba de mala gana aquella exhibicin impuesta por Paula, pero creyendo que as daba gusto a Lisaveta, se someta, ansiando nicamente tenerla a su lado. Al fin la vio descender, plida y hermosa. Llevaba en el hombro las blancas orqudeas que le enviara esa misma tarde y nunca hasta entonces, vio Alex algo ms hermoso que sus flores: el rostro que adoraba. Ella le sonri, coqueta, y apoyada en su brazo atraves el gran saln, saludando a uno y otro lado, hasta llegar al sitio donde deberan brindar. Iban hablando y ella se disculp por haber tardado, para bajar. Mi padre me preocupa, Alex... y mi madre dice que pretendes que vayamos a casarnos a San Petesburgo. No pretendo nada, Lisa... Si quieres, nos casamos aqu, en tu pueblo, en tu casa... Tiempo tendremos despus para ir a San Petesburgo. De verdad? pregunt contenta. No te opones? En absoluto... Ni a volver para ac despus de unos das en la capital? Por qu haba de oponerme...? Mi mayor gusto es complacerte. Gracias... murmur efusiva. Tengo tal ansia de verte feliz... Hablando as, tena que llevar ella una cara alegre, tranquila, aun a pesar de estar tan plida. Nadie poda creer que se casaba contra su voluntad, y menos que nadie, Alejandro Kareline.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Quiero llegar a borrar de tu lindo rostro esa expresin de angustia, Lisa... a tus aos hay que sonrer siempre... Estars al lado de tu padre cuanto quieras. No veas en m un tirano, te lo ruego... Ella lo mir intensamente, con gratitud, y acaso en ese momento con afecto sincero. El corazn de Alex palpit ms aprisa. Ms tarde, la fiesta fue un tormento para los dos. Alex no pudo volver a estar a solas con ella un minuto, y ella difcilmente pudo conservar la serenidad y la sonrisa ante los augurios de felicidad de la despreocupada concurrencia que la envolva en su charla y en sus risas. Al despedirse el Prncipe, bes la mano de su prometida, enterndose de que al da siguiente salan Paula y ella para la capital, con objeto de comprar cuanto haca falta para el ajuar de la novia. El decidi acompaarlas. Tena que arreglar tambin sus papeles y solicitar el permiso del Zar para casarse. Para frecuentar la corte deban obtener el beneplcito del soberano. Lisa no quiso preguntar nada a su madre. sta, hbilmente, hablaba con el Prncipe, dicindole que su hija deseaba vivir en San Petesburgo, mientras a ella le aseguraba que Kareline ansiaba abrir su palacio en la capital. La joven no daba importancia a nada: haba obtenido tan fcilmente de l la promesa de que estara todo el tiempo que ella quisiera al lado de su padre... no ambicionaba ms. Por qu tiene que acompaarnos en el viaje? pregunt. No puede ir por su lado? Hija, por Dios! Concdenos por lo menos la apariencia! Se casan por inters mutuo, pero no hay necesidad de que los dems comenten... Cuando menos, que crean que l s est enamorado de ti. Bien suspir Lisa, har un esfuerzo para corresponder mejor a sus atenciones...! No te preocupes; le dir a Dimitri que venga con nosotros, y l se encargar de atenderlo durante el viaje. Una vez en la ciudad, se ir a sus asuntos y ya me dar maa para decirle que nos deje solas en las tiendas... los hombres, en las compras, son insoportables... Lisa asinti, con indiferencia. Sera posible que alguien creyera en la sinceridad de su boda? Nadia y Federico parecan decir, con su mirada, lo que pensaban, y crey adivinar en miles de ojos el pensamiento de miles de mentes. Bueno! Qu importaba? Ella no vivira entre aquella gente... y si l deseaba complacerla, procurara estar el mayor tiempo posible, al lado de su padre, en Kerloff.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

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Lo que Lisa haba solicitado de l, llenaba a Alex de alegra. Contaba con que no lo obligara a vivir mucho tiempo en su palacio de San Petesburgo; podra seguir en sus experimentos agrcolas. Haba llegado a sentir por el Coronel verdadero afecto, y hasta por el mismo Dimitri, a quien vea con la tolerancia cariosa del hermano mayor que disculpa las locuras del menor. Pero haba algo que lo molestaba, y que subi a sus labios cuando estuvo al lado de Katia. Todo el mundo me estorba alrededor de Lisa... Ya llegar el da en que la tengas para ti solo, seor lo confort Katia. S, llegar. Y son tan grandes mi ilusin y mi esperanza, que casi me parece mentira que mi sueo vaya a realizarse. As pasa con las cosas que uno desea mucho, seor... y t no naciste para esperar... un prncipe no tiene por qu hacerlo. Un prncipe! repiti con algo de irona, si vieras qu poco prncipe me siento junto a ella... Ella s tiene mucho de princesa! Pero t sers el rey en tu casa... Nunca es rey el que ama tanto como yo amo, Katia... La vieja sierva no respondi ya... se content con levantar los ojos al cielo y juntar sus manos para elevar una plegaria muda. Deseaba tan ardientemente que su amo fuera feliz! Lo mismo que suceda a Katia, senta el corazn del coronel Kerloff. l vea a su hija siempre triste, como consumida por una pena secreta, y no podan engaarlo totalmente las constantes afirmaciones de la joven respecto a que se casaba porque quera, a que estaba segura de amar muy pronto al Prncipe y jurar que haba olvidado ya a Fedor Lavrezky. Tampoco podan engaarlo del todo las risas falsas y los proyectos que frente a l haca Lisa con su madre, quien era en realidad la entusiasmada con aquella boda. Paula tambin trataba de desvanecer las dudas de su esposo, temerosa de que echara a perder todo con su estpido afn de ser mejor y ms leal que los dems. Han precipitado ustedes los esponsales, Paula, pero no llegar la boda sin que yo hable con l con toda franqueza, es lo que me impone mi honor. Pero Ivn... volvemos a empezar? Lisa ya no quiere a nadie... y l la quiere tanto que est seguro de llegar a conquistar su corazn. Ni ella ni t le han dicho nada sobre Lavrezky? Ests loco! Por qu tiene que saber una tontera as? Estoy viendo muy claro en el corazn de nuestra hija. Lo que ests es lleno de manas. Ahora mismo voy a prepararte un cordial para que duermas tranquilamente. Kareline es el hombre ms dichoso de la tierra, y Lisaveta tambin ser feliz. Soy su madre y s perfectamente que estoy buscando su dicha por encima de ella y de ti, que nunca supieron buscar nada. Qu te propones? Hundirla en la miseria? Dejarnos para pedir limosna? Deshonrar a tu hijo mayor haciendo que Kareline deje de respaldarlo? Todo eso logrars si se rompe esta boda. Kerloff apret los labios, aquellos labios amoratados a los que cada instante pareca faltar ms el aire, y qued silencioso, vencido una vez ms. Paula tena razn: haba sido toda su vida un
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS iluso, un soador, y ahora era el culpable de la ruina. Como colofn de sus argumentos, Paula concluy. Nunca supiste defender a tus hijos ni a tu casa. Djame al menos que sea yo quien lo haga. Cuando una hora despus oy entrar a Dimitri, fue a su encuentro, bastante disgustada todava. El joven llegaba de jugar y tuvo que reconvenirlo. Mam, fue slo una partidita de confianza. Los peligros estn conjurados. Basta, Dimitri. Los peligros todava no estn conjurados. No gano para sinsabores ni disgustos. Esta misma noche he tenido una discusin con tu padre, quien es capaz de estropearlo todo al primer descuido de nuestra parte. Adems, tengo miedo de que Nadia le escriba al primo y que ste vuelva de improviso. Y, para qu crees que voy a jugar a las cartas con el capitn Prescof, si no es para estar sobre aviso? Dimitri sonri, con suficiencia. Estuve con l esta noche, y las maniobras van a prolongarse dos semanas ms por causa del gran nmero de reclutas. Habl tambin con Nadia y est de acuerdo en que es mejor no decir nada a Fedor. Se imagina que muy pronto lo sabr, pues no se habla de otra cosa, pero por su parte, no dir nada. Y si llegara a venir Fedor, no lo dejar que se acerque a mi hermana... estoy dispuesto a todo para lograrlo. Mi hermana ser princesa Kareline en la fecha que hemos sealado y se acabarn los apuros para ti y para m. Paula escuch a su hijo sin interrumpirlo. Estaba tan seguro de s mismo, que acab por sonrer, confiada. T ocpate de Lisaveta, procura que hable lo menos posible con Alex hasta que sea su mujer y lo dems djalo a mi cargo. El tiempo vuela, mam... Y en efecto, el tiempo pareci volar. Ni aun para la propia Lisa contaban horas ni das en aquella actividad vertiginosa a que la arrastr su madre ayudada por las circunstancias. Tiendas, modistas, continuos viajes, breves estancias junto al lecho de su padre que cada vez pareca ms enfermo y ms triste. Horas de insomnio a solas en su lecho, intiles esperas por una noticia de Fedor, por una carta... esperanza desesperada a la que se aferraba para caer en el ansia de que todo terminara de una vez, como si aquella boda a la que tan locamente se lanzaba, fuese el final de su propia vida... Y al fin, una maana, como entre sueos, vio sobre su lecho de soltera el traje blanco y la corona de azahares, el velo de desposada, las gentes que entraban y salan, enterndose apenas de lo que decan. Nadia, despus de pedir que la dejaran sola con la novia, cerr la puerta y dijo con alegra. Vine a cumplir la palabra que le di a Kareline en el da de sus esponsales. Prender yo el velo en tus cabellos, Lisaveta... sabes por qu? Porque soy una casada feliz, y eso les traer suerte! Suerte? repiti como si no entendiera la palabra. S... se inclin, confidencial, como si alguien pudiera orla; yo tambin, como t, fui a la boda casi llorando, y mrame ahora... la ms feliz de las mujeres... Quiero afirmar sobre tu cabeza, toda mi gran dicha... Bes la plida mejilla de su amiga, quien se estremeci bajo aquella caricia, como si despertara. Ya est! dijo minutos despus, cuando Paula asom la cabeza para enterarse de si ya podan salir. Creo que no va a quedar nadie, en doce leguas a la redonda, que deje de presenciar la boda del prncipe Kareline... Vamos... Alex es tan impaciente... murmur nerviosa Paula.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pap no podr ir conmigo susurr triste Lisa, hablando por primera vez; luego, se dej arrastrar por su madre y por Nadia. Kumiazine era el encargado de acompaar a la novia y a Paula, ya que el coronel Kerloff no poda hacerlo; Dimitri ira con Alejandro. El joven observ al Prncipe y lo encontr ms alto, ms delgado, ms arrogante en el traje de boda tan impecablemente cortado, y vio brillar en sus ojos la ilusin que pareca transmitirse a todo el rostro de nobles facciones. Trmulo de impaciencia, deseando llegar al momento tan anhelado, Alex sali el primero despus de hacer algunas indicaciones a Katia, y Dimitri lo sigui tomando asiento junto a l en el lujoso carruaje que haba de llevarlos. A travs de las ventanillas se miraban los campos blancos de escarcha. Es el momento ms apropiado para dejar el campo coment Dimitri. No lo creas, piensas eso porque no eres campesino ri Alex. El coche cruz bajo los rboles desnudos rumbo al camino cercano. Con la inquietud de quien presiente un peligro, Dimitri vea a todos lados, volvindose con disimulo hacia el rostro sereno, casi en xtasis, del hombre enamorado que iba junto a l, con el alma y el pensamiento puestos en la mujer que tan lejos estaba de amarlo. Las campanas se oan ya cercanas, repicando alegres por sus bodas. De pronto, se mezcl a ellas el ruido que produca un destacamento de ulanos. Alex los contempl sin preocuparse, pero Dimitri, consternado, comprendi que eran los que volvan de las interminables maniobras, en el momento menos oportuno. Dominando su angustia, pidi a Kolia que detuviera el coche. Qu te pasa? pregunt sorprendido Alex. He olvidado algo importante, pero por fortuna estamos muy cerca de mi casa... Podemos ir juntos... propuso el Prncipe. No, no... No sera correcto que t llegaras a la casa en este momento. No puedes ver a tu novia hasta que entre a la iglesia. Yo te alcanzar en unos minutos... Sigan. Salt a tierra y Alex no quiso insistir. Dimitri entr como loco en la casa buscando a Paula, que le sali al encuentro alarmada. Pero hijo! Dnde est Alex? Va camino de la iglesia, mam... no tuve ms remedio que dejarlo. Escchame... no hay tiempo que perder. Fedor ha regresado. Paula palideci. Acabo de verlo. Iba hacia el cuartel al frente de su gente. Apenas haya rendido cuentas quedar con licencia absoluta lo menos por una semana. Dentro de media hora puede estar libre... Tardar diez minutos en saber que Lisa se casa... si no lo sabe ya. No te apures as Paula reaccion con rapidez. Cuando la busque ya estar casada. Adems, nada puede reclamar. Sus propios primos son padrinos de la boda. De todos modos, abrevia la entrevista con pap. Dale prisa a todo el mundo. Alex ya est en la iglesia. Caramba... no creo que haya motivo para tanta alarma, Dimitri. Te aseguro que s. Yo estar vigilando, especialmente por la puerta de atrs. Ojal piense en venir primero aqu. Lisa est enamorada todava de ese mequetrefe.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Tienes razn... Me voy en el acto. Siento que no ests en la iglesia con nosotras, pero es mejor que te quedes aqu. Minutos despus, Dimitri vea salir a Lisa y subir al carruaje, acompaada de Nadia y de su madre. Pas media hora antes que escuchara el galope de un caballo, que sorteando los troncos de los rboles ahora desnudos bajo el viento helado, esquivara el camino para llegar ms pronto a la casa de los Kerloff. Entr por el lado del estanque, all por donde Dimitri temi verlo llegar, conocedor de los lugares en donde se tejiera el idilio tan cruelmente truncado por la ambicin. Fedor desmont al final de la avenida de los tilos, recorriendo con ojos vidos el desierto paraje, las cerradas puertas y ventanas, comprobando aquel silencio y aquella soledad que al mismo tiempo lo inquietaban y le daban esperanzas. Un instante se detuvo para tratar de hallar a un criado, luego fue decidido hacia la puertecilla de servicio que inesperadamente para l, se abri. Dimitri lo mir como si mirara a un espectro, fingiendo muy bien su sorpresa. Dimitri... quiero ver en el acto a Lisa...! Es indispensable! Me dijeron que se casa hoy, y debo verla...! Pero no puedes entrar a la casa, Fedor... protest Dimitri. Ests loco? Efectivamente, Lisaveta va a casarse dentro de dos horas, y ni la calidad de su futuro esposo ni el decoro de los Kerloff permiten que hagas las cosas como pretendes. Es que no puedo permitir que se case con otro! grit Fedor, desesperado. S que el Prncipe es un hombre honrado, yo le hablar y me comprender. Djame pasar, Dimitri... El joven logr sujetar a Fedor. Logr tambin alejarlo en forcejeo violento. He dicho que no puedes entrar a mi casa... y no entrars! advirti con dureza. Un escldalo sera la muerte de mi padre y no lo permitir. Yo te prometo, te doy mi palabra de honor de que hablars con Lisaveta. Djame que entre a avisarle, que la prevenga que ests aqu. Ella saldr a hablarte. Pero tienes que esconderte en alguna parte, y esperarla. Fedor vacil. Comprendi que Dimitri tena razn, sobre todo, lo vio tan decidido a impedirle la entrada, que baj la cabeza. Pero tengo que verla! Ya te dije que vendr. Se alejaron de la casa, a travs de la avenida de los tilos, dejando atrs las caballerizas, las habitaciones de los criados, los pabellones en que se guardaban tiles de labranza y al fin llegaron al kiosco del estanque. Aqu debes esperarla. Aqu nadie los ver hablar. Si logras convencerla, ya veremos cmo se hacen las cosas sin que la gente murmure demasiado... Entra, y cierra por dentro. No le abras a nadie ms que a ella misma, y por favor, no te impacientes. No ser fcil para m compaginarlo todo... Lo empuj suavemente, obligndolo a entrar, y cuando oy que Fedor cerraba con llave por dentro, se march de all casi corriendo. No tena por qu alarmarse ya en realidad. En la humilde iglesia del pueblecito, iluminada esplndidamente, estaban ya los novios. Un gran tapiz de flores blancas se extenda desde la puerta hasta el altar, y los elegantes invitados se apiaban a lo largo de la nica nave de la iglesia, dejando apenas libre el sendero por donde haban de pasar Lisaveta Ivanovna del brazo de Federico Kumiazine, y Alex, quien daba el brazo a Paula Petrovna, solemnemente vestida de

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS negro. Nadia los segua, tan linda y pizpireta como si en lugar de madrina fuese una dama de honor de la bellsima desposada. La novia lleg al pie del altar; siguiendo la ceremonia rusa el padrino tom la mano de la desposada, colocndola sobre la de Alex que se estremeci a su contacto. El Pope avanz con gesto solemne, ascendi el incienso en breves espirales y comenz lentamente la ceremonia. Un silencio imponente flotaba en el aire. Paula miraba nerviosa a las puertas de la iglesia, tranquilizada a medias al no ver aparecer a su hijo Dimitri. En el nombre de Dios os presento la copa de vino consagrado. Bebed en l tres veces como smbolo de ntima y eterna unin. La copa de oro y pedrera brill un instante en las manos de Alex que la tom de las del sacerdote y la llev tres veces a los labios, acercndola despus a los de Lisaveta. sta escuchaba anonadada las palabras del oficiante. Lo vio poner sobre sus frentes las dos frescas coronas de mirto, simblica seal del acto y observ los ojos de Alex, inundados de profunda ternura, encendidos de pasin. Tuvo que bajar los prpados, temblando. La voluntad de Dios os une para siempre... Besaos... Cuando el Pope termin de hablar, Lisa hizo un esfuerzo para no retroceder, para no apartarse de aquellos brazos que la oprimieron clidos y amorosos, para no huir de los labios ardientes que cayeron sobre los suyos helados en el primer beso de amor. Esposo y esposa sois... y lo que Dios une, nadie lo puede desunir. Os he atado con un lazo irrompible, en el nombre del Seor... Todo termin sin incidentes. Paula sonri, sintiendo que el peso que oprima su pecho se aligeraba. La comitiva sali y se dirigi a la casa de los Kerloff. De pie, en medio de su alcoba, con inconsciencia de sonmbula, Lisaveta se dej desvestir por las dos doncellas de su casa, mientras de pie frente a ella, Katia, la ms fiel y anciana de los servidores de Kareline, sostena en una bandeja el traje de tornabodas que segn la costumbre de Ukrania era el primer regalo del esposo. Mi amo te enva este traje, madrecita exclam conmovida. Tmalo de las manos de la ltima de sus siervas, y deja que te rinda acatamiento, yo la primera de los muchos miles que como duea y seora hemos de saludarte desde hoy en adelante. Lisaveta sonri procurando no sollozar. Mir la bondadosa cara de Katia y tendi su mano, donde se posaron los labios temblorosos de la sierva. sta se retir luego, sin dar la espalda, y Lisa contempl el vestido. Mientras se retiraba, Katia murmuraba: Obediencia y respeto te prometemos todos tus siervos, seora... Lisa, antes de que saliera, le entreg una bolsa de monedas. En nombre de la casa Kerloff, reprtelas entre los criados... Que Dios te bendiga, madrecita. La puerta se cerr detrs de Katia y Lisa termin su tocado. Haba cumplido con la costumbre, pero para ella todo era una farsa. A duras penas poda contenerse. Apenas haba quedado sola, por expreso deseo suyo, cuando Dimitri entr. Al ver su rostro alterado, Lisa comprendi que algo grave suceda. El joven se concret a explicar. Lisa... en el kiosco del estanque te espera Fedor Lavrezky. Quiere hablarte... Bajars conmigo por la escalera de mi cuarto; mi madre entretendr a Kareline si volviera pronto... Vamos, no hay
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS tiempo que perder. S que hago algo que no debo, pero di mi palabra de honor, y tengo que respetarla... Hermana... parece ser que hubo un mal entendido... que t no recibiste una carta, en fin, una serie de coincidencias desgraciadas, pero ahora es demasiado tarde, puesto que eres ya la princesa Kareline. Imposible dar un escndalo porque sera la muerte de papa! Lisa lo escuch sin pestaear, plida como una muerta, y sin hablar se dej llevar por la mano... baj los escaleras como una sonmbula y lleg hasta el jardn. Dimitri, trmulo, sintiendo un sudor fro en la frente y en las manos, tardamente arrepentido, segua hablando, caminando con rapidez a su lado. Lisaveta, acaso te hemos hecho mucho mal, pero tendrs que rogar a Fedor que se marche! Ah est su caballo, lo esconder, dile que lo tendr al principio de la avenida, esperndolo... Toca la puerta del viejo pabelln, l te espera... y por Dios, no tardes... Kareline podra darse cuenta. Se alej para atar al tronco de un rbol cercano al pabelln del lago, el caballo de Fedor, y corri despus hacia la puertecilla lateral de la casa. Luchaban en l su conciencia y su egosmo. Que todo salga bien! pensaba con espanto y congoja. Pero no pudo permanecer mucho tiempo all, como se propona; Nadia lleg buscndolo, para avisarle que Paula lo necesitaba, ya que el coronel se haba puesto grave de pronto. Le indic que tambin se lo dijera a Lisa. Dimitri asinti, aterrado. Mientras, Lisa entraba al pabelln y Fedor trataba de abrazarla, pero ella lo rechaz con suavidad. El joven la mir, y bes su mano, helada, envolvindola en una mirada de ansiedad y pasin. A qu has venido ahora... que ya soy la princesa Kareline? pregunt Lisa. Ests loco? Te suplico que te marches...! Fedor no entendi bien lo que ella dijera. Es que... te has casado ya? murmur con voz sorda. S... Esper tres meses eternos, Fedor... tu conducta fue incomprensible... Qu poda creer, sino que me rechazabas por ser pobre? Desesperado, Fedor jur haber enviado una carta con el ordenanza, haber recibido un sobre firmado... habl atropelladamente, explicando lo sucedido, mientras Lisa, inmvil, mitad incrdula, mitad desesperada tambin, lo miraba fijamente, sintiendo que el suelo se hunda bajo sus pies. La amaba! Todo haba sido un suceso desgraciado de acontecimientos que demostraban que Fedor la olvidaba, pero en medio de todo, segua siendo l el responsable, con su cobarda, con lo irresoluto de sus actos. La perda por su culpa...! Hablar con tu padre! murmuraba angustiado Fedor; hallar comprador para mis fincas de Ukrania, son vecinas a las de Kareline, tierras frtiles; yo s que si le hablo tambin a l, que es hombre honrado, aceptar anular el matrimonio...! Todava podemos ser felices! No, Fedor! respondi con firmeza dolorosa. Es demasiado tarde. Jams dara un escndalo que matara a mi padre! Me cas por l, segura de que no me amabas, y por l seguir ahora casada...! Te ruego que te vayas... que me olvides! Lbrame del tormento de verte! Todo ha sido una fatalidad! Di mejor una intriga... casualidades fatales, pero... Lisa lo interrumpi. Se alej unos pasos de l y cay desplomada, sollozando, en la vieja silla que estaba junto a la mesa, en medio del abandonado pabelln.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Ahora es tarde... ahora voy junto al hombre que me ha comprado! gimi. Vete... vete ya! Fedor fue hasta la puerta, donde vacil un instante, pero ella no lo detuvo. Lisa, mi vida...! Sali tambalendose. Iba como un ebrio, se volvi con repentino arranque, para contenerse despus, y sollozar a su vez, frente a la puerta que l mismo cerrara. Demasiado tarde! dijo, como antes dijera Lisa.

En el gabinete contiguo a la habitacin de Ivn Petrovich Kerloff todo era confusin. Haba ese ambiente de angustia y de misterio, de pasos sigilosos y voces apagadas que suelen rodear a los moribundos. Dimitri, Paula, dos o tres amigos ntimos adems de los mdicos, estaban junto al lecho, y obedeciendo a rdenes tan apremiantes como confusas, cruzaban en silencio los criados. Alejandro Kareline lleg avisado por Katia de lo que suceda, mucho antes de lo que pensaba. Se detuvo en la puerta de la alcoba y habl en voz baja con Pestof, el notario, quien era como la estampa de la desolacin y la angustia. Quiere usted explicarme lo que pas? pregunt. Nadie podra explicarlo, Prncipe asegur Pestof. Fue terrible esta ltima crisis, que le dio estando yo solo a su lado. Creo que hice mal en contradecirlo, en discutir con l tonteras. .. Me dijo que deseaba hablar con usted, pero ya Lisaveta haba salido para la iglesia y le dije que era imposible. En efecto, lo era... no se eche la culpa, Pestof... qu quera decirme? No se lo dijo a usted? No... Insista en hablarle... trat de calmarlo; grit a su esposa, a su hija... creo que ya estaba un poco trastornado, puesto que tanto una como otra haban venido a despedirse... Lisaveta entr para que la viera con su traje de novia. Me alarm y llam al mdico. Cuando lleg, estaba en franco delirio... luego, entr en la inconsciencia, como ahora... Oh, es lamentable, en un da como ste! Y mi esposa, dnde est? pregunt mirando sorprendido a todas partes. Increble que no est al lado de su padre! Voy a buscarla inmediatamente! No nos perdonara que se muriera, sin verlo! Fue directamente hasta la habitacin de Lisa, pero slo hall en ella a su camarera, quien le dijo que no saba dnde estaba su ama... Sali casi corriendo, lleg hasta el fin de la escalera, junto a la puerta lateral y sali al jardn por la pequea terraza. Su mirada inquisidora, inquieta, plena ahora de ardiente desconfianza mir a todos lados. Vio cerradas las puertas de las cocheras, desierto el camino de los tilos, ahora desnudo bajo el beso helado de la nieve que empezaba a caer, y all, a lo lejos, cerca del estanque, la vieja y abandonada glorieta de madera, junto a la cual vio moverse un caballo, y de pronto, surgir, de la puertecilla baja, una figura varonil, a la que no poda distinguir el rostro, pero a la que vio perfectamente el traje militar. Se alejaba del pabelln tambalendose, y fue hacia el caballo. Alex ech a correr, impulsado por una fuerza desconocida. Abri bruscamente la puerta y qued clavado en el umbral, atnito. Frente a l estaba Lisa, cada de bruces sobre la polvorienta mesa, sollozando. Al or el ruido que l hiciera, sin levantar la cabeza, murmur. Vete, Fedor, te lo ruego... no te acerques ms!
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Fedor? repiti Alex, has dicho Fedor? Lisa alz el rostro, aterrada, secndose las lgrimas, apretando el pauelo en su boca para ahogar los sollozos que irremisiblemente escapaban. Alex dio unos pasos hacia ella. Qu tienes? Qu te pasa? Por qu ests en este lugar? Quin era el hombre que sali de aqu? La joven no poda comprender, ni pensar; el torbellino de su dolor la haba envuelto arrastrndola como una hoja sacudida por la tormenta; casi no saba lo que haba pasado, ni por qu frente a ella, en vez de la figura adorada y suplicante de Fedor, se alzaba la de aquel hombre intensamente plido, de ojos chispeantes, de labios plegados en una mueca dolorosa, aquel hombre que tambin pareca vivir un extrao minuto de agona. Lisa no pudo contestar a sus preguntas; temblaba como abrasada por la fiebre, y trat de ponerse de pie sin que la sostuvieran sus fuerzas vacilantes. Alex volvi a preguntar, con voz dura. Te he preguntado quin era ese hombre que sali de aqu... y por qu ests t en este sitio, Lisa! En ese momento entr Paula, a quien Dimitri haba hecho una sea al ver salir de la habitacin de su padre a Alejandro. Como si no le extraara la presencia de su hija en el viejo pabelln, ni la de Alex tampoco, fue hasta ella, angustiada. Lisaveta querida... ven... pronto! Tu padre... Violentamente, la joven reaccion. Se alz estremecida, trmula, los ojos casi desorbitados, convulsos los labios, y sus manos se clavaron en los hombros de su madre. Qu...? Qu le pasa a mi padre? grit. Sali con paso firme, y corri por el jardn sin detenerse. Dimitri la ayud a subir la escalinata, mientras Paula, quien temblaba de angustia, acept el apoyo de Nadia que sala ya tambin a buscarlos. Slo Alex Kareline permaneci inmvil, frente a la puerta abierta del pabelln. Los vio alejarse por el camino de los tilos; luego dio unos pasos hasta la polvorienta mesa y apoy sobre ella las manos, sintiendo la humedad de las lgrimas de Lisa. Contempl las paredes desnudas como si quisiera preguntar, mir el piso, donde quedaran las huellas de los menudos pies de su esposa y las anchas marcas de las botas de Fedor. Sali como un sonmbulo, siguiendo los pasos del hombre, llegando hasta el pie del rbol, observ las huellas del caballo, y murmur en voz baja, temblando de ira y de dolor. Todos han mentido! Ella no lloraba por el Coronel! Lisaveta, mientras tanto, haba cado de rodillas al borde del lecho de su padre, palpando con ansia las manos, queriendo asomarse a aquellos ojos, que dedos piadosos acababan de cerrar. Muerto! gimi. Est muerto, pap! La horrible palabra era como una losa de plomo que la aplastaba tras el torbellino que la arrojara de un dolor a otro, que la hundiera como en un pozo sin sima, a donde no llegaran la luz ni el aire. Las voces que intentaban consolarla no llegaban hasta ella, las sombras que se movan a su alrededor pasaban como fantasmas; era como si su vida tambin se hubiera terminado, pero dejando an a su alma la impresin de seguir atada a un cuerpo mortal.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Aferrada al brazo de su hijo, Paula Petrovna sali muy despacio de la alcoba mortuoria, hasta hallar refugio en un ngulo del gabinete anexo. Tras convencerse de que no los oa nadie, murmur: Crees que Alex sepa algo, Dimitri? Creo que sospecha, mam respondi con voz sombra el joven. En mala hora nos empeamos en casarla... Es un hombre temible... Lo malo es que Lisa no es capaz de halagarlo... Menos despus de haber hablado con ese imbcil. Debiste despedirlo... Pero mam, si es que hemos hecho algo increble, basado en absurdos y en mentiras. Yo no deseo hablar ms con Kareline... Ah viene... susurr Paula, conservando su aire tranquilo y enjugando una lgrima, imaginara. Dimitri se alej con lentitud y Alex se acerc a Paula. Tambin l tena una apariencia normal, y su voz era calmada cuando pregunt. Dnde est Lisaveta? Dnde ha de estar, Alex, sino junto al cuerpo de su padre! Est como loca. Me imagino que por eso fue a refugiarse al pabelln abandonado. Es terrible que esto haya sucedido el mismo da de su boda! Pobre hija ma! Ve con ella... tu amor ser el mejor consuelo. De momento, tendrn que variar todos sus proyectos. Ya los he variado replic. Despus de los funerales pueden salir para San Petesburgo prosigui animadamente, un poco alentada por la actitud pacfica del prncipe. Tanto Dimitri como yo contamos con tu promesa de no abandonarnos, y podremos salir para all unos das ms tarde. No iremos a San Petesburgo, Paula... Pero no te preocupes, no pienso que Lisaveta permanezca aqu, entre recuerdos dolorosos. Tendr un cambio total... T puedes quedarte en esta casa, con Dimitri, o ir donde quieran. Eso entra en el nmero de las cosas que no me interesan... yo me llevar a mi mujer a mis tierras de Ukrania. Haba hablado con absoluta calma y sin esperar la respuesta o la rplica de Paula, le volvi la espalda y entr en la cmara mortuoria. Su paso era firme y reposado, digno y sereno su ademn, pero haba algo ten altivo, ten duro en su expresin y en sus palabras, que Paula no se atrevi a ir tras l. Pestof, el notario, lleg hasta ella, pidindole que firmara unos papeles, referentes a las disposiciones del prncipe acerca de los funerales del Coronel. Paula pudo enterarse de que el entierro se hara con la mayor suntuosidad. Pestof le indic que Alex quera salir cuanto antes, y que, por las rdenes que le haba dado, supona que su ausencia sera larga. Paula habra querido preguntar si Alex, despus de gastar una fortuna en reparar su palacio de San Petesburgo, pensaba cerrarlo indefinidamente, pero Pestof no saba nada sobre sus proyectos. Tambin a Katia, la fiel sierva de Alex, sorprendi mucho la decisin de su amo de salir dos das despus, en cuanto el Coronel estuviera en la cripta que sera su ltima morada. Se atrevi a insinuar que la joven ama no estara en condiciones de viajar, adoraba a su padre, su dolor deba ser muy grande. Adoraba a su padre repiti Alex, sombro, es lo que todos dicen. Es la disculpa que todos hallan. Adoraba a su padre y slo en l poda pensar. Era indiferente a los regalos y a los halagos.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS La casa de San Petesburgo, su ajuar de novia, todo para ella era igual, y esa indiferencia suya tena siempre una explicacin en labios de todos: adoraba a su padre... Katia se sorprendi de nuevo. No entenda la actitud de su seor. El dolor de su esposa era natural. Alex murmur de pronto. Qu oste decir en la iglesia? No repetan todos que era una novia bella como un ngel... bella y triste? S, padrecito, pero por lo mismo... pensaba en su padre... Cuando me acerqu para besarla, Katia, en su rostro no haba tristeza, sino espanto... la sent temblar debajo de mis labios como el pajarillo que apresado en la red agita las alas para escapar. Es tan nia, seor! No tanto, casi tiene veintin aos! En Ukrania las mujeres ya son madres a esa edad. Ella es distinta, seor... Bien Katia, quiero creer que sea distinta. Crees que ser una buena esposa? Tiene mirar de muchacha bondadosa, seor; y quien ha sido buena hija, es siempre buena esposa. Est nerviosa y preocupada. Cuando fui a llevarle el traje apenas me habl... pero s que era por su padre... Alex frunci el ceo. Su madre la maneja como sr fuera un mueco. Por eso romper los hilos del polichinela; la llevar lejos de Paula, y por lo pronto, invitar al capitn Prescof y a todos los oficiales para que asistan al entierro de su coronel... Fedor... sigui diciendo, olvidado de que frente a l estaba Katia, un poco asombrada, un nombre vulgar... pero no importa! se volvi hacia su sierva: di a Kolia que corra al cuartel y pida la lista completa de los oficiales... l sabe ya lo que tiene que hacer. Katia sali para cumplir la orden y Alex se acerc a la ventana reconstruyendo en su mente todo lo sucedido: la agona de Kerloff, la ausencia de Lisa, tan inexplicable; la figura del oficial saliendo del pabelln, donde una mujer lloraba desesperada. No haca una hora que haba dejado a Lisaveta junto al cadver de su padre, y una ansiedad extraa lo impulsaba a volver a su lado, a desear arrancarla de todo lo que constitua su vida pasada, una ansiedad que se mezclaba dolorosamente a la duda y al dolor. Se dio cuenta con facilidad, de que Lisa esquivaba hablar con su madre y con Dimitri, y estaba cierto de que sus sollozos y su desesperacin eran tambin una mezcla de varios sentimientos. Dimitri... Paula... murmur mientras su frente se llenaba de sombras. Qu hicieron con ella y conmigo? Lo sabr muy pronto! En la duda, haba dado rdenes terminantes a Pestof, respecto a la pequea renta que deba pasar a Paula; no tendra sumas fabulosas que en un principio haba ofrecido; le molestaba faltar a su palabra, pero mientras no supiera la verdad, no permitira que siguieran burlndose de l. Respecto a Dimitri, no quera pensar demasiado. Supona que era otro ttere en las manos de su madre. Y no se engaaba. El joven ya senta un verdadero arrepentimiento, por desgracia tardo, pero siempre haba tenido amor a su hermana, y comprenda que no sera feliz jams. No tratara de conquistar al Prncipe, y el objeto del matrimonio no se realizara. Por otra parte, ya casi no

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS pensaba en el provecho material, y si hubiera podido volver atrs, en lugar de encerrar a Fedor en el pabelln, mientras Lisaveta y Alex se casaban, habra corrido con l a impedir la boda. Pero como dijera Lisa a Fedor, era demasiado tarde. Vea a su hermana, con una palidez que le infunda miedo, y temblaba pensando en lo que sucedera cuando Kareline y ella se hallaran a solas. Iba y vena, ayudando a organizar en el saln la capilla ardiente, porque no poda estar quieto en un sitio; peda a Nadia que consolara y acompaara a Lisa, y l esquivaba hablar con los dems, como si pudieran leer en su rostro lo que suceda en su interior. Pero Nadia no poda consolar a Lisa; nadie poda consolarla. El desprecio que senta por Kareline era ahora ms profundo: saba que haba visto salir a Fedor del pabelln, conoca su amor por otro hombre, y sin embargo, era tan bajo, tan vil, que permaneca indiferente, de acuerdo con su madre y su hermano para disimular; y cada instante que pasaba, senta odiarlo ms y ms. Con palabras amargas cont a Nadia Kumiazine toda la verdad; y con dolor la repiti Nadia, ms tarde, a su marido. Senta tanta compasin por su amiga, a quien quera como a una hermana! Lisaveta se haba casado solamente por salvar a su padre, y todo era como un sarcasmo del destino. Kumiazine, menos romntico que su mujer, le asegur que el cambio de vida ayudara a Lisa de cualquier modo. Olvidara a Fedor y tendra que acabar amando a Kareline, quien lo mereca. Como Nadia quisiera hablar a Lisa sobre Fedor, Federico se lo prohibi. No debera hacerlo, era un asunto espinoso y desagradable. Lisa era ya la princesa Kareline y ellos no deban ayudar en nada a Fedor. Kumiazine se alegr, por todo eso, de que Lavrezky hubiera decidido no asistir a los funerales del Coronel. No piensas ms que en ti, Federico se quej Nadia. Pienso en nosotros en primer lugar, claro est. Despus, pienso en ellos. Ni Fedor puede enfrentarse con un hombre como Kareline, ni a Lisaveta le queda ms recurso que cumplir dignamente las obligaciones que ha contrado. Ahora haremos que Fedor salga de viaje. Arreglar el asunto con el capitn Prescof, o con el mdico del regimiento, o con quien haya que arreglarlo... Por otra parte, Paula ha hecho este matrimonio, y preferira ver muerta a su hija, que anulada la boda.

En el centro del vestbulo, ya como jefe de la familia y dueo de la casa, Alex Kareline reciba y estrechaba la mano a cada uno de los oficiales invitados por l al banquete fnebre. Los mir a todos muy despacio, tratando de recordar la figura que viera salir del pabelln, pero cuando entr el ltimo, se dio cuenta de que el nico que faltaba era Fedor Lavrezky. Los otros tres que llevaban el nombre de Fedor estaban all, pero estaba seguro de que ninguno de ellos era el que acompaaba a Lisaveta. Boris, el mayordomo de los Kerloff le asegur que Fedor Mikailovich Lavrezky no visitaba la casa, puesto que Paula no gustaba de que lo hiciera ninguno de los oficiales del regimiento del Coronel. Tuvo que admitir, sin embargo, que precisamente Lavrezky era el oficial que ms distingua Lisaveta. Bien ingrato es coment irnico Alex. Es el nico que ha faltado a acompaarla en su dolor. Los funerales fueron suntuosos y solemnes. Vestida de negro, un velo sobre el rostro, Lisaveta se movi como un fantasma entre su madre y su hermano, con los que no cruz una sola palabra. Todo pas frente a sus ojos empaados por el llanto como las imgenes de una pesadilla,
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS insensible ya a fuerza de sufrir, indiferente a cuanto el destino pudiera reservarle. Kareline la observaba en silencio, sin acercarse demasiado a ella, con una larga y extraa mirada, permaneciendo siempre al lado de Kumiazine, quien, junto con l, preceda al carro fnebre. Volvi a buscar a Fedor Lavrezky, pero no estaba all. Se le ocultaba, se le desvaneca una vez ms. Slo se acerc a Lisa cuando llegaron al cementerio. Ofreci su brazo, y ella se apoy como desfallecida. La expresin de los ojos de Alex cambi para volverse profunda, casi tierna, y cruz por sus ojos oscuros algo as como un rayo de esperanza, que se disip en el acto, ante la indiferencia fra de Lisa. Al volver del camposanto, Alex se despidi, diciendo que dejara a Lisa esa noche en su casa, para que descansara, y que al da siguiente ira a buscarla. Saldran en el primer tren de la maana. Paula estaba estupefacta y contrariada... Pero insistes en esa locura de no vivir en San Petesburgo? Puedo saber, cuando menos, a dnde van? A donde pueda olvidar, Paula Petrovna. Eso es lo que necesita Lisaveta. A ella no le interesa ir a San Petesburgo, ser presentada en la corte... y todas esas tonteras que t me aseguraste que deseaba. Olvidar, qu? se atrevi a insinuar. Perdona, Paula, estoy cansado yo tambin; es por dems que discutamos. Esta noche que Lisa descanse en su alcoba de soltera... maana iniciaremos nuestra vida de casados... Te olvidas de nosotros, entonces? Slo con ella me he casado. He dado rdenes a Pestof para que te pase una renta... Dimitri puede vivir aqu, contigo. Todo est libre de deudas. A qu te refieres al decir que me he olvidado de ustedes? Seguiremos encerrados aqu? Como t quieras. Tienen el derecho de habitar Kerloff... Si no lo deseas, es cuestin tuya estar aqu o irte. Qu te ha sucedido? Por qu has cambiado as conmigo, Alex? protest Paula. Alguien te ha mentido, alguien me ha calumniado! Nadie, te lo aseguro... Alex sonri, un poco irnico. He visto tu afecto hacia el coronel Kerloff y eso me ha bastado. Comprendo ahora que has casado a tu hija conmigo slo por tu ambicin, esperando una vida regalada... Alex, me insultas! No lo creo! Y quiero que terminemos de una vez, Paula: no tendrs esa vida que pensaste tener por medio de intrigas; me has mentido, me has engaado, y todo ha sido intil. Te fallaron tus clculos. Es lo nico que tengo que decirte... Hasta maana. Se alej dejndola desconcertada, furiosa. Dimitri entr al gabinete y se sorprendi de hallar tambin en l a Lisa, quien miraba por la ventana, como si no viera nada, ni supiera lo que se hablaba a unos pasos de ella. Paula se volvi hacia su hija con ojos indignados. Sabes t algo de lo que le ha pasado a Alex? pregunt, como si ignorara cuanto sucediera en el pabelln. Y qu puede importarme a m lo que le pase? respondi Lisa con voz cansada. Qu puede importarme nada, ya?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Debera importarte, porque de ese hombre depende nuestra suerte! La ma est jugada y perdida, mam... por ti, por ustedes! Cuanto hice fue por mi padre; su enfermedad, su dolor, su angustia, fueron las armas que esgrimieron para someterme, para obligarme a venderme como se vende un pedazo de tierra. Que sali mal el negocio? No ser yo la que reclame si te quieren pagar con monedas falsas... Has visto, Dimitri? Has odo? exclam desesperada Paula, buscando el apoyo de su hijo que haba permanecido silencioso, Por qu nos dice eso? Qu puedo responderte? Iba a hablar con Lisa, pero ella, sin mirarlos, se alej rpida, subiendo las escaleras. Dimitri call hasta que la perdi de vista; entonces prosigui: triste resultado estamos palpando, mam. T y yo seguimos en la calle, tolerados en una casa que ya no es nuestra, y me imagino que Alex y Lisa estn slo de acuerdo en una cosa: en odiarnos... tanto como entre s van a odiarse... Qu son esas frases estpidas, Dimitri? Cualquier familia honorable combina una boda de conveniencia. Pero stas fueron de odio... madre. Bien, de cualquier modo, no estamos en la calle, como dijiste antes. No he hecho cuentas, ni las har ya a Kareline; tengo en mi poder bastante dinero de las obras del palacio en San Petesburgo... No me quiso escuchar cuando trat de devolverle ese dinero... No ser moneda falsa, como me ech en cara, Lisa... Y tendrs la pensin que te darn por pap. Puedes vivir t sola con eso... te alcanzar muy bien. Dimitri! Qu quieres decir? Que yo me ir, mam. Recuerda que te dije que Kareline era un enemigo peligroso; ser mejor que no insistas y atiendas a mi ruego... Ve a vivir a San Petesburgo, tienes manera de hacerlo decorosamente... Yo ir a hacerme un porvenir... de cualquier modo. No supliques, recuerda quines somos, an como estamos.

Nieve, nieve, nieve; a todo lo que alcanzaba la vista de Lisaveta, al lmite donde llegaban sus ojos cansados e irritados por las lgrimas que lloraran sobre el cadver de su padre, no lograba ver ms que el sudario helado, la sbana espesa sobre la que el cielo, desgranndose en menudos copos, como lluvia de plumas de cisne, haca cada vez ms blanca; nieve en la que se hundan las giles patas de tres caballos que arrastraban el ligero trineo; nieve que era tambin como una mortaja sobre su alma. En sus odos vibraba el ruido constante de los cascabeles, aturdindola. Alex se dio cuenta de que Kolia iba detenindose y levant la voz, para preguntar: Por qu acortas la marcha? Debe haber cerca una hospedera seor. No quieres detenerte y descansar? No estamos cansados. Apura los caballos hasta el prximo relevo. Quiero llegar a Kareline maana. Mir de reojo a Lisaveta, como aguardando una protesta de su parte, una palabra, la manifestacin del ms leve deseo; pero ella permaneci silenciosa, sin volver la cabeza siquiera para mirarlo. Un gorro de pieles cubra sus cabellos dorados, el alto cuello del abrigo la cubra

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS hasta los labios. Bajo la gruesa manta de piel que los abrigaba a medias, Alex senta su tibio contacto; pero era como si no estuviera a su lado, tan lejanos parecan sus pupilas y sus pensamientos. Kareline retir de ella sus ojos, con rencor, y su voz fue spera al dar otra orden a Kolia. Su mano rebusc con rabia entre las mantas, hasta extraer la botella de vodka de la que bebi un largo trago, sin que tampoco entonces el rostro de Lisaveta se volviera para mirarlo. Maravilloso viaje de novios! Verdad? pregunt con rabiosa irona. El que t has deseado, y ordenado! respondi ella sin alterarse. Ya veo que eres sumisa y divertida como un fardo! Esper en vano otra frase; anhelaba ver por lo menos encenderse de clera los ojos profundos y tristes de la mujer con quien se haba casado, y su absoluta indiferencia haca latir ms de prisa su sangre. Llegaron a una hospedera, donde deban esperarlos los caballos para el relevo. Bajaron y entraron. Junto a la enorme estufa donde ardan leos gruesos como troncos, Lisaveta permaneci tan abstrada, tan silenciosa, tan lejana, como cuando al lado de Alex se dejaba arrastrar por la troika a travs de los campos helados. Apenas bebi un vaso de t para calentarse, y nada dijo viendo a Alex beber vodka, vaso tras vaso. Su pensamiento segua lejos: recordaba la ltima visin de su casa de Kerloff, el rostro sombro de su hermano, el lloroso de su madre, la desolacin de los viejos criados, y luego el viaje que pareca interminable. El tren, las ciudades en las que se haban detenido por instantes, luego la troika, el camino helado, la spera presencia de Alex, y al fin, la ltima etapa de aquel viaje. Haras bien en comer algo, Lisa dijo l hacindola estremecer No saba que vivieras del aire. Eres la mujer ideal para un hombre pobre. No vala la pena que te casaras conmigo. Fue lo que yo pens siempre replic con voz tranquila No vala la pena; t, por lo visto, pensaste de otra manera, y hecho est ya, a tu gusto. Kolia se acerc llevando una bandeja sobre la cual haba un tosco tazn con leche hirviendo, y lo ofreci a Lisa con sus anchas manos de mujik. Si el ama quisiera tomar al menos esto suplic. Hemos de viajar toda la noche y parte del da de maana para llegar a Kareline. Ella mir un instante el rostro bondadoso del criado, y acept su ofrenda, mientras Alex se alejaba, lleno de rencor y de despecho. Otra vez, poco ms tarde, la nieve, la carrera, los cascabeles, el silencio y el dolor ntimo, que slo se retrataba en las pupilas. Y despus de muchas horas, el arribo al nido de los Kareline, que no era sino un enorme casern destartalado. Veinte aos de total abandono de sus dueos le haban dado casi el aspecto de una ruina, y la precipitacin del viaje haba impedido hacer algn preparativo o esfuerzo para mejorarlo. Est an peor que tu vieja casa, verdad? pregunt irnico. Es igual respondi Lisa. Una frase muy sabia. Si todo te es igual, no habr manera de discutir. Haban llegado a la enorme alcoba principal. Una vieja cama con dosel, dos mesas, arcones, sillas de alto respaldo; sobre el suelo de piedra una vieja alfombra. Del techo de vigas colgaba una lmpara inmensa. Slo en la anchsima chimenea donde ardan gruesos leos, pareca haber vida. Hasta all lleg Lisa, despojndose del gorro de pieles y del abrigo.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Hemos dado una gran sorpresa a mis viejos siervos dijo Alex, yelos cmo corren por all abajo tratando de prepararnos una cena a la que puedas hacerle los honores. No deseo cenar, me acostar enseguida replic ella, desfallecida. Nos acostaremos; aunque todo el viaje quisiste ignorarlo, hay un hecho que cambia el curso de tus planes. T y yo estamos casados. En todo el camino no me has dirigido la palabra. Supongo que comprenders mi estado de nimo... S, yo supongo y comprendo todo. Entonces, me dejars en paz. Alex contuvo con esfuerzo la clera que enrojeca sus mejillas, y haca brillar sus ojos fieros y apasionados. Eso quiere decir que t estabas de acuerdo con tu madre y tu hermano... quiere decir que eres igual a ellos! al hermano tramposo, a la madre hipcrita... al padre que...! Ella se irgui, por primera vez, altanera y desafiante. Cllate! exclam, antes de nombrar a mi padre, mide tu pensamiento y tus palabras! En realidad, creo que era el nico inocente... quera decirme algo antes de morir, quiz avisarme lo que ibas a hacer al viejo pabelln unas horas despus de jurarme amor y respeto eternos! Basta! grit exasperada Lisa; te cre siempre un hombre brutal, pero no cre que llegaras a insultarme, pisoteando mi dolor... despus de arrastrarme a este viaje estpido, para traerme a esta cueva. Qu esperabas? El palacio de San Petesburgo? Los bailes y la corte, como medio eficaz para aliviar tu luto? Cllate, cada palabra te descubre ms bajo y ms malvado! Por algo te hall aborrecible al conocerte, y sent repulsin y asco desde los primeros instantes! Asco? repiti con dolorosa indignacin. Asco has dicho? S confirm ella rabiosa, por qu mentir ms? Te conduces como un lacayo, bebiendo vodka en las tabernas, y me tratas sin piedad; como sin piedad trataste con mi madre la boda como se trata la venta de una propiedad. T sabas que no te amaba, que no poda amarte, que quera a otro hombre... Te demostr que te odiaba, y te empeaste en casarte conmigo... Alex la mir, disipada por un instante su clera. Era verdad! Haba sido lo bastante ingenuo, lo bastante ciego para no leer en las miradas de hielo de ella la indiferencia... lo que crey pureza, no era ms que eso, y fue lo bastante loco, tambin, para adorarla. Qu ridculo debi encontrarlo deslizando cartas de amor en los ramos de flores que para ella cultivaban sus manos. Lo habl, lo grit, se desbord de sus labios el dolor, mientras Lisa lo contemplaba, desconcertada, hallando mucha sinceridad en sus speras palabras. Te supona una nia, Lisaveta exclam ya entre risas rabiosas, con el rostro congestionado, encendido de ira y de alcohol, con las manos crispadas y los cabellos revueltos , te crea con un corazn virginal que se abrira como una flor al calor de mis besos; qu ridculo, qu estpido debo haberte parecido! Ella retrocedi temblando, mientras l avanzaba hacia ella. No te acerques! grit sin disimular su repulsin y su espanto.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Por qu no he de acercarme? Eres mi mujer; me cas contigo, te di mi nombre, pagu las deudas de los tuyos, libr de la crcel a tu hermano y a tu padre de morir en vergenza. Te vendiste o te vendieron, igual me da, s que te compr y que me perteneces, aunque no sea ms que para vengarme... Vengarte? repiti estupefacta. Para qu crees que te he trado aqu? A esta cueva! Porque es la cuna de las gentes de mi nombre, y es tambin la fuente de todo el odio, de toda la amargura que llevo en la sangre... Acaso no dijiste que me odiabas? Antes lo disimulaste, para engaarme... Y aquella tarde que tocaste el piano, sin duda para Fedor... yo fui tan imbcil de creer que lo hacas por m...! Ahora no hacen falta disimulos, ni tuyos, ni mos. En esta cueva de odios se celebrarn nuestras bodas! ri, con una risa donde se mezclaban la ira y el dolor. Dime... cantabas las canciones de amor de nuestra Ukrania para l... para Fedor? Se haba acercado tanto a ella que pudo extender las manos y aprisionar las de Lisa, quien substituido el espanto por el orgullo y la rabia, las libero con un gesto enrgico. Para qu me lo preguntas, si ya lo sabes? Conoces hasta el nombre del hombre que amo... que an amo! Por l llorabas en el pabelln! S, lleg demasiado tarde para librarme de esta boda, que acept, porque me dijeron que t sabas que no te amaba, que no te importaba que quisiera a otro, y que slo buscabas una esposa que te ayudara en tus deberes sociales, a los que no podas hacer frente por ser un prncipe lacayo! Acept por el nombre que llevo, por librar a mi padre de su angustia, no por ser la princesa Kareline...! Y no olvido que estoy casada contigo, que tengo deberes, cumplir con ellos! Cumple t tu venganza en esta cueva de odios... La espero sin temblar! Me quieres matar...? Pues mtame! Alex se haba puesto intensamente plido; una clera fra penetraba hasta sus entraas, una espantosa calma daba a su mente una lucidez infernal. Se dira que no haba bebido un vaso de vodka. Crees que voy a vengarme matndote? ri, y sus carcajadas fueron como bofetadas sobre el rostro de Lisa; no... Hay muchas formas de venganza. Poda haberte dejado en Kerloff, o llevarte a San Petesburgo para pedir que se rompiera el lazo que nos ata y hacer de ti el escarnio de la corte y de la ciudad... para que corrieras despus a los brazos de tu amante! Mi amante! repiti ella, indignada. No fue acaso tu amante? Contesta! Ella lo mir con frialdad, con reto, y call, tal vez porque al hacer la brbara pregunta el rostro de Alex se desencaj; tal vez porque en el fondo de sus ojos haba un dolor infinito bajo la clera; tal vez porque vio que temblaban los labios, y en la violencia de aquella lucha a muerte tuvo la horrible certeza de que nada poda herirlo ni atormentarlo ms que la duda. Y su alma desesperada us como arma de venganza su respuesta, calculada y fra. No tengo nada que contestar. Si lo crees as, mtame, o djame en libertad. Si crees eso, djame salir de esta casa odiosa! Las manos de Alex se crisparon rpidas sobre el cuello de Lisa. Sus dedos como garfios de hierro iban a hundirse en su carne, cuando golpes en la puerta, voces y gritos lanzando vivas, lo volvieron

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS a la realidad. Kolia gritaba desde afuera que todos los siervos los aguardaban. Hasta ellos llegaban los alaridos alegres. Viva nuestra ama! Viva la princesa! Alex retrocedi, tambalendose, y se oprimi las sienes, donde senta como martillazos los golpes de la sangre. En la silla ms prxima se desplom Lisaveta, sin fuerzas, cubierto el rostro con las manos, temblando a la vez de fro y de horror. l reaccion, la contempl por un instante, y exclam, con amarga irona: Tus nuevos siervos quieren venir a besar tu mano. Son mujiks, campesinos, como la madre que me llev en su seno, como yo mismo... Anda, vamos a la fiesta que nos han preparado, aprenders a beber vodka en nuestros vasos de barro! Lisaveta alz la cabeza en el momento en que l brutalmente, la tomaba del brazo, obligndola a levantarse. Kolia segua gritando, fuera de la puerta. Seor... estn locos de alegra, porque sigues la vieja tradicin y traes a tu esposa a estas tierras, para que en ellas nazca tu mayorazgo...! Y entre msicas y canciones de la estepa, se bebi, se comi, sobre una mesa desnuda, bajo las luces humeantes de las viejas lmparas, todo en forma improvisada, pero no menos sincera y ruidosa. Rodaron juntos los toscos manjares campesinos y los vasos con todos los licores: vodka, champagne, el viejo vino de Borgoa y el ardiente coac hallados en las bodegas tantos aos encerradas, rebosaban en las tazas de barro y en las copas de bacar. Era una especie de locura incendiada por el alcohol, animada por las desbordantes pasiones que devastaban el alma de Alex. Chocaban las copas; se brindaba por la nueva ama, por Lisaveta Alexandrovna, y l, implacable, ebrio ya, la obligaba a beber vodka en su mismo vaso, a brindar tambin por sus nuevos siervos. Djame ir! suplic ella, llorosa y aterrada; estoy cansada. De un empujn, Alex se libr de la silla y de las copas que tena enfrente. Rea y pareca que lloraba, cuando menos, as crey interpretar la asustada Lisaveta el murmullo que sala de sus labios. Que siga la fiesta, sigan bebiendo y bailando! grit. Mandar azotar al que no est borracho! Lisaveta se sinti aprisionada y levantada en el aire por sus brazos fuertes. Como en una pesadilla se vio llevada a travs de aquella fiesta de locos, y de pronto el bullicio se atenu, al cerrar l, con un puntapi, la gruesa puerta de la alcoba. Atraves corriendo la estancia y la arroj sobre el ancho lecho, donde Lisa desfallecida, hundida casi en la inconsciencia, no tuvo fuerzas para moverse. Maravilloso! exclam l. Banquete de bodas, noche de bodas, advenimiento del mayorazgo. As deb nacer yo, pero con ms infamia, porque mi madre era slo una sierva sometida al amo! No es eso lo que me echas en cara? Ser el hijo de una sierva, una mujer indefensa en los brazos de un hombre brutal? Pues eso eres t en este instante! Mujik, as me llamas! No... no me importa que me odies! No me importa que llores todas las lgrimas! Tendrs que odiarme tambin en la carne de tu carne, en el hijo que nacer! Lisaveta cerr los ojos, de los que escapaban lgrimas ardientes, cuando se sinti oprimida entre los brazos de Kareline, y se someti sin resistencias al amor impuesto por la ambicin.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Cuando Lisaveta abri los ojos el sol estaba muy alto. Un sol plido que se filtraba por las rotas persianas de aquella enorme alcoba destartalada. Por un momento permaneci inmvil, gozando la blandura del ancho y viejo lecho y el calor de las gruesas mantas de lana. Haba dormido horas y horas y un bienestar fsico suceda al horrible cansancio de la noche anterior. Pero con la conciencia del despertar, llegaba a su alma y a su cuerpo el recuerdo de sus bodas, que la hicieron enrojecer. Pens en Alex y busc en el fondo de su corazn el odio, el rencor, el asco que quera oponer a ese recuerdo, pero slo hallaba una indefinible sensacin de angustia que llenaba sus ojos de lgrimas. Decidi huir de aquel infierno, y despus de tomar un bao y vestirse, interrog a Kolia. ste le explic que el amo haba salido de caza, muy temprano, pero como no haba llevado perros, supona que slo andara corriendo por los caminos. Tardara en volver, segn dijera al salir. Kolia se sorprendi al saber que el ama quera irse, pero como Alex le haba ordenado que la sirviera en todo lo que ella mandara, ofreci arreglar inmediatamente la troika. Natacha Maslova est aguardando, quiere hablarte, madrecita dijo antes de retirarse. Es la intendente de la otra propiedad cercana que tiene nuestro amo. Lleg cuando l se haba marchado. Le digo que entre? Ahora no... despus de que tome el desayuno. Y ve a preparar la troika con buenos caballos, me llevars a Kiev. Como t mandes, madrecita...! Ya estaba vestida y con el grueso abrigo de piel sobre los hombros, cuando Natacha Maslova, cansada de esperar, llam con suavidad a la puerta. Lisa no tuvo ms remedio que recibirla. La mir con curiosidad. Natacha no era una campesina, aunque sus botas altas, su corta falda y el pauelo de seda que haba dejado resbalar de su cabeza al cuello, parecieran sealarla como tal. Su lenguaje, sus modales, sus bien cuidadas manos, su rostro arreglado con esmero, el discreto perfume que exhalaba, todo indicada en ella a la mujer de mundo, culta, desenvuelta, educada, con cierto aire de superioridad que se acentuaba en una sonrisa benvola. Poda tener treinta o treinta y dos aos, y su rostro era hermoso, su figura arrogante. Permtame saludarla, seora exclam gentil; o decir que haba mandado preparar un trineo y no quera volver a Nikolay sin estrechar su mano... Observ asombro en el rostro de Lisa, y prosigui: Nikolay es otra gran propiedad de los Kareline, en tierras de Ukrania. Colinda con sta, queda a diez y ocho verstas de aqu, y es la granja agrcola ms hermosa de Rusia. En ella Alex hizo sus famosos ensayos sobre modernas formas de cultivo y all todo es tan nuevo como viejo es aqu, en Kareline. Ah! exclam solamente Lisa, con algo de fastidio. De manera que va hasta Kiev? interrog sin dejar de ser amable. S... y ms lejos an. Hasta mi casa. Si eso quiere averiguar, ya lo sabe. Vuelvo a mi casa. Y no me interesa Nikolay, ni Kareline... Lo siento... y estoy segura de que si dominara un poco sus nervios, se sentira mejor hablndome, desahogando su corazn. No con usted, que es para m una extraa...! Y perdneme, pero no tengo ganas de hablar con nadie.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No puedo imponerle mi simpata, desde luego. Pero lamento que quiera huir de Alex. Lo estimo y lo respeto tanto! Lo conozco desde los tiempos malos, cuando en Pars suframos los dos el destierro. Me imagino que l se ha mostrado un poco salvaje con usted, pero debo decirle que cuando Alex se porta as, es que tiene destrozada el alma, y ms que odio merece piedad... Encendi tranquilamente un cigarrillo, despus de ofrecer la pitillera de plata a Lisa, y sta, rehusando, entrecerr los prpados, creyendo sentir por un instante junto a s a Alex, y el recuerdo de sus besos de fuego pas sobre ella hirindola, ruborizndola, y tambin encendiendo su alma. Tan terrible le parece a usted vivir junto a Alex? pregunt con suavidad. Peor que la muerte! respondi casi sin darse cuenta. Natacha iba a replicar, cuando un ruido inusitado las distrajo. Katia llegaba con los dems siervos, y pidi permiso para ir a besar las manos del ama. Relat que llegaba ya una tempestad de nieve, y que milagrosamente no los haba alcanzado en el camino. Natacha sonri dbilmente. No puede marcharse! advirti a Lisa, que plida, haba escuchado a Katia. Kolia lleg minutos despus, diciendo que todo estaba listo para la marcha, pero que le pareca una temeridad. Los dos siervos y Natacha trataron de disuadirla. Fue hasta la ventana y contempl el paisaje desolado; todo pareca inmvil en el viento, pero en el horizonte lejano, nubes plomizas, espesas como montaas se agrupaban avanzando, y a ras de tierra, justamente por el lado del camino de Kiev, todo se cerraba como en una inmensa nube de nieve y aire. Bien, aguardar unas horas murmur con angustia. Tuvo que soportar la pltica de Natacha, enterarse de que haba estudiado medicina, veterinaria, letras, filosofa; que era libre, no esclava, pero que como tal trabajaba feliz para Alex Kareline, puesto que cuando se encontraba desamparada, l le haba tendido la mano, confindole su finca ms preciada. Un da Alex dio conmigo. Me haba buscado durante mucho tiempo segn me dijo. Me busc porque saba mi desgracia. Me conoca lo bastante para no ofrecerme dinero ni ayuda. Me llam para que lo ayudase. No es posible ser ms generoso, como usted ve... Lisa no hizo ningn comentario. Natacha no se desanim por aquel silencio casi hostil. l acababa de adquirir todas las tierras anexas al viejo principado de Kareline, cientos de hectreas de las ms frtiles tierras de Ukrania para sus experimentos sobre cultivos, me ofreci un sueldo... acept. Cuando llegamos todo estaba por hacer, y lo hicimos. Ha debido ser usted una preciosa colaboradora en la voz fra de Lisaveta temblaba la irona; pero tampoco entonces Natacha se dio por aludida. Pareca muy interesada en enterar a su impaciente interlocutora de sus actividades pasadas y presentes. Por lo menos pude usar lo poco que haba aprendido, y aprender mucho ms frente a las dificultades. Dos o tres epidemias y las cifras alarmantes de mortalidad infantil entre los campesinos acabaron de hacerme realmente doctora. Los cien mil males que acosan al ganado mal atendido me dieron el verdadero ttulo de veterinaria. Las largas noches de nuestros inviernos, en una finca aislada de toda ciudad, como Nikolay, me permitieron realizar realmente el estudio de la Filosofa... sonri con suficiencia; en fin, creo que he hablado demasiado de m... Me encantara que hablara usted un rato de s misma. Lisa hizo un gesto de fastidiosa indiferencia.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Al contrario de la suya, en mi vida no hay nada interesante. Una vida intil, vulgar, como yo misma. No creo que Alex sea capaz de amar a una mujer vulgar. Ni yo creo que Alex me haya querido nunca. Pero eso entra en el tema que no deseo tratar, Natacha Maslova. Se puso de pie, sacudida por la nerviosidad incontenible que un momento distrajera la charla de Natacha, y dio unos pasos sin rumbo por el enorme saln hasta ver un brillo de maderas pulidas en uno de los rincones ms oscuros. Un piano! exclam atnita, hay un piano aqu... Tiene ms de cien aos en la casa explic Natacha; era de la madre de Pablo Kareline o de una de sus tas, pero est muy bien conservado. Y en Nikolay tenemos dos... cuando van a afinarlos, hago que vengan tambin aqu para mantener ste en buenas condiciones; quiere tocar un poco? Tengo entendido que es usted una verdadera artista. Alex me lo deca en la nica carta que me escribi sobre usted... su boda... su amor... Lisa no se movi, y Natacha volvi a sonrer, segura de s misma; la msica de un piano ayuda a pasar la tempestad... Sin contestar, como si no hubiera odo a la otra, se encamin de nuevo hacia la ventana que daba sobre el camino, pegando a los cristales helados la frente enfebrecida. Afuera todo era nieve y viento, torbellinos como de plumas bajaban del cielo plomizo; pero ya no se senta desesperada, y el anhelo furioso de huir iba como murindose sobre su corazn, mientras un llanto suave, silencioso, tibio, subi a sus ojos y rod por sus mejillas como un blsamo sobre una ancha herida. Natacha no la miraba; se haba sentado frente al piano y tocaba, bastante mal, pero Lisa no pretendi interrumpirla, contenta de no or ya su charla ni de sentir sus ojos sobre ella. La tormenta de nieve dur an dos das. En la maana del tercero, un sol de invierno, plido y mustio, penetr tras los dobles cristales y las rotas persianas de la alcoba de Lisa, baando con sus rayos el viejo lecho endoselado. Un hondo silencio reinaba en toda la enorme mansin, cuando se levant perezosamente, tom el desayuno servido por una de sus jvenes y calladas doncellas, escogidas por Katia, y sali al pasillo alto, cuya baranda daba sobre el ancho vestbulo. Kolia... Kolia! llam. El criado acudi, y slo con verlo, supo lo que iba a decirle. Buenos das, seora! El amo vino... est all! Sinti de pronto como si la respiracin le faltara, y qued inmvil, por un instante, mientras Kolia, desbordante de alegra le explicaba que se haba tenido que acoger a un refugio en el bosque... Imposible que caminara con la tempestad de nieve. En ese momento tomaba un bao. Le avisara que la seora haba despertado. No dijo vivamente Lisa, reaccionando. No le digas nada! Dispn la troika, no creo que haya ya ningn inconveniente para salir... La voz se apag en sus labios. Bajo el arco del vestbulo estaba Alex y a una mirada suya, Kolia desapareci. Calmosamente el Prncipe vaci su pipa, la guard en el bolsillo, y se acerc a la mujer que lo esper trmula, haciendo lo posible por parecer serena. Fue una sorpresa para m saber que todava estabas aqu! dijo con tono helado. Pens que no estaras ms tiempo que el necesario para mandar enganchar la troika. Eso era lo que t deseabas? pregunt ella, ya duea de s.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No digo que lo deseara, sino que lo esperaba. Cruz frente a ella sin mirarla, hasta llegar al rincn junto al fuego, tan bien dispuesto por Natacha, y qued recostado en la repisa de la rstica chimenea, iluminado por el resplandor rojizo. Se agradece un buen fuego cuando se han pasado tres das a la intemperie. Bien se conoce que Natacha Maslova est aqu... Acrcate, y dime lo que tengas que decirme. No tengo nada que decirte, ni he aguardado tu regreso. La tormenta de nieve me impidi salir, pero acabo de pedir a Kolia que enganche la troika para que me lleve hasta Kiev. Siento decirte que no sers obedecida. En mi ausencia tus rdenes deban cumplirse al pie de la letra; pero estando yo aqu, ningn siervo har nada si yo no lo mando. Entonces te ruego que lo ordenes... No... has perdido la oportunidad de irte. No es culpa ma si no la aprovechaste. Y debe ser culpa ma la tormenta de nieve Lisa se irgui, sonriendo irnica. Es que tratas de burlarte de m? Anoche ces la tormenta. Podas haberte ido temprano; pero se conoce que Kareline no te resulta tan desagradable como yo tema. Todo me es odioso aqu... empezando por ti! Lo sabes bien! Yo hubiera preferido no encontrarte aqu, Lisa, por eso me fui, dejndote en libertad... pero han pasado tres das, y he tenido mucho tiempo para pensar, para pesar y medir cada palabra y cada gesto. Me retendrs aqu por la fuerza, entonces? Espero que no me obligues a llegar a ese extremo. Espero que comprendas que debes quedarte aqu, por algn tiempo al menos. El Zar no te dara un divorcio sin que adujeras causas graves. Tendras que acusarme, tendra yo que acusarte a ti, nos echaran al rostro puados de cieno, y creo que es preferible hallar otro camino. No s cul... Ya lo encontraremos. Dejemos pasar los das. A tu lado? En tu casa? En mi casa, s, y tan separada de m como nos lo permitan las circunstancias. Si es eso lo que tratas de decirme, puedes estar tranquila. No volver a tocar uno solo de tus cabellos. Mi venganza, mi triste venganza, puedo darla por cumplida. Cumpliste tu parte en el convenio, me pagaste lo que me debas! Ahora estamos en paz, y en paz llegaremos al fin; ese fin que anhelo tanto como t. Seremos libres, y nos olvidaremos mutuamente uno, de la existencia del otro... Con estudiada frialdad, sereno, como si quisiera ser slo perfectamente corts, agreg: Si te encuentras mal en Kareline, podemos ir a Nikolay; en el reino de Natacha Maslova todo tiene un toque femenino. Dispondrs de todas las comodidades que faltan aqu. Al nombre de Natacha, algo odioso se alz frente a Lisa: quiz lo que haba en ella de perfecto, de atractivo. Por su distincin, por su belleza, por su talento, y sobre todo, por su adhesin a Alex, volvi a sentir la repulsin que le produjera al conocerla. Un sentimiento inesperado y primitivo la sacudi de pronto. No dijo con firmeza; prefiero quedarme aqu. Si hemos de seguir soportndonos, ser mejor no tener testigos.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Como quieras, tal vez tengas razn. Y no te preocupes: la casa es bien grande. Te molestar lo menos posible. Tampoco pretendo echarte de aqu. Creo que este saln y un par de habitaciones de all arriba, son la nica parte habitable. No me importa verte... S aislarme, cuando quiero... En materia de confort no soy muy exigente, Lisa... sin contar con que en unos das se puede poner habitable todo un piso... Dio unos pasos para alejarse y se volvi a ella, Ah, una splica: no les interesa a los siervos de Kareline el estado de nuestras relaciones; te ruego, si no es pedirte demasiado, que cumplas con las frmulas exteriores en tu posicin de duea de esta casa. Hay cosas que los siervos esperan de ti. Puedes concedrselas y de paso te servir de distraccin. Pens que Natacha Maslova se ocupaba de todo... lo ha hecho en estos tres das. Debe volver a Nikolay. Pero no quiero imponerte ningn deber... Lisa iba a replicar, a prometer, pero ya Alex se haba ido. Otra vez sola en el saln enorme, se acerc al fuego que chisporroteaba, como a lo nico vivo de la gran casona silenciosa, como al nico amigo que debera acompaar su soledad.

Katia sirvi el t a Alex, mientras hablaba de mil cosas, entre otras, de su alegra de volver a Ukrania, al lado de su seor, ya que el fro, en Kerloff, era hmedo y desagradable... S, esos pantanos son odiosos confirm con rencor Alex, no s como pude pensar hacer nada all. Dar orden de que se abandonen los trabajos y todos regresen a Nikolay. Pero... y las fincas de nuestra ama? Las cuidarn Paula Petrovna y Dimitri... insinu burln. La madre del ama qued muy triste... el otro hijo se fue... Dimitri? pregunt atnito Alex. Qu dices? Parece que quiere ser militar; dicen que sent plaza de soldado, y que no quiso aprovechar la beca que le corresponda como hijo de coronel para ir a la escuela de oficiales. Increble! murmur Alex, encontrando de pronto excesivo su rencor. Despus de todo, no slo tenan culpa Dimitri y su madre. Sin embargo, quiz porque se encontraba responsable, replic con dureza: no vuelvas a hablarme de Paula ni de su hijo, Katia. Muy bien, padrecito... Ms tarde tuvo que recibir a Natacha, y prometerle que ira a hacer una visita a Nikolay. Rehus corts, pero firme, hablar sobre su problema ntimo, y Natacha slo comprendi, por sus frases cortadas y rencorosas, que lo que ms le dola, era haberse dejado engaar, y que aunque quera disimularlo, amaba desesperadamente a Lisa. Mientras ellos hablaban, Katia haba ido a recibir rdenes del ama; pero sta, enterada de que Alex y Natacha estaban encerrados en la habitacin escogida por l como despacho, slo orden que se preparara un trineo; deseaba salir a tomar aire... se senta ahogar ah dentro. Katia obedeci y pronto Lisa estaba envuelta en su grueso traje de viaje, llevando sobre los hombros el abrigo de piel, acomodada en un pequeo trineo arrastrado por un solo caballo, un animal magnfico que pareca impaciente ya por romper correajes y bridas. Ella mir con rencor las ventanas del ala izquierda, all donde saba juntos a Alex y a Natacha, y pidi a Kolia que hiciera correr al caballo, pues quera tardar muchas horas en estar de regreso. Katia le haba dicho que los
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS siervos pediran permiso al amo para seguir la fiesta por tres das ms, y el recuerdo horrible de la noche de su llegada la haca estremecer. No poda imaginar que al otro lado de la ventana, bien lejos de la fiesta para la que tuviera que dar permiso, Alex la haba visto partir. Sus labios se apretaron, su ceo se frunci en gesto de violento desagrado, mientras una ligera mano femenina se posaba en su brazo... Pobre Alex! coment Natacha, mirando tambin por la ventana. No me compadezcas, es ridculo! protest con ira, y Kolia es un estpido. No debi enganchar el trineo sin consultrmelo... procede como si fuera siervo de ella y no mo; como hubiera procedido el imbcil de Boris si hubiese accedido a su splica de traerlo aqu. Quieres que enve un jinete a detenerlos? Conoces poco a Lisa si supones que har caso a un sirviente. Ir yo mismo... Han tomado mal rumbo... tendrn que cruzar el bosquecillo... Me imagino que Kolia no llevaba siquiera una escopeta. S, Alex, la llevaba asegur suave Natacha. Bien claro lo vi... y creo que exageras. Llamo al intendente? Si hay algo que ordenar, lo ordenar yo mismo, Natacha... Di permiso para la fiesta, vamos all... Me parece que no ests de humor para fiestas, Alex. Tal vez fueron la msica y las canciones lo que la hicieron huir de aqu. Bueno, no hablemos ms de ella. Vamos a divertimos. Hace tiempo que no oigo las canciones de Ukrania. Sali, seguido por Natacha, y dio instrucciones a Volodia, su intendente, para que alegrara la fiesta, abriendo la bodega, para que todo el mundo bebiera como la noche de su boda. Fingi alegrarse ante la idea y el permiso pedido de seguir celebrando sus bodas, como era la tradicin, y se mezcl con sus inferiores, que lo aclamaron gozosos. Quera olvidar a Lisa; y ella quera olvidar lo que suceda en el viejo palacio. La haba arrullado el ruido de los cascabeles y haba cerrado los ojos, pero de pronto la despert una sacudida violenta, volvindola a la realidad. El trineo se haba detenido frente a los primeros pinos cubiertos de nieve que formaban la entrada del bosquecillo. Tras asegurar las riendas, Kolia salt del pescante hasta la nieve blanda. Observ el vehculo y se volvi a Lisa. No te has dado cuenta de nada, madrecita? El caballo resbal y de milagro no nos hemos ido barranca abajo. Y es que viene cojeando desde hace un rato. Traer una herradura floja... Se agach, enderezndose despus de un momento. S, no s cmo hace este caballo para desprendrselas. Tendremos que ir hasta el refugio para encender fuego... En este tiempo la noche cae enseguida... Lisa mir a todos lados, como si slo en aquel instante se diera cuenta de la terrible soledad del sitio. El horizonte era una lnea sutilsima donde el suelo cubierto de nieve y el cielo nublado se confundan, como a travs de muchos velos. No se divisaba ni el techo de una cabaa, ni una columna de humo indicando la proximidad de una isba. El bosque mismo pareca silencioso y hostil. Kolia trat de reparar el dao provisionalmente, pero no fue posible. Y el fro era tan intenso, que el animal se pona nervioso y los dedos del siervo se agarrotaban, volvindose torpes. Pidi a Lisa que sujetara las riendas mientras juntaba algunas hojas secas para encender una hoguera. Se
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS alej unos pasos. Las manos de Lisa, que tambin temblaban de fro y de ansiedad, no pudieron detener la fogosa impaciencia del animal, que arranc al galope. Kolia corri tras el trineo y Lisa dio un brusco tirn para contenerlo. El brioso animal se par en dos patas volcando el ligero vehculo que arrastr luego, por entre los rboles, mientras Lisa rodaba sobre la nieve. El tronco de un rbol gigantesco le impidi seguir rodando hasta el barranco. Un instante qued atontada por el golpe, despus se incorpor, ayudada por Kolia, mirando el caballo que se alejaba golpeando el trineo contra los troncos ya lejanos. Kolia, aterrado, quiso alcanzarlo, pero fue intil. El caballo haba ganado demasiado terreno, se alejaba cada vez ms de prisa. En uno de los tumbos, rompi la barra que lo sujetaba al frgil trineo, y ya sin la carga, continuo a galope tendido. La noche envolva la tierra; Katia se acerc por tercera vez al prncipe, dicindole, con inquietud. Seor... el ama no ha vuelto... Alex hizo un esfuerzo para contener su ansiedad, y fue hasta la biblioteca destartalada y silenciosa. Katia lo sigui. l dijo: Ya volver... no fue sola. Kolia iba con ella trat de tranquilizarse a s mismo, hablando a la sierva. Llevan una buena escopeta, y nuestro mejor caballo. Si Lisaveta ha querido hacerse la interesante es bueno que entienda que pierde su tiempo conmigo. Seor, no hables as... gimi Katia juntando las manos suplicante. Es casi media noche. Tal vez Lisaveta se fue para siempre, Katia replic con voz sombra. No sabes que quera huir de m? No seor. S slo que estaba muy triste. Le molest verte con Natacha Maslova sin ocuparte de que ella exista. No llevaba maletas, nicamente busc aire... que le faltaba aqu dentro... Manda a alguien a buscarla... Te lo suplico. En ese momento, Volodia, el intendente, entr sin pedir permiso, angustiado, avisando que el caballo haba vuelto solo, rotas las bridas y un trozo de lanza de trineo colgndole de los correajes. Katia lanz una exclamacin de horror. Alex ya no escuch lo que segua diciendo Volodia; corri hacia el patio de las cocheras, seguido de sus dos servidores. Natacha le sali al encuentro, alarmada al ver que se dispona a salir. Se aferr a su brazo. Una luna clarsima asomaba en ese instante, baando los campos blancos, volviendo como el ncar la sbana de nieve sobre la que se destacaban profundas las huellas del caballo que acababa de llegar. En estas noches claras salen los lobos, Alex! grit Natacha, No pensars ir t! Manda...! Alex la rechaz con brusquedad. Natacha por poco cae al suelo. Claro que ir yo mismo! Precisamente porque pienso en los lobos! Pronto... la escopeta... Yo ir contigo, seor indic Volodia. Todos duermen borrachos! Slo hay tres o cuatro que podrn venir... Kareline ya estaba sobre el caballo y corra, mientras Volodia y los dems siervos se disponan a seguirlo.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Cuando entr al bosque, escuch los aullidos de los lobos y se estremeci de angustia. Tambin los escuch Lisa, quien pregunt a Kolia, ya casi desfallecida, despus de caminar por horas sobre la nieve. Son los lobos, verdad? S, madrecita... pero ya estamos cerca del refugio... Vamos... no te detengas, moriramos de fro, y nos devoraran los lobos. No, Kolia, no puedo moverme ya. Estoy entumecida; t s, vete... sigue, salva tu vida. Vale mucho ms que la ma... A m no me importa nada morir... Tengo seis tiros. Matar uno cada vez que se acerquen... as podremos llegar al refugio. Haz un esfuerzo. No puedo dejarte. En ese caso, morir contigo. Lisa, extenuada, sin fuerzas ya, se dej caer sobre la nieve blanda, bajo el precario abrigo de dos cados troncos de rbol. Sus ojos sin lgrimas miraban la ancha llanura que la luna iluminaba, con la indiferencia amarga de los que ya no aman la vida. Kolia, muy plido, temblando la escopeta en sus manos, clav los pies en la nieve, junto a ella. Los aullidos de los lobos se acercaban; se agitaban las sombras entre los rboles y se vea ya el brillo fosforescente de los ojos de las hambrientas fieras. Lisa se estremeci. No la aterraba la idea de morir poco a poco, sobre la mortaja blanca de la nieve, pero aquellos aullidos la hacan comprender que tendra una agona espantosa. Kolia se ech la escopeta a la cara, apuntando, y su disparo abati al ms audaz de los lobos, que se haba acercado. Kolia, cuando te queden dos tiros, ser mejor acabar... me matas y te matas. Sera horrible ser devorados por los lobos. No, madrecita; eso seria un pecado... El seor mandar a buscarnos. Ni se enterar. Kareline est de fiesta. Lo has olvidado? Y el amo ser feliz cuando yo muera. T tienes mujer, hijos... Slvate, Kolia, brete paso hasta el refugio con los tiros que te quedan... La manada atacaba de frente, de costado. Kolia volvi a disparar y err uno de los tiros. Por un momento, los lobos retrocedan, para volver despus en busca de la presa. Las balas se agotaron. Kolia, desesperado, se sent sobre uno de los troncos cados, para esperar la muerte. Lisa se irgui de pronto. Escucharon disparos, galope de caballos. La voz de Alex, desesperada, angustiada, llamaba. Lisa! Kolia! Ella call, desvanecida, sobre la nieve. Kolia grit con todas sus fuerzas, para indicar el sitio donde se hallaban. La manada se alej dndoles tiempo a huir. Volodia y los siervos haban llegado tambin y Alex tom en sus brazos el inanimado cuerpo de su esposa, atravesando el bosque a galope tendido. Solt las riendas y con sus speros guantes de lana frot las mejillas, las sienes, las manos de Lisa, echando sobre el rostro su aliento clido, la oprimi contra su corazn como en un ansia desesperada, besndola con angustia mortal, sintiendo que a sus ojos se agolpaban las lgrimas. Al fin, un gemido ahogado le hizo comprender que Lisa viva. La apret ms contra su pecho, mientras las espuelas se clavaban feroces en los ijares del caballo que pareca volar sobre la llanura blanca. Poco despus Natacha, serena, tranquila, con una leve irona en el fondo de sus palabras, calmaba la ansiedad de Alex.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Nada, no hay peligro... un bao de agua a cuarenta grados, una buena friccin de alcohol con un pao, un buen vaso de ponche cargado de coac que le hemos obligado a tragar, y podemos decir que no ha pasado nada. Quieres entrar a verla? No! neg casi con horror. No se dar cuenta de tu presencia, te lo aseguro. Por qu no la dejas volver con su madre? Nunca! Jams! Me jur no volver a dejarla ver a su madre. La odias... A veces me parece que odio al mundo entero. Pero a Lisa no la odias, Alex. Qutate esa idea de la cabeza. Alex la apart bruscamente, entrando con decisin en la alcoba, cuando Katia y Aniuka ponan sobre Lisa la ltima manta. La contempl con ternura, pero al notar que los prpados se movan, contrajo el ceo, y los ojos verdes vieron un rostro feroz, plido, una boca que se cerraba en altanero gesto de desdn. No habl con amabilidad. Repiti que le pareca descabellado el paseo, y que Kolia pagara por ella. Lisa pidi que no le hicieran nada. El culpable no era el siervo. Alex se mantuvo inflexible y Katia tuvo que intervenir, para rogarle que no le hablara en aquel tono. Alex se volvi hacia ella, molesto. Pareces tan afecta a tu nueva ama como Kolia, Katia. S, padrecito afirm la sierva, y si por eso vas tambin a castigarme... Basta de tonteras, no te muevas de su lado y ocpate de que se alimente mejor de ahora en adelante. Lisa lo vio marchar, con emocin extraa; todo a su alrededor pareca un sueo y tambin como en sueos recordaba escenas pasadas: la llanura blanca, los aullidos de los lobos, la muerte muy cerca; la figura altiva y gallarda bajando del caballo, y despus, los brazos de Alex estrechndola contra su pecho, los labios besndola con pasin desbordada. Alex haba llamado a Kolia y ste cont cuanto sucediera, sin dejar de repetir hasta las frases dichas por Lisa. Su empeo de que l se salvara. El gesto de Kareline era pensativo y grave. Por sus ojos pas como una sombra de dolor: ella haba dicho que no le importaba nada la vida; que prefera morir. Pasado un instante, Alex sacudi la cabeza y brill de nuevo en sus pupilas el fuego sombro que pareca consumirle el alma. Sac de sus bolsillos un puado de monedas y las entreg al siervo. Toma dijo, de parte de tu ama. Ella juzga que en lugar de latigazos, mereces recompensa... Ya entrars a besarle la mano cuando est mejor... Ella agradece tu lealtad... Mir a Kolia, inclinado ante l, y puso una mano sobre su hombro. Gracias... tambin yo te las doy! concluy, dndole la espalda, para ocultar su verdadero sentimiento a los ojos asombrados del siervo.

Katia se alegr, viendo a Lisa sonrosada, repuesta del todo del incidente de la noche anterior. Toc sus pies para convencerse de que el peligro de una parlisis haba pasado y la reprendi suavemente. Por qu hiciste esto, madrecita?
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Tena horror de estar en la fiesta, Katia confes. La fiesta se acab pronto, anoche... y diste un susto al amo! Se alarm mucho? interrog con inters. Oh, s! Estaba furioso contra el pobre Kolia. Qu le hizo? Nada... An crees que el amo es capaz de ser cruel con un viejo siervo como Kolia? l es violento, pero generoso como un nio bueno. Es que no lo sabes t que duermes en sus brazos? Una oleada de rubor le encendi las mejillas a Lisa, estremecindola con una indefinida sensacin de angustia, de placer, de espanto. De pronto, sinti el deseo casi irrefrenable de ver a Alex, de escuchar su voz, de mirarlo cerca de ella. Llama a Aniuka pidi, voy a levantarme... tomar abajo el desayuno. Estoy perfectamente, no tengo por qu seguir en la cama. Pero no encontr a Alex en el comedor. Estaba solamente Natacha, quien la inform de que haba desayunado con Kareline, y de que ste se haba marchado a recorrer la propiedad. Por segunda vez el dilogo entre las dos mujeres no fue amable. Natacha hablaba de Alex como de algo propio, de algo que le perteneca en gran parte, cuando menos, por su adhesin, por su afecto. Lisa la hiri sin proponrselo, al admitir que Katia serva sin bajeza, como lo hacan otras, que llegaban a repugnar. Pero Natacha no se daba nunca por aludida, y procuraba que Lisa comprendiera que no slo era servidora de Kareline, sino su consejera, su amiga dilecta. La vuelta inesperada de Alex interrumpi aquel dilogo que poda terminar en un disgusto serio. Kareline pidi a Natacha que hiciera un inventario, slo para alejarla, y cuando qued solo con Lisa, murmur, aparentando indiferencia. Veo que por fortuna tu estado es inmejorable. No pens que te levantaras tan temprano. Ella no contest. Lo mir como queriendo convencerse de que segua siendo un extrao, sin lograrlo. El recuerdo ardiente de sus caricias estaba demasiado vivo, demasiado fresco en su alma y en su carne. Lo mir sorprendida de no haber advertido antes que era arrogante, gallardo, varonilmente hermoso, que haba un encanto especial hasta en el sello de fiereza impuesto en sus pupilas, hasta en el fro desdn con que afectaba tratarla. Hoy el tiempo est esplndido sigui diciendo Alex; si realmente ests repuesta, podramos llegar hasta la aldea, saludar al Pope, y darles a esas pobres gentes la alegra de conocer a la nueva ama. Iba a hacerlo yo solo, pero si no te molesta demasiado... Me arreglar enseguida respondi. Ests bien as. No me gusta esperar. Slo el tiempo de subir a ponerme un abrigo... si es posible... Claro... y tambin de desayunar. Mandar que te sirvan algo... Llam a Kolia y le orden que enganchara la troika pequea, con los tres mejores caballos. Guiara l mismo. Para que Lisa no tuviera que subir, Aniuka deba bajar su abrigo y sus guantes, as como su gorro de pieles. Pensando que era demasiado amable, advirti. En la aldea no hay ms que mujiks... Incluso el Pope es un campesino... todos lo somos aqu, excepto t, por supuesto... que nos mirars como a una banda de salvajes. Por eso huiste ayer. Te asustan nuestras fiestas, verdad?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No tengo ningn buen recuerdo de la nica que he presenciado replic ella lentamente, mirndolo a los ojos, y Alex enrojeci, apretando los labios; sin embargo, sonri casi desafiante, se acerc a ella, y sujetando sus muecas con brusco y repentino ademn, murmur. Supongo que tendrs el recuerdo ms desastroso de esa noche, sabiendo como s que no te inspiro sino desprecio y asco. Bueno es que sepas que esa noche ejerc mis derechos de esposo, como podra ejercerlos en cualquier momento, gstete o no, mientras el Zar no rompa el lazo que nos ata por sus ojos pas una sombra, y su voz no pudo dejar de ser apasionada al proseguir : en este momento podra, si quisiera, estrecharte en mis brazos, y besar tus labios hasta hacerlos sangrar... podra maltratarte como cualquier mujik hace con su mujer legtima; pero no tengas miedo, no volver a entrar en tu alcoba ni a atormentarte con mis caricias. Comprendo lo que debes sufrir perteneciendo a un hombre, cuando es a otro a quien amas, por muy salvaje que sea yo... Lisa haba palidecido intensamente. Se libr de la dolorosa presin que dej marcas crdenas en sus muecas. l, sin saber por qu, encontraba un extrao placer en seguir hablando con dureza. Lo que tengo que reprocharte es que no hayas sido franca... Qu necesitabas para salvar a tu padre? Un puado de rublos? Los hubiera dado con placer, sin necesidad de engaos y farsas! Yo no los hubiera aceptado como una limosna! replic ella, desafiante tambin. Corri, escaleras arriba. Alex qued inmvil, con los puos apretados. Su ira se disolvi en dolor y pens con angustia: Odio, slo odio puede haber entre nosotros dos! Ella entr corriendo a su habitacin, y Katia fue a consolarla. Sobre sus odos verti palabras que queran secar las lgrimas ardientes que mojaban su rostro plido. Hablaba con el tono de dulce fervor que tomaba al referirse a Kareline. l la quera... la adoraba. Katia lo saba tan bien! Cuntas veces le haba llamado su reina, su pequea tirana! Con qu amor haba cultivado las flores para envirselas con cartas apasionadas! Lisa, a medida que hablaba, dejaba secar las lgrimas, tensa, angustiada. Le suplic que callara. Es que no sabas que te amaba? pregunt sorprendida Katia. Tal vez de palabra no logr decrtelo, pero en sus cartas... Lisa se puso de pie, alejndose unos pasos de la anciana. El rencor de momentos antes dio paso a una inquietud desconocida, como un sentimiento de culpa. Acaso tena razn Kareline al decir que habla sido indigno el engao. Pero no pudo sumirse en sus pensamientos. Kolia llam para advertir que el amo la aguardaba en la puerta principal, para ir a la aldea, y tras l lleg un siervo llevando el desayuno. El amo dijo que comieras, madrecita... y que no se ira sin ti. Katia la oblig, con ternura, a sentarse a comer. Ms vale que lo complazcas... murmur. Que lo obedezca, querrs decir! corrigi con irona Lisa. Es igual, madrecita. Se pondrn tan contentos en la aldea cuando puedan verte por fin. Creo que hace cuarenta aos que no hay en Kareline un ama de verdad. Baj la vista, como si un viejo recuerdo la avergonzara. Por su rostro prematuramente surcado de arrugas, pas una sombra extraa que captaron los ojos de Lisaveta, fijos en l con repentina
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS curiosidad. Quiso saber lo que quera decir Katia y sta explic que la ltima ama haba sido la abuela de Alex. Su madre, una sierva, a quien el hijo le fue arrebatado, no poda aspirar a ser la princesa Kareline. El padre de Alex la haba tratado con la mayor crueldad, y suponan que haba sido asesinada. Pero eso no es cierto... slo la haban maltratado, apedreado... Call, y Lisa comprendi que sufra, por alguna razn desconocida. Muri cuando Alex era un nio, verdad? pregunt. As es. Rara esa historia; de qu muri la madre de Alex, Katia? Muri, madrecita, porque mientras ella viviera, el seor Alex no poda ser prncipe. Y, de qu sacrificio no es capaz una madre? Advirti que el desayuno se enfriaba. Lisa comprendi que no hablara ms, y en silencio, dcil, comi. Poco despus estaba junto a Alex, en la troika, a la que subiera sin pronunciar una palabra, y l, imitndola, tom las riendas y el ltigo, guiando el fogoso tiro sobre los campos blancos. Muy juntos en el asiento estrecho, las piernas de ambos bajo la misma manta, Lisa senta el contacto de su cuerpo musculoso y duro. Gozaba inconscientemente de aquella sensacin de calor y proteccin que le produca estar a su lado. Sin proponrselo, record las palabras de Katia, pens en el amor de aquel hombre, convertido ahora en odio, en rencor, y pens tambin que acaso pudiera justificarse. Alex murmur, creo que no te falta razn: fue indigno el engao de que te hicieron vctima los mos. No trato de excusarme, pero quiero advertirte que yo tambin fui a ti engaada. Y no poda suponer que t creas que te amaba, habiendo cruzado slo contigo una docena de palabras. Se me dijo que estabas conforme con todo... Alex se estremeci. Como una intensa quemadura, le ardi la idea de que ella pensara que no le importaba que hubiera sido de otro hombre antes de ir a sus brazos, y hubo un brillo feroz en sus ojos; sin embargo, nada dijo. Lisa, que no recordaba ya sus locas palabras, dichas en un instante de desesperacin, prosigui serena. Dispnsame. S que ahora es tarde para hablar de esto; pero quiero que las semanas o los meses que vivamos juntos, lo hagamos del modo menos desagradable posible... me gustara aclararte algo... Aclralo grit casi l, duro, helado, pero termina pronto! Yo ignoraba nuestra ruina. Fui la ltima en enterarme. Amaba a un hombre pobre y no vea inconveniente en ser su esposa, puesto que contaba con mi fortuna personal. Lo quera desde que era una nia... El da que te vi por primera vez haba ido a pedir mi mano... Saba que mi padre slo quera mi felicidad; mi madre impidi que Fedor llegara hasta pap... Y fue ella quien se dio maa... para alejarlo; despus interceptaron cartas y evitaron que yo hablara con l. Se cre a mi alrededor una situacin que me cercaba como crculo de dolor, de despecho, desilusin... y angustia, por el estado de mi padre. Mi madre me habl de ti en forma que pens que podramos casarnos y vivir en paz, puesto que t no exigas de m ms de lo que poda darte. Mi corazn no entraba en el contrato. Yo estaba dispuesta a ser una esposa sumisa... Comprendes ahora? Comprendo murmur con voz sorda. Acaso fui una estpida al pensar que por tan poco ibas a darnos tanto, pero la verdad es que no pens nada. Me dej arrastrar. Lo dems, ya lo sabes. Me odias ahora porque he destrozado
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS tus ilusiones, pero espero que despus de haberme escuchado, cuando menos dejars de despreciarme. Se cubri el rostro con las manos, rendida por el esfuerzo de aquella confesin, mientras Alex contena el impulso de estrecharla entre sus brazos, de secar con sus besos las lgrimas que vea asomarse entre los dedos trmulos, pero al fin triunf su voluntad. Casi con voz serena, le respondi. Seca esas lgrimas y tranquilzate. Es lstima que no hayamos podido hablar y aclarar esto antes de la boda. Ahora entiendo que me hayas tratado como a un mujik y que me odies. No te odio ya asegur tmidamente. Menos mal. Entonces, nos toleraremos mejor. Hizo correr ms a los caballos, sin mirarla. Lisa, a su lado, inclin la frente, sintindolo tan cerca y tan lejos, como cuando se mira una estrella reflejada en el agua. La aldea era pequea y pobre, casi miserable. Viejas isbas de madera aplastadas por el peso de la nieve, bordeaban las calles tortuosas de piso desigual. A pesar del intenso fro, todos aguardaban en la puerta, y saludaban inclinndose, mientras pasaba la troika, que se detuvo hasta llegar a una pequea plaza frente a la que se alzaba la iglesia, anexa a la cual haba un viejo edificio por cuya portada campesina penetraron hasta un patio cuadrado. El Pope sali a recibirlos dndoles la bienvenida. Bes las manos de la princesa y los hizo entrar a su casa, mientras aseguraba que la esposa de Alex era joven y bella como los ngeles. El Pope era un hombre alto y delgado, de barba blanca como la nieve, ojos inteligentes y vivos, sonrisa cordial. Sus modales respetuosos y humildes en poco se diferenciaban, en efecto, de los de cualquier campesino de Ukrania, y Lisaveta miraba con pena sus hbitos rados y la pobreza de su casa. Habl de la esperanza que le daba la presencia de Kareline en aquellas tierras tantos aos abandonadas. El Prncipe prometi, distradamente, ayudar y socorrer a los miserables campesinos, y lleg a ofrecer enviar un mdico de Kiev. Despus, el anciano pidi noticias de Katia, y se alegr al saber que estaba en Kareline. Alex advirti que desde ese momento, no sera ya Natacha quien mandara limosnas, sino la Princesa, y ofreci que enviara a Katia, si el Pope deseaba verla. Pero Lisa le pidi que fuera a visitarlos y el anciano acept, conmovido y agradecido. Sali un momento dejndolos solos, para disponer el t, y Lisa se sorprendi al ver rencor en los ojos de Alex. Por qu haba abandonado as a los siervos de Kareline? l explic, con exaltacin, que all haba nacido su madre y que esos siervos eran los que la haban matado, para adular al amo. El Pope nada tena que ver con aquello, puesto que ni siquiera haba conocido a su madre. Al da siguiente el Pope aprovech la invitacin de Lisa y se present en Kareline. Katia fue a su encuentro. No quise bajar a la aldea dijo temerosa, mirando a todos lados, para convencerse de que estaban solos, no me atrev, padre, usted sabe por qu... Lisa haba visto llegar al Pope, y se detuvo sorprendida, al escuchar lo que hablaban en voz baja. Nadie hay que pueda reconocerte ya en la aldea, Katiuska; el viejo amo desterr a muchos de los de entonces. Otros han muerto, quin puede reconocer en ti a la sierva madre de Alex...? Te veo bien... has hallado al fin la paz del alma? Soy demasiado dichosa, padre. Alex odia a todos los de Kareline por mi causa, y acaso sea eso lo nico que me aflige... Pero yo no soy ms que una sierva a su lado, y no puedo decirle la verdad.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Lisa lleg hasta ellos, disimulando lo que senta. Volvi a ofrecer al Pope su ayuda y lo hizo sentar junto al fuego, y llam a Aniuka para que sirviera el t y algunas golosinas. Oblig a Katia a sentarse a su lado y a compartir con ellos el refrigerio. Alex me dijo que en Kareline todos ramos campesinos, Katia. Yo tambin lo soy ya. Dame el gusto de estar contigo as... como en familia. Eres muy buena, madrecita murmur conmovida Katia, teniendo que aceptar la cariosa orden de Lisa. Pero Alex entr en ese momento, rompiendo el encanto de aquella apenas iniciada intimidad. Salud al Pope y Katia se alej con rapidez. Vi a Sacha, su cochero y compaero, en el patio, padre dijo. Pens naturalmente que estaba usted aqu charlando con el ama. Me alegro de encontrarlos juntos para advertirles que no hagan demasiados proyectos. He resuelto que maana salgamos para Nikolay.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

C CA AP PT TU UL LO O0 04 4
El viejo Pope abri los brazos en un gesto de absoluta desolacin. Lisaveta mir a Alex totalmente desconcertada, tratando de adivinar qu pensamientos eran los que se agitaban bajo aquella frente despejada y altiva. Al fin se decidi a preguntar. Iremos a Nikolay, nosotros? Pens que era Natacha Maslova quien se marchaba... tena entendido Alex cort su frase, algo seco. Las temperaturas bajarn ms y ms y habr grandes tempestades de nieve. La casa de Nikolay es ms confortable, y tu salud es lo bastante delicada para que no nos permitamos jugar con ella. Es Natacha Maslova quien ha diagnosticado? pregunt con cierta ira Lisa, sin poder disimular ya su contrariedad. S, y opinamos igual en este caso. Lo siento por usted, padre. Tratndose de la salud de la seora, no hay nada que objetar. De todos modos, tendr usted cuanto le ofrec cuando estuve en la aldea. La seora se ocupar tambin de enviarle una cantidad que podr usted distribuir libremente sin que sea necesario que ella intervenga. De modo que no va usted a quedar defraudado en sus esperanzas. En ese momento lleg Natacha, advirtiendo que estaba lista la comida para el Pope. Tuvo ste que abandonar el cmodo asiento, dejar a medias el t que ya tomaba con Lisa y obedecer una sea amable pero enrgica de Alex. Cuando su esposa iba a seguirlo, la detuvo. Lisa tenia que comprender que por algo Alex no quera que hablara con el Pope. Se volvi hacia l para preguntar, pero se contuvo. Saba lo que le contestara. No tena deseos de que la aldea de Kareline gozara de la abundancia que haba en Nikolay. Sus viejos rencores haban triunfado una vez ms, no obstante que por un momento hiciera ofrecimientos. Irse de ah lo resolva todo. Sin embargo, despus de un instante de vacilacin, se atrevi a decir. Eres implacable! Entiendo que cuando sucedi todo aquello a tu madre, t no eras ms que un nio. Te aferras a un rencor absurdo. La realidad, ahora, no es ms que una: deseas irte y tu egosmo es lo bastante feroz para no pensar en nada ni en nadie. Quin habla de egosmo? Quien anhela remediar un poco el suyo, tratando de ayudar a los necesitados suave, persuasiva, dio un paso hacia l, y prosigui: por qu no me permites hacerlo, Alex? No pretendo que faltes al juramento que te hiciste de olvidarte por completo de las gentes de Kareline, no quiero que cambies tu lnea de conducta... Otras princesas visitaron la aldea, aliviaron la miseria de sus siervos, suavizaron muchas veces con su piedad de mujer lo que la dureza del amo por s sola habra hecho insoportable. No quiero que cambies las leyes, slo que me dejes tratar de ser til... Lo deseas de verdad...? A pesar suyo vacil, su mirada llena de desconfianza escudri el rostro de Lisa y hall en l una expresin tan dulce, tan sincera, tan humana, que apenas pudo resistir lo que era una splica en aquellos ojos verdes y profundos. Concretamente, qu me pides, Lisa? interrog.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Quedarme en Kareline. Escuchar al Pope, visitar algunas de esas pobres casas de que l comenz a hablarme, y si hay en realidad una cantidad asignada para limosnas de la princesa Kareline, sacar de ellas el mejor partido posible. Adems, tanto como de miseria, esas gentes padecen de ignorancia. No pretendo ser una sabia como Natacha Maslova, pero algo podra ensearles. Estoy segura de que Katia me ayudara con el mayor gusto. Probablemente... Katia, y Kolia, y Volodia, y el Pope... y hasta la propia Natacha si se lo pides. A ella prefiero no pedirle nada. Qu tienes contra Natacha? Absolutamente nada; pero supongo que tendr que volver a Nikolay. S, hacemos falta, tanto ella como yo. Qudate t en Kareline, ya que tanto lo deseas. Lleva a cabo tus propsitos. T... te vas? pregunt ocultando mal su disgusto. Habamos convenido en tolerarnos replic irnico; nos toleraremos mejor separados. Clav en el rostro de Lisaveta una mirada ansiosa y se estremeci de alegra al verla palidecer, temblar sus labios, luchar, para vencer su patente enojo. Supongo que te agradar muchsimo la noticia sigui diciendo. Voy a hacerte el regalo de mi ausencia. Por qu slo me nombras a m? Di ms claro que vas a hacerle el regalo de tu presencia a Natacha Maslova! Le dio la espalda y sali sin prisa, dirigindose en busca del Pope. Por un instante, Alex crey que se haba equivocado y que el disgusto de Lisa no estaba relacionado ni con l ni con su propsito, y ya iba a seguirla cuando entr Natacha. Aprovech la oportunidad para decirle que asignara diez mil rublos para limosnas a nombre de la princesa Kareline. Natacha no pudo menos que sorprenderse. Le pareci una cantidad exorbitante, mxime que conoca la aversin de Alex por la aldea, pero inmediatamente comprendi que el Prncipe deseaba complacer a su esposa. Un relmpago de despecho brill en sus bellos ojos, pero bien pronto cambi por otro de alegra fugaz al escucharlo. T y yo nos iremos a Nikolay. Lisa se quedar, por su propio deseo, aqu, en Kareline. Desde luego, no hay prisa para salir, pero nos iremos. No hay prisa? O es que no quieres alejarte de ella, Alex? T misma me dijiste que su estado de salud es delicado replic l con enfado. No ibas a mandar a Volodia a Kiev por todo lo que haca falta en Kareline? aleg a su vez Natacha, deseando irse cuanto antes en compaa del Prncipe. No prometiste al Pope una mejor atencin para los enfermos de la aldea? Por qu no mandas por un mdico? Si en realidad es eso lo que te preocupa, es fcil de remediar. Por un segundo no respondi. Conoca la verdad de su alma y no quera mentir. Alejarse de Lisa le pareca una tortura! No poda alejar ni siquiera el pensamiento de la imagen a la vez amada y aborrecida. Sus ojos, su boca, sus palabras, sus manos, esas manos que lo obsesionaban en el ansia de las caricias que no haba recibido de ellas jams. Cmo anhelaba a pesar suyo sentirlas resbalar sobre su frente, sobre sus mejillas. Darles calor entre las suyas cuando las adivinaba dbiles y heladas... Cmo soaba con que los besos robados un da a los labios de Lisa, llegaran a l espontneos y dulces en la entrega maravillosa de un amor que apenas se atreva a desear...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Natacha, comprendiendo que estaba muy lejos de ella, se alej sin que Alex se diera cuenta. Lo volvi a la realidad la presencia humilde de Katia, quien vena a preguntar si era cierto que el seor se iba a Nikolay. En otro tiempo hubieras dicho "nos vamos", Katia. Ya s que no va el ama. O decir que ella se quedaba. Y t, naturalmente, prefieres quedarte con ella. Ya pasaron los tiempos en que te ponas de rodillas para pedirme que te llevara conmigo; no te intereso ya, verdad? Te burlas de tu sierva, seor replic sonriendo con tristeza Katia. Yo no podra vivir si no me dejaras estar a tu lado, pero pienso que nuestra pobre ama, que llora tanto, que es inexperta y delicada, puede necesitarme ms. Ya veo que prefieres quedarte Alex pas su mano por la cabeza inclinada de Katia, en una ligera caricia. Si he de serte franco, yo tambin lo prefiero. Su salud es efectivamente delicada. Necesita al lado una persona de toda mi confianza. Qudate con ella si es tu gusto. Parece que esa criatura tiene el don de hacerse amar sin poner nada de su parte. Katia se alej, contenta. Haba logrado fcilmente lo que crea muy difcil. Alex se asom a la ventana, mirando sin ver el blanco y helado paisaje. Los pasos menudos de Lisa lo hicieron volver la cabeza. Llevaba en las manos el sobre con el dinero que un momento antes le entregara Natacha. Su rostro estaba grave y plido. Ni siquiera has podido t mismo entregarme este dinero, Alex? pregunt mirndolo con fijeza. Natacha Maslova es intendente en Nikolay; aqu lo es Volodia, pero desde que ella lleg lo trata como a un sirviente. Si te costaba tanto esfuerzo dar este dinero, hubiera preferido no tenerlo. Pero, de qu te quejas? De nada! Te repito que me hubiera gustado que fueras t quien me diera esto, quien me sugirieras algo para gastarlo... No esa seorita, con quien deberas haberte casado ya que es algo indispensable a todos los actos de tu vida; ya que parece ser tu compaera inseparable y con bastante influencia para llevarte en pleno invierno a ver sembrados que no empezarn hasta dentro de tres meses! Supongo que no te importar nada de mi vida privada! replic con dura altivez. Absolutamente nada afirm ella irguindose. Natacha entr sin anunciarse, como haca siempre, con gran disgusto de Lisa, y con toda naturalidad se dirigi al Prncipe. Dispnsame que interrumpa una conversacin familiar; pero acaban de llegar dos mensajeros de Nikolay con novedades desagradables. Parece ser que el hielo ha bloqueado la represa del molino, rompiendo las tres ruedas principales. Es algo a lo que hay que poner remedio inmediato. Di a esos hombres que me esperen... Saldremos inmediatamente, por supuesto. No es cosa que pueda aguardar. Natacha sali con rapidez. Alex se volvi hacia Lisa, que permaneca inmvil, callada. l la mir, y como si adivinara lo que pasaba por su mente, exclam. Natacha es mi mejor amiga, mi colaboradora ms fiel, una mujer desinteresada y leal, Lisa... no entiendo qu tienes contra ella. Ya te dije antes que era con ella con quien debiste casarte.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Eso no es cuenta tuya. Tal vez no reparaste en que adems de todo es bella y distinguida. Pero todava ests a tiempo: digo, estars a tiempo muy pronto. Apenas el Zar tenga piedad de nosotros. Entonces hars bien lo que ahora hiciste mal. En efecto, estar bien, aunque no me case con nadie. Para lamentar el error basta con uno; aunque t seguramente no pensars de esa manera y te apresurars a unirte con el hombre a quien amas... Por eso te dedicas a exasperarme, para obligarme a darle prisa a esa separacin con la que ests soando. Sabes que no me importa nada Natacha; yo en cambio s muy bien por quin lloras y por quin suspiras. No te desesperes. Muy pronto llegar tu felicidad. Dnde est ahora tu galn? Aprovechars mi ausencia para escribirle dicindole que nuestro matrimonio est a punto de romperse? Lisa lo dej terminar. En su rostro haba una expresin de ira dolorosa; Alex se sinti ms indignado y ofendido por aquel silencio que lo pona en un plan inferior. Dio un paso hacia ella, y prosigui, plido, casi amenazador. sa es la verdad de tu alma! Engaars con tus lgrimas a Katia, a los siervos, que te creen un ngel; pero a mi ya no... Ellos no creeran jams que tuviste un amante antes de ser mi esposa... no lo creeran aunque se los contara. Ni tampoco creeran que te haya dejado vivir cuando hubiera debido matarte! Ella retrocedi un paso, temblando; no por temor a la violencia tan vivamente reflejada en la fiera mirada de Alex, sino por el impacto brutal de sus palabras, por aquella afirmacin cruda, insultante, que pareci rebotar en sus odos y en su alma, que a la vez la indign y la espant, levantando un grito de rebelin en sus labios trmulos. Pero, quin te ha dicho que yo...! cmo puedes decirlo? T misma! grit l, ya no te acuerdas, pero t misma me lo dijiste cuando reclam mis derechos de esposo, y no hizo falta que me lo confirmaras; llegu en el momento de la despedida. Te vi baada en lgrimas tras haber estado en sus brazos. Lo vi huir a l, huir sin darme tiempo a cobrarme bien cara la ofensa, cuando eras ya mi esposa. Pero eso es lo que t crees? exclam ella atnita, incapaz de encontrar las frases para defenderse; eso es lo que t has pensado... que yo, esa tarde...? S, lo cre, o pens, y t lo confirmaste...! Lo niegas ahora? Apret con sus dedos como tenazas las frgiles muecas, aferrndose sbitamente otra vez a la esperanza; queriendo orla negar, protestar, explicar su conducta, alzarse indignada; pero Lisa call, apagado ya el grito de rebelin, temblando de ira, sintiendo con ms vigor que nunca toda su altivez, toda su soberbia lastimada. Dime que no es verdad! insisti l, clavando sus dedos en la carne blanca, hasta hacerla gemir, Atrvete a negarlo! No tengo por qu negar nada! respondi con voz sorda, y sultame; por qu no me matas de una vez? Quin te lo impide? Eres el amo, el seor feudal, y yo soy slo una pobre mujer desamparada! Hazlo, me compraste como a una esclava, y como a una esclava me has tratado...! Por qu vacilas para vengarte? Es que no te das cuenta de que si te he dejado vivir es porque te desprecio con toda mi alma?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Est bien... sigue desprecindome. diame cuanto tengas que odiarme, haz de mi lo que quieras, puedes hacerlo todo menos una sierva sumisa; soy libre puesto que no te amo! Y si creste de m lo que creste, por qu no me dejaste en mi casa? Por qu no corriste a San Petesburgo a pedir al Zar que anulara tu indigno matrimonio? Deb hacerlo, pero quise respetar el cadver de tu padre! Deb no tener lstima... Lstima! repiti con amarga irona. Nunca has tenido t lstima de nadie. Me trajiste aqu para vengarte, abusaste de mi abandono y de tu fuerza como el ltimo de los cobardes. T mismo me dijiste que estbamos en paz, que te haba pagado ya mi deuda! Pues bien, s, estamos en paz, y tambin yo tengo mi venganza! He tenido un amante...! Calla, Lisaveta! Puedo hacer ahora lo que no hice antes! Eso deseo... todo antes que el infierno de esta vida! dijo con furia, con dolor, mirndolo con reto. Las manos de Alex fueron hasta su cuello, y si no hubiera entrado de nuevo Natacha, todo habra terminado en un instante. Al or la voz alarmada de su amiga, los dedos vengadores soltaron el blanco cuello que ya aprisionaba, y Lisa, tambalendose, busc el apoyo de la pared, mientras Natacha se interpona echndose casi en brazos de Alex. Ests loco! grit angustiada, completamente loco! Cmo es posible que t... t...? Alex se seren sbitamente, retrocedi, como si volviera en s del arrebato de locura que momentos antes lo dominara, hallndose ante la fra realidad. Frente a l, muy plida, apretados los labios, desafiante an la mirada, Lisaveta mir a Natacha sin ningn agradecimiento. Por la puertecilla lateral, demudada de angustia, apareci tambin Katia. Alex se volvi a ella con rabia. Qu vienes a buscar aqu, t? interrog. Perdn, seor, slo para avisar que la troika est ya lista! Vamos, Alex, por Dios, vamos! suplic Natacha. S, creo que es preferible... vmonos acept. Sali, sin volverse a mirar a Lisa. Natacha lo sigui con la cabeza baja. Katia se acerc para prestar apoyo a la mujer que pareca prxima a desplomarse. Natacha crey que su ltima hora haba llegado durante la loca carrera que Alex oblig a hacer a los caballos. Su ltigo implacable los hizo correr ms y ms. Pareca desahogar en aquella carrera desenfrenada la tormenta de su alma. No le pregunt nada... y cuando llegaron a Nikolay y se neg a acompaarla para ver los desperfectos en el molino, lo dej frente a un confortable fuego, llena el alma de tristeza, de ansiedad. Conocindolo, saba que aquel arranque de ira no era ms que una manifestacin de grande, inmenso amor, herido por algo que no poda comprender. Volvi despus a su lado, para darle cuenta de lo que haba ordenado, y abord el tema, queriendo saber; buscando el modo de consolarlo, de averiguar. Haba escuchado voces alteradas al entrar a la habitacin en Kareline, donde los esposos discutan, y hubiera dado cualquier cosa por indagar. Pero el Prncipe no quera hablar, no quera tratar aquel asunto que lo humillaba y lo desesperaba. Alex insinu ella, convencida de que todo era intil; voy a atreverme a darte un consejo desinteresado... Si la falta que ella ha cometido y que te llev a querer matarla, es irreparable, seprate de esa mujer; tengo miedo. Te veo rodar hacia un abismo... Calla, Natacha! Te suplico que olvides lo que viste! Soy el nico culpable... ella no ha hecho nada! La falta fue ma; deb separarme mucho antes, pero no pude, porque la amaba con toda mi
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS alma, con un amor tan ciego que se aferr a una estpida esperanza! Pero no temas, no volver a tocarla! Me cortar las manos antes de intentar otra vez la locura que estuve a punto de cometer hoy! Alex qued silencioso, apoyada la frente entre las manos, fija la vista en el horno de la chimenea donde los leos de encina comenzaban a chisporrotear, hundido como antes en aquella amargura profunda, en aquella tristeza desesperada en la que se fundiera su clera. Katia entr al cuarto con su menudo y suave paso, acercndose a Lisaveta. La joven llevaba horas inmvil tras la doble vidriera que protega la ventana. Miraba hacia el campo montono bajo la sbana blanca de la nieve, hacia el cielo ahora de un azul muy plido sobre el que brillaba un tibio sol de invierno, y la sonrisa en los marchitos labios de la sierva pareca querer alegrar la honda melancola que cubra el rostro de su joven ama. Qu da ms hermoso! Verdad, madrecita? murmur. Ya era hora de que brillara el sol. Vaya un invierno que estamos teniendo. Lleg adelantado, y no parece querer marcharse. Es igual! respondi Lisa, sin moverse. Para ti, madrecita, que tienes veinte aos. Mis pobres huesos piden sol a gritos. Sabes que lleg Kolia, de regreso...? Se volvi, con involuntario inters, para interrogar. Lleg de Nikolay? S, y quiere saludarte... solicita tu permiso para entrar. Dile que venga. Se puso de pie, ms nerviosa de lo que quera demostrar, y fue hasta la puerta, abrindola antes de que Katia pudiera cumplir sus rdenes. Frente a ella, el rudo rostro de Kolia se ilumin con una ancha sonrisa de felicidad. Dios te guarde, ama... No pens que te dejaran regresar tan pronto. Tena que volver con la troika y el trineo, que son los nicos en buen estado que tenemos aqu, mientras all sobra todo, ama. Sin que Lisa preguntara, el criado explic cmo haba quedado su amo, al despedirse l. Por primera vez haba salido de su cuarto donde estuviera encerrado, dejando a Natacha la tarea de vigilar los desperfectos... El Prncipe no hablaba con nadie y l no escuch su voz en todos los das que estuviera en Nikolay. Katia miraba de soslayo a Lisaveta. Animado, Kolia cont que el amo castigara sin razn, cosa que slo haca cuando estaba disgustado, a tres de los siervos. Katia vio las mejillas de Lisa teirse un instante de rubor para palidecer despus an ms. Todava la sensacin angustiosa, oyendo a Kolia, de que ella era la culpable de aquel lamentable estado de cosas. Mientras Kolia pona la rodilla en tierra y besaba la mano de su ama, ella recordaba, por centsima vez, las palabras irreparables que haban pronunciado, y que acaso los separara para siempre. Alex viva horas horribles en Nikolay y ella sufra en Kareline. Cuando volvieron a quedar solas Lisa y Katia, el ama mir a la sierva, y su mano se pos sobre el hombro humilde. Qu tienes, Katia? Te sientes triste sin el Prncipe? Quieres ir all? No, madrecita. l quiso que me quedara aqu, contigo.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Por m no lo hagas. Si mi permiso puede servirte de algo, eres libre de salir para Nikolay. Comprendo tu deseo de estar a su lado. Ahora fue la sierva quien esquiv la mirada demasiado profunda de su joven ama. No estaba segura de que Lisa no hubiera escuchado lo que ella y el Pope haban hablado, aun cuando la joven no manifestaba saber su secreto. Poco despus lleg el Pope, quien por tercera vez visitaba el palacio. Emocionado al darse cuenta de la cantidad fabulosa que Lisa le haba entregado, sin saber siquiera cunto dinero era, haba querido ir a hablarle. Fue entonces cuando Lisa se enter de que Alex, con generosidad increble, ayudaba a la aldea aborrecida. El Pope le rog que le ayudara a distribuir aquella cantidad de modo adecuado. La aldea poda transformarse con aquellos billetes que temblaban en sus manos emocionadas. Podemos pintar y arreglar la iglesia, el santuario; reparar las casas ms pobres, abrir de nuevo la escuela, reparar el barrancn que sirve de hospital... Adems, el Prncipe mand granos para todos, aparte de esto, seora... y provisiones, y algunos animales... Oh! Lisa sinti que las lgrimas acudan a sus ojos; para detenerlas permaneci silenciosa, conteniendo su amargura y su dolor, al mismo tiempo que el llanto. Slo usted, con el favor de Dios, pudo hacer lo que realmente parece un milagro! segua diciendo el Pope; llegar al corazn del Prncipe, borrar de l el rencor que siempre guard para Kareline. Slo la felicidad de tener a su lado una esposa angelical, pudo hacerlo cambiar as... No siga, padre! rog con voz ronca, bajando la cabeza. Por qu, hija ma? Malo es envanecerse, pero no reconocer lo que damos. Por eso dar lo que yo pueda, personalmente, y usted se encargar de distribuir el dinero. Yo lo ayudar con toda mi alma en su labor; trabajar noche y da con usted. Y Lisaveta fue al pueblo ese da y todos los das. Sin detenerse, sin ausentarse, venciendo la repugnancia natural que la suciedad y la miseria le causaban, entr a las casas ms humildes, se acerc a los enfermos ms graves, acarici las cabezas de los nios y consol el dolor de los ancianos. Sabiamente, organizndose, con la ayuda ferviente de todos los criados de la casa, dio pan al hambriento, ropa al desnudo, y estuvo al lado del anciano Pope para abrir de nuevo las aulas de la humilde escuelita de la aldea y poner cruces piadosas sobre las tumbas abandonadas del cementerio. Sin sentirlo, corrieron los das y las semanas. Una maana, al bajar al ancho patio para emprender el camino de la aldea, se sorprendi como ante algo nuevo, frente al pequeo coche cerrado que Kolia haba dispuesto para ella. Ya viene la primavera, madrecita! explic contento el siervo al advertir su asombro, antes de quince das podemos quitarle los primeros postigos a las ventanas. S, era verdad: el patio ya estaba casi limpio de nieve, lo mismo que los aleros de tejas, y movible y tersa el agua de la fuente. Bajo el viento fuerte de los ltimos das de marzo, corran nubes blancas por el cielo de un azul pursimo. Todos los caminos estn abiertos ya! agreg Kolia. Lisa mir a Katia, que la observaba sonriendo. Quieres ir a Nikolay, Katia? Ahora ser fcil... Hace tres meses que no veo al amo, madrecita, si me das tu permiso, maana mismo saldr para all.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Nikolay! Qu cmulo de pensamientos, qu amalgama de sensaciones despertaba en su alma aquel nombre! Cuntas veces trat de imaginrselo suntuoso, opulento, obra perfecta creada gracias al esfuerzo unido de dos voluntades: la de Alex y la de Natacha! Como contraste, pens en la pequea aldea abandonada, transformada tambin ahora por su esfuerzo, por su constancia, por toda la fuerza de su sentimiento dormido, indefinible para ella, que haba llegado a inspirarle el Prncipe, idealizado por la distancia; perdonado por su corazn, que reconoca su parte de culpa, y lo mismo compadeca al ausente que a ella misma. Sonri a Katia, al decirle. Ve... yo estoy bien de salud y hay tanto trabajo para m! En primavera habr que poner las manos en estos campos. Si el amo se diera una vueltecita por ac... coment Katia. Te gustara tambin a ti verlo regresar, madrecita? Lisa no mir a la sierva; enrojeci levemente antes de contestar, pero logr hacerlo con la serena dignidad que ahora presidia todos sus actos y sus palabras. Kareline se vestir de fiesta para recibir a su amo, Katia. Todos estaremos contentos de verlo volver. Y Katia lleg a Nikolay y fue recibida por Alex con alegra que no trat de disimular. Natacha contempl la escena con despecho, ya que en todo el tiempo que Alex llevaba all, no haba sido capaz de sacarlo de su abstraccin, de su angustia, de su dolor. Ahora, al ver a la sierva y a los que la acompaaban, comprenda que Lisa segua siendo lo nico que le interesaba. Aquellos que llegaban le traan algo de la esposa lejana, en la que no dejaba de pensar. La sierva lo enter de todas las novedades. Sacha, el ayudante del Pope, estaba ya entre la servidumbre de Kareline, y cuidaba los caballos, era un magnfico cochero. Volodia era un intendente admirable; todo el mundo era feliz y slo esperaban que l volviera. La bondad de la Princesa y su deseo de hacer el bien haban realizado milagros. Alex quiso saber por qu acompaaban a Katia: Volodia, Sacha y el viejo Lacn. La sierva explic que adems de querer Lisa enviarla bien escoltada, tenan ellos una peticin que hacerle. Volodia habl a su vez: quera rogar, en nombre de todos los siervos de Kareline, que se aplicaran a las tierras de aquella aldea, los mtodos usados en Nikolay. Pedan que el prncipe los enseara a cultivar la tierra como slo l saba hacerlo, para que la miseria se acabara definitivamente. Los tres siervos se arrodillaron, y slo Katia permaneci de pie cerca de l, juntas las manos como en actitud de orar. Desde la puerta, cruzados los brazos, Natacha Maslova contemplaba la escena como poda contemplar un espectculo interesante. Accedes, seor? pregunt Volodia mientras los tres rostros llenos de ansiedad se alzaban hacia Alex, quien, luchando consigo mismo, vacilaba para responder. Seor, debemos empezar enseguida los trabajos agreg Volodia. En efecto, Alex apoy Natacha acercndose. Si vas a hacer algo nuevo en Kareline, es el momento de empezar. Sera curioso comprobar si esa vieja tierra tan mal trabajada, responde a los mtodos modernos como respondi la de Nikolay. Podas empezar por los prados cercanos al ro... Hablas como si ya hubiera dicho que s replic con frialdad. Supongo que dirs que s, Alex. El Prncipe se puso de pie.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS An no lo s. Por el momento, djenme en paz. Salgan todos... Los tres siervos se retiraron. Natacha vacil un instante, alejndose tambin. Katia clav en l su mirada suplicante. No saba que amaras tanto a Kareline, Katia...! dijo. Las cosas cambian, seor... y el ama va a agradecrtelo mucho. Se alej a su vez, sin esperar a que l pudiera responder. Desconcertado, Alex fue hasta la ventana ms prxima, abrindola de par en par, para ver el campo y el cielo como no los vea desde haca muchas semanas. Y como Lisa poco antes, se extasi ante el milagro de la tierra que pareca resucitar. Primaveral murmur. Y das despus una caravana de vehculos cruz el camino de Nikolay a Kareline. Dos carretas, un coche cerrado, tres festones tirados por robustas mulas, y al frente de todos, guiados por las manos de su propio amo, el cochecillo descubierto donde, bajo las mantas de pieles, Natacha Maslova y Alex Kareline desafiaban el viento an vivamente fresco de la primavera recin llegada. Como en el viaje de ida, Alex iba silencioso, aunque no obligaba a galopar a los caballos; a veces se dira que retardaba su marcha, como si temiera llegar demasiado pronto y como si luchara con el deseo repentino de tomar otra senda que aquella que lo llevaba irremediablemente hacia la mujer tan viva en su recuerdo cuanto ms ausente estaba de sus ojos. Natacha se atrevi a volverlo a la realidad cuando divisaron la aldea, con sus casas nuevas, pintadas, y sus calles limpias. Pareca increble! Alex refren los caballos para ver bien el milagro de que hablara Katia, que encontraba mucho mayor de todo lo que haba supuesto. Cuando volvi a incitar a los caballos a correr, afloj las riendas. De pronto se sinti incapaz de contener la ansiedad que colmaba su corazn: quera ver a Lisa, cuanto antes! La casa seorial ya estaba cerca, y seguramente ella miraba a travs de los ventanales que daban sobre el lado del patio. S, all estaba. Junto a la gran arcada del patio, rodeada de todos los siervos de la casa. Alta, esbelta, arrogante. Alex jurara que tambin se haba transformado. Haba algo distinto en ella que la haca parecer ms mujer, ms completa. Sus ojos le parecieron ms profundos, ojos en los que temblaba una emocin indefinible cuando Alex salt del coche para acercarse a ella en un impulso extrao. Supongo que te sorprender mi visita dijo vacilante. Por qu ha de sorprenderme, Alex? respondi ella serena, que seas bienvenido a tu casa! Luego salud a Natacha, amable, cordial, y los gui hasta el gran saln, donde, segn dijo, serviran el t. Alex la mir con sorpresa. Su serenidad, su cortesa sincera hacia Natacha, aquel aire seguro de castellana de Kareline, parecan prestarle un nuevo encanto... encanto en cuyas mallas impalpables se propuso no caer. Se habl alegremente de los proyectos de trabajo en las tierras de Kareline. Aniuka, su doncella, se encarg del samovar, y Alex observ que todos los siervos se movan con la misma seguridad que el ama. Not, adems, que haba varias habitaciones arregladas, confortables, y que para Lisaveta aquel casern era ya como su propio hogar. Los viejos muebles haban sido pulidos hasta brillar, como brillaban los limpios cristales de las ventanas. El piano sali de su oscursimo rincn ocupando el lugar de honor. Cuatro de las antiguas butacas estaban forradas de nuevo, colocadas junto a la chimenea, frente a una mesa
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS baja, formando un agradable rincn, hasta el cual los llevara Lisa, satisfecha, aunque sin demostrar lo que senta. Natacha la felicit por su labor en la aldea, y ella asegur que su ayuda haba sido insignificante, comparada con lo que hiciera el Pope. Para que su husped se diera cuenta de que esa vez quien mandaba era ella, Lisaveta, le advirti que su cuarto estaba preparado, y no le dio tiempo para hacer ninguna pregunta. Si no est muy cansada, la aguardamos para cenar, Natacha, pero si desea, pueden servirle en su cuarto... Era casi una orden. Cuando quedaron solos ella y Alex, le ofreci otra copa de jerez. Prefiero vodka. En Kareline no vas a encontrarlo dijo con naturalidad, ni en la aldea tampoco, pero si lo deseas puedes enviar hasta Kiev por algunas botellas para tu uso particular... sonri al ver el asombro en el rostro de Alex. Como me diste carta blanca he hecho algunos cambios, el ms notable es la suspensin del vodka. Ahora los campesinos beben agua, cerveza, t en abundancia, y aqu hay una buena bodega de vinos extranjeros y cerveza del pas. Ests hablando en serio? Has conseguido que dejen de beber esos brbaros, Lisa? Lo he conseguido, s... Increble! Lo que se prohbe gusta ms. Hablaron otra vez sobre la aldea, y ella explic cuanto haba hecho, incluso el trabajo que se haba echado a cuestas de ensear a leer y a escribir a los siervos. Alex la escuchaba atnito. Encendi un cigarro antes de decir con lentitud: Cualquiera dira que te sientes feliz, Lisa. Me siento ms tranquila, y ya es bastante. Dichosa t! coment con despecho manifiesto. No ests tranquilo t? No hablemos de m. No hace falta la mir, antes de agregar: tambin has demostrado sentimientos amistosos para Natacha. He credo un deber hacerlo. Supongo que no te parece mal. No me parece mal nada, Lisa, excepto la desaparicin del vodka, para m, al menos. Para ti, desde luego, no hay prohibicin alguna. Bien suspir Alex, quieres beber conmigo un vaso de vino? Por qu no? Una sola copa no me hace dao... Odias el alcohol, verdad? Odio su facultad de transformar a los hombres en bestias. Alex sinti que un extrao calor invada sus mejillas, pero volvi bruscamente la espalda, acercndose ms a la chimenea. Maana enviar a buscar vodka a Nikolay dijo con tono de desafo. Eres muy dueo! coment Lisa resignada. Supongo que no te importar lo que yo haga.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Me importa porque t debes dar el ejemplo; yo he hecho esto para mejorar las condiciones de vida de nuestros aldeanos; t mismo dijiste una vez que era obligacin de los seores cuidar de ellos como un padre cuida de sus hijos. Creo que hasta escribiste algo sobre esto y lo titulaste Los Deberes de la Superioridad... Veo que has entrado en la biblioteca... S, y le todo lo escrito por ti. Son pginas admirables, Alex. Se volvi para mirarla de frente, y luego entrecerr los ojos. La encontr tan exquisita, tan adorable, que el dolor de no poder estrecharla en sus brazos le pareci insoportable. Se sirvi un vaso de vino y lo bebi sin respirar siquiera, luchando contra la fascinacin que la presencia de Lisa le produca. Sbitamente, el recuerdo inoportuno del otro hombre, del que ella amaba, cruz por el pensamiento de Alex, crispando sus dedos sobre el vaso, impulsndolo a estrellarlo contra los leos de la chimenea. Lisa se estremeci ante la violenta e inexplicable actitud de su marido, pero no se levant. Permaneci tranquila, serena en apariencia, fija la mirada en el hombre que a pesar suyo sinti la vergenza de su arrebato. Por qu tratas de exasperarme, Lisa? pregunt. Yo? su asombro fue tan sincero que l volvi a bajar la cabeza. Qu poda reprocharle? En verdad, tu actuacin es perfecta; te felicito por todo lo que has hecho, pero como ha sido en este rincn maldito Eso te ha molestado? No consideras ya bien castigado este rincn? Eres muy rencoroso. Perdname que te lo diga francamente. No quiero criticarte, pero cuando se guardan as las ofensas dentro del alma, se hace a s mismo ms dao que a los dems. Te confieso que el contacto con los humildes me ha hecho un poco ms comprensiva, ms humana. Pues te anotars un triunfo ms replic con algo de irona. Si maana sigue bueno el tiempo, empezaremos a roturar los prados que estn junto al ro, para probar en esa tierra los sistemas modernos de cultivo. El triunfo te lo anotars t, Alex, y espero que no te exasperes orme decir que te lo agradezco en el alma. Tendra que agradecrtelo yo; redundar en beneficio mo. Eso no te importa; te sobra el dinero, y lo odias, adems. S, lo odio afirm con ira espontnea. Lo odio por todo el mal que causa, por la codicia que despierta, haciendo que las gentes se olviden de todo con tal de acapararlo, de conseguirlo. Lo odio por su facultad de comprar todo, o casi todo! La mir como desafindola, aguardando su protesta, en un ansia desesperada de romper la serenidad tan nueva en Lisa, que lo hera y exasperaba como una superioridad intolerable; pero ella sigui tranquila, sin reaccionar ante el ataque directo ms que con una sonrisa resignada. Pensaba con tristeza que nada poda acercarla a l, ya que l gozaba en su amargura y en su intolerancia. De todos modos dijo con suavidad, celebrar que tengas alguna ganancia que reponga las prdidas que tuviste por mi causa. Nuestras tierras de Kerloff no valan lo que pagaste por ellas, y ahora menos, cultivadas por Dimitri y por mi madre.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Era la primera vez que despus de su matrimonio haca una alusin a la familia que dejara tan lejos. Alex la mir, con curiosidad. Te ha escrito tu madre para quejarse? No... nadie me ha escrito. Sin duda esperaban noticias mas, era lo natural. Pero no he tenido nimos de hacerlo. Ahora que los caminos estn mejor, escribir; sobre todo, porque mi rencor ha desaparecido por completo, y porque quiero mucho a mi hermano, y s que sufre por m. Me gustar tranquilizarlo. Alex la envolvi en una mirada indefinible. Con qu ansia tan desesperada quisiera penetrar en su pensamiento, asomarse hasta el fondo de su alma! Qu desesperadamente la amaba, y con cunta ira se revolva contra s mismo al comprobarlo! Puedes hacer lo que te plazca. Comprenders que tu familia no me interesa! replic framente. Ni mi familia ni yo dijo ella sin alterarse, ya lo s. En realidad, no s tampoco lo que has resuelto sobre nosotros... Creo que puedes esperar, no? He procurado no molestarte. .. Puedo esperar todo el tiempo que quieras... Alex volvi a mirarla, y dio unos pasos hacia la puerta. Me ha explicado el Pope la costumbre patriarcal de que el amo abra un surco y la esposa eche en l la semilla... Lisa hablaba con dulzura, fijos los ojos en las llamas de la chimenea. Alex se haba detenido de pronto, y la contemplaba, nuevamente fascinado. Todos los siervos esperan que t y yo lo hagamos. Yo estoy dispuesta a no defraudarlos, y si me lo permites. .. Me temo que habr mucho fango para tus pies a la orilla del ro, pero no me niego a hacerlo. Ser el primer prncipe Kareline que abra el surco para que t arrojes las semillas. Sonri, y Lisa se sorprendi al verlo. Nunca haba mirado en su rostro aquella expresin de traviesa alegra, que lo rejuveneca notablemente. Siempre, era el intendente quien hunda el arado en la tierra. Esta vez ser yo... Pero tendrs que levantarte muy temprano. Lo har con mucho gusto. Alex se alej despus de desearle una buena noche. Y al da siguiente, todos los aldeanos de Kareline, con el Pope a la cabeza, presenciaron la tradicional escena. Katia, con toda intencin, no despert a Natacha Maslova, quien, no sabiendo lo que haran Alex y su esposa, durmi hasta bien entrada la maana. Enfurecida tom a toda prisa el desayuno que Aniuka le sirvi, ya que slo la joven camarera, Katia y ella, estaban en el palacio. Al ver a Aniuka que se alejaba llevando dos grandes cestas, interrog. Dnde vas? A llevar esta cesta con fiambres para los amos. Piensan pasar todo el da en el campo. Llev las provisiones hasta el pequeo carricoche preparado para ello en la puerta posterior de la casa. Natacha vacil un momento, mientras con su pasito menudo se acercaba a ellas Katia. Piensas ir t tambin, seorita Natacha? pregunt la vieja, mirndola con algo de irona. Claro que voy! Debieron despertarme a tiempo! El amo no dijo que lo hiciramos se disculp Katia. Puedo ir yo tambin? Sube, yo guiar el coche.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Subi a su vez y tom las riendas, haciendo correr a los caballos a travs del campo. No los detuvo hasta que llegaron junto al ro. Salt del pescante como si no pudiera dar crdito a lo que vean sus ojos: Alex marchaba empuando la esteva de un arado, un surco profundo iba quedando a su paso y tras l iba Lisaveta arrojando puados de trigo, segura y dichosa como una novia campesina. Katia junt las manos, extasiada, mientras murmur conmovida. Es un milagro de San Alejandro! Para algo le bord yo el pao de su altar! Cuando el ltimo puado de semilla del saquito que le fuera confiado, cay de los dedos de Lisa hasta la tierra recin removida, el Prncipe se volvi hacia ella, mirndola frente a frente; y as, a la luz clarsima del sol que la baaba con sus rayos dorados, le pareci verla ms hermosa que nunca. Se le antoj distinta: ms firme, ms completa, como si se hubiera realizado en ella un milagro de plenitud. Haba en sus ojos un brillo inusitado, sus mejillas sonrosadas por el aire libre y el ejercicio daban la impresin de salud perfecta que antes perdiera. Como ligeramente sofocados se habran los frescos labios juveniles. No le pareci ya la muchachita de sus sueos, sino su esposa, la mujer elegida entre todas para ser su compaera y madre de sus hijos. Lisa! murmur conmovido. Por primera vez la sinti cerca de su corazn, compartiendo su emocin feliz, amando aquella tierra que sus manos al cultivar acariciaban. Como arrebatado dio un paso hacia ella. No saba si iba a estrecharla entre sus brazos, si iba a besarla locamente pidindole que olvidara todo, pero no lleg a hacerlo. Natacha se acerc a ellos, y el encanto qued roto. Pero mirando Alex los pies de Lisa, hundidos hasta el tobillo en el fango pegajoso y helado, exclam. Tus pies estn empapados y hace bastante fro todava. Me parecera magnfico que fueras a casa a mudarte de calzado. Y sin aguardar respuesta, la tom en brazos como a una nia, dirigindose al carricoche del que acababa de bajar Natacha. sta los sigui. Una angustiosa sensacin de derrota subi a su garganta. Alex deposit blandamente a Lisa sobre el estrecho pescante, mientras Katia y Aniuka los miraban sorprendidas y encantadas. Descarga las provisiones orden Alex a la joven camarera. Katia, te ruego que atiendas al Pope y le ofrezcas un bocado... Natacha, qudate aqu para que les des los consejos que necesiten; yo llevar a mi esposa al palacio... Subi tomando las riendas, y los caballos arrastraron alegremente el cochecito. Iban muy juntos, en el estrecho asiento, y Alex extendi el brazo sujetando a Lisa por la cintura, ya que el endeble vehculo saltaba en los baches del camino. Lisa, bajo el sol que ya calentaba, junto al hombre duro y fuerte, se senta extraa e inefablemente feliz. Natacha se alej con furia mal disimulada del Pope y de Katia. Katiuska murmur el viejo Pope, satisfecho, me parece que ahora el amo s lleva camino de ser feliz. Tan bueno me parece todo, padre, que no me atrevo ni a decirlo. Slo rezo, y pido a Dios que despus de este milagro de la tierra, nuestra seora le d un hijo a Alex... Tu nieto... Por favor... calle! Recuerde que jur no decir nada. Ahora soy slo Katia, la sirvienta ms fiel del Prncipe. Te lo juraste a ti misma nada ms, y justo ser que un da el Prncipe sepa la verdad y conozca tu sacrificio.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Primero quiero verlo feliz, padre... y... la seorita Natacha no me tranquiliza. Hay algo raro en ella, que me da miedo. Est distinta de antes. Su amor por Alex no ha disminuido, y creo que odia al ama... No te preocupes, pon tu fe en Dios. Piensa que toda la aldea pide contigo porque a travs de todas las dificultades y de todas las intrigas, por terribles que sean, triunfe el cario de tu hijo...

Despus del da que pasaron juntos, algo sutil una a Alex y a Lisa. Hablaron como dos esposos que se entendan, y ninguna nube haba empaado el cielo de su precaria dicha. Lisa, senta que una emocin intensa la invada a cada instante, quera en vano dominarse, parecer serena, indiferente, fra; Alex hubiera querido mostrarse duro, y sin embargo, ambos se haban sonredo, por primera vez, y sus frases haban sido casi afectuosas. Lisa se despidi de l, en la noche, dando unos pasos hacia las escaleras; Alex iba a seguirla, pero se detuvo de pronto, asaltado por el desagradable recuerdo de un pasado que volva a atormentarlo. Los dos se miraron a los ojos y ese recuerdo desapareci, como si la mirada intensa de las pupilas verdes tuviera un extrao poder. Luchando con sus sentimientos, Alex murmur: Lisa, hay muchas cosas que quisiera decirte, que pens que nunca te dira. Ahora empiezo a creer que tal vez quieras orlas. S, Alex, las oir encantada, y yo tambin, tengo algo que decirte, algo que tampoco cre poder decirte nunca... Habla, entonces suplic ansioso. Inconscientemente tom las manos de Lisa y el secreto de los corazones estuvo a punto de subir a los labios; pero de nuevo, por segunda vez, tuvieron que separarse. Pasos, voces, movimiento inusitado, los hizo correr hacia la puerta. Katia, Natacha y otros siervos, atravesaban el gran patio. Por aqu! indicaba Natacha, con cuidado! Qu pasa? interrog violento Alex. La bella figura de Natacha lleg a la puerta. Kolia y los que fueron a Kiev estn all, Alex explic; pero no vienen solos. Hallaron en el camino a un hombre herido, moribundo, creo. Parece que fue asaltado y robado por algunos bandidos. Kolia, naturalmente, lo trajo aqu... Alex y Lisa fueron rpidamente hacia la galera que daba al patio. Bajo sus arcos, en una improvisada camilla, Kolia y su ayudante transportaban a un hombre sin sentido. Bandidos? repiti atnito Alex, mirndolo. Seor Kolia confi su carga a otro siervo y fue hasta donde estaba el prncipe . Lo hallamos desnudo y herido a un lado del camino. Como todava respiraba quise traerlo. La nica palabra que dijo fue: "bandidos", por eso suponemos que lo asaltaron y robaron. Pronto orden Alex, acrquenlo al fuego, debe estar casi helado. Natacha, te ruego que lo atiendas inmediatamente. La camilla fue colocada frente a la gran chimenea y las manos de Alex descubrieron el rostro del herido. Era un hombre joven, de cabellos castaos, de facciones regulares, que se agitaba como presa de un delirio. Lisaveta dio un paso y se detuvo, lvida de espanto. Haba reconocido a aquel
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS hombre. Su frente, sus cabellos. No le caba duda: era el rostro desfigurado y empalidecido de Fedor Lavrezky. Un instante lo mir, luego, todo pareci girar frente a sus ojos espantados y cay como si se hundiera en un abismo. Alex corri a sostenerla en sus brazos, asombrado y angustiado. Natacha acudi tambin. Es un simple desmayo, Alex. Se asust al ver al herido. Bastar con que le hagan aspirar un frasco de sales. Su voz son a los odos de Alex fra y desdeosa, y mir a Natacha con ira contenida. Segua sosteniendo entre sus brazos a Lisa, y se encamin con su preciosa carga a su habitacin. Tras l fueron Katia y Aniuka, aterradas. Natacha advirti que ira en el acto en que terminara de atender al herido. Se prepar un cuarto en el piso bajo, el que Lisa haba destinado para huspedes, al lado de la biblioteca. Se llev el botiqun y agua hervida y caliente. Con manos hbiles, Natacha procedi a curar las heridas en el desnudo cuerpo varonil. Fedor haba quedado inmvil y no dio seales de vida por largos minutos. Tena una herida en la cabeza; seguramente la que le haba hecho perder el sentido. Kolia ayud a la doctora en su labor y cuando el herido estuvo vendado y limpio, vestido con una abrigadora camisa, y bajo las cobijas de lana, viendo que volva a agitarse debido a la fiebre, lo hizo beber un cordial que prepar la misma Natacha. Con el ceo fruncido tom el pulso y comprob que lata dbilmente. Alex baj a enterarse de lo que suceda. Quin puede ser este hombre? murmur. Desde luego, no es un campesino, pero no le dejaron nada para reconocerlo por su ropa. Volodia y Kolia volvieron a relatar su hazaa, mientras Natacha aplicaba en la frente de Fedor unas compresas de agua fra. Yo me encargo de l, Natacha dijo Alex, te ruego que subas a ver a Lisa. No es un desmayo comn y corriente el que tiene. Natacha obedeci; Alex, conteniendo el ansia de subir tras ella, busc un cigarro en sus bolsillos y lo encendi con rabioso gesto. Katia se ocup de encender un buen fuego y el cuarto empez a calentarse. El herido estaba ya confortablemente tendido en el lecho. El Prncipe, dndose cuenta de que no haca ninguna falta all, y ansioso por saber lo que pasaba a Lisa, fue hasta el pie de la escalera, volvi al cuarto del herido, y se acerc a la cama. Los ojos de Fedor Lavrezky se abrieron con esfuerzo visible. Con extraeza, su turbia mirada recorri la estancia y se clav despus en el rostro de Alex, donde qued fija, como espantada. Ya veo que est mejor exclam alegre Kareline. No hable, amigo, no haga el menor esfuerzo. Procure dormir o reposar al menos, que es lo que necesita. Habr tiempo para todo. La doctora vendr a verlo enseguida y este hombre lo atender mientras tanto. Orden a Volodia que no se separara de all y sali yendo de nuevo hasta la escalera, mirando con angustia hacia arriba. Fedor balbuce, cuando l hubo salido. Ese... ese hombre... Es el prncipe Kareline explic amable Volodia, nuestro amo. Puede estar tranquilo. Aqu no corre ningn peligro. Fedor, desfallecido, cerr los ojos y en la horrible confusin de su mente an semi hundida en las tinieblas de la inconsciencia, aquel nombre que segua sonando en sus odos era como un grito diablico, en una pesadilla.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Volodia segua explicando, satisfecho. Est usted en el dominio de Kareline, seor. El Prncipe no puede estar aqu porque tambin nuestra seora, la Princesa, se indispuso, perdi el sentido del susto al verlo a usted como lo trajimos. Nuestro amo es la mejor persona del mundo, y en ningn lugar poda estar mejor. Fedor apret los labios para ahogar un gemido. Haba cruzado Rusia huyendo de Kareline, de Lisa; y sin embargo, estaba all, bajo su propio techo, en su propia casa, como por una burla sangrienta del destino. Mientras tanto, Natacha bajaba al fin las escaleras y se reuna con Alex. Explic brevemente que Lisa tena un ataque de nervios, efecto de un susto muy fuerte. Nada tena de particular, dado el aspecto horrible que presentaba el pobre herido al verlo ella. Durante tres meses ha estado atendiendo personalmente a los enfermos de la aldea y ms de uno ha muerto en sus brazos, sin que pierda por eso la serenidad replic Alex asombrado. No siempre est igual el organismo. Quieres decir que tiene algo grave? pregunt ansioso. Natacha se acerc a la chimenea y dio la espalda a Alex. ste la sigui, un poco impaciente y a la vez angustiado. La actitud de Natacha lo alarmaba. Hubiera preterido que te lo dijera ella misma. Es lo usual en estos casos, Alex murmur la joven, sin volverse a mirarlo, lo usual y lo grato, ya que cada instante que pasa, me indica claramente que puede serte muy grato lo que voy a decirte! vacil un momento y luego prosigui: Alex, Lisaveta es realmente tu esposa? Alex fue hasta ella y la hizo mirarlo de frente. Qu quieres decir? Claro que es mi esposa! Me refiero al hecho material, como comprenders Yo llegu al da siguiente de tu boda, y ella te odiaba y pensaba irse de aqu... Pero nuestra noche de bodas fue una noche normal, entre un hombre y una mujer, si a eso te refieres respondi con rudeza. Entonces... debo decirte que Lisaveta Alexandrovna, como supongo que ya debes llamarla, va a darte un hijo...! Natacha clav los ojos en el rostro de Alex, espiando el efecto de sus palabras. Acaso esperaba ver estallar su clera, renegar, maldecir, acusarla pronunciando al fin palabras que durante largos meses esper escuchar de sus labios; pero vio dulcificarse las duras lneas de aquel rostro viril, hacerse ms profunda su mirada, casi temblar la boca como sacudida por la emocin dulcsima. Va a ser madre! murmur. S, algo que no pens que pudiera ocurrir replic Natacha. Por qu? rebati con violencia Alex. Pensaste que es mi esposa slo de nombre? Que nunca ha sido ma? Pues te equivocaste! No me conoces, Natacha! Ciego de soberbia la hice ma! Ella supo de la brutalidad de las caricias impuestas, de los forzados besos que lastiman, de las manos capaces de apretar su cuello para ahogar sus protestas y sus lgrimas; la hice ma en la misma forma que puede hacerlo un pirata con la mujer que es parte de su botn. Natacha lo mir, con dolorosa sorpresa. Ahora comprendes muchas cosas, verdad? Ahora comprendes por qu me odiaba, por qu quera irse esa maana que t llegaste a Kareline.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS En efecto, Alex... si las cosas fueron as exclam ella, confusa. Cobr una deuda sigui diciendo, exaltado, y quedamos en paz. Promet devolverle su libertad; es lo que ella anhela, pero ahora todo es distinto. Vamos a tener un hijo! Un hijo suyo y mo! No s si es para ti un dolor o una alegra! Mi corazn tiembla de felicidad Natacha. Porque la quieres, aunque no lo confieses! dijo ella nuevamente despechada. l no respondi. Cruz con rapidez el inmenso vestbulo y desapareci en la oscuridad del patio.

Lisa despert angustiada, el pensamiento como un caos, la cabeza girndole dolorosamente. Se sent en el lecho, oprimindose las sienes. Una sensacin de vahdo se clav en su frente atormentada, secos los labios y el corazn oprimido. Mir a todas partes, como si aguardara una sentencia que ya saba de antemano cul era. Haba algo que la espantaba, y a lo que, sin embargo, no pensaba rehuir, sino enfrentarse cuanto antes. Katia trat de detenerla, cuando quiso saltar de la cama. Explic que no deba tener ropa que la oprimiera. Tengo que ver a ese hombre! exclam con decisin. Katia sonri, y maternal la oblig a recostarse de nuevo en la cama. Habl del herido, diciendo que estaba mejor. Que Alex personalmente lo haba atendido y tambin Natacha. La herida no era tan grave y ya estaba instalado en el cuarto de los huspedes. Acarici con ternura los cabellos de Lisa, dorados y suavsimos. La joven, sbitamente, clav en Katia su mirada interrogadora. Conoce Alex a ese hombre? pregunt. Qu ha dicho? Por Dios, madrecita, clmate! pidi Katia; ese hombre no es de la casa. Nadie lo conoce aqu. Parece que se trata de un comerciante, un viajero al que asaltaron los ladrones. Nadie lo conoce! repiti desplomndose sobre las almohadas. Cmo haban calificado a Fedor Lavrezky como un comerciante? De dnde haba salido la voz? En realidad, nadie podra decirlo. Al da siguiente, cuando Natacha fue a visitarlo, lo encontr bastante mejor. Volodia lo cuidaba con especial atencin y Aniuka, su hija, la doncella de Lisa, era la encargada de llevarle los alimentos. Fedor, por lo que oa a su alrededor, por las preguntas que le hiciera Volodia y por las afirmaciones de Kolia, pens que era mejor conservar el secreto sobre su identidad, y dejar que supusieran que era un comerciante. Hablaba poco, lo indispensable, y slo al quedar con Aniuka se atrevi a preguntarle por la Princesa, mientras beba lentamente el caldo que la doncellita le ofreca. Mi ama est enferma. Anoche le dieron una medicina para hacerla dormir. Se enferm al verlo herido. La conoca usted de all, de San Petesburgo? Porque de all vena, no? Fedor libr una ltima batalla consigo mismo. Al fin, respondi: No, no la conozco... nunca la he visto... pero s que es Lisaveta Kerloff... todo el mundo sabe que se cas con el prncipe Kareline. Natacha, viendo que el herido poda hablar, fue en busca de Alex, quien, durante toda la noche, haba permanecido fuera, corriendo a caballo por los campos, y ahora estaba hundido en una butaca de la biblioteca.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Cmo est Lisa? pregunt ansioso. Ir despus a hablarle... Me permitira aconsejarte que no lo hicieras, en bien de su salud. Con quien tienes que hablar es con el herido. Se ha recibido ya un segundo aviso del jefe del puesto militar. No s cmo han llegado hasta all las noticias de que hemos recogido aqu a un comerciante robado y mal herido, y naturalmente, quieren tener datos de los asaltantes para perseguirlos. Parece una persona de calidad, como notamos t y yo anoche mismo... Cmo se llama? pregunt Alex distradamente. No lo s... Vamos a interrogarlo. Creo que a ti te corresponde hacerlo, como prncipe Kareline y dueo de esta casa... Alex asinti y momentos despus hablaban con Fedor Lavrezky. ste, con esfuerzo, explic: Vivo en Mosc, comercio en cebada y en trigo. Llegaba a Ukrania justamente para... para mi negocio. Mi nombre es Ivn Ijof... Ivn Federovich Ijof... Recuerda cmo lo asaltaron los bandidos? inquiri Alex, amable. Lisaveta entr en ese instante, muy despacio, en la alcoba. Desde afuera haba escuchado cuanto dijera Fedor. Clav en l los ojos, pero nada alter el rostro plido que yaca en las almohadas, al verla. Con voz que segua vacilando por el esfuerzo, hablaba, y Alex, indiferente, lo escuchaba. Pero al ver a su esposa fue hasta ella, sonriendo y la tom por el brazo. Te sientes mejor? Temo que se haya dado de alta demasiado de prisa, Lisaveta Alejandrovna dijo Natacha. Estoy perfectamente asegur Lisa. Mir al herido, como si no creyera lo que vea y escuch lo que ste deca a propsito del asalto. Procur conservarse impasible, segura ya de que nadie saba que aquel hombre era Fedor Lavrezky. Natacha tomaba nota de todo cuanto deca el herido, y cuando pregunt si deseaba que se avisara a alguien, Fedor respondi: No, no tengo parientes. Yo mismo escribir dentro de unos das a mi socio en Mosc y a mis amigos. No es necesario que ustedes se molesten...! Como usted guste, seor Ijof dijo Alex, siempre amable. Por lo dems, le ruego que pida con absoluta confianza cuanto necesite. Nuestra doctora, la doctora Chejof aqu presente, seguir atendindolo, y ahora lo dejamos descansar, que es la mejor medicina. Tom a su esposa por la cintura y sali seguido de la mirada del herido y de la de Natacha. Seorita murmur Fedor cundo quedaron solos. Es indispensable que entregue usted esos datos a la polica? Dos veces los han pedido. En realidad, aqu no tenemos polica, pero el jefe del puesto militar hace las veces de comisario. Pero la autoridad civil suprema en toda la regin es el prncipe Kareline. Natacha tambin sali y Fedor se llev las manos al pecho, donde el corazn lata an descompasadamente. Sus ojos registraron todos los rincones de la estancia; una mezcla intolerable de impaciencia, de angustia, de ansia de volver a Lisa y de deseos de huir, lo sacudi obligndolo a agitarse, a rechazar las mantas que lo cubran, hasta que el violento dolor de su herida lo inmoviliz. Tengo que huir se dijo, tengo que irme de aqu; es necesario, es preciso!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Alex hubiera querido reanudar con Lisa la conversacin interrumpida la noche anterior; ahora con mucha ms razn, pues haba algo entre ellos que deba tratarse; pero no pudo hacerlo. Natacha fue a avisarle que el teniente jefe del puesto militar estaba all y quera verlo. Lisa se alej en el acto, dirigindose a su habitacin. Pero, en cuanto escuch la voz de Alex y del polica, mezcladas con la de Natacha, cambi de rumbo y lleg al cuarto donde estaba Fedor. Absolutamente serena ya, quiso saber la verdad. Pensaba que Fedor con toda intencin se haba hecho llevar all, pero l jur que lo del asalto era verdico, real. l se diriga a sus tierras, vecinas a las de Kareline; crea que los prncipes Kareline se hallaban en San Petesburgo, pero la fatalidad los reuna. Nadie escapa a su destino Lisa! murmur desfallecido. Y si ment diciendo que me llamo Ivn Ijof, lo hice para no comprometerte. S que el Prncipe es celoso, violento, brutal con frecuencia. Quin te ha dicho eso? pregunt altiva, ella. En Ukrania es bien conocido, y no pude menos que indagar, porque se trataba de ti. Quise saber cmo era tu dueo, cmo era el amo al que te hablan vendido. Calla! orden con ira. Callar si lo deseas. Pero todo cuanto he hecho, esa mentira que ya veo que te parece indigna, fue slo por ti, para defenderte y salvarte. Comprndelo, te lo suplico! Hiciste mal, Fedor. El prncipe Kareline no es el salvaje que te han pintado... y l sabe perfectamente... Call con angustia repentina. Como un chispazo, pas por su mente el recuerdo de la mentira que ella misma dijera en un instante de soberbia y de ira, la mentira de sus pretendidos amores culpables con Fedor Lavrezky; y al recordarlo, sus mejillas se encendieron y tembl su corazn. El herido pregunt ansioso: Lisa... qu es lo que sabe el prncipe Kareline? Lo que vio por sus ojos; lo que yo le dije. Que am a un hombre llamado Fedor Lavrezky, y que con l me cas sin amor... Que amaste! Quieres decirme que ya no me amas, que tu amor ha muerto? solloz casi Fedor. Es eso lo que quieren decir tus palabras, Lisa? Respndeme! Quiso incorporarse a despecho de sus dolores y extendi las manos pretendiendo aprisionar las de Lisa, pero ella retrocedi, impidindolo. Lisa, mi vida! solloz Fedor, no digas eso. Puedo sufrir todo; el horror a saberte de otro, el ansia imposible de tus besos que nunca sern mos... a todo me resigno, menos a pensar que no me quieres. Mi pobre Fedor. No quiero atormentarte. No soy yo la culpable de lo que sucedi, fueron las circunstancias, la vida. Soy la esposa del prncipe Kareline y l es demasiado leal para que ni aun con el pensamiento lo traicione... Muy oportunamente se retir del lecho del enfermo. Natacha entr, y con tono suave y reposado, aunque un poco sorprendida, murmur: Perdn, Princesa. No saba que acompaaba usted al herido. Pens que haba subido a descansar a sus habitaciones! No estoy cansada, Natacha asegur amable.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Menos mal que tampoco el seor Ijof tiene cara de sentirse fatigado, ya que el teniente jefe del puesto militar quiere hablar con l. Dice que antes de una semana habr echado mano a los bandidos. Sali con rapidez. Lisa no se movi. No quera que Natacha supusiera que su visita a Fedor encerraba alguna intencin oculta. Alex presenciara sin duda el interrogatorio y decidi esperarlo all. En efecto, momentos despus llegaban. El Prncipe la tom por el brazo, sin manifestar asombro por encontrarla en aquel sitio, y advirti a Natacha. Qudate t con ellos... Vamos, Lisa? Ella asinti con la cabeza. Cruzaron el vestbulo para dirigirse a las habitaciones superiores. Con tierna autoridad, la hizo atravesar la galera llevndola hasta el largo y estrecho saln de la derecha; acercando una de las butacas al fuego mortecino de la chimenea la hizo sentarse, mientras l tomaba una silla. Amable, casi jovial, exclam: Si estabas de humor para charlar con ese pobre comerciante de trigo, tambin puedes estarlo para escucharme a m. Ahora tienes mejor cara y pareces ms tranquila. Es as? S, Alex. Te escucho... Lo mir a la cara; y despus, de haber vuelto a ver a Fedor Lavrezky, despus de que aquella soada imagen volviera a reflejarse en sus pupilas, inconscientemente hizo una comparacin entre los dos hombres, contraste en el que Alex no sali malparado. Hall hermoso su rostro arrogante y altivo, de trazos tan firmes, de expresin tan viril, especialmente en ese momento, en el que pareca encendido de una pasin honda y contenida, cuando brillaban sus grandes ojos castaos y profundos. Lo que tengo que decirte no es fcil comenz. Mejor dicho, lo que tenemos que decirnos, porque t tambin ibas a decir algo cuando nos interrumpieron. En aquel momento hubiera sido fcil dijo ella, con suavidad, eran verdades que venan espontneamente a nuestros labios... ahora sera forzar una confidencia, Alex... Quiz; pero como las cosas han cambiado, Lisa, no para m, que mis sentimientos casi no importan, sino para ti... Por qu dices eso? Es una frase sincera, como todas las mas, y humilde. Como ninguna de las tuyas replic Lisa sonriendo, casi coqueta. Me llamas soberbio? No puedes negarlo, Alex. T s que eres soberbia, Lisa. T s puedes ser dura y altiva como esa nieve de lo alto de nuestras montaas. Y esto no es un reproche, casi podra decir que es un elogio, y no ignoraba eso de ti. En aquellos primeros das, cuando te conoc, en esos locos das en que viv sueos imposibles, te miraba como una pequea reina a la vez adorable y desptica, tiranizando mi corazn, hacindolo sufrir slo para sentirlo ms tuyo... Te das cuenta de lo que quiero decirte, verdad? Sonri, con sonrisa tan hondamente emocionada, que Lisa sinti que el vapor de las lgrimas asomaba a sus pupilas. Era tan hermoso ver a su corazn tan fuerte rendirse as! A pesar suyo, palade la miel de aquella victoria, y tembl. Tembl estremecida de la angustia de llegar a las palabras inevitables, a las que otra vez acaso encendieran en l la hoguera de la ira. Con inmensa

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS fe junt las manos y elev a Dios el pensamiento como pidiendo un milagro, el milagro de que l la quisiera, dejando que el pasado se borrara tras de s. Creo que sin decirlo, te he hecho conocer mi secreto, Lisa sigui diciendo l, que para ti no lo es, no puede serlo siendo mujer, lo bastante mujer para no ignorar lo que un hombre siente por ti. Oh, Alex! su exclamacin fue vehemente, conmovida. Bueno, pero ya dije que mis sentimientos no cuentan, porque siempre han sido los mismos. Quiero que t hables, ahora... Y qu puedo decirte si me miras as, si me hablas en ese tono? murmur ella con voz temblorosa por la emocin. Lo que tengo que decirte no es fcil tampoco, ni un secreto ya. Alguien te lo ha dicho. S que Natacha Maslova habl contigo anoche. Ella no es de las que callan... Hubieras querido que callara, Lisa? Hubiera preferido ser yo quien te lo dijera... s. Se puso de pie, trmula, conmovida hasta el temblor, y los brazos de Alex la cieron en un nudo fuerte y dulcsimo. Vas a darme un hijo! exclam l. S, Alex. Espero un hijo... Lisaveta, mi vida! La estrech ms contra su pecho, y con un ansia clida, tierna, la bes, no en los labios, sino en la frente tersa y suave, en los prpados que se cerraron estremecidos, en los suaves cabellos dorados, mientras la cabeza femenina se apoyaba contra el pecho viril. Vas a darme un hijo, Lisa! repiti con orgullo apasionado. Vas a darle un mayorazgo a Kareline!

Natacha Maslova no recibi con agrado la noticia de que el mdico pedido a Kiev llegara ese da. Alex le record que lo haba solicitado por expresa sugerencia suya, y que se encargara de atender al herido. Ella poda volver a Nikolay ya que l no pensaba hacerlo cuando menos hasta que su hijo naciera. Natacha, despechada, dej deslizar que no estara malo que Alex vigilara las visitas de su esposa al comerciante de granos, pues podan hacerle dao las largas charlas. Se haba dado cuenta de que era un hombre instruido, culto, que hablaba varios idiomas, y que por lo general, l y la princesa conversaban en italiano, sin duda para que ni ella misma, ni Alex pudieran entender lo que decan. La mirada de Alex se volvi fra y dura, como si una clera sorda fuera llenando el alma. Pero esa clera no se volvi contra Lisa. Pas su vista por la mujer que estaba junto a l, como analizndola, como midindola, captando la malicia de su mirada, la hipocresa de su forzada sonrisa, lo falso del aire indiferente con que deca cada palabra, como si la escogiera, y cuando termin el examen, pareci decidirse. En cuanto llegue el mdico, Natacha, me hars el favor de salir para Nikolay. No esper a que ella respondiera o replicara, y fue en busca de Lisa. La invit a ir con l al campo. Podran tomar, en lugar de t, una merienda.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Hace dos das que no vienes conmigo al campo concluy. Es que no quieres ahora salir de casa? Ya sabes que me encanta estar al aire libre... verte trabajar. Ir con mucho gusto a donde quieras llevarme. El ceo fruncido de Alex se convirti en sonrisa suave. Mir a Lisa como pidindole perdn por una duda que despertaran las venenosas palabras de Natacha. Ella sonri a su vez, ignorante por completo de lo acertado de su contestacin. El fuerte brazo de Alex ci el talle de Lisaveta. Un momento la atrajo bruscamente, inclinndose como para besarla con ansia, y ella alz la cabeza, esperando el beso, como en un anhelo inconsciente; pero se detuvo reaccionando con rubor repentino al ver que Natacha se acercaba. Dispensa que vuelva a aparecer; es que el teniente del puesto...! Natacha no pudo terminar la frase. Alex, con violencia, replic: Puedes decirle que se vaya al infierno, o que resuelva el asunto como mejor le parezca. Es insoportable que todo venga a preguntrmelo! Desprendi su brazo del talle de su esposa y se alej unos pasos. Despacha pronto, Lisaveta, ya sabes que te aguardo advirti. Natacha vio desaparecer la gallarda figura de Alex, y se volvi hacia Lisa, que pareca dispuesta a la defensa, casi hostil. Se disculp torpemente, aunque con bastante irona, de haberlos interrumpido, y se alej a su vez. Lisa, cuando estuvo segura de no ser vista, corri al cuarto de huspedes. Le haban dicho que el herido no quera tomar ningn alimento; Natacha opinaba que eran caprichos de enfermo; pero Lisa saba que era aquella la manera de obligarla a ir todos los das a verlo. Se lo ech en cara; le rog que se alimentara bien... que procurara curarse para estar en condiciones de irse de all cuanto antes. Deba comprender que la comprometa y que ella se expona mucho haciendo aquellas visitas. Aniuka lleg con una taza de caldo, y Natacha entr detrs de ella. Alex, que impaciente esperaba en el patio, fue a su vez en busca de Lisa. Ella no pareci asombrarse, ni inmutarse. Est peor el seor Ijof? pregunt con inters Alex. Al contrario se apresur a decir Natacha, con irona. Creo que ha mejorado con la presencia de la Princesa. Me hace la competencia con ventaja. Lisa ni siquiera la mir. Se volvi hacia su marido, serena. Entr a rogarle al seor Ijof que hiciera un esfuerzo para recuperar la salud. Dicen que tengo buena mano con los enfermos. En la aldea he curado a ms de cuatro que se consideraban desahuciados. Quieres levantarle la cabeza para que le haga tomar esta taza de caldo, Alex? Desde luego acept acercndose. Y despus su calmante, y a dormir unas cuantas horas. El seor Ijof tiene el capricho de morirse en Kareline, pero no se lo consentiremos. Qu le parece a usted, amigo Ijof? brome Alex. No va usted a dejar mal a semejante enfermera... Los ojos de Fedor se abrieron con expresin indefinible. Con precisin y destreza, Alex lo incorpor sin lastimarlo. Lisa acerco la taza a sus labios y l bebi, silenciosamente. Al darle el calmante, Lisa mir desafiante a Natacha, que rehuy sus ojos. Se volvi hacia Fedor con la splica asomada a sus pupilas. ste pareci comprenderla y parpade, asintiendo. Alex

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS acomod de nuevo la cabeza del herido sobre la almohada; luego torn del brazo a, su esposa, y se alejaron. Por largos minutos Alex gui el coche en silencio, pero en medio del campo lo detuvo. El cielo era de un intenso azul. A la derecha se vean los largos campos roturados para la siembra; a la izquierda abran sus flores tmidas los primeros almendros y entreabran sus flores sonrosadas los manzanos y los durazneros. Alex mir profundamente a los ojos de Lisa, y como si la soledad y el silencio barrieran con sus trabas y prejuicios, la bes ardientemente, con un beso de fuego, con un beso de amor que no rechazaron los labios de ella. Luego se irgui y sonri con algo de amargura. Debes ser una mujer maravillosa para un hombre a quien ames... murmur, mirndola de nuevo; pero no pido tanto, tranquilzate. No pido nada. Hay cosas que no pueden pedirse. Y si pudieras pedirlas? inquiri Lisa, con cierta pasin. Para qu quieres saberlo? Si pudieran pedirse no te las pedira tampoco, Lisa. Basta con lo que vas a darme como un regalo inesperado, como un don del cielo. Ese hijo con el que nunca so... vacil, antes de proseguir: nunca lo so hasta el da de conocerte. Entonces, so locamente, pero prefiero olvidar esos sueos. Un hijo es como la primavera, el porvenir, no el pasado. Si pensara en el pasado, volvera a odiarte, y no quiero... Cuida de no provocar mi odio otra vez, Lisa, porque sera implacable. Mi odio es lo nico a lo que he llegado a temer en el mundo; es lo nico que no puedo dominar. Tom bruscamente las riendas y el ltigo, haciendo correr a los caballos, sin volverse para mirar a Lisaveta, que qued muda, triste, silenciosa. Mientras tanto, Aniuka, obedeciendo las rdenes dejadas por el ama, atenda a Fedor. ste aprovech la nueva ocasin para interrogarla. La muchacha charl, animada. Cont a Lavrezky que todos adoraban a la seora princesa, que era un ngel. Ella estaba contentsima de ser su doncella, y de que su padre, Volodia, fuera el intendente en Kareline. Fedor, queriendo averiguar algo sobre Natacha, se enter de que Alex y su colaboradora haban pasado tres meses en Nikolay, mientras la seora permaneca en el palacio. Al hablar de eso, tembl el rencor en los frescos labios de Aniuka, y Fedor comprendi que Natacha no era estimada por los siervos de Kareline. Comprendi tambin que era una enemiga de Lisa sin duda por amar sin esperanza al Prncipe. Cuando qued solo, Fedor sinti el ansia de volver a ver a Lisa; medito sobre todo lo que dijera Aniuka, y decidi curarse cuanto antes, as como luchar por recuperar a la que amaba, costara lo que costara. Cuando volvieron del campo, ya de noche, Alex orden que Lisa subiera a descansar, y pidi a Katia que sirviera la cena en las habitaciones de su esposa. Despus habl con Natacha, serio, casi duro. Veo que sigues disgustado conmigo, Alex! murmur con tristeza la joven, lo siento con toda mi alma. No sientas nada, procura nada ms sujetar tu imaginacin y tu lengua, y recuerda una cosa, Natacha: a nadie, ni a ti que eres como mi hermana, ni aunque fueras mi hermana verdadera, podra permitirle que ofendiera a la que es mi esposa, a la que lleva mi nombre, ni con una palabra, ni con un pensamiento. No me digas ya nada, entiende slo esto y no lo olvides. Madrugo lo bastante para poder despedirte maana, antes de que te vayas a Nikolay. Pero no quiero irme dejndote enfadado, Alex... Te soy fiel sobre todo y sobre todos, hasta sobre m misma. Acaso no comprendas, pero constituy para m un sacrificio inmenso aconsejarte venir de nuevo a Kareline; pero te vea morir all, morir de amor no estando junto a ella. All
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS bebas y eras como un salvaje... aqu, ella te volvi a interesar en el trabajo. Desde que ests aqu no has vuelto a beber, y es porque ella no quiere, porque lo prohibi a todos y t acatas sus rdenes como si fueras un siervo. La expresin de Alex cambi totalmente. Primero fue de sorpresa, luego de compasin. Pareci entender algo de golpe; y afectuoso se acerc a Natacha Maslova. Est bien... creo comprender lo que te pasa, lo que sientes. He sido lo bastante torpe no habindolo comprendido antes... Ella reaccion, contrariada. Pens que haba hablado demasiado. Qu quieres decirme? interrog. Nada. Que tu salud anda delicada tambin y que los aires de Nikolay te vendrn divinamente. All hay mucho que hacer. Espero que tu talento y tu eficacia ayudaran a que todo salga bien, como si yo estuviera presente. Olvidemos esta tonta desavenencia. Cundo podr volver? pregunt ansiosa. Te promet ir para el verano. Cumplir mi promesa y entonces gozars de unas largas vacaciones. Querras ir a San Petesburgo, o prefieres un viaje al extranjero? Deseo que cambien tus ideas, por tu bien solamente, Natacha... Katia lleg, oportuna, avisando que la cena estaba servida. Natacha no pudo protestar ni violentarse. Ven, Katia, acompame; promet a Lisa visitar al herido. .. Se fue hacia el cuarto de huspedes seguido por la vieja sierva, afectando no ver el gesto desolado de Natacha, mientras Katia murmur en voz muy baja. Llora la seorita Natacha, padrecito! Le dijiste algo...? Supongo que s, Katia, y me apena entristecerla. Pero no hay nada ms que hacer. Dejemos eso... En el saln en sombras, Natacha sec sus lgrimas con ira, amenazando al que acababa de abandonarla, humillndola. Alex Kareline, sentirs haber hecho esto! El Prncipe, bien ajeno al odio que de pronto, pujante, feroz, se levantaba en el alma de Natacha, fue a saludar a Fedor, habl con l por espacio de unos minutos y despus subi, para cenar en compaa de Lisa. Cuando beban el caf, relat a su esposa que haba encontrado bastante mejorado al herido, y que le simpatizaba. Incluso le gustara como vecino. Eran pocas las oportunidades que haba en aquel desierto de hablar con personas cultas y agradables. Lisa acept, con serenidad, cuanto deca, hasta respir con ms calma. El gesto y las palabras de Alex parecan plenamente sinceros. Mientras Aniuka retiraba los ltimos restos del servicio, se miraron largamente en silencio. Sabes que este rincn es grato y confortable? dijo l. Me gusta que te lo parezca. Nunca me habas invitado a l. No creo que tengas necesidad de invitaciones en tu casa. Esta parte podemos decir que te pertenece. No entrara si supiera que te desagradaba verme aqu... hizo una pausa antes de concluir: Te agradara verme aqu todos los das, Lisa?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Clav en ella una mirada intensa, mirada que la penetr despertando las ansias dormidas de su alma. Con qu loco anhelo se hubiera arrojado a sus brazos en ese momento! Pero haba algo que la cohiba, que la detena: la idea de aquel hombre que intilmente la esperaba en el cuarto de los huspedes, aquel hombre que pareca ser ahora el nico obstculo que se levantaba entre los dos, aquel hombre a quien no lograba olvidar, aunque ya su recuerdo era para ella muy diferente. Ahora no deslumbraba su alma, sino que se clavaba en ella como un remordimiento. Se sorprendi al ver que Alex estaba de pie, frente a ella, con una vaga sonrisa triste en los labios. Ests distrada dijo, sin duda tienes sueo. Hasta maana. .. Entonces se dio cuenta de que no haba contestado a su pregunta. Alex aguard todava una palabra, un gesto, algo que le hiciera posible quedarse a su lado sin imponer su voluntad, pero Lisa no pronunci la palabra, no hizo el gesto. Alex se despidi de ella y sali. Cuando la puerta se cerr, Lisa ocult el rostro entre las manos, como si le avergonzara el nuevo amor que llenaba su corazn. Alex! murmur para s, encontrando amargura, y dulzura en aquel nombre, perdname, estoy obligada a mentir, a disimular, porque no quiero ser desleal contigo! No puedo decirte que te quiero mientras Fedor est aqu bajo tu techo, con un nombre supuesto... mientras t puedas descubrir todo y pensar lo que jams hara...

Aquella madrugada, Natacha Maslova sali para Nikolay y el mdico solicitado en Kiev lleg para hacerse cargo del puesto que se le ofreca. Alex lo recibi, personalmente. El doctor Len Ilich poda tener cuarenta aos. Era un hombre sereno, culto, reposado. Uno de esos mdicos cuyo consultorio suele llenarse de los clientes ms pobres, y cuya cartera suele estar siempre vaca. El Prncipe lo acogi con simpata y le agradeci que aceptara vivir en aquel desierto. Lo llev a sus habitaciones y le explic cuanto esperaba de l. Le habl tambin del herido, y prometi presentar ms tarde a la princesa, a quien recomend especialmente. Con orgullo advirti que iba a ser madre. A Lisa tambin le hizo muy buen efecto el mdico. Y l, como toda la gente que estaba alrededor de Lisa, se dej subyugar por la fascinacin de la joven. En la tarde tomaron el t juntos y explic que la herida del comerciante estaba casi cicatrizada, y que atribua la fiebre tenaz a una excitacin nerviosa, constante. Opinaba que ljof tena un gran tormento moral, un ansia que lo consuma y que no lo dejaba recuperarse. No era desde luego a causa del dinero que haba perdido al ser robado, puesto que el Prncipe, generosamente, ofreci darle los tres mil rublos perdidos, adems de todo lo necesario para su pasaje a Mosc. Lisa, que no saba aquello, se admir, y conmovi, avergonzndose de nuevo. Dice el Prncipe que se considera responsable de un accidente que ocurri en sus dominios! concluy. Pero Fedor no puede aceptar! dijo sin darse cuenta, Lisa. Fedor? repiti con extraeza el mdico. Quise decir Ivn... se apresur a corregir, procurando disimular su ansiedad por la equivocacin cometida. Pero Ilich no le dio ninguna importancia, naturalmente. Sin embargo, volvi a alarmarse cuando el mdico, sin ninguna intencin, advirti.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pronto estar en condiciones de irse, seora. Es un hombre joven, robusto, y de msculos bien ejercitados. Cualquiera dira que en lugar de comerciante de granos, ha sido militar. Podra pasar por un gallardo oficial de los regimientos norteos, un teniente de Ulanos. Por ejemplo. Claro que para ser admitido en un regimiento as, necesitara una carta de nobleza que no tiene, pero que parece traslucir en sus palabras y en sus ademanes. Bueno, doctor, creo que usted exagera dijo Lisa, con voz dbil. Nada, Princesa, se lo aseguro. Y debo decirle que me suplic que le pidiera que fuera a verlo. Sin duda quiere darle las gracias. Ir enseguida, doctor. Usted debe esperar al Prncipe... Ansiosa entr al cuarto de huspedes, y relat a Fedor lo que dijera el mdico. Era indispensable que se fuera cuanto antes de Kareline. Si el doctor comunicaba a Alex sus observaciones, poda despertar sus sospechas. Ella estaba decidida a cumplir con su deber y respetar los juramentos que la ataban a Alex. No la haba comprado, no se haba valido de intrigas para hacerla su esposa... Relat cuanto sucediera en Kerloff y no disminuy en nada la culpa de su madre y Dimitri. Fedor no se dejaba convencer. De cualquier modo, no eres ms que una sierva de ese hombre! dijo con rencor. No importa, si as soy feliz! rebati ella, ya impaciente. Feliz? Feliz hoy que su capricho te ensalza. Maana puede poner en tu lugar a una Natacha Maslova! Insultas al hombre a quien slo debes gratitud replic Lisa ya francamente enfadada. Hablas de l como si fuera un canalla, y no puedo consentirlo, Fedor, porque tus palabras son injustas. Alejandro Kareline me ama y sabr respetarme como a su esposa, como a la madre de su hijo... Un hijo? repiti Fedor desconcertado. S afirm ella altiva, no quera herirte, pero lo haces necesario. Voy a darle a mi esposo un hijo... Voy a tener un hijo de Alex. Y yo que pens que tu orgullo, tu dignidad, aceptaran una farsa, pero no una realidad! protest l. No tengo por qu discutir contigo esto... y si sigues siendo un caballero, si sigues tenindome siquiera estimacin, te irs cuanto antes de aqu. Es posible que cambie as el corazn de una mujer? Lisa no contest, ni siquiera lo mir. Habl con firmeza, y casi fra, haciendo comprender a Fedor que nada poda esperar de ella. Es intil que hablemos ms sobre el pasado. Por el hijo que va a nacer, yo debo seguir al lado de mi esposo, en paz... Por lo tanto, vuelvo a decirte que lo nico que puedes hacer es irte... No creas que no sufro al hablarte as, pero es necesario separarnos para siempre, y debes pensarlo t tambin. Cuando apenas se haba alejado, Alex entr a saludarlo, y a comunicarle que el teniente del puesto militar haba atrapado a dos hombres que parecan ser los que lo haban robado. Uno haba escapado, pero el otro, herido, se vio obligado a hablar. En su poder estaba un fajo de billetes por ms de dos mil rublos y algunas joyas. Mostr un reloj de oro con cadena, una boquilla de mbar a la que haban arrancado las iniciales de oro, y un anillo con un escudo familiar.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Fedor tuvo que observar todos los objetos que Alex deposit cerca de l, sobre la cama. Sinti que en sus venas se enfriaba la sangre, aun cuando Alex le sonrea cordial. El anillo tiene el blasn de los Orlof, una de las ms antiguas familias de Ukrania dijo Alex mirando la joya con atencin. La rama central est casi extinguida segn tengo entendido, por falta de varones mayorazgos... Es suyo? El reloj y la boquilla me pertenecen... el anillo no recuerdo haberlo visto nunca respondi con firmeza. No es raro que esos hombres hayan cometido otros robos. Los Orlof conservan una propiedad vecina a sta, justamente en el camino a Odesa. Tengo entendido que est abandonada. Pertenece a una viuda, con un nico hijo, a quien no parece interesar la tierra. O decir que la haban puesto en venta y hasta tuve intenciones de comprarla. Pero que yo sepa, ningn Orlof ha venido por ac en mucho tiempo. Fedor hizo un esfuerzo para serenarse y lo logr. Con gesto mundano sonri al Prncipe tomando el anillo en su mano. Una vieja joya de familia puede correr por muchas manos! dijo. No sta, Ijof asegur Kareline. Este anillo es el smbolo de la propiedad, al menos en Ukrania. El que lo lleve puede entrar como dueo y seor en las tierras de esa ltima Orlof y tomar posesin de la propiedad. Ser preciso abrir una investigacin en forma, alrededor de este anillo. Lo desliz en uno de sus largos dedos. Luego volvi a sonrer a Fedor. Enviar a nuestro mdico a atender al herido. Su confesin puede ser interesante. Procuraremos que no se muera para que pueda usted reconocerlo... voy a mandar un recado al teniente. Cuando Lisa se enter de las novedades, se sinti desfallecer. Habl de nuevo con Fedor, y l confirm que el anillo era suyo. S, significa la posesin de mis tierras de Orlof, significa la vecindad con esta casa, que es lo nico en el mundo que ahora me importa. No pretenders quedarte en ellas! dijo Lisa vivamente. Por qu no? Es el nico patrimonio que tengo. Quise enajenarlo para pagar las deudas de tu padre. Al saberte perdida no llegu a efectuar la venta, prefer dejar el ejrcito, convertirme yo tambin en un campesino o en un ermitao... qu s yo... Pero no te preocupes. El anillo no nos descubrir. Orlof era el segundo nombre de mi madre, y nadie me conoce, pues sal de aqu siendo nio. Despus de todo, bien puede Ivn Ijof comprar a la viuda de Orlof una finca abandonada... No... no! protest desesperada Lisa. Si realmente me quieres... Fedor la interrumpi, rabioso. Ya s, me ira... no lo repitas ms. Me ir, te lo prometo... me ir porque he descubierto que lo amas... Pues bien, s dijo ella decidida a terminar con aquella situacin. Lo amo. Si necesitas orlo de mis labios para comprenderlo, para alejarte, ya te lo he dicho, ya lo sabes. Djame, Fedor, nuestros caminos se separaron para siempre. Djame ir por el mo con la frente alta, y con la paz en el alma... No ser yo quien te lo estorbe, despus de escucharte replic con amargura, y la vio irse sin detenerla.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS En el pasillo, ella se encontr con el doctor Ilich, y se sobresalt al verlo. Qu le pasa? Se siente mal? No... neg sonriendo Lisaveta, sin detenerse. El mdico la sigui con la vista. Al entrar al cuarto de Fedor, ste dijo con impaciencia, sin esperar a que Ilich preguntara nada. Necesito que me d usted de alta, doctor. Es preciso que salga de aqu maana mismo! Su deseo es lo bastante loco para que no le haga caso, amigo Ijof. No entiendo por qu de pronto le ha entrado ese afn... Mis negocios estn abandonados. Necesito atender mis asuntos... Puedo servirle de secretario, si desea enviar cartas o telegramas. Puedo hasta viajar a Kiev cuatro veces al ao. No, quiero marcharme... necesito marcharme, doctor insisti Fedor. Tenga calma, y se ir ms pronto. Esos nervios no hacen sino retrasar su curacin. Si le permitiera tomar un carruaje maana, tendra que volver a las diez verstas recorridas, para meterse en la cama. Podr permitirle levantarse, s... probar sus fuerzas, pero no puedo autorizar ningn disparate. No espere mi ayuda para suicidarse, pues no sera otra cosa que un suicidio, ese viaje descabellado que pretende. Ms tarde, Ilich fue al puesto militar, pero por desgracia, no pudo hacer nada por el herido. Antes de que intentara la primera cura, falleca. Alex lament aquel incidente, y distradamente cont al mdico el detalle de las joyas. Por fortuna para Lisa y Fedor, los papeles que le haban robado los llevaba sin duda el ladrn que huyera, y el supuesto Ivn Ijof no pudo despertar, tampoco entonces, ninguna sospecha en Kareline. ste segua sosteniendo que le simpatizaba mucho su husped, que lo consideraba un hombre de bien y que su experiencia personal le deca que era una persona honrada. Cuando esa noche Lisa entr al comedor, se sorprendi desagradablemente. Fedor estaba all. Alex, sonriente, fue a su encuentro, explicndole. Te reservaba esta sorpresa, Lisa. Nuestro husped est ya de pie, y en la mejor disposicin de acompaarnos a la mesa, donde vamos a celebrar su restablecimiento bebiendo unas botellas de champagne. Es un poco prematuro hablar de restablecimiento rectific Ilich, tambin sonriendo, diremos que celebramos la convalecencia. No s cmo agradecer lo que han hecho por m murmur Fedor. Sobre el mantel blanqusimo, brillaban ahora la plata, el cristal y la ms fina porcelana. Siervos atentos y silenciosos servan. El Pope, invitado tambin esa noche, vestido con su balandrn nuevo, la larga barba sobre el pecho y los vivos ojuelos resplandecientes de felicidad, alz una mano para bendecir a Lisaveta. Que el Seor te guarde, madrecita, y derrame como ahora sus bendiciones sobre tu casa dijo con solemnidad. Oradas, padre... pero sintese... murmur Lisa. Su mirada fue, inquieta, casi temerosa hasta Fedor, y vio en su rostro una indefinible expresin de angustia. A su lado se sent Alex, y su semblante tostado por la intemperie, daba sensacin de fuerza y salud. El contraste entre los dos era desfavorable para Lavrezky.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Despus de comer habr msica y baile advirti, y anunciaremos a todos la buena nueva. Quiero que los siervos de la casa sean los primeros en festejarla. Maana la fiesta ser en la aldea, y todos sabrn que Kareline tendr muy pronto un mayorazgo. Pero Alex protest dbilmente Lisa, an no ha nacido nuestro hijo y... Cuando nazca las fiestas durarn cuatro semanas, y no sern slo en Kareline, sino tambin en Nikolay, en las haciendas del Ladoga y en las tierras de las orillas del Don. Apenas ests en condiciones de viajar, iremos a San Petesburgo y volvern a abrirse las puertas del palacio Kareline, que llevan cerradas ms de treinta aos. Su alegra es muy justificada, Prncipe dijo contento el Pope: ser un da muy grande para Kareline, y es justo empezar desde ahora a celebrar el advenimiento del mayorazgo. Acaso t no ests contenta, Lisa? pregunt Alex, mirndola. Desde luego asegur envolvindolo en una caricia con sus ojos, estoy tan contenta como t mismo Alex. Alz la copa, con el rostro lleno de felicidad y el Prncipe la imit, tembloroso de placer. Hasta la ltima gota apur Alex el contenido de su copa, mientras Lisa beba lentamente. Fedor derram el lquido sobre el mantel, y pidi disculpas, avergonzado. An est dbil! coment Alex amable. No se preocupe, no tiene importancia. Adems, vino derramado quiere decir felicidad. Su llegada a esta casa ser para m inolvidable, amigo Ijof. Mi llegada? repiti estupefacto. S, a veces se encadenan las circunstancias Alex hablaba mirando a Lisa, ms que a ninguno otro; su llegada, en el triste estado en que se encontraba, asust terriblemente a mi esposa, se desmay al mirarlo, sufri crisis nerviosas, en fin... en el primer momento tengo que confesarle que renegu de usted y de su desastrosa aparicin involuntaria. Luego, cuando la verdadera razn del accidente lleg a mi conocimiento, pens en el smbolo de esa coincidencia extraa: su desgracia me anunciaba a m una gran dicha. Y ya hemos bebido por mi hijo, bebamos tambin por usted, y por la feliz circunstancia que permiti a las gentes de Kareline recogerlo a tiempo de salvar su vida. Esto es; por la ms hermosa de las virtudes cristianas, y por la ms arraigada de nuestras viejas tradiciones de Ukrania: a hospitalidad... El Pope haba hablado lento, solemne de nuevo. Vamos, Lisaveta invit Alex, un brindis por nuestro husped. Las copas volvieron a llenarse y a alzarse. Esta vez, Fedor no derram el contenido de la suya, pero sus labios, despus de beber, se apretaron en un amargo gesto provocado por los celos, por un ansia desesperada de desquite y venganza injustificados. Durante la comida se habl de lo que Lisa haba hecho en la aldea. El Pope repiti una vez ms que todo el mundo la bendeca, y el doctor asegur que ms la bendeciran cuando gracias a ella empezaran a nacer los hijos sanos y robustos. Alex admiti riendo que l se sujetaba gustoso a la imposicin de su esposa y no beba licores fuertes. El Pope asegur que con su ejemplo, nadie desobedeca la ley dictada por la Princesa. Supongo que los campesinos de Kareline saben por experiencia lo peligroso que es desobedecer a su prncipe opin con irona sutil Fedor. La fama de su energa ha traspasado las fronteras de Ukrania. Con frecuencia soy intransigente y duro, lo reconozco contest Alex. Pero tengo la pretensin de no ser injusto jams. En algunos aspectos de la vida soy tolerante, pero hay una
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS cosa con la que no transijo: la doblez, la mentira, el engao. Si alguien le ha hablado alguna vez de la dureza de mis procedimientos, amigo Ijof, trataron de engaarlo. Son los mentirosos los nicos que me hacen implacable... y probablemente continuar sindolo hasta que me muera. Es cuestin de carcter. Puedo perdonar todo, siempre que sea sinceramente, aun la verdad ms amarga, pero las mentiras no despiertan mi piedad nunca. Pase por los rostros reunidos alrededor de la mesa su mirada radiante. El Pope inclin la cabeza, asintiendo. Fedor apret los labios en algo que quera ser una sonrisa. Len Ilich permaneci silencioso e inmvil. Tal vez fue el nico que vio palidecer las frescas mejillas de Lisaveta Alexandrovna y temblar levemente sus blancas manos. Poco despus de terminar la cena, y cuando servan el caf en el gran saln, ahora ya confortable y elegante, Alex advirti. Lisa, va a comenzar una pequea exhibicin preparada en honor tuyo. Los mozos del otro lado del ro acaban de llegar con sus guitarras y se han dispuesto sillones bajo los arcos del patio. Si usted no ha presenciado nunca una tpica fiesta ukraniana, amigo Ijof, sta es una ocasin magnfica. El seor Ijof debe estar cansado aleg prontamente Lisa. El doctor estaba aconsejndole que se fuera a acostar. Al contrario, Prncipe dijo con forzada jovialidad Fedor, aydeme con su autoridad a evadir el exceso de cuidados. No soy un nio como la bondad de la Princesa parece imaginarse. Alex sonri. Supongo que no le har ningn dao cuidarse un poco ms. Tiempo le queda para ver festejos tpicos. Haremos las cosas en forma de que conozca ntegramente el pas antes de marcharse... Se despidieron y Fedor los vio alejarse, crispando las manos sobre los brazos de la butaca. De pie, muy cerca de l, Len Ilich lo observ. Despus se despidi a su vez y sigui a los prncipes. En el ancho portal estaban Lisaveta y Alex. Ella, dulce y serena como una reina, y su belleza y su calma eran como puales para el corazn de Fedor, quien tambaleante, sin que nadie lo advirtiera en la sombra, haba llegado hasta muy cerca de Lisa. Toda la rabia de su corazn se desbord en dolor, en angustia, en una doliente sensacin de abandono y desamparo. Ya no soy nada para ella, no soy nadie! se dijo. Ilich tambin haba llegado hasta Lisaveta, y con tono indiferente, coment. Vuestro husped est nervioso, excitado... No se fue a descansar? pregunt Lisa casi indiferente. No lo se; prefer dejarlo hacer su voluntad. Soy de los que creen en la gran importancia de los estados de nimo para la salud de los enfermos. El joven Ijof vive atormentado, obsesionado, me atrevera a afirmar. Necesitara curarse de ese malestar moral para lograr la salud. En la imposibilidad de lograrlo, procuro al menos dejarlo en paz como l mismo me pide que lo haga... Esta noche est peor que nunca, pero no se preocupe demasiado, Princesa. Qu ms se nos puede pedir tratndose de un desconocido? Los ojos sagaces del mdico pasaron sobre el rostro de Lisa como un relmpago; luego se distrajo viendo la danza que comenzaba.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Volodia, Kolia y Sacha, tomaban tambin parte en la fiesta. Queran demostrar a su ama que eran buenos payasos e imitaban una danza de cosacos. Alex rea de buena gana, y Lisa, contagiada de su alegra, ri a su vez. Por un instante se olvid de Fedor y de todas sus amarguras, para permitirse el lujo de ser feliz. Se dira que en Kareline hay un enamoramiento colectivo alrededor de su joven princesa le murmur al odo Alex, en tono ntimo, apoyando su mano ancha y recia sobre la pequea, posada en el brazo del viejo silln, y Lisa se estremeci al sentir que la estrechaba en una caricia tan tierna como ardiente. Quieres que te traigan una manta? interrog. Tienes las manos fras... O prefieres una copa de oporto? Puedo ir yo por ella... No, Alex... estoy perfectamente. Mira qu contorsiones hace ese tonto de Sacha... es tan bailarn como yo... Kolia s sabe lo que hace. Se cri en la estepa. Pdele un da que te refiera su historia. Es una especie de novela ri a carcajadas, oh, magnfico salto exclam con entusiasmo; veinte rublos para el que vuelva a hacerlo tan bien! Alex pareca prestar toda su atencin a aquella tpica competencia de bailarines, pero en realidad, slo estaba pendiente de Lisaveta. Su cabeza se inclinaba a cada instante con gesto carioso, rozndola con los abundantes cabellos encrespados, y ella ya no senta slo admiracin por l, sino una especie de ternura profunda; un ansia de pertenecerle por entero, de mostrarle hasta los ltimos rincones de su alma, de darle en uno solo todos los amores de la tierra.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

C CA AP PT TU UL LO O0 05 5
Lisa indic a Alex que deseaba subir a sus habitaciones. Haba visto, casi adivinado, que Fedor no estaba lejos y que observaba cuanto suceda en la tiesta. Su alegra se evapor tomo por encanto y pretiri alejarse. Alex la acompa hasta las escaleras. Esperaba siempre de ella la palabra cariosa, el gesto que lo invitara a seguirla; pero Lisa se concret tambin esa vez a desearle las buenas noches. La fiesta termin en cuanto los amos se fueron. Alex, despus de beber algunos vasos de vino, se encerr en su despacho. El doctor, observndolo mientras beba, se despidi a su vez momentos ms tarde. Katia aguardaba a su ama y le sonri al verla entrar. Estars cansada, madrecita dijo. Ha sido un da de mucho movimiento y si maana van a ir desde temprano para la fiesta de la bendicin de los campos, ser peor que hoy. Van a ir? Quieres decir que no piensas acompaarnos? Si no necesitas mis servicios, mejor me quedar en esta casa. Pens que te gustaba salir, Katia... Me gustan los campos, pero no la aldea, madrecita. Y la mayor parte de esa fiesta es en la plaza de la aldea. Ya vers qu bonita la ponen los muchachos, adornando las puertas de as casas con ramas y flores de papel. Y qu tengo yo que hacer, segn la tradicin? Te lo dir el amo. A l le gusta mucho hablarte de esas cosas y ver el entusiasmo con que aceptas todas las costumbres de esta tierra. Piensas que el amo est contento, Katia? interrog ansiosa. Empieza a ser feliz por la primera vez en su vida. Lisaveta baj la cabeza, hundindose como en un mar en el tumulto de sus angustias. Alex comenzaba a ser feliz, y a esa idea que tambin poda ser para ella la felicidad, temblaba. S, temblaba pensando en Fedor, en el abismo que pareca rodearles, porque su amor por Alex estaba mezclado con su extrao espanto. Luego, la duda de que slo aquel hijo que iba a llegar le interesase, se clav en su alma como un nuevo dolor. Alex desea mucho tener un hijo, verdad? pregunt. Qu hombre no lo desea, madrecita? El Zar en su palacio y el pastor en su cabaa, quieren un hijo para sentirse reyes y slo es reina para ellos la mujer que puede darles ese hijo, reina aunque sea por una hora... Junt las manos. Una sombra, como el recuerdo de una hora muy amarga, pas sobre el rostro triste y dulce, para volver a la realidad casi al instante, clavando en Lisa su mirada llena de gratitud. Cuando hayas trado un mayorazgo a Kareline, t tambin sers feliz, madrecita; y el amo llegar a ti rendido y manso, como llegaban las palomas a comer en tu mano... Eres tan linda, y tan buena! Lisa se puso de pie, deslizando los pies en las zapatillas de raso para correr hacia el tocador cercano, para asomarse al espejo, en un ansia de comprobar aquella belleza de que hablara Katia, en un anhelo de ser ms hermosa que todas las mujeres del mundo, para conquistar por completo el corazn de Alex.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Despus volvi hacia Katia, que la miraba sonriendo, como si adivinara su pensamiento y la anciana sierva sugiri: Por qu no te vistes maana con un traje de campesina, madrecita? Aniuka puede prestarte uno... s que tiene el nuevo que le regal Volodia, su padre, el da de su cumpleaos. Volvers loco de felicidad al Prncipe. T tienes botas, las vi en tu equipaje... sonri al comentar: porque eso s... tus pies nadaran en las botas de Aniuka. Lisa acept encantada la sugerencia y a la maana siguiente entre su doncella y Katia la transformaron en la ms hermosa campesina, mientras Alex peda a Sacha que enganchara et coche grande; ordenaba a Volodia y a los encargados de las cocinas que vigilaran los barriles de cerveza, los sacos de pan y los corderos que iban a asarse en pleno campo. Ese da, amos y criados coman el mismo pan sentados en los surcos; el pan que daba la tierra de Ukrania. Despus, en la plaza del pueblo se daba de comer y de beber a todo el que pasaba. Por docenas acudan a veces los mendigos para comer un da a su gusto y recoger las sobras, que les alcanzaban despus para una semana. Tambin estaban ya levantados el doctor Ilich y Fedor. Alex, con su amabilidad acostumbrada, invit a los dos a ir a la fiesta en el mismo coche, con l y Lisaveta. En ese momento los tres volvieron la cabeza hacia la escalera por la cual bajaba Lisa. Tres exclamaciones distintas la recibieron: alegremente sorprendido el doctor Ilich, trmulo y tembloroso Fedor; sacudido hasta sus fibras ms ntimas, intensa y gozosamente asombrado, Alex Kareline, quien subi impetuoso algunos peldaos hasta tomar la mano de su esposa. Tras ella, gozando tambin de la sorpresa, Katia y Aniuka parecan escoltar a la linda princesa campesina. Lisa... nunca me hubiera atrevido a pedirte que lo hicieras, pero acertaste con mi deseo ms vivo dijo con calor Alex. Ser una alegra para todos verte con ese traje. Ilich se acerc a su vez, y murmur galante. Una alegra y un orgullo, Princesa. Aunque nac en Kiev, soy lo bastante buen ukraniano para amar sobre todos este traje de nuestras mujeres campesinas, que adems, le sienta a usted maravillosamente. Gracias, doctor, es usted muy amable... Alex fulmin al mdico con una celosa mirada, mientras Fedor, quien no se haba movido siquiera, la contemplaba con sus ojos encendidos de fiebre y a la par deslumbrados, tristes ojos de enamorado sin ventura, que se clavaron en el corazn de Lisaveta como una splica dolorosa. Ivn Fedorovich vendr con nosotros explic alegre Alex. Mand enganchar el coche grande para los cuatro. Ir cmodo y con el mdico, as es que no habr peligro. Aniuka y Katia irn en el cochecito, detrs... Si me lo permites, padrecito, me quedar cuidando la casa murmur Katia. Cmo? No te gusta la aldea en fiesta? interrog asombrado. Se apart un poco de los otros, y apoy su mano en el hombro de la vieja sierva, mirando intensamente aquel suave rostro leal en una interrogacin que pronto se tradujo en palabras. Fue idea tuya que Lisaveta Alexandrovna se vistiera as? No seor... ella lo pens y quiso hacerlo. Desea darte gusto. Yo slo le dije que a ti te gustara, ya que siempre vistes as cuando ests en el campo.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pero no es igual. Yo visto las ropas que me corresponden. Ella va bellamente disfrazada... pero aprecio su cortesa en lo que vale. El coche grande era un pesado vehculo sin capota, de ruedas macizas. Tiraban de l tres robustos caballos. Las manos de Alex no pidieron permiso a Lisa para elevarla repentinamente hasta el altsimo pescante, trepando l enseguida junto a ella, empuando las riendas y el ltigo. Mir a su esposa y sonri, dulcificado por una luz de alegra el semblante duro y viril. Ests hermossima con ese traje, Lisa murmur casi a su odo. Nunca pens que te quedara tan bien. Casi casi podras pasar por la mujer de un mujik... Como siempre que lanzaba un coche a toda carrera por los caminos, llevndola a su lado, su brazo se desliz para sujetarla, para sostenerla apegndola as como a un largo abrazo, y Lisa entrecerr los prpados pensando que sera feliz, muy feliz, si Fedor Lavrezky no fuera tras ellos, en el mismo carruaje. La fiesta haba comenzado desde las primeras horas de la maana. El viejo Pope haba bendecido solemnemente los campos recin abiertos por el arado, y la dorada simiente cada en los surcos nuevos. Luego, trado en grandes cestas desde la casa seorial, el desayuno fue servido a todos por igual a la sombra de los rboles inmensos que bordeaban el camino. Al medio da, terneras y corderos asados fueron repartidos entre todos los habitantes de la aldea y campos circunvecinos. Todos los siervos de la vastsima hacienda llegaron hasta all, y los amigos y parientes formaban grupos donde se cantaba, bailaba, y se beban grandes jarros de cerveza de las barricas instaladas en la ancha plaza de la aldea. Una alegra ruda y fresca se asomaba a los semblantes tostados por el sol, mientras con su falda de alegres colores, al aire los tostados brazos, Aniuka ejerca el grato papel de cantinera con el desbordado entusiasmo de sus 18 aos. De pronto, la muchacha se hizo a un lado asustada. Abrindose paso entre los que rodeaban las tres barricas de cerveza, una mujer se acerc echando atrs el sucio pauelo de lana en que se envolva su cabeza. Grises mechones de pelo desgreado caan a los lados del rostro desagradable ennegrecido por la intemperie. Su edad era tan indefinible como el color de sus harapos; pero su nariz rojiza y sus ojuelos desviados, as como lo torpe de su paso, delataban su desmedida aficin al alcohol. Volodia se adelant hasta ella. Qu has venido a hacer aqu, Mara? No creas que a beber esa agua sucia que llaman cerveza... sino a buscar un pedazo de pan... respondi entre irnica y amenazadora. Todos se callaron al verla, todos se apartaron a su paso. Su mano izquierda se apoyaba en una especie de bastn alto y nudoso como un cayado de peregrino, mientras la derecha extenda un desportillado cacharro hasta la generosa espita del barril de cerveza. No dices que es agua puerca? replic Volodia. Bueno, dos tragos no caern mal para la sed. T eres peor que los amos... como todos los perros de los amos... Aniuka haba dado un paso hacia atrs, pero la sucia mano sarmentosa de largas uas como garras, sujet la falda con un tirn brutal. Anda... intim a la muchacha, abre eso y llname el cacharro. No te sientas orgullosa porque sirves a los amos. A mejores que t he visto apedreadas... Volodia iba a protestar, pero Kolia se interpuso, conciliador. Recuerden que es da de tiesta, fiesta en honor del ama...
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS El ama! repiti burlona la vieja Marfa. Qu vas a decir del ama, desgraciada? grit Volodia indignado. De tu ama, nada... de ti ms vale que no diga lo que pienso! Bebi a grandes sorbos el lquido, y lo escupi casi sobre Aniuka, quien protest. Volodia por poco le da un golpe, pero Kolia volvi a intervenir, haciendo ver que estaba ebria. Vete ya orden Volodia, y que no te volvamos a ver... La extraa mujer sac de debajo de sus harapos una botella, diciendo que ella s beba vodka, y tras tomar un largo trago, la tap y la escondi de nuevo. Volodia dio un paso hacia ella y Kolia lo detuvo. No le pongas la mano encima. Dicen que tocarla trae desgracia. Pero que se vaya pronto replic Volodia. Que el ama no se entere de que aqu mismo, en la aldea, se re alguien de sus rdenes. Marfa los miraba, sin dejar de sonrer, irnica. Har lo que me d la gana advirti. En ese momento lleg Lisaveta, escoltada por Sacha, y los bebedores callaron abrindole paso respetuosos, ponindose de pie los que estaban sentados. Slo Marfa permaneci inmvil, mirndola con silenciosa rabia. La Princesa ni siquiera la vio. Sabes dnde est el amo, Volodia? interrog. Est en la casa del Pope, con el mdico y con el seor Ijof. Entonces vamos all... Aniuka... acompanos tambin. Aprovchate ahora, Kolia, t cuidars el barril de agua! ri Marfa, mientras Lisaveta volva la cabeza con viva sorpresa, acertando a ver la figura innoble de la mujer que surga entre los barriles. Su mirada asombrada e interrogadora fue hasta el rostro de Aniuka. Quin es esa mujer, que nunca la haba visto? pregunt. Se llama Marfa. Antes venda amuletos y preparaba brebajes. No vive en ninguna parte... va por los caminos y pasa por aqu dos o tres veces cada ao. Unos dicen que est loca, otros que es muy mala, pero todos le tienen miedo, porque tiene poderes para enfermar y hacer mal de ojo... hasta hace morir a los nios y al ganado. No digas tonteras, Aniuka! Se volvi para seguir su camino, y Aniuka vio a Marfa hacer un gesto con el que, segn decan, llamaba al diablo. La muchacha se santigu, aterrada. Lisa, al verla, sonri y en lugar de entrar en la casa del Pope se acerc a la vieja. La rode un silencio expectante. Lisa fue hasta Marfa con paso decidido. Qu deseas? Por qu asustas a esta muchacha? No la maldije a ella, sino a ti... No me interesa asegur Lisa, serena, tus maldiciones no tienen el menor valor. Adems, yo no te he hecho ningn dao... S... por ti nadie me llama ya, ni me dejan vender mis medicinas. Por ti me tratan como a un perro sarnoso. Me morir de hambre... Har que te den de comer, y cuanto necesites... Ven conmigo...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Todava dio otro paso hacia ella y pudo ver la botella de vodka que Marfa llevaba oculta. Con rapidez meti la mano entre los harapos y arroj la botella lejos, mientras la vieja gritaba indignada. Maldita... malvada! ladrona! Me has quitado mi vodka! Que te mueras hoy mismo, que se te muera el hijo que tienes en las entraas! Lo siento, pero no permitir que traigas aqu el vicio! respondi Lisa, estremecindose a su pesar, y palideciendo. Alex lleg en ese momento y pudo or la maldicin de Marta. De un golpe brutal derrib a la mujer, de un puntapi la quit del medio como a una sabandija e iba a pisotearla, furibundo, cuando Lisa se arroj en sus brazos, sujetndolo con todas sus fuerzas, en lucha desesperada por detenerlo. Perra maldita! grit l enfurecido, he de aplastarte! No, Alex rog Lisa, por favor... no vas a matarla... Alex retrocedi un paso. Volodia, quin dej a esta mujer entrar a la aldea? Saquen la del pueblo, mtenla a palos! orden plido de ira. No, Alex... no harn una cosa semejante! Esa mujer te ha maldecido... ha maldecido a nuestro hijo! No creers en esas tonteras. Claro que no, pero s cmo debo tratar a gentes de su clase. Bruscamente se desprendi de las manos que lo sujetaban, para tropezar, al volverse, con los ojos consternados del mdico y del Pope, y un poco ms all, demudado y expectante, Fedor lo miraba casi con la expresin de querer lanzarse sobre l. Doctor Ilich exclam con dureza. Hgase cargo de la princesa y acompela hasta la casa... No, Alex dijo Lisa, con decisin. No me ir para dejarte en libertad de que mandes matar a esa mujer. Mientras yo est en Kareline no lo permitir. Basta, ni una palabra ms, Lisa! grit con tanta firmeza, que Lisa no tuvo valor para replicar. Lo vio irse, pero no matar a Marfa, como crey en un principio. Se concret a ordenarle que se fuera para siempre de la aldea, advirtindole que deba la vida a la generosidad de la princesa. La fiesta se acab casi como por encanto. La ira del amo se evapor, pero no volvi al lado de su esposa, sino que pidi un caballo y se alej. Lisaveta subi al coche, apoyada en el brazo del doctor; esquiv la ayuda de Fedor, quien, indignado, no se ahorr las frases poco amables que pensaba de Kareline. Ese hombre no tiene ninguna consideracin para su esposa dijo con ira. Usted, doctor, debera advertirle... Ilich lo mir con su profunda mirada enigmtica. Luego sonri filosficamente. Creo que exagera usted las libertades que puede permitirse un mdico a sueldo con el seor de la comarca... Por fortuna, no ha pasado nada, aparte del disgusto que ha llevado la seora.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS El Pope se acerc al coche a despedirlos, y de nuevo Fedor quiso sentarse al lado de Lisaveta. El doctor lo impidi, rogndole que fuera en el pescante, junto a Kolia, que llevara el coche. Fedor tuvo que obedecer, nuevamente indignado. Cuando Lisa lleg al palacio, supo por Aniuka que Alex pensaba castigar a Volodia, por haber dejado entrar a la aldea a Marfa. Inmediatamente se cambi de traje y decidi bajar a esperar la vuelta de Alex. De cualquier manera, el orgulloso seor de Kareline se haba doblegado a su deseo, y la angustia se desvaneci de sus ojos y de su corazn; encontraba ahora pueril la maldicin de la bruja y el castigo exagerado que Alex quera imponer al pobre intendente. Con rpido paso cruz la galera, baj las escaleras; estaba segura de hallarse con la arrogante figura de Alex; pero fue otra persona la que cruz el arco del patio; otra persona la que avanz adelantndosele, extendidas las manos para estrechar las de Alex, suplicantes el ademn y la mirada. Qued inmvil, clavada en el sitio: Natacha Maslova estaba all, hablando con su marido. Perdname haber llegado sin que me mandaras llamar la oy decir. Perdname, Alex! Natacha, la mujer que presenta una enemiga estaba all de nuevo, y estrechaba las manos de Alex, esperando las palabras del amo en actitud suplicante. Lisa, desvanecida su alegra, helada la sonrisa en sus labios, los miraba. Quieres decirme qu significa este viaje, Natacha? interrog Alex con poca amabilidad. Vine slo por unos das. Aprovech las fiestas tradicionales. Hay algunas cosas que necesito decirte, consultarte, detalles para los que me haces falta. Nikolay es tu propiedad ms importante... Sus mejillas estaban plidas; sus manos haban soltado las de Alex. Ansiosamente mir a los ojos del Prncipe, que la contemplaron por un instante, para volverse luego a lo alto de la escalera, all donde Lisaveta haba quedado inmvil, como si no se decidiera a bajar. Bien, perdname un instante. Supongo que ests cansada. Puedes subir a tomar un bao y a cambiarte de traje antes de la hora de cenar... Natacha se volvi bruscamente, siguiendo la mirada de Alex, para encontrar a Lisaveta que muy despacio acab de bajar y avanz hasta el centro de la estancia. Ah, la Princesa! Y en traje de gala! Ahora comprendo por qu me ordenas cambiarme de ropa antes de cenar... Su irona no fue escuchada; Alex slo pareca tener ojos y odos para la bella mujer que se acercaba, dominados ya su emocin y su disgusto con una corts y mundana sonrisa a flor de labio. Buenas noches, Alex... Bienvenida, Natacha Maslova. Gracias, Princesa. Celebro que su salud sea buena. Lisa, lamento tanto lo ocurrido hoy... murmur Alex. Yo soy quien lo lamenta, Alex; t te portaste generosamente. Celebro que sea sa tu opinin; por mi parte creo que me port como un necio; pero lo hecho, hecho est. Nunca fue una necedad ser piadoso, Alex... Natacha, que no saba a qu se referan, y que se senta ignorada y hasta humillada, terci. Alex, tomar un bocado en la cocina, y te esperar en tu despacho. Con su permiso, Princesa.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Se alej rpidamente. Pasa algo grave en Nikolay? As tiene que ser para que Natacha abandone tu posesin ms importante en el delicado momento de comenzar las siembras. .. Es bastante antiptica tu costumbre de pasar por un tamiz todo cuanto se dice y se hace, sobre todo tratndose de Natacha y de m. Lisa lo mir, ms divertida que enfadada. No quera discutir, al contrario, se senta inclinada a la amabilidad, tena deseos de ser gentil; pero Alex se manifestaba francamente hostil. Perdname, lamento que as interpretes mis palabras. No entiendo por qu te exasperas hasta sin motivo. Y yo no entiendo por qu te has puesto tan endiabladamente bonita para una cena comn y corriente. Perdname tambin por eso... Si porque ced esta tarde piensas que vas a manejarme, Lisa... Ella hizo un gesto de resignacin. No pienso nada. Estoy contenta de que hayas sido justo, piadoso, humano. Esa pobre mujer arrastra una existencia miserable, y no hay que tomarla en cuenta porque haya dicho unas palabras en un momento de ebriedad. Aunque sea una excusa deplorable, la embriaguez es un atenuante de la culpabilidad. Lo mir, con una mirada profunda, que quiso llegar hasta su alma. Repentinamente, Alex sinti el deseo de besarla, de estrecharla entre sus brazos; lament no estar ebrio tambin para tener un atenuante y poder olvidar aquel pasado de Lisa, que despertaba siempre en su corazn cuando su amor iba a desbordarse, aquel recuerdo que haca sangrar su corazn enamorado y su orgullo herido. Natacha entr, siempre inoportuna. En tu despacho est Volodia, Alex anunci. Dice que le ordenaste que te esperara all. Dile que se vaya al demonio grit exasperado Alex, que si se ha empeado en que lo castigue, acabar por lograrlo. Que vuelva a sus tareas habituales y que har bien en no dirigirme la palabra en una semana! Mir a Lisa un instante y se volvi de nuevo hacia Natacha. Espera, ir a decrselo yo mismo, y escuchar eso tan importante que tienes que decirme. Lisa cen acompaada slo de Fedor y del doctor Ilich. Al terminar pasaron al saln a tomar el caf, y el mdico se alej de los jvenes, leyendo con avidez el fajo de peridicos recin llegados. Fedor murmur, desesperado: Lisa... se dira que te molesta verme y hablarme... Me molesta el absurdo de esta situacin insoportable rebati casi con ira. Con qu palabras, en qu tono debo rogarte que te vayas? Para qu te empeas en seguir atormentndome? Pero, cmo quieres que me aleje, dejndote en poder de ese hombre al que intilmente quieres justificar? Lo que hizo hoy... Te ruego que no hablemos de eso cort impaciente. Bien, puedes tambin disculparlo de que est ahora con su amante, casi a unos pasos de ti? Te prohbo que digas eso de Alex. Y no me orilles a cometer una imprudencia.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Sin proponrselo, haba levantado la voz. El doctor dej los peridicos un instante y los mir. Lisa se mordi los labios y Fedor se despidi, yndose hacia su habitacin. Cuando Alex sali de su despacho, se dirigi directamente al saln, atenaceado por el ansia repentina de ver a Lisa, pero all no haba nadie, ni nadie haba tampoco en el vestbulo ni en las amplias galeras de cristales. Un poco impaciente fue hacia la escalera. Katia bajaba en ese momento. Vienes del cuarto del ama? Se acost ya? pregunt. S, s seor. Dio muchas vueltas, pareca nerviosa. Iba de la ventana a la puerta, y al fin accedi a mis splicas de que se acostara. Pero t no has comido nada, seor. Te servir algo... No tengo apetito, Katia, vete t tambin a descansar. La empuj suavemente, pero con impaciencia, como si su presencia le estorbase. Despus volvi sobre sus pasos, cruzando otra vez el vestbulo; pero al llegar al ancho pasillo se tropez con Fedor. Ijof, qu le pasa! exclam sorprendido. Nada... fui a mi alcoba, pero no puedo dormir. Sal con la esperanza de encontrar a alguien con quin charlar un rato. Fedor sonri disimulando su turbacin, al verse ante Alex all mismo, en el pasillo que conduca a las habitaciones privadas de la princesa Kareline; pero no haba desconfianza en los ojos nobles y altivos de Alex. l tambin se senta un poco sorprendido de aquella lucha brutal de sus sentimientos encontrados; l tambin, para su propia dignidad, estaba cometiendo una falta, al rondar la alcoba de su esposa, cuya belleza lo obsesionaba, cuyo amor haca temblar su alma, pisoteando convicciones e ideas. Trat de sonrer. Me imagino que siente usted la nostalgia de Mosc, amigo Ijof... Oh, no, Kareline tiene grandes atractivos. De cualquier modo, pienso regresar cuanto antes a Mosc. El doctor Ilich opina que ya puedo viajar, y lo har cuanto antes. Lo siento, Ijof. Se lo digo con absoluta sinceridad. Le ofreci un cigarro que l mismo encendi en atencin al brazo que todava llevaba vendado Fedor, y tomando otro para s, fum lentamente, como si se esforzara en tranquilizar sus nervios agitados. Lo que debe ser terrible aqu es el invierno, verdad? dijo Fedor con indiferencia. Pienso en su joven esposa... A Lisaveta le gusta Kareline cort l volviendo a sonrer dbilmente. Este invierno quise llevarla a Nikolay, pero prefiri quedarse aqu. Y no piensa trasladarse a San Petesburgo para recibir a su hijo? Oh, qu disparate! Mi hijo nacer en Kareline, a menos que el mdico disponga otra cosa. Odio la corte con sus intrigas y su servidumbre. Estoy acostumbrado a que nadie critique mis actos... Sin embargo, eso no quiere decir que no me guste la sociedad, y tanto es as, que me gustara mucho que usted fuera nuestro vecino mir el anillo que segua llevando en el dedo y prosigui: si le gustara a usted la agricultura, sera fantstico que uniramos nuestros esfuerzos y trabajramos esa tierra de Orlof tan buena y tan abandonada. Ya he mandado abrir una investigacin para devolver este anillo, pero si usted va a Mosc, puedo confirselo, para que si se decide, vuelva con l a tomar posesin de esas tierras...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Qu hara yo como agricultor? sonri Fedor, nunca he tocado un arado, Prncipe. Mi negocio es otro... Yo le enseara, amigo Ijof, con mucho gusto. Tiene usted razn, el invierno es terrible aqu, pero si se vive en armona con los vecinos, el tiempo pasa agradablemente. Natacha cruz en ese momento el pasillo para dirigirse a su habitacin, que estaba muy cerca de la de Lisaveta. Salud a los dos hombres y se alej. Fedor la sigui con los ojos y se volvi luego a Alex, para opinar. Hermosa muchacha la doctora Chejof, verdad? Adems, culta... extraordinaria, segn he odo decir... No saba que la admirara tanto, Ijof replic sorprendido Alex. Bueno, es una admiracin desinteresada, Prncipe. La doctora suele ser reservada y spera en su trato con los simples mortales. S, me he fijado que con usted no es muy amable. Pero no le d importancia. Natacha a pesar de su belleza no suele ser simptica a simple vista; tratndola se aprecian sus excelentes cualidades. Si le agrada, no se desanime; creo que en el fondo, como cualquier mujer vulgar, desear casarse y tener un hogar. Autorizara usted esa boda? interrog con intencin que Alex no percibi. No tendra derecho a autorizarla o a reprobarla... Natacha es absolutamente libre y duea de sus actos. Pero, de verdad le interesa? No... simple curiosidad respondi evasivamente, queriendo que quedara la duda en Alex. Habl por hablar. Adems, si ella se casara, usted perdera una empleada excelente. No soy tan egosta; y siento por ella afecto y sincera amistad. Poco despus se despedan. Pero Alex no fue hacia su alcoba, sino que sali al jardn descuidado y selvtico que la primavera comenzaba a llenar de flores. Del enorme edificio en sombras se destacaban dos ventanas iluminadas. Eran las de la recmara de Lisa. Un momento despus haba tambin luz en las que correspondan al cuarto de Natacha. Alex mir con ansia hacia las que saba pertenecan a la alcoba de su esposa. En qu piensa? se dijo, no duerme! Qu hay en su alma? Y Lisa, tan inquieta y atormentada como Alex, trataba en vano de ordenar sus pensamientos, para al fin caer de rodillas ante un pequeo altar donde la Virgen del Perpetuo Socorro, madre de los pueblos rusos, se alzaba dulce y piadosa con su tierno hijo entre los brazos. Hacia ella levant Lisa las manos juntas y los ojos llenos de lgrimas. Madre ma murmur, por el hijo que va a nacerme, ablanda el corazn de Alex! Que el odio no vuelva a separarnos. Aleja a Fedor, y a Natacha! Presiento que por ellos dos me enviars grandes dolores, pero confo en que tambin me dars fuerzas para soportarlos!

Tras la noche de insomnio en que apenas lograra dormir, Lisaveta se levant temprano y se asom a la ventana, mirando el jardn, y viendo, sus ojos asombrados, la figura del Prncipe, sentado en un viejo banco, fumando en silencio como abstrado en sus pensamientos, mientras el primer rayo de sol doraba los campos. Se alej de la ventana y orden a Aniuka que preparara el bao. Quera alcanzar a Alex antes de que saliera.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Natacha, ms madrugadora que ella, baj a reunirse con Alex. ste la recibi con indiferencia, incluso con algo de desagrado. Ella indic que haba dormido mal y que se haba dado cuenta de que Alex estaba en el jardn, y en aquel mismo sitio, desde la noche anterior. La Princesa dormir hasta medio da. Pas mala noche coment. Cmo lo sabes? replic brusco. Tampoco yo dorm demasiado bien, Alex. Pero tranquilzate, no creo que haya estado mal, pues no llam a nadie. En su estado, esos desvelos son naturales, sin contar con que la princesa debe tener problemas sentimentales. Alex se puso de pie y mir a Natacha un momento. De pronto sinti que la odiaba. Frente a ella su amor por Lisa resultaba ridculo, casi indigno. Aquella mujer era como su propia conciencia, y le recordaba cunto lo humillaba, cunto lo lastimaba; sinti el deseo de no volver a verla; sin embargo, haba algo que le impeda ser rudo, una especie de afecto compasivo y exasperado. Si quieres cort, podemos ir al despacho a terminar con los informes que deseas. Debes estar lista cuanto antes para volver a Nikolay. Tienes razn; ser cuestin de dos horas, mientras la princesa se levanta. Lisa, por lo tanto, cuando baj en busca de Alex, no lo encontr. En cambio, all estaba Fedor, quien, con toda mala intencin, le cont que el Prncipe se haba ido con Natacha, quien fuera a reunirse con l, sin duda a una cita convenida de antemano. Ya te dije anoche que no hagas alusiones a eso, Fedor replic ella con dureza. Ya s que lo disculpas todo, hasta eso dijo exasperado Fedor, dejndose caer en el banco que antes ocupara Alex; pero sabes que esa mujer te aborrece, y te roba su amor! No la temo, y si t te vas, menos an... Sin contar con que ella tambin se va. Alex no desea que est aqu. La despidi una vez. No la despedir la segunda, Lisa. Y para demostrrtelo, voy a hacer todo lo posible por llevrmela. Ya vers como no lo consigo, cmo tengo que irme mientras ella se queda por tiempo indefinido. Bien... De cualquier modo, yo estar en mi casa... con mi esposo. Lisa... dijo con infinita tristeza, s que ya no soy nadie para ti... no estoy ya en tu vida... pero te quiero con toda mi alma, y eso ni t ni yo podemos evitarlo. Quisiera que tuvieras una poca de piedad para m... T eres quien no parece tenerla de m, Fedor! Te juro que me ir, aunque no pueda arrancarte de mi pensamiento y de mi corazn... Pero no me digas que me vaya ahora mismo. Djame librar mi ltima batalla. Tratar de llevarme a esa mujer que... Lisa hizo un ligero gesto, pidiendo que callara. Natacha se acercaba a ellos; por fortuna llegaba por la gran avenida abierta, y Fedor la vio a tiempo de contener el torrente de sus palabras. El Prncipe me enva a rogarles que pasen al comedor dijo ella con perfecta cortesa, mirndolos, sin embargo, con irona, la mesa est lista para desayunar. Doctora... salud Fedor. Celebro verlo tan bien y tan animado, seor Ijof... Y a usted Princesa, no cre que se hubiera levantado tan temprano.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No hay nada de asombroso en madrugar cuando se vive en el campo. Usted s es raro que haya salido a esta hora; bien s que se tomara un poco ms de descanso despus del viaje, y sobre todo, estando en vsperas de volver a emprenderlo... No ser tan pronto. Espero que antes emprenda su camino el seor Ijof. Aspiro a que nos vayamos juntos, doctora. Por lo menos, hasta el cruce de caminos de Nikolay. Esperar con gusto dos o tres das con tal de poder servirle de caballero andante. Tendra usted que esperar dos o tres semanas, y sera demasiado replic retadora, mirndolos a los dos, a menos que sus negocios en Mosc no sean demasiado importantes. Son muy importantes, segn me estaba diciendo terci Lisa. Solo, o acompandola a usted, el seor Ijof se va maana. Una irona sutil y malvola asom en la sonrisa de Natacha; pero no pudo decir nada, en vista de que Alex apareci en ese momento y se acerc al grupo. Veo que perteneces a ese gnero de mensajeros a quienes hay que mandar a buscar a su vez, Natacha dijo con evidente disgusto. Buenos das, Alex salud Lisa. Buenos das respondi brusco. Los esperaba en el comedor. Me dijo Aniuka que te habas levantado perfectamente bien de salud. As es... Lo celebro, porque me gustara que dieras una vuelta por donde se est acabando de sembrar para que tu presencia animara a los trabajadores. El Pope mand decir que te aguardaba, porque tena que hablarte. Puedes ir en el coche pequeo que Kolia se encargar de guiar. Yo sola? inquiri vivamente. S, tengo que ocuparme de otros asuntos. El teniente del puesto ha atrapado a dos tipos sospechosos y quiero interrogarlos. Sin contar con esos cultivos nuevos que tienes que mostrarme... terci Natacha. Temo que tambin tendremos que dejar eso para ms tarde. Puedes acompaar a Lisa y cuidarla si vuelve a sentirse mal... Estoy perfectamente, no tiene por qu molestarse se apresur a advertir Lisaveta. Claro, se ve que est muy bien y adems tiene su mdico. Si no te molesta demasiado, puedo ir contigo, Alex. Me ensears los cultivos al pasar, ya que el puesto militar queda justamente al otro lado del ro... Apuesto cualquier cosa a que el seor Ijof acompaar encantado a la Princesa. El seor Ijof tiene que preparar su viaje dijo Lisa, mirando desafiante a Natacha, francamente hostil ya. Su viaje? Alex se volvi hacia l, interrogante. S, Prncipe afirm Fedor, ya le habl anoche de mi proyecto de marcharme cuanto antes. No ser tan pronto sonri, sealando la mano y el brazo vendados. A qu esa prisa, amigo mo, tan mal lo tratamos en Kareline? Al contrario; no tengo palabras con qu agradecer una hospitalidad de la que no quiero abusar...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Nunca puede ser un abuso aceptar lo que de tan buena voluntad se ofrece, y mi esposa estar de acuerdo conmigo... Pues te equivocas, Alex intervino intencionada Natacha, es la Princesa la que ha dispuesto que se vaya maana, no obstante que l se ofreca a ser mi caballero andante... La doctora Chejof oy el final de una conversacin que interpret mal explic framente Lisa, el seor Ijof me hablaba de su necesidad de marcharse... Pero si desea esperarla, yo no tengo nada que decir. Alex sonri de nuevo, recordando lo que la noche anterior dijera Fedor sobre Natacha. Las insidiosas palabras de sta no dieron ningn resultado; en cambio, le pareci muy bien la idea de que su husped enamorara a Natacha. Sera aqulla la mejor manera de evitarse l dificultades sentimentales que no le interesaban. Creo que es una buena idea dijo, ya que tanto empeo tiene en irse, que lo acompaes hasta Kiev y le dejes sano y salvo antes de volverte a Nikolay... Olvidas que estamos en el momento de mayor trabajo en los campos, Alex replic con ira mal disimulada; adems, el seor Ijof hablaba en broma. Sera el primer caso de un comerciante sacrificando el negocio a la galantera. Pero llegaste a buscarnos porque tenas prisa... concluy disponindose a caminar, dar orden de que ensillen otro caballo para m. Se alej con rapidez, y Alex la sigui. Fedor se volvi hacia Lisa, que haba quedado inmvil, mirndolos perderse en la avenida. Creo que los hechos son ms elocuentes que ninguna palabra que pueda decirse murmur Fedor Supongo que ests viendo que Natacha y Kareline no necesitan de nadie, Lisa... Estoy viendo que ella es una intrigante y que l la rechaza... Mi pobre Lisaveta Fedor sonri, dando una paso hacia ella. Tu candidez casi me preocupa ms que su maldad, y tu empeo de librarte de m, que puedo ser tu nico defensor... Lisa lo mir, y sus palabras fueron duras. Cmo he de decirte que slo tu indebida presencia aqu me coloca en una situacin de inferioridad frente a esa mujer? Es que no comprendes? Es que no ves claro? Sus sospechas, sus insinuaciones, su afn de hallar algo de .qu acusarnos. Terminemos de una vez esta estpida discusin. Parece que no entiendes el idioma que te hablo. Cmo tengo que rogarte que te marches inmediatamente? Bien, ser como t quieres acept Fedor alejndose a su vez.

Alex mostr a Natacha las tierras recin cultivadas, y cuando ella pretendi acompaarlo o esperarlo en algn sitio, l replic: Mejor es que regreses por tu cuenta. No s el tiempo que emplee ni por cul camino voy a volver. Clav las espuelas, alejndose. Seco, altivo, inasequible, totalmente inabordable para la mujer que lo miraba con ojos brillantes de dolor y de rabia. Ella desmont y cruz pisando sobre los sembrados, sin la menor consideracin, hasta llegar a la sombra de los grandes rboles. Tras ellos se hunda la tierra formando el escarpado barranco por donde corr el ro entre las piedras. Pero algo se mova, y muy cerca, entre las altas hierbas y los arbustos que crecan libremente en aquel

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS trozo de campo, en aquel rincn intrincado y spero que bien poda servir de guarida a una fiera. Vio moverse los andrajos de una falda desgarrada y se dio cuenta de que quien se ocultaba, tena figura humana. Con violento ademn empu el ltigo golpeando con el pie la forma que pretenda ocultarse. Sal pronto! Quin est all? No me maltrates... por piedad, no me pegues! Con ms curiosidad que compasin, Natacha contempl aquel andrajo humano. La huella de un golpe brutal hinchaba y desfiguraba su rostro repugnante, y la sangre seca que dejara huella en sus harapos, la hacan ver ms sucia, ms miserable. Era Marfa... Natacha la reconoci en el acto. Ahora no estaba borracha; se puso de pie con esfuerzo, apoyando en el tronco del rbol su cuerpo huesudo, y su rostro sombro tena una expresin trgica. Qu haces aqu todava? interrog Natacha, te dijeron que te fueras lejos. Debes obedecer al amo... y el ama concluy con irona amarga. No se puede ir lejos sin tener pan que comer... y esa vbora del ama rompi mi botella, robndome mi vodka. Marfa se desat en improperios contra Lisa, y Natacha no trat de callarla. Al contrario, se acerc ms a ella, repentinamente interesada, mientras una sonrisa malvola jugueteaba en sus labios. Odias al ama? pregunt. Dilo, no tengas miedo! La odias t tambin? interrog a su vez la otra. Natacha mir a su alrededor, un poco inquieta. Pero nadie poda escucharlas, nadie poda verlas. Todo era paz y silencio en los anchos campos. Puso su mano fina y blanca sobre el hombro de la mendiga, con gesto casi familiar. Creo que seremos buenas amigas, Marfa... murmur. Sac cinco rublos de su bolsa y se los entreg. Los ojos de la vieja brillaron con codicia. Toma dijo Natacha, ve hasta la aldea de Orlof y compra todo el vodka que te d la gana... y pan, si quieres. Yo qu debo hacer para agradecer tu bondad? Todava no s, tengo que pensarlo, pero te dar mucho ms y t me jurars que hars lo que te mande, sea lo que sea, Marfa... Hasta matar, si eso me mandas, madrecita asegur la mendiga. Natacha sonri. Sac otras monedas y las dio a Marfa. Quiero que compres vodka para m. Vete inmediatamente a Orlof y vuelve aqu. Dentro de tres noches vendr a buscarte. Recuerda que no debes mencionarme para nada, y fjate en lo que hablas... Ser mejor que te cubras la cara y esa cabeza desgreada. Con gesto rpido desanud un pauelo de seda de su cuello y lo arroj sobre las sarmentosas manos de Marfa. La vieja se apoder feliz de la bella prenda, y mir cmo montaba Natacha con la rapidez de jinete consumado y empuaba las riendas haciendo galopar el animal rumbo a la casa solariega. Cuando la perdi de vista volvi a su escondite, como una alimaa. Mientras tanto, Alex llegaba hasta donde Lisa y el Pope hablaban. Ella haba prometido al anciano que cuando naciera su mayorazgo, pedira a Alex que concediera muchas ms ventajas a
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS los aldeanos de Kareline, segura de que su esposo no se las negara. El Pope sonrea encantado, cierto tambin de que el prncipe no sera capaz de regatear nada a la madre de su hijo. Alegremente sorprendida Lisa fue al encuentro de Alex. Charlando con animacin caminaron por la orilla del campo cultivado. Kareline se dio cuenta de que ese da los hombres haban trabajado mejor que nunca y lo dijo sin ambages al Pope y a su esposa. Lisa hablaba con entusiasmo de la primavera en aquellas tierras que siendo el granero de Rusia podran serlo del mundo entero, si hubiera muchos hombres como el Prncipe, para cultivarla. La expresin de Alex se haba suavizado hasta adquirir aquella dulzura serena que lo haca parecer ms fuerte, ms hermoso, tan adorable a los ojos de Lisa. Poco despus se despedan del Pope y regresaban a la casa. Cuando se encontraron en el saln largo, que ahora estaba baado por la dorada luz del sol primaveral, Alex se acerc a Lisa, quien estaba junto al ventanal, cerca del piano y murmur de pronto: Lisa, debo confesarte algo... He recibido dos cartas de tu madre. Es decir, eran para ti, pero como los sobres traan mi nombre, las he abierto. Quiere saber cmo ests... Te ruego que me perdones por no haberte hablado de esto antes. Me imagino que teniendo dinero suficiente poco puedo importarle la voz de Lisa tembl ligeramente; pero me gustara que me dijeras si dice algo sobre Dimitri... S... se enrol como simple soldado en el cuerpo de exploradores. Tu madre no ha vuelto a saber de l, ni yo tampoco, aunque mand averiguarlo. Supongo que usa otro nombre. Tu madre insiste en que sepas que lo hizo en memoria de vuestro padre... Ella ha quedado sola susurr Lisa, cuyo rencor se haba disipado por completo. S que pusiste a su nombre Kerloff y todas las rentas, y agradezco tu generosidad, Alex. Se senta humillada, como siempre que se hablaba del delicado tema del dinero y cuando el recuerdo de su madre pasaba sobre los dos. Por un instante sinti el corazn oprimido pensando en Dimitri, y mentalmente pidi a la Virgen del Perpetuo Socorro que lo amparara, que le permitiera volver a verlo. Alex la contemplaba. Tambin he pensado que acaso despus de que nuestro hijo nazca, desees volver a Kerloff... o a San Petesburgo dijo con lentitud. No, Alex... prefiero quedarme aqu, en Ukrania respondi con firmeza. Alex sinti que su alma se ensanchaba, que un torrente de luz y de alegra lo penetraba hasta lo ms ntimo; pero no lleg a desbordarse. Un paso conocido, a sus espaldas, lo hizo volverse, dominando la impaciencia que se apoder de l, con visible esfuerzo. Natacha entr, falsamente jovial. Caramba, qu sorpresa! Cre ser la primera en regresar a la casa. Han debido volar para tomarme la delantera. Alex, pens que comeras en la aldea, con el Pope y el seor Ijof, que segn me han dicho sali para all a buscar a la Princesa y reunirse con todos... Simptico muchacho, verdad? Lisa se encogi de hombros, sin responder. Alex pretext ir en busca de las cartas de Paula para entregarlas a Lisa y se alej. Natacha fue detrs de l, sin preocuparse de la Princesa, quien, a su vez, se dirigi a sus habitaciones. Dnde est mi esposa? pregunt Alex cuando entr Natacha a su despacho.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Me imagino que se fue a su cuarto, Alex, probablemente sinti deseos de estar sola. Si le diste noticias de su familia has debido despertar en ella tantas aoranzas! Querr estar sola con sus recuerdos... Despus de todo debes compadecerla y perdonarla... Herido en lo ms hondo, sacudido en sus sentimientos ms ntimos, Alex no respondi. Una vez ms su antigua amiga tuvo la facultad de despenar en l el mundo de rencores en que su amor por Lisa naufragaba tan a menudo; la duda, el resquemor, la desconfianza, la sensacin angustiosa de que su honor no le permita perdonar aquella falta, que a solas con Lisaveta pareca borrarse, pero que se agigantaba frente a la sonrisa falsamente compasiva de Natacha. No s por qu tengo que compadecerla! replic al fin. Perdname, tal vez us una frase indebida. Frente a ti ella disimula lo mejor que puede, pero yo adivino su dolor, su pena; no sera natural que la dejaras en estos meses al lado de su madre? No desea ir al lado de Paula Petrovna. Quiere permanecer aqu. La pobrecita trata de halagarte, y en su situacin es muy lgico. Quiere ganar a toda costa tu benevolencia para su hijo... Benevolencia! repiti airado Alex. No creo que se pueda designar as la alegra y el orgullo con que acoger a mi primognito. Por qu usas esas frases tan extraas, Natacha? Nada... una forma de decir... Una forma absurda. Preferible sera que hablaras claro, si algo quieres explicar... No... nada dio algunos pasos; se volvi hacia l. El seor Ijof se va maana... el doctor lo dio de alta porque as lo quiso la Princesa. Yo lo encuentro todava bastante dbil para emprender ese viaje tan largo. Qu tiene que ver Lisaveta con eso? Si lo encuentras as, deberas seguir mi sugestin y acompaarlo hasta Kiev... Tienes mucha prisa en echarme, Alex! Ninguna, pero quisiera entender lo que te traes entre manos. Quisiera que permitieras que Volodia fuera a Nikolay con algunas rdenes mas y que all me esperara. Har mis veces mientras yo llego Suplicante se acerc ms a Alex. Nunca te he pedido nada, ahora te ruego algo muy sencillo. Te suplico que me dejes que me quede unos das ms, slo unos das. Soy feliz con tan poca cosa, padrecito, que bien puedes otorgrmela... Con humilde actitud de sierva, sin que Alex pudiera evitarlo, tom su mano llevndola a los labios. Con vivo desagrado l trat de rechazarla, pero al levantar la vista, vio a Lisa, que entraba. Esper en vano las cartas, Alex, por eso vine por ellas explic mostrando un rostro serio, aunque no disgustado. Tom de sobre la mesa las cartas de Paula y Alex crey hallar burla en su mirada, encendindose su ira en un instante. Si hubieras aguardado como te orden... dijo con voz ronca. No pens que fuera una orden, Alex cort ella sin alterarse. Ya s que slo deseas estar sola, y en tus habitaciones. Debo entonces pedirte permiso para hacerlo? Es ahora un requisito indispensable? Lisa se alej sin volver la cabeza. Alex dio un paso para seguirla. Natacha quiso interponerse y l la separ con brusquedad ele su camino, mientras exclamaba rabioso. Djame en paz!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Ilich se acerc a Natacha, sonriendo finamente burln. Un mal momento, doctora; el servicio de los poderosos tiene sus quiebras, verdad? Espero que no lo tome demasiado a pecho. Nuestro prncipe es vivo de genio. Ya me lo advirtieron los que me recomendaron para este empleo. Servir a un Kareline requiere tacto, paciencia y diplomacia. No entiendo nada de lo que trata usted de decirme, doctor! Natacha lo mir enfurecida y con pasos rpidos sali por el corredor, por el cual llegaba Fedor. La contempl hasta que desapareci por la puerta que conduca al jardn. Ilich sonri, sealndola y comentando. Viva de genio tambin... como el amo. Veo que le interesa, eh? Cmo lo sabe? minti Fedor. Ya no soy ningn nio. Conozco el mundo. S en la forma en que le interesa la doctora, adems; y permtame darle un consejo: no trate de componer los asuntos ajenos. No creo que nadie pueda nada contra la Princesa, mientras su esposo no tenga nada que reprocharle. Fedor iba a responder con violencia, pero haba tal firmeza, tanta bondad en los inteligentes ojos del doctor Ilich, que baj la cabeza esquivando esa mirada, y la mano del mdico se apoy en su hombro, amistosa. Olvide Kareline, joven amigo. Los sentimientos son inevitables, pero alentarlos o no, depende por completo de nuestra voluntad; por el bien de nuestra querida y respetada Princesa, vyase cuanto antes. Fedor prepar todo para salir de viaje; pero con la imprudencia e inconsciencia que eran base de su carcter, decidi despedirse de Lisa. Como no bajara a cenar, viendo que Alex y Natacha entraban juntos al despacho del Prncipe, subi hasta la habitacin de Lisa y llam. Estremecindose de angustia incontenible, ella mir a un lado y a otro de la amplia galera de cristales que haca las veces de pasillo en el piso alto. Record que el cuarto ocupado por Natacha estaba a diez metros de donde se encontraban. Fedor! qu quieres? Ests loco? Vete, por Dios! Slo un momento, Lisa. Despus me ir para siempre. No volvers a verme ms. Pero necesitaba despedirme de ti, y no bajaste... Me sent mal... Vete, te lo ruego...! Esa mujer puede subir de un momento a otro... Como si la invocara, escucharon sus pasos en la escalera. Su voz lleg hasta ellos. El coche cerrado para las cinco de la maana... que vaya Sacha con un ayudante! Fedor, con la misma imprudencia que lo condujera hasta all, se ocult en el propio cuarto de Lisa, detrs de la puerta Escucharon los pasos de Natacha entrando a su alcoba y cerrando sin precaucin. Lisa, temblando de ansiedad, se asom al pasillo. Todo estaba tranquilo y silencioso. Fedor sali, a una sea de ella, y se alej, sin volver la cabeza para mirarla. Lisa respir tranquila al fin; pero al entrar en su cuarto ahog un grito de espanto. A pocos pasos, con los brazos cruzados, brillantes los ojos, una feroz sonrisa en los labios, Natacha Maslova contemplaba la escena. El espanto desapareci en un instante del rostro de Lisa, sacudida por un aletazo de soberbia. Ya s que piensa usted de m lo peor que pueda pensarse... y supongo que le faltar tiempo para correr a decirlo a Alex... dijo con voz fra y tranquila.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No soy tan candida, Princesa. No voy a ofrecer mi palabra contra la suya... necesitara una prueba para decir algo, sin contar con que el seor Ijof estima seguramente en muy poco su vida, cuando se atreve a tanto... Me conformo con haber visto algo tan interesante... Es usted la ms vil de las mujeres, Natacha! Qu se imagina? No estoy en sus manos ni en las de nadie! No soy culpable! Contra todo lo que usted haya visto, contra todo lo que usted quiera suponer, no tengo nada que reprocharme! Afirmara eso delante de Alex? Si l hubiera visto lo que he visto yo, piensa que le dara tiempo para explicarse? Ni Ijof ni usted viviran ya! No sabe con quin se ha casado! Lisaveta se domin como pudo. Contra toda la indignacin de su inocencia, contra todo su orgullo de mujer sin tacha, haba una evidencia aplastante. No, no podra explicar nada al Prncipe sin decir toda la verdad, el verdadero nombre del supuesto Ijof, la vieja historia de errores, ofensas y desconfianzas. Estaba perdida, irremisiblemente perdida, y como en dos ocasiones ya, sinti que giraban las paredes, que se hunda el piso bajo sus pies, que se nublaban sus ojos y faltaba el aire en su garganta. Haga lo que quiera... diga lo que quiera! Usted...! No pudo terminar su frase. Cay a los pies de su enemiga, que la mir sonriente, triunfante, y luego pas sobre ella entrando a la alcoba para tirar de los cordones de seda prximos a la cama. Acudi Katia, primero que nadie, y detrs de ella llegaron Aniuka y el doctor Ilich, mientras Natacha, personalmente, bajaba a advertir a Alex que su esposa se encontraba mal. Ilich asegur al Prncipe que se trataba slo de un desmayo, que, sin embargo, no dejaba de preocuparle. No entenda aquellas crisis nerviosas. Orden absoluta tranquilidad. Alex pens que la breve escena en su despacho, sus palabras injustificadas y duras, y el contenido de las cartas de su madre, haban provocado aquella reaccin. Explic a Ilich que quiz las noticias de aquellas cartas la haban alterado. La salud de Lisa era perfecta hasta su boda. Ya me cont usted que tuvo la desgracia de perder a su padre el mismo da de su casamiento dijo pensativo el mdico. Tal vez estaban an alterados sus nervios por el disgusto y el dolor, cuando ese hijo que va a venir fue engendrado. Alex se mordi los labios, ahogando una respuesta. Una oleada de confusin y de vergenza encendi un instante su rostro plido. Record aquella noche brutal en que lleg a ella como un cosaco; su violencia, su crueldad, la desesperacin de sus celos y su rabia; y volvi la cabeza esquivando la mirada del mdico, demasiado comprensiva, demasiado sabia. La princesa necesita un ambiente de dulzura y de armona; atenciones, cuidados, ternura... dijo Ilich con firmeza; es la nica medicina que puedo recetarle, y estoy seguro de que no le faltar... Alex asinti y entr a la alcoba de su esposa. Cuando ella lo vio tembl ligeramente, pero slo hall en los ojos leales preocupacin, ternura, amor; s, amor. Aquel hombre la amaba! Cmo podra resistir su fiero orgullo la dura prueba de escuchar la verdad? Comprendi que el engao costara la vida de Fedor Lavrezky, aunque para ella slo hubiera desprecio, un desprecio que no podra soportar. Esa certidumbre hizo subir un sollozo a su garganta. l tom su mano y la calm con palabras cariosas. Pero all estaba Natacha, tambin, apoyada en la baranda de la cama, muy cerca de Alex, tan contenta, tan ntimamente satisfecha, tan burlonamente feliz, que Lisaveta cerr los ojos para no verla. As dijo Alex con ternura, lo mejor es que duermas. El doctor no ha dado ms receta que tranquilidad y descanso, y se cumplir al pie de la letra. Tu vida es preciosa para m!
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Oy a Natacha explicar, seguramente no por primera vez, que la haba encontrado desmayada en la puerta de su cuarto, cuando suba despus de cenar... Sin duda Natacha lo deca para que ella no se enterara y confirmara que por lo pronto se declaraba su cmplice. Alex se inclin y bes la mano de Lisa. Ella entreabri los ojos, pero rehuy la mirada de su enemiga, la burla de sus pupilas, el sarcasmo de su sonrisa. Era un gesto tan insultante que la sublevaba, pero a la vez se senta dbil, desdichada. Natacha tom el brazo a Alex y lo oblig a salir, y las manos de Lisaveta se crisparon en un gesto rebelde de impotente indignacin, de justicia que aplazaba la hora de su desquite. Cuando Fedor est a salvo, Alex lo sabr todo... todo, y si quiere matarme, que me mate! exclam para s. A la maana siguiente, cuando todava no sala el sol, Fedor se despidi del doctor Ilich y del prncipe, enterndose con terror de que Natacha haba conseguido que Alex le permitiera quedarse en Kareline hasta el nacimiento de su hijo, relevando as a Lisa de toda preocupacin en la casa. No puedo abandonarla as se dijo angustiado; alguien tiene que estar a su lado! Alguien tiene que defenderla de Natacha Maslova! Cuando Katia cont a Lisa lo sucedido, con voz en la que fcilmente se adivinaba su disgusto, la joven salt de la cama, violenta, nerviosa, fuera de s. Se saba acorralada, claramente comenz a ver el juego de Natacha, y busc en vano el valor necesario para afrontar la terrible situacin. Sin rumbo, fue de un lado a otro de la enorme alcoba, seguida por la angustiada Katia. No te pongas as, madrecita rogaba la sierva. Hice mal en decrtelo, hice mal... Al contrario, tengo que agradecerte que me hayas informado, porque lo que es Alex, dispone de todo como si yo no existiera, como si no fuera su esposa... Podra jurar que sali con Natacha Maslova... verdad? Ms bien yo dira que ella fue tras l, madrecita. Y creo que lo que decidi, lo hizo pensando que era un bien para ti. Los hombres a veces son torpes... y yo... qu puedo decirle, si no soy ms que su sierva? Baj la frente, como si por primera vez le hiriera lo humillante de su situacin, y Lisa se olvid de sus propias dificultades para mirar como otras veces, con intensa curiosidad, el rostro enigmtico de Katia, presintiendo, adivinando, sintindose unida a ella por una extraa y respetuosa ternura. Mi buena Katia, tu amor y tu devocin por Alex hacen que seas mucho ms que una sierva. Puedes creer que yo, al menos, no te miro como a tal, sino como a alguien que est muy cerca de Alex... como si fueras su propia madre! No digas eso, es demasiado, madrecita! replic conmovida. No... lo es. Y ahora yeme. Si t le hablaras, l te escuchara, l creera que tus palabras son verdad? l sabe que doy la vida por l. Si hablo escuchar, pero no me har caso. Es el amo... ! sabe ms que todos, o cree saber... Perdname si te hablo tan claro, madrecita. Hblame siempre as, Katia. Dime la verdad, y dame tus consejos. Yo s quiero escucharlos. Entonces, te dir una sola cosa: con los astutos, hay que ser astuto tambin y aguardar la ocasin para poder triunfar. Tu ocasin est cerca. Agurdala, madrecita, pero sin desesperarte... Tienes razn. Nunca supe luchar con astucia, ni aguardar. .. Pero ahora lo har.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Katia no haba mentido: Natacha haba salido detrs de Alex, y detrs de l volvi a la casa, en un galope desesperado. Cuando se hallaron juntos, en el saln, Natacha insinu burlona que era ridculo que Alex obedeciera la orden dada por la Princesa de no beber vodka. Pero l cambi el tema de conversacin, explicando que esa tarde iran al pueblo, ya que siendo da de San Alejandro, les haban preparado una sorpresa, y quera llegar a tiempo para no chasquearlos. Habra bailes y ceremonias especiales que slo se hacan el da del Santo patrono. Si ese tonto de Ijof no se hubiera empeado en irse, habra visto algo interesante concluy. Natacha se lanz al ataque. La oportunidad se present y no poda desaprovecharla. Insinu que Ijof, para comerciante de granos, era demasiado instruido, y que el mismo doctor Ilich opinaba que ms bien pareca un oficial de ulanos. Acaso ocultara su verdadera identidad y fuera otra persona muy distinta a la que aseguraba ser. Alex ri, alegando burln. Tu imaginacin est muy exaltada de un tiempo a esta parte, Natacha. Ves misterios y hroes escondidos en todas partes. Te advierto que Ijof gustaba de ti. No te hubiera venido mal una amistad romntica. Puedes burlarte de m, ya que tanto te divierte dijo ella violenta, rete si quieres, tal vez sea yo la que me ra despus! Pero... por qu te has disgustado? Qu quieres decir? Por nada, no tiene importancia. Voy a cambiarme de traje. Alex vio alejarse a Natacha, levemente fruncido el ceo, aunque la sonrisa burlona continuaba en sus labios. A pesar suyo, sin notarlo, aquella mujer que hablaba con tanta soberbia, iba convirtindose en algo molesto, y comprendi que gozaba, mortificndola. Arrepentido sin embargo, un momento despus, fue tras ella, llamndola; pero quien entr al saln fue Lisa. Viendo una sombra en su frente, se apresur a explicar que se haba burlado un poco de Natacha y quera desagraviarla. Lisa lo mir sonrer, tranquilizndose, sintindose mejor a cada instante, comprobando que Natacha guardaba su arma, sin duda para afilarla ms, para que fuera ms certera y definitiva su pualada; pero record las palabras de Katia, y se propuso ser ms astuta que la enemiga, y esperar. Alex le comunic su decisin de que Natacha permaneciera en Kareline hasta que el nio naciera. Te molesta? interrog. Sabes perfectamente que s, Alex; pero no tiene remedio. Lisa, vamos a ser razonables: las simpatas y las antipatas no cuentan en ciertos casos. Ella es adicta y sincera. Siento decirte que no podra prescindir de sus servicios jams. Muy bien, Alex. No te esfuerces. Me exiges que me lleve bien con Natacha. Supongo que ser suficiente que te lo ruegue. Si fuera preciso te lo exigira. Siempre acabas por exigir, por ordenar. Tal vez, pero reconoce al menos que no exijo nada injusto, ni nada difcil de realizar. Haz un esfuerzo para admitirme como soy, y nos llevaremos bien, aunque alguna que otra vez tengamos que chocar. Con un poco de amor, eso no tiene importancia. Lisa se estremeci. Era demasiado dulce para ella la palabra amor en los labios de Alex. Pens en arrojarse en sus brazos y decir toda la verdad que la angustiaba; pero se contuvo. La odiosa Natacha estaba de nuevo all, diciendo que la comida esperaba.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Lisa se levant, pero no para ir al comedor. Se excus, diciendo que descansara hasta la hora de salir para la aldea. Alex dijo que tampoco l tena apetito, e invit a su esposa a ver unos rosales en el fondo del jardn. La tom del brazo llevndola sin que ella opusiera resistencia, sin que Natacha pudiera pronunciar una palabra. Slo cuando ambos desaparecieron, pas por sus ojos como una llamarada que se apag viendo a Katia aproximarse. Di que retiren las fuentes de fiambres de la mesa orden. La Princesa no tiene ganas de comer, y naturalmente aqu no come nadie. Guardaremos el da de ayuno en seal de duelo por la partida de Ivn Ijof. Hay que seguirle el humor al ama. No entiendo lo que quieres decir, seorita Natacha. Naturalmente, qu has de entender! Y si entendieras, sera igual; buena zorra ests t hecha cuando se trata de tu ama. Ve a lo que te he mandado. Por supuesto, para obedecer estoy dijo Katia tranquila. Mis manos y mis pies son para el amo a quien pertenezco, y para los intendentes que en nombre del amo mandan, pero nada ms las manos y los pies... no cuentan el corazn ni la conciencia, seorita... Eh? Qu ests hablando? Slo lo que he dicho: son de Dios la conciencia y el alma, y el ltimo siervo es dueo de mantenerlas limpias de un mal pensamiento y de un pecado tan negro como el de calumniar. Se alej dejando a Natacha enfurecida. Vieja imbcil! murmur entre dientes; t tambin me ests estorbando. En la tarde, en el pueblo, sigui enfurecida, disimulando el odio que creca ms y ms en su pecho, viendo las manifestaciones de amor de los aldeanos hacia su princesa, a la que deban tanto. Lisa, no obstante pasar muchas horas al lado de Alex, no haba podido cruzar con l una palabra. Juntos uno al lado de la otra, entre fiestas y bailes, rodeados del entusiasmo de los mujiks y de las atenciones del Pope, sonrean sin entusiasmo, ansiando hallarse lejos del bullicio. Cuando ya de noche, llegaron a la galera frente a la alcoba de Lisa, en el mismo lugar en que Fedor realizara su imprudente despedida, ella tendi la mano y hubo en la mirada del Prncipe campesino un brillo ardiente y profundo, mirada de pasin y ternura que Lisaveta haba aprendido a conocer, y que a la vez la turbaba y fascinaba. Pero siempre que estaban a punto de romper la barrera que los separaba, la voz de Natacha o su presencia se interpona. Grit advirtiendo al Prncipe que una comisin de siervos lo esperaba, con un regalo que aspiraban a entregarlo personalmente. Enfadado, pero resignado, como siempre que se trataba de los humildes, Alex se despidi de su esposa, desendole una buena noche. Poco despus, cuando todo estaba en calma, Natacha sali sin hacer ruido. Corri en su caballo por el campo y pronto estuvo en el sitio donde la aguardaba, ya bastante ebria, la vieja Marfa. Pero an as, aquella mujer hablaba y entenda. Natacha no tuvo temor de acercarse a ella y de recordarle su promesa de ayudarla. Imprudentemente, llevada por sus celos y la ira que todo el da la dominara, convers demasiado con Marfa, se franque con ella y concluy: Slo deseo una cosa, y es que no nazca el mayorazgo, que se malogre... entiendes?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Cunto tiempo falta? Supongo que no ms de dos meses... ella no dice nada... menos a m, la atiende el doctor Ilich, que est a su lado... cuidndola. Ella es una hipcrita, que engaa al Prncipe... Pero... entonces, qu aguardas, madrecita? Dile al amo! Al amo! replic con ira Natacha. Deberas conocerlo lo bastante para comprender que no puedo hacer eso. No me dejara ni siquiera terminar. Exigira pruebas! Las exigira como sabe pedir las cosas, y como no las tengo, como no tengo sino mi juramento y mi palabra, no me creera, y al no creerme... Marfa la mir, temblando. Tienes razn... no quisiera estar en tu lugar en un momento as! Por eso necesito que me ayudes, inmediatamente! Tengo que atacarla por otro flanco, mientras consigo una prueba! Si no nace ese nio, conseguir todo lo que me he propuesto. Ella debe irse, pero irse vencida, derrotada, o debe morir. Ests celosa? Hasta morirme, hasta volverme loca... Te repito que ella tiene que morir, Marfa. Cuando su hijo nazca, no habr nada que l le niegue. No puedo esperar... te das cuenta...? Bueno, yo har lo que t quieras; es peligroso matar, pero si t me salvas... se pueden hacer muchas cosas... por ejemplo, arreglar que el cochero beba y que el caballo se desboque... Kolia gua, verdad? S... un buen estpido... Pero al que le gusta el vodka mucho ms que la cerveza. Mndalo lejos de la casa, ponlo en mi camino una vez; luego, l mismo volver a buscarme... ri, con su boca desdentada, y Natacha ri a su vez, disipada de pronto su ira. Te dar cuanto quieras, si las cosas se realizan como espero... prometi montando de nuevo en su caballo, mientras Marfa volva a su escondite.

El fiel mayordomo de los Kumiazine se apart para dejar paso libre a Fedor, quien entr despacio en el ancho vestbulo. Estaba de nuevo en tierra del Ladoga, vecinas a San Petesburgo. Corran los primeros das de mayo, y Lavrezky recorri con triste mirada aquellos parajes que fueran testigos de su efmera dicha. Nadia lleg a sus brazos, besndolo con ternura fraternal; luego retrocedi unos pasos para mirarlo con sorpresa y angustia. Tena el rostro demacrado, sus vestidos eran extraos, y el brazo, an sujeto con un pauelo, colgaba sobre el pecho. Las huellas del dolor y del cansancio estaban marcadas en el antes gallardo semblante del teniente de ulanos. Fedor! Ests enfermo, herido! grit aterrada. Qu te ha pasado...? Ven, vamos a mis habitaciones, me lo contars todo... S, te lo contar prometi Fedor; necesito contrtelo. Me es indispensable abrirle mi corazn a alguien. Y as lo hizo. Con lujo de detalles, relat a Nadia cuanto le sucediera desde el momento en que decidiera irse a sus tierras de Orlof. Describi con minuciosidad los das que pasara en Kareline; la vida que haca all Lisa, su temor dejndola entre aquel hombre brutal y su enemiga celosa, y

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS termin explicando que estaba decidido a ir a San Petesburgo para buscar a Paula Petrovna a fin de que fuera a la casa del Prncipe a acompaar a su hija... o bien que Dimitri se presentara all. Nadia lo escuch entre exclamaciones de asombro, de dolor, de espanto. Cuando se habl de Paula, movi la cabeza, desanimada. Paula Petrovna vive en San Petesburgo; Dimitri se fue a las pocas semanas de irse Lisaveta. Pero, no exageras, Fedor? El Prncipe pareca tan bondadoso, tan recto, tan humano. Hay veces que lo es, s; conmigo, por ejemplo, se port admirablemente bien... pero ya te expliqu... Y esa mujer, esa Natacha, es una antigua amante suya? Supongo que lo fue, y acaso lo sea todava. Y es peligrosa, Nadia, muy peligrosa; tiene talento, voluntad, ascendiente sobre el Prncipe, dominio absoluto sobre los siervos. Mira, Fedor... Nadia dio algunos pasos por el cuarto; no creo que Paula Petrovna fuera a aquel sitio, no slo por el lugar, sino porque le tiene terror a Kareline. Adems, ste la odia y no la admitira en su casa. Lavrezky mir desolado a Nadia. De pronto se irgui. Pero a ti no te odia. Tu marido y Alex simpatizaron desde el primer instante. Si t envas un telegrama desde Kiev, diciendo que te has enterado por casualidad del sitio en que estn, estoy absolutamente seguro de que el Prncipe los invitar a llegar hasta all. Mmmm... Nadia se mostr indecisa. Podran ir a Kiev; es el mejor tiempo para viajar. Ustedes siempre estn en el campo durante la primavera y el verano. Tu presencia animara a Lisa, le servira mucho... y ms tarde, cuando su hijo nazca... Va a tener un hijo? exclam de pronto entusiasmada Nadia. S, tendr un hijo, si la deja Natacha Maslova. No creas que el egosmo y los celos hablan por m. Hace tiempo que me resign. Slo quiero ayudarla... Kumiazine entr en ese momento. Haba escuchado casi toda la conversacin desde la pieza inmediata y crey que era necesario intervenir al ver a Nadia ya inclinada a ceder. Perdname que sea yo el que responda por mi mujer, Fedor dijo. Federico! exclamaron al mismo tiempo los dos primos. No quiero que te comprometas, mi amor, a lo que no vas a cumplir, porque no voy a permitrtelo... agreg con firmeza. Luego salud a Fedor y se hizo repetir lo que no haba odo. S que nunca te he simpatizado, Federico termin diciendo Lavrezky, soy el pariente pobre que slo viene a traer molestias. No te pongas sentimental; y comprende que la proposicin que haces a Nadia no puedo aceptarla. Con qu derecho vamos a ir a donde no nos llaman? Con qu autoridad, porque t imaginas que una amiga de mi esposa est en peligro, vamos a caer como llovidos del cielo, despus de un viaje en que hay que cruzar Rusia, en casa de un magnate que no ha pensado jams en invitarnos? No, no, Fedor, con nosotros no cuentes...! Tienes razn, no deb contar dijo Fedor framente. Eres el ms egosta de los hombres; pero no importa, si todos los caminos se me cierran, me abrir paso por encima de todos los obstculos.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Eso debiste pensar antes de que ella se casara con otro replic violento Kumiazine; ahora es tarde para intervenir. Pues tarde o temprano, no voy a abandonarla. Yo s que la vida de Lisa est en peligro, y sabr defenderla, pase lo que pase! Pues haz lo que te parezca, pero no vengas a inquietar a Nadia. Muy bien, perdona. Olvide que son ustedes demasiado felices para pensar en el dolor de los otros. Adis! Fedor sali rpidamente y Kumiazine detuvo a Nadia que ya iba detrs de l. Djalo, ya le pasar! Cmo no tuvo todo ese valor cuando fue necesario? Por qu entonces se port como un cobarde? Fedor baj las escaleras de mrmol con una rapidez vertiginosa. Iba enfurecido, ciego. Las ltimas palabras ele Kumiazine le heran todava las libras ms delicadas de su alma. Eran un reproche quemante que se haba hecho a s mismo muchas veces. Por qu no luch antes? Por qu esper que Lisa lo hiciera todo? Cmo no supo a tiempo que ella era su vida entera, para morir antes que consentir en que se la arrebataran? Pero cuando Nadia lleg al vestbulo no haba nadie. El mayordomo le inform que su primo se haba ido en el mismo coche que lo llevara hasta all. Kumiazine trat en vano de tranquilizar a Nadia. Pero ella lloraba, desolada, recordando que Lisa haba sido no como una amiga, sino como una hermana para ella. Trat a su marido de tirano, de monstruo de egosmo; por espacio de una hora solloz, suplic, hasta que Kumiazine acab por preguntar: Bien, qu quieres que haga, amor mo? Seras capaz ele hacer lo que yo quisiera? Ya sabes que s. Siempre termino haciendo todas las tonteras que t te empeas en que hagamos. Quieres ir a visitar a Lisaveta? Pues bien... corramos por toda Rusia para verla. Pero ya no llores, ya sabes que no soporto verte as. Haremos todas las extravagancias que se te antojen. Federico de mi vida! S, tu odioso tirano dijo l todava contrariado. Vamos, dispn por dnde tenemos que empezar. Pero no pongas ese aire ele vctima, no te queda bien... Si yo te adoro porque eres un hombre razonable, generoso; adems, me has dicho muchas veces que tienes ganas de ir a Ukrania. Pero no en estas condiciones, Nadia! En este tiempo las fincas de Kareline deben ser una verdadera preciosidad, y si Fedor ha exagerado el peligro, mejor que mejor. Pasaremos el verano encantados, y nos volveremos con la conciencia tranquila. S, encantados. A lo mejor yo tengo que batirme con el prncipe Kareline, y me parte en dos de un sablazo. Nadia ri a carcajadas y Kumiazine la bes, enamorado.

Caa la tarde, tarde de primavera tan nublada que pareca de otoo. En las cuatro semanas que haca que Fedor dejara Kareline, haba llovido a cntaros. Chubascos de primavera espesos y
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS ruidosos, que haban convertido los campos en pantanos y en lagos de fango los caminos de tierra negra. Lisa no poda ya acompaar a caballo a su marido, y era Natacha quien, feliz, ocupaba su lugar. La joven princesa tena por compaa habitual al doctor Ilich, quien la observaba bastante inquieto El rostro de Lisa estaba plido, ensombrecido siempre por un gesto de zozobra; y comprenda que una de las causas principales de aquel dolor callado, era ver siempre juntos a Alex y a su intendente. Y no se equivocaba: si la preocupaba que Natacha pudiera decir algo a Alex sobre la desdichada escena en la puerta de su cuarto, el saberlos uno al lado de la otra era para ella un tormento insoportable. No llueve ya murmur Ilich mirando por la ventana. El viento est llevndose las nubes. Podra apostar que maana tendremos un da esplndido, y me atrevo a recetarle un buen paseo. Necesita aire, sol, ejercicio moderado. Alex entr, casi silencioso, y se acerc a Lisa. Cmo te encuentras? pregunt carioso, sonriendo y volvindose a Ilich, sigui interrogando: Qu hay, doctor? Estaba recetando a la Princesa un cambio de vida. Necesita tomar aire, distraerse un poco. El tiempo ha estado infame. En el fondo me siento lo bastante agricultor para bendecir esta lluvia tenaz, pero espero que dentro de unos das cambiar este temporal. Hemos tenido, Natacha y yo, que meternos en pantanos hasta las rodillas del caballo, para poder pasar, de un lado a otro. Volva a parecerse a un mujik, como en los tiempos en que lo conociera Lisaveta; iba despeinado, con las botas manchadas de fango y fumaba su larga pipa llenando la estancia con un humo fuerte y acre. Pero ahora Lisa lo encontraba adorable. Hoy, lleg usted por otro lado dijo el doctor. No le vimos pasar por frente a la ventana, desde donde la princesa y yo solemos verlo llegar cada tarde! Alex sonri de nuevo, mirando a su esposa, pero ella rehuy sus ojos. Senta envidia de aquella vida al aire libre que otra mujer comparta con l. Era una sensacin de inquietud y de celos que no poda reprimir. Qu pasa? Te aburres? pregunt. No he dicho nada, Alex respondi con suavidad. Por eso, porque no hablas nada pienso que te fastidia lo que digo. Natacha entr, como siempre, sin pedir permiso, anunciando que las telas para la canastilla del mayorazgo llegaran de Kiev a la siguiente semana. Hizo mil sugerencias, pero como Lisa permaneca callada, termin por callarse a su vez. La Princesa se levant y dijo que iba a cambiarse para la cena. Natacha, con fingida ingenuidad, pregunt: Por qu se ha disgustado? Qu genio tan extrao tiene! Est nerviosa y se siente mal replic seco, Alex. Te he pedido muchas veces que no le lleves la contraria, que no le digas nada que pueda desagradarle. Pero parece que tuvieras el don de ponerla fuera de si. Perdname, Alex pidi humilde. Lo siento muchsimo... Voy a mi cuarto, y all me quedar, ya que molesto tanto. Alex no la detuvo. Cuando desapareci, se volvi violento hacia Ilich, que tampoco haba hablado.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Dichosas mujeres! murmur. Es que no hay forma de vivir en paz? No las entiendo, es la verdad... Es fcil de entender, Prncipe dijo sonriendo el mdico. Dos abejas reinas, no caben en la misma colmena. Sus palabras quieren advertirme algo? Se apoyan en algo que seguramente ha odo usted decir a la princesa Kareline? No, prncipe. La seora no dice nada a nadie, es demasiado... seora! Hablo por cuenta propia, y acaso usando de una facultad que no se me ha otorgado. Al contrario, como mdico de mi esposa le pido y exijo que hable siempre con absoluta sinceridad. Qu pasa? Nada. Ya lo dije antes; la Princesa est nerviosa... Pero sobre su frase a propsito de las dos abejas le dir que no hay ms que una seora natural en las tierras de Kareline: Lisaveta Alexandrovna, mi esposa. Y si traje a Natacha, es decir, si le permit quedarse, fue para evitar a Lisa pequeas molestias, preocupaciones caseras y trabajos. A la Princesa parece gustarle el trabajo de la casa... Y si la presencia de una persona le molesta, no sacamos ninguna ventaja con que la ayuden. Su esposa sera ms feliz si la dejara usted elegir por s misma su ama de llaves. Seguramente pedira que fuera Katia y rogara que volviera el buen Volodia como intendente. Se lo ha dicho ella? Repito que no me ha dicho nada, Prncipe. Pero una mujer enamorada y joven suele ser celosa, aun cuando no tenga motivo para serlo. Celosa! Enamorada! Bah! Alex volvi el rostro hacia la ventana, para que Ilich no viera el brillo de esperanza que por un instante haba animado sus ojos. El mdico se alej, despus de pedir permiso para ir a cambiar de traje. Alex fue hasta el cuarto de su esposa, dndole apenas tiempo para levantarse del divn donde se haba dejado caer ocultando el rostro entre los almohadones para ahogar sus sollozos. Qu te pasa? pregunt alarmado yendo hacia ella. Nada, Alex respondi tratando de serenarse. Por qu lloras, entonces? Por qu das la sensacin de ser muy desgraciada? Todos mis esfuerzos para que goces si no de alegra, al menos de paz y tranquilidad, son intiles y forzosamente tengo que desesperarme a veces... Perdname, no soy capaz de disimular. Cuando regres de Nikolay tu situacin era la misma, y parecas feliz. De un mes a esta parte pareces una corza perseguida por la jaura, y todos, incluso el doctor Ilich, suponen que soy el culpable. No me quejo con nadie aleg. Ya lo s. Preferira que lo hicieras, conmigo. Qu quieres que haga para no disgustarte? Fingir lo que no siento? Rer a todas horas para que piensen que soy feliz? Alex se acerc ms a ella y su tono se hizo suave, ntimo.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Realmente, no puedes soportar a Natacha verdad? Ya hemos hablado demasiado de eso, Alex. Ya me dijiste una vez que me exigiras que la soportara, si no lo haca por la buena... Pero es mi forma de hablar... si realmente deseas que se vaya... Yo no quiero nada. Fue hasta la ventana, dndole la espalda y apoy en los vidrios la frente atormentada. Muy despacio, Alex lleg tambin all y tomndola por los hombros la oblig a volverse con exquisita suavidad. Buscar un pretexto para hacerla volver a Nikolay, sin mencionarte para nada. Te alegras? Demasiado sabes que s... Puedo pedirte algo en cambio, Lisa? Desde luego. Qu deseas? Que cuides de tu salud, ahora ms preciosa que nunca. Comenzars a comer con regularidad, y bajar ahora a la mesa, adelantndote desde este momento que Natacha no bajar. Y la comida fue grata. El caf y los licores se sirvieron en el saln del piano. Como el doctor Ilich, Alex haba cambiado de traje, y una expresin suave daba al rostro de Lisaveta mayor encanto. Al encender uno de sus largos cigarros, el Prncipe pidi a su esposa que tocara el piano, y el doctor Ilich sugiri que lo hicieran a cuatro manos. Alex se mostr dispuesto. Recuerdas aquellos aires de Ukrania que tocabas all en tu casa de Kerlof? pregunt, quieres que intentemos complacer al doctor Ilich? Bueno, as de pronto es muy difcil... pero lo haremos... Fueron juntos hacia el piano. Sonriente y complacido, Len Ilich se puso de pie, fingiendo buscar en sus bolsillos. Creo que dej en mi cuarto mis cigarrillos para el asma. Voy a buscarlos un momento mientras ustedes ensayan. No tarde, doctor exclam Lisa. Las manos de Alex resbalaron sobre el piano. Eran anchas y firmes, de largos dedos giles. Sentada junto a l en la larga banqueta, Lisaveta lo miraba con placer, como si el alma entera se le asomase a las pupilas. Ilich sali rpidamente de la sala, tropezndose con Natacha que se retir con violencia de las cortinas, pero sin llegar a ocultarse a los ojos del mdico, que la contemplaron inquisitivos, a la vez severos y desconfiados. No estaba escuchando la conversacin, como usted seguramente cree. Natacha se irgui, agresiva, al decir la frase. No, doctora. Supongo que solamente escuchaba usted el piano. No puedo creer que una persona inteligente, ignore que es un crimen turbar una felicidad que puede ser perfecta. Y quin est tratando de turbarla? No ser yo, hija ma. Estoy empeado en todo lo contrario. Estoy aqu desde mucho antes que usted, doctor replic altiva Y le advierto que si me lo propongo, vuelve a Kiev... recurdelo.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Se alej sin aguardar una palabra ms, encendido su rostro por la ira, pero no fue a sus habitaciones, sino que cruz el arco del patio y entr resueltamente en el despacho de Kareline, en donde lo esper sabiendo que antes de irse a dormir, Alex siempre iba all. En efecto, Kareline lleg, sorprendindose de hallarla. Como no era muy diplomtico, trat pronto el asunto de su vuelta a Nikolay, alegando que tema que Volodia no desempease satisfactoriamente su papel de intendente. Natacha trat de defenderse, pero se dio cuenta de que esa vez triunfaba Lisa, y cuando se hall sola en su habitacin, murmur con ira. No, no! No dejar que me lo arrebaten! Baj de nuevo y sabiendo que Alex haba llamado a Kolia para darle la orden de que a la maana siguiente tuviera listo el coche para Lisa, volviendo a entrar al despacho. Kareline no disimul el disgusto que le caus verla. Sin embargo, como lo sorprendiera el gesto de angustia que alteraba las bellas facciones, acept todava discutir con ella, aunque mantenindose firme. Pero... qu te ha dicho contra m? interrog desesperada. No vas a negarme que es ella, tu esposa, quien me echa de tu lado! Natacha, todo esto es absurdo! replic ya impaciente. Y si ella fuera indigna de tu amor, Alex? se atrevi a insinuar, ya cegada por los celos y la ira. Si alguien te dijera que ella ha faltado a sus deberes de esposa? Canalla! grit Alex ponindose de pie y cayendo sobre ella como una fiera. La sacudi con fuerza por los hombros. Alex! exclam aterrada. Pero ests loco? Sultame! La dej, rechazndola bruscamente, cuando ya sus dedos como garras se haban clavado en la carne de la joven, y se apag un poco la llama feroz que encendiera sus pupilas. Pienso que la loca eres t, Natacha. Slo loca podras atreverte a intentar hablar en la forma en que lo haces. Demasiado s que hablas por despecho y por celos... celos tan ridculos como tu amor... Natacha sinti como una bofetada en pleno rostro, jams se haba hablado de su amor; haba tratado de disimularlo siempre y Alex respetaba aquel pueril disimulo. Deberas conocerme ya lo bastante para saber hasta qu punto es peligroso y estpido lo que haces sigui diciendo Alex, con tal dureza, que Natacha baj la cabeza, humillada y furiosa ; y "ella", como la llamas, es la princesa Kareline y ser la madre de mi hijo: dos razones que la hacen sagrada para todos los que estn bajo mi techo y comen mi pan. La sombra de una duda, el aliento de una sospecha, son intolerables, entiendes? Y si la duda tuviera un fundamento? insisti desesperada. No tendra que ser duda, sino una absoluta seguridad. Con pruebas, con evidencias. Una absoluta verdad que ponerme en las manos, en estas manos que demasiado sabes lo que haran... Y no te atrevas a volver a hablarme as, Natacha. O es que puedes probarlo? Otra vez la tom por los hombros sacudindola con fuerza brutal, y ella tembl, de dolor, de espanto, de amor desesperado. Pero sus labios se apretaron sin dejar escapar la palabra que sera fatalmente la muerte de alguien. Sinti miedo, verdadero espanto de aquel hombre a quien idolatraba hasta la locura, hasta el crimen. Por segunda vez las manos de Alex la soltaron, rechazndola.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Olvida cuanto te orden hacer maana dijo con frialdad, usa el da en disponer tu viaje a Nikolay! No quiero encontrarte aqu cuando regrese! Oste? Te irs maana, sin que yo vuelva a verte ni a hablarte! No quiero saber de ti en mucho tiempo, Natacha! Qued sola, casi sin darse cuenta. Alex haba salido y ella rompi en sollozos. Pero se sec a manotazos las lgrimas, convirtindose en la fra enemiga feroz, implacable. No... no ser! Peor para todos si me llevan a este extremo! se dijo saliendo con paso firme del despacho. Cruz el patio y se dirigi, por la puerta lateral, hasta las cuadras. Ensill ella misma el caballo, ajust las riendas, espi un instante para cerciorarse de que no haba nadie y lo sac hasta campo abierto, yendo en busca de Marfa. Alex sali furioso del despacho, pero Katia tena la propiedad de calmarlo, y por fortuna se tropez con ella. La vieja sierva habl con l un instante, y le asegur que el ama sera feliz yendo al da siguiente al campo; que sufra cuando l sala con Natacha y ella estaba en casa... que lo amaba y lloraba por l. Aquellas palabras dichas en el tono leal y suave de Katia, fueron un blsamo para Alex. Y queriendo probar a la vieja sierva, pregunt si aquel anillo que le haba dado su madre, y que an llevaba pendiente de su cuello, poda ser ya entregado a Lisaveta. Katia sonri, afirmando. S, padrecito. Yo te dije que cuando ella te diera un hijo, deberas entregrselo, y ese momento est por llegar. Ella merece tu cario, tu respeto... todo! Soy tuya como pueden ser tus manos, pero la quiero tanto porque s que te pertenece su corazn. Gracias, Katia murmur conmovido Alex. Di a Lisa que maana se ir Natacha Maslova para no volver jams a Kareline.

Kumiazine entr a su casa, un poco preocupado. Nadia lo interrog con la mirada. No encontr a Fedor, Nadia advirti. Nadie sabe dnde est. Segu su rastro paso a paso, y parece que primero fue a Mosc; tem que hubiera vuelto a Ukrania, pero seguramente para vencer esa tentacin hizo algo muy cuerdo. Arrend por cinco aos sus tierras de Orlof. Habl con el notario y me confi que tu primo haba ido a verlo para un contrato de arrendamiento, a un sujeto llamado Ivn Ijof, que es comerciante de granos. Se fue despus sin dejar rastro... Ests seguro? Cre que Fedor estaba desesperado, que slo pensaba en Lisaveta! Pues ya lo sabes todo. Y ahora, mi mueca querida, qu quieres que hagamos nosotros? Pues ir a Ukrania, Federico! Ir de todas maneras! Bien... como quieras. De cualquier manera, ser como un viaje de recreo, como una visita de buena amistad. Tengo muchos deseos de ver a Lisa... Iremos a Ukrania, entonces. Preparemos el viaje hoy mismo! Y la tragedia se preparaba silenciosa, lo mismo en Mosc, que en Kareline. Natacha haba hablado por la noche con Marfa y a la maana siguiente, antes de que los dems supieran que saldra para Nikolay, y que el favor del amo, ya no era para ella como antes, dio rdenes a Kolia. ste, sorprendido, con disgusto, trat de rebatir. Cmo? Debo ir tan lejos? Es que estoy aguardando al ama, seorita Natacha.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Desde las seis de la maana no tienes por qu aguardarla. Antes de que ella este dispuesta y baje, puedes ir y volver diez veces al lugar a donde te mando. Toma este bulto y sal inmediatamente. Puedes llevar el coche. As ganas tiempo y vuelves antes. Bajo la mirada imperiosa de Natacha Maslova, Kolia carg el pequeo bulto que deba entregar al correo que vena de Odesa y que deba ir hacia el sur. Desde luego, todo era imaginario y se trataba de los primeros pasos del diablico plan preparado por Natacha y Marfa, contando con la complicidad inconsciente de Kolia. Katia vio salir a Kolia con el coche y trat de indagar a dnde iba; pero Natacha se interpuso asegurando que por mandato del amo haca un encargo urgente. Como no podan preguntar a Alex, puesto que ya haba salido a los campos, Katia volvi malhumorada a las habitaciones de Lisa, quien en ese momento se baaba y preparaba para irse a reunir con Kareline. En el magnfico carruaje que arrastraban tres caballos, Kolia lleg en pocos minutos hasta el cruce de la carretera de Odesa con el camino vecinal, no lejos del bosque en que se esconda Marfa. Senta la inquietud de su estmago vaco y la impaciencia por ver aparecer el carro al que deba entregar el paquete que le diera Natacha. Pero fue el ruido de un paso lento y cansado lo que le hizo volver la cabeza y abrir despus los ojos con asombro. Frente a l estaba Marfa, con una botella de autentico vodka en la mano. La vieja se detuvo y mientras charlaba con l beba a grandes sorbos. Kolia soportaba mal la tentacin de pedir un trago, hasta que ella, insistiendo, lo oblig a beber. Kolia pens que nada suceda si tomaba un poco; pero Marfa no haba mentido a Natacha al decirle que el cochero se pereca por las bebidas fuertes. Alarg a Kolia una botella llena, diciendo que le estaba agradecida porque haba evitado que Volodia le diera de palos en la aldea. Se la obsequiaba... poda tomar lo que quisiera y tirar el resto. Se alej sonriendo, segura de que no desperdiciara una gota. Lisa, impaciente, miraba por la ventana, esperando que volviera el coche. Katia iba y vena, nerviosa tambin. Fue a un encargo del amo, madrecita, pero seguro que vuelve enseguida. Se llev el coche para no tardar. El amo no pens que ibas a estar arreglada tan temprano. Ya el sol estaba alto; un sol radiante de ltimos das de mayo, y la naturaleza entera pareca rer sobre los campos floridos. Era el da ms hermoso que recordaba Lisa haber visto en su vida, y como cascabeles de plata, sonaban tambin en su corazn, las promesas de felicidad. Katia la haba informado de que Natacha saldra ese mismo da para Nikolay, y que no volvera ms. Al fin vieron llegar a Kolia, a galope tendido. Katia baj detrs de Lisa, con la cesta de las provisiones. Mal sujetas las bridas, desabrochado el cuello de la blusa, chispeantes los ojos y encendidas las mejillas, Kolia mir a su ama desde el pescante, al mismo tiempo que otro criado, ayudando a Katia, colocaba la cesta y presentaba a la Princesa su apoyo para subir al carruaje. Dnde estuviste? pregunt Lisa a Kolia. Pero no lo mir. Sus ojos extasiados, contemplaban el cielo azul, el verde paisaje, la maana esplndida que la deslumbraba tras casi un mes de encierro. Que no corran los caballos recomend al sentarse. Kolia no respondi; no volvi la cabeza. Con el resto de razn que naufragaba en el fondo del alcohol que haba bebido, apret los labios, mientras sueltas las riendas, fustigaba fieramente los animales. Lisa, alarmada, grit: Sujeta esos caballos! Coge las riendas...! No me oyes?
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Intent ponerse de pie, pero el carruaje saltaba ya fuera del camino entre las piedras y los baches. Kolia no vea nada. Era una nube roja la que tena delante, nube de alcohol y de espanto. A lo lejos, Katia gritaba, agitaba los brazos, corran en vano los asustados servidores mientras con los caballos desbocados, corra el coche que llevaba a Lisaveta, camino de la muerte. Tambin Natacha se agreg al grupo de servidores, mientras Katia peda a dos o tres de los siervos que fueran a caballo a alcanzar el coche y a avisar al amo. Cuando Ilich se enter, ya traan a Lisa, desvanecida, plida, como una muerta. Fue trasladada inmediatamente a su alcoba y el mdico, con positiva angustia, se inclin sobre ella. Su rostro se seren un poco, al afirmar a la sollozante Katia. Respira! Bendito sea Dios! El caballo de Alex volaba sobre los campos. Plido, desencajado, apretados los dientes, el Prncipe cruz como un rayo entre los servidores que se apartaron temblando para dejarle el paso libre. Entr como un loco a la galera de cristales y Katia cay de rodillas ante l, mientras el viejo Pope avanzaba, extendidos los brazos. No entres, seor dijo el anciano; te lo suplico. No entres en este instante. El doctor Ilich y Natacha Maslova estn operndola. Vive... no interrumpas a los que estn luchando por salvarla! Pero... qu sucedi? Quin fue el culpable? El culpable tambin est medio muerto, seor dijo Katia, sollozando; y temblorosa continu: los caballos se desbocaron y el coche se estrell en un rbol; sa fue la fortuna, si no, hubieran ido a dar al barranco. Pero tu esposa vive, y tu hijo va a nacer. Alex se detuvo y mir a todas partes. Tambin l crea vivir en una pesadilla, moverse entre fantasmas. No poda hablar porque senta seca su garganta, y un espanto desconocido para l hasta entonces, apretaba sus mandbulas y cerraba sus puos. Mir al Pope plido, a Katia temblorosa, con el rostro baado de lgrimas, y cruz al fin aquella puerta frente a la que nadie poda detenerlo. Qued inmvil, petrificado de emocin, sintiendo latir su corazn tan fuerte que difcilmente respiraba. Oy el llanto de un recin nacido. Mi hijo! murmur. S, su hijo haba nacido, estaba all, en las manos de Natacha Maslova, que fue a su encuentro cerrndole el paso, mientras el doctor Ilich se ocupaba de Lisa. Era su hijo aquel tierno pedazo de carne sonrosada; y un instante lo mir, sintiendo que sus ojos se nublaban de lgrimas; pero despus avanz, herido por la angustia, con un anhelo imperioso de saber. Ella? Lisa... Cmo est? Estamos luchando por salvarla... le ruego que salga del cuarto, Prncipe... orden casi Ilich, y Alex retrocedi, obedeciendo por primera vez quiz, en su vida. Katia casi arrebat de las manos de Natacha al pequeo, y ella, despechada, sali de las habitaciones de Lisa, yendo hasta donde gema Kolia, vendada la cabeza, entablillado un brazo, volviendo lenta y dolorosamente a la vida. Estaba en un rincn apartado, especie de pequea crcel donde los siervos rebeldes esperaban su condena. Natacha se mostr con l cruel, despectiva; asegur que el amo lo matara sin piedad, mientras el desdichado mujik permaneca de rodillas, ante ella, sollozando como un nio. Es justo y natural que te mate dijo framente Natacha, maana vendrn a buscarte y pagars con tu vida miserable la valiosa del ama.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS T me mandaste grit casi Kolia, enderezndose un poco, y esa mujer que me dio el vodka...! Natacha palideci. No pens nunca que Kolia pudiera imaginar algo, y temi que Marfa hubiera cometido alguna indiscrecin; se inclin sobre Kolia para decir con precipitacin: No puedes salvarte ms que huyendo. Eres un borracho, y el amo no te perdonar esta vez. Me das lstima, y te ayudar. Pero no soy libre gimi Kolia. Me perseguirn los soldados, ms todava si como tengo que hacer, robar un caballo del amo! Qu ms te da? De todos modos ests condenado a muerte. Aprovecha el poco tiempo que te queda. Escapa! Habr un caballo para ti. Le volvi la espalda, dejando la puerta abierta al salir. Kolia la sigui tembloroso; se llev las manos a la hmeda venda de la frente y sali despus hacia el lugar que Natacha le indicara, arrastrndose casi, como una fiera herida que hace un ltimo esfuerzo por salvarse. Ella lo observ, desde un ngulo de sombra, y volvi despus, lentamente, hacia el palacio. Natacha comprenda que estando la casa trastornada, Alex no le exigira que se fuera. En efecto, slo le orden que ayudara al doctor Ilich, y al quedar solo, inmvil, cruzados los brazos, tensos los nervios, hundida en una sorda desesperacin su alma, sali de sus labios la splica anhelante. Seor, no me la quites... no te la lleves! Hireme con el dolor ms hondo, pero que ella viva... que se salve. Pisotear mi orgullo, olvidar el pasado, pero no me la quites, Seor...! Y cay de rodillas, juntas las manos, baados los ojos de lgrimas, en el mismo gesto fervoroso, humilde y tosco de sus campesinos, sintindose en aquella hora de angustia como cualquier mujik desamparado, que slo puede esperar el golpe del ltigo. Cuando poco despus el doctor Ilich fue a decirle que Lisa estaba fuera de peligro y que poda entrar a verla, camin como un sonmbulo, sin saber si le haca ms dao la alegra actual que la angustia pasada. Su pecho oprimido necesitaba seguir sollozando. Y casi en el mismo momento, Ilich mir con desagrado hacia la puerta del patio. Fedor Lavrezky entraba.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

C CA AP PT TU UL LO O0 06 6
Para Ilich, la presencia de Fedor Lavrezky fue desagradable; en cambio, para Alex, fue algo extraordinariamente agradable. Cuando lo vio, lo abraz efusivo, y como Fedor se mostraba asombrado por el movimiento que haba en la casa, Alex explic con orgullo y alegra que el mayorazgo de Kareline haba nacido y que Lisa, despus de hallarse entre la vida y la muerte, estaba salvada. Se abrazaron con mutuo impulso incontenible, hmedos los ojos de lgrimas, bajo la mirada penetrante del doctor Ilich, quien pareca bucear en aquellas dos almas. Luego, rendido por tantas emociones, el Prncipe, ms que sentarse, se dej caer en una butaca. Creo que han sido las horas ms negras de mi vida, Ivn Fedorovich explic; el doctor le contar. Es el hroe del momento, ya que podemos decir que Lisaveta Alexandrovna vive gracias a sus esfuerzos y a su ciencia. Primero que nada a la piedad de Dios se debe la vida de la Princesa, seor... no olvidemos eso replic suavemente el Pope, acercndose. Cierto, padre; y creo que yo, desde que era nio, no haba vuelto a rezar... Todos han llorado y rezado conmigo, y ahora la dicha es tan grande que casi pesa tanto como el dolor. En cuanto la Princesa pueda ir a la aldea, celebrar un oficio solemne para dar gracias a Dios... Y acudiremos todos, yo el primero ofreci alegre Alex. Adems, dentro de tres das ser el bautizo de mi hijo. Declaro desde ahora ocho das de fiesta para celebrar el nacimiento del mayorazgo. Dar carta de libertad a todos los nios que nazcan en el da de hoy en mis dominios y la Princesa y yo nos haremos cargo de su porvenir apadrinndolos. Le har una donacin especial a su iglesia, padre, y a usted, doctor Ilich, tierra suficiente para que desde hoy sea un propietario independiente y ejerza su profesin slo como un favor a la humanidad. Me abruma su generosidad, Prncipe Ilich se inclin ligeramente, sonriendo; pero no quiero tanto. Mi profesin tiene compensaciones tan hermosas como sta, pero si algo puedo pedir en este da, ser el perdn del siervo cuya torpeza provoc el accidente. Alex se volvi hacia l, con viveza. Cuando ayer cur sus heridas sigui diciendo el mdico, el espanto y la pena de ese desdichado me conmovieron. Me hice el propsito de pedirle a usted piedad para l. Se que es pedir demasiado... Fue Kolia, verdad? cort Alex. Es la segunda vez que una torpeza suya pone en peligro la vida de la Princesa. No debera haber en realidad piedad para l. El hecho de que estuviera ebrio aumenta su falta, en lugar de disminuirla, pero har algo que probablemente le complazca, doctor: dejo el asunto en manos de la Princesa. Cuando Lisaveta Alexandrovna pueda disponer por cuenta propia... que haga lo que quiera con l. Puedo saludar a la Princesa? pregunt Fedor. Imposible se apresur a responder Ilich, lo siento, seor Ijof, pero no puedo permitirlo. Como la Princesa podr levantarse, probablemente, dentro de un par de semanas, entonces podr usted presentarle sus respetos, como todos los que anhelan hacerlo.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Una mirada dura, severa, subray las palabras del mdico. Fedor se mordi los labios, dndose cuenta de su torpeza; ambos miraron al Prncipe que no pareci haberlos escuchado, plcida y feliz la expresin de su semblante. Amigo Ijof, dispnseme dijo amable, ni siquiera le he preguntado por qu milagro est usted aqu de nuevo. De cualquier modo, celebro muchsimo su llegada, pero quisiera saber... He alquilado por cinco aos las tierras de Orlof... El anillo que usted me confi, est ahora por derecho en mi dedo, Prncipe. Cmo? murmur disgustado Ilich. Orlof? repiti encantado Alex, pero es magnifico! Entonces ser usted nuestro vecino por tiempo indefinido. Podemos extender nuestra forma moderna de cultivos... decididamente, tena que ser en este da glorioso en el que me diera usted esta buena noticia, amigo Ijof...! Sus palabras son muy amables, Prncipe. Cuando poco despus quedaron solos Fedor y el doctor, ste lo mir severamente, mientras deca. Me pregunto si los aires de Ukrania sern saludables para usted. Con qu derecho? pregunt con altanera Fedor. Con ninguno, dispnseme. Pero acabo de salvar una vida preciosa, con la ayuda de Dios. Cualquier corazn, el ms duro, se habra conmovido ante el dolor del Prncipe, ante su devocin y amor de esposo. Y hace un momento, ha podido apreciar por s mismo el loco desbordarse de una generosidad que no es ms que la forma de darle gracias al Cielo por lo que para el prncipe parece ser la vida entera: su esposa, Lisaveta Alexandrovna. No lo entiendo, ni deseo entenderlo advirti secamente Fedor. Parece que teme algo, y est bueno que sepa que nadie desea tanto la felicidad de la Princesa como yo... por verla feliz doy la vida... Calle! pidi autoritario y un poco asustado Ilich, al ver llegar a Natacha, para quien tambin la llegada de Fedor pareca haber sido un acontecimiento dichoso. Los dos hombres hablaron con ella un momento y luego se alejaron. Natacha los vio irse sin que cambiara la expresin de su rostro, pero despus se irgui como si se dispusiera al combate, como si se decidiera a jugarse una vez ms el todo por el todo. Yo no existo para l ms que como intendente de Nikolay, como mujer no cuento... se dijo con ira. Bien tengo que aprovechar la vuelta de este imbcil. Veremos quin se queda al final con el prncipe Kareline... Me fall la primera parte de mi plan, pero la segunda parte no fallar... Y entr al despacho de Alex. ste la recibi alegre, como reciba a todo el mundo, y charl con ella, casi olvidado de la orden que le diera dos das antes. Natacha adopt una actitud humilde, y en un momento oportuno, cay de rodillas ante Alex, murmurando suplicante. Perdname... Y por el hijo que acaba de nacer... por la gran alegra que hay en tu corazn, permteme seguir aqu, a tu lado! Te juro que jams volver a ofender a la Princesa ni a ti... que no me sentirs... que no me oirs siquiera, si no lo deseas... Ser la ltima de las sirvientas de tu Princesa, pero djame a tu lado; Te lo ruego! Has sido generoso con todos... concdeme lo que te pido! Quieres no hacer tonteras, Natacha? dijo casi con violencia. Te has propuesto no ser razonable. Est bien, si tanto lo deseas, qudate. Pero quiero que sepas que pronto seremos Lisa y

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS yo los que salgamos de aqu, los que viajaremos. Volveremos a Kerloff, acaso en el otoo abramos por fin las puertas del palacio Kareline, ya que el luto de mi esposa habr pasado para entonces... Bueno, cuando ustedes se vayan, me ir yo tambin... a Nikolay. Alex se encamin hacia la puerta, mientras Natacha bajaba los prpados, para que l no viera en sus ojos el brillo del triunfo. Palpitndole el corazn de gozo, trmula el alma de esperanza, de inmensa ternura, Alex entr por la puerta entorna da y lleg hasta el lecho de Lisa, quien lo recibi sonriendo. No soy inoportuno? pregunt. No interrumpo tu descanso? Deberas estar durmiendo... Pero si el sueo no viene, qu quieres que haga? Puedo ver al pequeo? interrog casi con timidez. Oh, s... Katia llam, por favor, acrcate...! La vieja lleg con su preciosa carga y la acomod al lado de Lisa, mientras Alex se inclinaba, plido de emocin, para ver el rostro diminuto, la boquita apretada y los ojos cerrados del chiquitn. Es tan pequeo que cabe en cualquier parte dijo Lisa, con algo de pena, confo en que crecer pronto, en que ser como t, Alex, hermoso y fuerte. Lisa! exclam l envolvindola en una mirada apasionada. Estrech entre las suyas la temblorosa mano de su esposa, y no hubo palabras entre ellos, sino miradas hondas, ms elocuentes que todas las frases. Katia, discreta, se haba alejado desapareciendo tras las cortinas de la puerta lateral. Alex se acerc an ms a Lisa y al nio, quedando en actitud de adoracin. En voz baja le habl a ella de sus proyectos; quera preparar para su hijo un porvenir hermoso. Lisa lo escuchaba embelesada. Pero cuando termin de hablar, murmur con decisin un poco dolorosa. Alex, tengo algo que decirte... algo amargo, tal vez, pero que quiero que sepas cuanto antes! No, ahora no, te lo ruego! replic brusco, creyendo que ella hara alguna alusin al pasado; calla. Tiempo tendremos para hablar largamente cuando ests bien. Ahora, ni una palabra que pueda emocionarte... quieres que te lo ordene? Mi terrible tirano! dijo dulcemente, mientras sus ojos se llenaban de lgrimas. Hay cosas que para decirlas, es necesario aprovechar el momento, Alex. Ya llegar otro, o no las diremos jams. Creo que es mejor, despus de todo. Fruncido el ceo, se puso de pie, pero al ver una lgrima descender por el rostro adorado, sonri, inclinndose para besarla y secar con sus labios aquella gota salada. Sus dedos acariciaron la frente tersa y amplia, y asegur con ternura. Ahora, debes descansar. Ah... y quiero darte una noticia que seguramente te alegrar, Ivn Ijof ha vuelto! Lisa no pudo decir nada; su rostro, sin embargo, slo demostr sorpresa. Alex ri. Asombroso, verdad? Yo tambin me qued de una pieza cuando Io tuve delante. Ha debido darse una prisa extraordinaria para ir y volver en tan poco tiempo, y no creo que haya podido estar ms que uno o dos das en Mosc, y otros tantos en San Petesburgo. Pero de que estuvo, no hay duda, puesto que trajo arreglados los papeles. Arrend la hacienda de Oriol por cinco aos...
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Lo tendremos de vecino, y como tengo entendido que es un buen cazador, daremos una buena batida a los osos y a los lobos... Pero, qu empeo el tuyo de intimar con l, Alex? dijo al fin Lisa, reaccionando con esfuerzo. Cuando se vive como nosotros, no hay trmino medio, Lisa. O se es amigo de verdad, o enemigo feroz. No tenemos por qu enemistarnos con ese muchacho que me simpatiza mucho. El hecho de que haya sido comerciante, no debe importarnos; ahora somos agricultores los dos, aunque segn Ilich, siga pareciendo un teniente de ulanos... Esper la sonrisa en labios de Lisaveta, pero slo haba en ellos un temblor convulso que apenas poda contenerse. Estaba plida y demacrada. Alex se alarm y dijo a Katia, quien haba llegado a avisarle que su bao estaba listo: Natacha debe estar en el cuarto de al lado, llmala, Katia... Se inclin hacia ella, murmurando angustiado: Te sientes mal, mi vida... ? Es que... que Natacha est todava en Kareline? interrog Lisa, sin disimular su agitacin. As es... Alex se sinti a disgusto, molesto consigo mismo por haber consentido en que Natacha se quedara, pero tuvo que responder; no poda irse en aquellos momentos y fue muy til al doctor Ilich... y est dispuesta a servirte de rodillas, si es necesario. Con tal de permanecer aqu, verdad? Con tal de estar a tu lado! Comprendo, todo est demasiado claro... Te equivocas lamentablemente, Lisa; pero no es el momento de discutir. Ya te dije que nosotros viajaremos muy pronto. Pens que las cosas haban cambiado, pero no es cierto! Lisa se hundi en sus almohadas y cerr los ojos con expresin de cansancio infinito; Alex la mir con una indefinible mezcla de impaciencia y de angustia. Luego sali, con la cabeza baja.

En el recodo que haca el camino vecinal prximo a salir a la carretera, bajo la sombra de un bosquecillo de avellanos, sentada en el suelo, Marfa miraba con odio y desconfianza al hombretn que estaba de pie frente a ella. Era alto, recio, de anchas espaldas y rostro brutal, que cruzaba de arriba abajo una cicatriz infamante como la marca de un latigazo. La barba roja, espesa y entrecana, le caa hasta el pecho, sobre la blusa azul, tpica de los campesinos de Ukrania. Llevaba un ancho calzn negro, y altas botas casi nuevas, nica prenda elegante de su atavo. En las manazas tena dos botellas de vodka y regateaba con Marfa su precio. Eres el demonio, Magol dijo Marfa con ira. Me diste otro precio y ahora quieres que te d cuanto traigo. Magol haba hecho hablar a la vieja sobre lo sucedido en Kareline; ella lo enter a medias, porque as le convena, pero Magol saba bastante y sonrea, viendo las monedas que Marfa sacaba de entre los harapos. Luego la convid a beber con l un trago de vodka gratis y la discusin se olvid. En ese momento vieron llegar a Kolia, herido, y los ojos de Magol se iluminaron de codicia a la vista del magnfico caballo que el siervo montaba. Lo atrap audazmente por las sueltas bridas y Kolia baj tambalendose, para enfrentarse a Marfa.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Te buscaba a ti, maldita! exclam, por tu vodka se ha muerto el ama, y yo vine a matarte! Y entre llanto y quejas, Kolia cont lo que haba sucedido, seguro de que Lisa haba muerto. Magol escuchaba con atencin, y miraba alternativamente a una y a otro, sonriendo. Marfa no tom ni un momento, en serio, la amenaza de Kolia, quien, dbil y angustiado, se haba dejado caer en el suelo y se recost contra un rbol. No le fue difcil al astuto Magol reconstruir cuanto haba sucedido y comprendi que el dinero que Marfa gastaba a manos llenas, vena de una persona poderosa. Llev el caballo de las cuadras de Kareline a su pequeo corral y trajo el suyo, flaco y derrengado. Mira, mujik dijo insinuante, si quieres salvarte, sigue hacia el sur, pero en mi caballo, hasta que llegues al Mar Negro. Por aqu slo encontrars soldados. Te dar un poco de dinero y una buena botella de vodka. Date prisa... si te vieran en este caballo, te atraparan como a un imbcil. Marfa comprendi que Magol tena un plan, y no se movi. Kolia los mir primero con rostro inexpresivo, pero preso bajo la sugestin de las palabras del hombre, se levant con esfuerzo. Dirs, si alguien te pregunta sigui diciendo Magol, que eres vendedor y que te heriste al caer en un barranco... Te detienes en la primera granja y hallars faena... y qu comer. .. Anda. Como un autmata, Kolia obedeci, mont con trabajo el flaco caballo de Magol, se guard las monedas que ste le dio y la botella. Clav las espuelas y lo vieron irse. Cuando se perdi entre la arboleda, Marfa y su compaero estallaron en una carcajada. Pobre Kolia! Iba a matar a Marfa y ahora, en un caballo derrengado, quien morira sera l! Todava est embrutecido por el vodka que le diste a beber, vieja bruja, algo le pusiste en l, verdad? No fui yo, Magol... otra persona... cuyo nombre no puedo decirte... Pero ya oste... todo sali bien. Eres idiota; s que la Princesa no muri; al contrario, el mayorazgo naci y la madre est muy vivita y rodeada de atenciones... slo t, ahogndote en alcohol, no te enteras de lo que pasa... Eh...? Entonces... Kolia...? Ya lo oste... A ese imbcil, la misma persona cuyo nombre no puedes decirme, lo sac de Kareline, no para salvarlo, sino por miedo de que hablara... ri, con una carcajada soez, ya que Kolia les haba contado que Natacha Maslova lo ayudara a huir. Ser mejor que hables, Marfa y no andes con rodeos. Creo que haremos una sociedad t y yo, y ganar ms que vendiendo vodka a escondidas... Marfa vaci de un trago lo que quedaba en la botella que le diera Magol, y cont su intervencin, y la de Natacha, en el accidente que por poco costara la muerte a la princesa Kareline. Mientras tanto, Alex, Fedor y el doctor Ilich, hablaban bebiendo algo muy diferente al vodka; t fro, que un siervo haba llevado pocos minutos antes. Ilich opinaba que si Fedor quera empezar a trabajar la tierra de Orlof, necesitaba irse inmediatamente, al da siguiente, para aprovechar la buena estacin para la siembra. Alex apoyaba, con toda inocencia, las palabras de su mdico y hablaba entusiasmado de todo lo que podra hacerse en aquellos campos abandonados tantos aos.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Fedor fingi aceptar primero la sugestin; luego, dijo que tendra que permanecer en Kareline, si no molestaba, unos das, puesto que haba dado aquella direccin para que le enviaran algunas cartas. Alex pareci encantado y el doctor call. Cuando terminaron de tomar e t, el Prncipe se despidi, e Ilich fue con l a las habitaciones superiores. Por mucho tiempo Fedor permaneci inmvil en medio del silencio que lo rodeaba; se puso de pie y sali al jardn solitario y oscuro; an no asomaba la luna sobre los avellanos y cipreses. Lento, se aproxim a la ventana baja cuyas rejas podan servirle de escalera. El tronco de una fuerte enredadera le dio su apoyo. Todava le dola la herida de su brazo, pero el anhelo desesperado que lo impulsaba a cometer una nueva locura, era ms fuerte que todo, y un minuto ms tarde se deslizaba silenciosamente hasta el balcn de Lisaveta. Una luz tibia iluminaba la estancia; nadie estaba all sino ella, en el lecho, recostada entre almohadones, los ojos abiertos. Al apoyar la mano en la vidriera, sta cedi a la suave presin, y Fedor entr, trmulo de emocin, acercndose al lecho. Lisa, al mirarlo, ahog un grito de terror. Lisa...! murmur l, en voz tan baja que pareci un susurro. Por Dios implor ella, vete! Katia est muy cerca... y Aniuka tambin...! Es que te has propuesto perderme? Vete! Por qu has vuelto? No sabes cunto dao me has hecho! Necesito hablarte... decirte... Yo necesito que te vayas para siempre! cort Lisa, desesperada. Por tu culpa estoy en poder de Natacha... te vio salir de mi alcoba! Yo estaba decidida a hablar con Alex, pero es preciso que t ests lejos... entiendes? Pero, qu vas a decirle? Todo. Tu verdadero nombre... incluso! Lo quiero! Oyes? Lo quiero con toda mi alma...! Se lo dir todo! Vete... Vete para siempre! Pero vas a atreverte a hacerlo? Olvidas quin es Kareline? Te matara, Lisa...! Y no te das cuenta de que con tu presencia aumentas el peligro que pretendes evitarme? Sal de mi alcoba en el acto! Los pasos suaves de Katia se dejaron or muy cerca. Fedor no tuvo tiempo de llegar a la ventana. Se ocult tras los cortinajes del lecho en el momento en que Katia entraba, seguida del doctor Ilich, quien haca su ltima visita a la Princesa. Pregunt si poda dormir, y cuando vio totalmente abierta la ventana, indic a Katia que la cerrara. Pero Lisa, casi con terror, pidi que la dejaran abierta. Los ojos de Ilich fueron desde las cortinas del lecho hasta la ventana. No es bueno para usted ese fro que entra en la madrugada dijo con decisin. Desde maana colocaremos una barra con llave para que ni Aniuka ni nadie pueda abrirla. Pero no quiero estar encerrada! protest dbilmente Lisa. Bien, dejaremos as la ventana por un rato... volver a cerrarla despus, princesa... dijo Ilich, mientras sus bondadosos ojos, llenos de comprensin, se detenan en Lisa, como si quisiera advertirle que no deba temer nada de l. Se inclin y recogi del suelo un pauelo con unas iniciales y el blasn de los Orlof. Sin dejar que Katia se diera cuenta de su maniobra, lo puso en la temblorosa mano de Lisa y se llev consigo a Katia con el pretexto de darle una medicina, para que el ama durmiera bien. Cerr la puerta tras de s y retuvo con l a Katia por unos minutos, que fueron suficientes para que Fedor saliera de su escondite, pidiera a Lisa el juramento de no hablar con Alex, asegurando que se ira al da siguiente. Ella jur, angustiada, y Lavrezky corri a la ventana, desapareciendo en las sombras.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Katia entr y dio a Lisa la medicina; ech otros leos en la chimenea, y dese a su ama las buenas noches. Cuando se hall sola, Lisa mir en su mano, todava temblorosa, el pauelo que le diera Ilich, y dej la cama con esfuerzo, arrastrando las piernas, asindose a los muebles, luchando con su emocin y su debilidad; lleg hasta la chimenea y arroj en ella el pauelo, que se quem al instante en el fuego avivado. Sinti que el suelo faltaba a sus pies, extendi las manos buscando un apoyo, y cay luego sobre las alfombras, desvanecida. Hasta el da siguiente no se enter Alex de que Katia la haba encontrado desmayada, en medio de la habitacin. Lisa tena una poca de fiebre, pero el mdico asegur que no era nada de importancia. Sin embargo, solicit que Katia durmiera junto al lecho de su ama. Alex fue a verla. Lisa, angustiada, plida, esper a que hablara. Pero no hubo reproches en los labios del Prncipe; con repentina pasin, inclinado sobre ella murmur: Te levantaste imprudente, infantilmente, es que te has propuesto enloquecerme? Es que no te das cuenta de que tu vida vale para m ms que todo en el mundo? Te adoro, Lisaveta... te adoro! La estrech en un abrazo convulso, loco, apasionado, sujetando entre sus anchas manos la cabeza rubia. Le bes la frente, las mejillas, los labios, con besos angustiosos donde haba lgrimas y ternura. Mi vida! Tienes que cuidarte... yo te necesito para poder vivir! Alex... mi Alex! dijo al fin, sin poder contenerse. Tuyo, s, ya puedes decirlo, sentirlo... soy tuyo contra toda mi voluntad, acaso contra toda mi dignidad! No digas eso... yo quiero hablarte...! Pero te quiero! cort l besndola de nuevo, y necesito tu vida, tu salud, tu presencia a todas horas... el calor de tus besos y la luz de tus ojos... Has pensado que podemos ser los ms felices de la tierra? Has pensado que tenemos un hijo en el que se juntan tu sangre y la ma? No sabes que soy el siervo ms humilde, tuyo, porque te adoro? Entonces, tambin yo soy tu esclava, Alex, porque te amo... Se besaron olvidados por un momento de todo; pero de nuevo la angustia invadi el alma de Lisa; su felicidad, que poda ser tan completa, se disolvi en un llanto de amargura. La imagen de Fedor se interpuso entre ellos. Alex, ansioso, la mir, sintiendo bajo sus manos el sudor que mojaba sus sienes. Katia grit desesperado. Doctor, pronto... vengan! Ilich acudi en unos segundos y tom el pulso de la enferma, quien pareca haber perdido el sentido por un instante. Al abrirse sus ojos se clavaron en Alex con infinito amor. Perdname... te he asustado, no es nada, te lo aseguro. Su voz, dbil, estaba tan impregnada de ternura, que Alex sinti ligero el corazn, no obstante el terror que acababa de sacudirlo. En efecto, no es nada afirm a su vez Ilich. Una poca de fiebre y de debilidad... cosas naturales. Katia... corra las cortinas y que haya un silencio absoluto. Con una persona a su lado, basta. Me quedar yo, y bien decidido a no permitir un solo disparate ms resolvi el Prncipe.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pasaron 3 semanas en las cuales Alex apenas se separ del lecho donde Lisa pasara la ltima crisis de aquel profundo sacudimiento moral y fsico que haba estado a punto de acabar con su vida. Feliz y satisfecho vindola renacer, sin que se notaran en su rostro viril las huellas del cansancio, Kareline sali ese da al patio, donde se encontr con Fedor. Poco antes Katia le haba dicho que el husped se preparaba para irse, y quiso hablarle, disculparse por haberlo atendido tan mal. Con su sincera sonrisa cordial, en la que se desbordaba toda su nobleza y su reciente felicidad, quiso impedir la marcha del que sera su vecino. No va usted a marcharse justamente la vspera del bautizo del mayorazgo, amigo Ijof. No saba ese detalle, Prncipe; hace mucho que deba haber seguido mi viaje... lo haba prometido, pero... Prometido? A quin? Lo esperan en Orlof? No... no rectific un poco confuso. Me lo promet a m mismo. Jovial, Alex le dio una palmada en la espalda. En ese caso, qudese. De cualquier modo no recoger ya trigo este verano. Resgnese a preparar los cultivos de otoo y a tenerlo todo listo para el prximo ao. Los agricultores no podemos ser impacientes; hay que aguardar por la naturaleza, que no sabe nada de las inquietudes humanas. Bien, me quedar entonces hasta pasado maana. As podr despedirme de la Princesa. El doctor me ha asegurado que podr asistir a las fiestas del bautizo. Por eso las retrasamos. Ilich escuchaba el dilogo con visible descontento; pero no se atrevi a intervenir. Fedor no cruz con l ni su mirada ni sus palabras. Descarg el equipaje que ya tena en el coche y volvi a su habitacin. Su corazn palpitaba ansioso, pensando en que Lisa se disgustara al verlo all todava, pero gozando ante la idea de volver a contemplarla antes de irse para siempre.

Todo el vasto jardn de la casona seorial fue transformado en parque de recreo para los regocijados habitantes de Kareline. Ahora la fiesta no era en la aldea, sino en los alrededores de lo que llamaban el palacio, entre los macizos floridos y los bosquecillos de avellanos, donde se haba servido para todos una merienda exquisita, donde los bailes y la alegra parecan haber llegado a su punto ms alto. Cerca, junto a las fuentes inmediatas a la casa, en un precioso rincn, Lisaveta, a la sombra florida de unos arbustos de adorno, estaba rodeada de sus siervos preferidos y de los ms importantes empleados de la casa. Ilich estaba de pie, a su lado. Se siente usted mejor, verdad, Princesa? pregunt solcito. Me siento casi feliz, doctor... respondi con sonrisa dbil. Sera maravilloso poder borrar esa palabra: casi... Sentada en una amplia butaca de mimbre, ms hermosa tal vez que nunca, aun cuando sus mejillas estaban plidas y apenas sonrosados sus labios, Ilich la contempl pensando que el sello augusto de la maternidad haba ennoblecido ms sus correctas facciones. Haba una luz pura y profunda en sus grandes ojos verdes, y los sedosos cabellos ligeramente despeinados por la brisa eran marco brillante al valo perfecto de su cara.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Ahora traern al pequeo sigui diciendo el mdico; aunque l no sabe nada de vanidades humanas, hay que cumplir con la tradicin y agobiarlo con esas ropas lujosas que sin duda lo molestarn, pero en cuanto la ceremonia termine, Katia se encargar de quitrselas. S, Katia es como una buena abuela para mi hijito... Su instinto maternal la hizo escogerla con mucho acierto... con preferencia a otras siervas ms jvenes que se disputaban el cargo. Slo sabindolo en las manos de Katia puedo sentirme tranquila, doctor. Por supuesto que en cuanto est bien, yo misma me encargar de l. En ese punto no dejar que entre para nada la tradicin. Mi hijo es mo... Lo cuidar con mis propias manos y no admitir ms leyes que las que el corazn me dicte. As ser, princesa... Yo la ayudar en la pobre medida de mis fuerzas. Pronto estar restablecida por completo y podr hacerlo. Alex se acerc sonriente. Vesta el traje de fiesta de los campesinos ukranianos y nunca lo vieron los ojos de Lisa tan soberbio y arrogante. Lo contempl deslumbrada. Se sent a su lado y tom sus manos. Todos estn locos de contento... murmur. Gracias a tu generosidad, Alex. Gracias a tu bondad, que todo lo ha transformado, no slo a mi alrededor, sino dentro de mi alma. Discreto, el doctor Ilich se alej. Desde lejos, Fedor vea a Lisa, plena el alma de amor doloroso, con aquel obstinado y tardo anhelo de no dejrsela arrebatar, cuando saba que ya todo era intil. Vea tambin a Alex que hablaba con ella, arrancando sonrisas a sus labios, y los celos hacan palpitar ms fuerte su corazn. No ha sido posible encontrar a Kolia, Lisa deca en ese momento Alex, promet al doctor que t dispondras de su vida; pero no se ha hallado en ninguna parte. Por lo pronto, olvdate de l y sonre, es tan bella tu sonrisa! Se inclin besndola en los labios, pero tuvo que erguirse casi al instante, oyendo acercarse un paso rpido y ligero. Alex... perdn, Princesa! Natacha, enmascarando su despecho con una sonrisa estaba frente a ellos. Los campesinos te aguardan para comenzar el baile. Tienes que abrirlo t como es la tradicin... Tambin ella vesta el traje nacional de Ukrania, usando los mismos colores de Alex: el blanco y el azul de la casa Kareline. Haba en su mirada como una splica, pero Alex le volvi bruscamente la espalda. Diles que comiencen sin m. La Princesa no est en condiciones de bailar, Natacha... Espera, ir yo personalmente a explicarles... Se alej y Natacha fue tras l, como una sombra. Lisa, en un repentino deseo de seguirlo tambin, se enderez, y Aniuka la encontr ya de pie. La joven vena corriendo. Seora explic, acaban de llegar tres carruajes con personas que dicen ser muy amigas tuyas, un conde, una condesa, y todos sus criados... Conocieron a Katia, besaron al mayorazgo. Preguntaron dnde estabas y vienen corriendo para ac... la seora dijo llamarse condesa de Rumia...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Kumiazine! grit Lisa emocionada. Es posible que sea Nadia! Eso... eso es! Y aqu estn ya exclam Aniuka sealando hacia el sendero de la derecha. En efecto, Nadia corra ya hacia donde se encontraba Lisa, quien totalmente aturdida, no poda creer lo que sus ojos vean. Las dos amigas se estrecharon en un largo y tierno abrazo. Federico tambin abraz a Lisa, y de pronto los dos vieron a Fedor, que se acercaba lentamente. Fedor Lavrezky! exclam atnito Federico. Pero, qu significa tu presencia en esta casa? Qu locura es sta, Fedor? pregunt a su vez Nadia. Silencio, por Dios! pidi Lisa palideciendo. No lo nombren... Nadia iba a replicar, pero los dedos de Lisa se clavaron en su brazo. Natacha estaba muy cerca de ellos, lo bastante cerca para haber escuchado, aunque su rostro impasible no mostrara el menor gesto de extraeza. Lisaveta, temblando, se volvi hacia ella, e hizo las presentaciones de rigor. Cuando se alej para dar rdenes de que se prepararan habitaciones para los nuevos huspedes, Lisa y Fedor se apresuraron a ponerlos al tanto de lo que suceda. No deban olvidar que Lavrezky, all, se llamaba Ivn Federovich Ijof... y puesto que Natacha se haba dado cuenta de que los Kumiazine lo conocan, se dira que eran amigos ocasionales durante un viaje a San Petesburgo. Lisa no se cansaba de ver a su bella y feliz amiga. Nadia encontr a la Princesa perfectamente bien y la bes repetidas veces. Lisaveta cont lo que le sucediera poco antes y Federico asegur que el mayorazgo estaba hermossimo. En ese momento lleg Alex, y hubo nuevas explosiones de alegra. Federico Kumiazine! exclam Alex qu alegra verlo por ac! A sus pies, Nadia. Slo vindolos puedo creer que sean ustedes, en realidad; me preparaste esta sorpresa, Lisa? Estoy tan sorprendida como t, Alex; llegaron de improviso. Debo confesar que fui yo quien indirectamente prepar la sorpresa explic sonriendo Fedor. Tuve el honor de hacer el viaje a San Petesburgo en el mismo tren que los seores condes de Kumiazine. Hablamos como es natural entre viajeros que van juntos durante muchas horas. Lo nombr recordando sus bondades, Prncipe, y resultaron ser sus amigos. Les habl de que estaban ustedes instalados aqu... Haba logrado serenarse por completo, hablar con la ms absoluta naturalidad, tomar una actitud de indiferente elegancia, y Alex sonri transformando su sorpresa en agrado. Tras ellos, sin que pudieran verla, estaba Natacha oyendo cuanto decan. Ms tarde, Lisa y Nadia conversaban a solas, en voz baja. Lisa, ante su amiga ms querida, no pudo contener sus secretos. Haba pensado mucho sobre el accidente que por poco costara la vida a ella y a su hijo, y a fuerza de pensar, sus sospechas se haban detenido con terror en Natacha Maslova. Habl de ella con Nadia. De manera que no minti Fedor al decirme que tema por tu vida!! coment la Condesa, temblando. No lo llames as, por favor! Lo nico que temo es ese nombre y su presencia en mi casa. Hoy debe irse... seguir viaje a Orlof.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pero no debi volver. Es cierto que yo no le promet venir, como l fue a pedrmelo, pero es una locura que permanezca en esta casa! Acaso tambin nuestra presencia te perjudique, Lisa! Oh, no! De ustedes no temo ninguna imprudencia. No te preocupes. Yo me encargar de que ese loco se vaya. Es lo nico que deseo... lo nico que necesito para ser feliz, Nadia. Entonces, tus sentimientos han cambiado, Lisa? Totalmente. Amo a mi marido! Tenas razn al decirme cuando me cas odindolo que llegara a amarlo, Nadia! Adoro a Alex! A ti puedo decirlo, porque eres como mi hermana... lo adoro! Creo que lo odi porque mi corazn an dorma, porque ignoraba la fuerza del verdadero amor. Pero, no quisiste a Fedor? S, lo quise, pero de modo muy distinto, era slo la primera ilusin, mi amor de muchacha que necesitaba expansin... Ese amor dur slo unas semanas despus de mi matrimonio, las que tard en conocer a Alex. Es increble! Sin embargo, no me asombra. Mi corazn entero pertenece a mi esposo y a mi hijo. Pero necesito borrar el pasado, Nadia, apartar los fantasmas. T podrs ayudarme, ahora que ests aqu. Llvate a Fedor para siempre... hazle comprender que no debe quedarse en Orlof, que debe irse lejos... Aydame a ser feliz, Nadia! La Condesa acarici los cabellos de Lisa, como si acariciara los de una nia, a la vez conmovida y desconcertada. Alex conoce el nombre de Fedor, y lo odia ferozmente. Representa para l el pasado, un pasado que piensa lo infama... Pero no puedo explicarte en pocos minutos lo que pas, Nadia... lo nico que quiero que entiendas es que si Fedor cae en manos de Alex, no habr piedad para l... y acaso para m tampoco. Lisa, lo que me dices me est helando de espanto murmur Nadia. Natacha azuza su rencor, enciende su sangre... porque est enamorada de Alex... Hubo un tiempo amargo en que cre que tambin la amaba; pero ahora s que no es eso, que nunca ha sido su amante; pero ella tiene contra m un arma que usar cuando lo crea oportuno. Y cont brevemente la estpida escena en la puerta de su alcoba. Nadia, con los ojos desorbitados por el espanto, la escuch. Yo necesito hablar a Alex con absoluta claridad sigui diciendo Lisa, jugarme el todo por el todo, pero para hacerlo es indispensable que Fedor no est a su alcance, me comprendes? A m tal vez me oiga y me perdone... pero a l... Sobre todo, no me importa que me mate, pero no quisiera que por una imbecilidad, Fedor lo convirtiera en un asesino... l y yo debemos todava saldar cuentas... pero slo Alex y yo. Nadia asinti, conmovida. Alex no podr matarte, Lisa; pero comprendo perfectamente bien que no perdonar a Fedor. La llegada de Katia, anunciando que el t estaba servido y que los seores aguardaban abajo, cort el dilogo de las dos amigas. Lisaveta pidi a Nadia que bajara; ella ira a ver a su hijo y la seguira minutos despus. Fue a contemplar al niito, tan menudo, y tan frgil, y lgrimas de ternura asomaron a sus ojos de madre, y con repentino impulso lleg hasta el pequeo altar desde
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS donde la Virgen del Perpetuo Socorro presida la estancia. Se hinc ante Ella y un extrao consuelo le ba el alma. Tena entre los brazos a su hijo, y se senta como una madre frente a otra Madre. Ms que los labios era el alma la que se elevaba para orar. Virgencita, aydanos a l y a m para salir con bien de este terrible problema...! Y mientras ella oraba y los hombres charlaban alegres acompaados por Nadia, Natacha Maslova, a solas, en un apartado trozo de jardn donde apenas llegaban ya los rumores de la fiesta y del baile, se repeta pensativa. Fedor Lavrezky! Es el nombre verdadero de Ivn Ijof. Lleg con nombre supuesto. Su herida, sin embargo, era real. Parte de su dinero fue hallado. Tambin su reloj, y un anillo... el anillo de los Orlof que ahora lleva en la mano por ser dueo de las tierras... Fedor Lavrezky! Ella sabe que se es su nombre, y no quiere que Alex se entere... Muy despacio, como un tigre en acecho, dio vuelta a toda la casa, temblando sus manos a la vez de inquietud, y de alegra. All estaba la culpa de Lisaveta! En aquel hombre! Slo un ciego de amor como Alex podra no haber visto las miradas de Ivn Ijof para Lisa! S, tendr al fin la prueba que me faltaba! exclam feliz. Y no entr a la casa, porque tuvo temor de que su alegra fuera descubierta, de que se pudiera leer en sus ojos lo que tramaba. Permaneci en el jardn, al que, poco despus, llegaban Kumiazine y Fedor. Federico estaba dispuesto a secundar a su esposa. Nadia le haba hablado, rpidamente, de cuanto dijera Lisa poco antes, y el conde decidi no perder tiempo. Maana mismo saldremos t y yo para Orlof, Fedor... dijo Kumiazine. Comprendo que para ti es duro pero no te queda ms camino que resignarte. No debiste volver aqu... Eh? Qu dices? Iremos t y yo solos. Dejar aqu a Nadia con Lisaveta unos das. All pensaremos con calma lo que tienes que hacer para desbaratar toda esta farsa sin sentido que no es sino un callejn sin salida, que un da u otro tendr que acabar mal. Dirs que has cambiado de idea, que no te interesa Orlof, lo que quieras... pero yo no salgo de Ukrania sin llevarte con nosotros. Es lo nico que puedes hacer por Lisa... si tanto la amas, acepta el sacrificio... Quieres que la abandone... no! Escucha Federico... yo... Calla! orden. Mir con atencin hacia su izquierda, y corri separando algunos arbustos, pero no encontr nada. Qu raro... me pareci ver una falda entre esas ramas, como si alguien estuviera escondido, espindonos, pero no hay nada. Es la estpida sensacin de que estamos haciendo algo que no debe ser; de que estamos mintiendo y engaando a un hombre honrado. Por favor, Federico... pidi Fedor. Es la verdad, Lavrezky. Alex es un hombre recto y honrado. Tu presencia en su casa con nombre supuesto, es algo vergonzoso, imperdonable. Ya te expliqu... S que Lisa peligra, sobre todo por esa mujer que la odia! Ella tiene que haber preparado todo ese accidente para que muriera! Yo saba que hara eso... y s que har mucho ms! Y por desgracia has llegado demasiado lejos para que sea posible aclarar las cosas y decir la verdad murmur pensativo Kumiazine; pero al menos, no sigas adelante. Terminaremos maana mismo con todas estas imprudencias, y servir de algo nuestro viaje a Ukrania. Ahora me alegro de haberlo hecho.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Se encaminaron al saln, donde los esperaban las seoras, con Alex. Nadia sirvi el t y todos se acomodaron junto al gran samovar de plata. Kumiazine explic a Kareline el propsito de Fedor de salir al da siguiente para Orlof, y el suyo de acompaarlo. Nadia aprob encantada quedarse con Lisa, y sta agradeci a Federico, con una sonrisa, su ayuda. Un poco alejado, el doctor Ilich observaba la escena, discreto y silencioso. Su penetrante mirada pareca leer los pensamientos; su percepcin rotunda y clara escuchaba las palabras que no se decan, juntando uno a uno los hilos de la trama. Alex advirti que l y su esposa iran a Orlof a reunirse con los otros, pues ansiaba ver de nuevo aquellas tierras que codiciaba. El doctor Ilich habl por primera vez. Pasarn dos o tres meses antes de que yo autorice un viaje en coche para la Princesa. El viaje a Orlof no es ms que un paseo, doctor protest riendo Alex. Tres o cuatro horas de coche por una carretera sin baches. Bien, ya hablaremos, Prncipe... Todava no emprendern el viaje... Mir a Lisa y la observ ms plida, ms demacrada que en los das anteriores. A sus ojos no pas inadvertido el rictus amargo de sus labios, ni el leve temblor que agitaba de cuando en cuando sus manos. Entonces, ustedes dos salen maana? interrog Nadia a Federico. Al amanecer es la mejor hora. Por favor, Conde! dijo Alex, son seis leguas escasas y en los buenos caballos que voy a proporcionarles no llegar a tres horas. Me parece preferible que salgan despus de medioda, dndome as la oportunidad de acompaarlos siquiera hasta el linde de mis tierras. Alex se puso de pie, y ayud a Lisa a hacer lo mismo. Ahora me pongo en el papel de marido tirano. Ve ya a tu habitacin y descansa. Es muy temprano, Alex. Quisiera charlar otro rato con Nadia. Hay tantas cosas que quiero preguntarle de Kerloff... El Prncipe no pudo reprimir un gesto de desagrado. La ms mnima alusin al pasado, cualquier nombre, llevaba a la superficie aquel recuerdo que en vano quera desterrar. Nadia y Lisa se alejaron charlando. Alex se despidi tambin. Trabajar todava un poco en mi despacho advirti, y maana saldr al amanecer para llegar hasta el puesto militar que est del otro lado del ro y echar una ojeada a los vagabundos que han detenido en esta semana. Cmo...? Otros...? inquiri un poco alarmado Fedor. Desde que usted sufri el accidente, orden una redada de maleantes y pusimos doble guardia en las carreteras. Hasta ahora le hemos echado mano a casi una docena de vagabundos y de rateros, pero como es natural, el comandante del puesto espera que yo los vea para determinar su suerte. No me extraara que uno de los detenidos fuera Kolia, con uno de mis mejores caballos que cometi la imbecilidad de robar... Sera muy interesante saber quin le dio el vodka... Es lo que he pensado. Si l est entre estos hombres, como me imagino, vale la pena interrogarlo personalmente... Buenas noches... Cuando sali, Kumiazine coment: El Prncipe se puso repentinamente disgustado.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Es su carcter replic Fedor. Estar a su lado es sufrir continuamente esas alternativas. Pasa de la amabilidad ms exquisita a la brusquedad ms desagradable, y todo esto tiene que sufrir Lisa. Te das cuenta, Federico? Si lo ama, y est claro que s, esos modales pueden ser un atractivo ms. Con las mujeres nunca se sabe... Lisaveta no es de sas... Qu sabes t, mi pobre Fedor? Por mucho que hayas conocido a Lisaveta... call de pronto, mordindose los labios. Demasiado cerca, en la penumbra del saln, el doctor Ilich los escuchaba, y se acerc con absoluta naturalidad, mientras Kumiazine sonrea, con falsa sonrisa mundana. El doctor estar espantado de nuestra frivolidad... dijo. Lo nico que pienso, Conde, es que es necesario estar loco para hablar de ese modo donde cualquiera puede escucharles... Buenas noches. Lo vieron salir y Kumiazine, consternado, murmur bajando la voz. Oh, qu atrocidad! No s cmo he podido...! No te preocupes, Ilich es incondicional de Lisaveta. Bien, al fin y al cabo te vas maana, y no volvers aqu. De Orlof saldrs directamente para Kiev, y yo me encargar de todo lo dems. Ilich haba salido dirigindose al pabelln que era en realidad su habitacin. Se alzaba entre los rboles a muy corta distancia de la casa principal de Kareline. Era una clara noche de junio, y la luna baaba los silenciosos campos y la oscura fachada de la casa, de la cual se abri una pequea puerta lateral por la que sali Natacha Maslova yendo al encuentro de Ilich, quien se sorprendi realmente al verla. Va usted a dormir, ya? pregunt ella, amable. Al menos voy a mis habitaciones. Se le ofrece algo, doctora? No... sonri, mirndolo de frente. Todos han tenido razones particulares para retirarse: nuestra bellsima Princesa, sus misteriosos visitantes, el apuesto Ivn Ijof, y el Prncipe Alex, malhumorado y nervioso, aunque quiera disimularlo. Puedo saber por qu califica usted de misteriosos a los amigos de la Princesa? No se lo parecen? Vamos... usted sabe tan bien como yo que son dos cmplices... No trate de fingir asombro, doctor. Los condes de Kumiazine son los encubridores de ese falso comerciante de granos. Creo que va usted demasiado lejos en sus suposiciones... Estoy segura, no supongo. Y usted sin duda ha escuchado algo... Nada en absoluto. Y no me interesa lo que hablan los dems... Diga que prefiere tambin encubrir a la Princesa... que servir lealmente a nuestro amo. Yo no tengo amo, doctora Chejof. Sirvo a mis clientes con todo el esfuerzo y mi poca ciencia y mi mucha voluntad. Y si usted hiciera lo mismo, vivira ms feliz. Buenas noches, Natacha Maslova...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Sigui su camino y Natacha, enfurecida, lo vio entrar al pabelln y cerrar la puerta. Haba en su rostro noble una preocupacin que ya a solas no tena por qu disimular. Una exclamacin espontnea subi a sus labios. Es una vbora. Dios salve a la princesa de una enemiga semejante! Y Natacha, en el jardn, murmur entre dientes: Es un estpido! Y mientras, Alex, al salir de su despacho, fue hasta los campos. La inquietud, la zozobra, la duda, los celos, s, los celos, celos feroces que en vano intentaba dominar, lo invadan. En aquel rincn de Ukrania, viendo brillar el amor en los claros ojos de Lisa, el pasado pareca resucitar, reviva en su mente a pesar suyo las escenas horribles que siguieron a su boda, los angustiosos das de su noviazgo. Se senta ridculo, dbil, ante los que conocan todos los detalles que precedieran a su matrimonio. De pronto, encontr extraa la visita de Federico y Nadia, hasta la vuelta de Ivn Ijof... Algo impalpable flotaba en el aire... algo pareca envolverlo, querer asfixiarlo; detestaba, odiaba a Natacha, viendo vagar en los labios la sonrisa burlona, y sufra sin saber concretamente por qu. Entr de nuevo a la casa, y en el vestbulo se tropez con Katia. Se acost la Princesa? pregunt Alex Acaba de acostarse, padrecito. Su amiga estuvo en el cuarto, charlando. Hablaron de su casa, de su madre, de su hermano, de su pobre padre. Nuestra ama ha llorado recordndolo. Para eso sirven las visitas inoportunas murmur contrariado. Nuestra ama le ha rogado a su amiga que se vayan. Qu dices? Cmo pudo llegar Lisa a semejante descortesa? En cierta forma lo dijo, seor. Y creo que hizo bien. Desde que llegaron esos seores t ests disgustado, y nuestra ama sabe que te sentirs mejor cuando se hayan ido. Seguramente habrn hablado de m como de un ogro, de un tirano... Al contrario... Pues no permitir que se vayan. Antes dijiste que eran visitas inoportunas. Te lo dije a ti... como te digo todo, Katia! Nuestra ama sabe cmo hacer las cosas, seor... No vas a verla? Tiene en sus brazos al pequeo. Lindo se ha puesto el ngel en unos das! Anda... ve a despedirte de tu esposa y de tu hijo... El nio se parece a ella, es un Kerloff... A m no se parece. Katia percibi un dolor, un rencor sutil en aquella frase. Ya se parecer. Tampoco t, al nacer, te parecas a tu padre. Ser tu retrato cuando sea mayor. Ya diste a la seora el anillo? Ya lo har cuando estemos solos, cuando esos abominables aristcratas se hayan ido. Los odio, Katia, porque ellos representan un pasado que me hace sufrir mucho... Ves cunta razn tiene el ama en querer que se marchen? Pues s, que se vayan todos... tambin Natacha, y ahora s, definitivamente. No ir a ver a Lisa ahora; le dirs, si pregunta por m maana, que fui al puesto militar. Cuando vuelva ser para disponer que las cosas cambien. Pero no le digas al ama de esto ni una sola palabra, Katia.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Preparar nuestro viaje! Quiero irme lejos con mi esposa y mi hijo y comenzar otra vida donde ningn recuerdo pueda venir a importunarme. Y Katia obedeci las rdenes del amo. Lisa habl con sus amigos a la maana siguiente. Alex ha cambiado, Federico, lo deca a Nadia anoche. Est disgustado, receloso. As lo entiendo, Lisa aprob Federico. Y creo que lo mejor es irnos los tres ahora mismo. En el primer momento pens dejar a Nadia unos das aqu, pero no veo las ventajas. Mandaremos preparar un carruaje que nos lleve a Kiev en lugar de a Orlof, y saldramos antes de que el Prncipe regresara. Esa precipitacin puede parecer una huida, Federico! replic Nadia, no estoy conforme con hacer as las cosas. El Prncipe estar encantado de no volvernos a ver, querida. Fedor es un terco y lo nico que hacemos es perjudicar a Lisa. Cierto, Federico; te agradezco tu comprensin. Hasta que Alex no sepa la verdad, no podr estar tranquilo, y yo tengo el deber y el derecho de decrselo. Pero para eso es preciso, es indispensable que estemos absolutamente solos. Y si el resultado de esa confesin es contrario? exclam Fedor. Sufrir las consecuencias; no importa. Es mi propia vida y tengo derecho a disponer de ella. Yo en tu lugar, no esperaba un minuto ms para complacerla, Fedor advirti Federico. Se volvi luego a su esposa. Por atender una tonta indicacin de tu primo hemos sido cmplices de un cmulo de mentiras y de falsedades. Estimo demasiado al Prncipe y no quiero seguir en esta comedia. Nadia. Nos vamos ahora mismo. Fedor baj la cabeza, comprendiendo que haba perdido la partida. Lisa mir a Federico y ste hizo un gesto elocuente. Voy a dar las rdenes necesarias... Luego iremos a desayunar. .. Lisa sali por la puerta ms inmediata, mientras en la otra, de la izquierda, Natacha Maslova sonrea, triunfante. El doctor Ilich la vio, y al acercarse, ella murmur en voz muy baja. Silencio doctor. Acrquese, si desea tambin enterarse. Aqu estoy escuchando una conversacin extraordinariamente interesante. Doctora, creo que el asunto no es de nuestra incumbencia. Pens que era usted un servidor leal y honrado del Prncipe. Y callar a toda costa es tambin una forma de complicidad. Hablar puede ser muchas veces una infamia, doctora replic en el mismo tono decisivo y altanero que usara Natacha. Usted y yo tenemos la seguridad, doctor... Yo no... Yo s! Voy a dar cuenta al Prncipe de lo que est pasando en su casa. Lo pondr como testigo, y usted sabr si jura en falso... Se alej con rapidez, y el doctor entr resueltamente al pequeo saloncito. No era el momento para andarse con rodeos. Puso a todos al corriente de lo que suceda. Lisa, que entr en ese instante, qued aterrada al orlo.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Ha ido Natacha en busca de Alex! exclam Lisa, cuando estuvieron nuevamente solos, pues el mdico, despus de su discreta, pero clara explicacin, se haba retirado. Ir tras ella, la detendr cueste lo que cueste! grit Fedor. No, la que ir tambin en busca de Alex, soy yo! expuso con tranquilidad Lisa. No retroceder ya. Pero Fedor haba desaparecido. Nadia estaba intensamente plida. Vio volver a su primo, jadeante, maldiciendo: Natacha no estaba por ninguna parte, sin duda tena listo ya un caballo y haba salido por la puerta de atrs, tomando algn atajo. Yo ir hasta el puesto militar. AH estar Alex Lisa dio un paso hacia la puerta. Slo tengo una cosa que rogarles: que se alejen inmediatamente. Yo no me ir dejando as las cosas protest Fedor. Si esa mujer llega antes que t, Alex es capaz de todo... cmo voy a dejarte! Pero Lisa ya no lo escuchaba. Haba salido llamando a sus siervos para que prepararan a toda prisa un coche. Federico, enfadado seriamente, se enfrent a Fedor. Por escucharte, han llegado las cosas a este extremo. Vmonos! No... Yo ir con Lisa! No puede ir sola! aleg Fedor. Kumiazine, desaparecida por completo su placidez, detuvo a Lavrezky. Qu es lo que te propones con esa estpida terquedad, Fedor? Basta ya de disparates. Ella no puede quedar sola en manos de ese salvaje. Ese salvaje es su marido y ella lo quiere. Te juro que... Basta! grit Kumiazine, dando una bofetada y despus un certero golpe a Fedor, que lo hizo caer sin lanzar un gemido. Nadia, aterrada, corri hasta el inanimado cuerpo de su primo. Pero, por qu has hecho esto, Federico? pregunt indignada. No comprendes que es para salvarle la vida? Si Kareline lo encuentra aqu al regresar, lo mata. No te preocupes, volver en s dentro de unos minutos, los necesarios para estar lejos de aqu... Cuando lo haya dejado en Orlof, encerrado y a salvo, regresar para auxiliar a Lisaveta si es necesario... Pronto, el coche debe estar listo y esperndonos, abajo... es la nica manera de salvarlo!

Natacha lleg, bajando del caballo y corriendo hasta donde estaba Alex, quien la mir con sincera sorpresa. Sofocada, baado en sudor el caballo tras la violentsima carrera que lo haba obligado a realizar, el Prncipe la vio plida, temblorosa, y corri hasta ella, pensando que algo grave pasaba en su casa. Lisaveta! El nio? grit angustiado. No... no es accidente ni enfermedad lo que pasa en tu casa, Alex. Me dijiste no hace mucho que no hablara si no tena en la mano una prueba que presentarte... Ahora la tengo... Prueba de qu! Alex la tom por los brazos, sacudindola. Habla! Qu quieres decir?
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Ivn Ijof te ha engaado... Los Kumiazine son cmplices del enredo y la princesa Kareline se ha redo de ti en tu propia cara... Natacha retrocedi, logrando librarse de la presin de las manos de Alex; se alej un poco del puesto militar, y el Prncipe hizo un esfuerzo por serenarse. Mir a todos lados, y al fin la empuj suavemente hacindola cruzar el puentecillo, para estar a salvo de cualquier mirada indiscreta. A su violencia sucedi una clera fra y concentrada, una dura determinacin de hacer justicia que Natacha conoca bien. Haba para ella odio en los ojos de Alex, pero ahora estaba decidida a llegar hasta el fin. Habla orden con voz peligrosamente tranquila. Has tenido muchas ganas de hacerlo... y quiero decirte antes de que empieces, que en mi vida contempl muchas cosas abominables, pero ninguna ms lamentable que el cambio que t has dado, Natacha. Te cre siempre superior, serena, equilibrada, duea de tus pasiones... Pero di... lo que tengas que decir. Vuelve a tu casa, Alex murmur Natacha, ciega de furor y de ira. Ilich tambin sabe, pero no ha querido descubrir a la Princesa... Sabes cul es el verdadero nombre de Ivn Ijof? Fedor Lavrezky! Qu? grit Alex sintiendo que un velo rojo cubra sus ojos. As se llama en realidad repiti Natacha, feliz al ver el resultado de sus frases, Fedor Lavrezky, hijo de la condesa de Orlof y primo hermano de la condesa Kumiazine...! Las ltimas explicaciones ya no las escuch Alex. Corriendo como un loco, haba llegado al sitio donde dejara su caballo, y clavando furiosamente las espuelas, parti como un rayo. Natacha corri a su vez, tras l, sin lograr alcanzarlo. Venciendo su primer impulso, Natacha oblig a detenerse a su caballo, mientras miraba alejarse el de Alex. No iba por el camino, ni por el atajo. Cruzaba a campo traviesa sobre los sembrados, y huan a su paso, espantados, los pjaros. Galopaba como si volara, como si toda la fuerza del mal prestara alas a las patas de su caballo. Anhelante, como obsesionada, Nata-cha lo miraba; luego sus ojos cambiaron de direccin. Vio un coche que rodaba tambin a toda velocidad por el camino vecinal, el coche en que iba Lisaveta, el coche que guiaban las manos de Sacha. Tambin Lisa vio al jinete y dio orden a su cochero de que detuviera el coche, ponindose trabajosamente de pie, aferrndose al asiento del pescante. Slo al verlo, Lisaveta comprendi: le bast mirarlo de lejos para estar segura de que ya la saeta envenenada de su enemiga se haba clavado en el alma del hombre que amaba. A pesar suyo, un estremecimiento de espanto la sacudi; pero su angustia y su amor fueron ms fuertes que el terror. Sacha! pidi, vuelve a casa... Lo ms de prisa que puedas...! Natacha lo haba visto todo: alejarse el caballo de Alex, detenerse el coche de Lisa, volver luego a correr rumbo a Kareline, y su corazn se estremeci a impulsos de una spera alegra, de una satisfaccin malvola, triunfante. La matar! se dijo, sa ser mi venganza! Alex desmont de un salto dejando el caballo sin aliento, abandonndolo sin esperar al criado que corri a su encuentro, y cruzando como una flecha el ancho patio. Nadie estaba en el portal; nadie en las anchas galeras del patio; nadie tampoco en el vestbulo. Un instante dud al pie de la escalera, luego volvi rpidamente sobre sus pasos y corri hacia el pasillo donde se abran las puertas de las alcobas de los huspedes.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS De un golpe violento abri de par en par aquella primera puerta, de aquel cuarto que usara Fedor, pero tampoco all encontr a nadie, y fue como un loco hacia las otras habitaciones, llamando a Federico, a Nadia... a Fedor Lavrezky... Volodia, que con motivo de las fiestas haba vuelto a Kareline, le sali al encuentro, aterrado. Explic que no haba nadie, que todos se haban marchado, pero que l no saba a dnde; el ama estaba sin duda en el camino, pues haba ordenado un coche, para ir a buscarlo... El ama estaba fuera de s, padrecito sigui diciendo. Muy alterada; pidi al conde Kumiazine que se llevara al husped... pero le dio otro nombre... El Conde obedeci y se llev al hombre, desmayado... La seora Nadia iba llorando! Alex tena en el rostro una expresin tan terrible, que Volodia se apart, temblando, para dejarlo pasar. Con pasos largos atraves el vestbulo: all se encontr al doctor Ilich. ste comprendi que Natacha haba hablado, y se prepar a ser interrogado. Alex, a gritos, le orden que dijera cuanto saba; no haba necesidad de fingir una estpida ignorancia, puesto que ya l conoca la verdad; como Ilich se mantuviera firme en asegurar que no entenda de qu hablaba, Alex se mostr amenazador. Ha visto y odo lo bastante para saber a lo que me refiero. Por qu los ha encubierto con su silencio? Qu le ha dado la Princesa para comprar su silencio? Ilich se irgui, ofendido. No permito que diga eso, Prncipe. Est usted trastornado...! Alex, bruscamente, lo rechaz de un empujn. Entr de nuevo a la habitacin que fuera de Fedor y vio, all, sobre la cama, el equipaje preparado que no haba llegado a llevarse; la cartera de piel donde guardaba sin duda documentos, papeles; y sus manos ansiosas casi arrancaron la cubierta revolviendo frenticas las hojas cuidadosamente dobladas. Fedor Lavrezky! exclam. Claro... aqu lo dicen sus papeles! Como un escarnio en mi propia casa! Como un sarcasmo sobre mi amor ridculo! Como una burla para mi estpida confianza! Fedor Lavrezky! Mir ttulos, tarjetas, una cartera ms pequea cerrada con otra pequea chapa que los dedos de Alex rompieron sin vacilar... Cartas! Cartas de Lisa! De ella! Sus ojos inyectados de sangre apenas vean; sus manos queran desgarrar las lneas que pretenda leer. Pero no rompi aquellas cartas. Era como si las letras saltaran frente a sus pupilas en diablica zarabanda, slo se juntaban para formar un nombre, el nombre abominable del rival que detestaba. Fedor Lavrezky! Ciego tuve que estar para creer en el engao! Lisa salt del coche y entr al vestbulo, llamando a Alex; pero el doctor Ilich se acerc rpidamente a ella. Seora... huya, por Dios! El Prncipe lleg como un loco... entr en ese cuarto, no ha salido... pero le aconsejo prudencia; lo creo capaz de todo en este momento... Vyase, llvese al nio... se lo ruego! Lisa se llev las manos al pecho. Por un instante apenas pudo respirar, la ahogaban a la vez la angustia y la agitacin; pero estaba decidida a hacerle frente a Alex, aun cuando se doblaban sus rodillas, y vacilaban sus pasos. Ella apart a Ilich, hallando fuerzas en su propia desesperacin. No... Tengo que verlo! Djeme pasar, doctor... es indispensable!
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Fue resuelta hasta el cuarto donde saba estaba Alex, y l al verla, exclam: Al fin! Al fin llegaste! Como un tigre que salta cortando el paso a su vctima, Alex lleg hasta ella, cerrando la puerta, por si quera retroceder. Pareca otro hombre: estaba transfigurado: haba una mueca feroz en sus labios convulsos y arda en sus ojos el fuego de un infierno, mientras sin dejar de mirarla, fro y atroz, grit: Eres menos cobarde que tu amante! Alex, tienes que escucharme! dijo ella, dominando su terror. Naturalmente que tengo que escucharte. Si te hubiera hallado al llegar, te habra matado, pero ahora quiero orte... Pero ya sabes que voy a matarte despus de que hables... Ests como un loco! Al contrario, estoy como un hombre que ha recuperado la razn tras la locura estpida de amarte, de creer en ti, perdida, maldita! Te lo dir todo y tendrs que perdonarme... o matarme... nada me importa ya... Hizo una pausa, casi sofocada, para continuar despus: Te juro, Alex, que ests equivocado... ese hombre... no ha sido nada mo... te juro por nuestro hijo! Nuestro hijo no! rugi enfurecido, pegando con los puos sobre los papeles de Lavrezky, esparcidos sobre el lecho. Trajiste a Fedor Lavrezky a mi propia casa... aqu estn las pruebas! Hasta tus cartas de amor! Nuestro hijo no! El hijo inmundo de tu pecado, el hijo de Fedor Lavrezky! El bastardo que me has hecho besar! El fruto espurio de tu amor culpable! Alex! No! gimi Lisa desesperada. Te juro por mi padre que no es cierto! Eres el nico hombre en mi vida! No soy culpable... no lo soy! No eres ms que una vil farsante! Te haba perdonado lo que pens que jams podra perdonar... Tu pecado primero... pero esto no! Es que no tenas que perdonarme nada! Ese pecado no existi nunca! Ment, te juro que ment! Ese hijo es suyo; fuiste su amante antes de ser mi esposa ...! Por eso vino a buscarte, y por eso consentiste en llamarlo con otro nombre; me infamaste en mi propia casa, y l, perro inmundo, estrech mi mano, mi mano que le tend como amigo... Todo su odio, sus celos, su angustia, se desbordaron de sus labios en frases insultantes, que eran como bofetadas sobre el rostro plido de Lisa, a quien l no dejaba ya hablar, abrumndola con las evidencias que no poda rebatir ms que con protestas de inocencia y de amor. Fui pura a tus brazos! murmur deshecha en lgrimas. No mientas ms! De un empelln brutal la derrib, y como un loco abri de golpe la puerta. No voy a matarte ahora, maldita... tengo que matarlo a l primero! Pero no creas que te dejar a ti la vida... no! Sali y cerr con llave la puerta. Mir a todos lados, gritando. Aqu, vengan! Frente a la puerta que l acababa de cerrar, los siervos de la casa Kareline aguardaban aterrorizados. Las mujeres de rodillas, los hombres plidos y temblando. El doctor Ilich ms cerca

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS que ninguno, clav en el Prncipe sus ojos aterrados. Hubo un instante de silencio, Alex recorri al grupo con feroz mirada. Que nadie entre en ese cuarto! El que lo haga... morir! Doctor, usted retrese a sus habitaciones, y no salga de ellas hasta que yo lo ordene...! Volodia... toma un arma y qudate frente a esta puerta... Al que intente abrirla, lo matas... sea quien sea! Que Sacha y Tikn monten guardia contigo... Sali como un loco sembrando el terror a su paso y volvi al puesto de polica, pidiendo al sorprendido teniente que enviara telegramas a las autoridades de Kiev para que se detuviera, bajo su responsabilidad, al conde Kumiazine, a su esposa, y al hombre que los acompaaba. Al mismo tiempo exigi al oficial que enviara patrullas en todas direcciones y por todos los caminos y atajos. Como el teniente pidiera que formulara un cargo preciso en contra de Ivn Ijof, repiti a gritos que todo era bajo su responsabilidad, y que en cuanto fueran detenidos, se les enviara a Kareline inmediatamente. Advirti, para concluir, que a Ivn Ijof no deban tocarle ni un cabello, lo quera vivo, sano, entero... Por su cuenta se pagara a los soldados una paga extra. En aquel mal momento, el teniente le comunic, queriendo aplacar su ira, que acababan de atrapar a un mujik fugitivo; se enter de que era Kolia, y ya haba dicho que le dieran doscientos latigazos, cuando cambi de parecer. Haga que lo traigan, antes que nada, voy a hablar con l...! Y perdneme, Prncipe se atrevi a indicar el teniente; pero no podr resistir doscientos latigazos. Est hambriento y enfermo. Tiene infectada la herida del brazo... Rog a los soldados que lo mataran mejor que ser entregado a usted. Mucho le temen sus siervos, seor... Alex respondi con una mirada de desprecio, mientras franqueando la puertecilla lateral que daba acceso a la ancha estancia, sala principal de la enorme cabaa de madera que haca las veces de cuartel, llegaba Kolia sostenido por dos soldados. Al ver a Kareline, algo as como un temblor epilptico lo sacudi de pies a cabeza; luego, desprendindose de las manos de sus guardianes, se arroj a los pies del prncipe, como un inservible montn de miseria y harapos. Levntate! orden Alex. Lo oblig a ponerse de pie, empujndolo con el pie, y por un momento sus fieros ojos volvieron a adquirir una expresin humana. Tanto haba cambiado Kolia, tan triste y lamentable era su estado, que aun el corazn endurecido por la rabia y los celos se conmovi un instante con una vaga sensacin de piedad. Por qu escapaste de ese modo, Kolia? pregunt. Por qu robaste un caballo? Te advierto que no tienes ms que una oportunidad para salvarte: la de hablar enseguida y claro, la de decirme lo que pas sin mentir, sin ocultar nada, sin callar el nombre de nadie. Mi amo, pero entonces ser ella quien me har matar! gimi. Ella? Quin es ella? Natacha Maslova! Sorprendido, Alex, parpade; pero domin su asombro. De modo que ella...? S, mi amo... me dijo que huyera para salvarme; que por mi culpa haba muerto la Princesa... Luego supe que no era cierto...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Y entre splicas y gemidos cont todo: desde el momento en que haba sido enviado, por la propia Natacha, a llevar aquel paquete a la carretera... No omiti detalle ni nombres. Concluy desolado. Marfa no ha salido de estas tierras, mi amo. La protege Natacha Maslova... T sabes cmo quiero al ama... pero ellas la odian Volvi a caer de rodillas frente al Prncipe, inclinndose hasta tocar sus pies con la frente, mientras, como un torbellino, nuevas ideas se agitaban en la mente de Alex. Un velo se descorri. Los hechos oscuros se destacaron de pronto con limpia claridad; pero un nuevo sacudimiento lo estremeci. Pens en Fedor Lavrezky, y ese solo recuerdo hundi de un golpe la frgil torre que en un segundo haba levantado su esperanza. Suspir hondo y se volvi hacia el teniente, que discretamente alejado, aguardaba. Deje a este siervo en libertad exclam. Sali con rapidez y cruz los campos hasta llegar a su casa, que lo atraa como un irresistible imn. Sus dedos se cerraban en el aire, como si quisieran oprimir entre ellos algo y triturarlo. Tena que matarla! Recordaba bien sus ojos llenos de angustia, aquellos ojos de mujer un momento suplicantes y encendidos. La matar, s, tengo que matarla! se repeta como si quisiera convencerse a s mismo. Cuando iba a entrar al vestbulo, sali a su encuentro Katia, rogndole que dejara en libertad a Lisa, que no la tuviera encerrada, como una criminal. Pero en ese momento, ni Katia pudo nada contra la ira que en lugar de disminuir aumentaba. La apart bruscamente obligndola a dejarle libre el paso, y fue escaleras arriba como trastornado. Ya no saba lo que haca ni a dnde iba; como en las escenas de una pesadilla crea luchar con fantasmas, un fantasma era Fedor Lavrezky a quien sus parientes le haban arrebatado de las manos, un fantasma Lisaveta, frente a la que tema ser dbil y cobarde. Como un sonmbulo cruz la galera y abri de un empujn la entornada puerta de la alcoba. Aniuka, aterrada, lo vio avanzar hasta la cuna donde dorma el pequeuelo. El mayorazgo! murmur. Sinti que la espuma del rencor ms amargo le suba a los labios. All estaba el nio, en la cuna dorada que fuera de su abuelo, bajo el velo de tul, durmiendo tranquilo, confiado, mientras la joven doncella campesina temblaba, apartndose. Vete! orde con furia. Y como viera que la muchacha no se atreva a separarse de all, grit: he dicho que te largues! Aniuka sali despacio, para echar a correr en cuanto estuvo fuera de la habitacin. Alex desgarr el velo de tul al abrirlo con sus manos crispadas, y qued contemplando a la frgil criatura, sintiendo que su cerebro arda. Los celos y la rabia lo llevaban al borde de la ms feroz de las locuras. El hijo de Fedor Lavrezky, que sin embargo lleva mi nombre! El hijo de ella y de l, al que tendr que dar frente al mundo mi amparo de padre! murmur, mordiendo las palabras. Bruscamente lo arrebat de la cuna. Tena como un velo de sangre frente a sus pupilas desorbitadas, como si un demonio lo impulsara, sac al pequeo, lo envolvi en las mantas, y con l en los brazos corno como un demente escaleras abajo. Aniuka haba llegado hasta donde estaba Katia, y la puso al tanto de lo que suceda. La vieja sierva corri hasta la habitacin de Lisa, pero hallaron la cuna vaca. Aterradas, recorrieron las dos amplsimas alcobas, sin encontrar rastro del Prncipe ni del nio. Queriendo rechazar la idea

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS siniestra, Katia corri de nuevo, escaleras abajo, mientras Aniuka la segua, llorando desconsolada. Ilich se enter de la nueva hazaa del enfurecido amo, y trat de tranquilizar a Katia, aun cuando l estaba muy lejos de sentirse sin temores. El Pope lleg, por haber sido llamado por la misma Katia, pero al ser puesto al corriente de las novedades, hizo un gesto de impotencia. Qu puedo hacer yo, contra el poder y la ira del seor de Kareline? murmur desolado, No soy ms que un siervo ms! La desgracia cay sobre esta casa! solloz Katia, siempre tan equilibrada. Y nada puede hacerse, ms que esperar! concluy Ilich. Mientras tanto, Alex corra otra vez por el campo, llevando en los brazos al inocente, que quiz aterrado a su vez, ni siquiera lloraba, envuelto en las finas mantas. El prncipe pas junto al puesto de polica para enterarse de que todava no se haba encontrado a nadie, y el teniente pudo distinguir, aun cuando ya era casi de noche, la expresin feroz que era como una mscara brbara sobre el rostro de Alex, as como el bulto que sostena en un brazo. Clav furiosamente las espuelas haciendo encabritarse al nervioso caballo. El teniente slo tuvo tiempo de dar un salto para no ser atropellado, y se qued mirando con asombro al jinete que marchaba a galope tendido por el atajo que a travs de los bosques llevaba hasta las tierras de Orlof. Que el diablo cargue con todos los prncipes del mundo! murmur descontento. Alex decidi llegar personalmente hasta la vieja casa de los Orlof. Nadia, asustada, se acerc a Federico preguntndole qu suceda. Haba odo ruido de caballos y voces extraas. Hay soldados en las carreteras y en los caminos vecinales, con una orden especial del prncipe Kareline explic Kumiazine con tono sombro. Comprenders que esa orden no puede tener ms que un objeto: dar con nosotros, con Fedor, cazarlo. Preguntan por Ivn Ijof. Traen orden de llevrselo bajo la responsabilidad del Prncipe. Plida de angustia, Nadia oprimi el brazo de su marido, y apoy la frente en su hombro, ocultando un instante el rostro infantil y asustado. Lo buscan como a un criminal! murmur: Ya podrs imaginarte el estado de nimo de Alex cuando ordena hacer una cosa semejante. No me extraara que llegara personalmente a buscarlo... pero se encontrar conmigo. No, Federico protest Nadia; ese hombre est loco, podra insultarte, provocarte a un duelo que te costara la vida! Qu hacemos entonces, querida? Ya hice antes que los siervos negaran nuestra presencia en la casa... el coche est bien escondido... Fedor sigue inconsciente por los calmantes que le he dado... Vamos a trasladarlo al stano, donde no puedan encontrarlo. Es lo nico que podemos hacer ya. Ver la manera de salvarlo de este lo. Dar las rdenes necesarias para llevarlo, mejor que al stano a una isba de las que estn junto al ro. Har que se alejen todos los criados, dejando slo al viejo intendente, que es de toda confianza. Se dejara matar por el hijo de un Orlof...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Kumiazine se alej de su observatorio, llevando apoyada en su brazo a Nadia. Dio rdenes a Canof, el viejo intendente y procedieron a sacar de la casa a Fedor, quien, en efecto, estaba medio inconsciente. Al llegar a Orlof, pretendiendo volver a Kareline, haban luchado l y Kumiazine; resbal desde lo alto del coche y el golpe le haba lastimado un brazo, y la cabeza. Nadia, que era previsora, llevaba siempre consigo calmantes, y medicinas que podan necesitarse en cualquier momento, y su previsin haba sido proverbial en ese caso. Cuando andaban lejos de la casa, Alex entr enfurecido. Comprenda que Orlof estaba demasiado cerca para que Kumiazine y sus parientes se hubieran ocultado all, pero quiso cerciorarse por s mismo. Canof, el intendente, le abri la puerta de par en par, asegurando que ya haba dicho a los soldados que no conoca a ningn Ivn Ijof, y que tampoco los condes de Kumiazine haban llegado... Alex pase la mirada de sus ojos relampagueantes por la amplsima estancia. Un hondo silencio de casa abandonada flotaba sobre lo que fuera palacio de los Orlof, y ms descolorido que los viejos tapices, era el rostro surcado de arrugas del viejo intendente, que lo miraba con la estpida expresin de un animal manso. Con voz tranquila, invit. Puedes llegar hasta el fondo de la casa, si es tu deseo, seor... Alex cruz la larga fila de desiertas estancias. Haba ido hasta all impulsado por la insensata esperanza de encontrar a Fedor y arrojarle a los pies aquella criatura para l fruto bastardo, un instante antes de matarlo. Otra vez sinti la sensacin desesperante de luchar contra fantasmas, y toda su ira volvi a s mismo, sin hallar resistencia, como vuelven las olas al mar tras extenderse sobre la playa. Regres al vestbulo; no mir siquiera a Canof, que lo segua. Como una fiera hambrienta que desespera por no encontrar dnde clavar las garras, sali, salt de nuevo en su caballo y se alej. Kumiazine se asom con precaucin, y Canof explic lo sucedido. Creo que el seor de Kareline est trastornado murmur; traa un nio en los brazos... Kumiazine crey que el intendente se haba vuelto loco. Luego, el terror lo hizo estremecer: comprendi lo que suceda, y resolvi no decirlo por lo pronto a Nadia ni a Fedor. Alex lleg hasta el declive de un pequeo barranco y baj del caballo, el que, rendido, relinch feliz de no tener ya la carga sobre su cansado lomo. Alex camin unos pasos en medio de la noche, en el centro del bosque sombro. Una mancha de fuego brillaba entre los rboles. Fue rpidamente hacia donde arda una hoguera. Como por un milagro an su brazo sostena al pequeo, y con l lleg frente a la cabaa de troncos, refugio de lobos entre las nieves del" invierno, ahora vivienda gratuita de vagabundos y trajinantes. Marfa, aterrada, lo mir, mientras la figura de un hombrn alto y recio, con gesto de truhn, con ojos codiciosos y malvolos, con ancha barba roja ya entrecana, se acerc tambin. Alex los observ; Marfa pareci darse cuenta de que no iba a descargar su ira contra ella, aun cuando el rostro del seor de Kareline se haba endurecido ms. Cmo te llamas? pregunt al hombre. Magol, seor... Tanto Marfa como el hombre, tenan los ojos fijos en el pequeo fardo que llevaba bajo el brazo, y como figuras de pesadilla volvi a contemplar a los dos vagabundos a la luz rojiza de las llamas. Era un mundo nuevo, un mundo horrendo que pareca satisfacer sus anhelos terribles de venganza, un mundo diablico al que entraba con paso decidido.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Vagabundos, ladrones, alimaas inmundas... buitres atentos slo al cadver podrido con que han de alimentarse... murmur, lo ms ruin, lo ms vil... las mejores manos para cuidar a un hijo de Fedor Lavrezky... tmalo, aqu est, aqu lo tienes, es tuyo. Ensale tu oficio, haz que sea igual que t! Y como en un rapto de locura repentina, puso al pequeo en manos de Marfa. Pero seor...! pudo decir al fin Magol, sorprendido, atnito ante la repentina aparicin, y su actitud. Llvatelo lejos, al fin de Rusia, al fin del mundo! orden. No quiero volver a verlo jams! Corri hacia su caballo, salt sobre l y huy como espantado de s mismo, sin volver la cabeza atrs. Magol se acerc a Marfa y contempl al nocente que descubierta la carita, aterrado, lloraba. Qu te parece? El seor de Kareline se ha vuelto loco y ha venido a regalarnos a su mayorazgo! Sabes la fortuna que tenemos en las manos en cuanto l vuelva de su locura? ri a carcajadas, y Marfa, despus de un momento de indecisin, hizo lo mismo.

Alex dej el rendido caballo cubierto de sudor y de espuma, y cruz los anchos corredores sin mirar a los que se apartaban, trmulos, para dejarle paso. Ms que nunca su rostro estaba desfigurado; ms que nunca arda en sus pupilas un fuego sombro; ms que nunca la horrenda mueca del odio crispaba sus labios. Y as lleg frente a la puerta donde Volodia. Sacha y otros, contra toda su voluntad, montaban guardia. Abri la puerta y fue directamente hasta Lisa, llevando a flor de labio las palabras que saba peores que el filo de un pual, con la voluptuosidad spera y amarga de la venganza, con el ardiente sufrimiento de su corazn insensato que se destrozaba al destrozar el de la mujer que segua amando a pesar de todo. Lisa, al orlo llegar, se alz temblando. Lo mataste ya? pregunt dominando su terror. A quin? A tu amante? No... es lo bastante cobarde para haberse ocultado como una alimaa; pero como no poda soportar que tu bastardo siguiera manchando mi casa, lo arroj al fango, puesto que es del fango. Lisa por un instante, qued inmvil, silenciosa; luego, las palabras salieron de su garganta como si la desgarraran. No... eso no puede ser! grit desesperada. Es tu hijo... no es ningn bastardo! Lo dices para enloquecerme... para castigarme! Y sali como loca, sin que Alex pudiera detenerla esta vez, gritando, llamando a Katia, a Aniuka. Lleg hasta la cuna vaca y sus manos temblorosas palparon las ropas, ya fras. Sus ojos giraron por la amplia estancia y vio a Katia de rodillas, con la cara entre las manos sollozando, mientras Aniuka, como alucinada, la miraba. Mi hijo! exclam, dnde est mi hijo? Se lo llev el amo, seora! respondi sollozando Aniuka. Alex entr en ese momento y replic, acercndose.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS As quera verte... de este modo tenas que llorar! Es lo que merecen tu traicin y tu infamia... ms que la muerte! Un dolor as! Dnde est mi hijo? exigi Lisa, enfrentndose a l, olvidado todo dolor, todo temor, dnde est? Devulveme a mi hijo, maldito, cobarde! No volvers a verlo nunca! sa es mi venganza! El Pope, el mdico y Volodia entraron a su vez. El Pope se adelanto, venciendo su natural timidez y respeto. Es que no teme usted la clera de Dios, seor...! murmur. Era un bastardo! grit Alex con furia, me deshonraba; fui para arrojarlo a los pies de su padre, fui para devolverlo a Orlof, pero el cobarde no pudo recoger su basura, porque se esconde, porque huye... pero es igual... lo ech al fango, muy bueno para un bastardo! Lisa cay sin fuerzas rendida, desmayada. Katia corri a auxiliarla, el mdico la alz en sus brazos, el sacerdote cay a su vez, de rodillas, y volvi hacia el pequeo altar los cansados ojos llenos de lgrimas. Virgen, ten piedad de Kareline, ten piedad de esta mujer! pidi angustiado. Alex sali con rapidez de la habitacin y su voz retumb, al exigir que le llevaran vodka. Pero slo una figura se aproxim, silenciosa; alguien lleg hasta l, extendidas las manos y los ojos brillantes, alguien que acaso esperaba cobrar el precio de su infamia. Alex! murmur Natacha Maslova. Maldita, perra inmunda! grit l. Ya ests contenta? No naci el mayorazgo, verdad? Vete, donde no te vea ms... vete, maldita, o ser a ti a quien mate primero! Ya no soy un hombre, soy una fiera que slo sabe herir y torturar! Ya lograste tu empeo... vete! La arrastr hasta el arco del patio. Afuera, en la noche negra, la lluvia y los relmpagos de una tormenta de verano parecan sacudir la tierra; debatindose en terrible angustia, Natacha trataba de librarse de las manos de Alex, que al sujetarla ferozmente desgarraban sus vestidos y se clavaban en su carne. Fuera, maldita, eres del fango t tambin! Que l te trague, como al bastardo! Y de un empujn terrible la lanz fuera de la casa, sin que lo conmoviera lo ms mnimo el gemido de dolor de Natacha. Cerr la puerta de golpe y regres al comedor con pesados pasos. En el corredor hall a Kolia y le orden que lo siguiera. Se dirigi a la bodega y con impulso brutal hizo saltar las cerraduras. All haba licores: las ricas bodegas de Kareline, que la prevencin de Lisa clausuraran, encerrando el demonio del alcohol donde no pudiera hacer dao, estaban ahora ante los ojos enrojecidos del prncipe, y un olor acre lleg hasta l, sacudiendo sus sentidos, insensibles casi ya, a fuerza de sufrir. Destapa esa barrica indic a Kolia. Beberemos los dos... ven! Beberemos hasta ahogarnos... hasta que se quemen nuestras entraas...

Y lleg el amanecer, asomando la luz plida del da que naca. Kumiazine no pudo guardar por mucho tiempo el secreto de la visita del Prncipe, y de su temor de que llevara en brazos al hijo de Lisa.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Fedor, todava maltrecho, pero ya despierto, escuch la conversacin, fingiendo que dorma. Cuando Nadia y Federico se alejaron, l sali, arrastrndose, y lleg hasta donde estaban escondidos los caballos; Canof trat de detenerlo, pero no lo logr. Fedor le orden que colocara un freno, que lo ayudara a subir al caballo, mientras explicaba, desfallecido. La mujer que es toda mi vida est en peligro de muerte, y es por mi causa... mientras me quede una esperanza, tengo que luchar para salvarla... Mont trabajosamente en el caballo, agarrndose a las crines, arrebat las riendas ajustando l mismo el freno, como pudo, y sali al fin, empujando la puerta entornada. Sueltas casi las bridas, el animal, al sentirse libre, trot llevndolo a travs de los campos. En el palacio Kareline, todo segua en medio de un ambiente de desconcierto y angustia. Lisa, desesperada, clamaba, pidiendo a su hijo; mientras Alex, encerrado en la bodega, no haba vuelto a subir a las habitaciones. El Pope indic al doctor Ilich que era necesario avisar a alguien, para amparar a la Princesa. Alex saldra de la bodega ebrio y ms terrible an que como haba entrado. Ilich, que no quera separarse de la desdichada madre, movi la cabeza con gesto impotente. Katia tampoco se mova del lado de su seora, quien, a duras penas, aceptaba esperar, deseando ir personalmente a buscar a su hijo. Ya haban salido muchos siervos por los alrededores, pero ninguno haba vuelto. Lisa gritaba, queriendo ir a donde estaba Alex, para obligarlo a que dijera dnde estaba el nio, y blasfemaba, insensible a la angustia del Pope que la oa decir frases terribles, en medio de su desesperacin. Al fin logr que la dejaran salir, y corri escaleras abajo, con las fuerzas que le prestaba su angustia, buscando a Alex a travs de las habitaciones abandonadas. Tras ella, marchaban en intil congoja, aquellos a quienes su corazn ganara para siempre: el doctor Ilich, el viejo Pope, la joven sirvienta Aniuka. Como una inspiracin repentina, Lisa baj las escaleras que conducan a los stanos. La puerta cerrada horas antes cedi al leve empuje de sus puos: botellas rotas, barricas hendidas a hachazos, aguardiente, vino, todo esparcido hasta formar un charco donde sus pies resbalaban, fue lo que hall, y muy cerca, perdido el sentido a fuerza de beber, Kolia, el mujik, a quien intilmente sacudieron las manos de la princesa. Ilich la separ de all. Los ojos de Lisa recorrieron como enloquecidos la enorme estancia silenciosa y sombra; luego volvi a la puerta. Sus manos se sostenan difcilmente en las paredes, su alma se hunda en el ltimo crculo de la angustia. Dios... perdname cuanto he dicho contra Ti... y vuelve la razn a Alex...! Castgalo! Castgalo, T que sabes que soy inocente! Y cay otra vez desvanecida, en los brazos de Ilich. Alex haba salido hacia los campos. Iba como loco, pues en vano haba bebido sin lograr embriagarse. Ninguna fuerza borraba sus recuerdos, nada era capaz de calmar la ardiente quemadura de aquel dolor que era odio y eran celos, desesperacin sin nombre, furor indominable. Verta torrentes de odio sobre las isbas remozadas, sobre los campos fecundos, sobre toda la tierra de Kareline, florida y frtil ya por su trabajo y el de los suyos. Corri hasta el centro del trigal maduro que meca blandamente la brisa del verano, y sus manos crispadas arrancaron los puados de espigas, y sus puos amenazaron a la aldea, callada y silenciosa en el amanecer. Busc en sus bolsillos y sac la caja de fsforos, prendiendo fuego al dorado trigal. Algunos rostros aterrados asomaron y l grit, amenazador. Desgraciado del que se acerque!
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Los campesinos retrocedieron espantados. Una mujer, valientemente, corri hasta l. Era Katia. Se arroj a los pies de Alex, abrazndose a sus rodillas, haciendo caer en sus manos la trgica antorcha de las espigas a medio arder, alzndose despus para correr ; apagar el naciente incendio con desesperado esfuerzo, mientras reaccionando bruscamente, Alex impeda que las llamas quemaran su falda. No... no incendiars la aldea... ni la cosecha! grit angustiada. No seguirs cometiendo crmenes, Alex. Tendrs que matarme antes! Asombrado la escuch, pronunciando su nombre, hablndole, no como al amo, sino como al inferior. Katia estaba de pie, frente a l, y segua diciendo: Ya hiciste bastante con arrebatarle un hijo a su madre; ya fuiste bastante cruel, bastante cobarde... ni siquiera has pensado que esa misma crueldad me hicieron a m al arrancarte un da de mis brazos. Los ojos, todava turbios por el alcohol, se abrieron atnitos, sus manos cayeron sobre los dbiles hombros de Katia, y la mir atentamente, con desesperada fijeza. Qu dices...? Cmo te atreves...! Alex, soy yo la mujer que t creste que mora baada en sangre! Pero tena que callar para que t pudieras ser prncipe! No poda vivir la sierva y el hijo llevar el nombre de su padre... Call aceptando todos los sacrificios, todos los dolores... pero ya no puedo callar... Lo que has hecho no tiene nombre! No quiero que mi hijo sea un malvado... no quiero que te parezcas a tu padre! Volvi a caer a sus pies, llorando, y Alex, inmvil por un momento, la contempl sintiendo que los vapores del alcohol se disipaban, que una emocin nueva lo conmova hasta las entraas; se inclin hasta ella y la hizo ponerse de pie. La mir de nuevo, con cuidado, como si mirara por primera vez el noble rostro tan conocido, mientras ella deca, entre sollozos: No quiero que sigas haciendo dao... no! Katia... hace diez aos que ests a mi lado... como mi sierva... murmur como si no la oyera. S, han sido mi nica dicha, mi nica felicidad: verte, hablarte, saberte mejor que todos los hombres! Crea que eras fuerte ante la desgracia, y ahora te muestras as! Qu saben los hombres lo que es para nosotras, las mujeres, ese pedazo de carne tierna, al que damos la vida con nuestro dolor y nuestra sangre? Qu sabe nadie que no lo haya sentido lo que es buscar intilmente al hijo que nos han arrebatado, y llorar en vano, y maldecir en vano, y rogar en vano...! Basta! pidi tembloroso. No... piensa, Alex: esa mujer corre ahora por los campos, llorando sin consuelo, cayendo a cada paso, preguntando como yo pregunt un da dnde estaba mi hijo... dnde se haban llevado a mi hijo! Esa mujer es culpable! quiso defenderse. Aunque lo fuera, que no creo que lo sea! No hay culpa humana que merezca lo que has hecho! Si quieres, diala, aprtate de su lado, rompe el lazo que te ata a ella; podras hasta matarla y seras menos culpable; pero arrebatarle a su hijo... El fruto de su pecado...!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS T tambin fuiste fruto de un pecado... Qu somos para juzgar a los otros? Qu conciencia tan limpia tienes que te sientes como un dios? Qu crees que eres para hacerte odiar as? Me minti... se burl de m... No lo creo... la he visto llorar por ti, la he visto morirse de celos... sollozar a solas, cuando crea que nadie la oa, llamndote. Te ama... estoy cierta; pero ahora te odiar de verdad, y con razn. Qu culpa tiene ese inocente? Dnde est? Devulvelo a su madre! Las rodillas de Katia se doblaban. La emocin era tan fuerte que la haca desfallecer, caer casi; pero los fuertes brazos de Alex la sostuvieron, la arrastraron hasta la isba ms cercana, vaca como todas, ya que sus habitantes haban huido, despavoridos. Franque la puerta, la llev hasta el lugar donde arda una lmpara, levant su rostro hasta que la luz cay de lleno sobre l, y la mir con ansia desesperada. Katia, jrame por mi propia vida que t no has mentido. Jrame que realmente eres mi madre! Te lo juro, Alex! Era tuyo ste anillo? desnud su cuello, mostrando la humilde joya que sostena el cordn. Lo era. La mano varonil descubri bajo los cabellos una inmensa cicatriz. De ella brot la sangre aquella tarde? interrog sealando la huella feroz en la carne. De ella... s... como de otras que puedes encontrar tambin en mi cuerpo... Pero, cmo no te reconoci nadie, en la aldea? Quin queda... slo el Pope! Le ped que callara... para salvarte y salvarme! l me ocult y me cur...! Pregntale, si mis palabras no te bastan, si mis diez aos de amor a tu lado no son bastantes... Madre! grit en un arranque de ternura desesperada. Raudales de lgrimas brotaron de los ojos de Katia, que cayeron como un bautismo nuevo sobre la frente ensombrecida de Alex; y tambin a los ojos del Prncipe acudieron lgrimas de hombre, que apenas llegaron a brotar. Alex, por el nombre que acabas de darme, te ruego que devuelvas su hijo a tu esposa, remedia tu pecado! Por mi dolor de treinta aos, ten piedad del dolor de otra madre! rog angustiada. Alex vacil. Blandamente sus manos dejaron caer a Katia sobre un tosco silln de cuero, y otra vez crispadas se hundieron en los revueltos cabellos. No tendrs piedad, Alex? interrog ella, Cmo puedo tener piedad, cuando todava la idolatro? Cmo puedo compadecerla cuando mi odio y mi amor crecen iguales dentro de este corazn que me ahoga? Pasos y voces se acercaban. Lisa entr, corriendo, huyendo de los que queran sujetarla; alguno le haba dicho que haban visto al Prncipe entrar all, y sin espanto, guiada slo por su desesperacin, lleg hasta l, con un mudo ademn que era a la vez splica, amenaza, maldicin y ruego. Alex dijo al fin con voz sombra, quiero a mi hijo... dmelo!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Bien, ir a buscarlo... respondi mirndola fijamente, como fascinado, tendrs a tu hijo, ese hijo que no tena derecho a arrebatarte puesto que no me pertenece. Pero tendrs tambin mi odio, mi odio y mi desprecio, mientras me quede vida para odiarte! Y sali nuevamente enloquecido, para perderse entre los rboles inmediatos. Sin fuerzas ya, totalmente extenuada, Lisa se desplom, ms que sentarse, en el grueso tronco que al costado de la isba serva de banco... Katia y el doctor Ilich estaban a su lado, y as permanecieron muchas horas, as los encontr la noche, una noche oscursima. Trmula, inquieta, hablando sin cesar, Lisa; inmvil, callada, apretados los labios, una vez ms petrificada en su dolor de tantos aos, Katia la sierva, que an entre lgrimas saboreaba los primeros besos de aquel hijo cuyo corazn soaba rescatar a la venganza y al odio. Aniuka, que estaba un poco ms lejos, fue la primera que escuch el galopar de un caballo y corri al lado de su ama. Las dos mujeres se pusieron de pie, como electrizadas. Lisa se precipit hacia el lugar por donde llegaba el caballo. Su figura se destacaba sobre los trigales. La bestia llegaba cansada, rendida; el jinete no se ergua sobre la silla; tendido sobre el cuello, apretadas las rodillas sobre el lomo del animal, agarrado ferozmente a las crines con la nica mano que no llevaba vendada, hmedo de sangre fresca el vendaje que envolva su cabeza, Fedor estaba frente a Lisa quien, dio un grito de terror al verlo caer al suelo, deslizndose del caballo. Fedor! exclam la Princesa, mientras Ilich se acercaba. Vives murmur l, ests sana y salva, Dios me ha escuchado! Con sus ltimas fuerzas, Fedor se enderez un poco, para caer despus, como fulminado. Tras la terrible conmocin sufrida, Lisa pareci volver a la realidad, y se inclin, al mismo tiempo que Ilich, a mirar al herido. Fedor... pero, ests herido de nuevo! yeme... mrame! Los ojos de Lavrezky se abrieron con esfuerzo, y ayudado por el mdico, se puso de pie. Oh, Fedor... dijo ella con angustia, no sabes lo que me ha costado tu imprudencia, tu insensatez...! Perdname... quise venir... llegar a Kareline y hablar con Alex... Debo decirle que eres inocente... Me desprecia gimi Lisa. Cree que mi hijo no es suyo... lo arranc de mis manos! Te ped que te alejaras... y ahora ya nada tiene objeto; tu terquedad mereca la muerte...! A buscarla he venido... pero antes de morir te prometo que ese hombre te pedir perdn por haberte ofendido e insultado... Y yo te devolver a tu hijo... si l no puede o no quiere hacerlo. No te dejar siquiera decir una palabra solloz desesperada. Vete ahora... no lo conviertas en un asesino... ya ha cometido demasiadas locuras... Se escuch el galope de otros caballos que corran por el camino de Orlof, dirigindose hacia Kareline. Todos supusieron que era Alex y sin prdida de tiempo la pequea caravana camin hacia el palacio. Pero no era Alex quien llegaba a sus dominios. Eran Nadia y Federico que se servan de nuevo del coche en el cual huyeran poco antes. Canof los haba puesto al tanto de la fuga de Fedor, y alarmados, decidieron ir en su busca. Lisa cay en los brazos de Nadia, sollozando, mientras Federico y el mdico se hacan cargo de Fedor. Alex andaba muy lejos, ms all del lmite que separaba sus tierras de las de Orlof. En la noche negrsima, reconoci, sin embargo, el lugar: el apretado bosquecillo de abedules, castaos y avellanos, con la cabaa de gruesos troncos frente a la que hallara a Magol y a Mara. All estaban
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS las huellas de sus pies, los haces de ramas a medio quemar, las cenizas de la pequea hoguera, y cada junto a ellas, una diminuta bota de lana blanca. Alex se inclin a recogerla y la estruj entre sus dedos. Marfa... Magol...! llam. Milagrosamente record los nombres y los grit con la vaga esperanza de que estuvieran cerca, de que pudieran escucharlo. Pero no le contest ms que el viento. Bruscamente se llev las manos a la frente; su pecho se oprimi. Crey revivir la escena horrible; una a una volvieron sus palabras de la noche anterior. Los mand irse se dijo, alejarse, llevarlo hasta el fin del mundo... dije que no quera volver a verlos ms. Por qu obedecieron? Tuvo un sbito espanto de tropezar con el pequeo, asesinado. Mir otra vez el insignificante escarpn de lana blanca, y murmur. No pueden estar lejos... Registr cada refugio, sacudi cada rbol en una bsqueda febril e insensata. Recorri a saltos los atajos, los estrechos senderos, los caminos vecinales y lleg hasta la carretera, sin hallar a nadie. Tropez con el teniente y dos de sus soldados. Vuelva sus gentes al cuartel orden, olvide mis rdenes pasadas. Buscar yo solo! Prsteme un caballo! El oficial le entreg sus propias riendas, Alex mont empundolas. Cuando entr al patio de su casa, Lisaveta corri a su encuentro. Iba trmula, extendidos los brazos, sus ojos desorbitados recorrieron la figura del hombre, buscando lo que deba llevar con l, y al fin se clavaron interrogantes, terribles, en su rostro. Mi hijo! Dnde est mi hijo? Lamento no haber podido hallarlo... Nadia se acerc, para sostener a Lisa que vacil. Kumiazine lleg tambin, solcito. Alex los mir, desconcertado. Ustedes, en mi casa! Lisa se irgui, desafiante, desesperada. Por qu mentiste al prometer que me traeras a mi hijo? Pero, qu fiera eres? Qu monstruo de crueldad se encierra dentro de tu cuerpo? Porque no hay ser humano que pueda ser como eres t, Alex! l dio un paso hacia ella, pero se detuvo. Llegar hasta donde t has llegado sigui diciendo Lisa, slo llegan las hienas... los inhumanos! Dnde... dnde est mi hijo? Qu hiciste de l? Habla... pronto! Alex no senta ya ira, no senta nada. Estaba rendido, vencido, hambriento, y no se enteraba de que su cuerpo no poda ms. Esta vez no quise torturarte, lo juro murmur, pero el hombre a quien le haba dado tu hijo, se fue, llevndoselo...!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Lisa lo mir, con los ojos turbios por las lgrimas, como si no entendiera lo que deca. Su mano derecha se apoyaba en el brazo de Federico, mientras la izquierda limpiaba las lgrimas que brotaban sin descanso, mojando sus mejillas. Ah, infame, malvado! grit al fin, comprendiendo la enormidad de su desdicha. Tendrs tu hijo prometi vivamente Alex, he de trartelo aunque tenga que recorrer Rusia palmo a palmo, aunque me cueste la fortuna y la vida! Jur devolverlo y lo tendrs! Ella por un momento qued inmvil, estatua viviente del dolor y de la angustia, luego, como si recuperara toda la fuerza, grit. Y si ha muerto? Si lo han matado? Ni tu fortuna, ni tu vida, servirn para nada! Cobarde... me llamaste maldita... y el maldito eres t! Me amenazaste con tu odio, y quien odia soy yo... con toda mi alma, con toda mi vida! Me dijiste que me despreciabas, y quien te desprecia soy yo! Me encerraste para robar a mi hijo... procediste como el ms vil cobarde... no me dejaste siquiera el derecho de defenderlo, de morir por l! Y se es el prncipe Kareline! Eso hace el amo y seor de tanto siervo y tanta tierra! Miserable... cobarde!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

C CA AP PT TU UL LO O0 07 7
Por un instante, despus de las palabras de Lisa, rein el silencio, oyndose slo los sollozos de la infeliz madre. Alex haba recibido sus frases, como latigazos sobre el rostro, y sus manos se crisparon con rabia y dolor. A quin entregaste mi hijo? En qu forma...? Dnde? pregunt ansiosa, encarndose de nuevo a l. Cerca de Orlof, lo di a un vagabundo confes. Alz el rostro y mir a los tres que lo observaban estupefactos. Pero lo buscar, hasta encontrarlo... Eso no puede ser cierto! murmur Nadia. Eso sera peor que asesinar a esta desdichada...! Fui a Orlof para entregar a Lavrezky su bastardo exclam irritado de nuevo, si ese cobarde no se hubiera ocultado. ..! Es usted un monstruo! dijo Nadia con tono cortante. No le doy a nadie derecho de juzgarme, y menos a ustedes, hipcritas encubridores de una falta! Basta, Prncipe! Fedor se acerc a Alex, al verlo, dio un grito de alegra salvaje. Ah... usted, al fin! Lisaveta se lanz entre los dos como una fiera, mientras Kumiazine y Nadia trataban de defender a Fedor. Est herido murmur Nadia, y aunque usted no se fija en nada para cometer monstruosidades, no permitir que mate a mi primo...! Sobre todo replic con altanera Fedor, aun herido, puedo defenderme; pero antes que eso, tendr usted que escucharme Prncipe... Sultenme pidi con violencia a sus parientes, llvense a Lisa... Veo que da usted rdenes dijo con sarcasmo feroz Alex. S... a quien puedo darlas. Despus podr usted asesinarme, si puede, aunque me defender y morir como un caballero; conmigo no podr usted hacer lo que con las mujeres que maltrata, ni lo que hizo a ese inocente que es su hijo... entiende? Su hijo! Alex fue con rpido impulso hacia Fedor que lo esper inmvil. Los Kumiazine se haban apartado. Lisaveta se sostena en l brazo de Federico. Una figura pequea y dbil surgi tras ellos, acercndose a Alex: era Katia. Escucha a ese hombre, te lo ruego! pidi. Bien respondi Alex con ira contenida. Vamos a mi despacho... Entraron solos y Kareline cerr con violencia la puerta. Le advierto que herido o sano, lo matar, Fedor Lavrezky; el prncipe aguardara a que cerrara su herida, pero el mujik Alejandro no tiene paciencia para esperar; slo he cedido a la splica de esa mujer que me ha pedido que lo escuche, pero ya no tengo nada que or, ni estoy dispuesto a perdonar nada... Tampoco yo voy a pedirle que perdone, pues tambin le advierto que no tiene nada que perdonar! Lisa es inocente de todo lo que se le acusa... Fui novio suyo cuando usted ni siquiera

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS entraba en su vida, y si tuve la idea de cambiar de nombre, al venir aqu, fue porque conocindolo como lo conoca, por un hombre irascible y dominante, tuve temor de decir que era Fedor Lavrezky. No llegu aqu por mi gusto, sino por el atropello de que fui vctima... Y si volv, se debi a que comprend que en Natacha Maslova, Lisa tena una enemiga peligrosa, puesto que no obstante toda su ferocidad, Prncipe, ella lo domina! Eso no! rugi ms que dijo, Alex; y Lisa tambin me conoca, y saba que lo nico que yo no perdonara, sera una mentira... Ella quiso decirle a usted la verdad en dos ocasiones, y usted no se lo permiti! Fui a pedir a los Kumiazine que vinieran, y en principio Federico me dijo que no; entonces fue cuando pens en volver conservando el nombre de Ivn Ijof... Bien... Alex mir a Fedor, amenazante, con los puos cerrados. Le repito que entre Lisa y yo no hubo ms que el ms romntico noviazgo... jams llegu ni a besar sus labios... menos an a ser su amante; y si ella se lo dijo, fue para vengarse, por su comportamiento de cosaco, por la insultante actitud que asumi frente a una mujer que no mereca ser tratada como a una cualquiera... Mi amor por Lisa fue el ms limpio, el ms puro, y la respet porque la amaba y porque ella me haca respetarla. Pero no fueron sinceros conmigo; nunca me dijeron que estaba comprometida; Lisa me minti siempre No fue ella, sino su madre, y usted lo sabe muy bien... Pero una mujer jams dice que ha sido la amante de un hombre... menos todava una mujer como Lisa! Fue a la puerta, y a gritos llam a su esposa. Lisaveta, entr, altiva, plida y lo mir framente, aguardando a que hablara. Es verdad o es mentira que este hombre fue tu amante? interrog trmulo, ansioso. Es verdad que te lo dije respondi ella con una tranquilidad absoluta, pero antes te jur que haba mentido. No ha habido ms hombres en mi vida que t... pero eso ya no tiene la menor importancia. Lo dije enloquecida, ciega, porque pisoteaste mi orgullo sobre el que impusiste tu voluntad de dueo, que ha comprado a una esclava; por eso lo dije, y porque te odiaba entonces con toda mi alma. Pero despus... Despus he querido decirte la verdad... Pero ya todo es intil... basta de palabras... T, Alex, has querido que todo termine... mtanos si as lo quieres, pero ya no dir nada para justificarme, ni t tampoco, Fedor. Te ruego que salgamos de aqu, ahora mismo. Pero... tu hijo empez Alex, a quien la actitud de Lisa comenzaba a desorientar. Nuestro hijo, porque es tuyo tambin! Puedes rechazar la verdad que te espanta, porque la accin que has cometido es abominable. Pero es que yo necesito pruebas...! replic el Prncipe. No tengo por qu drtelas. Nosotros buscaremos a mi hijo; t puedes hacer lo que gustes! Me prometiste devolvrmelo... pero ya no creo en ti, y menos en tus promesas! Me has hecho tantas que no has cumplido! Volvi a mirarlo fijamente, y para l, de nuevo, las palabras de Lisa fueron como bofetadas en pleno rostro.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pero es que debes comprender que yo no puedo creer, Lisa! protest todava; me han mentido demasiado... Y tena que pagar mi hijo... ? Qu clase de hombre eres que te ensaas en una mujer, encerrndola en un cuarto, mientras robas a un inocente y lo regalas slo Dios sabe a quin? Un sollozos subi a su garganta reseca; sus ojos brillaron intensamente, pero las lgrimas no llegaron a brotar. El luego de la ira y de la angustia las secaba. Puedes no creer, ya no me importa... Es lo nico que yo me reprocho murmur Alex, y por eso rescatar al nio, sobre el que no debi caer mi venganza. Y esperar a que Fedor Lavrezky est curado del brazo, para matarlo en duelo de caballeros, y para que no se diga que lo asesin... O para matarlo yo a usted, Prncipe, que tambin s manejar las armas... Alex sali rpidamente del cuarto; tras l sali a su vez Fedor. Nadia corri seguida por Federico, a donde quedara sola Lisa, derrumbada en una butaca, abrumada por el dolor ms grande que una mujer poda sufrir. Nadia la abraz cariosa, acarici sus cabellos, murmur palabras de consuelo. Federico se paseaba nervioso por la amplia estancia. Debo salir a buscar a mi hijo! dijo de pronto Lisa, irguindose; mientras me quede aliento, un soplo de vida, un poco de fuerza, lo buscar... Iremos contigo dijo Nadia decidida. No te abandonaremos ya. S, Lisa, nos tendrs a tu lado confirm Kumiazine detenindose frente a ella y llevando a sus labios las manos temblorosas de la princesa. Pero si mi opinin vale algo para ti, creo que debemos regresar a San Petesburgo, llevar tu queja a los pies de nuestro Zar y pedir justicia contra la crueldad del prncipe Kareline. Estoy seguro de que habrs de obtenerla. S, Lisa, tienes derecho apoy Nadia; puedes pedir al Zar el castigo de tu esposo; merece el destierro. Merece hasta la expropiacin de su fortuna agreg indignado Kumiazine; estoy seguro de que el Zar lo tratar como se merece! Y qu me importa a m su fortuna ni su destierro? gimi Lisa a cuyos ojos volvan ardientes las lgrimas. Adems, en estas tierras est mi hijo... y necesito encontrarlo ! El doctor Ilich entr en ese momento. Kumiazine le pregunt si podra dar a Lisa algo para calmarla. El mdico movi la cabeza, desolado, impotente. Slo el milagro de devolverle a su hijo, Conde... Y digo milagro porque hay miles de senderos que cruzan estas tierras, y millares de vagabundos van por ellos; gentes sin oficio, sin nombre... qu puede significar un nio para ellos? Qu importancia puede tener para ellos que una criatura viva o muera? Nadie ayud a Lisa a levantarse y salieron todos. Kumiazine dijo al doctor. Ha sido peor que asesinarla. No tiene disculpa el Prncipe. Es preciso llevrnosla de aqu; no quiero que permanezcamos bajo el techo de un hombre como se, ni podemos abandonarla ahora... Venga con nosotros doctor... vamos a necesitarlo. Vamos a donde ustedes quieran, Conde. Estar siempre del lado de la Princesa... s que es una mujer intachable... Lentamente, Alex haba llegado hasta el centro de la estancia, ahora desierta. Desde el arco del patio, inmvil, silencioso, escuch las palabras de Federico y del doctor; el proyecto de los condes de llevarlo ante la justicia del Zar, y ni una sola contraccin, ni un solo gesto, movi la mscara

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS dura y helada de su rostro de piedra. Su dolor era tan hondo que no poda manifestarse. Su amargura era tan intensa que no afloraba a la superficie. Empezaba a creer en que el hijo odiado poco antes, era suyo, y a todos sus sufrimientos, se agregaba ahora otro tan infinito, que se senta como un hombre de otros mundos a quien nadie poda comprender. Cruz sin detenerse hasta la puerta de su alcoba, pero alguien lo sigui, una pequea sombra iba tras l, sombra dolorida e inquieta que se detuvo tras franquear la puerta, que aguard intilmente sus palabras, y al fin se acerc a l cuando lo vio hundirse en una butaca, apoyando en las manos la frente. Alex! murmur Katia, suavemente. Madre! contest levantando el rostro para mirarla. Madre! Qu consuelo siento al poder llamarte as... en este momento horrible t eres lo nico que tengo... lo nico que me queda... Saldr para Kiev dentro de unos minutos dijo enderezndose, tengo que encontrar al nio! Me dijeron que un vagabundo, acompaado de una mujer, haba tomado ese camino... que llevaban un nio...! Pero en una ciudad tan inmensa, cmo vas a hallarlo! dijo Katia, desconsolada. No s cmo, pero lo hallar. Antes de una hora habr salido. Me habra ido ya, si ese hombre no me hubiera clavado en el alma una duda. Dime que no debo tenerla, madre, que ella es culpable! Tengo que estar seguro de que fui cruel pero justo haciendo lo que hice, o me volver loco... todos callan, todos tienen miedo de m...! Me siento humillado, avergonzado, adolorido... infeliz! No sufras, hijo... susurr Katia casi a su odo. Yo s lo que te pasa. Te hieren los celos. Sufres viendo que otro la defiende contra ti... sufres porque le has proporcionado el dolor ms grande, y sabes que no puede perdonarte. Ve, busca a su hijo... acaso despus...! No... si es cierto que es inocente, no me perdonar jams! Y es su voz la que me taladra el corazn, cuando afirm: soy inocente, Alex... quise decirlo y no me dejaste! Se irgui, desesperado Necesito toda la fuerza de mi odio para seguir viviendo, madre! concluy. Y me voy... me voy ahora mismo. .. Kolia debe esperarme con un coche oculto en el bosquecito, cargu en l provisiones y maletas... Katia iba a bendecirlo, mientras lo besaba, pero l lo impidi. No... no! No lo hagas... no merezco tu bendicin ahora. Espera a que vuelva... a que indague la verdad... despus ser distinto. Y sali como un loco, como haba entrado y salido durante las ltimas horas. Katia extendi las manos, mientras tibias lgrimas mojaban su marchito rostro. Slo me queda esperar! murmur Katia bajando la cabeza y alejndose.

Federico haba ido a Orlof y haba encargado a Canof que l y los siervos se lanzaran a buscar a los vagabundos a quienes Kareline entregara el nio. Canof fue ms tarde a hablar con su amo. Por l supo Fedor que todo indicaba que Marfa y Magol haban tomado el camino de Kiev. Cuando Lisa lo supo, pidi a Federico: Salgamos inmediatamente! Me volvera loca si tuviera que esperar aqu! Determinacin muy juiciosa, Lisa aprob Federico. Estoy desesperado por salir de estas tierras donde no hay ms autoridad que la del Prncipe. Aqu estamos a su merced, como si

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS furamos sus siervos. En Kiev hay autoridades, telgrafo. Insisto en que debes invocar la justicia de nuestro Emperador. Dnde est Alex, ahora? pregunt Lisa con voz desfallecida. Dicen que sali rumbo a Kiev inform Fedor. Lo vieron mis siervos. Tambin l busca a tu hijo, a su hijo. Si despus de estos terribles acontecimientos llega la luz al fondo de su razn, piensa lo que ese nio vale para l. Es su hijo nico... su mayorazgo. La ley le da todos los derechos a retenerlo. Lisa recobr las fuerzas, al escuchar lo que dijera Fedor. Qu dices? Algo muy doloroso, pero que no debes ignorar, Lisa. Siendo tu hijo el legtimo heredero del Prncipe, no tienes ms derechos que los que ese verdugo quiera otorgarte. Si el odio que dices sentir por l no se desvanece... No! grit Lisa, no se desvanecer jams... Bien, dijo Kumiazine, tu dignidad de esposa y tu orgullo de mujer rechazarn al Prncipe para siempre. Pero de nada te servir hallar a tu hijo si no has roto antes el lazo que te ata a tu esposo; comprendes? Es necesario que pienses tambin lo que suceder despus. Lisa se cubri el rostro con las manos, sollozando. Lisa querida Federico acarici su cabeza, paternal. No pierdas el nimo; ahora ya no ests sola en manos de esa fiera. Buscaremos a tu hijo... Lo buscaremos por todos los medios. .. Ir a ordenar que preparen un coche inmediatamente y saldremos rumbo a Kiev... Alex, que haba tomado la delantera, llegaba a la ciudad. Situada a la orilla derecha del Dniper, el ancho ro navegable que haca ms frtiles las tierras de Ukrania, se alzaba seorial y cargada de recuerdos. En tiempos lejanos haba sido la primera capital del imperio ruso, y en 1861, ao en que corran los das de esta historia, era prspera y floreciente capital de tres provincias importantes. Se notaba en ella gran movimiento de fiesta. Alex se detuvo frente a la amplia plaza de Santa Luca, y permaneci inmvil, insensible al cansancio, al hambre y a la sed. Kolia lo miraba, interrogante. Cmo encontraran a los dos vagabundos? se preguntaba inquieto el fiel siervo; cmo hallar entre miles y miles de gentes al hombrn de la barba roja y a la bruja que le recordaba tan dolorosos momentos? Alex vea las colgaduras en los balcones y las campanas de la catedral sonaban alegres. Vieron cruzar por el puente soldados de la guardia imperial en traje de gala. Alex comprendi de pronto lo que pasaba: sin duda el Emperador visitaba la ciudad, o iba a visitarla. Dio rdenes a Kolia de que llevara el coche junto a alguna hospedera. Necesitaban lavarse, vestirse decentemente, antes de emprender la bsqueda por la ciudad. Poco despus extendan sobre la desnuda mesa del cuarto donde se hospedaban, el plano de la ciudad; se trataba de una batalla de astucia y de paciencia. Estaba muy ocupado marcando determinados puntos con un lpiz de color, cuando un mozo llam para avisarles que en efecto, como supona Alex, la ciudad se preparaba a recibir a su padre, el Zar, quien llegaba a la maana siguiente a Kiev. Alex s puso de pie, estremecido como por un presentimiento, pero se encogi despus de hombros, volviendo a sentarse frente a la mesa.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Alejandro II, el Zar reformador, el Zar liberal y progresista, elevado cinco aos antes al trono del imperio, recorra constantemente sus amplios dominios, llegando muchas veces hasta por sorpresa a donde menos podan esperarlo. La mirada de Alex volvi a fijarse en el papel que tena extendido sobre la mesa. Minuciosamente estudiaba el laberinto de calles que aquel plano le revelaba, y al fin, con gesto desolado, movi la cabeza. Difcil, muy difcil, Kolia, pero no imposible! murmur. Los Kumiazine, Fedor y Lisa, haban llegado tambin a Kiev, y se instalaron en la casa de la princesa Obolensky, prima hermana de la madre de Fedor; gentilsima mujer que no estando en ese momento en la ciudad, haba puesto a disposicin de su pariente su casa y su servidumbre. Lisaveta tena los prpados cansados, ardientes por el insomnio y por las lgrimas. La inquietud, sin embargo, no le permita descansar ni un momento. Pensaba que en aquella ciudad estara sin duda su hijo y tambin Alex, buscndolo. Por si l encontraba primero al pequeo, Kumiazine haba indicado a Katia el sitio en que ellos estaran. Fedor y Federico empezaron sus pesquisas inmediatamente, y Nadia se ocupaba de atender a Lisa. El doctor Ilich haba prometido ir a reunirse con ellos dos das despus, ya que tena enfermos graves en la aldea, que no poda abandonar. Katia envi un siervo a la hospedera donde se ocultaba Alex, para avisarle el sitio en el cual poda hallar a Lisa. Pero el Prncipe no pens en ir a verla: fue a informarse de las fiestas que preparaban al Zar, de los barrios que estaran ms vigilados, ya que en stos sera intil buscar vagabundos y se lanz, seguido por Kolia, a visitar las tabernas de la orilla del ro. No quera avisar a las autoridades, comprendiendo que en esos momentos nadie dara importancia a un nio perdido. Con sorpresa y rabia, Alex se dio cuenta de que Fedor y Federico buscaban tambin a los vagabundos. Los acompaaba Canof, quien sin duda los conoca muy bien. Sin embargo, procuraron no tropezarse unos con otros. Para Kumiazine y Lavrezky, la llegada del Zar era providencial. Llegara con l el Mariscal Polowsky, jefe de las guardias imperiales. Se trataban, no como amigos, sino como hermanos, y Federico saba que hara por l cualquier cosa que le pidiera. Despus de una bsqueda de muchas horas, volvieron al palacio donde los esperaban las seoras, ansiosas y al mismo tiempo agitadas. Acababan de saber la noticia de la llegada del Zar. Podremos conseguir que el Emperador nos reciba en audiencia privada anunci triunfante Kumiazine; escuchar cuando quieras decirle, Lisa; har justicia. Tu matrimonio puede ser totalmente anulado, y quedars libre con las ventajas materiales del caso. Ahora s me siento en terreno firme; aqu no manda Kareline. Y si pides tu separacin, teniendo como tienes una razn muy poderosa, tu hijo te ser entregado... Primero quiero encontrar a mi hijo! murmur Lisa levantando el rostro donde las huellas del dolor, de la vigilia y del cansancio eran tan visibles. Lo encontraremos asegur Fedor, Kareline no quiere avisar a la polica, nosotros lo haremos. Polowsky nos ayudar. Fedor volvi a salir, para no volver sino hasta cerca de la madrugada. Lleg muy contento y relat a sus amigos que se haba enterado de que el Zar concedera condecoraciones y que haba ledo, en la lista de los exploradores a quienes el Emperador iba a conceder rentas, distinciones y grados, el nombre de Dimitri Kerloff. Lisa pareci salir de su letargo angustioso. Por un instante, sus ojos brillaron ansiosos.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Dimitri ser maana teniente de primera clase sigui informando Fedor. Se le prender en el pecho la medalla de Catalina I y disfrutar de una renta muy buena, como una prueba de la gratitud de nuestro soberano a sus servicios extraordinarios. Naturalmente, al recibir este gran honor, se le devuelve su verdadera personalidad, porque sent plaza con un nombre supuesto... ha hecho una carrera brillantsima. Las lgrimas, ahora silenciosas, suaves, se deslizaron de los ojos de Lisa. Una pobre sonrisa pleg sus labios. Si pap pudiera verlo! murmur conmovida. Dimitri... hermano querido! Cmo anso verlo! Te lo traer despus de la ceremonia prometi contento Federico, deseando dar un gusto a la atormentada Lisa. S, quiero verlo... abrazarlo... decirle que le he perdonado todo! En realidad, nunca le guard rencor... S que me quiso y que mam lo dominaba! Fue su dolor, su arrepentimiento, lo que lo hizo alejarse para siempre de Kerloff! A la maana siguiente, el Mariscal Polowsky reciba a Kumiazine y a Fedor y les entregaba un salvoconducto para que se abrieran ante ellos las puertas de todas las crceles de la ciudad. Desde que se anunciara la llegada del Zar, se haba detenido a todos los vagabundos, a todos los mendigos, a todos los sospechosos que viajaban sin documentos, y como eran miles, se opt por tenerlos arrestados hasta que el Emperador siguiera su viaje. Canof los acompaara para identificarlos. Fedor se senta feliz. Tena grandes esperanzas de ser l quien pusiera en manos de Lisa el pequeo; tal vez entonces volviera a amarlo! Kumiazine no encontraba ya imposible aquella esperanza, aunque pensaba, sin decirlo a Fedor, que acaso Lisa no deseara ensayar la felicidad junto a otro hombre. Dimitri fue avisado por Kumiazine y antes de la gran ceremonia donde sera condecorado, se present buscando a Lisa. Sus brazos se abrieron para recibir en ellos a su hermana, y estuvieron as, estrechamente unidos por un instante. Luego, se-parndose un poco, el gallardo teniente mir con expresin de angustia el rostro plido y demacrado, los ojos enrojecidos de llorar, la boca trmula y dolorosa; todas las tristes huellas que como un temporal cruzaran sobre el alma de la joven. Ya lo haban puesto en antecedentes de cuanto sucediera; y volvi a pedir perdn a su hermana. Si al menos el Prncipe la hubiera hecho feliz! Pareca tan noble, tan bueno! Es increble! concluy apenado. Lisa, estoy como trastornado con tantas emociones; pens que haba redimido mi falta. Ahora veo que mi mayor falta fue contra ti y que no podrs perdonarme nunca. Pero te juro que me enga respecto a l... Cre que sabra conquistarte. Lisaveta baj la cabeza, apartando la vista de su hermano. A pesar suyo la estremeci un recuerdo: el de su amor por Alex, el de las caricias y los besos de aquellos labios ardientes, el de sus brazos nicos que al estrecharla parecan remontarla a un paraso de amor y de ensueo. Frente a ella, ahora tostado por el sol de Besarabia, endurecido por las penalidades y la guerra, ennoblecido por el ansia de reparar su vida intil, Dimitri la contemplaba, inquieto. Hermanita, permteme que haga algo por ti; que te libre de ese hombre... Dentro de tres das, su Majestad nos conceder otra audiencia en la que cada uno de nosotros podr pedirle una gracia especial. Es costumbre tradicional con los oficiales a los que se concede el grado por servicios especiales. Podremos hablar con l, y lograr cualquier cosa que le pidamos. Yo le pedir
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS que rompa el lazo que te ata al Prncipe. S por Nadia que ya no lo aborrecas, pero que lo que hizo, no podrs perdonarlo! Cierto confirm Lisa, con tristeza. Una serie de errores, de circunstancias lamentables, el amor inoportuno de Fedor y la maldad de una mujer, me hicieron aparecer a sus ojos como culpable... y l supona que yo era la amante de Fedor... Pero qu locura! exclam indignado Dimitri. Te prometo que de cualquier modo, yo hablar tambin con Kareline. Aunque te separes de l para siempre, no debe creer eso. Es demasiado tarde... y no me importa ya. Ahora slo quiero aprender a olvidar, vivir para mi hijo, si es que logran devolvrmelo... porque si ha muerto, yo tambin morir, Dimitri... contuvo un sollozo. A Alex no quiero volver a verlo, ni orlo... No me interesa que crea que soy culpable o no...

Canof seal, entre la multitud de vagabundos detenidos, a uno. Era Magol. Ansioso, Fedor llam al teniente que los guiaba y habl con l un momento. Kumiazine, el teniente, Canof y Fedor se acercaron al hombre. ste los contempl socarrn. Puedo hacerte poner en libertad inmediatamente le dijo Fedor, pero con la condicin de que me devuelvas al nio que el prncipe Kareline te entreg una noche, cuando estabas en compaa de Mara... Te dar, adems, el dinero que me pidas por l. Est vivo, verdad? No hablar mientras me tengan preso respondi con firmeza, seguro de que tena ganada la partida. Una sola palabra, y eres libre...! vive el nio? insisti Fedor, lo tienes en tu poder? Dnde est Marfa? breme las puertas de la crcel, y te llevar hasta donde lo tengo, seor... Un grito de triunfo escap de los labios de Fedor. Las preguntas ansiosas se agolpaban a sus labios impacientes, mientras Magol sonrea, valuando la emocin en dinero. Dnde lo tienes? En la ciudad? Est bien? Fuera de aqu podr contestarles mejor, padrecitos dijo ya humilde Magol. El aire de la crcel me asquea. Y no es justo que me tengan aqu; nada hice. No quiero nada por devolver al nio, pero s lo que gast en l... Ya te dije que te dar lo que quieras repiti Fedor. Se volvi hacia Federico. Es preciso que hables con el Alcaide del castillo, y que este hombre sea puesto en libertad. Corre t, entretanto, Canof, y dile a la seora Lisaveta que hoy mismo tendr al nio con ella... Mientras que Federico corra a pedir la libertad del preso, y Canof haca lo mismo para llegar cuanto antes al lado de Lisa, Alex beba a sorbos el licor ardiente que no le causaba placer ni consuelo, pero que arda en su garganta y en su pecho, prestndole por instantes fuerzas ficticias. Beba con rabia, como queriendo borrar de su mente la imagen de Lisa, que se empeaba en no salir de all, y se aferraba a su corazn como una marca de fuego. No lejos de l, Marfa pidi a grandes voces. Dame una botella de vodka... del de diez, si es que tienes... pronto...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Alex de un salto se puso de pie. A travs del recuerdo como a travs de muchos velos, aquella voz lleg a l, estremecindolo. Con los ojos vidos busc entre el grupo de gente agolpada frente al pequeo mostrador de la taberna y rpidamente fue hacia l. Marfa! llam Alex. La vieja volvi el rostro, y al verlo, grit asustada: Virgen del Socorro! trat de correr, pero la mano de Alex la inmoviliz. Quieta! No te asustes, no voy a hacerte nada, ven conmigo... En vano intent escapar. Como dos tenazas soldndose a su brazo eran las manos de Alex. Como una tromba que la arrastrara, era su voluntad, llevndola hasta el portal solitario que daba sobre la plaza desierta, las pupilas imperiosas y apremiante el gesto. Dnde est el nio? pregunt con viveza. Dnde est la criatura que puse aquella noche maldita en tus manos y en las de Magol? Qu hicieron de l? De pronto, Marfa trat de negar, de querer simular que no recordaba, pero la ira de Kareline empez a aparecer y la vieja tuvo miedo. Con voz temblorosa confes: Te juro que yo slo he seguido a Magol, seor... por m, hubiramos dejado morir al pequeo para evitar los, pero se empe en traerlo aqu... yo le dije que t queras que muriera... T mismo dijiste que era un...! No se atrevi a pronunciar la palabra: bastardo. Tan terribles eran los ojos que se clavaron en los suyos. Dnde est...? insisti Alex. No me importa lo que pensabas ni lo que te dije entonces. Te dar diez mil rublos si puedes devolvrmelo sano y salvo. Marfa qued con la boca abierta por el asombro. Qu dices, seor...? Dars todo ese dinero? S... en el acto en que me entregues al nio. Quieres ver el dinero? Mralo... aqu lo tengo! Puso ante los ojos de la bruja un fajo de billetes. Marfa tembl de codicia y sorpresa. Despus, Alex hundi de nuevo en sus bolsillos el dinero, y la arrastr unos pasos. Anda, vamos... devulveme ese nio enseguida. Llvame donde est Magol! Magol est preso, seor... yo pude escurrirme entre los cosacos con otras mujeres y tengo bien seguro al pequeo. Pero no importa que Magol no est... si lo que quieres es al nio... te lo dar, y me entregars a m el dinero. Bien... tienes razn. Vamos inmediatamente. Dnde est? Junto al ro. En una cueva de los compinches de Magol. Tenemos que ir con cuidado, porque a lo mejor quieren cobrar ellos tambin. Kolia se acerc con el coche, ya que haba salido de la taberna detrs de su amo. Cruzaron a galope por las calles, pasaron frente al palacio de los Obolensky, sin ver siquiera al anciano intendente Canof que cruzaba las verjas en aquel momento y suba con rapidez las escalinatas de mrmol para dar a Lisa la buena nueva que le enviaba Fedor. Pero cuando pasadas dos horas lleg Kumiazine para decir a Lisa que la vieja Marfa haba desaparecido llevndose al nio y que Fedor y Magol la buscaban por todas las tabernas; voces y movimiento fuera de las habitaciones los hicieron correr hasta el vestbulo. Dimitri sostena a su hermana, mientras Federico se pona al lado de Nadia. Alex, con voz de trueno, peda que lo dejaran entrar. Los siervos, alarmados, trataban de oponerse.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Es Alex! murmur Lisa reconocindolo al instante. Fue presurosa hasta la puerta, sintindose de nuevo con fuerzas. Alex, derribando lacayos y porteros, entraba en la morada de los Obolensky. Todos los habitantes de la casa haban acudido por distintas puertas. Tras el Prncipe, llevando en brazos al pequeo, iba Kolia, el mujik humilde, que se apresur, al gesto imperioso de su dueo. Mi hijo! exclam Lisa. S, aqu est tu hijo, mujer dijo Alex con frialdad, casi con desprecio. Dale su hijo a tu ama, Kolia... Kolia se adelant y puso en los brazos temblorosos de Lisa al nio, quien lo oprimi contra su pecho, sollozando, mojando con sus lgrimas los paales mugrientos en que se envolva, dbil, demacrado, tal vez enfermo, acaso con un soplo de vida solamente. Pero Lisa desbordaba sobre l, con ternura infinita, todo su amor de madre, en lgrimas, en sollozos, en besos, que sacudan hasta el fondo el corazn de los presentes. El rostro de Alex haba palidecido hasta ser como de mrmol. Dimitri y Nadia sostenan a Lisa, temiendo verla desplomarse; algunos siervos cayeron de rodillas heridos por la emocin inmensa del momento. Kolia, a los pies de su ama, bes en homenaje silencioso el borde de su falda, mientras Alex, casi sin darse cuenta de lo que haca, se acerc un poco ms a ella. Te promet devolverte a tu hijo, y aqu lo tienes murmur. Lisa reaccion. Levant el rostro altiva, soberbia, en un gesto que Kareline no le vea desde los primeros das de su matrimonio. Su voz son dura, fra, tan despectiva como la que l usara poco antes. S, aqu lo tengo, vivo por un milagro de Dios, solamente. Nuestro hijo... No, dijiste bien: mi hijo! Es mo nada ms. Nada te import de l... Hubieras querido que muriera...! Lisaveta! dijo Alex, derrumbado todo su orgullo; pero ella no lo dej hablar. Con gesto enrgico impuso silencio. No te acerques! No me mires siquiera! Prometiste devolverlo, y lo has hecho, pero porque tu soberbia no poda permitir que no lo hicieras. No lo buscaste por amor, y aunque sigues creyndome culpable, lo trajiste... Ya puedes irte. Qu esperas de m ahora? Qu pretendes? Que te d las gracias o me arroje a tus pies para manifestar mi gratitud? No espero nada, ni siquiera tu arrepentimiento, que sera intil, porque sigo desprecindote replic altanero de nuevo. Lisa se irgui an ms. No tengo nada de qu arrepentirme. T eres el que algn da tendrs que dar cuentas de cuanto has hecho. Sigue desprecindome, no me interesa ya... Yo tambin te odio y te desprecio... y mientras lata mi corazn, recordar lo que hiciste con tu hijo y conmigo... Ahora vete... Todo termin entre nosotros! Kolia murmur, levantndose: Ama...! No soy ya tu ama, Kolia, levntate y sigue a tu amo, el Prncipe! se volvi hacia l, con gesto imperioso, sealando la puerta. Recuerda, Alex, ni mi hijo ni yo queremos nada contigo; ni tu nombre, ni tu poder, ni tus riquezas, ni siquiera tu apellido. Mi hijo, como t dijiste, es slo mo!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Corri escaleras arriba. Haban vuelto a ella las fuerzas, el vigor, el orgullo, todo. Nadia fue detrs. Alex hizo tambin el ademn de seguirla, pero se detuvo bruscamente. Kumiazine le cerraba el paso. Busc a Fedor Lavrezky, sintiendo un ansia feroz, violenta, de matar, de destrozar, de herir, y de pronto su mirada choc con la de Dimitri Kerloff. Respaldan ustedes las palabras de esa mujer que me echa de esta casa? pregunt altanero, olvidando que no estaba en sus dominios. Prncipe... todos respaldamos a Lisa! murmur el joven con altivez tambin. Kumiazine se adelant. Te ruego que me dejes responder a m, Dimitri. El Prncipe desea llevar esto a un terreno personal, del que no estoy dispuesto a huir. Piensa llevar su hazaa hasta asesinarte a ti y a Lavrezky, porque se cree invencible, pero acaso se equivoque. Si quiere vengarse de la humillacin que acaba de sufrir, que por otra parte, ha sido muy merecida, aqu estoy yo, a quien ya ha insultado antes, y que sabr responder en todos los terrenos. Muy bien; mientras la bandera del Zar se alce sobre la ciudad de Kiev, nadie puede cruzar su espada en duelo bajo el signo imperial, pero tiempo habr de que lo hagamos... En efecto Conde, usted, como encubridor, tambin debe darme satisfacciones. Nadie tiene que drselas, pero jams rehus un encuentro, Prncipe. Tambin yo me encontrar con usted, Kareline agreg Dimitri. Perfectamente... Se alej con pasos rpidos, seguido de Kolia, que lloraba en silencio. Lo que haba odo decir a su ama era lo que ms le dola. Trae el coche aqu pidi Alex, y el siervo se apresur a obedecer. l qued solo, erguido frente a la mansin de los Obolensky; ya era noche cerrada, oscura noche sin luna de los primeros das de septiembre, y una rfaga spera de vientos de otoo cruzaban sobre el jardn. Contra toda su voluntad, Alex alz la cabeza para mirar las ventanas, preguntndose: cul corresponder al cuarto de Lisa? La idea de que no volvera a verla, lo hiri en lo ms ntimo. Pero su orgullo se levant dominante, y subi al coche de un salto. Apura los caballos, Kolia orden, quiero estar cuanto antes muy lejos de aqu. Tuvieron que volver a la hospedera para pagar y recoger su equipaje. Al entrar en el cuarto, Alex se detuvo de pronto, desagradablemente sorprendido: Natacha Maslova estaba ah, esperndolo, y al verlo, corri echndose a sus pies, abrazndose a sus rodillas, pidindole entre sollozos perdn, suplicando que le permitiera volver a su lado, que no la arrojara de su casa; despus de todo, era la nica mujer que verdaderamente lo haba querido. No intent cometer un crimen y haba hecho todo por amor, por celos, por desesperacin. Confes que haba querido matar a Lisa, para evitarle a l el dolor de saber la verdad que al fin haba tenido que conocer. Alex, inmvil, la escuchaba: sus labios se crisparon. Alex! gimi Natacha. No comprendes? Quise matarla porque saba que te era infiel, quise hacerlo para que no lo hicieras t! Alex sacudi la cabeza con violencia, como si tratara de alejar una idea que lo angustiaba, que lo obsesionaba, y se dej caer rendido ante la tosca mesa, murmurando vencido: Bien, volveremos esta misma noche a Kareline.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Mientras tanto, Dimitri explicaba a Lisa que el Zar los recibira al da siguiente y que deba firmar un documento, para presentarlo. Por un momento, Lisa pareci dudar. Kumiazine indic, como si la cosa no tuviera importancia. Envi a Canof para que siguiera los pasos de Kareline... acaba de salir para sus tierras, en buena compaa. Va con l Natacha Maslova. Vuelve con ella a sus dominios, y ambos estarn contentos de que pidas la separacin, Lisa. Todos los ojos se clavaron con ansia en el rostro de la joven, quien haba palidecido. Sus prpados palpitaron, ocultan, do las pupilas, espejos del alma demasiado claros. Luego, sus labios parecieron moverse para insinuar una sonrisa, una amarga sonrisa de desprecio. Sin vacilar ya, firm el papel que le presentaba Dimitri. Se levant tranquila, y antes de salir de la habitacin, dijo: Perdonen, nos veremos a la hora de la cena. Voy con mi pequeo. Cuando estuvo lejos y a solas, su cara se contrajo por un momento, silenciosas lgrimas mojaron sus pestaas, pero no las dej caer. Se impuso la obligacin de pensar en que pronto, muy pronto, sera libre, en que haba acabado el mal sueo, y en que el despertar rompera definitivamente los lazos del pasado.

El coche guiado por Kolia, en el que Alex regresaba a sus dominios en la inevitable compaa de Natacha Maslova, dej atrs la carretera de Odesa, enfilando el amplio camino vecinal; lleg poco despus hasta la enorme y seorial casona. Caa lentamente una tarde de septiembre y en todo cuanto alcanzaba la vista haban sido terminadas las faenas de la recoleccin del grano, el acarreo y la trilla; pero en toda aquella belleza, los ojos de su dueo no saban ya regocijarse. Nadie haba al borde del camino, y Alex se alegr de que as fuera; nadie acudi cuando el carruaje cruz bajo el arco del patio para detenerse frente a la entrada principal; nadie asom cuando el Prncipe pis el ancho vestbulo con paso firme: todo era silencio y soledad como en una mansin encantada. Una sensacin de angustia, de vida truncada, invadi el alma de Alex, que atraves la ancha estancia como si lo arrastraran. Natacha, descontenta, lo segua. Qu horrible descuido. Llamar ahora mismo a todo el mundo dijo con tono de mando; es el colmo abandonar la casa as. Aguarda indic Alex, y levant la voz para llamar: Katia! La vieja lleg corriendo, feliz, conmovida. Alex! Mi seor! Has vuelto... deja que bese tus manos. .. No, Katia, ven aqu, a mis brazos, conmigo. Cmo pude pensar que estaba solo en el mundo si te tengo a ti? He sido torpe, he sido ingrato contigo. Siempre lo soy con los que ms amo. La estrech entre sus brazos y Katia llor suavemente, dichosa. Despus, separndose con pena de aquel abrazo, pregunt ansiosa lo que haba pasado. Cumpl con mi propsito respondi Alex sin entusiasmo; recuper el nio y lo puse en las manos de su madre. No temas, que nada hice contra ella; creo que ha sufrido ms que si hubiese muerto... Tampoco mat al otro; esperar a que se alivie para enfrentarnos como caballeros, si es que entonces todava me interesa hacerlo...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Hizo un gesto ambiguo de desprecio, de cansancio. Las manos de Katia acariciaron su frente altiva, sus mejillas plidas y adelgazadas, sus ojos sombros. Alex, hijo de mi alma, tambin t pareces haber sufrido como si volvieras del infierno! murmuro con tristeza infinita. Han debido ser das horribles para ti. Es preciso que reposes, que olvides un poco. Tal vez deberas viajar... De pronto se interrumpi: haba visto a Natacha Maslova, hasta ese momento silenciosa e inmvil bajo el arco del patio, y la mir estremecindose, como si mirase una visin fatdica. Qu significa esto? pregunt en voz baja. Natacha Maslova quiso venir... respondi Alex, indiferente. Se volvi hacia la joven: ve a tus habitaciones y descansa, estars rendida. La mirada de Natacha estaba encendida de la curiosidad ms viva. Iba del rostro marchito de Katia al rostro de Alex, acaso descubriendo por la primera vez el parecido, adivinando a medias, desconcertada sin embargo, mientras en el fondo de su corazn egosta comenzaba a hervir la ira. Tendra que luchar con una nueva enemiga? Pero Alex cort en seco sus reflexiones. Te dije que fueras a tus habitaciones, Natacha orden, t, Katia, ven conmigo. Abandonaron el vestbulo al mismo tiempo, tomando diferentes rumbos. Katia, angustiada, murmur: Hijo, esa mujer... es culpable...! Por qu aceptaste que viniera? Sabes que es despreciable, que slo viene a espiarte; adems, la gente hablar... Qu ms da? replic con fastidio; la otra tambin es culpable y pareca tener todas las virtudes; la bendecan todos los siervos y ya ves: para m slo tuvo amargura y espinas... Ya s que t insistes en que es inocente, pero yo no estoy seguro, y deseo seguir pensando que es culpable. Natacha cuando menos no enmascara sus sentimientos. Haban llegado hasta su cuarto. Katia advirti, cariosa: Har que te preparen el bao, hijo, y te traer yo misma algo de comer y beber... Alex la abraz de nuevo, murmurando el nombre de madre que estremeca hasta las entraas de la sierva. Alex, hijo pidi en voz baja. Quisiera que nadie conociera todava nuestro secreto. Por qu? Eres mi madre, por ti llor tantas veces. Estoy orgulloso de que lo seas. Quiero proclamarlo... No es el momento, hijo. Espera al menos que pase un poco de tiempo, que las cosas se arreglen definitivamente. Nada cambiar, pero quiero obedecerte y darte gusto. Ya hablaremos despus de esto. Lo bes de nuevo y sali silenciosamente, con el alma transida por la pena que no necesitaba traducirse en palabras, la pena que saturaba de veneno el alma del. Prncipe. Sali comprendiendo que l deseaba estar solo, hundirse en su dolor como en un negro mar sin orillas. Casi se tropez con Natacha, que pareca esperarla. Puedo saber cul es tu nuevo empleo en esta casa, Katia? pregunt con voz dura. Hablas al prncipe en una forma extraa... No tengo nada que decir replic la vieja. Voy a ocuparme del bao y de la cena de mi amo... con tu permiso.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Aguarda, quiero saber por qu eres mi enemiga! Por qu eres t enemiga de todo el mundo, pudiera yo preguntar? Creo que te equivocas conmigo, Katia. An soy intendente de Kareline y podra castigar tu insolencia... Hazlo! desafi altiva Katia. Segura ests de tu influencia con el Prncipe; pero yeme bien: no trates de interponerte en mi camino. No trates de hacer nada contra m, porque muy pronto ser yo quien mande en esta casa. Nunca mandars en Kareline, Natacha Maslova! dijo serena, mirndola a los ojos, y un da saldrs de aqu para siempre, peor de lo que antes saliste. Un da muy cercano... Y ahora, djame ir a donde iba. Mi amo me espera. Natacha la vio alejarse, y murmur con ira: Vieja imbcil, ser peor para ti... te lo juro! La noche avanzaba lentamente sobre la silenciosa mansin. Todo pareca dormir en las amplias habitaciones ahora lujosas, pero sombras. Slo un alma insomne, atormentada por mil sentimientos distintos, cruzaba como un fantasma las galeras inmensas. Era Alex. Qu recuerdos buscaba? Qu sombras persegua? En esa hora ntima y reservada, a solas consigo mismo, no disimulaba, no finga. Haba pasado por la alcoba que fuera de Lisa, donde viviera con ella su nica noche de amor y de dolor; haba visto la cuna vaca que todava tena el velo desgarrado por sus propias manos. Despus haba salido hasta el jardn para volver a entrar y detenerse frente a la habitacin que ocupara Fedor Lavrezky. Entr lentamente. Fue hasta el cajn de una pequea cmoda, que dejara cerrado con llave porque all haba arrojado las cartas de amor de Lisa a Fedor. Nada haba ya en el cuarto, del equipaje y de los otros papeles del odiado husped. Todo se haba ido al marcharse l. Abri el cajn y sac las cartas. Le bast ver la letra de Lisa para enloquecer de nuevo de dolor y de rabia. Inocente! dijo con sarcasmo; cmo pude dudar un momento si aqu tengo las pruebas escritas? Haba encendido una lmpara y la luz dorada y tibia baaba los papeles. Amargamente, casi con indiferencia comenz a leer las cartas, menudos pedazos de papel, frgiles, y fuertes, sin embargo, para destrozar una vida. Una carta... otra... otra... Los dedos de Alex tomaban y dejaban aquellas misivas que de pronto se le antojaron extraas. Aquellas cartas en las que crea tener una evidencia, palpar la prueba de un adulterio, no eran ms que ingenuas y tiernas mensajeras de un amor de nia que empieza a ser mujer. vidamente, las reley muchas veces y sus manos temblaron. No puede ser murmur, no puede ser. Estaba entonces loco! Lo estoy ahora? Con violento impulso fue hacia la puerta. No acertaba a dar crdito a su razn, a sus ojos. Madre! llam; luego su voz cambi al escuchar unos pasos: quin anda all? Ilich entr al crculo de luz. Perdn, Prncipe, vengo de curar a Kolia; disimul su mal para seguirlo a usted en Kiev, pero est con una poca de fiebre! Se siente mal? Lo o llamar a su... madre! Doctor Ilich, usted siempre fue partidario de mi esposa exclam casi desesperado. Dgame: por qu la respetaba? Por qu estaba tan seguro de que yo era injusto?

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Ilich comprendi que algo extrao suceda en aquella alma atormentada, y con voz suave respondi: Mi admiracin por la Princesa era espontnea, Prncipe... admiraba su bondad, su nobleza, las virtudes de su alma... Jurara usted ante un tribunal que era inocente! S, lo jurara con la mano puesta sobre el Evangelio afirm. Por qu no habl, doctor? Cundo? Me habra usted permitido hacerlo? Todos estbamos seguros de la inocencia de la Princesa, pero todos debamos callar. Sin embargo, Natacha vio salir de su alcoba a ese hombre... Haba ido a despedirse de ella... Pero veo que trae usted en la mano una carta; acaso es una prueba de que me equivoco? Al contrario... venga. Lea todas estas cartas... en voz alta. Quiero orlas para convencerme de que no estoy loco. Ilich obedeci, un poco sorprendido. Empez a leer. Enero de 1859... Amor mo, te espero como siempre, junto al estanque; no quiero que ests enfadado conmigo: no he permitido que me des un beso al despedirnos ayer, porque ya te dije que no lo permitir nunca. Quiero que todos mis besos, desde el primero hasta el ltimo, sean tuyos, pero cuando, solos al fin, despus de salir de la Iglesia, iniciemos nuestra vida de esposos. Es mi grande ilusin... es el obsequio que quiero hacerte! Verdad que lo comprendes? Precisamente porque pienso que una mujer debe aprender el amor con el hombre que quiere, no dejar jams que beses ms que mis manos... Ilich dej caer el frgil papelito... tom otro, y otro... Todos hablaban ms o menos sobre lo mismo: quejas de Lavrezky por no poder besar ms que los dedos de su novia; disculpas y explicaciones de Lisa, en palabras cariosas, pero siempre firmes. Fechas de 1859; y la ltima, de julio del 60, escrita sin duda dos das antes del incidente en el invernadero, por el cual haban estado Lisa y Alex frente a frente por primera vez. Un ao antes del nacimiento prematuro del mayorazgo. Por un instante, los dos hombres se miraron en silencio. Ilich habl primero: Su hijo, Prncipe, naci a los siete meses, a causa del desdichado accidente que provoc Natacha Maslova... y que por poco cuesta la vida a su esposa. Estas cartas, como se ve claro por el pequeo membrete, fueron escritas en Kerloff... antes de su casamiento... Imposible que la princesa y Fedor Lavrezky lo engaaran... Dio unos pasos, vacilante, se hundi en la cercana butaca apretndose las sienes como si las sintiera estallar; tembl estremecido por un escalofro. Clav la mirada en el mdico y suplic de nuevo. Lea otra vez... se lo ruego... esas cartas hablan del coronel Kerloff... de la antipata que siente Paula Petrovna por Fedor... S, Prncipe, y en todas, Lisaveta Ivanovna pide a Fedor Lavrezky que comprenda sus razones para no permitirle que la bese ms que en las manos: deseaba ir tan pura al matrimonio, como las rosas de las que habla en esta ltima carta, y que crecen sin duda cerca del estanque del palacio de Kerloff...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Crecen... es cierto! Son rosas casi selvticas... blancas... todas blancas, sin la menor mancha... De pronto, cay en las manos de Ilich la carta que escribiera Paula Petrovna, y que era bien distinta de las otras: no tena nada de fresca, ni de ingenua, ni de tierna; era la carta con que la madre quitaba toda esperanza al pretendiente pobre, hablndole del rico, del poderoso, del eminente prncipe Kareline. Cuando Len Ilich termin la lectura de aquella carta, Alex estaba de pie, junto a l, brillantes los ojos altivos, temblando en sus labios la emocin sincera. Lisaveta era inocente! Jams haba sido amante de Fedor Lavrezky! La limpieza, la ingenuidad de un noviazgo casi de adolescentes era lo que delataban aquellas cartas! Ella lo haba gritado, ella haba dicho muchas veces que haba mentido slo por orgullo, y l no crey! Ella haba jurado por su padre, y l todava al entregarle a su hijo, le asegur que la despreciara siempre! Entonces, soy el ms vil y miserable de los hombres! gimi, porque el nio que puse en manos de ese ladrn y de esa pordiosera, era realmente, mi hijo... mi mayorazgo! el hijo de una esposa pura, intachable, a quien yo ofend desde el primer momento! Lisa! Lisa! S, Prncipe afirm casi con dureza Ilich, el hijo de la mejor esposa de la tierra... Una embriaguez de orgullo le subi a los labios, una plenitud de dicha lo estremeci, pero no lleg a desbordarse. Como una mano cruel ahog su alegra la garra helada del remordimiento y del dolor. Pude matar a mi propio hijo... solloz, y la insult tanto, que no podr perdonarme nunca! La llam perdida, maldita! Oh... Dios mo! Sali gritando y pidiendo un caballo; pero Ilich le hizo ver que si pensaba volver a Kiev, sera mejor que fuera en un carruaje. Katia fue a su encuentro, asombrada como todos, y l, al verla, la abraz ansioso. Madre exclam olvidado de su promesa de no llamarla as delante de los dems . Quiero llevarte conmigo, t eres la nica capaz de explicarle a ella todo... de hacer que Lisa comprenda. ..! Y como Katia lo mirara sorprendida, agreg: te lo explicar yo primero a ti, en el camino... iremos en mi mejor carruaje... Pronto, Kolia. .. Volodia... Sacha...! Ella es inocente, madre... piensas que no merezco que me perdone? Tal vez no lo mereces, pero vamos a pedrselo, hijo! exclam Katia sin necesitar ms explicaciones. Cuando ya se preparaban a salir, lleg el teniente del puesto militar. Llevaba un despacho con los sellos del Zar. Alex rasg el sobre mientras Ilich y Katia se miraban en silencio y bajo el arco de la galera, con leve movimiento, se formaban los soldados que haban acompaado al teniente, como para respaldarlo y protegerlo. El rostro de Kareline cambi de expresin, sus pupilas agrandadas por la sorpresa se contrajeron luego conteniendo un impulso de violencia, hasta quedar fro, sereno y altanero. Con leve sonrisa amarga se volvi hacia el teniente, ahora presuntuosamente erguido frente a l. Se siente usted satisfecho de ser mi carcelero coment. Ilich se acerc vivamente a Alex. ste, tranquilo ya, explic al mdico y a Katia que deba presentarse inmediatamente ante el Zar. El teniente agreg que por rdenes expresas del Emperador, deba proporcionarle una escolta hasta Kiev.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Madre se volvi para hablar con Katia, que haba palidecido, llegaremos los dos frente a Lisaveta y sers t la mejor abogada entre su corazn y el mo. Me imagino que esta orden obedece a algn plan de mis enemigos, el conde de Kumiazine, su esposa... Lavrezky y quiz el mismo Dimitri... Yo ir a caballo, con la escolta del teniente y t me seguirs en el carruaje con el doctor Ilich. Volodia quedar al frente de la hacienda. Si Kolia est bien, que l lleve el coche... No pierdan tiempo, te lo ruego. Cuando quedaron solos Katia y el doctor, ste, al alzar la cabeza, qued inmvil y atnito: Natacha bajaba lentamente las escaleras, miraba a todas partes y al fin preguntaba, imperiosa y altanera. Dnde est el amo? Como Katia notara la actitud de Ilich, explic: Vino con Alex, doctor. Lo enga una vez ms... Qu ests diciendo de engaar, vieja vbora? replic furiosa. Mida sus palabras, doctora aconsej Ilich, violento. Dije vieja vbora y dije poco para lo que se merece. Ella y usted son mis enemigos gratuitos. Pero pronto los echar a los dos de aqu. Por lo pronto, usted deber irse; en cuanto a esa sierva insolente... Ilich sonri, burln. La casualidad nos obliga a obedecerla; Katia y yo vamos a Kiev pero por rdenes del amo, a quien el Zar mand llamar. Natacha, asombrada primero, despus alarmada, vio desaparecer a sus dos enemigos, y comprendiendo que no mentan, llam a Aniuka y se enter de que no quedaba en las cuadras ms que el coche pequeo, y de que, si quera dinero, tendra que saltar las cerraduras de los cofres para sacarlo. Cuando interrog a la muchacha sobre el asunto que iban a tratar a Kiev, Ilich y Katia, Aniuka respondi: O decir que iban en busca del ama al palacio de los prncipes Obolensky. Dijeron que t eras la culpable de todo y que el amo podra matarte si te encontraba en Kiev. Mejor no vayas! A ti qu te importa lo que haga, imbcil! atac furiosa. Sali casi corriendo, dispuesta a alcanzar a Alex y no dejarlo escapar.

Alejandro II, Zar de todas las Rusias, recibi a Lisaveta, a Dimitri y a los condes Kumiazine en audiencia privada. Contaba poco ms de treinta y dos aos y era rubio, alto, esbelto, de figura arrogante y ademn seorial. Los cabellos claros descubran ya la amplia frente del pensador, los ojos azules eran serenos y de mirar penetrante; pero en su rostro haba una expresin de simpata para la joven que se acercaba, fijas en l las pupilas suplicantes. Bajo el sencillo traje de pao gris, pareca an ms dulce y frgil la blonda belleza de Lisaveta. La hall tan joven, tan desdichada y tan hermosa! Podis sentaros, princesa Kareline le invit gentilmente. Temo que vuestra salud no ande muy bien. No es necesario, seor. Escuchar vuestro fallo, del que dependen mi vida o mi muerte dijo con calma dolorosa.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Tanto odiis a vuestro marido que morirais si os obligsemos a vivir junto a l? Me refiero a la custodia de mi hijo, Majestad. Pienso que morira de dolor si me lo arrebataran por segunda vez. Vuestros abogados, vuestros amigos y vuestros parientes afirman que el Prncipe no tuvo ninguna razn, ningn motivo para cometer el incalificable atropello que cometi... l me crea culpable, Majestad; pero pienso que nada, ni lo ms terrible, lo autorizaba a hacer eso... De pronto, se descorri el tapiz de una pequea puerta lateral y en ella, entre dos soldados de la guardia imperial, bajo el deslumbrante uniforme de corte en que jams lo viera Lisaveta, estaba Alejandro Kareline. En su rostro haba una grave expresin sombra; sobre su pecho apenas caban las condecoraciones. Los ojos del Zar se volvieron hacia l con poca simpata y lo invit a acercarse. Reconocis a vuestra esposa? A sus amigos y parientes? Aseguran haber sido testigos de vuestros crmenes, Prncipe... As es por desgracia, testigos fueron, Majestad acept. No negis entonces los cargos? Vuestra esposa ha dicho verdad? No considero capaz de mentir a Lisaveta Alexandrovna. Reconocis entonces que ninguna culpa haba en ella? Ninguna culpa, Majestad dijo tristemente, mientras un leve murmullo se levantaba entre los presentes. Alex prosigui: frente a nuestro Zar, frente al mundo entero, quiero afirmarlo: estaba equivocado, mi esposa es inocente de cuanto yo crea... Os ruego que os retiris. Princesa pidi siempre gentil el Zar, mirando a Lisaveta que plida y atnita contemplaba a su vez a Alex. Esperad mi determinacin en la antesala. Os har llamar muy pronto. Salid todos con ella... Casi tuvieron que arrastrarla. Cuando quedaron solos el soberano y Kareline, el primero exclam con voz dura: Sois pues el monstruo que afirma la requisitoria de vuestra esposa... Arrancasteis de su cuna a vuestro mayorazgo recin nacido, para entregarlo a un ladrn de caballos y a una mendiga ebria... As es, seor, a mi propio hijo. No s cmo pude cometer una infamia semejante; estaba loco, tengo que confesarlo. Lisaveta debe mirarme con horror, con espanto, y hasta con asco. Pidi ella mi muerte? Me odia a ese extremo? Ella slo pidi justicia; la justicia de su emperador, que no va a faltarle, os lo aseguro. Lo mir severamente, antes de continuar: Prncipe Alejandro Paulovich Kareline, te quitar esa esposa a quien t mismo reconoces haber ofendido, declarando nulo totalmente el lazo matrimonial que te ata a ella. Desde este momento y por imperial decreto, Lisaveta Ivanovna Kerloff es una extraa para ti. Ningn derecho tienes sobre ella y del mismo modo di claro nulos todos tus derechos legales sobre tu hijo, a quien otorgars sin embargo, en propiedad la parte de tu fortuna que tu esposa seale libremente. Pero... mi hijo...! se atrevi a replicar, con visible angustia. Tu hijo no es tuyo ya. Esa ser mi justicia, ms benvola para ti de lo que debiera ser. Ese nio y esa mujer, en los que se ceb tu crueldad sin lmites, quedan totalmente desligados de ti

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS desde este momento. No podrs ni aun acercarte a ellos, si no lo desean. Y concreto a esto mi justicia porque Lisaveta Ivanovna asent expresamente en su requisitoria, que no peda tu vida. Para m, merecas la muerte, pero tu ltimo rasgo de sinceridad, te ha salvado. Tampoco te condenar a la degradacin y al destierro, porque tu bondadosa esposa me lo ha pedido as; pero estaba dispuesto a hacerlo. Y de qu pueden servirme ya los ttulos, la fortuna, los honores, si lo nico que amo en la tierra se me arrebata? Reportaos y salid, Prncipe orden con violencia el Zar, sealando la puerta, y no tratis de importunar a Lisaveta Ivanovna... no quiere hablaros... Aceptad el castigo; id, a vuestras tierras de Kareline, y no me obliguis a que os conduzcan mis guardias, no quiero escuchar una palabra ms de vuestros labios. Alex, anonadado, tambalendose como un ebrio, sali de all, custodiado, mientras por otra puerta entraba Lisa y sus acompaantes. El Zar le habl con bondad y simpata. La justicia est hecha. Quedas totalmente libre y en facultad de elegir para tu hijo, las tierras de la fortuna de Kareline que desees. Tu hijo slo a ti pertenece, y puedes vivir segn tu deseo y si as te conviniera, contraer nuevo matrimonio. Hoy mismo te ser entregado un pliego firmado por m... Mi voluntad imperial protege tu libertad y tu vida desde este momento. Ve en paz. Lisaveta cay de rodillas, bes la mano que el soberano le ofreci, y la misma mano real la ayud a levantarse con un gesto corts. Cuando se hallaron de nuevo en el palacio de Obolensky, Lisa pareci despertar. Nadia la abraz, feliz, cubriendo su rostro de besos. Escuchaba los comentarios de todos como si hablaran muy lejos. Todo ha salido demasiado bien! murmur Fedor. Ha sido muy hbil en su ltima estratagema. Farsa lo bastante astuta para haber sido urdida por la imaginacin de esa Natacha... De otro modo no se comprende su cambio de actitud, realmente terci Nadia. Kareline, tan violento, tan pagado de su poder, pareca otro hombre. Hubo un momento en que pens que se iba a arrojar a los pies de Lisaveta... la miraba de una manera... No poda hacerlo de otra, Nadia aleg Kumiazine. Gracias a Lisa no qued en la miseria, ni fue desterrado... o algo peor todava: muerto afrentosamente... Lisa sacudi la cabeza, todava turbada. Tampoco ella entenda por qu Alex haba admitido que era inocente, cuando antes no haba querido atender a razonamientos, a gritos de inocencia y juramentos suyos. Pero Federico, al murmurar ella sus dudas, respondi: Est muy claro, querida Lisa. l deba saber que tenamos pruebas y testigos suficientes para desmentirlo si te acusaba. Adems, la presencia odiosa de Natacha Maslova en su casa era ya un cargo contra l. Admitiendo que no haya sido nunca su amante, en cuanto se dio cuenta de que atentaba contra tu vida, debi cerrarle las puertas de Kareline; sin embargo, segua imponindotela. Estaban los testimonios de Marfa y Magol, tambin contra Natacha. Te advierto que hay una orden de prisin contra esa infame... Oh! Lisa solloz, como si de pronto todo fuera claro ante sus ojos y el dolor la volviera a la realidad. Marfa declar y firm que Natacha le pag para que emborrachara a Kolia y murieras junto con tu hijo... prosigui vivamente Kumiazine. Por eso Alex obr tan hbilmente. Detuvo as
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS nuestro golpe, y ahora se volver a sus tierras a vivir tranquilo con su Natacha. l mover toda su influencia para librarla de la condena a galeras, y est bien seguro de que t quedars satisfecha por haberlo odo decir que eres inocente. Qu piensas pedir de su fortuna? Deberas pedirla toda! No! dijo Lisa con firmeza. No me importan ms que mi libertad y la posesin completa de mi hijo. Debes aprovechar la ocasin para arruinarlo, Lisa exclam indignada Nadia. Necesitars los medios para educar a Aliocha, tu hijo... despus de todo es el mayorazgo, el hijo legtimo. Todo lo que le dejes ser para la otra, para Natacha, que seguramente se apresurar a darle un hijo tambin! Por favor... no me digan ms! suplic desfallecida de dolor, Lisa, No me hablen ms de l, no quiero or ni su nombre, ya! Como si lo hubiera llamado en lugar de rechazarlo, escucharon ruido de voces y movimiento. Fedor corri a enterarse y volvi, indignado, a decir que Alex, usando de nuevo su violencia, intentaba entrar a hablar con Lisa, pero que l lo impedira. Lisaveta se irgui. Djenme sola con l... ser la ltima vez que hablemos. Tratar de insultarte de nuevo... acaso de matarte gimi Nadia. No... no le tengo miedo asegur Lisa. Se volvi hacia Fedor para pedir: di que lo dejen entrar, que no se opongan... y vyanse... Frente a la puerta, franqueada de par en par, Alex se detuvo un momento, sorprendido, indeciso, acaso arrepentido de haber usado una vez ms su fuerza y su rabia; tal vez paralizado frente a la realidad soada tantas veces: Lisaveta estaba frente a l, pura, altiva, fra, altanera, como la conociera en sus tierras de Kerloff y la amara locamente, desde el primer momento. Lisa! murmur al fin. En qu puedo servir al prncipe Kareline? pregunt glacial. S que tienes derecho a hablarme as, Lisa... s que merezco todo; todo menos esa orden inhumana del Zar... permteme que hablemos a solas... aqu todo me es hostil. Nada hay ya que tengamos que hablar a solas, Prncipe. Nuestras vidas van ya por caminos diferentes. He aceptado esta entrevista forzada, para que deje usted de molestar a mis amigos y entre a las casas ajenas atropellando todo como es su costumbre. Si quiere decir algo, dgalo aqu, y vyase para nunca ms volver a dirigirme la palabra... Hay un decreto imperial que puedo invocar en todo momento. Lisa Alex, desesperado, se dio cuenta de que detrs de todas las puertas haba alguien, escuchando, al acecho, dispuesto a defender a Lisa de un ataque que no pretenda llevar a efecto. Si yo pudiera decirte lo que siento... lo que he sentido... Un poco tarde para hablar de sentimientos; qu podra decir yo de lo que sent al verme calumniada, separada brutalmente de mi hijo e insultada por culpa de una mujerzuela? Exaltada, grit casi. Ten al menos el pudor de no defenderla en mi presencia; tram mi asesinato y t volviste, sin embargo, a abrirle las puertas de tu casa. Reaccion con rapidez y la frialdad volvi a sus palabras y a sus gestos. Pero, qu me importa al fin y al cabo lo que pase? Hemos terminado; somos dos extraos, la justicia de nuestro Zar me ha librado de ti para siempre!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pero... y mi hijo? Tu hijo! Muri de hambre y de sed en manos de los vagabundos a quienes lo regalaste! Si me lo devolviste fue por probar una vez ms que eras el ms fuerte... Y ni siquiera me lo diste t mismo, sino que fue tu siervo quien me lo entreg, como un guiapo inmundo al que no quisiste tocar con tus manos de prncipe... Ahora, si sientes algo, sufre, enloquece, como sufr y enloquec yo, sin que t te compadecieras; al contrario, recuerdo que me dijiste que as deba sufrir y llorar... A qu vienes ahora, entonces? Te crea culpable, Lisa! aleg. Yo te s culpable, Alex...! Acepta que hablemos... una sola vez, a solas, te lo ruego. Nunca... Una sola cosa tenemos que tratar todava: la parte de tu hacienda que debo tomar para mi hijo. Mereceras que tomara venganza siguiendo tu ejemplo, y que no te dejara, para dar a Natacha, ni un pedazo de tierra; pero encuentro un deleite humillndote con mi generosidad, demostrndote que no me interesa tu fortuna, esa fortuna maldita con la que creste comprarme y doblegarme. Conservars tu dinero, ni siquiera para mi hijo lo quiero. Prefiero que sea pobre, a verlo convertido en lo que t eres: un odioso tirano sin conciencia! Lisa, perdname... Cay de rodillas, superior en su dolor y en su angustia, indiferente a todo lo que no era aquella mujer que retroceda para no tocarlo, como si temiera verse vencida al hacerlo Es por dems, Alex... levntate. Ahorremos palabras. Lo nico que quiero para mi hijo son las tierras que fueron de mi padre: Kerloff... mi vieja casa, el patrimonio de los mos, el nico sitio que no ha manchado tu violencia y donde viv mis mejores aos. Todo lo dems te pertenece y lo desprecio tanto como a ti... Y yeme bien por ltima vez: no quiero volver a verte, ni vivo, ni muerto! Y sin esperar una nueva rplica de Alex, se alej con rapidez. Kareline sali, vencido, para arrojarse en los brazos de Katia, que lo esperaba en el coche. Lo abraz con emocin dolorosa y profunda, adivinando lo que haba sucedido. Junto a ella, Len Ilich, comprensivo y humano, permaneca callado, adivinando tambin. Todo ha terminado! dijo al fin Alex, levantando el rostro. Se ha roto para siempre el lazo que nos ataba... Por decreto imperial se anul nuestro matrimonio... Y cont cuanto pasara poco antes. Pero! Y ella? insinu Katia. Piensas que la voluntad del Zar me habra detenido si ella hubiera querido perdonarme? No... No me perdonar jams! Ha sabido ser como he sido siempre yo mismo: implacable! Debo llegar yo hasta ella, hijo suplic Katia, llorosa; me escuchar, estoy cierta. No... Es intil todo. La perd cuando ya estaba a un paso de tenerla para siempre entre mis brazos; la perd por mi estpida violencia, por la duda que me convirti en un monstruo... por no saber reflexionar, esperar... por dejarme llevar de un primer impulso feroz. Tengo en la sangre mucho ms del demonio de los Kareline, que de la dulzura de la sierva buena... Malo es que un hombre tenga tanto poder sobre otros, madre, porque ciega y torpe es la justicia de los tiranos. Katia lanz un suspiro doloroso. A dnde debemos ir, seor? interrog Ilich.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS A Kareline... Aqu no hay nada que hacer ya. Cuando el coche arranc, Lisa se acerc a la ventana. Desgraciadamente, slo pudo ver un instante, la falda de una mujer, una falda de campesina ukraniana que tena los colores de la casa Kareline: blanco y azul; la falda estaba muy cerca de las piernas de Alex y la mano del Prncipe se apoyaba sobre la de la mujer. Nadia, que estaba a su lado, la sinti estremecerse y sollozar. Va con Natacha Maslova! murmur con dolorosa indignacin. Vino a rogarme... a fingir... a querer someterme de nuevo a su despotismo y a su violencia, y afuera, en la misma puerta, lo esperaba ella... esa maldita! Oh, es demasiado... y estuve a punto de conmoverme... de tender mi mano y decir que perdonaba! Se desplom como si no pudiera ms, y largo rato permaneci inmvil, hundido el rostro entre las manos. Ya no lloraba ni sollozaba. Era la agona de su corazn a pesar de todo enamorado; era una amargura tan grande y tan profunda que la senta pesar sobre su pecho, como una losa de plomo; y mezclada a ella, una ira sorda penetraba en su alma, como si la petrificara para siempre. El llanto de su hijo la sobresalt, volvindola a la realidad. Nadia suplic, ni t ni nadie vuelvan a mencionar a Alex, jams... te lo ruego... Fedor y Kumiazine beban juntos, en un pequeo saloncito. El Conde pensaba en que deban emprender el regreso a San Petesburgo. Fedor comprenda que era intil seguir all. Tendra que esperar algn tiempo para dirigirse a Lisa, pedirle que fuera su esposa. Tendra que esperar a que reaccionara, y se diera cuenta de que la vida tena que seguir su curso. El dolor no poda dominarla siempre. Y estaba dispuesto a esperar todo lo que fuera preciso. Dimitri, adems, les haba dicho que el Emperador emprenda su viaje al da siguiente, y que los invitaba a formar parte del cortejo. Pero suponiendo que Lisa no deseara ir entre fiestas y reuniones, se acord, salvo el consentimiento de la joven, que Fedor y Dimitri acompaaran al Emperador, y que los condes y ella hicieran el viaje por su lado. Poco ms tarde, Dimitri y Lisa hablaban. El joven teniente explic a su hermana que Natacha Maslova haba sido detenida; haba cado en su propia trampa, llegando a Kiev buscando al prncipe Kareline. Entonces, quin iba con Alex en el coche? pregunt ansiosa Lisa. No lo s; los soldados me dijeron que era una anciana, y que los acompaaba un hombre delgado y plido...! Katia y el doctor Ilich! exclam Lisa, como aliviada de un peso enorme. Mir a Dimitri, antes de proseguir: hermano... qu harn a Natacha Maslova? Puedes imaginarlo: presidio, destierro, la ley no suele ser benvola con mujeres de su calaa. Correr la misma suerte que Marfa... Podra ayudarla el que yo retirase mi acusacin? Desde luego. Quiero que los tres sean puestos en libertad, Dimitri: Marfa, Natacha y Magol. Marfa, despus de cobrar tantos miles de rublos, fue detenida por la polica... Magol, por engaar a Fedor, fue llevado de nuevo a prisin... ahora ha tocado el turno a Natacha... pero yo no tengo nada contra los vagabundos; por ambicin o por lo que sea, cuidaron a mi hijo y no lo dejaron morir. Y a Natacha... quiz sea mi soberbia la que quiere humillarla dndole la vida y la libertad... Tu generosidad es excesiva, Lisa...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Pero, no comprendes? Quiero desligarme del pasado, limpiarlo de sombras y recuerdos. El proceso de esa mujer nos detendra en Kiev, nos obligara a prestar declaracin, a defendernos, a acusarla. Tendra que verme de nuevo delante de Alex... y slo anso volver a nuestra casa de Kerloff, a hundirme en su paz y en sus habitaciones acogedoras. Tienes razn... Yo deseo que olvides; que pienses que todo fue un mal sueo... Y si ms adelante, puedes or lo que Fedor quiere decirte... yo me sentir libre ya completamente de remordimientos. No lo amo ya, Dimitri... Te confes en nuestra anterior charla que llegu a adorar a Kareline... no debes tener remordimientos. Ninguna culpa has tenido en mi desgracia... Ahora no me hables de l; ocpate de retirar esa acusacin, y de disponer el viaje cuanto antes. Quiero estar lo ms lejos posible de Ukrania. Aydame a lograrlo! Sali sin dar a Dimitri tiempo de contestar, como si huyera de la figura familiar que apareci por la puerta del lado contrario. Fedor fue hasta Dimitri. Fue a encerrarse otra vez en su alcoba, con su hijo... a llorar, a pensar en ese maldito Prncipe murmur desconsolado Lavrezky. S... debes comprender, Fedor, que no es fcil romper con un pasado en un momento... Pudo romper el nuestro, en unas semanas... Pero era distinto. Reconcelo! Ahora se trata de toda su vida... Suspir, levantndose. Bien, me voy, me ha recomendado que retire su acusacin contra la doctora Chejof y Mara; naturalmente, tambin contra Magol. Pero... es posible? pregunt asombrado Fedor. Tiene razn. No quiere soportar un proceso. Te aconsejo prudencia y discrecin. Deja que el tiempo pase. Yo te prometo que le hablar de ti, en cuanto vea que es oportuno. Tengo temor, Dimitri confes Lavrezky. Pienso que Kareline no est tan vencido como creemos. Puede ser. Siempre hace lo que menos puede esperarse de l. A veces pienso que nunca dej de querer a Lisa, y que su arrepentimiento fue sincero... Me hars el favor de no decir a Lisa una cosa semejante? No, Fedor, no dir nada. No volver a forzarla jams... Slo quiero que Dios le d la paz, ya que no tiene la felicidad.

Que la paz sea con usted, prncipe Kareline. Adelante, Pope... adelante invit Alex. Acaban de darme el aviso de que quera verme... Tuvo buen viaje? Una amarga sonrisa fue la respuesta de Alex. Estaban en el amplio comedor de la gran casa seorial de Kareline; donde un ao antes se reuniera a todos los siervos para celebrar aquellas bodas de odio, rotas al fin por el decreto del Zar. Hacia los lados, llamados por su amo, se fueron agrupando los siervos ms antiguos, altos y recios mujiks de rostros curtidos y largas barbas, mujerucas envejecidas en la dura labor sobre la tierra, jvenes mozalbetes que miraban al amo desconfiados y atentos, muchachas que cubran la cabeza con el pauelo de colorines tpicos de
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS las gentes de Ukrania. Silenciosamente iban llegando y tomaban puesto. Los que no caban en el comedor quedaban en el vestbulo, sorprendidos, atentos, acaso asustados. Sobre la mesa haba pluma y papel. Volodia, el viejo intendente, pareca dispuesto a hacer las veces de secretario. Tambin estaban all, el teniente y el sargento del puesto militar. Sintese, Pope invit Alex, la tarea es larga. No quiero perder tiempo. Son muchos a los que tengo que atender antes de salir para Nikolay. Atender? repiti atnito el anciano Pope. Cada uno necesita una descripcin detallada de su persona, de su nombre, de sus condiciones. Parecen un rebao, pero cada oveja humana es distinta de las dems. No comprendo, Prncipe... Usted s comprende, verdad, doctor Ilich? pregunt Alex. Creo adivinarlo, pero le confieso que estoy sorprendido y confundido. Voy a dar libertad a todos mis siervos! exclam el Prncipe con voz fuerte, para que fuera escuchada hasta por los que estaban en el vestbulo. Un murmullo de asombro se levant, para apagarse casi en el acto. A todos mis siervos continu Alex, con excepcin de los servidores de la hacienda de Kerloff, sobre los que no tengo derecho de ahora en adelante. Todos van a ser liberados. Me parece increble! murmur el Pope. Supongo que no va usted a protestar, padre continu Alex. Desde luego que no, Prncipe. Las palabras de Jesucristo fueron dichas para todos los hombres. No hay ningn mandamiento que nos autorice para someter a nuestros hermanos a la esclavitud; pero me gustara hablarle a solas... S lo que va a decirme, pero no se asuste. No los dejar libres y miserables, para que mueran de hambre. Les dar a cada uno su parte de tierra y su libertad, al mismo tiempo. Por eso lo llam. Usted, el doctor Ilich, y los intendentes ms antiguos sern los encargados de la distribucin de esas tierras. Esta casa, con los jardines y los prados que la rodean, con cuanto contiene, es mi regalo para Katia. Tendr tambin una renta para sostenerla; dotar a la escuela y al hospital. Todo ser distribuido. Su resolucin es irse para siempre de Ukrania, Prncipe? pregunt Ilich, amable. S... y no quiero ya la carga de la riqueza... ni del poder. Bruscamente, volvi la espalda al mdico y al Pope y cruz el vestbulo, alejndose hacia el arco del patio, mientras los siervos le abran paso, aturdidos, desorientados, sin acabar de comprender lo que significaban las palabras que haban escuchado. Los ms lejanos preguntaban a los ms prximos, los prximos discutan entre s aquellas palabras increbles. Las cabezas se agitaban como un mar en plena borrasca. El Pope y el mdico fueron detrs de Alex. Ilich trat de convencer a Alex de que no dejara la direccin de los trabajos de la tierra de Kareline, pero el Prncipe neg enrgicamente con la cabeza. Largo fue el viaje de Kiev hasta aqu, doctor dijo, recuerde que lo hice en silencio... porque vena pensando. Fue bastante largo para que el corazn de un hombre bajara hasta el fondo de su propio infierno y asomara luego, al ver brillar a su lado las canas de su madre... Alex! exclam Katia, quien tambin se haba acercado. Ven ac...! pidi el Prncipe.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS La vieja obedeci. l puso sobre su cabeza su mano pesada, que, sin embargo, en ese momento, tuvo la ligereza de una caricia. Madre... s, por ti ha sido... Cuando sal de aquella casa, me senta como un tigre, deseaba matar y destruir, hacer cenizas la riqueza que la mujer que adoro me haba echado en cara en forma tan dura. Riqueza que empec a despreciar tambin yo... Pero estabas t, madre, y tus lgrimas parecan decirme: "mereces tu castigo, fuiste implacable, inhumano... ciego de soberbia castigaste sin dejar que hablara tu corazn... arrancaste a un nio de su cuna, a tu propio hijo, y perseguiste a un hombre queriendo matarlo... y por una traicin que no exista. Por fortuna, no te convertiste en asesino, y no te convertiste, por esa mujer que calumniabas, y que valientemente se puso frente a ti..." hijo una pausa. Nadie habl, esperando que terminara . Y entonces, decid no volver a mandar, ni a someter, ni a imponerme... Que cada uno sea dueo de su destino, que tenga en sus manos la felicidad o la desgracia... No quiero ni el deber ni el derecho de guiar otras almas cuando la ma se hunde en la oscuridad. Hijo...! solloz Katia. Aydenme, la tarea es larga... Hablen a mis siervos, repartan con equidad, as como reparten la salud del cuerpo y del alma... encaminen ustedes el rebao... yo ya no podra hacerlo. Y t, madre, llora... deja correr las lgrimas que tantos aos tuviste que ocultar... Se alej, y el Pope detuvo a Katia que se dispona a seguirlo. Djalo, necesita soledad; acaso tambin quiere llorar, y no lo hara frente a nosotros... Doctor, vamos a complacerlo usted y yo... Cree usted que la Princesa ser implacable? S, lo ha sido; lo escuch y no lo perdon. Hiere con el arma que la hirieron. No le doy razn, pero no puedo culparla... sufri mucho. Debieron dejarme hablarle intervino triste Katia, a m me hubiera escuchado y perdonado. Yo hubiera encontrado el camino de su piedad... Dios le devolver la paz a su alma, Katia... asegur el Pope.

Dimitri entr a la mansin de los Obolensky, donde lo esperaban con ansia todos. Kumiazine y Nadia ya con las maletas preparadas. Era una tarde encapotada y gris, y se haba encendido la chimenea. El joven manifest que de acuerdo con los deseos de su hermana, todo haba quedado arreglado: en libertad Natacha, Marfa y Magol. Nadia, que escuch atentamente las explicaciones que diera Dimitri, coment molesta. No debi Lisa hacer eso... dejar en libertad a Natacha para que vuelva al lado de Alex! Es mejor as, Nadia aprob Kumiazine Lisa no dejar rencores ni se llevar remordimientos. Creen que esa vbora sabr agradecerlo? Peor para ella, y peor para Alex si vuelve a recibirla... Lisa ha aceptado ir con nosotros, Dimitri expuso Nadia, mientras, t te encargars de las reparaciones que haya que hacer en Kerloff... S, est bastante deteriorado; pero ser cuestin de dos meses, yo vivir con Lisa la mayor parte del ao. Ahora ir directamente a San Petesburgo para gestionar mi traslado al regimiento que mand mi padre; podra as educar a mi sobrino y ocuparme de sus intereses.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Sabe ya tu madre todo esto? pregunt Fedor. No... ir a verla. Lisa me encarg que lo hiciera... supongo que le molestar saber que mi hermana no se qued con toda la fortuna de Kareline, pudiendo hacerlo... pero se resignar. Fedor sali, llamado por un siervo. Alguien lo esperaba en el saln. Dimitri murmur, cuando el joven estuvo lejos. No saben cunto hubiera deseado poder hablar a Kareline, no como enemigo, sino como hermano... Pero imposible hacerlo, estando los nimos como estaban... me gustara taito convencerlo de su error... De su error, est convencido, Dimitri! coment Federico. Quiz... suspir. En fin, si yo pudiera remediar el mal que hice, si yo pudiera acercar de nuevo esos dos corazones que a pesar de todo se aman... No s, no s... de cualquier modo, he de intentarlo...! l la amaba tanto! Creo que todava la ama! Dimitri qued silencioso, pensando que en cuanto quedara solo, emprendera un viaje para buscar a Kareline. Senta imperiosa necesidad de hablarle; lejos estaba de suponer lo que suceda en las tierras del Prncipe. El teniente entregaba ya las cartas de liberacin a los siervos. Aniuka y Volodia las aceptaron llorando; pero Katia la rechaz, junto con la donacin de la casa y las tierras vecinas. Yo no quiero nada, no necesito nada... sierva nac de tu casa, sierva quiero vivir y morir a tu lado, hijo de mi alma! Alex la abraz estrechamente. Kolia tampoco acept la liberacin. Para m tambin han escrito en vano. Siervo soy hasta que muera, de mi Prncipe, fiel como sus perros... Se volvi hacia Kareline, y continu: Djame seguir a tu lado, padrecito. Djame servirte hasta el final de mis das si no te estorbo demasiado... alguien tiene que guiar tu coche y preparar tu caballo, djame...! Est bien... acept Alex oyendo que otros muchos de los siervos se empeaban en seguir sindolo. Vendrn conmigo los que libremente lo quieran. Slo de hombres libres quiero rodearme. Guarden pues sus papeles de liberados; pueden aguardarme en el patio... antes de medioda saldremos para Nikolay. Tambin en Nikolay los siervos fueron liberados. En rodar incansable, el coche de viaje que llevaban a Alex y a su madre y las troikas que lo seguan con sus servidores ms fieles, a los que iban sumndose algunos en cada propiedad, cruzaron las tierras de Ukrania, llevando cartas de manumisin. Adelantndose a Alejandro II que meses ms tarde dio la libertad a todos los siervos de Rusia, Alex marchaba, liquidando su hacienda cuantiosa, dejando tras de s una estela de sorpresa y bendiciones, siendo cada da menos rico, hasta que tras el largusimo viaje, divis una maana las torres de Kiev reflejndose en las aguas del Dniper. Es ste el trmino de su viaje, Prncipe? pregunt Ilich. No... mis propiedades en Ukrania han sido liquidadas y usted est otra vez en su ciudad natal. En cierto modo, tambin a usted le devuelvo la libertad... gracias por cuanto me ha ayudado.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Muy a tiempo dio usted fin a su viaje. Pronto los caminos no podrn transitarse. Aunque tarde, ya tenemos aqu al invierno. Como plumas levsimas, los copos de nieve caan sobre la ciudad volvindola blanca, bajo la mirada lenta y dolorosa de Alex. Saltando del pescante, Kolia se aproxim. Entramos a la ciudad, padrecito? pregunt. Si dejamos que siga la nevada, el coche no podr rodar... S, entremos, di a todos que vayan hacia la hospedera que est junto al puente. Descansaremos unos das antes de seguir nuestro viaje; en cuanto a usted, doctor... Me permite acompaarlo hasta la hospedera? cort, afectuoso. Si es su deseo, vamos... Cruzaron bajo los viejos arcos, pisando la nieve blanda, y Alex se adelant unos pasos para detenerse de repente, con profundo gesto de sorpresa y desagrado. Natacha Maslova! exclam. Haba surgido como por arte de magia y haba ido hasta l. Saba sin duda que se jugaba la propia vida en aquel instante, pero la desesperacin y la audacia se juntaban para sostenerla. Estaban solos, nicamente el doctor Ilich, que haba seguido de cerca al Prncipe, la vio, y sostuvo a Katia, para obligarla a retroceder. Hasta cundo he de encontrarte en mi camino? interrog conteniendo su violencia. No quieres verme ni orme! Llevo das eternos aguardndote! Se acerc unos pasos ms, echando atrs el manto que cubra su cabeza, mostrando a Alex su rostro, plido, demacrado, sus ropas gastadas, todo su triste aspecto de miseria, dolor y derrota. Alex, s que me odias! murmur. Por qu sales entonces a mi encuentro? No comprendes que puedes ser t la que pague por todos? Ya he pagado. Ya he sufrido...! Hasta la peor de las humillaciones: la de estar libre porque ella quiso que me pusieran en libertad! Qu dices? interrog Alex, sorprendido. No lo sabas, eh? Nada hiciste por m, entonces... No te ha importado que me acusen, que me encarcelen... me hubieras dejado arrastrar a presidio sin tratar de salvarme... Nada saba, Natacha, pero para ti era mejor que te olvidara. Tuve la evidencia de que Lisa era inocente, y conoc toda tu maldad... Sigue tu camino, bueno o malo, pero no vuelvas a mirarme, jams... Nada tengo que ofrecerte, puesto que he liberado a mis siervos y repartido mis tierras entre ellos. Eh? Pero... te has vuelto loco? Su altanera tuvo un ltimo destello al ver que Katia se adelantaba. Y a esa...? No la has liberado? Y el doctor Ilich...? Katia es mi madre, Natacha... basta ya de insultos y altaneras... y el doctor jams fue mi siervo... Tu madre? repiti aplastada de nuevo. Como lo oyes... y todos los que me siguen, lo hacen por su voluntad... Ya ves lo que lograste con tus intrigas... Ahora vete...

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Se alej resuelto y Natacha qued un momento inmvil, desorientada, tal vez dudando, acaso luchando contra s misma, sintiendo por la primera vez que una pualada de remordimiento penetraba en su alma. Durante largo rato vacil; luego, echando de nuevo el oscuro manto sobre su rostro, cruz los arcos y se perdi bajo la nieve que caa ms espesa a cada instante, cubriendo la ciudad. Ms tarde, Alex llam a Ilich para despedirse. Maana sigo mi viaje inform; por fortuna no importa el estado de los caminos, ya que hay tren hasta el lugar donde me propongo llegar. Puedo saber qu lugar es se? No es un secreto, verdad? No, para usted no. Amo demasiado mi tierra de Rusia, usted tambin lo sabe, no crea que pienso expatriarme. Hay un pedazo que considero totalmente mo; all voy. Menos mal que reserv algo para s, Prncipe. Nada de lo que fue la herencia de mi padre, doctor. Son tierras que compr con dinero ganado por m mismo... no son como los campos de Ukrania, pero los amigos que se empean en seguirme, podrn trabajarlas y todos viviremos de ellas... Quiere usted aludir a las fincas de las orillas del lago Ladoga? Precisamente. Son las que lindan con Kerloff... replic asombrado Ilich. En efecto. Un apartado rincn por el que nadie pasa. Me sentir all cerca de Lisa, y de mi hijo... Adems, supongo que ella no ir a vivir a Kerloff; escrib a mi abogado dando las rdenes necesarias, y mis propiedades urbanas, as como el palacio Kareline en San Petesburgo, pasan tambin a poder de mi hijo y de la que fue mi esposa. Aunque no las quiera, tendr que aceptarlas. He mandado que se le entreguen en legado testamentario... Pero usted no ha muerto protest el mdico. El prncipe Kareline s ha muerto, doctor. El mujik Alejandro puede vivir donde le plazca; nadie lo descubrir, ni ir a buscarlo... He callado sobre este asunto porque quiero que as sea realmente. Slo usted sabe esto. Le agradezco esta prueba de confianza. Pero, si ella fuera a Kerloff, prncipe? No me ver; las casas quedan lejos... Nos separarn leguas de tierra. No me acercar jams a ella; respetar su voluntad y la del Zar. Sonri con sonrisa amarga. Con gesto fraternal el mdico oprimi con vigor la mano por primera vez insegura. Por extrao que parezca, quisiera protestar contra su resolucin, y al mismo tiempo, la encuentro acertada. Tomamos una copa de vodka? No, doctor... si aquella noche inolvidable yo no hubiera estado lamentablemente borracho, no habra podido despus dudar. Hubiera sabido que yo era el nico hombre de su vida, y no la habra calumniado. Comprendo! Adis entonces, doctor, y buena suerte. Acaso no volvamos a vernos ms... de todos modos, ya sabe dnde estoy!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS

Se haba decidido que Lisa permaneciera con los Kumiazine, mientras se hacan reparaciones indispensables en Kerloff; pero a ltima hora la ex-princesa resolvi volver a su casa y tuvieron que ceder sus amigos. Nadia, no debes enfadarte suplic cariosa, tena tantos deseos de encontrarme entre estas paredes, bajo este viejo techo; tal anhelo de estar de nuevo en mi vieja casa... Pues ya ests en ella dijo Fedor acercndose a Lisa. Yo tambin miro estas paredes y el viejo jardn, donde viven todos nuestros comunes recuerdos con todo mi amor; pero no apruebo la idea de que te encierres como si hubieras tomado los hbitos. Hubiera sido natural que nos quedramos unos das en San Petesburgo, como quera tu madre. Siempre me gust el campo, ahora ms que nunca. Pero en invierno no es agradable, querida replic Nadia. Ya llegar la primavera. Kumiazine y su esposa se alejaron discretamente para dejar solos a Fedor y a Lisa. l se acerc an ms a la joven. Hace fro... murmur ella; pero Boris se encargar de prender fuego en esta chimenea... es mi favorita. Ahora se ocupan de calentar el cuarto del nio; has olvidado que aqu no llega la primavera tan pronto como en Ukrania... Dio algunos pasos, sin rumbo, por la estancia, buscando la manera de hablar de lo que tanto le interesaba. Al fin se detuvo frente a Lisa . Dimitri vendr para vivir a tu lado hasta dentro de dos meses... no s qu viaje misterioso pensaba hacer antes de radicarse aqu... Yo voy a liquidar el asunto de mis tierras en Ukrania, y despus... si t me aceptas... ya sabes que ser un padre para tu hijo. Por favor... empez ella, temerosa de que volviera a hablar de amor. No temas, no es una pregunta la que te hago, sino una afirmacin. Quiero que sepas que tu hijo tendr un padre en cuanto t lo desees. Perdname que te responda, aunque no se trate de una pregunta, Fedor; mi hijo tuvo un padre, que es para l como si hubiese muerto. No podr darle otro. Yo te agradezco infinito tu devocin y tu amor, pero convncete de que slo podr recibirte como amigo... Fedor tuvo que aceptar los hechos, cuando menos por el momento, y sali de all en compaa de sus parientes. l s permanecera, todo el invierno, en el palacio de los Kumiazine. Dimitri lleg tres meses despus. No dijo ni a su hermana, ni a sus amigos, a dnde haba ido; y slo a instancias de Federico, y nicamente a l, le confi que haba averiguado en San Petesburgo, que Kareline haba renunciado a su ttulo en favor de su hijo Aliocha, dejndole el palacio y sus riquezas urbanas, que eran muchas, en forma tal que Lisaveta no poda rechazarlas. Kumiazine comprendi que Dimitri haba ido a buscar a Alex para hablar con l, pero que sin duda, no lo haba encontrado. Sin embargo, no pregunt nada. Para Lisa fue una alegra muy grande ver a Dimitri. Paula se haba negado a volver a Kerloff y su hija no insisti tampoco en que lo hiciera. Estaba muy bien instalada en sus antiguas habitaciones; sus viejos servidores la acompaaban y su hijo estaba ya como cualquier nio normal. Nadia iba a visitar a Lisa casi todos los das y con frecuencia se reunan a la hora del t. La vida pareca haber

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS tomado su ritmo, quieto, tranquilo, mientras los recuerdos se adormecan y los dolores se velaban detrs de sonrisas. Lisa se enter tambin, por el mismo abogado de San Petesburgo, de que su hijo, al cumplir la mayora de edad, sera el prncipe Kareline, y que las rentas de las propiedades de Alex se acumularan hasta entonces. De pronto, Lisa no comprendi aquel gesto de Kareline. Saba que l no se consideraba padre de Aliocha. En eso te equivocas, te engaas, Lisa asegur Dimitri. Cmo? Si hubieras ledo como yo, la carta que envi a su abogado... Sabe que Aliocha es su hijo. Adems, no porque te interese, sino porque es bueno que lo sepas, dio libertad a todos sus siervos en Ukrania, y nadie sabe dnde se ha ido a vivir, con sus incondicionales... Acaso tambin entre esos incondicionales est Natacha Maslova! dijo Lisa con amargura. No, no! protest vivamente Dimitri, y como Lisa lo mirara con sorpresa, agreg : Natacha est en Kiev, de maestra en una escuela... Cmo es que sabes todo eso, Dimitri? pregunt ella con asombro y desconfianza. Quise enterarme de cmo haban quedado establecidos nuestros personajes, hermanita; por tu seguridad y mi tranquilidad. Gracias, Dimitri. Y cuando veas a Fedor, hazle comprender que no quiero amor, ni matrimonio, ni nada de eso. Necesito encontrar de nuevo mi pobre alma... encontrarme a m misma. As se lo dije, Lisa. Convino conmigo en que en un ao no volver por aqu; ese tiempo lo ocupar en vender Orlof, definir sus asuntos financieros; despus volver para preguntarte si quieres casarte con l... Tiene muchas esperanzas de que viviendo aqu, donde lo amaste, tus ilusiones de adolescente vuelvan a florecer... Lisa lloraba suavemente. Dimitri fue hasta ella y acarici su cabeza, con ternura. Por qu lloras? Porque no tengo otro consuelo, hermano; porque es el nico que me queda ya. Entre el hombre a quien deseo amar sin lograrlo y el que no deseo amar... entre el torbellino que a veces me arrastra queriendo olvidar, borrar, arrancar de mis entraas un recuerdo que tengo clavado en el corazn, me siento perdida y desdichada. Mi pobre Lisa...! No lo digas a nadie, pero tena que confesrtelo. l parece tan arrepentido... Lo viste? Lisa levant rpidamente la cabeza. Dimitri se mordi los labios y contest con tranquilidad. Ya te dije que slo le su carta. Estaba fechada en Nikolay. Nadie sabe dnde se encuentra actualmente. Lisa se puso muy plida, sus ojos se humedecieron de nuevo; pero permaneci muda, con los labios apretados, no queriendo decir todo lo que haba dentro de su corazn atormentado. El prncipe Kareline ha muerto dijo lentamente, con tanto dolor que Dimitri la mir a los ojos, queriendo adivinar su pensamiento; pero el mujik Alejandro vive, y puede hasta casarse con Natacha.
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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Hermana...! protest Dimitri, ya te expliqu... S, pero bien puede ir l a buscarla, cuando quiera. Dichoso, todo lo hace con decisin y frialdad... dichoso l! No creo que sea dichoso asegur el joven. Yo s lo creo. Es bastante fuerte para pasar por encima de todo, y esa es la fuerza que yo necesito tambin, y la encontrar. Tengo que encontrarla... Quiz lo mejor sea que dentro de un ao me case con Fedor. Basta de lgrimas, y de recuerdos intiles! Y pas el invierno, pas la primavera y el verano y otra vez el otoo volvi a dorar las hojas de los rboles, poniendo blanda alfombra sobre el largo sendero de tilos que cruzaba el viejo parque de Kerloff, bordeando el lago artificial y perdindose despus en la espesa arboleda que separaba las tierras de labranza de aquellas otras un tanto misteriosas y oscuras, donde casi tres aos antes Alex Kareline instalara los enormes invernaderos y las parcelas de cultivos experimentales. Bajo la pincelada suave del otoo, el viejo Kerloff pareca transformado: estaba ya pintado, remozado, trabajado cuidadosamente hasta el ltimo palmo de los terrenos que lo rodeaban. Slo el jardn conservaba su aspecto un tanto selvtico, libre y frondoso, porque as agradaba a Lisaveta, y por una de aquellas veredas del jardn regresaba esa tarde, con su paso gil y elstico, vestida con un sencillo traje oscuro, un velillo sobre sus cabellos claros. A su lado, tan juvenil y linda como antes, iba Nadia. Podamos habernos ahorrado esta caminata tomando mi coche en la carretera exclam la esposa de Kumiazine. Un poco de ejercicio es bueno, Nadia. Pronto vendrn los das en que habr que encerrarse. Yo voy al pueblo casi todas las tardes a pie y regreso igual. Llegas hasta el cementerio? Casi siempre. Me gusta llevar flores de nuestro jardn a pap... Te acuerdas cmo las cultivaba personalmente? Tu padre era un gran jardinero... por eso tal vez simpatizaron tanto l y... se mordi los labios, arrepentida. Jams se mencionaba a Alex, aun cuando muchas veces estaba en la mente de todos; pero Lisa la mir y sonri. Tienes miedo de nombrar a Alex, Nadia? No quiero traerte recuerdos desagradables, Lisa. Me pediste que no lo recordara jams delante de ti. No... ya no es recuerdo desagradable. No es la primera vez que pienso en l... Ya comprenders que no lo olvido... Me basta ver a mi hijo... Ahora su finca estar abandonada, verdad? Creo que s; no pregunto a nadie. La casa queda tan lejos... Tambin la isba donde le gustaba estar... recuerdas? Callaron por un instante; Nadia, cuando ya iban a entrar a la casa, indic: Lisa, maana llega Fedor. Recibimos un telegrama. Ha estado fuera un ao. Parece increble que el tiempo se haya ido tan de prisa... Lisaveta no respondi tampoco esta vez. Las dos figuras gentiles se alejaron mientras lentamente caa la tarde de otoo tendiendo su manto de sombras sobre los campos.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS All lejos, tras la espesa hilera de rboles que separaba las dos propiedades, en el claro que formaba el sendero antes de internarse, apareci un hombre. Llevaba descubierta la cabeza altiva, desabrochado el cuello de su blusa azul de campesino, las altas botas manchadas de fango. Su mirada recorri la avenida de los tilos para fijarse en la pequea torre de Kerloff, mientras iban encendindose, como puntitos de luz, las ventanas. Dnde est el amo? pregunt Katia a Kolia. Como cada tarde, all... respondi el fiel siervo. Los dos, el mujik y la anciana quedaron mirando al hombre que contemplaba la casa de Kerloff, mientras en sus ojos pareca atajarse la tenue limpidez de una lgrima. Tan cerca y tan lejos, sin embargo... murmur Alex, suspirando. Mir las dos figuras femeninas y adivin que una de ellas era Lisaveta. La haba visto tantas veces, sin distinguir sus facciones, tan lejana como una estrella. Entre los nubarrones asom la luna fina y brillante y un paso suave se movi tras el prncipe Kareline, paso tan tenue y blando como la mano que se apoy en la del hombre. Hace fro, hijo susurr Katia; tu ropa es muy ligera, y ya est hirviendo el samovar... no cenamos? S, madre, vamos... Adems, te espera Dimitri... ya sabes que no falta nunca los viernes en la tarde... Yo ya lo quiero como a un hijo ms. Era cierto: Dimitri no haba podido, un ao antes, ver a Kareline en su palacio de Ukrania; el Pope lo haba informado de cuanto sucediera; el joven haba ido a Kiev y habl con Ilich, quien, sabiendo que tal vez entre l y Dimitri pudieran devolver a la Princesa la felicidad, se atrevi a faltar a la palabra dada a Alex y le confi al joven oficial dnde se hallaba. Al principio, el Prncipe no haba recibido la visita de Dimitri con entusiasmo; desconfiaba. Pero el joven lo hizo comprender la nobleza de su intencin. Sin decir que saba que Lisa todava lo amaba, logr poco a poco hacerse indispensable en la casa de Alex; por l saba el Prncipe de su hijo, de Lisa... En l estaba puesta la nica esperanza que lo ataba a la tierra. Por otro lado, Dimitri, paciente y afectuoso, deslizaba, siempre que crea conveniente, alguna frase relativa a Alex, cuando hablaba con Lisa... Al principio, como el mismo Kareline, sus frases eran recibidas mal, despus, Lisa las escuch sin protestar; ms tarde se mostraba indiferente, pero Dimitri saba que dara cualquier cosa por saber algo de su ex-esposo, aun cuando fuera doloroso y amargo. Esa tarde tomaron el t juntos y Dimitri explic a Alex que pensaba permanecer seis meses en Kerloff. Seguira visitndolo cada semana, pero sera un poco difcil esconderse como hasta entonces, ya que no ira del pueblo, sino directamente de la casa. Mientras viva en el cuartel, nadie se enteraba de sus movimientos, pero atravesando slo la avenida de los tilos, sera distinto. Si me permitieras decir a Lisa que vives aqu. .. insinu. No... no! Me dijo claramente que no quera volver a verme protest Alex; adems, le gustara que llevaras amistad conmigo? Te aceptaran tus amigos si supieran que eres el nico que no obstante ser hermano de la mujer que tan cruelmente trat, sigue estimndome? Dimitri se encogi de hombros. Alex. .. yo s que nunca dejaste de amar a Lisa... s que la amas todava. Eso es cierto confes con voz firme; pero ella me odia.

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS Quisiera averiguarlo... Cambi tema, y hablaron de las actividades a que se dedicara Dimitri durante sus vacaciones en Kerloff. Sabiendo lo que agradaba a Alex que mencionara al nio, indic que lo llevara con l a caballo, pues deba ser un magnfico jinete. Si vieras al pequeo bandido coment riendo, qu hermoso, qu fuerte est y cmo ha crecido para no tener siquiera dos aos! Alex no contest... Parpade ligeramente, mientras Katia, que tambin escuchaba, junt las manos en seal de ruego y levant los ojos hacia la imagen de la Virgen del Perpetuo Socorro. Haz ya el milagro, seora! pidi con fervor. Una hora despus, Dimitri estaba en la sala familiar. Nadia se haba despedido un momento antes y los dos hermanos quedaron solos. Fedor vuelve maana, a preguntarte algo, Lisa dijo Dimitri, quien pareca nervioso, contra todas sus costumbres. Luego se sent junto a su hermana y tom entre las suyas sus manos . Lisa, quise llegar antes que Fedor, porque tengo que confesarte que por segunda vez le estoy haciendo traicin... Pero tu felicidad y tu vida es lo ms precioso para m, hermanita. Hay algo que necesito que sepas antes de que respondas a Lavrezky... Has visto a Alex? pregunt con ansia. T eras la que podas verlo todos los das, si quisieras... Es tu vecino... est en su hacienda del Ladoga desde el mismo da en que llegaste t a Kerloff... no poda vivir lejos... Pero... no! No es posible, Dimitri! Cmo vive? Con quin? Con Katia, con Kolia... con otros siervos fieles que no quisieron dejarlo. Vive solo, con su dolor y tu recuerdo... S que t tampoco has podido olvidarlo... lo supe desde hace un ao, y no me he alejado de Alex. Lo visito todas las semanas. No quise por segunda vez, ser ciego y mudo ante tu dolor. .. Me comprendes y me perdonas? Lisa lloraba con suavidad, casi feliz. No intent enjugar sus lgrimas, y oprima la mano de Dimitri entre las suyas. Todas las maanas, Alex llega hasta el lmite de las tierras. Trabaja en ellas hasta las dos. .... concluy Dimitri, sonriendo.

Alex se incorpor, como sacudido de una descarga elctrica. Al alzar la cabeza vio frente a s a un nio, detenido en medio del terreno fangoso, mirndolo con la expresin ingenua de sus ojazos verdes. Quin eres? Pregunt soltando la esteva del arado para ir hacia l, sin ocuparse siquiera de anudar las riendas, sin ver nada a su alrededor ms que aquella criatura que pareca entrrsele por el alma, mientras el golpe del corazn le suba hasta las sienes... Cmo es que andas solo por aqu? murmur. Quin eres? Lisa apareci por detrs de los rboles. Es tu hijo, Alex! exclam acercndose. Lisa... t!

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Bodas de Odio CARIDAD BRAVO ADAMS No hubo otra palabra; por impulso incontenible se arroj ella en los brazos del hombre, que la estrecharon con todas sus fuerzas, tan emocionado que las lgrimas nublaban sus ojos. Mi vida... mi Lisa! Cmo pudiste rechazarme? Y t, cmo pudiste dudar de m? No hablemos ms... quieres? Si has llegado aqu, con nuestro hijo, es que al fin me has perdonado... Vine a vivir a tu lado porque no poda estar lejos... Te he amado tan desesperadamente! Y yo... yo quera odiarte, y no poda! Dimitri me dijo ayer... Querido Dimitri... cort Alex. Si no hubiera sido por l, hubiera muerto de dolor. Lisa, he expiado duramente mi pecado! Perdname! Todos hemos expiado nuestras faltas, Alex; pero ahora estamos aqu, contigo, mi hijo y yo, para no separarnos jams... Alex tom en sus brazos al pequeo Aliocha y lo mir fijamente. Tuvo razn mi madre... tuvo razn Katia cuando dijo que se parecera a m, Lisa... No sabias que esa vieja sierva era mi madre? S, Alex... lo saba... Vamos a verla, a poner en sus brazos a su nieto!

F FIIN N

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