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El electrn es zurdo y otros ensayos cientficos Isaac Asimov

Introduccin
Me avergenza un poco declarar que uno de los captulos de esta obra, el octavo por ms se as, es !ustamente mi ensayo mensual n"mero #$% para &'e Magazine of (antasy and )cience (iction* +urante ms de trece a os 'e venido escribiendo, sin falta, un ensayo al mes para esta noble revista, y vivo en constante terror de que pueda llegar un da en que oiga en tono -menos suave. la 'orrible frase/ -0001asta ya222., con tres admiraciones lo menos* 3ero 4de qui5n6 7o ciertamente de m mismo, porque aunque en todos esos meses 'e escrito tambi5n sobre otros temas de toda ndole, desde 'istricos 'asta festivos y desde novela cientfica 'asta comentarios bblicos, en lo que invariablemente pona ms esmero era en mi ensayo mensual para dic'a revista* 43or qu56 3ues porque*** 01ueno2, luego os lo e8plicar5* 3ues entonces, 4me vendr la orden de callar del amable editor de la revista6 Espero que nunca* Al menos 5l me asegura que !ams* 3ero intervienen tambi5n otros editores* Este es el tomo noveno de ensayos mos, y todos los acept +oubleday and 9o*, con placentera e infalible fidelidad, en cuanto se los entregu5, y me asegura que tampoco ellos me faltarn* 3ero 4y los lectores6 &emo que puedan cansarse de gastar sus dineros, tan duros de ganar, en leer mis interminables c'arloteos entusiastas, sobre este o aquel tema, captulo tras captulo y tomo tras tomo, lo !uzgo posible* Espero que ninguno de vosotros llegue a cansarse de m, pero eso no es cosa que pueda yo gobernar* :uiz os cans5is* ; si tal cosa sucede, +oubleday and 9o* tendr que venir a e8plicarme las duras realidades de la vida comercial* <o estoy viendo con los o!os de la mente/ =unta de editores, ec'ando a suerte qui5n 'a de decrmelo, carraspeos de embarazo, la frase que empieza/ -Amigo Isaac, la cosa es que***. ; luego unas mesuradas razones del editor de la revista, indicando que, -para animar la venta, va a ser preciso***. ; yo, 4qu5 'ar56 3ues voy a decroslo* )i todos me abandonis >0o!al no2? yo seguir5 escribiendo ensayos, as y todo, uno al mes, lo menos* 7o podr5 evitarlo, porque 'oy 'an llegado a ser mi peculiar modo de aliviar tensiones internas, ale!ando el riesgo de e8plosin* 9uando cavilo sobre la -e8plosin demogrfica. me veo en la alternativa de pasar la noc'e en vela >pues llevo a os re ido con el sue o?, o ponerme a escribir los ensayos -0Alto2. y -3ero 4cmo6. )i un especialista en )'a@espeare levanta dos e8quisitos dedos a su nariz patricia, porque yo, msero profano, os5 invadir su inviolable coto, escribiendo una obra en dos tomos titulada Aua a )'a@espeare, por Asimov, yo podra 'aber seguido la tradicional costumbre entre escritores, en toda la 'istoria/ cogerme un formidable berrinc'e y salir rugiendo a comprar ltigos, o pude 'acer lo que 'ice/ escribir 1ill y yo , desec'ando melancolas, y marcndome un tanto indiscutible, seg"n mi 'onrado parecer* )i al escribir uno de mis restantes libros, pongamos uno de 'istoria de Boma, doy con una coincidencia interesante y e8tra a, no tengo por qu5 desperdiciarla* 3uedo
C

Becu5rdese que 1ill es diminutivo cari oso de Auillermo*D >Nota del Traductor.)

ponerme a traba!ar y cimentarla firmemente en el suelo, en 3ompeyo y circunstancias FF , arreglndomelas, de paso, para lanzar un ttulo, que lleva uno de los ms brillantes c'istes inventados por m, en una vida dedicada a inventar c'istes brillantes* >Gna vez cont5 el cuento del fanfarrn, que presuma de ser el me!or esquiador acutico del mundo* Al fin, en una 'ermosa playa con espl5ndido olea!e, le pusieron el patn en las manos y le di!eron que saliese a lucirse* Marc', playa aba!o, 'asta el lmite mismo de las olas, y all plant la tabla, derec'a en la arena, y se qued inmvil* -0Avante2 Dle gritaban todosD, 0al agua2.*** 3ero 5l, a su vez les c'ill/ -07o 'ay para qu52 &ambi5n patina el que parado espera.?FFF * >Aquella vez sal con vida de milagro*? H bien tropiezo con un breve artculo de una revista cientfica, que informa de que cierta lnea de investigacin parece establecer relaciones, entre la conservacin de la paridad y la actividad ptica de los compuestos naturales* El artculo tena unas quinientas palabras* Inmediatamente me inflama el afn de e8plicarles eso a mis lectores, a mi manera* Eso significa, naturalmente, que primero tengo que definirles la paridad, y cundo se conserva y cundo no, lo cual me cuesta dos artculos de a mil palabras* <uego tengo que e8plicarles todo el lo de la actividad ptica, lo cual me cuesta otros dos artculos, los cuales combino despu5s en un quinto, y a' ten5is todo el mamotreto, en los cinco primeros captulos de esta obra* H despu5s de una de mis c'arlas, un oyente me detiene y me dice/ -43or qu5 no escribe usted un artculo sobre la geometra no euclidiana6. -1uena idea., contesto afablemente, y ya no sosiego 'asta escribir no uno, sino dos/ El quinto de Euclides y <a verdad plana, para poder respirar tranquilo* 3ero el caso ms c5lebre fue una vez que me rebel5 y me grit5 a m mismo/ -03ardiez2. Dporque yo gasto e8clamaciones fuertes, cuando se tercia, y 5sa es mi favoritaD* -Ioy no voy a escribir* 3or una vez voy a pasarme el da en la cama, no 'aciendo nada ms que leer*. 0+ic'o y 'ec'o2 9og un libro de matemticas, que estaba deseando leer con todo sosiego, cuando no tuviese nada que 'acer, ba!5 todas las persianas, pues aborrezco la luz natural, encend la lmpara, me acost5 y empec5 la lectura* El primer captulo trataba de n"meros primos, antes de terminarlo, di en pensar y pensar*** ; salt5 del lec'o, ardiendo al ro!o blanco de impaciencia, y escrib 3rima calidad, y adis mi da de cama*

3arodiando -pompa y circunstancias.*D>7* del T.) En ingl5s la disculpa del fanfarrn &'ey also surf J'o only stand and Jait es astracanesca parodia del verso de Milton &'ey also serve J'o only stand and Jait 'ermoso remate de un soneto en que el poeta ciego, despu5s de lamentar que su invalidez le impida servir a +ios debidamente, se da cuenta de que -&ambi5n le sirve quien paciente espera. <as "nicas palabras distintas en ambos versos son serveKservir y surfKpatinar en las olas, que adems tienen sonidos seme!antes*D>7* del &*?
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49mo voy, pues, a interrumpir mis escritos, slo porque los lectores de!en de comprarlos y porque los editores se vean forzados, por la falta de venta, a seguirles la corriente6 &endr5 que continuar escribiendo ensayos, para m solo, ir apilndolos unos sobre otros, y de vez en cuando 'o!ear entre ellos, leerlos y releerlos, y gozarlos todos yo mismo* 49mo que -basta ya.6 3ara vosotros podr ser, pero para m, no* 0007unca !ams222

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1. Futuro amenazador
En resumidas cuentas, 'ay dos modos de en!uiciar a los autores de ficcin cientfica* Gna consiste en tenerlos por c'iflados/ -49mo van esos 'ombrecillos verdes, Isaac6. -4Estuviste en la luna 'ace poco, Isaacito simptico6. <a otra manera consiste en tomarlos por sagaces escrutadores de lo futuro/ -49mo sern las aspiradoras del siglo NNI, doctor Asimov6. -4:u5 adelanto sustituir a la televisin, profesor6. +e las dos yo creo que prefiero la primera* Al fin, ser c'iflado es bien fcil* ;o puedo 'acerlo sin preparacin, en cualquier momento o lugar, desde los t5s facultativos 'asta los congresos de ficcin cientfica* Es muc'o ms difcil predecir lo futuro, sobre todo en los t5rminos formulados por quienes nos preguntan, pues a ellos siempre les interesan detalles sobre artefactos, y eso es precisamente lo que yo no puedo decirles* 9omprender5is, pues, que cuando me piden 'ablarle a un pacifico senado, o escribir un artculo para una revista especialmente seria, el tema que menos me gusta tratar es -<o futuro, tal como yo lo veo.* 9omprender5is tambi5n que el tema que casi siempre me piden que trate es*** bueno, 'ab5is acertado* 3or eso me niego, al menos intento negarme* +esgraciadamente, aunque en mis convicciones soy firme y escrupuloso, presto a morir muc'o antes de comprometer mis principios, tengo un punto d5bil/ soy una pizca asequible a la adulacin* 3or eso, cuando el 7eJ ;or@ &imes me llam poco despu5s de abrirse la (eria Mundial de 7ueva ;or@, invitndome a visitarla a e8pensas de ellos y a escribirles un artculo sobre cmo ser el mundo dentro de unos cincuenta a os, yo vacil5 primero, despu5s acept5* +espu5s de todo yo pensaba visitar la feria sin falta, y esperaba pasarlo all de primera >y as fue?, y adems me 'alagaba la invitacin del &imes, etc* 3ues bien, escrib el artculo y apareci el #$ de agosto de #O$M, en )unday &imes Magazine )ection >por si acaso, amables lectores, quer5is irrumpir como locos en la biblioteca, para leerlo?* 3ero pronto sufr las consecuencias de 'aberme salido de mis casillas, pues al da siguiente de salir el artculo recib otra lison!era invitacin a 'acer un artculo seme!ante para otros* +espu5s vino otra lison!era invitacin a tomar parte en una de esas conversaciones por radio, respondiendo a preguntas de oyentes >-3redicciones rpidas sobre cualquier tema, de memoria, sin consultar libros doctor Asimov.?, etc* 7aturalmente tuve que seguir aceptando lison!eras invitaciones* &odava 'oy, si no 'ago terribles esfuerzos por zafarme, me e8pongo a quedar clasificado, mientras viva, como infalible escrutador de lo futuro, perdiendo para siempre las apacibles delicias de la c'ifladura* :uiz pueda romper el encanto, aprovec'ando esta tribuna para e8poner mi opinin sobre las posibilidades pronosticadoras de la novela cientfica* As la gente,

obteniendo una visin e8acta de todo ello, de!ar de pedirme que 'aga el ingrato papel de profeta* 3ara el profano, es decir, para quienes, por vivir fuera de nuestro recinto, asocian al t5rmino -ficcin cientfica. peludas visiones de (las' Aordon y de monstruos del <ago 7egro, el "nico aspecto serio de la ficcin cientfica es que predice cosas, y con eso suelen significar que predice cosas concretas* El profano, enterado de que autores de ficcin cientfica trataron de la energa atmica d5cadas antes de inventarse la bomba, imagina que esos escritores e8pusieron concienzudamente la teora de la fisin urnica* H sabiendo que autores de ficcin cientfica 'an descrito e8cursiones a la luna, imagina que tales autores publicaban detallados planos de co'etes de tres etapas* Mas la verdad es que los escritores de ficcin cientfica son invariablemente inconcretos* El simple 'ec'o de que yo 'able de robots positrnicos, y diga que obedecen a las -tres leyes del robot., no tiene el menor valor predictivo desde el punto de vista ingenieril* Imaginaos, como e!emplo, la conversacin que un entrevistador >E? tiene conmigo >A?* , E*/ 4:u5 es un robot positrnico6 A*/ Gn robot con cerebro positrnico* E*/ 4; qu5 es un cerebro positrnico6 A*/ Gn cerebro en el que corrimientos positrnicos sustituyen a los corrimientos electrnicos del cerebro 'umano* E*/ 3ero 4por qu5 'an de ser los positrones superiores para eso a los electrones6 A*/ 7o lo s5* E*/ 49omo evita usted que sus positrones se combinen con electrones, produciendo una inundacin de energa que convertira al robot en un c'arco de metal fundido6 A*/ 7o tengo la menor idea* E*/ ;a propsito, 4cmo somete usted flu!os protnicos a las -tres leyes del robot.6 A*/ 7o tengo ni nocin* Eso no me avergenza* Al escribir mis cuentos de robots, no era mi intencin e8plicar en detalle ingeniera de robots* Me propuse slo representar una sociedad en que abundasen los robots avanzados, procurando sacar las posibles consecuencias* Mi enfoque no era en modo alguno lo especfico, sino las generalidades* 9laro que una prediccin especfica puede acertar, pero yo apostara a que prcticamente todos esos aciertos llevan una circunstancia modificativa, que 'ace que tal prediccin no sea una prediccin aut5ntica* 3uedo citar un e!emplo tomado de mis propios relatos, pero antes de 'acerlo, malquistndome con todos y cada uno, porque parece que me pongo por modelo a m mismo, quiero contar un caso en que mi pronstico result ridculamente ine8acto* Gna vez escrib un cuento breve titulado Everest, en el cual e8pliqu5 el fracaso 'umano en escalar ese monte, diciendo que su cumbre estaba ocupada por unos
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observadores marcianos y que los -abominables 'ombres de las nieves. eran realmente*** bueno, ya lo adivinis* Entregu5 ese cuento el P de abril de #OQL, y el Everest fue escalado con 58ito, sin trazas de marcianos, el EO de mayo siguiente* 3ero el cuento se public medio a o despu5s* A'ora ya me atrevo a contar algo que suena a prediccin acertada* En mi cuento )uperneutrn un persona!e le pregunta a otro s se recuerda cmo eran -las primeras centrales de energa atmica de 'ace ciento setenta a os y cmo funcionaban.* -9reo Dera la respuestaD que obtenan energa por el m5todo clsico de la fisin del uranio* 1ombardeaban uranio con neutrones lentos y lo escindan en masurio, bario, rayos gamma y nuevos neutrones, estableciendo un proceso cclico*. 9uando le leo a alguien ese prrafo no dice nada, 'asta que le muestro que la revista en que apareci ese cuento lleva fec'a de septiembre de #OM#, y le digo que lo entregu5 en !ulio, y que lo escrib en diciembre de #OM%, es decir, dos a os antes de que se construyese el primer reactor nuclear automantenido y doce antes de que se construyese la primera planta de energa nuclear, destinada a producir electricidad para usos pacficos* 9ierto que no fui capaz de predecir que el elemento cuarenta y tres slo temporalmente se llam masurio, cuando por error creyeron descubrirlo, y que cuando lo descubrieron de verdad lo llamaron -tecnecio.* En realidad su descubrimiento verdadero ocurri dos a os antes de escribirse mi cuento, pero su nuevo nombre no 'aba llegado a m* Adems tampoco tuve el talento de decir -reaccin en cadena., en vez de -proceso cclico.* As y todo, 4no es una prediccin asombrosa6 0&ontera2 7o 'ubo en absoluto prediccin* El cuento fue escrito un a o despu5s de descubrirse y publicarse la fisin del uranio* Iec'a p"blica esa fisin, todo lo dic'o acerca de bombas atmicas y fbricas de energa nuclear era una simple elaboracin, evidente por s misma* A principios de #OMM apareci el relato de 9leve 9artmill <nea de Muerte* +escubra las consecuencias de una bomba atmica con tan grfica correccin >quince meses antes de la e8plosin de la primera bomba atmica en Alamogordo?, que la (*1*I* fue alertada* ; tampoco eso fue prediccin aut5ntica, sino simple elaboracin, evidente por s, de un descubrimiento conocido* Mi tesis, en suma, es que no son los detalles lo predic'o, los puntos concretos de ingeniera, los artilugios, las artima as* <as predicciones de esa clase, o no son predicciones, o son golpes fortuitos de suerte, sin importancia en todo caso* <a vaga broc'a gorda con que bosque!a lo futuro el escritor de ficcin cientfica resulta particularmente adecuada para los amplios y vagos movimientos de reaccin social* A ese escritor le incumben los grandes rasgos de la 'istoria, no las minucias y maquinarias* 3ermitidme un e!emplo de lo que considero el ms notable caso de aut5ntico pronstico, aparecido en relatos de ficcin cientfica* )e trata de )olucin Incompleta, por Boberto Ieinlein, ba!o el pseudnimo Anson Mac+onald* Apareci a principios
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de #OM#, medio a o antes de 3earl Iarbor, cuando Iitler estaba en el apogeo de sus conquistas* &rata el relato del final de la )egunda Auerra Mundial y se equivoca en muc'os detalles* 3or e!emplo, Ieinlein no lleg a predecir 3earl Iarbor, as que, en su 'istoria, los Estados Gnidos permanecen en paz* 3ero s pronostic que los Estados Gnidos organizaran un enorme programa de investigacin para desarrollar armas nucleares* Rerdad es que no fue una bomba atmica lo que Ieinlein les 'izo inventar, sino el -polvo atmico.* )e salt la bomba, por decirlo as, y fue derec'o al residuo* 9omo en esa 'istoria no 'aba 'abido 3earl Iarbor, el polvo atmico no se lanz sobre ciudades !aponesas, sino alemanas* &erminada la guerra, las dems naciones >sobre todo la Busia sovi5tica? se guardaban de perturbar la paz, ante la simple e8istencia de la bomba en manos americanas* 3ero a'ora, 4qu5 'abra que 'acer con esa arma6 El narrador supone regoci!ado >aun antes de usarse el -polvo.? que con ese poder en manos norteamericanas la paz mundial queda impuesta y el milenio se inaugurar ba!o el auspicio de una -3a8 Americana.* 3ero el protagonista discurre de otro modo* +ice >y espero que Ieinlein no tomar a mal que le copie dos prrafos?/ 0Ium2 0H!al fuese as de sencillo2 3ero no seguir siendo secreto nuestro, no cuentes con ello* 7i aunque consigamos guardar silencio absoluto, a cualquiera le bastar la pista de!ada por el propio polvo mismo, y ya ser slo cuestin de tiempo el que alguna otra nacin desarrolle una t5cnica para fabricarlo* Es imposible impedir que los cerebros funcionen, =o'n, y la reinvencin del m5todo es matemticamente segura, en cuanto sepan lo que estn buscando* ; el uranio es una sustancia bastante abundante, bien repartida por el globo, 0no lo olvides2 Hcurrir lo siguiente/ Gna vez descubierto el secreto Dy llegar a descubrirse si usamos esos polvosD, el mundo entero ser comparable a una 'abitacin llena de 'ombres, provisto cada uno de un arma del %,MQ cargada* 7o pueden salir de la 'abitacin y cada uno depende, para seguir vivo, de la buena voluntad de los dems* &odo ofensiva sin defensa* 4Me entiendes6 4:u5 'acer entonces6 9onsiderad de nuevo el ttulo de Ieinlein )olucin Incompleta* El 'ec'o es que Ieinlein predi!o la -amenaza nuclear. que 'oy e8iste antes de que se iniciase la era nuclear* )iete a os largos despu5s de 'aber 'ec'o Ieinlein su prediccin, los dirigentes polticos norteamericanos seguan arrullando su sue o con la seguridad de que tenamos, en el secreto de la bomba, un monopolio que durara generaciones, por aquello de que -slo los yanquis saben 'acerlas.* <a amenaza nuclear no slo es ms difcil de predecir que la bomba, sino que su prediccin era la que importaba realmente* 3ensad cunto ms fcil fue inventar la bomba, que encontrar una salida segura de la -amenaza nuclear., seg"n estamos viendo* Meditemos, pues, qu5 "til les 'ubiese sido a los estadistas 'aber dedicado alg"n tiempo a pensar en las consecuencias de la bomba y no slo en fabricarla*
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<a ficcin cientfica cumple, pues, su misin ms "til, al predecir no artificios, sino consecuencias sociales* En esta tarea de predecir consecuencias sociales podra e!ercer formidable impulso, para perfeccionar la 'umanidad* 3ermitidme que intente esclarecer a"n ms este punto, presentando un caso 'ipot5tico* )uponeos en el a o #SS%, y que el automvil es el sugestivo ingenio de lo futuro, que concentra la atencin de todos los escritores de ficcin cientfica* 4:u5 clase de novela supon5is que poda 'aberse escrito en #SS%, acerca del automvil, entonces futuro6 3odra 'aberse tomado el automvil como un simple artefacto* <a novela saldra llena de toda clase de galimatas cientficos, describiendo el funcionamiento del automvil* )e contara el apuro producido por el fallo del -framistn. en el momento crtico, y cmo se salvara el protagonista, improvisando un -escape. con el coc'e de un ni o, y enganc'ndolo astutamente al -bispalador., para -mutonar la carrogela.* >&odo sin sentido, claro, pero yo os citara docenas de cuentos de ese mismsimo estilo, si no fuese porque los autores tienen tan buenos pu os como mal genio*? &ambi5n puede considerarse al automvil como un simple accesorio en las aventuras* 9ualquier cosa que pueda 'acerse a caballo lo 'ace uno en automvil, pues bien, en un cuento del Heste, donde dice -caballo. se pone -automvil.* Escribiramos, pues, por e!emplo/ -El automvil tronaba calle aba!o, batiendo con sus poderosos neumticos, mientras sacuda furiosamente a uno y otro lado sus piezas traseras, y su fulgurante y espumosa toma de aire apareca orlada de aceite*. <uego, cuando el coc'e 'a cumplido su misin de rescatar a la muc'ac'a y fastidiar a los malos, -mete su manga de tomar esencia en un cubo de gasolina y se aprovisiona tranquilamente.* 9laro que esto es stira, pero dudo que diste muc'o de la realidad* ;o apostara a que montones de aspirantes a brillar en la novela cientfica empiezan relatos como 5ste/ -<a nave espacial patin al detenerse a oc'o millones de @ilmetros de Renus, sus frenos c'irriaron 'umeantes*. El motivo "nico de que no veis tales relatos es que antes los ven los editores* Es notorio que escribir una novela cientfica en que un automvil no es ms que un ingenio o un supercaballo, es perder el tiempo* 3odr, s, proporcionarle al autor un 'onrado dlar y al lector una 'ora de 'onrado esparcimiento* 3ero 4dnde est su importancia6 Iabr predic'o el automvil, pero predecir slo la e8istencia del automvil no es nada* 4:u5 'ay del efecto del automvil en la sociedad y en la gente6 Al cabo lo que le interesa al p"blico es la gente* )uponed, por e!emplo, que consideris el automvil como un ob!eto disponible a millones, para uso de cualquiera que desee comprar uno* >Becordad que estamos en #SS%*? Imaginaos una poblacin entera sobre ruedas* 47o se e8tendern las ciudades, al no necesitar nadie vivir cerca del sitio en que traba!a6 03oder vivir a diez millas y, sin embargo, presentarse veloz por la ma ana y largarse por las tardes2 En suma, las ciudades, 4no ampliarn sus suburbios, mientras sus centros decaen6
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; si 'ay millones de coc'es, 4no 'abr que llenar la nacin de anc'as carreteras6 4; cmo modificar eso las vacaciones6 4; la busca de traba!o6 4; los ferrocarriles6 ; si los !venes pueden ale!arse en los autos, 4cmo cambiar eso su situacin social6 4; el se8o y las mu!eres6 +ir5is, claro, que es muy fcil, mirando desde lo presente la situacin preD automovilstica, 'ablar de lo que tena que suceder, y yo 'e de admitir que, en efecto, nadie me supera en aficin a 'acer predicciones infalibles de lo pasado* 3ero tampoco es completamente imposible prever* All en #O%#, I* A* Tells, apenas iniciada la era del automvil, escribi un libro titulado 3revisiones acerca de la reaccin del progreso mecnico y cientfico sobre la vida y el pensamiento 'umanos, en el cual, entre otras cosas, describe la moderna era del motor con asombrosa e8actitud* Muy bien/ vais a escribir, pues, una novela cientfica en #SS%, acerca del automvil, 'aciendo algo menos trivial que predecir sencillamente ese ve'culo* Rais a escoger vuestra trama en los fascinantes cambios que produce el auto en la sociedad* Es ms, vais a elegir uno que ni siquiera I* A* Tells pronostic* Empecemos* ;a 'ab5is motorizado la sociedad, cada cabeza de familia tiene un auto, algunos tienen dos* &odas las ma anas, desde los suburbios circundantes, entran en la ciudad varios cientos de miles de coc'es, todas las tardes vuelven a salir* <a ciudad se convierte en un gigantesco organismo, que absorbe coc'es por la ma ana y los e8pele por la tarde* Iasta aqu vamos bien* A'ora interviene nuestro protagonista, su!eto corriente y sencillo, mu!er, dos 'i!os, sentido del 'umor, conductor e8celente* <a ciudad lo sorbe/ vedlo guiando 'acia ella, entre muc'os, muc'os otros coc'es, convergentes todos 'acia su interior* 0A'2 3ero cuando todos entran en la ciudad, 4dnde se meten6 3ues 0a' est2 0A' est2 +e aqu el ttulo de la obra Aplastamiento* 4; el contenido6 Gna deliciosa stira de cmo nuestro '5roe pasa todo el da buscando dnde aparcar, sin 'allar ms que calles atascadas, ta8istas, guardias de trfico, camiones, zonas pro'ibidas, gara!es abarrotados, bocas de riego, etc* )tira deliciosa en #SS%* Ioy tomara carcter, ms bien, de fuerte tragedia realista* A'ora recapacitemos* )i en #SS% se 'ubiera escrito realmente esa 'istoria, y 'ubiese llamado la atencin lo suficiente para interesar a los estadistas, 4no 'ubiese resultado un tantico posible que desde #SS% se 'ubiese planificado el crecimiento de las ciudades, teniendo presente la futura motorizacin6 3ensad en ello los que vivs en ciudades como 7ueva ;or@ y 1oston, que 'an sido concienzudamente planificadas para los ingenuos carros de mano, y decidme qu5 recompensa no 'abra merecido el escritor que 'ubiese 'ec'o esa advertencia* 4Reis, pues, cmo la prediccin importante no es el automvil, sino el problema de aparcarlo, no la radio, sino los seriales, no el impuesto, sino la declaracin de ingresos, no la bomba atmica, sino la amenaza nuclear6 7o la accin, en suma, sino la reaccin*
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9laro que esperar que el 'ombre de #SS% planificase ciudades para una sociedad acaso motorizada es quiz esperar demasiado de la 'umana naturaleza* 3ero sospec'o que esperar 'oy da lo equivalente es esperar lo estrictamente indispensable* <levamos ya un siglo presenciando cmo se producen cambios sociales con rapidez cada vez mayor, vi5ndonos sorprender desprevenidos por las consecuencias de un creciente desfase* A estas alturas ya 'emos aprendido a esperar cambios y muy radicales, y vamos resignndonos a la necesidad de prevenirnos con planificaciones previas* <a misma e8istencia y popularidad de la novela cientfica indica 'asta qu5 punto se van considerando inevitables las transformaciones, y una de las misiones de la novela cientfica es 'acerle menos desabrido al 'ombre normal el 'ec'o del cambio* 3or muc'o que el vulgo en general ignore la ficcin cientfica y se ra de ella, no puede quedar del todo a!eno a su contenido* Algunos de sus peculiares temas se 'an infiltrado en la conciencia popular, aunque slo sea en forma de 'istorietas, muy vagas y desfiguradas* 3or eso la aparicin de armas nucleares, proyectiles co'etes y sat5lites artificiales no 'a c'ocado con la resistencia psicolgica que se le 'abra opuesto anta o* 3ero basta ya de lo pasado* Estamos en lo presente y la tarea de cuantos escribimos ficciones cientficas consiste en contemplar lo futuro, el aut5ntico de a'ora, no el retrospectivo de #SS%* Estamos sometidos a cuatro series, por lo menos, de cambios revolucionarios de primera categora, cada uno de los cuales sigue una trayectoria clara e inevitable* 49ul ser la reaccin a cada uno de ellos6 El primero y ms alarmante es la -e8plosin demogrfica., que la novela cientfica 'a tratado de numerosas maneras* ;o recuerdo muc'as obras construidas sobre el fondo de un mundo superpoblado* <as cuevas de acero es un e!emplo entre mis propios libros, y otro es 3laneta en salsa >-9omerciantes espaciales?, de (ederico 3o'l y 9irilo Uornblut'* <a fbula ms violenta y efectista de esta clase >al menos para m? es <os empadronadores, de (ederico 3o'l, en que la poblacin es mantenida al nivel deseado, por el sencillo procedimiento de 'acer un censo mundial cada diez a os, y fusilar a uno de cada trece alistados, o de cada quince o cada nueve, seg"n la proporcin que se !uzgue necesaria* Eso es -antiDprediccin., si me permits acu ar la palabra* (red 3o'l no pens evidentemente que eso iba a ocurrir* )abamos, sabemos todos, que tal solucin es inconcebible* 3ero la -antiDprediccin. de algo imposible tiene tambi5n su utilidad* +e puro escandalosa y desconcertante, puede obligar a detenerse y meditar, a gentes demasiado propensas a resolver lo insoluble ignorndolo* 01ien2 7o mataremos al azar al e8ceso de pobladores, pero 4qu5 otra cosa podremos 'acer6 Htra transformacin revolucionaria es la -e8plosin del automatismo.* Eso implica, es claro, el rpido advenimiento de un mundo equivalente a la situacin, familiar en la novela cientfica, en que todos los traba!os manuales, y muc'os de los mentales, son 'ec'os por robots* 4:u5 le sucede a la 'umanidad en ese caso6
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9arlos 9ape@ abord el tema en B* G* B*, ya en #OE#* Gn e!emplo ms reciente lo trata =ac@ Tilliamson en 9on las manos cruzadas* Mas, 4en qu5 clase de mundo viviremos, cuando el traba!o interesante se convierta en un lu!o, al alcance de los menos, cuando el aburrimiento se 'aga enfermedad mundial6 43ueden los tiempos ponerse a"n ms neurticos que a'ora6 3ensadlo leyendo Atraccin venidera, de (ritz <eiber, sobre nuestro neurtico porvenir* Gn tercer cambio revolucionario es la -e8plosin del saber., pues los descubrimientos cientficos se producen con tal rapidez y densidad, que la mente 'umana se 'a quedado incapaz de comprenderlos en toda su profundidad, fuera de -especialidades. sumamente estrec'as* Gn ensayo mo en este campo fue una obra titulada Mano Muerta, en que yo postulaba la e8istencia de escritores cientficos profesionales, que espiaban en las obras cientficas de otros, y luego escriban artculos concisos y claros* Adems servan de puente entre las especialidades, con su conocimiento nterDdoctrinal, amplio aunque poco profundo* Gn cuarto cambio radical es la -e8plosin libertadora., la liberacin de las antiguas colonias, la revolucin de los -indgenas. y las concomitantes reclamaciones de derec'os civiles dentro de los Estados Gnidos* :uiz en este campo la ficcin cientfica no 'a traba!ado tan concienzudamente como en los anteriores* Bay 1radbury tiene una e8celente obra titulada, si recuerdo bien* 9amino en medio del aire, sobre el efecto en los Estados Gnidos de una emigracin en masa de negros a Marte* ;o mismo, ms realista en cierto modo, contempl5 la posibilidad de un Vfrica independiente en mi obra 9onflicto evitable, publicada en #OQ%, bien antes de las realidades, por cierto* 3ero tambi5n en mi novela <as corrientes del espacio trat5 yo, aunque no muy e8plcitamente, lo confieso, del papel del negro en la colonizacin de la Aala8ia* Estos son, sin duda, algunos de los grandes cambios que nos esperan* 9ada uno de ellas bastar para trastornar el mundo que conocemos, antes de que pase una sola generacin* )i 'emos de evitar que los trastornos degeneren en desintegracin, tenemos que 'acer con!eturas inteligentes sobre dnde nos llevan, y actuar en consonancia desde a'ora* Es misin de los escritores de novelas cientficas, aparte de ganarse la vida y divertir a los lectores, 'acer tales con!eturas, y eso les convierte, a mi !uicio, en los ms importantes servidores que 'oy tiene la 'umanidad* 9ierto que ya no son slo los autores de novelas cientficas quienes 'acen esas con!eturas* Iemos progresado tanto en esto, que varias agencias gubernamentales, institutos de investigacin y empresas industriales 'acen esfuerzos desesperados por descifrar en la nebulosa bola de cristal esos misterios* 3ero es mi conviccin personal que casi todos los funcionarios ministeriales o de empresa, dedicados a eso, fueron alguna vez lectores de novelas cientficas* 9onque mirad lo que 'e 'ec'o* 9omenc5 el captulo con la intencin de que!arme de tener que escribir tantos difciles artculos de prediccin, y lo acabo convencido de que debera escribir ms a"n*
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0Aran prueba de mis dotes prof5ticas2

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2. Tamao justo
Iace pocos das iba yo calle adelante, caminando de prisa 'acia no s5 dnde y, como suelo a veces, sumido en profunda cavilacin* A'ora bien, ignoro qu5 cara pondrn ustedes cuando estn embargados por 'ondas refle8iones, pero a m me dicen que mi rostro, en tales casos, se frunce en una e8presin de increble ferocidad* Me cuesta traba!o creerlo, pues son proverbiales mi 'umor risue o, mi despreocupacin y buena pasta, pero alg"n motivo tendran mis 'i!os, de peque os, para 'uir gritando de la mesa, cuando yo recordaba alg"n punto espinoso de mis escritos, que requera concentrada meditacin* Aquella vez, cuando marc'aba tan abstrado, un e8tra o a quien sus asuntos llevaban en direccin opuesta me di!o al cruzarnos/ -0)onra usted2. Me par5 en seco, sonre y di!e/ -43or qu56. ; 5l, sonri5ndose tambi5n, contest/ -3orque por muc'o que le ocurra a usted es imposible que sea para tanto*. 7os separamos y yo 'ice cuanto pude para seguir meditando sin de!ar de sonrer, pero sospec'o que, poco a poco, la sonrisa se desvanecera y volvera el aspecto feroz*** 3or curiosidad tom5 buena nota de lo que estaba pensando entonces, para que, a ser posible, me sirviese de tema de un ensayo cientfico* Besult que estaba pensando en un nuevo programa de televisin, titulado -Mundo de gigantes., seg"n el cual un grupo de seres 'umanos queda atrapado en un mundo e8actamente igual a la tierra, salvo que todo es de gigantescas proporciones* 3ara precisar, seg"n los presentadores del programa, en el mundo de los gigantes era todo doce veces mayor que los ob!etos terrestres anlogos* Eso era llevar al e8tremo un tipo muy conocido de argumentos de la que podramos llamar -ficcin cientfica infantil.* 9on esta denominacin designo la clase de ficcin cientfica, producida por 'ombres que indudablemente sern cari osos con sus madres y estimables miembros de la sociedad, pero que, en cuanto a sus nociones cientficas, parecen balbuceantes beb5s* En lo remotos, malos tiempos, de la ficcin cientfica por entregas 'aba innumerables 'istorias, por e!emplo, de insectos y gigantes* )e razonaba que, puesto que una pulga puede saltar muc'as veces su propia longitud y arrastrar muc'as veces su propio peso, una pulga de tama o 'umano podra saltar media milla, con dos toneladas de carga a la espalda* ; naturalmente sera muc'o ms peligrosa que un tiranosaurio* Innecesario es advertir que eso es pura bazofia, y que tales disparates 'an desaparecido en absoluto de la novela cientfica actual* 3ero el cine y la televisin, con notables y 'onrosas e8cepciones como -)tar &re@., siguen a"n en la fase infantil, en lo que se refiere a la novela cientfica* )u modo de producir sensacin es presentarnos monos gigantes, ara as, lagartos, cangre!os gigantes, gigantescas mu!eres y amebas, todo gigantesco* 3ero nada de eso sera posible, ni por un instante, en virtud de la llamada ley cuadradoDc"bica, e8puesta por primera vez por Aalileo 'ace tres centurias y media*
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3ara e8plicar del modo ms sencillo lo que significa esa ley, partiremos de un cubo de n pulgadas F de arista* El volumen de ese cubo es n N n N n, o sea, n L* Eso quiere decir que un cubo de # pulgada de arista tiene un volumen de una pulgada c"bica, uno de E pulgadas de arista tiene S pulgadas c"bicas de volumen, y uno de L pulgadas de arista, EP pulgadas c"bicas de volumen* +ic'o de otro modo, el cubo de L pulgadas de arista podemos dividirlo con una sierra en EP cubitos de # pulgada de arista* Intentadlo y os convencer5is* 3ero 4qu5 pasa con la superficie de un cubo6 +ic'a superficie consta de seis cuadrados, por eso los dados tienen las caras numeradas desde W a /// * )i la arista del cubo mide n pulgadas, cada cara tiene n N n, o sea, n E de rea, y entre las seis tendrn un rea de $nE* Eso significa que un cubo de # pulgada de arista tiene $ pulgadas cuadradas de superficie, uno de E pulgadas de arista tiene una superficie de EM pulgadas cuadradas, uno de L pulgadas de arista tiene una superficie de QM pulgadas cuadradas, etc* 9omo un cubo de n pulgadas de arista tiene $n E de superficie y nL de volumen, eso significa que la superficie de un cubo crece como la potencia segunda, o cuadrado, de la longitud de la arista, mientras que el volumen de un cubo crece como la potencia tercera, o cubo, de dic'a longitud* )i duplicamos la arista, multiplicaremos la superficie por MK>EE? y el volumen por SK>EL?* Anlogamente, al triplicar la arista, la superficie del cubo se multiplica por O y el volumen por EP* El volumen crece muc'o ms de prisa que la superficie, y para mostrarlo ms claro a"n 'e aqu una tabla* &abla # Arist )uper Rolumen Belacin a ficie volumenX >long >rea? superficie itud? # $ # #X#$ L LM EP #XE $ E#$ E#$ # #% $%% #%%% #LXQ EQ LPQ% #Q$EQ M#X$ 9uanto mayor sea un cubo, ms volumen tendr por cada pulgada cuadrada de superficie* 3or decirlo as, cuanto mayor sea, mayor proporcin de materia suya quedar -por dentro.* 3odrais demostrar que ocurre e8actamente lo mismo con cualquier cuerpo geom5trico/ tetraedro, esfera, elipsoides, etc* ; tambi5n ocurre con cuerpos irregulares cualesquiera, suponiendo, suposicin importante, que cada cuerpo conserve al crecer id5nticas proporciones*

H centmetros* <as unidades no influyen aqu para nada*D >7* del &*?

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3odemos, pues, enunciar la ley cuadradoDc"bica como sigue* Al crecer un cuerpo tridimensional cualquiera, sin cambiar de forma, su superficie crecer como el cuadrado de cualquiera de sus lneas, y el volumen como el cubo de la misma* Esto tiene importante relacin con la ingeniera estructural de los cuerpos animados e inanimados, pues algunas de sus propiedades dependen del volumen y otras de la superficie* 9omo las que dependen del volumen crecen ms de prisa con el tama o que las que dependen de la superficie, 'ay muc'as ocasiones en que el tama o establece diferencias considerables* El e!emplo ms sencillo lo ofrecen la masa y la sustentacin* <a masa de un cuerpo, de forma y densidad constantes >o su peso, si permanece en punto fi!o de la tierra?, depende de su volumen* <a sustentacin depende de la superficie que est5 apoyada en el suelo* Imaginemos, por e!emplo, un cubo de materia de una densidad de una libra por pulgada c"bica* Gn cubo de una pulgada de arista de esa materia, apoyado en una de sus caras, pesa una libra y descansa en una pulgada cuadrada de superficie* <a presin sobre la superficie soporte vale una libra por pulgada cuadrada* Gn cubo de diez pulgadas de arista de esa materia pesa mil libras y descansa en una superficie de cien pulgadas cuadradas* <a presin sobre esa superficie soporte vale diez libras por pulgada cuadrada* Al continuar creciendo el cubo, sigue aumentando la presin sobre la superficie soporte* Esa presin termina por ser tan grande, que los enlaces qumicos entre los tomos y las mol5culas de esa materia comenzarn a ceder* El cubo empezar a aplastarse ba!o la accin de su peso* 9uanto ms resistente sea una sustancia, ms podr crecer antes de que se alcance ese punto crtico, pero para todas las sustancias terminar por alcanzarse* En un campo gravitatorio dado, 'ay un tama o m8imo para los cubos de cualquier materia* Esto ocurrir aunque no 'aya campo gravitatorio e8terior, porque, al crecer el cubo, aumenta su propio campo gravitatorio, obligando al cuerpo a reducirse o, me!or dic'o, a tomar una forma de mnimo contenido de energa, que resulta ser apro8imadamente una esfera, o un elipsoide de revolucin, si est girando* <o dic'o del cubo vale para todo slido, incluso el cuerpo 'umano* Imaginemos que un 'ombre pesa #PQ libras y gasta zapatos cuyas suelas tienen Q% pulgadas cuadradas de superficie total* 3uesto en pie, cada pulgada cuadrada de suela de sus zapatos soporta L,Q libras* >Esto es una simplificacin, ni las suelas son planas, ni se reparten el peso por igual, pero eso no desmiente el principio*? )upongamos a'ora que, de repente, ese 'ombre multiplica por doce todas sus medidas, como en el -mundo de los gigantes., conservando, por consiguiente, todas sus proporciones iniciales* A'ora su estatura, en vez de Q pies y #% pulgadas, es de P% pies* El gigante pesar #PQN#E8#E8#E, o sea, unas #M% toneladas, tanto como las mayores ballenas* 3ero la superficie de sus suelas slo vale Q%N#E8#E, o sea, P*E%% pulgadas cuadradas* 3uesto en pie, cada pulgada cuadrada de suela tiene que soportar ME libras/ doce veces ms que antes*
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Esto vale para todo el mecanismo sustentador* 9ada pulgada cuadrada de seccin del f5mur tiene que soportar doce veces ms peso que de ordinario, cada pulgada cuadrada de seccin de m"sculo tiene que e!ercer un tirn doce veces mayor que de ordinario, para que el gigante se ponga en pie, si est sentado* 3ara ver lo que le sucede al tal gigante, suponed que cargamos ME libras >#E veces lo normal? en cada pulgada cuadrada de nuestras suelas* 3ara 'acerlo, 'abramos de tener un peso de una tonelada, distribuido uniformemente en nuestro cuerpo* Eso nos derribara por tierra y nos matara por aplastamiento* As, pues, los colosos del -Mundo de los gigantes., 4caeran por tierra y moriran aplastados por su propio peso6 7o, desde luego, necesariamente* )i esa emisin la dirigiera un autor competente de novelas cientficas, advertira que el f5mur de los gigantes era de acero cromado, que la gravedad en el planeta era ms d5bil, que los m"sculos funcionaban conforme a otras leyes que los nuestros* 3ero claro que nada de eso se advierte* Ie dic'o un autor competente de novelas cientficas* 7o creis que es demasiado pesimismo 'ablar de muerte por aplastamiento* )e dan casos* A veces una ballena, muc'simo menor que nuestros mticos gigantes 'umanos, queda varada en una playa y ya no se libra de morir, aplastada literalmente por su propio peso* >En el agua la ballena no corre ese peligro, porque all est soportada, no por la rigidez de sus 'uesos, sino por el empu!e del medio lquido, que depende del volumen del animal* Es decir, que peso y empu!e crecen ambos como el cubo de las dimensiones lineales, as que el tama o no dificulta el soporte* Gna enorme ballena maniobra en el agua con tanta facilidad como un diminuto boquern, al menos en cuanto al soporte*? 9laro que, aun limitndonos a mamferos terrestres, es un 'ec'o que e8isten a la vez enanos y gigantes, construidos seg"n el mismo patrn estructural de un tronco sobre cuatro patas* Iay mamferos tan peque os como la musara a >menos de una d5cima de onza, unos E,S gramos? y tan grandes como el e8tinguido baluquiterio, que pesara no menos de unas veinte toneladas* 49mo compaginar esas diferencias de tama o con la ley cuadradoDc"bica6 Becordemos la condicin/ que no varen las formas, ni Da adamos a'oraD las propiedades estructurales* El caso quiz ms notable de olvido de esa condicin lo ofrece el astrnomo canadiense )imn 7eJcomb, quien muy a principios del siglo 88 escribi una serie de elocuentes artculos, en que trataba de mitigar el entusiasmo producido por la posibilidad de construir ingenios voladores ms pesados que el aire* Insista 7eJcomb meticulosamente, no menos que yo en este artculo, en la e8istencia de la ley cuadrado c"bica* E8plicaba que el peso de un aeroplano depende de su volumen, mientras que de su sustentacin depende el rea de la superficie plana que puede presentarle al aire* Al aumentar el tama o, el peso crecera ms rpidamente que la superficie, y cada pulgada cuadrada de superficie de las alas tendra que sustentar pesos cada vez mayores*

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9uando un aeroplano sea lo bastante grande para contener a un 'ombre, deca 7eJcomb, pesar demasiado para que lo sustenten sus alas* Aquello le pareca tan sencillo como un problema de aritm5tica para muc'ac'os* 3ero en esto vinieron los 'ermanos Trig't y qued evidenciada la posibilidad de una mquina voladora, capaz de elevar a un 'ombre* Eso no desconcert en modo alguno a 7eJcomb, admiti que, en efecto, era posible una mquina de ese tama o, pero al construirla capaz de elevar a dos 'ombres afirm que pesara demasiado para que sus alas la sustentasen* 9omo 7eJcomb muri en #O%O, no lleg a ver el papel que !ug el aeroplano en la 3rimera Auerra Mundial* El error de 7eJcomb es, 0ay2, 'arto com"n entre los cientficos* Enamorado de una frmula se empe en llevarla ms all de los lmites en que es aplicable* )upuso que al construir aeroplanos mayores se conservaran sus proporciones, que los materiales seran los mismos, etc* 3ero de 'ec'o las alas de los aviones se estaban perfeccionando continuamente, para lograr ms sustentacin por pulgada cuadrada, se dise aban motores que rendan ms impulso por unidad de peso, se empleaban materiales ms fuertes y menos densos, para construir el aeroplano* En suma, perfeccionando la t5cnica, la sustentacin se aument muc'o ms rpidamente que el cuadrado de las dimensiones lineales y el peso se aument muc'o menos rpidamente que su cubo* <os organismos vivientes 'acen lo mismo, en lo posible* El p!aro mosca slo pesa %,%P onzas >unos E gramos?, mientras que la avutarda Uori sudafricana se sospec'a que puede alcanzar a veces Q% libras >#EE,Q Ug*? de peso* Iay, pues, un margen de pesos desde # a ##*%%%* )in embargo, p!aros mosca y avutardas vuelan con alas de plumas* 3ero 0buena diferencia2 <as alas de la avutarda son muc'o ms largas y estrec'as, comparadas con el cuerpo, que las del p!aro mosca* <os 'uesos de la avutarda estn a'uecados 'asta el "ltimo e8tremo, para aligerarlos todo lo posible, con el mnimo menoscabo de su resistencia* Aqu tambi5n 'ay cambios, gracias a los cuales el peso crece ms despacio que el cubo y la sustentacin ms de prisa que el cuadrado* En los mamferos, el margen de pesos entre la mnima musara a y el baluquiterio es de # a $*M%%*%%%, para el mismo esquema general de un tronco sobre cuatro patas, pero 5stas no tienen en modo alguno las mismas proporciones* Mirando, por este orden, patas de musara a, ratn, cabra, caballo y elefante, se ve que van siendo cada vez ms gruesas, aun en proporcin con la longitud total del cuerpo* Esto quedara muy claro 'aciendo dibu!os de la misma altura, de todos esos animales* )i un ratn adquiere el tama o de un elefante, sus patas quedaran relativamente muy largas y delgadas y se quebraran ba!o el peso* Gn elefante, reducido a tama o de ratn, tendra patas gordsimas, de aspecto increblemente tosco* En otros t5rminos, las proporciones de un animal, la forma de sus patas y alas, por e!emplo, estn condicionadas por su tama o y resultaran absurdas si 5ste cambiase, sin un cambio adecuado de proporciones*
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Entonces, 4temen ustedes de veras que sera peligroso un insecto de tama o 'umano6 9uando ven ustedes una mosca com"n, f!ense en sus patas* )on simples 'ebras, pero adecuadas para sustentar el peso de la mosca* Agrand5mosla 'asta el tama o de 'ombre y no podr moverse, ni tampoco una pulga, ni un saltamontes ni un escaraba!o* 7ing"n insecto de tama o 'umano que conservase las proporciones corrientes de los insectos en el campo gravitatorio terrestre, podra andar, volar, saltar, ni avanzar de ning"n otro modo, ni la menor fraccin de una pulgada* 7o slo dependen del tama o y la forma la locomocin y el soporte* Iay otras muc'as propiedades que estn adaptadas precisamente a un cierto tama o* 3or e!emplo, la cantidad de calor producido por las reacciones qumicas dentro de un organismo depende del peso del te!ido reaccionante, que a su vez depende del volumen del cuerpo* <a rapidez con que se pierde ese calor depende, en t5rminos generales, de la superficie e8terior del animal* As, pues, cuanto mayor sea este, ms calor retendr, ya que la produccin crece ms deprisa que la p5rdida* En general, pues, a igualdad apro8imada de otros factores, un animal peque o necesita tener un metabolismo ms rpido que uno grande, para reemplazar la energa que se le escapa con ms rapidez* <as musara as y p!aros mosca tienen que estar siempre comiendo, o moriran de 'ambre en cuestin de 'oras, mientras que un animal grande puede ayunar largos perodos* Besulta tambi5n que en las regiones polares, donde el fro reclama recursos conducentes a conservar el calor, el tama o grande es muy conveniente en ese sentido* <os osos polares, almizcleros y morsas se mantienen calientes, en parte, por ser grandes* ;, naturalmente, 5se puede 'aber sido uno de los factores que 'icieron "til el tama o grande en la era de los dinosaurios* <os reptiles, faltos de recursos especiales para conservar temperatura alta, podan retener el calor que desarrollaban, con tanta mayor eficacia cuanto mayores eran* Eso significa que toda la estructura metablica de un organismo guarda relacin con su tama o* Mas 4qu5 diremos de la absorcin de o8geno6 <a cantidad de materia que lo precisa depende del volumen del organismo, pero la rapidez con que el o8geno se absorbe depende de la superficie interna de los pulmones* A los animales peque os de sangre fra les bastan pulmones sencillos en forma de sacos, pero los animales de sangre caliente necesitan muc'o ms o8geno, sobre todo los grandes* )i los pulmones 'umanos fuesen simples sacos, le ofreceramos al aire unos E pies cuadrados >%*#SQS mE de superficie, y si no tuvi5semos ms, nos asfi8iaramos instantneamente* 7uestros pulmones estn divididos en unos $%% millones de celdillas, con una superficie total de $%% pies cuadrados >unos Q$ m* E?, por lo menos* Anlogamente, la cantidad de sangre que 'ay que filtrar depende del peso y, por tanto, del volumen del organismo* <a rapidez con que puede ser filtrada depende de la superficie disponible en los ri ones* 3or eso cada uno est dividido en ms de un milln de tubitos, con una longitud total de unas M% millas >$M Um*? entre los dos* As, pues, si multiplicamos por #E todas nuestras dimensiones lineales, sin 'acer ning"n otro cambio, nos asfi8iaramos en minutos, porque nuestra superficie pulmonar
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se multiplicara por #MM, pero la cantidad de materia a o8igenar se multiplicara por #*PES* ; si sobrevivi5semos a eso, nos moriramos de uremia en pocos das, pues la superficie de los filtros renales se multiplicara por #MM, mientras que el volumen de la sangre a filtrar sera #*PES veces mayor* 07o2 Gn 'ombre gigantesco, aunque sus f5mures se reforzasen y sus pies se e8tendiesen enormemente para soportar sus toneladas de peso, necesitara adems pulmones y ri ones muc'simo ms subdivididos y, por a adidura, redes muc'simo ms complicadas de vasos sanguneos y nervios* 4; los insectos6 Estos se ventilan por tubitos en el abdomen, donde la difusin directa viene a ser suficiente para las necesidades del animal* )i los agrandsemos a tama o 'umano, sin modificar por completo su sistema respiratorio, se asfi8iaran al instante* 7o cabe, en verdad, nada tan totalmente indefenso, inofensivo y muerto, como esa terrible amenaza de la ficcin cientfica/ el insecto gigante* 9onsideremos el don ms preciado del 'ombre/ su cerebro* El cerebro 'umano pesa algo ms de L libras >#,L$ @ilogramos? y es uno de los mayores, pero no el mayor* Gn elefante grande puede tener unas #L libras >unos $ @ilogramos? de cerebro y las mayores ballenas #O >unos O @ilogramos?* Ms importante, sin embargo, es el n"mero de libras de cuerpo que tiene que gobernar cada libra de cerebro* <a relacin de masas cuerpo X cerebro vale en el 'ombre unos Q%, es decir, que cada libra de cerebro tiene que gobernar Q% libras de te!idos* <a cifra correspondiente para un elegante es #*%%% y para una ballena #%*%%%* El mayor dinosaurio tena una relacin de masas cuerpo X cerebro de #%%*%%%* Aqu, al menos, podramos creernos en terreno firme y libre de la ley cuadradoD c"bica* Al crecer el tama o del cuerpo, su peso total variar como el cubo de las dimensiones lineales y lo mismo crece el peso del cerebro* <a relacin msica cuerpo X cerebro seguira siendo Q, aun en los colosos de P% pies del -Mundo de gigantes.* 3ero*** las c5lulas nerviosas que integran la parte crucial del cerebro, la sustancia gris, estn concentradas en la superficie cerebral* 3ara las supremas funciones del cerebro, seg"n nuestros peculiares pre!uicios, para comprender y pensar, lo que cuenta, al cabo, es la e8tensin superficial del cerebro y no su peso* Al aumentar la inteligencia, la superficie del cerebro tiene que crecer ms de prisa de lo que permite la ley cuadradoDc"bica, y slo puede 'acerlo formando pliegues y circunvoluciones* 3ara adaptarse a esos pliegues se necesita ms cantidad de sustancia gris, que si 5sta tapizase con uniformidad la superficie del cerebro* 3or eso la e8istencia y n"mero de circunvoluciones dan una medida de la inteligencia, y el cerebro 'umano no slo es mayor que casi cualquier otro/ tiene tambi5n ms circunvoluciones* )i 'acemos doce veces mayores todas las dimensiones lineales de un 'ombre y, por tanto, tambi5n las de su cerebro, 5ste conservar suficiente peso en proporcin, pero no suficiente superficie* )i no est doce veces ms plegado, no podr seguir gobernando adecuadamente el cuerpo agigantado* )in ese requisito, el coloso ser un perfecto idiota, aunque su cerebro pesara unas E,S toneladas*
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En suma, el gran tama o no siempre conviene* 9omplica enormemente las cosas, en todos los rdenes, y a partir de cierto punto, las venta!as del volumen grande >me!or conservacin del calor, o!os mayores y, por tanto, visin ms aguda, mayor cerebro y, por tanto, ms inteligencia? empiezan a ser sobrecompensadas por las desventa!as de la creciente complicacin* ;o gusto de pensar, con mi 'abitual pre!uicio pro'umano, que el tama o del 'ombre es el !usto* En los seres marinos, como la gravedad no produce problema de sustentacin, es mayor el volumen lmite, en que los inconvenientes del tama o grande empiezan a sobrecompensar a las venta!as* 3or eso los seres marinos tienden, en general, a ser mayores que los terrestres y los animales ms gigantescos de todos 'an vivido en el mar, no en tierra* 3ero, 4y si nos movemos en el otro sentido6 )i reducimos todas las dimensiones de un 'ombre, 4no tendra que gobernar menos masa del cuerpo cada unidad de superficie de su cerebro6 )i una persona multiplicada por #E, sin otros cambios, resulta idiota, 4no resultar un supergenio, dividi5ndola por #E, sin otra variacin6 09uidado2 El cerebro de una persona dividida por #E pesara %,%L onzas >%,S*Q gramos?* 9ontendra $ millones de neuronas, en vez de #%*%%% millones, y por muc'as circunvoluciones que tenga, y muy diminuto que sea el cuerpo que 'a de gobernar, $ millones de neuronas no pueden articularse en forma lo bastante complicada para albergar inteligencia 'umana* En otras palabras, el peso absoluto del cerebro influye tambi5n y es fcil poner e!emplos* En algunos de los ms peque os monos, la relacin msica cuerpo X cerebro slo vale #P,Q* )i esos monos se ampliasen a tama o 'umano, su cerebro pesara S,Q libras >Q,S Ug*?, y, sin embargo, son menos inteligentes que los gorilas, cuya relacin cuerpo X cerebro vale Q%%* <os cerebros de los monos tienen menos circunvoluciones que el del gorila, y no digamos del nuestro, pero por a adidura no poseen suficientes neuronas* 07o2 7uestro tama o es el !usto, ni demasiado grande ni demasiado peque o* A'ora es muy posible que me creis cado en renuncio* Iace un par de a os fui responsable de una novela que trataba de la drstica reduccin de seres 'umanos, nada menos que al tama o de bacterias* A'ora pensar5is que entonces no practiqu5 lo que estoy predicando aqu* )i as es, os equivocis totalmente* <a drstica reduccin de los seres 'umanos, supuesta posible, entra a una porcin de peque os problemas fascinantes, que procur5 tener en cuenta en mi obra y que e8plicar5 en el captulo siguiente*

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3. Contraccin increble
En abril de #O$Q me pidieron que convirtiese en novela el guin de una pelcula que estaba entonces rodndose* )e titulaba Ria!e fantstico, y despu5s gan un par de -Hscares., por efectos especiales* Ie aqu el argumento, en dos palabras* Gn submarino y sus cinco tripulantes son reducidos a tama o microscpico, e inyectados en el torrente sanguneo de un agonizante, para que desde dentro le 'agan una operacin en el cerebro, que le salve la vida* &ienen sesenta minutos !ustos para 'acerla, pues transcurrido ese plazo, se pasa el efecto de contraccin, y claro que, de seguir dentro del enfermo, al ree8pandirse lo mataran* 7aturalmente ocurren toda clase de incidencias adversas que retrasan la operacin, y al fin los tripulantes, tras salvarle la vida, salen a tiempo, por unos dos segundos* Iasta entonces yo nunca 'aba puesto en novela un guin de pelcula, y de todo soy capaz menos de desaprovec'ar una ocasin de emprender algo nuevo, as que les de!5 gustosos que me convencieran* <e el guin y di!e/ -)i 'ago la novela, tendr5 que cambiar el final*. )e alarmaron muc'o/ -43or qu56. -Rern ustedes Ddi!eD* Al final el barco y el malo son devorados por un leucocito y los otros cuatro se salen, 4verdad6 3ero el barco y el malo quedan dentro* ;o tendr5 que sacarlos tambi5n*. -43or qu56., preguntaron intrigados* -3orque el barco y el malo recobrarn su tama o, y si quedan dentro del paciente lo matan*. -3ero 0si el leucocito los 'a devorado2., di!eron tras unos momentos de meditacin* -7o importa Drepliqu5D* <os tomos siguen all, y mientras sigan, aunque est5n separados y repartidos por igual***. 7o prosegu, porque not5 que estaban mirndome boquiabiertos* -Miren ustedes Ddi!eD, yo voy a cambiar el final* )i ustedes no quieren que lo cambie, estupendo/ yo no escribo la novela* )i ustedes quieren que la escriba, 'ar5 el cambio, y no quiero que IollyJood me lo des'aga* 49onformes6. -9onformes., contestaron, y en mi libro me las ingeni5 para encontrar un modo de sacar del paciente el leucocito, con el barco y el malo engullidos, y IollyJood no des'izo el cambio* 9elebro poder decir que tampoco cambi ni una sola palabra de mi novela* 3ero en la pelcula, el barco segua quedndose dentro del paciente* Eso me ocasion algunas molestias, pues mi obra >como escribo de prisa? sali seis meses antes que la pelcula >ellos ruedan despacio?, as que la gente crey que la pelcula 'aba salido del libro, y no lo contrario* <os que vieron la pelcula sin 'aber ledo el libro me escriban e8tra ados del final, y tuve que contestarles con toda paciencia*
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&odo el negocio de la -contraccin., tan empleada en novela cientfica, se funda en varias suposiciones indefinibles, como la de que puede ignorarse la ley de conservacin de la energa y la de que los tomos no e8isten* )upongamos, por e!emplo, que estamos en el tipo de situacin que se postula en cuentos cientficos tan conocidos como el anticuado de Bay 9umming <a ni a en el tomo de oro, o en el e8celente de Ienry Iasse, El que se encogi, o en la bien lograda pelcula de Bic'ard Mat'eson, El 'ombre increblemente contrado* En estos y otros cuentos, la contraccin llega a lo ultramicroscpico, pero nosotros seremos moderados y empezaremos por suponer que un 'ombre se reduce slo a la mitad e8acta de su estatura* Entonces quedar reducido a la vez a un octavo !usto de su volumen inicial >v5ase el captulo anterior?* Bespecto a lo ocurrido, para e8plicar esa reduccin de volumen 'ay tres posibilidades/ :ue los tomos constitutivos de ese cuerpo se 'ayan 'acinado ms apretadamente* :ue de cada porcin de ese cuerpo 'ayan desaparecido siete octavas partes de los tomos* :ue se 'ayan contrado los tomos mismos* <a primera posibilidad nos recuerda el caso de los gases* Gn gas corriente puede ser reducido, sin demasiada dificultad, a un octavo de su volumen, con slo suprimir la mayor parte del espacio entre sus tomos o mol5culas* Mas, aunque en los gases los tomos y mol5culas estn tan espaciados que es fcil forzarlos a acercarse, en los lquidos y slidos estn en contacto virtual, y slo pueden ser apro8imados muy poco ms, aun con enormes presiones* <a presin en el centro de ="piter bastara para reducir considerablemente el volumen de un 'ombre, pero no, ni muc'o menos, a un octavo del normal* Antes de que eso pudiera ocurrir, se derruira la propia estructura atmica* 9ierto que, una vez derruida dic'a estructura, la contraccin puede continuar 'asta peque simos vol"menes, cosa que ocurre en el interior de las estrellas* +esgraciadamente los seres 'umanos encontraran difcil sobrevivir en esas condiciones, 4verdad6 +escartemos, pues, la #*a posibilidad* <a E*a parece muc'o ms plausible* 1asta recorrer el cuerpo 'umano, reteniendo una mol5cula de cada oc'o y conservando las diferentes clases de mol5culas en su !usta proporcin* >Algo parecido a las encuestas sobre la opinin p"blica*? Eso supone que el cuerpo 'umano puede pasarse con slo la octava parte de sus mol5culas* 9ierto que la vida es compatible con muc'as menos mol5culas de las que poseemos* <os ratones viven, las musara as tambi5n* 3ero 4y el cerebro6 Gno normal tiene una masa de L libras >#,L$ Ug*?* Eliminad siete octavos de todas sus mol5culas y slo le quedar una masa de $ onzas >#P% gramos?* 3or muy cuidadosamente que conserv5is las mol5culas cerebrales en sus proporciones apropiadas, un cerebro de $ onzas nunca bastar para desplegar inteligencia, a nivel 'umano* ; aunque me discutis esto, 4qu5 dirais de reducciones muc'simo mayores del cuerpo 'umano, como las supuestas en todas las ficciones cientficas de este tipo6
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+escartada, pues, la E*a posibilidad* 7os queda slo la L*a/ una contraccin de los tomos mismos* +e este modo los seres contrados ni pierden tomos ni los conservan forzados a una mayor concentracin* Ellos no notan alteracin alguna* 9reen sus tomos tan ampliamente espaciados y tan num5ricamente comple!os como siempre* Esta tercera posibilidad fue la que declar5 e8plcitamente que admitira, al poner en novela el guin de Ria!e fantstico* ><a pelcula ignor todo este asunto*? 3ero a"n no estamos libres de apuros* Al encogerse los tomos mismos, 4qu5 ocurre con su masa6 Iay dos posibilidades/ :ue las masas permanezcan invariables* :ue se reduzcan en proporcin al volumen* <a primera posibilidad conduce inmediatamente a complicaciones inaceptables* E8igira que un 'ombre de $ pies >#,SL m*? y E%% libras >O% Ug*? se redu!ese a otro de L pies >O# cm*? y E%% libras >O% Ug*?* En vez de la densidad apro8imada del agua, tomara la del acero y seguira 'aci5ndose ms denso, al contraerse ms* 9uando tuviese E pies >$% cm*? de estatura, sera ms denso que el platino, y al adquirir tama o microscpico, concentrara su masa en tan peque o volumen, que se 'undira atravesando las rocas de la corteza de la tierra, 'asta su centro, como una motita de lo que llamamos -materia degenerada.* +escartemos esa posibilidad* <a segunda conservara del todo inalteradas la comple!idad y la densidad 'umanas* 3ero 4qu5 se 'ace del e8ceso de masa6 :ue sepamos, el "nico modo de que desaparezca masa es que se transforme en energa, de suerte que el 'ombre en contraccin sera una superpotente bomba nuclear* <o que 'ice en la versin novelstica de Ria!e fantstico fue acudir a esa segunda posibilidad, estableciendo un vago paralelo con la contraccin de una fotografa, por manipulaciones tridimensionales de ptica* El lector poda suponer que, en la desaparicin del e8ceso de masa, 'aba implicado un efecto tetradimensional, esa masa se iba, supongamos, al superespacio, al operarse la contraccin, y regresaba de nuevo de 5l durante la ree8pansin* 9laro que eso es fantasa, pero muestra al menos que el problema e8iste* >En la pelcula la cuestin de la masa quedaba ignorada por completo*? En el cine, como en la novela, el submarino viene a reducirse al tama o de una bacteria grande, antes de inyectarlo en el torrente sanguneo, as que los seres 'umanos a bordo pueden tener #X#%%*%%% cm* de altura > #XEQ%*%%% pulgadas, si se prefiere?* )eg"n eso, si al principio tenan estatura normal, todas sus dimensiones se 'abrn reducido a #X#P*%%%*%%% de lo que eran* Ellos, con sus tomos contrados y su masa disminuida, se creeran de tama o del todo corriente e igual encontraran el submarino, mientras que fuera de 5l, todas las dimensiones del Gniverso les parecern multiplicadas por #P millones* 3or tanto, los vasos sanguneos son tubos enormes, los leucocitos son lo bastante grandes para engullirse sin violencia el submarino entero, etc* Iasta aqu va bien el cuadro, pero 4y los tomos mismos6 Gn tomo mide #X#%%*%%%*%%% cm* de dimetro* Multiplicando sus lneas por #P millones, queda un dimetro de #X$ de cm* 9omo los gases importantes de la atmsfera
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>o8geno y nitrgeno? estn formados de mol5culas de dos tomos cada una, las mol5culas del aire e8terior, no contrado, les parecern a los via!eros elipsoides de #XL de cm* de e!e mayor* Es decir, que los tomos y mol5culas no contrados sern bastante grandes para ser vistos por los supuestos tripulantes* )in embargo, la pelcula no tiene esto en cuenta* En cierto momento el submarino tiene escasez de aire, y para rellenar sus tanques inserta un tubo en los pulmones del paciente* 3ero la boca del tubo tiene apenas mayor dimetro que las mol5culas de aire de los pulmones del enfermo* 4)e imaginan ustedes lo que se tardara en e8traer aire por el tubo en esas condiciones6 <a ms nfima pitera de un neumtico dara muc'a ms corriente* ; peor a"n/ una vez lleno el submarino de aire sin contraer, 4cmo elevar esas enormes mol5culas, narices arriba, 'asta nuestros pulmones contrados6 4; qu5 'aran con ellas los glbulos ro!os contrados de nuestros pulmones6 Esto no se me ocurri 'asta despu5s de terminada la novela y tuve que releerla, sudando de apuro, y revisar varias pginas* &uve que introducir un artificio, que contraa parte del aire de los pulmones del paciente, antes de absorberlo por el tubo 'asta el barco* Htro problema* <os tripulantes del submarino microscpico comunicaban por radio con el mundo e8terior* 3ero esa radio estaba contrada y la longitud de las ondas que emita era slo #X#P*%%%*%%% de la normal antes de la contraccin* <a radio emita ondas luminosas* Al operador a bordo del submarino le pareceran ondas radio, pero para los 'ombres del mundo, no contrado seran diminutos relmpagos de luz, y resultara arduo utilizarlas para la radiocomunicacin* ; 4cmo veran los del submarino6 43or las ondas de luz producidas por sus contradas fuentes luminosas6 3ero para el mundo e8terior esas ondas seran rayos gamma, por e!emplo, tambi5n para el paciente, en cuyo torrente sanguneo navegan* Espero que no llegaran a per!udicarle, pero no me 'e molestado en 'acer clculos* +e!5 pasar estos detalles de las radiaciones, porque, repito, se me ocurrieron demasiado tarde y fui demasiado perezoso para suponer que nadie los captara* 3ero claro que subestim5 a mis lectores* Gn !oven sagaz se dio cuenta y arremeti inmediatamente contra m* &uve que contestarle, confesando mis culpas #* <os autores de la pelcula suponan a la protagonista, Baquel Telc', atacada por anticuerpos, pero no tenan ni la menor idea de la traza que presentara un anticuerpo, debidamente aumentado* 9laro que, 0cualquiera estudia los anticuerpos, teniendo a Miss Telc' en la pantalla2 <os anticuerpos son, naturalmente, mol5culas de protenas y yo me las imagin5 como peque os copos brillantes, de algodn, de unas dos pulgadas de anc'ura, a la
# +espu5s de aparecer este artculo 'e recibido varias cartas se alando otros sutiles reparos relativos a las fuerzas el5ctricas, en las cuales las grandes contracciones introducen antinomias insolubles*

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escala del mundo diminuto* Adems tena que representarlos como copos de algodn, porque los enlaces del 'idrgeno que su!etaban en su sitio las cadenas peptdicas deban ser bien fle8ibles y elsticos* <os de la pelcula olvidaron tambi5n que las finas membranas celulares no tendran nada de finas para los seres diminutos* En cierto momento, uno de ellos tiene que abrirse paso del tubo capilar al pulmn* En la pelcula eso no era problema* 1asta perforar las membranas de separacin, finas como el papel, como que su espesor vale slo #X#%*%%% de pulgada* 9ierto, pero en la escala de los diminutos ese espesor sera de unas M% yardas >L$,L metros?* El argumento e8iga que el protagonista lo atravesase, y yo pens5 que M% yardas era un poco demasiado* Iice trampa, conformndome con decir -varias yardas. en el libro, y as qued* Es ms, falta el asunto de la tensin superficial* En el seno de un lquido, cada mol5cula es ligeramente atrada por todas las dems* <as atracciones solicitan en todos los sentidos y se compensan entre s, de modo que cada mol5cula se mueve libremente, como si no fuese atrada en absoluto* 3ero en la superficie del lquido, cada mol5cula es atrada por las interiores del lquido* <as escasas mol5culas e8ternas, de aire, de fuera del lquido, apenas producen efecto* <as mol5culas superficiales e8perimentan, pues, una atraccin de con!unto 'acia dentro y 'ay que gastar energa para que se mantengan en la superficie* 3or ese motivo la superficie tiende a encogerse todo lo posible, y por eso toman forma esf5rica las peque as gotas lquidas que flotan libremente* <a esfera tiene superficie mnima respecto a su volumen* ><as gotas grandes toman -forma de lgrima., por la resistencia del aire*? Es ms, como todas las mol5culas superficiales empu!an 'acia dentro cuanto pueden, pugnan, por decirlo as, por aglomerarse, como la gente cuando intenta asaltar un vagn del metro abarrotado, a las -'oras punta.* )eparar esas mol5culas, as aglomeradas, cuesta ms energa que separar las mol5culas corrientes de lo interior del lquido* Ese e8ceso de mutua ad'erencia de las mol5culas superficiales se llama -tensin superficial., porque es como si el lquido estuviese envuelto en una sutil membrana tensa* Algunos ob!etos diminutos no pesan bastante para romper esa membrana y 'ay insectos que se deslizan, como andando, por la superficie del agua, no porque floten >si los sumergi5semos en el lquido no saldran a flote?, sino porque se apoyan en la -membrana. que e!erce la tensin superficial* A'ora bien, si 'ay insectos bastante ligeros para ser sostenidos por la tensin superficial, 4qu5 'arn los microscpicos seres de nuestra fbula* 7o me 'e atrevido a calcular lo que debe parecerles a ellos la tensin superficial de los lquidos no contrados* )ospec'o que sera tan grande, que les impedira en absoluto atravesar la superficie de la sangre lquida, para pasar al aire del pulmn* <as necesidades del argumento de la pelcula me obligaron a de!arles pasar, pero se lo puse difcil* Iasta a'ora, nadie me 'a escrito afirmando que la tensin superficial sea un obstculo insuperable*
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3ara e8plicar un "ltimo punto retrocedamos al siglo NIN, cuando por cierto 'aba grandes cientficos que no crean en la e8istencia de los tomos, pero no por beatfica ignorancia, como la gente de IollyJood, sino por sesudos razonamientos* <a teora atmica, en su forma moderna, 'aba sido propuesta en #S%L por el qumico ingl5s =uan +alton, como manera sencilla de e8plicar diversos fenmenos qumicos* En todo el siglo 8i8 el concepto de tomo e8plic, cada vez con ms 58ito, lo que ocurra en los tubos de ensayo* Al final del siglo los qumicos 'asta 'acan uso de -frmulas estructurales. para las mol5culas ms complicadas* 7o slo contaban el n"mero de tomos de diferente clase de cada mol5cula, 'asta situaban esos tomos en ordenaciones especficas tridimensionales, como ciertos rompecabezas* 7aturalmente los qumicos se vean casi forzados a creer que los tomos e8isten* )i no e8istiesen, 4cmo podra su pretendida e8istencia e8plicar tantas cosas con tanta sencillez6 43or qu5 'abra de comportarse la materia, en tantos sentidos y tan enteramente como si fuera atmica, no si5ndolo en realidad6 )in embargo, algunos qumicos sostenan que no era prudente salirse de los fenmenos mensurables* &odo el conocimiento decimonnico de los tomos era indirecto* Eran demasiado peque os para ser vistos ni percibidos por ning"n medio directo, y aunque podan resultar muy "tiles como modelos para fi!ar las ideas, se tema que pudiesen desorientar a los cientficos demasiado prestos a creer en su e8istencia efectiva* El "ltimo gran cientfico que razonaba de esa manera, el "ltimo en rec'azar la e8istencia efectiva de los tomos, fue el fsicoDqumico Auillermo HstJald* A principios del siglo 88, a"n segua HstJald sosteniendo apasionadamente la tesis antiatmica* 3ero al fin cambi de opinin, 'e aqu por qu5* 9omencemos en #SEP, en que el botnico escoc5s Bobert 1roJn, que se interesaba por el polen, estaba una vez estudiando al microscopio, con poco aumento, una suspensin de granos de polen en agua* Encontraba difcil enfocar, porque los granos temblaban* 7o se movan sistemticamente en determinada direccin, oscilaban al azar por todo el campo* Becord 1roJn que los granos del polen tenan vida, aunque latente, y crey que esa vida se manifestaba, en cierto modo, en el movimiento* E8amin, sin embargo, partculas de colorante, indudablemente inanimadas, de parecido tama o, suspendidas en agua, y tambi5n oscilaban de un modo errtico* 9ualquier suspensin oscilaba, si era lo bastante menuda, y cuanto ms menuda, ms marcadas eran sus oscilaciones* <o "nico que se poda 'acer en aquella 5poca era darle nombre al fenmeno, pues e8plicacin no tena* <o 'aba descubierto 1roJn y consista en movimientos errticos de las partculas* 43or qu5, pues, no llamarle movimiento broJniano6 3or los a os #S$%, el fsico escoc5s =ames 9ler@ Ma8Jell propuso una impresionante e8plicacin de las propiedades de los gases, a base de partculas movi5ndose al azar, y por vez primera la teora atmica e8plic fenmenos fsicos, adems de los qumicos* En seguida surgi la sospec'a de que las partculas del

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lquido, al moverse al azar, podran empu!ar en uno y otro sentido a las partculas ms gruesas en suspensin* En suma, los granos de polen o de tinte estaban siendo bombardeados por las mol5culas de agua, y acaso eso era lo que produca el movimiento broJniano* Miradlo de otra manera/ 7osotros mismos estamos siendo bombardeados por todas partes, por mol5culas de aire, o de agua, si estamos en el agua* 3ero en cualquier instante nos alcanzan en enormes n"meros, viniendo de todas direcciones, y sus efectos se compensan* 7o nos empu!an ms en un sentido que en el opuesto* 3odr suceder que vengan unas pocas ms del Este que del Heste, pero cada mol5cula es tan diminuta que el efecto de slo unas pocas, entre el astronmico n"mero total, es infinitamente peque o* 9laro que si nos llegasen muc'as ms del Este que del Heste sentiramos el empu!n, pero en el movimiento perfectamente casual de las mol5culas, la probabilidad de que nos lleguen del Este muc'as ms es infinitamente peque a tambi5n* Mas consideremos nuestros 'ombres en contraccin >u otras cosas cualesquiera?* +esde su punto de vista, el Gniverso est agrandndose y las mol5culas de aire y de agua tambi5n* Al encogerse, ellos presentan un blanco menor al bombardeo molecular y les alcanzan menos mol5culas en cada instante* Adems cada mol5cula va pareci5ndoles cada vez mayor* 9uando nuestros seres se 'acen microscpicos estn bombardeados por grandes proyectiles, pero en peque o n"mero* El que lleguen entonces unos pocos ms del Este que del Heste ser importante, y los min"sculos seres lo sentirn* )i predominan los del Este los movern 'acia el Heste, y si un instante despu5s predominan los de arriba, los movern 'acia aba!o, etc* El bombardeo casual por mol5culas e8plica, en primer lugar, el movimiento, en segundo, el carcter errtico del mismo, y en tercero, el 'ec'o de que el efecto sea tanto ms pronunciado cuanto menor el cuerpo flotante* Iombres como HstJald no se impresionaron por este razonamiento, esto era palabrera* 3ara que fuese algo ms, 'aba que calcular las probabilidades de desequilibrio en el bombardeo molecular y la magnitud de sus efectos* En suma, era menester un anlisis matemtico e8acto y riguroso del efecto broJniano, que lo e8plicase cuantitativamente, en funcin del bombardeo casual de las mol5culas* En #O%Q se realiz al fin ese anlisis, y nada menos que por Alberto Einstein* )eg"n su frmula, las partculas suspendidas en un vaso alto de lquido deben refle!ar, en su distribucin, el equilibrio entre la fuerza de la gravedad y el efecto del movimiento broJniano* <a gravedad tira 'acia aba!o y los movimientos moleculares empu!an en todas direcciones, incluso 'acia arriba* )i actuase slo la gravedad, todas las partculas se posaran en el fondo* )i slo actuase el movimiento broJniano, se esparciran con uniformidad* 1a!o la accin de ambos se esparcirn, concentrndose 'acia el fondo cada vez con ms densidad* 9uanto ms pesadas las mol5culas, mayor ser el movimiento broJniano de partculas de tama o fi!o y a temperatura constante, y en menor medida se acumularn 5stas 'acia el fondo*
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3ero Einstein era slo un terico* )e conform con obtener la ecuacin y de! a otros el contrastarla con fenmenos observables* El que lo 'izo fue el fsico franc5s =uan 1autista 3errin* En #O%S suspendi en agua granitos de resina de goma y cont el n"mero de granos a distintos niveles* Iall que ese n"mero creca 'acia aba!o, de e8acto acuerdo con la ecuacin de Einstein, con tal de atribuirles una cierta masa a las mol5culas de agua* 7o slo comprob la e8plicacin einsteiniana del movimiento broJniano, sino que fue el primero que efectu una medida razonablemente apro8imada del peso real de mol5culas sueltas* HstJald se enfrent entonces con un efecto observable, producido por mol5culas individuales* Al contemplar la vibracin de los granos suspendidos en agua, los vea, en efecto, empu!ados por mol5culas sueltas* Esto satisfaca su rigurosa e8igencia de efectos directamente observables y ya no pudo seguir negando la e8istencia de los tomos* 3errin recibi por su traba!o el premio 7bel de (sica en #OE$* >Einstein 'aba recibido el suyo en #OE#, por otros m5ritos*? Esto nos lleva de nuevo al Ria!e fantstico* En la pelcula, el submarino microscpico surca la corriente sangunea, e8actamente como uno de tama o normal que navegase en una corriente ocenica* As ocurrira si no 'ubiese tomos, o si fuesen infinitamente peque os* 3ero 'ay tomos de tama o comparable al del microscpico sumergible* 3or tanto, 5ste debe ir desvindose a derec'a e izquierda, adelante y atrs, aba!o y arriba, por efecto del movimiento broJniano* ; ms a"n, se desviaran los tripulantes, en las ocasiones en que salen del barco, para nadar en el torrente sanguneo* En realidad yo no pude tener muy presentes tales movimientos en mi novela* Iubiesen introducido demasiadas complicaciones >empezando por terribles mareos?* 3ero los mencion5 y supuse algo de oscilacin al partir, slo para mostrar que la 'aba, y luego la ignor5* &odo esto puede producir desaliento y alarma en el corazn de algunos de mis amables lectores, que 'ayan sentido gana de escribir ficcin cientfica, y que a'ora pensarn que 'acerlo e8ige estudios superiores de ciencias* 7o lo crean ni un momento* <a buena ficcin cientfica no requiere necesariamente todos estos escr"pulos* <a pelcula Ria!e fantstico, con todos sus errores, inconsecuencias y descuidos, me pareci la mar de divertida, llena de inter5s, movidsima y deliciosa* <os errores no me molestaron ni pizca, mientras estaba vi5ndola* Es ms, si alg"n otro 'ubiese escrito una novela basada en ella, sin preocuparse de corregir ninguno de sus errores, probablemente 'ubiese resultado tambi5n un libro espl5ndido* 3ero es que yo, por mi parte, saba que los errores estaban all y tena que corregirlos* Es mi modo personal de escribir ficcin cientfica y no es el "nico* <a franqueza me obliga a declarar que yo considero mi manera la me!or, pero claro que 'ay otras*
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4. Pares y nones
Acaba de ocurrirme algo desconcertante* +e ordinario me resulta poco difcil 'allar asunto para estos captulos* )e me ocurre un tema interesante y en seguida trazo una determinada lnea de desarrollo, desde un cierto principio a un cierto fin, y ya estoy en marc'a* Mas 'oy, 'abiendo decidido tratar de la asimetra >en ms de un captulo, probablemente?, y terminar en la vida y la antiDvida, sucedi que se me ocurrieron dos posibles modos de empezar* +e ordinario en ese caso, uno de ellos me parece tan preferible al otro, que lo eli!o tras bien corta duda* 3ero esta vez, la cuestin era si partira de los n"meros impares o de la doble refraccin, y los motivos para lo uno o lo otro que bullan en mi cabeza estaban tan equilibrados, que no pude decidirme* +os 'oras pas5 ante mi mesa, comparando ambas posibilidades, con creciente mal 'umor* Me di cuenta, por cierto, de la desagradable seme!anza de mi caso con el del asno de 1uridan* Me refiero a un tal 1uridan, filsofo franc5s del siglo NIR, quien dicen que afirm lo siguiente/ un asno 'ambriento, puesto entre dos sacos de pienso e8actamente iguales en todo, se morir de 'ambre, porque no ver motivo para decidirse por uno, y no por el otro* En realidad, es claro que 'ay aqu un sofisma, pues la afirmacin no tiene en cuenta el factor azar* El burro, que no es un lgico, pondr casualmente la cabeza de modo que vea uno de los sacos me!or que el otro, torcer casualmente las patas, de modo que un saco le quede ms cerca, e ir a parar al saco me!or visto, o ms pr8imo* +e antemano no podemos decir cul de los dos sacos ser* )i pusi5semos mil asnos entre sendos pares de sacos e8actamente id5nticos, sera de esperar que una mitad de los !umentos se volveran 'acia la derec'a y la otra 'acia la izquierda* 3ero la conducta de cada animal seguir siendo impredecible* +el mismo modo, es imposible predecir si una 'onrada moneda, 'onradamente lanzada, caer en un cierto caso en cara o en cruz, pero podemos predecir con confianza que un gran n"mero de monedas, lanzadas simultneamente, o una misma moneda lanzada muc'as veces, nos darn cara >o cruz?, apro8imadamente en la mitad de los casos* ; por eso, aunque la probabilidad de las -caras. es e8actamente igual a la de las -cruces., ello no nos impide llamar al azar en nuestra ayuda, al tomar una decisin, lanzando una sola vez una moneda* 4Empezamos por los n"meros pares, amable lector6 )ospec'o que alg"n filsofo pre'istrico sera quien decret que 'ay dos clases de n"meros/ los pacficos y los belicosos* <os pacficos eran los del tipo E, M, $, S, mientras que los intermedios eran los belicosos* )i tenemos oc'o 'ac'as de piedra y 'ay dos individuos con igual derec'o, ser fcil darle cuatro a cada uno, y en paz* 3ero si las 'ac'as son siete, 'abr que darle tres
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a cada uno, y luego, o tirar la restante, con clara p5rdida de un valioso ob!eto, o 'acer que los disputantes ri an por ella* :ue la cualidad primitiva que caracteriz a los n"meros que llamamos pares y nones, vena a ser de esa ndole, est indicado por los mismos nombres que les damos* <a palabra -par. sugiere fundamentalmente regularidad y lisura, sin desigualdades imprevistas F* Gn n"mero par de monedas id5nticas, por e!emplo, puede repartirse en dos pilas de altura e8actamente igual* <as pilas -empare!an. en altura, y por eso se llama par el n"mero* 3ar el n"mero que tiene la propiedad de repartirse con igualdad* 3or el contrario, -non. KK no, niega esa posibilidad* )i repartimos un n"mero -non. de monedas en dos pilas, lo ms iguales posible, una de ellas se alzar sobre la otra la altura de una moneda* <os n"meros nones poseen la propiedad de partirse desigualmente, y tambi5n su otro nombre -impares. afirma la falta de igualdad del reparto* 3or eso, por permitir igualdad de reparto, se dice que los n"meros pares tienen paridad, de una palabra latina que significa igual* Inicialmente se aplicaba esta palabra slo a los n"meros pares, como e8ige la lgica, pero los matemticos 'allaron cmodo decir que dos n"meros, ambos pares o ambos nones, eran en los dos casos de -igual paridad.* Gno par y uno impar son, en cambio, -de paridad diferente.* 3ara apreciar las venta!as de este convenio, consideremos que/ )i se suman dos n"meros pares, la suma es siempre que dos pares pueden escribirse Em y En, en que m y n son n"meros enteros, y la suma Em Y En sigue siendo claramente divisible por E* 3ero usted y yo somos amigos, y estoy seguro de que puedo e8cusar el razonamiento matemtico, porque le encontrar5 a usted dispuesto a aceptar mi palabra de 'onor y de caballero, en estas materias* Adems, busque usted en'orabuena dos pares cuya suma no sea par* )i se suman dos n"meros impares, la suma es tambi5n infaliblemente par* Mas si sumamos un par con un impar, el resultado es infaliblemente impar* E8presemos esto, ms abreviadamente, en smbolos, designando por 3 el par y por 7 el non/ 3Y3K3 7Y7K3 3Y7K7 7Y3K7 )i nos referimos slo a pare!as de sumandos, el concepto de paridad nos permite decir esto en dos proposiciones, en vez de cuatro/ 3aridades iguales dan suma par* 3aridades distintas la dan non* Esto es muy parecido a lo que sucede con el producto, si puede 'aber factores positivos >Y? y negativos >D?* El producto de dos positivos es siempre positivo* El de dos negativos, tambi5n siempre positivo*
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Esa acepcin de la palabra -even. no lo tiene nuestro vocablo -par.*D>7* del &*?

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El de uno positivo por uno negativo, siempre negativo* Gsando smbolos/ YNYKY D N DKY YN DK D D NYK D H si consideramos que los positivos tienen una cierta paridad, y los negativos la opuesta, podemos decir respecto a productos de dos factores/ 3aridades iguales dan producto positivo* 3aridades opuestas lo dan negativo* El concepto de paridad, es decir, la agrupacin de todos los ob!etos de una cierta clase en dos subclases, y el 'allar resultados opuestos, seg"n operemos con ob!etos de la misma o de distinta subclase, es aplicable a fenmenos fsicos* 3or e!emplo, todas las partculas electrizadas pueden dividirse en dos clases, con carga positiva y con carga negativa* &ambi5n todos los imanes poseen dos puntos de magnetismo concentrado, de propiedades opuestas/ un polo 7orte y uno )ur* +esign5moslos, pues, por Y, D, 7 y )* Besulta que Y con Y o 7 con 7 K repulsin D con D o ) con ) K repulsin Y con D o 7 con ) K atraccin D con Y o ) con 7 K atraccin &ambi5n aqu podemos formular dos proposiciones/ 9argas el5ctricas o polos magn5ticos iguales se repelen* 9argas o polos opuestos se atraen* <a analoga formal con la suma o el producto de -pares. e -impares. es obvia* 9uando, entre entes cualesquiera, paridades iguales dan siempre un resultado y paridades distintas dan siempre el opuesto, diremos que -se conserva la paridad.* )i algunas veces dos pares diesen suma impar, o si un n"mero positivo, multiplicado por uno negativo diese producto positivo, o si un polo magn5tico 7orte repeliese a uno )ur, diramos que se -quebrantaba la ley de conservacin de la paridad.* 9ierto que entre n"meros y entre cargas el5ctricas o magn5ticas nadie 'a observado !ams que falle la -ley de conservacin de la paridad., ni espera en serio observarlo en el futuro* 3ero, 4y en otros casos6 Rer5is/ El electromagnetismo constituye un -campo., es decir, toda carga el5ctrica o magn5tica est rodeada de un espacio, dentro del cual se manifiestan sus acciones sobre otras cargas de la misma naturaleza* 3or eso se 'abla de una -interaccin electromagn5tica., entre pares de ob!etos que poseen cargas el5ctricas o polos magn5ticos*
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Iasta los primeros a os del siglo NN, la "nica interaccin distinta era la gravitatoria* A primera vista nos parece fcil introducir la paridad en la gravitacin* 7o 'ay modo de dividir los ob!etos en dos grupos de propiedades gravitatorias opuestas* &odos los ob!etos de una masa determinada poseen la misma intensidad de interaccin gravitatoria de la misma clase* +os ob!etos cualquiera con masa se atraen* 7o parece e8istir la -repulsin gravitatoria. >y seg"n la teora general de la gravitacin de Einstein, no puede 'aber tal cosa?* Es como si en gravitacin, slo pudiera decirse 3Y3K3, o YNYKY* 9ierto que es posible que en el campo de la fsica subatmica 'aya ob!etos con masa que posean las propiedades gravitatorias corrientes, y otros ob!etos con masa que posean propiedades gravitatorias de naturaleza opuesta >antigravedad?* En ese caso, lo probable sera que dos ob!etos antigrvidos se atra!esen, como dos grvidos, pero que uno grvido y otro antigrvido se repeliesen* <a situacin sera opuesta a la del caso electromagn5tico >atraccin entre grvidos iguales y repulsin entre grvidos opuestos?, pero fuera de esa inversin, seguira conservndose la paridad* 3ero lo malo es que la interaccin gravitatoria es tan insignificante frente a la electromagn5tica, que 'asta a'ora resulta imposible medir la accin gravitatoria entre los corp"sculos subatmicos, ni distinguir si es atractiva o repulsiva* As, pues, la cuestin de la paridad del campo gravitatorio queda pendiente* Al avanzar el siglo 88, se reconoci que las interacciones gravitatorias y electromagn5ticas no son las "nicas que e8isten* <as partculas subatmicas e!ercan otras* 9ierto que los electrones, con su carga negativa, y los protones, con su carga positiva, se su!etaban a las leyes del electromagnetismo* 3ero en el mundo subatmico 'aba otros fenmenos que no obedecan a ellas* Iaba, por e!emplo, una cierta interaccin entre partculas, cargadas o no, que se manifestaba slo a las distancias nfimas, que se encuentran dentro del n"cleo atmico* Esta interaccin nuclear 4muestra paridad6 &oda partcula subatmica tiene una cierta propiedad mecanoDcuntica, que puede e8presarse en funcin de tres cantidades 8, y y z* En algunos casos es posible cambiar el signo de las tres, sin que se altere el signo de la e8presin en con!unto* <as partculas en que se verifica eso se dice que tienen paridad par* En otros casos, al cambiar de signo 8, y y z, cambia el de la e8presin, y la partcula en que ocurre eso se dice que tiene paridad impar* 43or qu5 par e impar6 3ues bien, una partcula de paridad par puede partirse en dos de paridad par, o en dos de paridad impar, pero nunca en una de paridad par y otra de paridad impar* 3or su parte, una partcula impar puede escindirse en una par y otra impar, pero nunca en dos partculas pares o en dos impares* Esto es anlogo a cmo un n"mero par puede descomponerse en suma de dos pares o dos impares, pero nunca en suma de un par con un impar, mientras que un n"mero impar se descompone en suma de un par con un impar, pero nunca en suma de dos pares o dos impares*
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Mas 'e aqu que se descubri la partcula llamada -mesn U.* Era inestable y en seguida se divida en dos -mesones pi.* Algunos mesones U no daban dos -mesones pi., sino tres, al dividirse, y esto era bien desconcertante* )i un mesn U 'aca lo uno, no debiera poder 'acer lo otro* As un n"mero par puede ser suma de dos impares >#% K L Y P? y un n"mero impar suma de tres impares >##KLYPY#?, pero no 'ay n"mero que sea unas veces suma de dos impares, y otras veces de tres* Eso sera como esperar que un n"mero fuese a la vez par e impar* En una palabra, representara quebrantar la ley de conservacin de la paridad* <os fsicos, por tanto, pensaron que tena que 'aber dos clases de mesones U/ el de paridad par >mesn t'eta?, que se divida en dos mesones pi, y el de paridad impar >mesn tau?, que se divida en tres mesones pi* Esa solucin no result del todo satisfactoria, pues no pareca posible distinguir entre el mesn t'eta y el mesn tau, fuera del n"mero de mesones pi en que se descompona* Inventar una diferencia de paridad entre dos partculas, id5nticas en todo lo dems, pareca un sistema poco afortunado* Iacia #OQ$ unos cuantos fsicos 'aban comenzado a sospec'ar que quiz fuese posible que falle en ciertos casos la ley de conservacin de la paridad* Entonces ya no sera necesario distinguir entre el mesn t'eta y el mesn tau* Esa idea despert el inter5s de dos !venes fsicos c'inoDamericanos de la Gniversidad de 9olumbia/ 9'en 7ing ;ang y &sung +ao <ee, que tuvieron en cuenta lo siguiente/ Es un 'ec'o reconocido que no 'ay ms que dos interacciones nucleares/ la que mantiene ligados los protones y los neutrones en el n"cleo es sumamente fuerte, unas #L% veces mayor que la interaccin electromagn5tica* 3or eso se llama la -interaccin nuclear fuerte.* Iay una segunda -interaccin nuclear d5bil., que slo vale la cienbillon5sima parte de la fuerte, pero todava es como un milln de trillones ms intensa que la inconcebiblemente peque a interaccin gravitatoria* Esto significaba que 'aba cuatro tipos de interaccin en el Gniverso >y 'ay ciertos motivos tericos para creer que no puede e8istir un quinto tipo, aunque yo me guardar5 de responder de ello?* #*Z 7uclear fuerte, E*Z electromagn5tico, L*Z nuclear d5bil, y M*Z gravitatorio* +e la accin gravitatoria pod5is prescindir por los motivos ya e8puestos* +e las otras tres, en #OQ$ estaba bien establecido que la nuclear fuerte y la electromagn5tica conservan la paridad* )e conocan numerosos casos de tal conservacin y el asunto pareca dirimido* 3ero nadie 'aba estudiado nunca sistemticamente la interaccin nuclear d5bil, respecto a su paridad, y la ruptura del mesn U entra aba una interaccin nuclear d5bil* +esde luego, todos los fsicos suponan que la paridad se conservaba en dic'a interaccin, pero era slo un supuesto* ;ang y <ee publicaron un artculo indicando esto, y proponiendo e8perimentos para comprobar si las interacciones nucleares d5biles conservan la paridad o no* &ales e8perimentos fueron prontamente realizados, y la suposicin de ;angD<ee de que no se conservara la paridad se demostr que era acertada* 3oco tard en conced5rsele
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participacin en el premio 7bel de fsica de #OQP, contando ;ang treinta y cuatro a os y <ee treinta y uno* 9laro que podrais preguntarme por qu5 'a de conservarse la paridad en ciertas interacciones y no en otras, y que podrais no contentaros con la respuesta/ -3orque el Gniverso es as*. En verdad, fi!ndose demasiado en los casos en que la paridad se conserva, se puede adquirir la idea de que es imposible, inconcebible, incomprensible, encontrar casos en que no se conserve* )i luego se demuestra que en ciertos casos no rige la conservacin de la paridad, nos parece que eso es una tremenda revolucin, que sume toda la estructura de la ciencia en un estado de colapso* 3ero nada de eso* <a paridad no es una caracterstica tan esencial de todo lo que e8iste que tenga que conservarse en todas partes y en todos los momentos y condiciones* 43or qu5 no 'a de 'aber circunstancias en que no se conserve, como en el caso de la interaccin gravitatoria, en que podra no e8istir siquiera6 Es tambi5n importante comprender que el descubrimiento del 'ec'o de que la paridad no se conserva en las interacciones nucleares d5biles no -ec'a aba!o. la ley de conservacin de la paridad, aunque as lo di!eron los peridicos y 'asta algunos cientficos* <a ley de conservacin de la paridad subsisti y sigue en pleno vigor, en aquellos casos en que su validez estaba acreditada por los e8perimentos* En cambio, afecta slo a las interacciones nucleares d5biles, en que la conservacin de la paridad nunca se 'aba puesto a prueba antes de #OQ$, pero se 'aba supuesto vlida, un tanto gratuitamente* El e8perimento final se limit a demostrar que los fsicos 'aban 'ec'o una suposicin, sin verdadero derec'o a 'acerla, y la ley de conservacin de la paridad slo result derogada donde nunca se 'aba demostrado que rigiese* Acaso sea "til que presentemos un caso familiar, de e8periencia diaria, en que rige la conservacin de la paridad, y luego otro, en que, por analoga, la suponemos vlida sin serlo* 9omprenderemos as lo que pas en la fsica, y cmo el ec'ar aba!o una ley que en realidad no estaba vigente fortalece la estructura de la ciencia, en vez de da arla* <os seres 'umanos son de dos clases/ varones >R? y mu!eres >M?* 7i dos varones por s, ni dos mu!eres pueden tener 'i!os >I?* 3ero un 'ombre y una mu!er pueden tenerlos* Escribiremos, pues/ R y R K no I M y M K no I RyMKI MyRKI Ie aqu, pues, la familiar situacin de paridad/ )e8os iguales no dan 'i!os* )e8os opuestos pueden darlos* 9laro que 'ay individuos se8ualmente inmaduros, mu!eres est5riles y 'ombres impotentes, etc*, pero eso son detalles que no alteran la situacin general* En cuanto a
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los se8os y los 'i!os, podemos decir que la especie 'umana Dy ciertamente otras muc'asD conserva la paridad* 3or conservar la especie 'umana la paridad se8ual, respecto al nacimiento de los 'i!os, es fcil presuponer que la conservar tambi5n respecto al amor, de suerte que se concibe la idea de que el amor se8ual debe e8istir slo entre 'ombre y mu!er* )in embargo, lo cierto es que, en ese aspecto, no se conserva la paridad, que la 'omose8ualidad masculina y femenina e8isten y 'an e8istido siempre* <a suposicin de que deba conservarse la paridad donde en realidad no se conserva 'a 'ec'o que muc'a gente encuentre la 'omose8ualidad inmoral, perversa, aborrecible, y 'a creado mares de dolor a trav5s de la 'istoria* Adems, en las culturas occidentales la institucin del matrimonio est ntimamente relacionada con la descendencia, y por tanto observa estrictamente la ley de conservacin de la paridad, que rige para el nacimiento de 'i!os* El matrimonio slo pueden contraerlo un 'ombre y una mu!er, porque, idealmente, es el sistema ms sencillo que 'ace posible tener descendencia* A'ora, sin embargo, 'ay una creciente comprensin de que la paridad, que se conserva rgidamente respecto a la descendencia, no se conserva necesariamente respecto a las inclinaciones se8uales* 9ada vez se va tratando la 'omose8ualidad no como un pecado o un crimen, sino como una desgracia* * En nuestra sociedad va lentamente madurando la conviccin de que las inclinaciones se8uales no estn su!etas todas al rgido imperativo de la conservacin de paridad* <a anticuada institucin de la poligamia es un e!emplo de una especie de matrimonio, gozada por muc'os de los 'ombres dignos del Antiguo &estamento, en la que no se conservaba la paridad se8ual* En el captulo siguiente e8plicaremos la naturaleza del e8perimento que estableci la no conservacin de la paridad en la interaccin nuclear d5bil, y estudiaremos lo que ocurri despu5s*

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5. El electrn es zurdo
Ayer recib una carta censurando mi estilo* -Gsted evita lo po5tico Dse que!abaD 'asta el e8tremo de que cuando se le ocurre una frase sibilina, brillante, sint5tica, yo apostara a que usted la de!a deliberadamente a un lado, opta por una ms clara pero ms pedestre*. -9ierto que lo 'ago Drespondo yoD* 3uede usted apostarse 'asta la vida*. 9omo seguramente saben cuantos leen mis tomos de ensayos cientficos, me desagrada el concepto mstico del Gniverso, en nombre de la ciencia, la filosofa o la religin* &ambi5n me desagrada el concepto mstico de la literatura* 7o niego que sea posible suscitar una reaccin emocional por medio de una frase sibilina, brillante, sint5tica, pero si usted me ense a una frase sibilina, yo le ense ar5 a usted un gran n"mero de lectores que, no sabiendo lo que significa, pero temerosos de revelar su ignorancia, dirn/ -0H', qu5 po5tico y emocionante es esto2. 3uede que lo sea, y puede que no, pero multitud de ineptos literarios salen adelante por la inseguridad intelectual de sus lectores, y montones de plumferos escriben grandes frragos de mala -poesa. y viven de ello* ;o, por mi parte, me las arreglo para conservar un alto nivel de seguridad intelectual* 9uando leo una obra destinada, al parecer, al gran p"blico, y veo que no le encuentro pies ni cabeza, nunca se me ocurre atribuirlo a que me falta inteligencia* <leg ms bien a la conclusin de que el autor es un literato mediocre, o un pensador confuso, o, lo ms probable, las dos cosas* 9on estas opiniones no es de e8tra ar que en mis propios escritos opte -por un estilo ms claro, aunque ms pedestre.* 3or un lado, mi ob!eto y mi pasin, aun en mis novelas, es e8plicar* En parte es por instinto misionero por lo que an'elo conseguir que mis lectores vean y entiendan el Gniverso, como yo lo veo y entiendo, para que puedan gozarlo como yo* <o 'ago en parte tambi5n porque el esfuerzo de llevar las ideas al papel, con suficiente claridad para que el lector las entienda, me 'ace a m entenderlas tambi5n* ;o intento ense ar porque, consiga o no instruir a otros, consigo infaliblemente instruirme a m mismo* Ie de admitir, sin embargo, que algunas veces esa tarea de ense anza que me impongo presenta especial dificultad* 3roseguir la e8posicin sobre la paridad y asuntos afines, iniciada en el captulo anterior, va a resultar de lo ms ingrato, pero al fin nadie me 'a prometido senderos de rosas, conque adelante* <as leyes de conservacin son las generalizaciones fundamentales de la fsica, y de los aspectos fsicos de todas las dems ciencias* En general, una ley de conservacin dice que cierta propiedad especial, medida en todas partes de un -sistema cerrado., o sea, que no est en interaccin con ninguna otra parte del Gniverso, permanece constante, con independencia de los cambios que ocurran dentro del sistema* 3or e!emplo, la cantidad total de energa de un sistema cerrado es siempre la misma, sean cuales fueran los cambios dentro del sistema, y a esto se le llama la -ley de conservacin de la energa.*
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Esta ley es de gran utilidad para los fsicos y es probablemente la ley de conservacin ms importante, y por tanto la ley de cualquier clase ms importante de la ciencia toda* )in embargo, no parece llevar en s un carcter de abrumadora evidencia* 43or qu5 'a de conservarse la energa6 43or qu5 no 'a de crecer o disminuir, a veces, la energa de un sistema cerrado6 En realidad no podemos concebir el motivo, pensando slo en la energa* &enemos que aceptar sencillamente la ley, porque se conforma con las observaciones* 3ero las leyes de conservacin parecen vinculadas a simetras del Gniverso* 3uede demostrarse, por e!emplo, que si se supone sim5trico el tiempo es de esperar que se conserve la energa* <a simetra del tiempo significa que cualquier parte de 5l es igual que otra cualquiera, y que, por tanto, las leyes de la naturaleza manifiestan -invariancia en el tiempo. y son las mismas en cualquier momento* En lneas generales, eso 'a sido supuesto siempre por la 'umanidad, para sistemas cerrados* )i una cierta operacin enciende un fuego, o funde mena de cobre, o 'inc'a la masa del pan un cierto da, la misma operacin 'ar igual al da o al a o siguiente, en circunstancias anlogas* )i no lo 'ace, sospec'aramos que el sistema ya no es cerrado, -puede 'aber influ!os e8ternos, obra de una bru!a maligna o [espritu[., diran los msticos, o -de una 'umedad inesperada de la madera, de impurezas en el mineral, o frialdad del 'orno., diran los racionalistas* )i eludimos complicaciones estudiando las formas ms sencillas de materia posibles >partculas subatmicas por accin de los varios campos que producen ellas mismas y las inmediatas?, supondremos que obedecen a las mismas leyes en cualquier momento* )i un sistema de partculas subatmicas lo pudi5semos trasladar, con cierta -mquina del tiempo., a un instante de 'ace un siglo, o un milln de a os, o a otro, futuro, de un milln de a os, el cambio de 5poca no podra notarse estudiando slo el comportamiento de las partculas subatmicas* ; si eso es cierto, tambi5n lo es la ley de conservacin de la energa* 9laro que la invariancia del tiempo no es menos 'ipot5tica que la ley de conservacin de la energa, y las 'iptesis pueden no concordar con la observacin* As, algunos fsicos tericos 'an especulado sobre lentas disminuciones de intensidad de la interaccin gravitatoria, con el tiempo* En ese caso se podra tericamente notar un brusco cambio de 5poca, notando la brusca variacin del campo gravitatorio producido por las partculas de estudio* Ese decrecimiento de la intensidad gravitatoria a"n no 'a sido realmente comprobado, pero si e8istiese, la ley de conservacin de la energa no sera verdadera del todo* +escartando esa posibilidad, terminamos con dos suposiciones equivalentes/ la energa de un sistema cerrado se conserva, y las leyes de la naturaleza son invariantes en el tiempo* H ambas son correctas, o las dos incorrectas, pero, a mi parecer, es la segunda la que nos ofrece mayor evidencia intuitiva* 7o nos preocupara e\ que, de vez en cuando, se crease o destruyese un poco de energa, pero nos sentiramos en cierto modo muy incmodos en un Gniverso en el que las leyes de la naturaleza variasen de un da a otro*
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9onsideremos a'ora la ley de conservacin del -momento.* El momento total >masa por velocidad? de un sistema cerrado no vara con las transformaciones del sistema* <a conservacin del momento es la que permite a los diestros en el billar actuar con precisin matemtica* Iay otra ley independiente, la de conservacin del -momento angular. en los giros alrededor de un punto o recta* Ambas leyes de conservacin, del momento y del momento angular, dependen del 'ec'o de que las leyes de la naturaleza no varan con la posicin en el espacio* En otros t5rminos, si un grupo de partculas subatmicas se corren simultneamente desde aqu a las cercanas de Marte, o a una gala8ia remota, no podramos advertirlo por la simple observacin de las partculas subatmicas* >En realidad, la accin gravitatoria debida a las vecinas masas sera probablemente distinta, pero estamos estudiando la situacin ideal de campos producidos slo por las partculas, as que ignoramos las gravitaciones e8ternas*? Aqu tambi5n es ms fcil admitir la necesidad de la invariancia en el espacio que la necesidad de la conservacin del momento, o del momento angular* <a mayor parte de las restantes leyes de conservacin implican tambi5n invariancias de alg"n tipo, pero no de algo que se pueda reducir a conceptos tan intuitivos como la simetra del espacio y del tiempo* <a paridad es una e8cepcin* En #OEP el fsico '"ngaro Eugenio 3* Tigner demostr que la conservacin de la paridad es equivalente a la simetra entre derec'a e izquierda* Eso significa que para que la paridad se conserve no 'a de 'aber motivo para preferir la direccin derec'a a la izquierda, o viceversa, al estudiar las leyes naturales* Gna bola de billar que alcance a otra a la derec'a del centro y se desve 'acia la derec'a, se desviar e8actamente lo mismo 'acia la izquierda, si alcanza a la otra bola a la izquierda del centro* )i una bola que sale rebotada 'acia la derec'a la miramos en un espe!o paralelo a la trayectoria inicial, nos parecer que se desva 'acia la izquierda* )i nos muestran diagramas del movimiento de la bola y de su imagen especular, e8aminando slo esos diagramas no podramos distinguir cul era la bola real y cul su imagen* Ambas obedecern igual de bien las leyes de la naturaleza* Gna bola de billar, perfectamente esf5rica y sin marcas, posee simetra izquierdaD derec'a, es decir, su imagen ser tambi5n esf5rica y sin marcas, y viendo slo una fotografa de la bola y de su imagen no podramos distinguirlas* 9laro que si la bola llevase un dibu!o asim5trico, como por e!emplo un P, la distinguiramos de su imagen, porque en 5sta el P estara -al rev5s.* <a dificultad de distinguir el ob!eto de su imagen est disimulada por el 'ec'o de que nosotros mismos somos asim5tricos* 7o slo tenemos ciertos rganos internos >'gado, estmago, bazo, pncreas? a uno u otro lado del plano central, tambi5n lo estn ciertas partes visibles >la raya del pelo, por e!emplo, o ciertas se ales de la piel?* +ebido a ello nos es fcil distinguir si una imagen nuestra, o de una persona bien conocida, nos representa cmo somos o cmo se nos ve en un espe!o, fi!ndonos, por e!emplo, en si la raya del pelo est -en su sitio.* Esto nos da la ilusin de que discriminar entre izquierda y derec'a es cosa fcil, cuando en realidad no lo es* )upongamos que tuvi5semos que describirle la derec'a y
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la izquierda a un ser e8tra o, sin poder usar como referencia el cuerpo 'umano, por e!emplo, a un marciano, que no puede vernos* 3odramos 'acerlo refiri5ndonos a la tierra misma, si el marciano distinguiese su superficie, pues las configuraciones continentales son asim5tricas* 3ero 4y si se tratase de alguien situado cerca de la Alp'a 9entauri6 Ms clara es la situacin si consideramos partculas subatmicas y las suponemos, ignorando nuestra informacin en contra, con simetra izquierdaDderec'a, como las bolas de billar, e8actamente esf5ricas y sin marcas* En ese caso, si nos dan slo una fotografa de la partcula y de su imagen especular, no podremos distinguir una de otra* )i la partcula est 'aciendo algo 'acia nuestra izquierda, su imagen, especular 'ar lo mismo 'acia nuestra derec'a* 3ero si la actuacin 'acia la izquierda y la actuacin 'acia la derec'a fuesen igualmente posibles seg"n las leyes de la naturaleza, seguiramos sin poder distinguir la partcula de su imagen* ; 5sa es precisamente la situacin imperante, cuando se cumple la ley de conservacin de la paridad* 3ero 4y si dic'a ley no se cumple en ciertas condiciones6 3ues en esas condiciones la partcula es asim5trica, o est operando asim5tricamente, es decir, 'aciendo -a izquierdas. algo que no puede 'acerse -a derec'as., o viceversa* En este caso podemos decir/ 5sta es la partcula y 5sta es su imagen* <as distingo porque la imagen est -al rev5s., es decir, 'aciendo algo imposible* Eso equivale a reconocer que un retrato de un amigo nuestro es realmente su imagen especular, porque tiene la raya -al rev5s., o porque aparece escribiendo con soltura con la mano izquierda, cuando nosotros sabemos que en realidad no es zurdo* 9uando <ee y ;ang >v5ase captulo M? sugirieron que la ley de conservacin de la paridad no rega en las interacciones nucleares d5biles, eso significaba que no deba poderse distinguir un fenmeno nuclear d5bil de su imagen especular* Gn fenmeno nuclear d5bil muy com"n es la emisin de un electrn por un n"cleo atmico* El n"cleo atmico puede considerarse como un corp"sculo giratorio que tiene simetra EsteDHeste y tambi5n 7orteD)ur, igual que la &ierra* )i tomamos la imagen especular de la partcula >la partcula imagen? parece que est girando -a la inversa., pero 4est usted seguro6 )i la ponemos -cabeza aba!o., la partcula imagen quedar girando en sentido directo y tendr el mismo aspecto que la partcula* 7o podemos distinguir la partcula de su imagen por el sentido de giro, porque no sabemos si la partcula o su imagen estn cabeza arriba o cabeza aba!o* En cuanto al giro, una partcula imagen cabeza aba!o tiene id5ntico aspecto que una partcula cabeza arriba* 9laro que una partcula giratoria tiene dos polos, el 7orte y el )ur, y seg"n todas las trazas podemos distinguirlos* Marcando la partcula con un campo magn5tico fuerte, podemos comparar el sentido del e!e de rotacin suyo con el de la &ierra, e identificar el polo 7orte y el polo )ur* +e este modo podemos saber si la partcula est cabeza arriba o cabeza aba!o* ), pero estamos usando la &ierra como cuerpo de referencia, y la &ierra es asim5trica, por la posicin y forma de los continentes* )i no nos refiri5semos a la &ierra >y no deberamos, porque debi5ramos ser capaces de reconstruir el comportamiento de las partculas subatmicas en las profundidades del espacio, le!os
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de la &ierra?, no 'abra modo de distinguir el polo 7orte del polo )ur* 7i fi!ndonos en giros ni en polos podramos distinguir una partcula sim5trica de su imagen especular* 3or otra parte, si los electrones tendiesen a brotar de un polo con ms frecuencia que del otro, ya tendramos marcado uno de ellos* 3odramos decir/ -Mirando la partcula por el polo que da ms electrones gira en sentido anti'orario*. -Eso significa que esta otra partcula es, en realidad, una partcula imagen, porque, mirada as, lleva sentido 'orario*. Eso es precisamente lo que sucedera si la ley de conservacin de la paridad no rigiese en el caso de la emisin de electrones por los n"cleos* 3ero 4es eso cierto6 9uando los n"cleos atmicos >trillones de ellos? estn disparando electrones, los lanzan con uniformidad en todos los sentidos, pero ello es slo porque los e!es nucleares estn orientados en todas direcciones, por lo cual brotan electrones uniformemente en todos los sentidos, lo mismo si salen de un polo que si salen de los dos* 3ara comprobar si los electrones brotan de los dos polos, o slo de uno, los n"cleos 'an de estar orientados de modo que todos los polos 7orte apunten en el mismo sentido* 3ara conseguirlo 'ay que orientar los n"cleos mediante un poderoso campo magn5tico, y enfriarlos 'asta cerca del cero absoluto, de modo que no tengan energa de vibracin que los -desoriente.* <uego que <ee y ;ang formularon su idea, la se ora 9'ien )'iung Tu, profesora ayudante de (sica en la Gniversidad 9olumbia, realiz e8actamente ese e8perimento* <os n"cleos de cobalto $%, convenientemente orientados, lanzaban electrones por el polo )ur y no por el polo 7orte* +e este modo qued demostrado que la ley de conservacin de la paridad no rige para las interacciones nucleares d5biles* <o cual significaba que, en esos casos, era posible distinguir entre derec'a e izquierda, y el electrn, cuando le afectan las interacciones nucleares d5biles, tiende a actuar -a izquierdas. y no -a derec'as., as que puede decirse que -es zurdo.* El electrn, que lleva una unidad de carga negativa, tiene una -imagen. de otra clase* Iay una partcula, e8actamente como el electrn, pero con una unidad de carga positiva* Es el -positrn.* En realidad, toda partcula cargada tiene una gemela, con opuesta carga/ una antipartcula* ; 'ay una operacin matemtica que convierte la e8presin que describe una partcula en otra que describe la antipartcula equivalente >o viceversa?* Esa operacin se llama -con!ugacin de carga.* )ucede que si una partcula es -zurda. su antipartcula no lo es, y viceversa* Hbservemos, pues, que si un electrn est 'aciendo algo -a izquierdas. su imagen especular sera un electrn, 'aci5ndolo -a derec'as., lo cual es imposible, y esa imposibilidad servira para distinguir la imagen de la partcula* 3or otra parte, aplicando la operacin de la -con!ugacin de carga. un electrn se transformara en un positrn -zurdo., Este es tambi5n imposible, y tal imposibilidad servira para distinguir entre imagen y partcula* As, en las interacciones nucleares

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d5biles, no slo falla la ley de *conservacin de la paridad, sino tambi5n la ley de conservacin de la con!ugacin de carga E* 3ero supongamos que no slo se permuta en un electrn lo izquierdo por lo derec'o, tomando su imagen especular, sino que al mismo tiempo se cambia su carga negativa en positiva* Iemos efectuado a la vez un cambio de paridad y un cambio de con!ugacin de carga* El resultado de este doble trueque sera convertir un -electrn zurdo. en un positrn -no zurdo.* 9omo tanto el uno como el otro son posibles, por simple e8amen de un diagrama de cada uno no podrais averiguar cul es la partcula ob!eto y cul la imagen* En otras palabras, aunque en las interacciones nucleares d5biles no se conserva ni la paridad ni la con!ugacin de carga, s se conserva la combinacin de las dos* Gsando abreviaturas diremos que en las interacciones nucleares d5biles no 'ay conservacin 3, ni conservacin 9, pero 'ay conservacin 93* :uiz no resulte claro cmo es posible que dos cosas no se conserven individualmente y s en con!unto o, dic'o de otro modo, cmo dos ob!etos, fciles de distinguir cada uno de su imagen, no puedan distinguirse al tomarlos !untos* 3ero ver5is/ <a letra b, refle!ada en un espe!o, da la d* <a letra d, refle!ada en un espe!o, da la b* As, pues, tanto la b como la d se distinguen fcilmente de sus imgenes especulares* En cambio, si refle!amos en un espe!o la combinacin bd, la imagen es tambi5n bd* )e invierten la ' y la d, y tambi5n el orden de sucesin* Esas tres inversiones se compensan y el resultado es que, aunque la b y la d se modifican por la refle8in, la combinacin bd queda igual* >Ensayadlo en un espe!o, con letras impresas min"sculas*? Indiquemos otra cosa acerca de la refle8in derec'a izquierda* )upongamos que se refle!a en un espe!o todo el sistema solar* Al observar la imagen veramos todos los planetas girando -al rev5s. alrededor del )ol, y lo mismo la <una alrededor de la &ierra, y que el )ol y todos los planetas giraran -al rev5s. sobre sus e!es* )i ignorando la asimetra de la conformacin superficial de los planetas mirsemos cada mundo del sistema solar slo como una esfera sin detalles, no podramos distinguir la imagen del sistema real slo por sus movimientos* El estar girando todo -al rev5s. nada significa, pues si contemplamos la imagen, puestos -cabeza aba!o., todo nos parecera girar -a derec'as., y en el espacio e8terior no 'ay modo de distinguir entre estar cabeza aba!o y cabeza arriba* ; ciertamente la interaccin gravitatoria, que es el factor predominante en el funcionamiento del sistema solar, no es afectada cuando se cambia lo derec'o en izquierdo* )i todos los giros del sistema solar se invirtiesen de s"bito, las interacciones gravitatorias e8plicaran los movimientos invertidos, tan adecuada y correctamente como los directos* Ms reparad en lo siguiente/
Ambas leyes rigen en las interacciones nucleares fuertes, en las cuales no slo son igualmente naturales en toda ocasin el sentido izquierdo y el derec'o, sino que cualquier cosa que pueda 'acer una partcula podr 'acerla tambi5n la antipartcula con carga opuesta*
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)uponed que no usamos espe!o alguno* En vez de ello imaginad que se invierte el sentido mismo del tiempo* El resultado sera como proyectar una pelcula 'acia atrs* 9on el tiempo invertido, la &ierra parecera girar -'acia atrs. alrededor del )ol* &odos los planetas pareceran 'acer otro tanto y la <una girara -'acia atrs. alrededor de la &ierra* &odos esos astros giraran -'acia atrs. sobre sus e!es* Mas advertid que el -'acia atrs. que resulta de invertir el tiempo es e8actamente el mismo -al rev5s. que se produce en la imagen especular* Invertir el curso del tiempo produce el mismo efecto que refle!ar especularmente el espacio* ; por la sola observacin de los movimientos del sistema solar no 'ay modo de saber si el tiempo transcurre 'acia atrs o 'acia adelante* Esta incapacidad de reconocer el sentido del transcurso del tiempo se da tambi5n en el caso de las reacciones subatmicas >conservacin &? L* H consideremos lo siguiente/ Gn electrn movi5ndose en un campo magn5tico que apunta en determinado sentido se desviar 'acia la derec'a* El positrn, de carga opuesta, movi5ndose en el mismo sentido, en el mismo campo, se desviar 'acia la izquierda* <os dos movimientos son imagen especular el uno del otro, de modo que, en este caso, el paso de una carga a su opuesta produce el mismo efecto que la permutacin entre izquierda y derec'a* H suponed que invertimos el curso del tiempo* Gn electrn que se mueve en un campo podr desviarse 'acia la derec'a de 5l, pero si se toma una pelcula del movimiento y se proyecta -al rev5s., el electrn parecer moverse 'acia atrs, desvindose al mismo tiempo 'acia la izquierda* +e nuevo el curso del tiempo se relaciona con la simetra izquierdaDderec'a* 3arece, pues, que la con!ugacin de carga >9?, la paridad >3? y la inversin del tiempo >&? estn las tres ntimamente relacionadas, y las tres vinculadas, en cierto modo, a la simetra izquierdaDderec'a* )i esta simetra falla en la interaccin nuclear d5bil respecto a una de ellas, la simetra puede ser restablecida con una de las otras dos, o con ambas* )i una partcula est 'aciendo algo 'acia la izquierda y su imagen 'acia la derec'a, lo cual es imposible >de suerte que la imagen puede reconocerse por fallo de la conservacin de 3?, podemos invertir la carga en la partcula imagen, y convertir la accin en posible* )i la accin es imposible, aun con la carga invertida, de suerte que la imagen puede reconocerse por el fallo de la conservacin 93, podemos invertir el curso del tiempo, y entonces resultar posible la accin* En otros t5rminos, en la interaccin nuclear d5bil 'ay -conservacin 93&. M* Besulta, pues, que el Gniverso es sim5trico, como lo 'a sido y se le 'a credo siempre, respecto a las interacciones nucleares fuertes, las electromagn5ticas y las gravitatorias*
En las condiciones ordinarias podemos conocer bien fcilmente el sentido en que transcurre el tiempo por la variacin de la entropa* Eso produce lo equivalente a una asimetra en el tiempo* 3ero cuando la variacin de la entropa es nula, como en los movimientos planetarios y en los procesos subatmicos, & se conserva* M En realidad, en a os recientes 'ubo ciertos indicios de que la 93& no se conserva infaliblemente en las interacciones nucleares d5biles, y los fsicos parecen 'aber estado e8aminando, con cierto aturdimiento, las posibles consecuencias* 3ero en eso no parece 'aber a"n nada definitivo, 'emos de reservarnos y esperar*
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)lo 'an estado en discusin las interacciones nucleares d5biles, y en ellas el fallo de la ley de conservacin de la paridad pareci introducir una asimetra bsica en el Gniverso* <a ampliacin del concepto de conservacin a la 93& restableci la simetra, pero slo tericamente* En la prctica, 4nos proporciona en verdad un Gniverso sim5trico la conservacin 93&6 En cuanto a 3 >paridad? 'ay en el Gniverso tanta derec'a como izquierda* En cuanto a & >inversin del tiempo? 'ay tambi5n igualdad entre pasado y futuro* 3ero en cuanto a 9 >con!ugacin de carga? en la prctica falla la simetra* <as partculas subatmicas ms com"nmente afectadas por interacciones nucleares d5biles son el electrn y el neutrino* 3ara que en la prctica e8istiese simetra tendra, pues, que 'aber igual proporcin de positrones que de electrones, y la misma de antineutrinos que de neutrinos* 3ero no es as* En la tierra, y casi con seguridad en toda nuestra gala8ia, y que nosotros sepamos en el Gniverso entero, 'ay ciertamente enorme n"mero de electrones y neutrinos, pero apenas positrones y antineutrinos* As, pues, el Gniverso, por lo menos el neutro, o como mnimo nuestra seccin de nuestro Gniverso, es electrnicamente -zurdo., lo cual puede tener un efecto interesante en el desarrollo de la vida* Ms para e8plicar eso 'ay que cambiar radicalmente de tema y de punto de partida* <o 'aremos en el captulo siguiente*

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6. Ver doble
;o suelo escribir en un departamento de dos 'abitaciones de un 'otel, y 'ar un mes o que alguien golpeaba con estr5pito la pared del pasillo, por fuera* 7aturalmente me puse furioso* 47o se daba cuenta el aporreador, fuese quien fuese, de que en mis cuartos se estaba 'aciendo una delicadsima creacin artstica6 )al al pasillo y vi all, encaramado en una escalera !unto a los ascensores, a un 'onrado traba!ador, abriendo un agu!ero en la pared, con designios para m enigmticos* -Higa usted Dle interpel5 con ce uda cortesaD* 49unto tiempo piensa usted estar atronando el mundo con sus 'orribles golpes6. ; el sencillo 'i!o del traba!o, volviendo 'acia m su sudoroso rostro, me contest severamente/ -49unto tiempo le llev a Miguel Vngel pintar el tec'o de la 9apilla )i8tina6. 4:u5 iba yo a 'acer6 )olt5 una carca!ada, me volv a mi celda y traba!5 alegremente, al comps de los porrazos, que ya no me molestaban, puesto que los daba un artista tan consciente de su m5rito* En otras palabras, las obras duran lo que duran, y el mismo Miguel Vngel, con su espalda baldada de pintar aquellos frescos, palidece 'asta la insignificancia frente a los intervalos de tiempo invertidos en construir algunos rincones del ma!estuoso edificio de la ciencia* En el siglo NRII, por e!emplo, se suscit una pol5mica sobre la luz, que sigui pendiente durante ciento cuarenta y oc'o a os, a pesar de que 'asta que no fue zan!ada no pudo tenerse en pie ninguna teora sobre la naturaleza de la luz* <a 'istoria empieza con Isaac 7eJton, que en #$$$ lanz un rayo de luz a trav5s de un prisma y descubri que se e8tenda en una cinta de arco iris, que 5l llam -espectro.* 7eJton crey que, puesto que la luz marc'a en lnea recta, tena que consistir en una corriente de diminutos corp"sculos, movi5ndose a enorme velocidad* Esos corp"sculos diferan de tal modo unos de otros, que producan las sensaciones de los distintos colores* En la luz solar estaban mezclados por igual y el efecto era que impresionaban nuestra vista como luz blanca* 3ero al penetrar en un cristal oblicuamente, los corp"sculos luminosos torcan bruscamente su camino, es decir, -se refractaban.* <as partculas correspondientes a distinto color se refractaban en diferente medida, de modo que los colores de la luz blanca se separaban en el cristal* En una lmina corriente de vidrio de caras paralelas, el efecto se inverta, al salir la luz por la otra cara, de suerte que los colores se mezclaban de nuevo, dando luz blanca* En un prisma era distinto* <os corp"sculos se desviaban bruscamente al entrar por una cara del vidrio, y despu5s se desviaban de nuevo en el mismo sentido, al emerger por la otra cara, no paralela* <os colores, separados a la entrada del prisma, se separaban a"n ms a la salida*
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&odo esto pareca bien lgico, y 7eJton lo abonaba con detallados razonamientos y e8periencias* ;, sin embargo, 7eJton no saba decir en qu5 consista esa diferencia entre los corp"sculos que daba origen a los distintos colores* En #$PS, su contemporneo el fsico 'oland5s 9'ristian Iuygens sugiri que la luz era un fenmeno ondulatorio* Eso permita e8plicar fcilmente los distintos colores* Gna onda de luz 'abra de tener una determinada longitud, y la luz de diferentes longitudes de onda bien podra impresionar al o!o como luz de colores diferentes, lo mismo que sonidos de longitudes de onda distintas impresionan el odo como de distintos tonos* )in embargo, las ondas ofrecan sus dificultades* &oda la e8periencia 'umana relativa a ellas >las ondas del agua, por e!emplo, y las sonoras? probaba que las ondas contornean los obstculos, mientras que la luz, por no penetrar detrs de ellos, produce sombras duras* Iuygens intent e8plicar esto, demostrando matemticamente que la incurvacin alrededor de los obstculos depende de la longitud de onda* )i 5sta es muc'o menor en la luz que en el sonido, la luz no se incurvar apreciablemente alrededor de los obstculos comunes* 7eJton reconoca la utilidad de la teora ondulatoria, pero no poda admitir ondas tan diminutas como para dar sombras duras* Insisti en sus corp"sculos, y era tal su prestigio, que la generalidad de los cientficos aceptaron la teora corpuscular de la luz, para no ponerse en desacuerdo con 5l* Mas en #$$O, un m5dico dan5s, Erasmus 1art'olino, 'ombre desconocido por completo, 'izo una observacin que le asegur un puesto en la 'istoria de la ciencia, por que suscit una cuestin que los eminentes no pudieron resolver* Iaba recibido un cristal transparente, obtenido en Islandia, y llamado por eso -espato de Islandia., siendo -espato. un nombre antiguo de los minerales no metlicos Q* El cristal tena forma de romboedro >una especie de cubo oblicuo? con seis caras, paralela cada una a su opuesta* Estaba 1art'olino estudiando sus propiedades y supongo que lo apoy sobre un papel escrito o impreso, y al levantarlo not que la escritura se vea doble a trav5s del cristal* ;, en efecto, mirando a trav5s del cristal vea uno siempre doble* Al parecer, cada rayo de luz que penetraba en el cristal era refractado, pero no todo 5l del mismo modo* 3arte de la luz se desviaba un cierto ngulo y el resto un ngulo mayor, de manera que, aunque en el cristal entraba un solo rayo, emergan dos* El fenmeno se llam -doble refraccin.* &oda teora sobre la luz debera e8plicar la doble refraccin, y ni Iuygens ni 7eJton podan 'acerlo* Al parecer las ondas o los corp"sculos deben de ser de dos clases bien distintas, para que los de una clase se comporten de una manera y los otros de otra* Esa diferencia no puede tener relacin con el color, puesto que todos los colores de la luz eran refractados doblemente, por igual, por el espato islndico* En opinin de Iuygens, las ondas luminosas eran -ondas longitudinales., es decir, anlogas en estructura a las sonoras, aunque muc'o ms cortas* Bepresentaban, pues, una serie de compresiones y enrarecimientos del 5ter que atraviesan* Iuygens no
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3or si a alguien le interesa, precisaremos que el espato de Islandia es una variedad de carbonato clcico*

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vea cmo tales ondas longitudinales podan ser de dos especies, radicalmente distintas* &ampoco vea 7eJton cmo los corp"sculos lumnicos podan pertenecer a dos distintas clases* Especulaba, con cierta vaguedad, que podran diferir entre ellas de modo algo parecido a los polos opuestos de un imn, pero no intent comprobarlo, porque no se le ocurri modo de someterlo a la e8periencia* <os fsicos se vieron precisados a enmudecer* <a observacin de 1art'olino no se conformaba con ninguna de las dos teoras corrientes sobre la luz, luego 'aba que prescindir de ella, en lo posible* 7o fue aquello malicia por parte de los fsicos, ni resultado de una obtusa -conspiracin de silencio.* 3or el contrario, era razonable* )upongamos que en un rompecabezas geom5trico 'ay una pieza que -no enca!a.* )i de!amos las otras, y nos dedicamos a cavilar sobre ella, nada conseguiremos* Mas si la apartamos, y seguimos traba!ando con las dems, como !uzguemos conveniente, podr llegar un momento en que, -gracias a ese otro traba!o., se nos revelan nuevas posibilidades, y de repente la pieza que tanta guerra nos dio enca!a en su sitio, sin el menor esfuerzo* 7aturalmente la doble refraccin no fue olvidada del todo* En #S%S a"n segua atascado el rompecabezas cientfico, y la Academia de 3ars ofreci un premio al me!or traba!o matemtico sobre el tema* Gn ingeniero militar franc5s de veintitr5s a os, llamado Esteban <uis Malus, que aceptaba la teora corpuscular de 7eJton, decidi intentar resolver el problema* )e proporcion cristales birrefringentes y empez a traba!ar con ellos* 7o gan ciertamente el premio, pero 'izo una interesante observacin y -acu . una palabra, que permanece en el vocabulario cientfico* +esde su balcn se vea el 3alacio de <u8emburgo, y en cierta ocasin una de las ventanas de ese palacio refle! 'acia su cuarto la luz del sol* Mir maquinalmente Malus en esa direccin, con un cristal birrefringente, esperando ver a trav5s de 5l dos ventanas* 03ero no2 Rio una sola* Al parecer, lo que ocurra era que la ventana, al refle!ar la luz del sol, refle!aba una sola de las dos clases de corp"sculos lumnicos* Malus record lo que 'aba dic'o 7eJton/ que las variedades de corp"sculos lumnicos podran ser anlogas a los dos polos de un imn* En esa lnea de pensamiento, coligi que slo se 'aba refle!ado -un polo. de luz, y que el rayo que iluminaba su cuarto slo contena corp"sculos de ese polo* Malus 'abl, pues, del rayo que entraba en su 'abitacin, como formado por -luz polarizada.* Ese nombre se conserva 'oy da, aunque est basado en una suposicin falsa y a pesar de que la nocin de -polos de luz. estaba siendo radicalmente desmentida ya antes de que Malus 'iciese su observacin* 3ues ya en #S%# un fsico ingl5s, &'omas ;oung, emprendi una serie de e8perimentos que demostraron que un rayo de luz poda, en cierto modo, -apagar otro. con intermitencia, de suerte que ambos no se combinaban para dar un campo uniforme de luz, sino ms bien una serie de fran!as, alternativamente luminosas y oscuras*
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)i la luz consistiese en corp"sculos, esa interferencia era sumamente difcil de e8plicar* 49mo puede un corp"sculo anular a otro6 Ms si la luz consiste en ondas, la e8plicacin de la interferencia es de una facilidad infantil* )i, por e!emplo, la luz consistiese en enrarecimientos alternando con compresiones, entonces, cuando dos rayos de luz estn acoplados de manera que el rea de compresin de uno coincide con el de enrarecimiento del otro, y viceversa, las dos luces se compensarn, dando oscuridad* ;oung consigui e8plicar todas las caractersticas de sus modelos de interferencias por la ondulatoria de Iuygens* 9laro que muc'os fsicos, sobre todo los ingleses, intentaron ob!etar en nombre de 7eJton* 3ero ni el nombre ms glorioso basta para oponerse a observaciones que cualquiera puede repetir y a e8plicaciones que -e8plican. perfectamente* As, pues, la teora de las ondas prevaleci* )in embargo, ;oung no poda e8plicar la doble refraccin me!or que Iuygens* En #S#P, el fsico franc5s =uan (resnel sugiri que acaso las ondas de luz no fuesen longitudinales, al modo de las sonoras, y no representasen compresiones y enrarecimientos alternativos del 5ter* :uiz fuesen -ondas transversales., como las de la superficie del agua, en que 5sta sube y ba!a, perpendicularmente a la lnea de propagacin* <as ondas transversales e8plicaban la interferencia tan bien como las longitudinales* )i se funden dos rayos de luz, y uno est ondulando 'acia arriba, cuando el otro 'acia aba!o, ambos se compensan y las dos luces dan oscuridad* <as olas del agua, que sirven de modelo a las de luz, slo pueden moverse de arriba aba!o, perpendicularmente a la frontera bidimensional del lquido* 3ero un rayo de luz tiene mayor libertad* Imagin5monos un rayo viniendo 'acia nosotros, ondular de arriba aba!o, de izquierda a derec'a y en todas las direcciones intermedias, perpendiculares a la direccin en que se propaga* >Esto se ve ms claramente atando a un poste el e8tremo de una cuerda y produciendo en ella ondas, de arriba aba!o, de derec'a a izquierda y oblicuas*? Gna vez propuestas las ondas transversales, fueron aceptadas con notable prontitud, pues mediante ellas pudo al fin e8plicarse el fenmeno de la doble refraccin, ciento cuarenta y oc'o a os despu5s de planteado el problema* 3ara comprenderlo, consideremos que las ondas de luz de un rayo corriente vibran en todas las direcciones posibles, perpendiculares al camino de propagacin >de arriba aba!o, de derec'a a izquierda y en todas las direccin intermedias?* Eso representa la luz ordinaria o -no polarizada.* 3ero supongamos que 'ubiera alg"n modo de dividir la luz en dos clases/ una en que todas las ondas vibran de arriba aba!o y otra en que vibran de derec'a a izquierda* 9ada onda de luz no polarizada que vibra oblicuamente se dividir en dos, de menos energa, de las clases permitidas* )i una cierta onda vibrase a MQZ de la vertical se dividira en una vertical y otra 'orizontal, cada una de ellas con la mitad de la energa* ; si la onda oblicua fuese ms bien 'orizontal que vertical, de las dos componentes en que se divide, tendr ms energa la 'orizontal, y si fuese ms bien vertical, sera la componente vertical la ms fuerte*
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Es fcil comprobar que, de 'ec'o, un rayo de luz no polarizada puede dividirse en dos de igual energa, en uno de los cuales todas las ondas transversales vibran en una direccin, mientras que en el otro vibran en la direccin perpendicular a la anterior* 3uesto que cada una de las ondas vibra en un solo plano, el rayo no polarizado puede considerarse dividido en dos rayos -plano polarizados., en sentidos perpendiculares entre s* 3ero 4qu5 es lo que 'ace que la luz se divida en rayos planoDpolarizados6 3ues ciertos cristales, que estn constituidos por filas y columnas de tomos, alineados muy ordenadamente* Al atravesarlos, la luz se ve forzada a ondular slo en ciertos planos* 9omo tosca comparacin, pondremos una cuerda, pasada entre dos palos de una cerca, y por el otro lado atada a una estaca* )i en la cuerda producimos ondas verticales, pasarn por el 'ueco entre los palos, de suerte que al otro lado de la cerca la cuerda vibra tambi5n* )i producimos ondas 'orizontales, las detienen los dos palos a uno y otro lado de la cuerda, y 5sta no ondula al otro lado de la cerca* )i la 'acemos vibrar en todos los sentidos, slo atraviesan la cerca las ondas que se adaptan a la abertura entre ambos palos, as que, 'agamos lo que 'agamos, al otro lado de la cerca slo 'abr ondas verticales* El vallado polariza las ondas de la cuerda* <os cristales como el espato de Islandia slo permiten dos planos de vibracin, perpendiculares entre s* <a luz no polarizada que penetra en ellos se divide all dentro en dos rayos polarizados en planos perpendiculares entre s* Esos rayos de luz polarizada, influidos de modo distinto por los tomos, avanzan a distintas velocidades, y el ms lento se refracta ba!o un ngulo mayor* <os rayos siguen dentro del cristal caminos separados y emergen por puntos distintos* 3or eso es por lo que se ve doble, al mirar a trav5s del espato de Islandia* :ueda, pues, resuelto el problema de 1art'olino* <a polarizacin plana puede producirse tambi5n por refle8in* Al incidir un rayo no polarizado en una superficie reflectante, ba!o cierto ngulo, ocurre con frecuencia que las ondas que vibran en cierto plano son ms intensamente refle!adas que las de otros planos* El rayo refle!ado queda entonces fuertemente, y aun totalmente, polarizado/ 'e aqu la solucin del problema de Malus* En #SES, un fsico escoc5s, Auillermo 7icol, perfeccion el cristal de espato islndico* <o dividi por la mitad de cierta manera $ y peg las mitades con blsamo del 9anad* 9uando la luz penetra en el cristal se divide en dos 'aces planoD polarizados, que marc'an en direcciones ligeramente distintas, y alcanzan el blsamo del 9anad ba!o ngulos ligeramente distintos* El que incide ms cerca de la perpendicular pasa a la otra mitad del cristal y sale al fin al aire libre* El que incide ms oblicuo es refle!ado y no penetra en la otra mitad del cristal* En otros t5rminos, por un lado incide en el cristal de 7icol un rayo de luz no polarizada, y por el otro emerge un solo rayo de luz planoDpolarizada* Imaginemos a'ora dos prismas de 7icol, enfilados de tal modo que un rayo de luz que atraviese el primero entre en el segundo* )i ambos prismas estn situados paralelamente, es decir, con las alineaciones atmicas id5nticamente orientadas, el
Algunas veces siento tentaciones de usar diagramas y en varias ocasiones lo 'ago* 3ero realmente yo soy 'ombre de palabras y procuro no apoyarme en muletas pictricas* En este caso, los detalles del modo de dividir el cristal no afectan al razonamiento, y los suprimo*
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rayo de luz polarizada que atraviesa el primero emerge tambi5n, sin dificultad, del segundo* >Es como una cuerda, pasada a trav5s de dos cercas, ambas de barras verticales* Gna ondulacin de arriba aba!o, que pase entre las barras de la primera cerca, pasar tambi5n entre las barras de la segunda*? 3ero, 4y si los dos prismas de 7icol estn orientados perpendicularmente el uno al otro6 El rayo planoDpolarizado emergente del primero se desva un ngulo mayor en el segundo y se refle!a en el blsamo del 9anad que lo cementa* +el segundo prisma no emerge luz alguna* Rolviendo a la analoga de las cercas, si la segunda tiene 'orizontales las barras, se comprende que las ondulaciones verticales que cruzan la primera cerca sern detenidas por la segunda* A trav5s de dos cercas, una de barras verticales y otra de barras 'orizontales, no puede pasar ninguna ondulacin de la cuerda* )upongamos a'ora que disponemos el primer prisma de modo que quede fi!o, pero que el segundo lo de!amos girar libremente* Instalemos tambi5n un ocular, para recibir la luz que atraviesa las dos* Empecemos por ponerlos paralelos* 3or el ocular veremos luz brillante* Airemos poco a poco el segundo prisma >el ms pr8imo a nuestro o!o?* +el segundo prisma emerger cada vez menos luz procedente del primero, pues cada vez ser ms la refle!ada en el blsamo del segundo* Al girar 5ste, veremos, pues, luz cada vez ms d5bil, 'asta que, cuando 'a girado O%Z, ya no veremos luz alguna* Eso ocurre sea cualquiera el sentido en que giremos el prisma* +os prismas de 7icol permiten determinar el plano de vibracin de un rayo de luz polarizada* )upongamos que ese rayo emerge del prisma fi!o, pero no sabemos e8actamente cmo est orientado dic'o prisma, eso significa que ignoramos en qu5 plano vibra la luz emergente* Entonces bastar girar el prisma rotatorio, 'asta que el rayo que vemos a su trav5s presente su m8imo brillo P* En ese momento el segundo prisma est paralelo al primero, y por la orientacin com"n conoceremos el plano de vibracin de la luz polarizada* 3or eso el prisma de 7icol fi!o o primero se llama el -polarizador., y el segundo o giratorio, el -analizador.* Imagin5monos a'ora un instrumento en el cual entre polarizador y analizador quede espacio para intercalar un tubo, conteniendo un lquido transparente* 3ara asegurar igualdad de condiciones se mantiene una temperatura fi!a, se usa luz de una sola longitud de onda, etc* )i el tubo contiene agua destilada, no vara el plano de polarizacin de la luz que sale del polarizador* El aire, el vidrio, el agua, podrn absorber y absorben una insignificancia de luz, pero el analizador contin"a se alando al mismo plano* <o mismo ocurre si se pone una solucin salina, en vez del agua destilada*

7o es tan fcil saber cundo es m8imo el brillo, pero 'ay un artificio mediante el cual el crculo de luz que vemos aparece dividido en dos semicrculos* Airaremos el prisma 'asta que ambas mitades brillen por igual, cosa fcilmente apreciable*

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3ero si ponemos en el tubo una solucin de az"car, sucede algo nuevo* <a luz que pasa por el analizador se debilita considerablemente, y no por la absorcin, la solucin de az"car apenas absorbe ms luz que el agua misma* Adems, si se gira el analizador la luz aumenta de nuevo* 3odemos llegar a ponerla tan brillante como al principio, con slo variar convenientemente la orientacin del analizador* Eso significa que la solucin de az"car 'a 'ec'o girar el plano de polarizacin de la luz* <o que produce ese efecto se dice que posee -actividad ptica.* El instrumento usado para observar la actividad ptica se llama -polarmetro.* En #SM%, el fsico franc5s =uan 1autista 1iot dise un "til polarmetro* Iaba sido de los primeros en estudiar la actividad ptica, muc'o antes de inventar el polarmetro, para 'acer ms fcil y e8acto su traba!o, y aun antes de que 7icol construyese su prisma* En #S#L, por e!emplo, 1iot comunic ciertas observaciones, que al fin se interpretaron conforme a la nueva teora de las ondas transversales* Besultaba que un cristal de cuarzo, convenientemente cortado, desva el plano de la luz polarizada que lo atraviesa* Adems, cuanto ms grueso era el cuarzo mayor era el ngulo girado por el plano, y, por "ltimo, algunas piezas de cuarzo desvan el plano en sentido 'orario, y otras en sentido anti'orario* El modo corriente de designar el giro 'orario era decir que el plano de polarizacin gira -'acia la derec'a.* Bealmente 5se es un modo incorrecto y ambiguo de 'ablar* )i vemos de perfil un plano vertical, que gira en sentido 'orario, su parte superior gira, en efecto, 'acia la derec'a, pero la inferior gira 'acia la izquierda, y viceversa, en el giro anti'orario* Ms cuando una denominacin entra en la literatura, es difcil cambiarla, por oscura, inadecuada o francamente errnea que sea* >Becordad, por e!emplo, el mismo t5rmino -luz polarizada.*? As que todo cuanto desva en sentido 'orario el plano de polarizacin sigue llamndose de8trgiro, y levgiro cuanto lo desva -'acia la izquierda.* <o demostrado por 1iot es que e8isten dos clases de cristales de cuarzo/ de8trgiros y levgiros* En abreviatura 'ablaremos de -cuarzos d. y -cuarzos l.* )ucede que los cristales de cuarzo son de forma un tanto complicada* En ciertas variedades de ellos Dprecisamente las que manifiestan actividad pticaD puede verse que 'ay unas peque as caras que e8isten a un lado del cristal pero no al otro, introduciendo una asimetra* Adems, de esos cristales 'ay dos variedades/ una en que la cara sin pare!a est a un lado, y otra en que est en el opuesto* <as dos variedades asim5tricas de cristales de cuarzo son imagen especular una de otra* 7o 'ay modo, en nuestro espacio tridimensional, de girar una de ellas, de!ndola igual a la otra, lo mismo que no se puede girar un zapato derec'o, para que a!uste en un pie izquierdo* ; una de las variedades es de8trgira y la otra levgira* Era muy natural suponer que un cristal asim5trico desviara el plano de polarizacin* <a asimetra del cristal 'a de ser tal que el rayo de luz, al atravesarlo, est5 constantemente e8puesto a una fuerza asim5trica, que por as decirlo tire ms de 5l en
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un sentido que en otro* As el plano se desva, y sigue desvindose a velocidad constante, tanto ms cuanto mayor espesor de cristal atraviesa* Es ms, si un cristal desva el plano en un sentido, es inevitable que, en igualdad de condiciones, el cristal imagen desve el plano en sentido opuesto* 3uede preverse tambi5n que cualquier sustancia capaz de cristalizar en una de dos formas especularmente sim5tricas ser pticamente activa* ; si las tomamos ambas en cristales de igual espesor y en condiciones e8actamente id5nticas >temperatura, longitud de onda, etc*?, ambos cristales manifestarn !ustamente en la misma medida la actividad ptica/ uno en sentido 'orario y otro en sentido anti'orario* En efecto, todos los e8perimentos realizados confirman esto plenamente* Mas en esto vino 1iot a ec'arlo todo a perder, descubriendo que ciertos lquidos, como la terpentina, y ciertas soluciones, de alcanfor en alco'ol, o az"car en agua, son tambi5n pticamente activas* Esto plantea un problema* En los cristales la actividad ptica est ntimamente vinculada a la asimetra, pero, 4qu5 asimetra puede 'aber en el estado lquido6 7inguna que pudiese imaginar un qumico en #SM%* Gna vez ms, la resolucin de un problema cientfico sirvi para plantear otro, gracias al cielo, porque si no, 4qu5 sera del inter5s de la ciencia6 Iabi5ndose resuelto el problema de 1art'olino y el de Malus, al establecerse el carcter transversal de las ondas luminosas, la ciencia se encontr con el problema de 1iot/ 4cmo un lquido, e8ento al parecer de asimetra, puede producir un efecto, que lgicamente pareca producirlo slo la asimetra6 Ms esto nos llevar, en el captulo siguiente, a la primera gran aventura de <uis 3asteur en la ciencia*

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7. La molcula tridimensional
En la 5poca en que yo me ocupaba, con plena dedicacin, en dar clases en una facultad de medicina, luc'5 siempre con la dificultad psicolgica de enfrentarme a un auditorio mal'umorado* <os alumnos se matriculaban para estudiar medicina* :ueran batas blancas, estetoscopio, depresor de lengua y recetario* En vez de eso se encontraban con que en los dos primeros a os >al menos mientras yo les di clase? tenan que entend5rselas con -las ciencias bsicas.* Eso significaba que tenan que escuc'ar conferencias, muy por el estilo de las que 'aban soportado en el bac'illerato* Algunas de aquellas ciencias bsicas tenan, al menos, clara relacin con lo que ellos reconocan como asuntos m5dicos, sobre todo la anatoma, que les deparaba el placer de ra!ar cadveres* 3ero de todas las ciencias bsicas, la que les pareca -de menos importancia inmediata., ms a!ena al trato entre enfermos y m5dicos, ms abstracta, ms acad5mica y ms plagada de despreciables +octores en (ilosofa como maestros, era la bioqumica, precisamente la que e8plicaba yo* Rarios medios ensay5 para contrarrestar el natural menosprecio del estudiante de medicina 'acia los bioqumicos* <o que me daba me!or resultado, o al menos lo que me gustaba ms, era entregarme a una e8posicin del -descubrimiento ms importante de la 'istoria de la medicina., a saber, la teora microbiana de las enfermedades* ;o s5 ponerme muy pat5tico, cuando me lo propongo, y les pona en los cuernos de la luna el descubrimiento y sus consecuencias* ; luego les deca/ -3ero claro que, como ustedes todos darn por seguro, un simple m5dico no poda revolucionar tan profundamente la medicina* El descubridor fue <uis 3asteur, doctor en (ilosofa y bioqumico*. )in embargo, el primer gran descubrimiento de 3asteur nada tuvo que ver con la medicina, fue neta cuestin de qumica* )e refiri al problema de las sustancias pticamente activas, ya planteado en el captulo anterior* 3ara apreciar su labor, comencemos por el principio* En el proceso de 'acer vino por fermentacin del mosto se produce una sustancia cenagosa, llamada trtaro, palabra de origen desconocido* +e esa sustancia, el qumico sueco 9arlos Auillermo )eb5ele aisl en #P$O un compuesto de propiedades cidas, al que llam, naturalmente, -cido tartrico.* Eso en s no tena tan formidable importancia, pero luego 9arlos Uestner, fabricante alemn de compuestos qumicos, prepar en #SE% una sustancia, que crey que deba ser cido tartrico, pero que no lo pareca* Empezaba por ser notablemente menos soluble que el cido tartrico* 1uen n"mero de qumicos lo obtuvieron y lo estudiaron atentamente* 3or "ltimo, el qumico franc5s =os5 <uis AayD<ussac llam a aquella sustancia cido -rac5mico., del nombre latino del racimo de uvas* 9uanto me!or se estudiaban el cido rac5mico y el tartrico, ms e8tra as resultaban las diferencias entre sus propiedades* El anlisis probaba que ambos tenan en su mol5cula id5ntica proporcin de e8actamente los mismos elementos* En smbolos modernos, la frmula de ambos era 9MI$H$*

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A principios del siglo 8i8, cuando la teora atmica llevaba slo como un cuarto de siglo de e8istencia, los qumicos 'aban resuelto que dos mol5culas distintas tenan distinto contenido atmico, y que de 'ec'o era la diferencia en el contenido atmico lo que daba lugar a la diferencia de propiedades* Aqu tenamos, sin embargo, dos sustancias bien distintas, con mol5culas constituidas por los mismos elementos en iguales proporciones* Besultaba aquello muy desconcertante, sobre todo porque no era la primera vez que se 'aba advertido* En #SL%, el qumico sueco =* =acob 1erzelius S, conservador recalcitrante, que no crea en la posibilidad de mol5culas de igual estructura y diferentes propiedades, estudi concienzudamente los dos cidos, tartrico y rac5mico* 9on 'onda contrariedad reconoci que aunque 5l no lo creyera era, no obstante, as* )e rindi a la evidencia, admiti el descubrimiento, y llam a tales compuestos, de igual estructura y diferentes propiedades, -ismeros., de un vocablo griego que significa -iguales proporciones. >de los elementos, se entiende?* 3ero, 4cmo pueden los ismeros tener la misma composicin atmica y ser, sin embargo, sustancias distintas6 Gna posibilidad es que no sea precisamente el n"mero de tomos lo distinto, sino su ordenamiento fsico dentro de la mol5cula* 3ero ese pensamiento era algo de lo cual 'uan los qumicos* <a creencia en los tomos era a"n vacilante* )e les crea "tiles para e8plicar las propiedades qumicas, pero no 'aba modo de verlos, ni de percibirlos, y podran muy bien no ser ms que cmodas ficciones* 3onerse a 'ablar de la ordenacin efectiva de los tomos dentro de las mol5culas era avanzar en el camino de admitir los tomos como entidades reales, ms de lo que queran o se atrevan a 'acer la mayora de aquellos qumicos* El fenmeno del isomerismo qued, por tanto, ine8plicado, y sigui pendiente a la espera de que el progreso de la qumica proporcionase una e8plicacin* Especial inter5s presentaba una diferencia entre las propiedades de los cidos tartrico y rac5mico* Gna solucin del cido tartrico, o de sus sales >es decir, de compuestos en que el -'idrgeno cido. era sustituido por un tomo de elementos como el sodio y el potasio?, era pticamente activa* +esviaba en sentido 'orario el plano de polarizacin de la luz, y era, por tanto, de8trgiro >v5ase el captulo anterior?, de modo que el compuesto bien se poda llamar cido dDtartrico* En cambio, una solucin de cido rac5mico era pticamente inactiva* 7o desviaba el plano de polarizacin en ning"n sentido* Esa diferencia de propiedades fue claramente demostrada por el qumico franc5s =uan 1autista 1iot, a quien citbamos en el anterior captulo como un adelantado de la ciencia de la polarimetra* 7adie saba entonces por qu5 'aba de ser pticamente activa una sustancia disuelta, pero lo que s se saba es que los cristales reconocidamente activos tenan estructura asim5trica* As, pues, si procedi5semos a preparar cristales de cido tartrico
9omo 'abr5is acaso advertido, tengo tendencia a mencionar a gran n"mero de cientficos, comentando siempre que puedo la labor de cada uno* 7o es por aficin a las citas* &odo adelanto de la ciencia es debido al traba!o con!unto de numerosos colaboradores, a m me gusta demostrarlo* ; me cuido de indicar las nacionalidades, porque tambi5n es importante reconocer el 'ec'o de que la ciencia tiene carcter internacional*
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y rac5mico, o de sus sales respectivas, seguramente resultara que los del tartrico seran asim5tricos, y los del rac5mico, sim5tricos* En #SMM, el qumico alemn Eil'ardt Mitsc'erlic' emprendi esa investigacin* (orm cristales de sal de sodio y de amonio de ambos cidos y los estudi cuidadosamente, y anunci que ambas sustancias tenan sales absolutamente id5nticas* <os descubrimientos fundamentales de la floreciente ciencia de la polarimetra quedaron arruinados por esa noticia, y por el momento todo era confusin* A esta sazn fue cuando entr en escena el !oven qumico franc5s <uis 3asteur* &ena veintitantos a os, y su 'o!a de estudios 'aba sido mediocre, sin embargo, tuvo la temeridad de sospec'ar que era posible que Mitsc'erlic', qumico de primera categora, se 'ubiese equivocado* Al fin y al cabo los cristales que 'aba estudiado eran peque os, y acaso no 'aba visto algunos peque os detalles* 3asteur se dedic al asunto y empez a obtener cristales, y a estudiarlos penosamente con una lupa* Al fin decidi que 'aba franca asimetra en los cristales sdicos y amnicos del cido tartrico* 01uen principio2 Eso se esperaba, al menos, ya que la sustancia era pticamente activa* Ms 4sera posible que las sales sdicas y amnicas del cido rac5mico diesen cristales precisamente de la misma clase, como sostena Mitsc'erlic'6 En ese caso 'abra cristales asim5tricos de una sustancia pticamente inactiva, lo cual sera bien desconcertante* 3asteur obtuvo y estudi los cristales de la sal del cido rac5mico y los encontr ciertamente asim5tricos tambi5n, pero no eran id5nticos todos* Algunos de ellos eran e8actamente como los de la sal sdica y amnica del cido tartrico, pero otros eran imagen especular de los primeros, asim5tricos en el opuesto sentido* 43odra ser que el cido rac5mico fuese la mitad cido tartrico y la otra mitad una imagen especular del mismo, y que el carcter pticamente inactivo de la mezcla fuese debido a que est constituida por dos partes que se compensan mutuamente6 Eso 'aba que e8perimentarlo directamente* 3or medio de su lupa y unas pinzas empez 3asteur a operar sobre los diminutos cristales de la sal del cido rac5mico* Ec'aba a un lado los derec'os y al otro los izquierdos* &ard muc'o, pues no quera equivocarse, pero al fin lo consigui* +isolvi despu5s en sendos tubos con agua los cristales de ambas clases, y encontr que las dos disoluciones eran pticamente activas* Gna de ellas era de8trgira, e8actamente igual que el cido tartrico, como que era cido tartrico en todos los sentidos* <a otra era levgira, y difera del cido tartrico en que desviaba en sentido opuesto el plano de polarizacin* Era cido dDtartrico* <a conclusin de 3asteur, enunciada en #SMS, cuando slo tena veintis5is a os, fue que el cido rac5mico era pticamente inactivo, slo por que constaba de cantidades iguales de cido dDtartrico y cido lDtartrico*

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<a noticia produ!o sensacin y 1iot, el gran maestro de la polarimetra, que tena entonces setenta y cuatro a os, se neg cautamente a admitir el resultado de 3asteur, quien, en vista de ello, se propuso demostrrselo en persona* <e dio 1iot al !oven una muestra de cido rac5mico, despu5s de comprobar personalmente que era pticamente inactiva* 1a!o la vigilante mirada del anciano 1iot, receloso de -contrabando., 3asteur obtuvo la sal, la cristaliz, aisl los cristales y los clasific traba!osamente, con sus pinzas y su lupa* Entonces intervino 1iot/ prepar personalmente las dos soluciones y las llev al polarmetro* ;a lo 'abrn adivinado ustedes* Encontr que ambas disoluciones eran pticamente activas, en sentidos opuestos* +esde entonces, con entusiasmo genuinamente glico, fue fantico partidario de 3asteur* En realidad tuvo 3asteur muy buena suerte* <as sales sdica y amnica del cido rac5mico no cristalizan necesariamente en cristales distintos, imagen unos de otros* 3ueden formarse tambi5n cristales mi8tos, cada uno de ellos con el mismo n"mero de mol5culas del cido tartricoDd y del l* Esos cristales mi8tos son sim5tricos* )i 3asteur los 'ubiese obtenido, tambi5n los 'abra encontrado diferentes de los de las sales del cido tartrico, y 'abra desmentido a Mitsc'erlic', pero en cambio se 'abra perdido el descubrimiento, muc'o ms importante, del motivo de la inactividad ptica del cido rac5mico, y no 'ubiese sido el primero en formar sustancias pticamente activas a partir de otra pticamente inactiva* Hcurre que en disoluciones por encima de los ESZ 9 slo se forman cristales mi8tos sim5tricos* 3ara obtener series separadas de cristales asim5tricos 'ay que operar por ba!o de los ESZ 9* Adems los cristales formados suelen ser tan diminutos, que resultan demasiado peque os para separarlos slo con una lupa* +io la casualidad de que 3asteur oper a temperaturas ba!as y, en tales condiciones, obtuvo cristales de buen tama o* 3odra descartarse a 3asteur, como 'ombre vulgar que se aprovec' de una oportunidad inesperadamente buena, pero, como sola decir yo en mi clase de bioqumica, despu5s se las arregl para aprovec'ar -oportunidades. anlogas cada cinco o seis a os* Al cabo llega uno a convencerse de que el notable era 3asteur, y no las casualidades* 9omo 5l mismo di!o una vez/ -<a casualidad favorece al entendimiento preparado*. A todos se nos brinda nuestra serie de oportunidades favorables, y el 'ombre insigne es el que sabe reconocerlas, cuando vienen, y aprovec'arlas* 3asteur sigui interesndose por el tema de los cidos tartricos* Iall que, calentando el dDtartrico en perodos prolongados y en determinadas condiciones, algunas de las mol5culas pasan a la forma l, y se forma cido rac5mico* +esde entonces se llama -racemizacin. el paso de la actividad ptica a la inactividad, por calentamiento, o por alg"n proceso qumico que produzca la forma opuesta* 3asteur encontr tambi5n una clase de cido tartrico pticamente inactivo, que de ning"n modo poda desdoblarse en dos formas opuestas, y que posea propiedades distintas a las del cido rac5mico* <o llam mesoDtartrico >de -intermedio., en griego?, pues pareca intermedio entre las formas d y l del cido*
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3ero todos estos 'ec'os no podan e8plicar la e8istencia de soluciones pticamente activas* Admitido que algunos cristales son sim5tricos y otros asim5tricos, de uno y otro sentido, pero en la disolucin no 'ay cristales, 'ay slo mol5culas* 47o podrn las mol5culas mismas conservar la asimetra de los cristales6 47o ser la asimetra de los cristales simple refle!o de la de las mol5culas que los componen6 47o ser la racemizacin consecuencia de la reordenacin de los tomos en las mol5culas, producida por el calor6 +e todo esto estaba seguro 3asteur, pero no vea modo de demostrarlo, ni de indicar cul 'aba de ser la reordenacin* 9ierto que en #S$% el qumico alemn (ederico Augusto Ue@ule ide un sistema que representaba las mol5culas no slo como conglomerados de tantos tomos de estos y los otros elementos, sino como asociaciones de tomos, unidos unos a otros en un orden determinado* Entre los smbolos de los elementos se ponan guiones, para representar los vnculos o -enlaces. que los ligan, as que la mol5cula resultaba parecida a un meccano* )in embargo, los diagramas de Ue@ule se consideraban sumamente esquemticos/ una 'erramienta ms, "til para los qumicos que estudiaban las estructuras y reacciones orgnicas* 9omo suceda con los tomos mismos, los qumicos no estaban dispuestos a afirmar que los diagramas de Ue@ule representaban realmente la verdadera estructura de las mol5culas* +ic'os diagramas e8plicaban, s, la e8istencia de muc'os ismeros, pues mostraban grandes diferencias en la ordenacin atmica, aunque fuese el mismo el n"mero de tomos de cada elemento presentes en la mol5cula* 3ero en su forma primera, esos diagramas no e8plicaban los -ismeros pticos., que diferan slo en el sentido en que desviaban el plano de polarizacin* <legamos a'ora al qumico 'oland5s =* I* Ran]t Ioff, quien atac el problema en #SPM, cuando tena slo veintids a os* Ie aqu su probable lnea de razonamiento* )eg"n el sistema de Ue@ule, un tomo de carbono se representa por la letra 9, con cuatro rayitas alrededor* Aeneralmente esas rayitas se ponen apuntando a los v5rtices de un cuadrado ideal, en la forma

, de modo que el ngulo entre cada dos -enlaces. contiguos vale O%Z* Gn tomo de carbono se combina con cuatro de 'idrgeno, para formar la sustancia llamada metano, que tendr, pues, la estructura

4)on id5nticos los cuatro enlaces6 )i cada uno fuese distinto del resto, 4qu5 ocurrira si uno de los tomos de 'idrgeno fuese sustituido por un tomo de cloro,

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para formar el cloroDmetano6 3ues que seguramente 'abra cuatro clorometanos distintos, seg"n a cul de los diferentes enlaces se 'ubiese ligado el tomo de cloro*, 3ero nada de eso* Iay un clorometano y basta* Esto indica que los cuatro enlaces del carbono son sin duda equivalentes, si los cuatro se unen a los v5rtices de un cuadrado, como parece natural* Gn v5rtice del cuadrado no debe ser distinto de los dems* 3ero pensemos qu5 ocurrir si sustituimos por tomos de cloro dos tomos de 'idrgeno del metano, para formar bicloroDmetano* Entonces, si los enlaces siguen apuntando a los v5rtices de un cuadrado, debe 'aber dos bicloroDmetanos distintos, seg"n que los dos tomos de cloro vayan a v5rtices adyacentes, o v5rtices opuestos del cuadrado, es decir/

o bien 3ero no los 'ay* E8iste solamente un bicloroDmetano, lo cual demuestra que es imposible que correspondan a la realidad los diagramas de Ue@ule >y claro que nadie aseguraba que correspondiesen?* Algo en lo que era casi seguro que no corresponderan a la realidad era que se trazaban, por sencillez, en dos dimensiones, y bastaba escoger una ordenacin tridimensional >LD+? en la cual cada enlace quedase adyacente, por igual, a los otros tres* )lo as sera de esperar un solo bicloroDmetano* <a manera ms sencilla de conseguir eso es apuntar los cuatro enlaces a los v5rtices de un tetraedro regular O* El tomo de carbono parece as apoyarse en tres enlaces, como en un trpode, mientras que el cuarto enlace apunta 'acia arriba* )ea cualquiera el que apunta 'acia arriba, los otros tres formarn siempre un trpode* El tomo de carbono puede, pues, tomar cuatro posiciones distintas, siempre con el mismo aspecto* Es ms, cada enlace est a la misma distancia de los otros tres, el ngulo entre dos cualesquiera vale #%O,QZ* )i usamos este -carbono tetra5drico., y con tal de que dos de los enlaces est5n ligados a id5nticos tomos, o grupos de tomos, no importa qu5 tomos Do grupos de tomosD est5n ligados a los otros dos, en cada caso, todas las ordenaciones posibles son equivalentes y slo se forma una mol5cula* As, si ligamos a los cuatro enlaces de un tomo de carbono a, a, a, a, o a, a, a, b, o a, a, b, b, o a, a, b, c, no importar a qu5 enlace est5 ligado cada tomo* )i se ligan de modo que formen dos ordenaciones, al parecer distintas, 'aciendo girar la primera de ellas de modo que apunte 'acia arriba otro enlace, podemos de!arla id5ntica a la segunda*

El tetraedro regular es un cuerpo limitado por cuatro tringulos equilteros* El me!or modo de entenderlo es ver un modelo tridimensional* A falta de 5l, a todos les es familiar la forma de una pirmide de Egipto >base cuadrada y cada pared subiendo 'acia adentro, desde un lado de la base 'asta el v5rtice de la c"spide?* 3ues figuraos que la base es triangular y tendr5is el tetraedro*

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7o ocurre as cuando tenemos cuatro tomos o grupos de tomos diferentes, ligados a los cuatro enlaces/ a, b, c, d* En ese caso resulta que 'ay dos ordenaciones distintas, cada una imagen especular de la otra* 3or muc'o que las volvamos y giremos, nunca lograremos igualarlas* Gn tomo de carbono, ligado a cuatro tomos o grupos de tomos diferentes, es un -carbono asim5trico.* Besulta que las sustancias orgnicas qumicamente activas tienen invariablemente mol5culas asim5tricas, en el sentido de Ran]t Ioff* 9asi siempre e8iste al menos un carbono asim5trico* >A veces 'ay un tomo asim5trico que no es carbono, y otras veces es asim5trica la mol5cula en con!unto, aunque no lo sea ninguno de sus tomos de carbono*? En el cido tartrico e8isten dos tomos de carbono asim5tricos* 9ada uno puede adoptar una cierta configuracin, o su imagen especular* <lam5moslas p y q, ya que la q es imagen de la p* )i los dos tomos de carbono son pp, tenemos el cido dDtartrico, y si son qq, el lDtartrico* )i las dos mitades de la mol5cula, con un carbono asim5trico cada una, no fuesen id5nticas, tendramos otras dos formas pticamente activas/ pq y qp* 3ero en el caso del cido tartrico, ambas mitades son id5nticas en estructura, luego pq es id5ntico a qp, en cada caso, la actividad ptica de una mitad compensa la de la otra* +e ello resulta inactividad ptica y lo que tenemos es cido mesoDtartrico* 7o es fcil ver todo esto sin cuidadosas frmulas estructurales, con las cuales no quiero molestaros* <o que es indispensable recordar es que desde #SPM 'asta el presente da todas las cuestiones de actividad ptica, aun las ms comple!as, 'an sido satisfactoriamente e8plicadas, por la minuciosa consideracin del tomo tetra5drico de carbono y de diagramas seme!antes para otros tomos* Aunque en el siglo transcurrido nuestro conocimiento de la estructura atmica se 'a desarrollado enormemente, y se 'a 'ec'o incomparablemente ms sutil, sigue siendo tan "til como siempre la imagen geom5trica de Ran]t Ioff* <a comunicacin de Ran]t Ioff sobre el tomo tetra5drico apareci en una revista 'olandesa, en septiembre de #SPM* +os meses despu5s public una revista francesa una comunicacin parecida* Era su autor el qumico franc5s =os5 Ac'ule <e 1el, de veintisiete a os* <os dos 'aban traba!ado con independencia, de modo que, rindi5ndoles pare!os 'onores, suele 'ablarse de la teora de Ran]t IoffD<e 1el* El tomo tetra5drico no obtuvo la inmediata aquiescencia de todos los qumicos* Al cabo, a"n no 'aba pruebas directas de que los tomos e8istiesen de verdad >y durante la siguiente generacin tampoco surgira nada bastante directo y concluyente?* 3or eso, para algunos de los qumicos ms vie!os y conservadores, esa nueva teora, que le se alaba lugar fi!o a cada enlace atmico, sonaba a mstica* En #SPP, el qumico alemn Uolbe, de cincuenta y cinco a os, y en plena celebridad, public una dura crtica de Ran]t Ioff y sus ideas* Uolbe estaba muy en su derec'o al criticarlas, pues se poda sostener que esas nuevas ideas desbordaban los fundamentos de la qumica de entonces* Es, sin duda, esencial condicin para el eficaz funcionamiento del m5todo cientfico, que las ideas nuevas sean sometidas a severas crticas* Iay que impugnarlas
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leal, y deportivamente, con el pu o y el martillo, porque una de las pruebas del valor de una nueva idea es su capacidad para sobrevivir a rudos ataques* 3ero Uolbe no fue ni deportivo ni leal* 9alific a Ran]t Ioff de qumico prcticamente desconocido, que no entenda el asunto* ; ms imperdonablemente, se ri de 5l porque traba!aba en la escuela veterinaria de Gtrec't* )e las arregl para repetirlo tres veces en corto espacio, manifestando una deplorable pedantera profesional* )in embargo, para que nadie piense que -los consagrados. tienen poder para detener para siempre adelantos importantes, en provec'o e8clusivo de la pedantera y la rutina, declaremos que el tomo tetra5drico fue aceptado con razonable rapidez* &an "til resultaba, que todas las acres diatribas de Uolbe no pudieron detenerlo, y la carrera de Ran]t Ioff prosigui sin obstculos* 3ronto lleg, en efecto, a ser uno de los primeros qumicos tericos del mundo, y al instituirse en #O%# los premios 7bel, el primero que se concedi en qumica fue para 5l* Ioy Uolbe, por lo que principalmente es conocido, no es por sus muy valiosas aportaciones a la qumica, sino por sus diatribas contra Ran]t Ioff, que se reeditan para divertir a los lectores #%* ; una vez ms, un nuevo adelanto plante nuevos problemas* En cuanto qued esclarecida la estructura del tomo de carbono y sus enlaces, y descritas detalladamente las mol5culas en tres dimensiones >LD+?, qued de manifiesto una curiosa asimetra de la materia viviente, que ser ob!eto del siguiente captulo*

Becientemente fui invitado a dar mi opinin sobre un libro de -ultra teora., por alguien que deca necesitar conocerla, especialmente si era desfavorable, pues estaba 'aciendo una coleccin que -a posteriori. sera muy divertida de leer* El libro me pareci un disparate, pero recordando el infortunio de Uolbe, dud5, Mas al cabo decid que no iba yo a escurrir el bulto por temor a la posteridad* ;o opinaba que las teoras eran carentes de valor y lo di!e, pero lo di!e con cortesa, cosa que nada cuesta*

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8. La asimetra de la vida
Ayer mismo, estuve en +ayton, H'io, en un coloquio telefnico de esos en los que se invita a los oyentes a 'acer preguntas* Gna !oven llam y di!o/ -+octor Asimov, en opinin de usted 4qui5n 'a contribuido ms a perfeccionar la moderna ficcin cientfica6. &ras brevsima vacilacin respond/ -=o'n T* 9ampbell##, 'i!o*. ; ella contest/ -0:u5 bien2 ;o soy su 'i!a <eslyn*. )al muy bien del paso, pero en mi interior me llev5, de momento, un susto* El motivo de mi segundo de vacilacin al contestar fue que tuve que optar instantneamente entre dos alternativas/ responder 'onradamente que 9ampbell como lo 'ice, o ec'arlo a broma, como 'ago tan a menudo y decir ^;o_* 9on un auditorio visible, y contando con poder or sus risas, yo 'abra optado indudablemente por la broma* 3ero sin esperanza de reacciones tangibles, obr5 rectamente, a +ios gracias, y me evit5 un tremendo boc'orno* 3ues bien, en la ciencia sucede a veces que una persona tiene que optar entre dos alternativas, y se enfrenta con la posibilidad de que su eleccin, sea cual sea, marque un sello indeleble* )i elige mal, el error puede resultar irremediable, y ser una fuente de interminables confusiones* As, 1en!amn (ran@lin decidi una vez que 'aba dos especies de fluido el5ctrico, y que una de ellas era mvil y la otra estacionaria* 3or eso ciertas sustancias, al frotarlas, adquiran un e8ceso >Y? del fluido mvil, mientras otras perdan parte del mvil y quedaban con d5ficit >D?* El d5ficit de uno refle!aba el e8ceso del otro fluido, del estacionario, as que podra decirse que las dos clases, Y y D, mostraran efectos el5ctricos contrarios* ; s que los muestran* Gna barra de mbar y otra de vidrio manifiestan al frotarlas efectos el5ctricos contrarios* >)e atraen entre s, en vez de repelerse, como las igualmente cargadas/ dos barras de vidrio, por e!emplo*? <a cuestin era/ 4cul tena e8ceso del fluido mvil y cul d5ficit6 49ul era >Y? y cul >D?6 7o 'aba absolutamente ning"n modo de saberlo y (ran@lin se vio obligado a decidir* Besolvi que el mbar tena el e8ceso y le asign el signo >Y? y al vidrio le asign el >D?* Esto estableci la norma* &odas las dems cargas se refirieron a la opcin de (ran@lin entre el mbar y el vidrio, y 'asta 'oy se viene suponiendo en ingeniera el5ctrica que la corriente fluye del polo positivo al negativo* 3or la norma de (ran@lin, se le se alan tambi5n signos a la carga de las dos partculas subatmicas de la materia corriente* Al electrn que tiende a moverse 'acia el polo positivo se le da signo D, y el protn, que es atrado por el electrn, se considera Y* Ellos representan, en cierto sentido, los dos fluidos el5ctricos de (ran@lin, pero
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=o'n 9ampbell, que muri e## de !ulio de #OP#, fue en opinin ma y de otros muc'os la ms eminente personalidad de todos los tiempos en el campo de la fbula cientfica* Mi deuda personal 'acia 5l supera todos los clculos/ ;a lo 'e dic'o en otro lugar pero quiero repetirlo aqu*

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sucede que es el electrn el mvil y el protn el relativamente fi!o, as que la corriente fluye, en realidad, del polo negativo al positivo* &ena (ran@lin un Q% por #%% de probabilidades de acertar, pero se equivoc* 0Mala suerte2 3or fortuna su errnea opcin no tuvo efecto alguno en el desarrollo prctico de la electrotecnia, ni siguiera de la teora* 3ero siempre representa un defecto, irritante para los fanticos de la perfeccin, como yo* 3ues en este captulo mencionaremos de paso otra eleccin con Q% por #%% de probabilidades de acertar, y veremos cmo result* Rolvamos al isomerismo ptico, ob!eto de los dos captulos anteriores* Ran]t Ioff y <e 1el 'aban demostrado >v5ase el captulo -<a mol5cula tridimensional.? que si los cuatro enlaces de un tomo de carbono se ligan a cuatro tomos Do grupos de tomosD distintos, ese carbono es -asim5trico.* <os cuatro grupos ligados podran estar en una de dos configuraciones posibles, esencialmente distintas, siendo la una imagen especular de la otra* 9omo era de esperar, la naturaleza no tiene predileccin, en ese respecto, entre izquierda y derec'a* +os compuestos, que estructuralmente difieren slo en que uno es izquierdo y otro derec'o, tienen id5nticas propiedades qumicas y fsicas, y puestos en condiciones que no sean de suyo asim5tricas, reaccionan siempre del mismo modo* 3odemos compararlos con las manos derec'a e izquierda, o con los pies, narices o colmillos superiores* En todos esos e!emplos, los dos rganos tienen id5ntica forma y funciones* 9uanto uno puede 'acer, puede 'acerlo el otro, y generalmente lo 'ace de la misma manera* 7o sern acaso imgenes especulares perfectas, la mano derec'a y la izquierda de un individuo, por e!emplo, no marcan las mismas 'uellas dactilares* Adems, la mayora de las personas usa una mano con ms destreza que la otra, pero eso es porque el cerebro mismo no es perfectamente sim5trico* <os compuestos qumicos, muc'o menos complicados que la mano 'umana, muestran su simetra especular en muc'o mayor grado de perfeccin que las manos* <o que puede 'acer una mol5cula -izquierda. puede 'acerlo tambi5n su 'ermana -derec'a., no menos bien* 9laro que una mezcla, a partes iguales, de gemelos derec'o e izquierdo puede tener algunas propiedades distintas de las de cada uno de ellos por separado, como vimos en el captulo anterior, en los cidos rac5mico y tartrico, pero es otra cosa* Gna mano derec'a y una izquierda enlazadas se distinguen fcilmente de dos derec'as o dos izquierdas puestas !untas, y, debido a la diferente disposicin de los pulgares, funcionan evidentemente de distinto modo* 3ara comprender la importancia de la simetra especular, supongamos que partimos de una mol5cula que no contiene ning"n carbono asim5trico y la sometemos a una transformacin qumica, que produzca uno* )i, por e!emplo, un carbono est enlazado con a, b, c, c, y cambiamos una de las c enlazadas en una d, de modo que el con!unto pase a a, b, c, d, el carbono sim5trico se transforma en asim5trico* <a d puede sustituir a cualquiera de las dos c* )i sustituye a una resulta una mol5cula -izquierda. y si sustituye a la otra, resulta una -derec'a.* <as probabilidades estn e8actamente equilibradas, ning"n resultado es preferido al otro* 3or tanto, en
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toda reaccin de esa clase, se producen n"meros casi e8actamente iguales de gemelos* 9ualquier desviacin de la igualdad e8acta Dy en un proceso casual son de esperar ciertas desviacionesD no ser lo bastante grande para resultar apreciable* Iagan lo que quieran los qumicos Dfuera de introducir una asimetra inicialD terminarn en una simetra* A nivel molecular no 'ay modo de obligar a la naturaleza a optar por izquierda o por derec'a* +emos un rodeo por otro camino* 3artamos de una mezcla de igual n"mero de mol5culas especulares derec'as e izquierdas, y sometmosla a alg"n agente fsico o qumico, no asim5trico en s, que modifique las mol5culas* <as modificadas son tales que pueden separarse fcilmente de las primitivas* )i el agente, sea el que quiera, destruye la mol5cula izquierda algo ms rpidamente que la derec'a, o viceversa, lo que resta, al cabo de cierto tiempo, presentar e8ceso de una o de la otra* <a mezcla terminar por ser asim5trica, o por lo menos ligeramente asim5trica* 3ero eso tampoco ocurre nunca* 7o se puede producir asimetra molecular a partir de una situacin inicial sim5trica* Iasta a'ora 'e tenido cuidado de e8cluir los agentes asim5tricos, pero imaginemos que nos decidimos a usar uno* )upongamos una mezcla, a partes iguales, de dos gemelos sim5tricos especularmente, que llamaremos b y d, para usar letras especularmente sim5tricas* )upongamos que tenemos otro compuesto que no contiene carbonos asim5tricos, de modo que sus mol5culas son sim5tricas* <lam5moslo o >letra sim5trica?* )i o se combina con b y con d, formando compuestos aditivos, resultarn bo y od, que siguen siendo especularmente sim5tricas, y no pueden separarse* Mas 4qu5 ocurre s tenemos otro compuesto que contiene uno o ms carbonos asim5tricos, de modo que e8iste en forma derec'a e izquierda, y tenemos slo una variedad o la otra6 <lam5mosla p* (ormaremos otro compuesto aditivo, y llegaremos a bp y Dpd, que no son especularmente sim5tricas >la imagen especular de bp es qd y no pd?* <os compuestos aditivos, por no ser especularmente sim5tricos, tienen propiedades distintas y pueden separarse fcilmente* +espu5s de separarlos, desdoblemos cada uno en b y p o en p y d* <a p se elimina fcilmente y el qumico se queda con b y d, en sendos tubos de ensayo* &iene dos compuestos, cada uno de los cuales es asim5trico y pticamente activo, eso se llama una -sntesis asim5trica.* Mas podrais preguntarme/ 4de dnde obtiene un qumico el asim5trico p6 )i slo puede terminar en un compuesto asim5trico cuando empieza con un compuesto tambi5n asim5trico, 4no 'abr crculo vicioso6 4+e dnde procede el primer compuesto asim5trico6 )ucede que es fcil encontrar compuestos que de entrada son asim5tricos, pero con una importante restriccin/ slo pueden encontrarse en relacin con la vida* Efectivamente, en la naturaleza los compuestos asim5tricos slo e8isten en los te!idos vivos, o en materia que 'aya formado parte de un te!ido vivo*
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A"n podemos ir ms le!os* Iay numerosas mol5culas que tienen uno o ms carbonos asim5tricos y que se encuentran en te!idos vivos* En absolutamente todos los casos slo se encuentra all una de las partes pticamente activas* )i en un te!ido vivo e8iste un compuesto izquierdo, el derec'o imagen suya no se encuentra !ams #E* ; es ms, la eleccin entre uno y otro gemelo no vara de unas especies a otras* )i es preferido el gemelo izquierdo en el te!ido vivo de una especie cualquiera, lo ser en todos los te!idos vivos de todas las especies* &oda la vida terrestre 'ace uso de una sola de cada dos mol5culas gemelas posibles, y siempre de la misma* >Eso e8plica de paso el 'ec'o de que 3asteur pudiese separar mecnicamente las componentes gemelas del cido rac5mico como narramos en el captulo anterior* 9omo 3asteur estaba vivo, era 5l mismo asim5trico*? 4Iay acaso alguna regularidad en el modo de encontrar en los te!idos los gemelos6 A primera vista parece que no* Algunos compuestos del te!ido viviente son de8trgiros y otros levgiros, y no parece advertirse regularidad* 9onsideremos, por e!emplo, dos az"cares muy comunes en el te!ido vivo/ la -glucosa. y la -fructosa.* Ambos estn compuestos del mismo n"mero de tomos, y son de propiedades muy parecidas, pero la glucosa es de8trgira y la fructosa levgira, as que tenemos dD glucosa y lDfructosa* Me apresuro a advertir que no son entre s especularmente sim5tricas* 9ada una tiene su imagen especular, lDglucosa y dDfructosa, que no se dan en la materia viva* En #SPM, con la aparicin de la teora de Ran]t Hf* D <e 1el, surgieron otras maneras, aparte de la rotacin ptica, de caracterizar los gemelos especulares* 43or qu5 no determinar la situacin efectiva de los diversos grupos alrededor del carbono asim5trico y ver si de ello se sigue alguna regularidad entre los compuestos 'allados en los te!idos vivos6 Ese camino emprendi el qumico alemn Emilio (isc'er, quien 'acia #SS% empez a traba!ar sobre mol5culas de az"car* Gna mol5cula de glucosa tiene seis carbonos, de los cuales son asim5tricos nada menos que cuatro* 9ada uno de esos cuatro puede e8istir en dos formas gemelas, as que 'ay en total diecis5is formas de glucosa, dispuestas en oc'o pare!as de gemelos especulares* 3ara simplificar, (isc'er empez con el compuesto azucarado ms sencillo/ el alde'do glic5rico* &iene tres carbonos, de los cuales slo uno es asim5trico* 3or tanto, slo e8iste en dos formas gemelas/ alde'do glic5ricoDd y alde'do glic5ricoDl* <os cuatro diferentes grupos alrededor del "nico carbono asim5trico del alde'do glic5rico podan estar dispuestos de dos modos diferentes* 49ul de los dos correspondera al gemelo d y cul al l6 7o tena (isc'er modo de averiguarlo, y lo supuso* Asign a bulto un orden al alde'do dDglic5rico y el otro al lDglic5rico, estableciendo esa norma en un artculo publicado en #SO#* >Iasta #OQ#, sesenta a os !ustos ms tarde, no fue posible afinar lo bastante, en las investigaciones de las mol5culas, para determinar la verdadera situacin de los grupos* Eso lo consigui un equipo de investigadores 'olandeses, dirigidos por =* M*
En realidad esas imgenes -no e8istentes. s que se encuentran, en ocasiones y sitios especiales, en cantidades limitadsimas* )u e8cepcionalsima e8istencia no 'ace ms que confirmar la regla general*
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1i!voet* +escubrieron que, a diferencia de (ran@lin, (isc'er acert, al elegir con probabilidad del Q% por #%%*? 9laro que (isc'er no se detuvo aqu* Empez a construir, muy minuciosamente, mol5culas ms complicadas de az"car, indicando en cada una cul deba ser el orden* En todos los casos pudo demostrar concluyentemente que la ordenacin estructural de un az"car complicado, con ms de un carbono asim5trico, estaba relacionada o con la pauta del alde'do dDglic5rico o con la del lDglic5rico* )uponiendo que en los compuestos fundamentales fuese la supuesta por 5l, poda fi!ar la ordenacin de todos los dems* >)i 'ubiese escogido mal, 'ubiese tenido que sustituir la ordenacin en cada mol5cula de az"car por su imagen especular, pero, seg"n result al fin, 'aba escogido bien*? Iall que, aunque el alde'do dDglic5rico era de8trgiro, algunos de los compuestos estructuralmente relacionados con 5l eran levgiros* 7o poda predecirse la estructura slo por el sentido de la rotacin ptica* 9omo las letras min"sculas indicaban ya el sentido de la rotacin ptica, la -relacin. se indic mediante may"sculas* 9uando se usaba una may"scula, el sentido de rotacin se indicaba por >Y? >de8trgiro? o >D? >levgiro?* As, como la glucosa encontrada en los te!idos vivos est relacionada con el alde'do +Dglic5rico y es de8trgira, se llama +> Y ?Dglucosa* <a fructosa de los te!idos vivos est tambi5n relacionada con el alde'do +Dglic5rico y es levgira, es, pues, la +>D?Dfructosa* Gna cosa interesante/ todos los az"cares 'allados en los te!idos vivos estn relacionados con el alde'do +Dglic5rico, sea cualquiera el sentido en que desven el plano de polarizacin, son todos miembros de la serie +* +ic'o ms aparatosamente, los az"cares de la vida son todos derec'os #L* 3ero 4por qu56 )i buscamos el motivo de irregularidades en la estructura de los compuestos del te!ido vivo tenemos que fi!arnos en las enzimas* &odos los compuestos sintetizados en te!idos vivos se sintetizan por mediacin de mol5culas de enzima, las cuales son todas asim5tricas* +ebemos, pues, inquirir la naturaleza de la asimetra de las enzimas* &odas ellas son protenas* <as mol5culas de protena estn formadas de cadenas de aminoDcidos, que se presentan en unas veinte variedades, todas ellas de muy seme!ante estructura* En cada una 'ay un carbono central que lleva ligados/ #*Z, un tomo de 'idrgeno, E*Z, un grupo amina, L*Z, un grupo carbo8ilo, y M*Z, cualquiera de los veinte distintos grupos que denominaremos con!untamente -cadenas laterales.* En el aminocido ms sencillo, -la glicina., la cadena lateral es otro tomo de 'idrgeno, as que el carbono central est ligado slo a tres grupos diferentes* 3or eso la glicina es sim5trica y pticamente inactiva* En todos los dems aminocidos, la cadena lateral representa un cuarto grupo ligado al carbono central, lo que significa que 5ste es asim5trico, y que cada
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Gna nimia e8cepcin/ en la estreptomicina 'ay una sustancia relacionada con la <>D?Dglucosa*

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aminocido, fuera de la glicina, puede e8istir en dos formas especularmente sim5tricas* 3ero en realidad cada aminocido e8iste en los te!idos vivos en una sola de las dos, y en cada caso, se encuentra esa misma forma en todo te!ido vivo de cualquier clase* 3ero 4en cul forma6 Algunos aminocidos son de8trgiros, en la forma natural e8istente, y otros levgiros, pero no 'emos de guiarnos por eso* Iay que referir su naturaleza estructural al alde'do glic5rico como pauta* Al 'acerlo resulta que, sin e8cepcin, todos los aminocidos e8istentes en materia viva de cualquier clase son de la serie <#M* 3odemos, pues, abstenernos en absoluto de preguntar por qu5 e8iste en los te!idos una forma de cierto az"car Do de otro compuestoD y no su imagen especular, y concretarnos a los aminocidos* +e ellos se deriva todo, as que podemos preguntar/ 4por qu5 son todos los aminocidos de la serie <6 7o es difcil responder por qu5 todos los aminocidos pertenecen a la misma serie* 9uando los aminocidos se agrupan para formar una mol5cula de protena, las cadenas laterales sobresalen por uno u otro lado, y algunas son muy abultadas* <as mol5culas proteicas no tienen sitio sobrado para ellas* )i la cadena de aminocidos constase a la vez de cidos < y cidos +, ocurrira a menudo que un aminocido < ira seguido inmediatamente de uno +* Entonces las cadenas laterales sobresaldran por el mismo lado, y en muc'os casos se estorbaran seriamente* Mas si, por el contrario, la cadena consta slo de aminocidos <, las cadenas laterales sobresaldrn alternativamente por uno y otro lado, quedar disponible ms sitio, y podr formarse ms fcilmente una mol5cula proteica* 3ero*** lo mismo ocurrira si la cadena constase slo de aminocidos +* En efecto, no 'ay razn para pensar que las protenas compuestas slo de aminocidos + seran en nada diferentes en forma y funcin de las que a'ora e8isten, que los organismos formados por esas protenas + seran en nada inferiores a los e8istentes a'ora, que una ecologa entera, basada en organismos +, sera en ning"n aspecto menos viable que el sistema que de 'ec'o e8iste en el mundo* )urge, pues, la cuestin/ 4por qu5 una y no la otra6 43or qu5 'a desarrollado la tierra una ecologa < y no una +6 <a e8plicacin ms sencilla posible y, por tanto, quiz la ms probablemente verdadera, es que por efecto del puro azar* En el oc5ano primitivo, falto de vida, se estaban construyendo constantemente mol5culas ms comple!as, a partir de las sencillas, gracias a fuentes de energa tales como la radiacin ultravioleta del sol* Entre esas mol5culas en construccin 'aba aminocidos < y aminocidos +#Q* Estos se asociaban en cadenas, que se desarrollaran con m8ima facilidad, todas a partir de una de las formas, o de la otra, de modo que e8istiran a la vez cadenas + y cadenas <*

1ueno, casi casi* Iay algunos aminocidos de la serie + que se encuentran muy estrec'amente localizados, por e!emplo en las membranas celulares de ciertas bacterias* #Q +esde #OQ# los qumicos vienen intentando reproducir las condiciones primitivas, y de ese modo 'an obtenido aminocidos, pero siempre de las formas + y <, en igual cantidad*

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Al cabo, algunas cadenas se 'aran lo bastante complicadas para tener propiedades enzimticas, y podran quiz colaborar con cidos nucleicos, que tambi5n estaran formndose* ><os cidos nucleicos contienen cinco az"cares carbnicos en sus mol5culas, que siempre son de la serie +*? Acaso por puro azar fuese una cadena de aminocido < la primera que alcanz la comple!idad necesaria, y en combinacin con el cido nucleico empez a multiplicarse* >Es caracterstico de la vida el estar basada en mol5culas capaces de formar r5plicas de s mismas*? +e ese modo, la mol5cula de protoDvida, sirvi5ndose a s misma de modelo, pudo formar muc'as ms cadenas de aminocido < de las que 'ubiese formado la simple casualidad* <a ecologa < 'aba tomado la delantera y, por reproducirse a s misma, nunca la perdera ya* <a decisin entre < y + se 'abra, pues, consumado en el comienzo mismo de la 'istoria de la vida* Igual 'ubiese podido suceder lo contrario, de modo que si estudisemos muc'os planetas 'abitados, anlogos a la &ierra, podramos encontrar que como una mitad de ellos presentaran ecologa + y la otra mitad ecologa <* 9omo los alimentos procedentes de organismos + no podran digerirlos >o quiz slo con dificultad? los organismos < como los nuestros, y como ello podra determinar manifestaciones de alergia, serias y aun fatales, la e8ploracin de la gala8ia por el 'ombre podra enfrentarse con un serio peligro* Gn planeta podra ser un paraso, y aun as resultar inadecuado para la colonizacin, si el anlisis diese formas vitales +* 3ero, 4tenemos que recurrir al puro azar6 Iay fuentes de asimetra no vitales* <a luz puede e8perimentar una polarizacin, llamada -polarizacin circular., que se manifiesta como giro, o 'acia la derec'a, o 'acia la izquierda* Gna variedad especial de esa luz, siendo asim5trica, afectara ms a un compuesto que a su gemelo especular* Gn qumico, partiendo de una mezcla de los dos gemelos a partes iguales, terminara con e8ceso de uno de ellos, pasando de la simetra a la asimetra, sin intervencin de la vida* 3ero, en general, terminara slo con un %,Q por #%%, apro8imadamente, de la asimetra que se obtiene con un solo gemelo* )in embargo, podemos imaginar, en el mundo primitivo, una fuente de luz circularmente polarizada, por e!emplo, la refle8in de la luz solar en la superficie del oc5ano* Esa luz podra actuar con ms intensidad sobre los aminocidos + que sobre los <, y entonces los + se formaran con ms dificultad, y se descompondran ms fcilmente una vez formados* Iabra as una especie de preferencia intrnseca por la ecologa <* <o malo es que no se ve razn para que la luz se polarice circularmente -a izquierdas., ms que -a derec'as.* )i se polariza igual en los dos sentidos, como es de creer, no 'abr preferencia* 3ero acaba de surgir algo nuevo/ un botnico '"ngaro apellidado Aaray >ignoro el nombre?, comunic en #O$S que una solucin de aminocidos, bombardeada con electrones energ5ticos del estroncio O%, no se descompone por igual* <a forma + se descompone sensiblemente ms de prisa que la <* 43or qu56
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Ie aqu una posibilidad* 9uando las partculas beta se deceleran al atravesar la disolucin emiten rayos gamma, polarizados circularmente* )i esos rayos se produ!esen en igual cantidad en las formas izquierda y derec'a, no importara, pero 4se producen as6 9omo e8pliqu5 en el captulo -El electrn es zurdo., la ley de paridad falla en las interacciones d5biles, y 5sas son las que afectan a los electrones* El fallo significa que el electrn no tiene simetra izquierdaDderec'a* 3or decirlo as, -es zurdo.* En consecuencia, los rayos que producen estn polarizados circularmente -a izquierdas., y eso 'ace que los aminocidos + se formen ms difcilmente y, una vez formados, se descompongan con ms facilidad* )e deduce, pues, que la no conservacin de la paridad lleva apare!ada un sistema de preferencias en cuanto a los ismeros pticos* En toda gala8ia >o Gniverso? 'ec'a de materia en la que predominen los electrones y protones debemos esperar, en los planetas con vida, un cierto predominio de la ecologa <* En cambio, en toda gala8ia >o Gniverso? de antimateria, en la que predominen los positrones y antiprotones, 'ay que esperar predominio de la ecologa +, en los planetas con vida* 9ierto que esta relacin que postulamos entre la no conservacin de la paridad y la asimetra de la vida es, por 'oy, sumamente aventurada, pero yo me siento sentimentalmente inclinado a ella* 9reo firmemente que la ciencia es "nica, y encuentro de una dramtica !usticia que un descubrimiento como el de la -no conservacin de la paridad., que parece tan e8traD'umano y -de torre de marfil., sirva para e8plicar 'ec'os tan fundamentales acerca de la vida y del 'ombre, de usted y de m*

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9. Los talas enos16


En las -fiestas de cctel. es donde ms me tienta el orgullo de m mismo, porque yo no bebo* ; conste que no es por virtud, es sencillamente que no me gusta el sabor de los licores y que, aun en cantidades peque as, me producen erupciones y respiracin fatigosa* As y todo, sin probar gota puedo estar tan ebrio de alegra como el que ms del saln, y sin la resaca subsiguiente* <o malo es que nadie quiere cre5rmelo* Me rodean y acosan, preguntndome quince veces/ -3ero 4de verdad no quieres tomar nada6. Es ms, cuando me entra sed, tengo que acercarme a la barra, asegurarme de que nadie escuc'a y pedir al camarero, susurrando, un poco de agua* 3rimero tengo que convencerle de que, de veras, quiero agua* <uego de que deseo un vaso grande, sin 'ielo* Aeneralmente fracaso* )in escuc'ar, coge un vaso de cctel y me alarga -agua entre rocas., lo que significa que dispongo de cinco centmetros c"bicos de lquido y que tengo que estar dndoles vueltas melanclicamente a los cubos de 'ielo, deseando que se derritan* 7adie e8tra ar que me impaciente* <a otra tarde en un cctel uno de los asistentes estaba tronando contra la mari'uana* -El noventa y tres por ciento de los que toman 'erona Ddi!oD empezaron por la mari'uana*. ;o estaba realmente de su parte, pues soy enemigo de las drogas, pero mir5 el vaso de licor que tena en la mano y di!e/ -4Gsted bebe slo en reuniones6. -7aturalmente., respondi* -3ues bien Dcontest5D, todos los alco'licos que e8isten empezaron bebiendo slo en reuniones*. )ea como quiera, nada malo 'ay en el agua* Es una bebida y adems una sustancia muy singular* 3or e!emplo, los seis elementos ms comunes del Gniverso en con!unto se supone que son/ 'idrgeno, 'elio, o8geno, nen, nitrgeno y carbono, por este orden* +e cada #%*%%% tomos del Gniverso, unos O*E%% son 'idrgeno, PO%, 'elio, Q, o8geno, E, nen, E, nitrgeno, y #, carbono* <os dems componentes representan un residuo insignificante, y para muc'os fines pueden ser sencillamente ignorados* A base de esta informacin podemos preguntarnos cul es, en el Gniverso, el -compuesto. ms com"n >es decir, la sustancia con mol5culas 'ec'as de dos o ms clases de tomos diferentes?* Es de razn que el compuesto ms com"n ser alguno de mol5culas peque as y muy estables, formadas por tomos de los dos elementos ms comunes* 9omo el 'elio no forma !ams parte de mol5culas, quedan el 'idrgeno y el o8geno como los elementos ms comunes que forman compuestos* 3ueden combinarse un tomo de cada uno, formando 'idro8ilo >HI?, que 'a sido notado en
Es una palabra que acabo de inventar de vocablos griegos que quieren decir -productores de oc5anos.* <a defino como -sustancia capaz de formar un oc5ano planetario.*
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los espacios interestelares de nuestra gala8ia y, por lo menos, de otra* )lo puede e8istir en medios tan enrarecidos como dic'os espacios* +os tomos de 'idrgeno y uno de o8geno forman el agua >IE%?, y 5sta puede e8istir a densidades planetarias y es, sin duda, el cuerpo compuesto ms abundante en el Gniverso* 7aturalmente, el agua no puede abundar en todas partes* 9laro que en una estrella normal no puede, en absoluto, e8istir, a las temperaturas estelares su mol5cula se disocia* En los cuerpos planetarios demasiado peque os, la mol5cula de agua sera demasiado ligera y movible para de!arse su!etar por la d5bil fuerza gravitatoria* Alguna quedara ligada por fuerzas qumicas a la corteza rocosa, pero eso representa un porcenta!e muy peque o del total* 7o es de e8tra ar, pues, que la <una, Marte e, indudablemente, Mercurio est5n relativamente secos* En los planetas gigantes como ="piter y )aturno, en los que el campo gravitatorio es intenso y la temperatura ba!a, la materia constituye una muestra muc'o ms representativa de la composicin del Gniverso, y desde luego en esos mundos el agua es, con muc'o, el compuesto ms abundante* <a &ierra tiene una situacin intermedia* Es lo bastante peque a y caliente para 'aber perdido la mayor parte del agua que debi de poseer al principio* H bien, ms probablemente, en el primer momento de! escapar la mayor parte de la que 'aba en la nube giratoria de polvo y gas de que se form* As y todo, el agua abunda e8traordinariamente en la &ierra* En dos aspectos es, sin duda, absolutamente "nica el agua de nuestro planeta* En primer lugar, el agua es, con muc'o, el lquido ms com"n de 5l* En realidad es el "nico lquido e8istente en cantidad en la &ierra* >49ul ser el segundo6 Acaso el petrleo*? En segundo lugar, el agua es la "nica sustancia e8istente en la &ierra en gran cantidad, en las tres fases, slida, lquida y gaseosa* 7o slo 'ay todo un oc5ano de agua lquida, sino tambi5n casquetes polares de 'ielo, de millas de espesor, y vapor de agua, formando parte de la atmsfera, si bien en cantidades variables* A'ora, queridos lectores, nos preguntamos/ 4podra ser el oc5ano de otra sustancia distinta del agua6 43odra 'aber un planeta con un gran oc5ano de otra materia6 3ara responder, repasemos los requisitos/ #` <a materia del oc5ano 'a de ser un ingrediente abundantsimo de la mezcla universal* 9abe imaginar oc5anos de mercurio lquido, o cloro lquido, o cloroformo lquido, pero en la prctica no podemos concebir planeta alguno en que las especiales materias abunden lo suficiente para formar oc5anos* E` <a materia ocenica 'a de tener una fase lquida preponderante* <os casquetes polares marcianos, por e!emplo, podran bien ser an'drido carbnicos 'elados, pero a la presin de la atmsfera marciana no 'ay an'drido carbnico lquido* El an'drido slido se vaporiza directamente, as que no formara un oc5ano, aunque e8istiera en suficiente cantidad* L` Igualmente necesitaramos una sustancia, cuya fase lquida pudiera transformarse, con razonable facilidad, en la slida o la gaseosa, 'aciendo posible las propiedades del oc5ano terrestre, que producen casquetes polares, nubes, lluvia y nieve* As, por e!emplo, un oc5ano de galio lquido, a la temperatura de ebullicin del
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agua, podra producir fcilmente casquetes de galio slido, pero a esas temperaturas, la presin del vapor de galio sera tan ba!a que no 'abra en el aire vapor de galio digno de mencin, ni nubes ni lluvia de galio* En cambio, si tuvi5semos un oc5ano de 'elio lquido a E` absolutos aes decir, E` UD 'abra en la atmsfera abundante vapor de 'elio >como que en realidad constituira casi toda la atmsfera? y sera corriente la lluvia de 'elio, pero no sera probable que 'ubiese 'ielo ni nieve de 'elio, pues ni a"n en el cero absoluto se forma el 'elio slido, salvo a fuertes presiones, y nos resultara difcil proyectar un planeta con presin suficientes a losE` U para realizar un oc5ano* Al reconsiderar los requisitos, empecemos por el primero/ la e8istencia en cantidades ocenicas* 3ara ello lo me!or sera traba!ar slo con los seis elementos ms abundantes/ 'idrgeno, 'elio, o8geno, nen, nitrgeno y carbono* 9ualquier compuesto de otros elementos podr tener muc'as venta!as, pero no e8istir sencillamente en cantidad lo bastante abrumadora para formar un oc5ano compuesto slo, o casi slo, de 5l #P* +e esos seis elementos 'ay dos, el 'elio y el nen, que no forman compuestos* Gn tercero, el 'idrgeno, s los forma, pero e8iste en cantidades tan formidables que en cualquier planeta capaz de conservar ms que residuos, es decir, en ="piter, a diferencia de la &ierra, tiene que e8istir en forma predominantemente libre, por pura falta de suficientes cantidades de otros elementos para combinarse con 5l* En cuanto al o8geno, nitrgeno y carbono, 5stos, en presencia de un e8ceso suficiente de 'idrgeno, e8istirn slo combinados con todo el 'idrgeno posible* E8istir el o8geno en el agua >IEH?, el nitrgeno en el amoniaco >I L7? y el carbono en metano >IM9?* <legamos as a una lista de seis posibles tesalgenos/ 'idrgeno, 'elio, agua, nen, amoniaco y metano, en orden de abundancia* A'ora tenemos que considerar cada uno en relacin con su fase lquida* A las presiones ordinarias, tales como la producida por la atmsfera terrestre, cada uno tiene su temperatura fi!a de ebullicin, por encima de la cual slo e8iste como gas* Ese punto de ebullicin puede subir, si la presin aumenta, pero ignorando estas variaciones, nos concretaremos al punto de ebullicin, en grados absolutos, a la presin corriente* 3ues bien, los puntos de ebullicin del 'elio, 'idrgeno y nen son, respectivamente/ M,E, E%,L, y EP,L grados U* 3ero no olvidemos que aun el remoto 3lutn tiene una temperatura superficial de unos $%Z U* +udo, en verdad, de que ning"n planeta grande, tal como los miem bros e8teriores del sistema solar, pueda estar e8tremadamente fro* El calor interno desprendido por radiactividad 'a de bastar para mantener la temperatura de la superficie al nivel plutoniano, como poco, aun en completa ausencia del )ol* 3or e!emplo, ="piter, seg"n se 'a visto en recientes estudios, irradia tres o cuatro veces ms calor del que recibe del )ol* En fin, que en cualquier planeta que podamos concebir razonablemente, la temperatura ser demasiado alta para que e8istan 'elio, 'idrgeno o nen en fase
#P Iay una e8cepcin concebible en un planeta como el nuestro* El slice e8iste en cantidades ocenicas, pero es slida y no se liquida ms que al ro!o blanco* &ac'ado el slice*

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lquida y en grandes cantidades* &ac'5moslos, pues, de la lista, y slo nos quedan tres talasgenos/ metano, amoniaco y agua* 49ules son sus puntos de ebullicin6 3ues ###,PZU, ELO,SZ U y LPL,EZ U, respectivamente* 9onsiderando estos tres, llegamos a las siguientes conclusiones/ #*a El agua es el ms abundante y, por consiguiente, el que con ms probabilidad formar oc5anos* E*a 3uesto que el metano est lquido en un margen de ELZ, el amoniaco en uno de MMZ y el agua en uno de #%%Z, de los tres es, con muc'o, el agua el de ms amplio margen de temperatura para la fase lquida, y el menos sensible a las variaciones t5rmicas, en sus cualidades -talasog5nicas.* L*a Ms interesante a"n/ el agua forma un oc5ano a temperaturas ms altas que los otros dos* 3odramos esperar oc5anos de metano en un planeta como 7eptuno, o de amoniaco en un planeta como ="piter, pero slo el agua, ella "nicamente, podra formar oc5anos en planetas interiores como la &ierra* As, pues, para la e8istencia de nuestro oc5ano y, por ende, de la vida, dependemos del 'ec'o de que el agua tiene su intervalo lquido a temperaturas muc'o ms altas que cualquiera de los dems posibles talasgenos* 4)er eso slo, o tendr adems otras propiedades interesantes la mol5cula de agua6 Reamos* 9uando los tomos se combinan para formar mol5culas, la asociacin entre ellos se funda en una especie de -tira y aflo!a. entre los electrones ms remotos de dic'os tomos* Muc'as veces un tipo de tomo es capaz de apoderarse de uno o dos electrones, por encima de los que posee de ordinario, a poca oportunidad que encuentre, capturar esos electrones* 9omo el tomo en s es el5ctricamente neutro, porque las cargas positivas de su interior equilibran las negativas de fuera, y como cada electrn tiene una carga negativa, un tomo capaz de ane8ionarse uno o ms electrones adicionales adquirir, pues, carga total negativa* <os elementos constituidos por tomos tales se caracterizan como -electronegativos.* El ms electronegativo de los elementos es, con muc'o, el fl"or* <e siguen, en este orden, el o8geno, el nitrgeno, el cloro y el bromo* Esos son los "nicos elementos fuertemente electronegativos* En cambio otros tomos no tienen gran aptitud para captar electrones adicionales* Iasta encuentran difcil conservar los que poseen normalmente, y tienen suma tendencia a ceder uno o dos, a poca oportunidad que encuentren, lo 'arn* En cuanto pierden esos electrones, negativamente cargados, lo que queda del tomo tiene carga total positiva* &ales tomos son, pues, -electropositivos.* <a mayor parte de los elementos tienden ms bien a ser electropositivos* <os ms electropositivos son los metales alcalinos, de los que el sodio y el potasio son los representantes ms comunes* Htros e!emplos de elementos fuertemente electropositivos son el calcio, magnesio, aluminio y cinc* 9uando un elemento electropositivo, como el sodio, encuentra otro electronegativo, como el cloro, el tomo de sodio cede libremente un electrn, que toma el de cloro, con la misma espontaneidad* :ueda un tomo de sodio con carga
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positiva >un ion sodio?, y uno de cloro con carga negativa >un ion cloro?* <a atraccin entre ambos iones es el poderoso tirn de una fuerza electromagn5tica, que se llama la -electroDvalencia.* 9ierto n"mero de iones de cloro se agrupan alrededor de cada ion sodio* El resultado es una intrincada y muy regular ordenacin de iones, estrec'amente enlazados entre s* El modo ms corriente de separar los iones es aplicar calor* &odos los iones, por muy fuertemente que los fi!e a un punto cualquier clase de atraccin, estn vibrando alrededor de 5l* Esa vibracin depende de la temperatura* 9uanto ms alta es 5sta, ms en5rgica es la vibracin* )i la temperatura sube lo suficiente, la vibracin se 'ar lo bastante violenta para separar los iones, por intensa que sea la atraccin electromagn5tica entre ellos, y la sustancia se funde* >En la fase lquida, los iones ya no tienen lugar fi!o y se deslizan libremente*? )in embargo, para vencer las fuertes atracciones entre los iones de sodio y los de cloro, la temperatura tiene que ser muc'o ms alta que las corrientes* El cloruro de sodio >sal com"n? tiene, pues, un punto de fusin relativamente alto/ #*%PMZU* >3ara orientacin, en un da primaveral agradable la temperatura es de EOMZ U K E#Z9*? A"n se precisan temperaturas ms altas para separar del todo los iones, lanzndoles en pare!as >un ion de sodio y otro de cloro? a la libertad casi total de la fase gaseosa* 3or eso, el punto de ebullicin del cloruro de sodio es #*$S$ZU* <o mismo viene a suceder con todos los compuestos electrovalentes que se forman por intercambio de uno o varios electrones entre dos tomos* El 8ido de molibdeno tiene su punto de fusin a E*SOLZ U, y el de ebullicin a Q*%P%ZU* Mas 4qu5 ocurre cuando un elemento electropositivo encuentra a otro6 <os tomos de sodio, por e!emplo, pueden ligarse entre s, 'aciendo que el electrn ms le!ano que posee cada uno >mantenido por una ligadura bien la8a? sea compartido por todos* Esa situacin es ms estable que la que resultara si cada uno fuese responsable slo de su electrn ms le!ano, como en el gas de sodio* 3or eso, los tomos de sodio se ad'ieren entre s y el sodio es slido a la temperatura ordinaria* 9laro que no se necesita muc'o para separar los tomos, y el sodio funde a LP%Z U, temperatura poco inferior a la de ebullicin del agua, pero no 'ierve, ni alcanza la total independencia atmica, 'asta los #*#QLZU* >Esos electrones ms remotos pasan fcilmente de unos a otros tomos* )u e8istencia e8plica que el sodio y, en general, los metales, superen tanto a los no metales en la conduccin de la electricidad y del calor*? <os metales compuestos de tomos menos electropositivos se unen ms fcilmente, y algunos terminan por formar asociaciones tan apretadas como las de cualquier compuesto electrovalente* El tungsteno tiene el punto de fusin a L,$M%ZU y el de ebullicin a $*#Q%ZU* Mas aunque los tomos metlicos se ad'ieren bien entre s, tienen todava ms tendencia a cederles electrones a los tomos electronegativos, especialmente al

PL

PM

o8geno, que es, con muc'o, el ms abundante de los elementos muy electronegativos* 3or este motivo, en la corteza terrestre no queda virtualmente ning"n metal puro #S* 3odemos, pues, decir que, en general, los metales y los compuestos electrovalentes se funden a temperatura tan alta que no 'ay ocasin para la fase lquida a las temperaturas planetarias posibles, ni aun a la de Mercurio* <os pocos relativamente fusibles, como el sodio y el tetracloruro de cinc, no e8isten en cantidad suficiente para formar oc5anos* 1usquemos, pues, por otra parte* 4:u5 pasa si se encuentran dos tomos electronegativos, por e!emplo, si un tomo de fl"or se encuentra con otro6 9ada uno de ellos puede con un electrn ms, por encima de su asignacin normal, pero ninguno de los dos est dispuesto a ceder un electrn suyo, para satisfacer al otro* <o que sucede es que cada tomo permite al otro compartir uno de sus electrones* Es un pacto en que cada tomo cede y participa, y ambos quedan conformes* 3ero para que ri!a ese pacto, los dos tomos de fl"or tienen que mantenerse muy pr8imos* )epararlos e8ige gran esfuerzo, porque significa romper el trato* 3or eso, en condiciones ordinarias, el fl"or puro e8iste en mol5culas constituidas por pare!as de tomos >(E?* <a temperatura tiene que e8ceder bastante de #*L%%Z U para romper la mol5cula de fl"or, lanzando cada tomo por su lado* <a atraccin entre dos tomos con electrones compartidos se llama -enlace covalente.* <os tomos de fl"or, una vez que 'an contrado su pacto bielectrnico, no tienen motivo para compartir electrones con otros tomos, ni muc'o menos para ced5rselos o recibirlos de ellos* El pacto bielectrnico satisface plenamente su apetencia de electrones* 3or eso, cuando se encuentran dos mol5culas de fl"or, rebotan con poca tendencia a ad'erirse* )i no tuviesen ninguna tendencia a ello, la mol5cula de fl"or permanecera independiente de las cercanas, por muc'o que descendiese la temperatura* <as mol5culas se moveran cada vez ms perezosamente y sus c'oques seran cada vez ms flo!os, pero nunca se pegaran* 3ero e8isten las llamadas -fuerzas de Ran der Taals., del nombre del qumico 'oland5s que las estudi primero* )in entrar en detalles diremos sencillamente que entre los tomos y las mol5culas e8isten fuerzas atractivas muy d5biles, aunque entre ellos no 'aya cambio ni participacin de electrones* Aracias a las -fuerzas de Ran der Taals. las mol5culas de fl"or son ligeramente pega!osas, y si la temperatura ba!a lo bastante, la energa que las mantiene en movimiento ser insuficiente para 'acerlas rebotar despu5s del c'oque* El fl"or pasar a lquido*

<a &ierra posee un n"cleo metlico, porque tiene tanto 'ierro que no 'ay bastantes elementos electronegativos para entend5rselas con todo 5l* El e8cedente metlico, ms denso que los compuestos electrovalentes que contienen o8geno, se deposit en el centro de la &ierra en los tiernos das !uveniles de nuestro planeta*

#S

PM

PQ

El punto de ebullicin del fl"or lquido es SQZ U* )i la temperatura ba!a a"n ms, sus mol5culas se sueldan firmemente, en filas ordenadas, y el fl"or se solidifica* El punto de fusin del fl"or slido es Q%Z U* <o mismo sucede con los dems elementos electronegativos* El cloro, el o8geno y el nitrgeno forman tambi5n -pactos entre dos tomos.* &enemos, pues, mol5culas de esos cuerpos, constituidas cada una por dos tomos >9l E, HE, 7E?* Iasta los tomos de 'idrgeno, que no son especialmente electronegativos, forman mol5culas por pares >IE?* En todos 5stos, los puntos de fusin y ebullicin son ba!os, su valor depende de las fuerzas de Ran der Taals* El 'idrgeno, de tomos peque simos, tiene su margen lquido a temperaturas considerablemente ms ba!as que el fl"or* El 'idrgeno lquido 'ierve a E#ZU y se congela a #MZ U* Iay unos cuantos tomos que parecen satisfec'os con los electrones que poseen* &ienen poca tendencia a ceder ninguno, y a"n menos a aceptar electrones adicionales a!enos* 3or tanto, no tienden a formar compuestos* )on los llamados -gases nobles.* Iay seis en total* +e ellos, los tres de tomos mayores pueden formar compuestos, no muy estables, con los elementos ms electronegativos, tales como el fl"or y el o8geno* <os tres de tomos menores, argn, nen y 'elio, por orden de tama os, no los forman ni con 5sos, en las condiciones e8perimentadas 'asta a'ora* 3ermanecen en triste soledad, como tomos sueltos* )in embargo, ellos tambi5n e8perimentan la mutua atraccin de las fuerzas de Ran der Taals, y suficientemente enfriados, se licuan* 9uanto menor es el tomo, ms flo!as las fuerzas y ms enfriamiento se precisa para la licuefaccin* El 'elio, el de tomos menores de los gases nobles, e8perimenta atracciones tan flo!as que es la sustancia ms difcil de liquidar de cuantas se conocen* )u punto de ebullicin es formidablemente ba!o/ M,EZ U* El 'elio slido no e8iste en absoluto, ni aun a %Z U >cero absoluto?, salvo a considerables presiones* 3ero 'asta a'ora estas sustancias gaseosas consideradas, que son covalentes y tienen sus mrgenes lquidos en lo ms ba!o de la escala t5rmica, eran todas elementos que, o bien e8isten en tomos aislados, como en el caso del 'elio, o en mol5culas diatmicas, como en el caso del 'idrgeno* 4)er posible que mol5culas de dos diferentes tomos sean de naturaleza covalente y tengan ba!as temperaturas de fusin y ebullicin6 ) que lo es* 9onsideremos el carbono, que no es ni muy electropositivo ni muy electronegativo* &iene tendencia a concertar pactos bielectrnicos con cada uno de otros cuatro tomos* 3uede concertarlos con otros cuatro tomos de carbono, cada uno de los cuales con otros tres, y 5sos con otros tres cada uno, y as indefinidamente* Al final, incontables trillones de tomos de carbono pueden estar slidamente trabados entre s, por fuertes enlaces covalentes* <a consecuencia es que el carbono tiene ms alto punto de fusin que cualquiera otra sustancia conocida/ unos M*%%%Z U* 3ero el tomo de carbono puede tambi5n formar pacto bielectrnico con cuatro diferentes tomos de 'idrgeno*
PQ

P$

Estos slo pueden formar un pacto bielectrnico cada uno, as que la mol5cula resultante consta de un tomo de carbono, rodeado de cuatro 'idrgenos >I M9?, y 5se es el metano* <as mol5culas de metano se atraen poco entre s, salvo unas d5biles fuerzas de Ran der Taals* El punto de ebullicin del metano lquido es ##EZU y el de fusin SOZ U* Anlogamente, un tomo de carbono puede formar mol5cula con uno de o8geno, dando mon8ido de carbono >9H?, cuyos puntos de ebullicin y de fusin son, respectivamente, SLZ U y $PZ U* <legamos as a una conclusin general* A diferencia de los metales y compuestos electrovalentes, los compuestos covalentes tienen puntos de fusin y de ebullicin ba!os, y slo ellos pueden concebirse como talasgenos a temperaturas planetarias plausibles* Esto nos da una primera e8plicacin de por qu5 el agua es un talasgeno, es un compuesto covalente por esencia* 1ien, eso es cierto, sin duda* 3ero muc'os compuestos covalentes estn lquidos a temperaturas demasiado ba!as, si acaso, para las condiciones planetarias y, desde luego, para las especiales terrestres* 43or qu5 est, pues, -tan caliente. el agua lquida6 Gna posibilidad consiste en el 'ec'o de que, en general, cuanto mayor es el tomo o mol5cula covalente, ms intensas son las fuerzas de Ran der Taals y ms alto el punto de ebullicin* 9onsideremos la siguiente tabla, en la cual el tama o de la mol5cula viene medido por su peso molecular >o sea, en el 'elio y nen por el peso atmico?* )ustancia 3eso 3unto de molecular >o Ebullicin atmico? >ZU? #P E M EP PP SL O% SQ #LS #QL M E% ES ES LE LS QM P#
P$

Iidrgeno >IE? *** *** *** ** Ielio >Ie? *** *** *** *** *** ** 7en >7e? *** *** *** *** *** ** 7itrgeno >7E? *** *** *** *** ** Mon8ido de carbono >9H? *** H8geno >%E? *** *** *** *** ** (l"or >(? *** *** *** *** *** ** b8ido de fl"or >H(E? *** *** ** (luoruro de nitrgeno

PP

>7(L? 9loro >9lE? *** *** *** *** *** ELO P# *** 3entano >9QI#E? *** *** *** L%O PE ** Ept8ido de cloro LQQ #SL >9lEHP? *** <a correspondencia no es perfecta, pues el 'elio, con peso atmico mayor que el molecular del 'idrgeno, tiene, no obstante, un punto de ebullicin ms ba!o* )in embargo, la tabla parece demostrar que, a grandes rasgos, e8iste relacin entre el peso molecular y el punto de ebullicin, en el caso de los compuestos covalentes* 3odramos, por tanto, concluir que el agua, cuyo punto de ebullicin es LPLZU, debe tener un peso molecular mayor, o al menos no muc'o menor, que el ept8do de cloro* )u peso molecular deba valer unos #S%, como mnimo* 3ero nada de eso* El peso molecular del agua es #S, !ustamente la d5cima parte del que -debera ser.* Es evidente que algo -va terriblemente mal. o, me!or dic'o, -bien., porque sea cual sea la causa de esa anomala, a ella debemos nuestro vivificante oc5ano* En el captulo siguiente estudiaremos cul sea ese -mal. o ese -bien.*

PP

PS

10.

El a ua caliente Gna de las peripecias profesionales de cuantos divulgamos la visin cientfica del Gniverso es el c'oque con lectores que prefieren determinada visin religiosa a la cientfica* <es ofende que reduzcamos a consecuencias ciegas de alguna ley fsica o qumica las manifestaciones admirables de la providencia divina, y muy a menudo reaccionan, acusando de atesmo al autor* Ayer mismo recib una carta de una se ora, que empezaba llamndome, muy cumplida, -muy se or mo., y luego continuaba, con menos ceremonia/ -)eg"n la 1iblia, y en t5rminos te8tuales de ella, es usted un necio*. Eso me enfad, naturalmente, pues aunque en ocasiones soy tan necio como cualquiera, me disgusta que me lo digan* Adems la acusacin iba ms all de la simple necedad* Era obvio que la se ora se refera a un bien conocido te8to bblico* Entre las ciento cincuenta poesas del libro de los )almos 'ay dos, la #M y la QL, que son virtualmente iguales, y cuyo primer verso empieza/ El necio 'a dic'o en su corazn/ no 'ay +ios* 4:u5 poda yo 'acer6 Besolv que una cita bblica merece otra, como respuesta, y le mand5 a la buena se ora la siguiente breve sentencia/ *** quienquiera que llame -loco. a su 'ermano se e8pone al fuego eterno >Mat* Q/EE?#O* 3ero 0ay2 Iabiendo -despac'ado. a un rival tengo a'ora que e8ponerme a ofender a otros, de esos a quienes Bobert 1urns llamara -los demasiado buenos.* 3or que vern ustedes/ el agua tiene propiedades maravillosas, que parecen predestinadas precisamente para la vida* 0)era tan piadoso considerarlas como obra de un ben5fico e ingenioso Iacedor, que crea el mundo para bien de los indignos 'ombres, y es tan prosaico atriburselas a las indiferentes propiedades del tomo2 ;o, sin embargo, para ser fiel a la visin cientfica del Gniverso, tengo que 'acer lo segundo, indicndoles a los piadosos que pueden muy bien suponer que esas propiedades indiferentes 'an sido creadas por +ios* En el anterior captulo indiqu5 que el agua es el "nico talasgeno posible, en un planeta a la temperatura terrestre, el "nico compuesto que puede e8istir en forma lquida, en cantidad suficiente para formar un oc5ano* 3ara estar lquida a las relativamente ba!as temperaturas de la tierra, una sustancia tena que constar, como e8plicbamos, de mol5culas covalentes, es decir, mol5culas en las cuales 'ay pare!as de tomos vecinos que comparten electrones en buena vecindad, en vez de realizar intercambios totales de uno o ms electrones, entre un tomo y otro* En general, cuanto mayor sea el peso molecular de un compuesto covalente, ms alto estar el margen t5rmico de su fase lquida* +esde ese punto de vista, sera de esperar que una sustancia, que est lquida a las temperaturas del agua, tuviese un peso molecular de unos #S%* 3ero el peso molecular del agua es #S, la d5cima parte !usta de
#O

+el )ermn de la Montana, por si no lo conoc5is*

PS

PO

lo que deba ser* Es sorprendente lo caliente que est el agua lquida con relacin a su peso molecular, 01ien merece llamarse -agua caliente.2 3ero 4por qu5 ser as6 4)er una simplificacin e8cesiva el relacionar las temperaturas de la fase lquida slo con el peso molecular6 Al final del captulo anterior 'icimos una lista de pesos moleculares y puntos de ebullicin, sin intento de discriminaciones, m5todo probablemente desacertado, porque asocia sustancias compuestas de elementos distintos, que difieren ampliamente entre s en propiedades qumicas y fsicas* <os elementos forman familias de miembros bastante parecidos* Acaso convendr limitarse a los miembros de una familia, y ver qu5 regularidades presentan* 9omparemos, por e!emplo, pesos atmicos y puntos de ebullicin de los seis miembros de la familia de los gases nobles/ T!"L! # 3eso 3unto de atmico ebullicin >ZU?E% Ielio >Ie? ** M,% M,E 7en >7e? *** E%,E EP,E Argn >Ar? * LO,O SP,M 9riptn >Ur? SL,S #E%,E Nenn >Ne? #L#,L #$$,% Badn >Bn? * EEE,% E##,L Hbservamos una elevacin continua del punto de ebullicin con el peso atmico, como podra esperarse, tomando el asunto con toda sencillez* +espu5s de todo, al 'acerse ms pesados los tomos, se necesita ms energa en forma de calor para arrancar unos tomos de otros y lanzarlos separados a la forma de vapor* 4; si pasamos a los cuatro elementos de otra familia, los 'algenos, tan bien definida como la de los gases nobles6 >R5ase &abla E*? T!"L! $ Eleme nto (l"or >(? ** 9loro >9l? ** 1romo >1r? LQ,Q PO,O ELS,Q LL#,O 3eso atmico #O,% 3unto de ebullicin >ZU? SQ,% Elemento

E% ZU representa la escala absoluta de temperatura >grados Uelvin?, con el cero a DEPL,#$ Z9 >cero absoluto?*

PO

S%

;odo >I? ***

#E$,O

MQP,Q

&ambi5n aqu el punto de ebullicin se eleva continuamente con el peso atmico* Iay un quinto 'algeno, el "ltimo de la familia, que se llama astatio* Es un elemento radioactivo que, aun en su forma ms estable >de peso atmico E#%? tiene una vida media de slo S,L 'oras* &odava no se le 'a obtenido en cantidad suficiente para determinar bien el punto de ebullicin, pero yo apostara, a ciegas, cualquier cantidad razonable, a que anda por las inmediaciones de los QP%Z U* Mientras que en cada familia de elementos la variacin es continua, veamos lo que ocurre al pasar de una a otra* 9omparemos las &ablas # y E* El nen y el fl"or no se diferencian muc'o en peso atmico, pero el punto de ebullicin del fl"or es triple ms alto que el del nen* Eso prosigue en toda la serie/ cada 'algeno viene a tener su punto de ebullicin tres veces ms alto que el gas noble de peso atmico parecido* 4)er que, adems del peso atmico, 'ay otros factores que influyen6 9laro que los 'ay* <os tomos de los gases nobles son qumicamente inertes y no se combinan entre s, permanecen como tomos sueltos* En cambio los tomos de los 'algenos, por sus ordenaciones electrnicas caractersticas, distintas a las de los gases nobles, se combinan en pare!as* El fl"or no consta de tomos separados, como el nen, sino de mol5culas, compuesta cada una por dos tomos, y su peso molecular es LS,%* 3ara estimar la energa necesaria para lanzar a la fase gaseosa las partculas constitutivas del fl"or lquido debe contar el peso de la mol5cula y no el del tomo* El peso molecular del fl"or es casi doble del peso atmico del argn y, en efecto, el punto de ebullicin del fl"or es parecido al del argn* )i nos detuvi5semos aqu tendramos establecida una relacin, a grandes rasgos, entre el tama o de la partcula >tomo o mol5cula y el punto de ebullicin* 3ero en la ciencia no est bien detenerse en cuanto se encuentra la respuesta deseada* Iay que ser lo bastante deportivo para mirar adelante, intentando rebatir nuestra propia 'iptesis* Eso no es difcil* <os tomos de cloro se combinan tambi5n de dos en dos, dando 9lE, de peso molecular P#, que es netamente inferior al peso atmico del criptn, y, sin embargo, el punto de ebullicin del cloro es !ustamente doble que el del criptn* As que, al construir nuestras teoras, ser me!or que no intentemos cruzar las fronteras interfamiliares* En el resto del artculo me atendr5 a las familias, y slo pondremos nuestra atencin en anomalas dentro de ellas* 3ero veamos* 4)on slo los puntos de ebullicin los que varan continuamente con el peso atmico >o molecular?6 4Es la relacin siempre directa, de modo que la magnitud aumente cuando lo 'aga el peso6 9onsideremos una tercera familia, bien definida, de elementos/ la de los -metales alcalinos., y esta vez tomaremos los puntos de fusin* T!"L! % Elemento 3eso atmico 3unto de fusin >`U?
S%

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<itio ><i? *** *** *** *** )odio >7a? *** *** *** *** 3otasio >U? *** ** ** Bubidio >Bb? ** 9esio >9s? *** *** *** ***

$,O EL,% LO,# SQ,Q #LE*O

MQE LP# LLP L#E L%#

El punto de fusin del cesio desciende a L%#ZU ES,QZ9, lo que significa que se fundir en un da caliente de verano* Iay todava un se8to metal alcalino, el francio, que es radiactivo, cuya variedad nuclear ms estable >peso atmico EEL? tiene una vida media de slo E# minutos* )u punto de fusin no est determinado, pero podemos apostar a que andar, muy probablemente, por los EO%Z U, y que se fundira un da agradable de primavera* Iay otras propiedades que varan de este modo regular, con el peso atmico, dentro de las familias de elementos, subiendo continuamente a veces y otras ba!ando E# * 3ero la pregunta inmediata es si esta feliz regularidad se registra tambi5n en las familias de compuestos, es decir, de mol5culas formadas por ms de una clase de tomos* 9onsideremos mol5culas compuestas de carbono e 'idrgeno* )e presentan en muc'as variedades, pues los tomos de carbono pueden ligarse en cadenas y anillos* )upongamos, pues, un solo tomo de carbono, combinado con 'idrgeno, una cadena de dos carbonos, combinados con 'idrgeno, una cadena de tres carbonos, cuatro, etc* 9uanto ms larga la cadena, mayor ser el peso molecular, y a esa serie de mol5culas de la misma especie, cada vez ms largas, podemos considerarla una familia* 4:u5 pasa entonces6 T!"L! & 9ompuesto 3eso Molecular Metano >9IM? *** #$,% Etano >9EI$? *** L%,# 3ropano >9LIS? MM,# 1utano >9MI#%? * QS,# 3entano >9QI#E? PE,E E8ano >9$I#M? ** S$,E 3unto ebullicin >ZU? ###,P #SM,$ EES,P EPL,P L%O LM# de

E# Es !usto reconocer que no siempre se encuentra una variacin rigurosamente continua, 'ay e8cepciones* )in embargo, los qumicos modernos suelen saber e8plicarlas, en este mismo captulo veremos un e!emplo*

S#

SE

Remos que en este caso el punto de ebullicin sube continuamente con el peso molecular* 9ierto que en la familia de -'idrocarburos. de la &abla M todos los miembros tienen sus mol5culas compuestas de los mismos elementos* 4)er posible formar familias en que, de miembro a miembro, cambie al menos un elemento6 El carbono es el primer elemento de una familia, en que los tres restantes, por orden de pesos atmicos, son el silicio >)?, el germanio >Ae? y el esta o >)n?* 9ada tomo de esos otros tres elementos puede combinarse con cuatro 'idrgenos, para formar compuestos bien conocidos >silano, germano, estannano, respectivamente?, anlogos al metano* <a &abla Q muestra lo que ocurre entonces con los puntos de ebullicin, y se ve que en esta familia 'ay tambi5n regularidad* T!"L! ' 3eso 3unto de Molecular ebullicin >ZU? Metano >9IM? *** #$,% ###,P )ilano >)iIM? *** * LE,# #$#,M Aermano >AeIM? * P$,$ #SM,P Estannano >)nIM? #EE,P EE# As, pues, quiz el problema de averiguar por qu5 el agua lquida tiene el ms alto margen de temperatura se nos facilite si traba!amos con alguna familia de compuestos a que ella pertenezca* <a mol5cula de agua se compone de tomos de 'idrgeno y de o8geno >I EH?* El elemento 'idrgeno es un solitario, que no pertenece a ninguna familia claramente definida >aunque tiene cierta relacin a la vez con los 'algenos y los metales alcalinos?* En cambio el o8geno es el primer miembro de una familia que comprende, como miembros restantes, el azufre >)?, selenio >)e? y teluro >&e?* Gn tomo de cada uno de esos tres puede combinarse con dos de 'idrgeno, formando mol5culas >I E), IE)e y IE&e, respectivamente?, de estructura parecida a las mol5culas de agua* T!"L! ( 9ompuesto Agua >IEH? *** *** *** *** Vcido sulf'drico >IE)? *** Vcido selen'drico >IE)e? * Vcido telur'drico >IE&e? 3eso molecular #S,% LM,# S#,% #EO,$ 3unto de ebullicin >ZU? LPL,E E#L,Q EL#,P EP#,% 9ompuesto

SE

SL

)i nos fi!amos slo en los tres "ltimos miembros vemos que el punto de ebullicin sube con el peso molecular* 3ero 0con el agua eso no reza2 A !uzgar por los restantes, su punto de ebullicin debera andar por los E%%Z U DPLZ 9* )lo los das polares ms fros llegaran a condensar su vapor, y en cambio a' la ten5is, 'irviendo a una temperatura #P% grados ms alta de lo debido* <o dic'o/ -agua caliente.* Iay otros dos compuestos que, como el agua, no se a!ustan a la lnea de su familia* Gn tomo de 'idrgeno se combina con otro de cualquiera de los 'algenos, dando/ cido fluor'drico >I(?, cido clor'drico >I9#?, cido brom'drico >I1r? y cido yod'drico >II?* <os puntos de ebullicin de los tres "ltimos, en la escala absoluta, son/ #SS,EZ, E%$,QZ y ELP,SZ, respectivamente* 3odra esperarse que el I( tuviese su punto de ebullicin a unos #P%Z, pero nada de eso, lo tiene a los EOE,$Z, o sea, unos #E%Z -demasiado alto.* H tambi5n, tres tomos de 'idrgeno se combinan con un tomo de una familia de elementos que comprende el nitrgeno >7?, el fsforo >3?, el ars5nico >As? y el antimonio >)b?* <os compuestos, llamados fosfamina >IL3?, arsenamina >ILAs? y estibamina >IL)b?, tienen sus puntos de ebullicin a #SQ,QZ, E#SZ y EQ$Z* )eg"n eso, el primer miembro de la serie, el amoniaco >I L7?, debera 'ervir a unos #Q%Z, pero nada de eso, su temperatura de ebullicin es ELO,S, es decir, unos O%Z -demasiado alta.* 3ues 4qu5 tienen de com"n esos tres compuestos, de punto de ebullicin demasiado alto/ el agua >IEH?, el amoniaco >IL7? y el cido fluor'drico >I(?6 #*Z <os tres tienen mol5culas compuestas de 'idrgeno y otro elemento* E*Z Esos otros tomos, o8geno, nitrgeno y fl"or, ocurre que son precisamente los elementos ms electronegativos que 'ay, es decir, los tomos ms aptos para arrebatarles electrones a otros* Gn tomo de fl"or, el ms electronegativo de todos, puede, por e!emplo, arrancarle por completo un electrn a un tomo de sodio, asumiendo su e8clusiva propiedad y de!ando al sodio con un electrn de menos* El tomo de 'idrgeno no es tan fcil de despo!ar* )e aferra a su "nico electrn, ms que el tomo de sodio al ms e8terno de los suyos* El fl"or no se lleva del todo el electrn del 'idrgeno, pero se queda de 5l con -la parte del len.* El electrn queda, por decirlo as, ms cerca del centro del tomo de fl"or que del centro del tomo de 'idrgeno* Eso significa que si trazamos una lnea por el centro de la mol5cula de cido fluor'drico, con el tomo de 'idrgeno a un lado y el de fl"or a otro, el lado del fl"or, por tener ms participacin electrnica de lo equitativo, posee lo equivalente a una peque a carga el5ctrica negativa, mientras que el lado del 'idrgeno tiene una carga positiva, igualmente peque a* Algo por el estilo puede decirse de las mol5culas de agua y de amoniaco* En ellas el lado de los tomos de 'idrgeno lleva una peque a carga positiva, mientras que la parte del o8geno o del nitrgeno la lleva negativa* Esas tres mol5culas son -mol5culas polares., es decir, tienen polos, en los cuales se concentran cargas el5ctricas*
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7o es 5se el caso en el IE), por e!emplo, que por lo dems es tan seme!ante al IEH en estructura* Es que el azufre no es tan electronegativo como el o8geno, y no puede participar, ms que en forma equitativa, de los electrones de los tomos de 'idrgeno* 3or eso el cido sulf'drico no es marcadamente polar, ni el cido clor'drico, ni la fosfamina* 9onsideremos a'ora esas mol5culas polares con un e8tremo cargado positivamente y el otro negativamente* Es inevitable sospec'ar una atraccin entre ellas* )i el e8tremo positivo de una mol5cula cae cerca del negativo de otra de la misma especie, 4no se pegarn un poco6 9laro que s, tanto ms cuanto que el e8tremo cargado positivamente tiene tomos de 'idrgeno* 43or qu56 3orque el tomo de 'idrgeno es el menor de todos, y su centro permite, por tanto, las m8imas apro8imaciones* <a atraccin entre dos cargas de signo contrario vara en razn diversa a la distancia, cuanto ms cerca estn, ms se atraen* Besulta, pues, que las mol5culas de agua, de cido fluor'drico y de amoniaco son -pega!osas.* &ienden a fi!ar el e8tremo positivo de una al negativo de otra, y se requieren, para separarlas, temperaturas notablemente ms altas que si fuesen -no polares., es decir, carentes de concentraciones de carga en sus e8tremos, y slo las su!etasen las fuerzas de Ran der Taals, mencionadas en el captulo anterior EE* Aeneralmente las mol5culas de agua se representan con los tomos de 'idrgeno unidos al tomo de o8geno de la misma, por un trazo lleno, que representa un enlace qumico ordinario, y unidos al tomo de o8geno de una mol5cula vecina por lneas de trazos ms largas, que indican la atraccin electromagn5tica entre las cargas opuestas* 9omo el tomo de 'idrgeno est, pues, entre dos de o8geno, uno de su mol5cula y otro de una pr8ima >o bien, anlogamente, entre dos tomos de fl"or, entre dos de nitrgeno, entre un tomo de nitrgeno y uno de o8geno, etc*?, esa situacin suele denominarse un -enlace de 'idrgeno.* El enlace del 'idrgeno slo tiene como la vig5sima parte de la fuerza que un enlace qumico ordinario, pero basta para elevar en #P%Z la temperatura necesaria para separar las mol5culas y 'acer 'ervir el agua* Aracias al enlace del 'idrgeno, las mol5culas de agua son lo bastante pega!osas para 'ervir a LPLZ U, en vez de a E%%Z U, lo cual, unido al 'ec'o de que el 'idrgeno y el o8geno son los dos tomos activos ms abundantes del Gniverso, 'ace posible que e8ista un oc5ano lquido en un planeta a las temperaturas terrestres* Es ms, gracias a que son pega!osas sus mol5culas, le es posible al agua absorber tanto calor por cada grado que aumenta su temperatura, y ceder otro tanto por cada grado que desciende* +ecimos, pues, que el agua tiene una e8cepcional -capacidad calrica.* Anlogamente 'ay una e8cepcional absorcin de calor en los puntos de fusin y ebullicin, debida a la necesidad de romper todos esos enlaces del 'idrgeno* Es decir,
<as fuerzas de Ran der Taals resultan tambi5n de asimetras el5ctricas en tomos y mol5culas, que concentran momentneamente las cargas en uno u otro punto* 3ero en las mol5culas no polares, el corrimiento de las concentraciones de un sitio a otro determina polarizaciones diseminadas, de suma peque ez, muc'o menores, ciertamente, que las propias de las mol5culas polares, cuyas concentraciones el5ctricas son fi!as y perfectamente localizadas*
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que e8ige muc'o ms calor del que podra esperarse el convertir 'ielo a EPLZ U en lquido a la misma temperatura, o convertir agua a LPLZ U en vapor a la misma temperatura* 3rocediendo a la inversa se desprende una e8cepcional cantidad de calor, cuando el vapor se condensa o el lquido se congela* En otras palabras, el agua tiene -calores latentes. e8cepcionales, -de fusin y vaporizacin.* Eso no es slo cuestin de teora* El agua act"a como una inmensa espon!a del calor* En un cambio determinado de temperatura absorbe y cede ms calor que cualquiera otra sustancia corriente, as que, ba!o el influ!o de la radiacin solar, la temperatura del oc5ano sube muc'o ms lentamente que la de la tierra, y en ausencia de insolacin se enfra muc'o ms lentamente* Aracias al vasto oc5ano de agua en su superficie, la &ierra tiene, pues, una temperatura muc'o ms uniforme que sin 5l* En verano, el premioso calentamiento del mar obra como un mecanismo refrigerador, y en invierno su premioso enfriamiento act"a como una calefaccin* ; si queremos ver lo que eso significa en la prctica, comparemos la oscilacin de temperaturas, entre el da y la noc'e, y entre el verano y el invierno, en una tierra ale!ada de todo mar moderador >+a@ota del 7orte?, con las de una tierra rodeada de mar por todas partes >Irlanda? * 9omo a una temperatura cualquiera la evaporacin de agua absorbe ms calor por gramo que la de cualquier otro lquido corriente, el agua es un -acondicionador del aire. notablemente barato y eficaz* El sudor es agua casi pura, y para evaporarlo 'ay que absorber gran cantidad de calor del ob!eto ms pr8imo a ese agua, que es precisamente la piel en que est el sudor* +e ese modo el cuerpo se refresca* B5stanos 'ablar del agua como disolvente* En una sustancia como el cloruro de sodio >sal com"n?, cada tomo de sodio pierde un electrn cedi5ndoselo a uno de cloro* :uedan los de sodio con una carga unidad, positiva, y los de cloro con una negativa, convertidos ambos en -iones.* <as dos clases de iones se mantienen unidos por la atraccin entre las cargas opuestas EL* 9uando se ec'an en agua partculas de sal, la presencia de polos positivos y negativos en las mol5culas de agua establece un campo que tiende a anular el establecido por los iones del cloro y del sodio* Esos iones se aglutinan, pues, con muc'a menos fuerza en presencia del agua que al aire libre, y tienen marcada tendencia a apartarse y a moverse en el agua, por separado* +ic'o brevemente, el cloruro de sodio se disuelve en el agua* <o mismo 'acen una sorprendente variedad de compuestos electrovalentes, constituidos por iones de cargas opuestas, al modo del cloruro de sodio* <os compuestos polares, que no estn formados de verdaderos iones, pero tienen mol5culas con concentraciones de carga separadas, como el agua misma, pierden tambi5n en el agua una parte considerable de su tendencia a aglutinarse y tienden, por tanto, a disolverse* En 5stos se comprenden muc'as sustancias corrientes, de importancia para la vida, que tienen el enlace o8genoD'idrgeno o el nitrgenoD

EL <a combinacin cloruro de sodio es muc'o ms polar que la mol5cula de agua, lo cual se refle!a en su e8tremadamente alto punto de ebullicin*

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'idrogeno, que 'acen posible la polarizacin, tales como, por e!emplo, varios alco'oles, az"cares, aminas y otros compuestos orgnicos* 7ing"n otro lquido es un disolvente tan variado como el agua, ninguno puede disolver cantidades apreciables de una gama tan amplia de materias* 9ierto que el agua no disuelve, en cambio, cantidades apreciables de todos los compuestos electrovalentes, pues la electroDvalencia no es la "nica propiedad importante* ; claro que no puede disolver compuestos no polares, como los 'idrocarburos, grasas, esteroles, etc* <a importancia de la variada accin disolvente del agua es la que sigue/ <as sustancias ms importantes del cuerpo, las protenas y los cidos nucleicos, !untamente con sus ms importantes combustibles, los almidones y az"cares, estn cargados de enlaces o8genoD'idrgeno y nitrgenoD'idrogeno, y si no son polares del todo, tienen en sus mol5culas importantes regiones polares* &ales compuestos pueden, pues, disolverse en agua, o al menos pueden acoplar internamente mol5culas de agua a varias porciones de su estructura, e8perimentando cambios en relacin con esas mol5culas de agua asimiladas* En una palabra, la qumica del cuerpo puede desarrollarse sobre la intimidad de un fondo de agua* Este fondo es tan esencial para la vida, tal como la conocemos, que la vida slo poda razonablemente empezar en el oc5ano, y a'ora, aun donde est adaptada a la tierra firme, los te!idos siguen teniendo un P% por #%% de agua* (i!5monos, pues, en el agua* 9onsideremos las altas temperaturas de su fase lquida, su capacidad para servir de espon!a del calor, moderadora de la temperatura y eficaz acondicionador de aire, su capacidad para disolver una amplia variedad de materias y, por tanto, para servir de medio en el cual puedan desarrollarse las reacciones necesarias para la vida, y podr5is bien decir/ -)eguramente esto no es casual* )eguramente el agua es una sustancia que 'a sido preparada cuidadosamente para satisfacer las necesidades de la vida*. 3ero yo me temo que eso sea poner el coc'e delante del caballo* Empez por e8istir el agua, como materia de ciertas propiedades, y la vida se desarroll adaptada a esas propiedades* )i el agua 'ubiese tenido otras propiedades, la vida se 'ubiese adaptado a esas otras, al desarrollarse* )i el agua 'ubiese tenido un margen lquido ms fro, se 'ubiese podido desarrollar la vida en ="piter* ; si no 'ubiese e8istido en absoluto agua, la vida podra 'aber evolucionado adaptada a otra sustancia, del todo distinta* En todos los casos, la vida 'abra evolucionado tan e8actamente adaptada a lo que 'ubiese a mano, que cualquier ser vivo, lo bastante inteligente para analizar la situacin con profundidad, se sentira !ustificado para creer que responda a un designio inteligente e intencionadamente sobrenatural, lo que, en realidad, estaba producido por las fuerzas ciegas y casuales de la evolucin* ; supongo que la simptica se ora que me escribi, si 'ubiese osado leer atentamente este artculo, se sentira !ustificada al aplicar a mi persona el pasa!e bblico* 3ero, 4qu5 voy a 'acerle yo6 ;o pinto la situacin como la veo*

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11.

El a ua )ra Iace como medio a o, caminaba yo, a toda prisa, por la g5lida 7ueva ;or@* 7o 'aba nieve en el suelo, pero 'aca fro, y yo buscaba, a toda marc'a, refugio* Al cruzar la calle, pis5 la tapa de un registro, y al instante me encontr5 en ntimo y duro contacto con el suelo* (ue la peor de mis cadas, y tendido all todo a lo largo, mis pensamientos eran bien tristes, pues cre que me 'aba roto la tibia izquierda, y en mis treinta y tantos a os, nunca, 'asta entonces, me 'aba roto 'ueso ninguno* +ebera 'aberme quedado quieto, esperando au8ilio, pero no pude menos de 'acer un esfuerzo y levantarme, por dos motivos/ 3rimero, porque me espoleaba la esperanza de que mi tibia estuviese entera, cosa que se confirmara al ponerme en pie* )egundo, porque quera averiguar por qu5 me 'aba cado, pues no soy nada inseguro de piernas* En efecto, pude tenerme en pie, aunque mi pierna izquierda qued rodilla aba!o, bien malparada, el 'ueso estaba entero, *** pero mi tra!e, mi me!or tra!e, no* Advert tambi5n, con ms enfado que tristeza, que la tapadera del registro estaba cubierta de una fina capa de resbaladizo 'ielo* <o que ocasion mi cada fue que era tan transparente ese carmbano, que, a no fi!arse muc'o, la tapa pareca sin 'ielo e inocua* &uve que ir co!eando 'asta el 'otel, distante cuatro interminables manzanas, y no era ocasin entonces de pensar en lo ocurrido, con vistas a sacar de ello un ensayo* Roy a 'acerlo a'ora, que ya se me 'a pasado bastante la rabieta* Atiende, caro lector* 3ara los antiguos, una de las propiedades ms notables del 'ielo, la ms notable acaso, era precisamente la que 'aba estado a punto de ser desastrosa para m/ su transparencia* 3ara los griegos el 'ielo era @rystallos, de @ryos, -fro., as que la impresin ms fuerte parece 'aber sido causada por su modo de formarse* 3ero ms tarde se destac otra propiedad y la palabra vino a significar ms bien la transparencia que el fro* Al cabo, cualquier cosa poda estar fra, pero en la antigedad se conocan pocos ob!etos que fuesen slidos sin ser opacos* 3or eso, cuando se descubri el cuarzo y se vio que era transparente, sus trozos se llamaron tambi5n @rystallos y fueron considerados, al principio, como una forma del 'ielo, que 'aba estado e8puesto a tan intenso fro, que 'aba alcanzado solidez permanente e incapacidad para volver a derretirse* Entonces el t5rmino sufri un nuevo cambio de significado* Gna propiedad importante del cuarzo transparente era su sorprendente regularidad de forma* &ena caras planas que se encontraban en ngulos y bordes, netamente definidos* 3or tanto, vino a llamarse @rystallos cualquier slido de geometra regular* +e a' proviene la palabra -cristal.* )in embargo, quedan vestigios de su antigua significacin de transparencia* )e 'abla a"n de las -cristalinas esferas. donde estaban los planetas en la antigua cosmologa de 3tolomeo* 7o era porque fuesen de cristal slido, sino porque eran tan perfectamente transparentes que resultaban invisibles*
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; en los tiempos modernos, las adivinadoras, contemplando msticamente su esfera de vidrio, pretenden ver la suerte en su -bola de cristal.* 7o es que la bola sea -cristalina. en el sentido moderno, pues es casualmente el vidrio uno de los pocos slidos ordinarios que no son cristalinos ni, por tanto, verdaderos slidos, pero es transparente* ;, sin embargo, no es eso lo realmente asombroso del 'ielo* 3arece presentarnos muc'os misterios* )u simple e8istencia como -agua cua!ada. puede parecerles no poco e8tra a y parad!ica a los 'abitadores permanentes de los climas tropicales, y su frialdad y transparencia pueden parecer interesantes, pero todo eso nada supone, en realidad* (i!5monos ms bien en algo tan repetido que 'a pasado a ser un tpico* 4:ui5n no 'a odo frases como 5sta/ -<os nueve d5cimos del contenido de esa observacin estaban ocultos, como un iceberg.6 09omo un iceberg2 9omo no soy via!ero, nunca vi un iceberg de verdad, pero si yendo yo en un buque apareciese uno a la vista >ms vale que a distancia segura?, de fi!o que los pasa!eros, reunidos en cubierta para contemplarlo, se diran/ -(!ate Maribel co 3epe\/ nueve d5cimos de ese iceberg estn ba!o el agua*. Entonces contestara yo/ -Eso no es de e8tra ar, se oras y caballeros* <o e8tra o es que sobresalga del agua un d5cimo de ese iceberg*. 7aturalmente eso suscitara una de esas miradas de estupor, que indicara una vez ms >0y cuntas veces2? lo muy c'iflado que les parezco a mis queridos seme!antes* 3ero es verdad* En general, la densidad de toda sustancia crece al ba!ar la temperatura* 9uanto ms desciende la temperatura, con ms lentitud se mueven las mol5culas de un gas, con menos fuerza rebotan al c'ocar, ms pueden aglomerarse, acercndose entre s* 9uando la energa cin5tica de las mol5culas del gas no basta para vencer las fuerzas de atraccin entre ellas >v5anse los dos captulos anteriores?, el gas se licua* En los lquidos las mol5culas estn virtualmente en contacto, pero tienen energa bastante para deslizarse libremente unas sobre otras* &ambi5n vibran y guardan mayor distancia entre s que si todas estuviesen en completo reposo* Al ba!ar ms a"n la temperatura, las vibraciones pierden fuerza y amplitud y las mol5culas se acercan un poco ms* <a densidad sigue aumentando* (inalmente, la energa de vibracin no alcanza a mantener las mol5culas resbalando y deslizndose* )e establecen en lugares fi!os y la sustancia se solidifica* Esta detencin es ms completa que la normalmente posible en la forma lquida, pero a"n quedan vibraciones alrededor de la posicin fi!a* Al seguir ba!ando la temperatura, esas vibraciones siguen amortigundose, 'asta reducirse a un mnimo a la temperatura del cero absoluto >DEPLZ 9?* Entonces es cuando es m8ima la densidad* En resumen, por regla general la densidad aumenta al ba!ar la temperatura* Iay un aumento brusco de densidad cuando el gas se licua EM, y otro, aunque menos brusco,
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E8cepto a la -temperatura crtica., que aqu no importa*

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cuando el lquido pasa a slido* Eso implica que la forma slida de una sustancia, siendo ms densa que la forma lquida, no flotar en ella* 3or e!emplo, el 'idrgeno lquido tiene una densidad de unos %,%P# gramos por centmetro c"bico, pero el 'idrgeno slido tiene una densidad de unos %,%S$ gramos por centmetro c"bico* )i sumergi5semos completamente un centmetro c"bico de 'idrgeno slido en 'idrgeno lquido, seguira a"n pesando %,%#Q gramos y sera arrastrado 'acia aba!o por la gravedad, 'undi5ndose lenta, pero sensiblemente, contra la resistencia del lquido, alcanzara el fondo de la vasi!a o el fondo del oc5ano, si 'ubiese un oc5ano de 'idrgeno lquido* 3odrais creer que el 'idrgeno slido se derretira durante su 'undimiento, pero no 'ara tal, si el mar de 'idrgeno lquido estuviese, como supondremos, a la temperatura de fusin* +el mismo modo, el 'ierro slido se 'undira en un mar de 'ierro fundido, el mercurio slido en el mercurio lquido, el cloruro de sodio slido en el cloruro fundido, etc* Eso es tan general que tomando al azar mil slidos encontraramos muy probablemente que todos ellos se 'undiran en la fase lquida, y nos sentiramos tentados a creerlo ley universal* 3ero no lo es, e8isten e8cepciones* ; una de ellas, con muc'o la ms importante, es el agua* A #%%Z 9 >su punto de ebullicin a la presin normal? alcanza el agua su mnima densidad, aunque se conserva lquida* )u densidad es entonces de unos %,OQS gr* por cmL* Al ba!ar la temperatura, la densidad aumenta/ %,O$Q a O%Z 9, %,OSQ a temperaturas a"n ms ba!as, y as 'asta que a los MZ 9 llega a #,%%% g* por cmL* +ic'o de otro modo, un gramo de agua tiene un volumen de #,%ML cm L, a #%%Z 9, pero se contrae 'asta el volumen de #,%%% cmL, a los MZ9* =uzgando por lo que ocurre con otras sustancias, tendramos pleno derec'o a esperar que ese aumento de densidad o disminucin del volumen seguir si la temperatura ba!a de MZ 9* 03ero nada de eso2 <a temperatura de MZ9 EQ representa el punto de m8ima densidad para el agua lquida* A temperaturas menores, la densidad comienza de nuevo a decrecer >cierto que muy poco?, y al llegar a los %Z 9 es de %,OOOO g* por cm L, de modo que un gramo de agua ocupa #,%%%# cmL* <a diferencia entre las densidades a %Z 9 y a MZ 9 es insignificante, pero es -en sentido inverso., que es lo crucial* A los %Z 9 el agua se congela, si le robamos ms calor, y seg"n lo que aprendemos en otras solidificaciones, tendramos derec'o a esperar un brusco aumento de densidad* 07os equivocaramos2 Iay una brusca disminucin de densidad* Mientras que el agua a %Z 9 tiene, como 'e dic'o, una densidad de %,OOOO g* por L cm , se 'iela a %Z 9 con una densidad de slo %,OE g* por cm L* )i sumergimos completamente en agua # cmL de 'ielo, estando ambos a %Z 9 de temperatura, el 'ielo pesar D%,%S gramos, e8perimentando, por decirlo as, una gravitacin negativa* )ubir, por tanto, a la superficie del agua* El ascenso contin"a 'asta que slo queda bastante 'ielo para desplazar un peso de agua lquida igual al suyo total* 9omo
EQ

L,OS Z9, para ser ms e8actos*

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# cmL de 'ielo a %Z 9 pesa %,OE gramos, resulta que cuando el 'ielo est flotando, el OE por #%% de 5l est ba!o el agua y el S por #%% encima* <o que podra esperarse, a !uzgar por casi todos los dems slidos sumergidos en su propia fase lquida, es que el #%% por #%% del 'ielo quedase sumergido y un % por #%% emergente* Besulta, pues, que, como di!e antes, lo raro no es que quede sumergida tanta parte de un iceberg, sino que quede visible tanto, o me!or, que 'aya algo visible* Mas esto, 4a qu5 obedece6 Empecemos por el 'ielo* En el 'ielo corriente cada mol5cula de agua se rodea de otras cuatro, orientadas con gran precisin* El tomo de 'idrgeno de cada mol5cula est apuntado al tomo de o8geno de una vecina, y esa orientacin se mantiene por la peque a atraccin electrosttica implicada en el enlace del 'idrgeno, que describimos en el captulo anterior* Ese enlace es d5bil y no basta para apro8imar gran cosa las mol5culas* Estas quedan, por tanto, anormalmente separadas, y construyendo un modelo a escala de la estructura molecular del 'ielo se ve que 'ay entre las mol5culas espacios bastantes para constituir una formacin muy finamente ordenada de -agu!eros.* 7ada visible, entendmonos, pues los agu!eros tienen un dimetro como de un tomo o dos* 3ero eso 'ace al 'ielo menos denso de lo que sera si las mol5culas estuviesen ms pr8imas* Al subir la temperatura del 'ielo sus mol5culas vibran y se mueven a distancias mayores a"n, as que la densidad disminuye, alcanzando a %Z 9 el mencionado mnimo de %,OE g* por cmL* 3ero a esa temperatura la vibracin molecular 'a llegado precisamente al punto en que equilibra a las atracciones entre las mol5culas* )i se a ade ms calor, 5stas pueden despegarse y resbalar libremente unas sobre otras, pero al deslizarse as algunas caen en los agu!eros* Al fundirse, pues, el 'ielo, la tendencia a disminuir la densidad por la mayor energa vibratoria es compensada y ms que compensada por la desaparicin de los agu!eros* 3or eso, a %Z9, el agua lquida es un S por #%% ms densa que el agua slida* 3ero ni aun en el lquido a %Z 9 'a desaparecido del todo la ordenacin molecular la8a* Al subir a"n ms la temperatura, 'ay todava una lenta desaparicin de los escasos agu!eros que quedan, y 'asta los MZ 9 no quedan tan pocos que ya no pueden e!ercer efecto dominante en la variacin de densidad* A temperaturas superiores a los MZ 9, la energa de vibracin molecular aumenta y la densidad disminuye, -como es debido.* &odo encarecimiento de la importancia de esas anomalas de la densidad del agua es poco* Reamos, por e!emplo, lo que sucede en un lago de regular tama o, durante un invierno fro* <a temperatura del agua va perdiendo su temple veraniego* 9laro que el agua de la superficie es la que primero se enfra, se 'ace ms densa y se 'unde, lanzando 'acia arriba el agua ms caliente del fondo, para que pueda, a su vez, enfriarse y 'undirse* +e ese modo se enfra toda la masa del agua y llegara a ponerse a %Z 9, si la densidad siguiese creciendo continuamente al ba!ar la temperatura* 3ero tal y como es, cuando se alcanza la temperatura de MZ 9, el ulterior enfriamiento del agua superficial la 'ace 0ligeramente menos densa2 ;a no se 'unde,
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flota sobre el agua ms caliente de aba!o* El agua superficial sigue enfrindose 'asta los %Z 9, pero el calor abandona muy difcilmente los niveles ba!os, donde el agua se mantiene a un poco ms de %Z 9* Es, pues, el agua de la superficie la que se congela, y como el 'ielo es ms ligero que el agua, queda flotando* )i el tiempo fro dura lo suficiente, se 'iela todo el agua superficial, formando una slida cubierta de 'ielo, que puede llegar a ser muy espesa y fuerte, para satisfaccin de los patinadores* 3ero el 'ielo es un buen aislante del calor, ms eficaz cuanto ms grueso* 9uanto ms va espesando, con ms lentitud pierden calor 'acia el aire las capas profundas de agua, lquidas a"n, y ms se retarda el ulterior espesamiento del 'ielo* En suma, en un invierno de los normales en nuestra tierra, un lago grande nunca se 'iela del todo, 'asta el fondo mismo, gracias a lo cual los seres vivos que contiene pueden sobrevivir al invierno* Es ms, al volver el tiempo clido es el 'ielo de la superficie el que soporta el embate de la insolacin* )e derrite, de!ando al descubierto el agua lquida inferior, de modo que todo el lago pasa de nuevo a lquido* 3ero, 4qu5 sucedera si el agua fuese como otras sustancias6 Al enfriarse 'abra un continuo 'undimiento del agua ms fra, aun la de %Z 9, 'asta que al fin todo el lago se encontrara a esa temperatura* &endera a 'elarse en todos sus puntos, y todo el 'ielo formado cerca de la superficie se 'undira inmediatamente, mientras 'ubiese lquido deba!o* Gn invierno que, en las condiciones reales, slo llega a cubrir un lago de una capa gruesa de 'ielo, lo congelara por completo, de la superficie al fondo, si el agua se comportase como otras sustancias* ; al volver la estacin clida se derretira la superficie del lago 'elado, pero el agua formada aislara del calor solar las capas ms profundas* 9uanto ms espesa fuese la capa de agua lquida, ms debilitada llegara la radiacin solar al 'ielo inferior, y con ms lentitud se fundira 5ste* En un verano de los normales en la tierra, un lago 'elado del todo no llegara a fundirse por completo, la mayor parte de 5l seguira 'elado siempre* <o mismo pasara con los ros y con los mares polares* 9iertamente, si el agua cambiase de s"bito sus caractersticas de densidad, cada invierno vera formarse nuevos 'ielos, para 'undirse en los abismos ocenicos y permanecer all en perpetua congelacin* El mundo entero terminara por ser una masa de tierras envueltas en 'ielo, con una tenue capa de agua en la superficie del oc5ano tropical* Aunque ese mundo, estando a la misma distancia del )ol que a'ora, recibiese la misma cantidad de energa, sera un astro frgido, y la vida, tal como la conocemos, no se 'abra desarrollado* Besulta, pues, que la vida depende del enlace del 'idrgeno, no slo por los motivos e8puestos en el captulo anterior, sino tambi5n por la estructura la8a que le da al 'ielo* Iay otro modo de colmar los agu!eros del 'ielo, aparte de elevar la temperatura* 43or qu5 no oprimirlo sencillamente, mediante altas presiones6 9ierto que e8ige presiones enormes el rellenar los agu!eros, 'asta que el 'ielo sea tan denso como el
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agua* >Encerrando agua 'erm5ticamente y 'aciendo que se congele, e!erce 'acia afuera una presin igual a la precisa para comprimir el 'ielo 'asta la densidad del agua, y el recipiente estalla*? 3ero en los laboratorios pueden producirse muy altas presiones* Iacia #O%%, el fsico alemn Austavo &amman empez a aplicrselas al 'ielo, y a partir de #O#E, el fsico americano 3ercy T* 1ridgman llev las e8periencias muc'o ms adelante* +e este modo se descubri que 'ay muc'as formas de 'ielo* En todo slido 'ay una formacin ordenada de las mol5culas y siempre e8iste la posibilidad de lograr distintas variedades de ordenacin, seg"n las circunstancias* Algunas ordenaciones, por ser ms compactas que otras, resultan favorecidas por las altas presiones y las ba!as temperaturas* As, a temperaturas y presiones ordinarias, la "nica variedad que puede e8istir es el 'ielo corriente, que llamaremos 'ielo I* Ms al aumentar la presin se encuentran otras formas/ el 'ielo II, a temperaturas DLQZ 9, y el 'ielo III, a temperaturas DLQZ 9 y DE%Z 9* )i se eleva a"n ms la presin, se forma el 'ielo R* >Iielo IR no 'ay, fue definido, pero result un caso de observacin errnea y 'ubo que desec'arlo, cuando ya estaba descubierto el 'ielo R*? A presiones todava ms altas se forman el 'ielo RI y el 'ielo RII* Mientras que todas las dems formas de 'ielo slo e8isten a %Z 9 o por deba!o, el RI y el RII pueden e8istir sobre %Z 9, aunque slo a presiones enormes* A la de E%*%%% Ug* por cm E >milln y medio de veces la presin atmosf5rica corriente?, el 'ielo RII puede e8istir a ms de #%%Z 9, que es el punto de ebullicin del agua en condiciones normales* &odas esas formas del 'ielo a alta presin son ms densas que el agua lquida, como era de esperar, porque en ellas los agu!eros 'an sido aplastados* 9iertamente, de todas las formas del 'ielo conocidas, slo el I o variedad ordinaria es menos denso que el agua lquida* Besulta, pues, que si pudiese formarse en el mar cualquier forma de 'ielo distinta de la I, se 'undira 'asta el fondo e ira acumulndose* En una de sus e8celentes novelas, Uurt Ronnegut supuso un mtico -'ielo IN., que podra e8istir en los fondos ocenicos y que se formaba espontneamente en cuanto e8istiese una peque a cantidad como -semilla.* El protagonista tena esa semilla, que naturalmente fue a parar al fondo del oc5ano, para desencadenar la catstrofe final* 4Iay realmente alguna probabilidad de que ocurriera eso6 7o* &odas las formas del 'ielo, salvo la I, pueden slo e8istir a presiones enormes* Aun los dos 'ielos de menos presin, el II y el III, slo son posibles a presiones ms de E*%%% veces mayores que la atmosf5rica* Aunque tales presiones pudiesen alcanzarse en el fondo del mar >que no pueden?, faltara el requisito de que la temperatura estuviese por ba!o de DE%Z 9 >que no lo est?* Adems es evidente que nadie puede llevar en el bolsillo otro 'ielo que el I* )i obtuvi5semos cualquier otro y suprimi5semos la alta presin precisa para producirlo, ese 'ielo se e8pandira instantneamente 'asta la forma I, con violencia e8plosiva*
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:ueda a"n otra cosa que estudiar* Aunque el estado slido de una sustancia puede e8istir, y a menudo e8iste, en variedad de formas cristalinas, los lquidos y gases no pueden, en ellos no 'ay, en general, formaciones ordenadas de las mol5culas y en el desorden no caben variedades* 3ero en #O$Q, el cientfico sovi5tico 1* R* +eryagin estudi el agua lquida en tubos capilares muy finos, encontrando que a veces posea propiedades sumamente e8tra as* 3or e!emplo, su densidad era #,M veces la normal en agua ordinaria, su punto de ebullicin era e8traordinariamente alto, y podra ser calentada 'asta los Q%%Z 9, sin de!ar de ser lquida, poda enfriarse 'asta DM%Z 9 antes de convertirse en un slido vtreo* Esa comunicacin suscit gran desconfianza en Hccidente, donde 'ay un escepticismo casi sistemtico 'acia todo descubrimiento surgido fuera del crculo encantado de las naciones prominentes en la ciencia del siglo NIN* Mas cuando los americanos repitieron los e8perimentos de +eryagin, obtuvieron con sorpresa los mismos resultados, y 'asta pudieron ver gotitas de la forma anmala del agua, tan peque as que slo podan distinguirse al microscopio* 4:u5 'aba tras de esto6 <as mol5culas del agua, al resbalar unas sobre otras, tienden a tomar la orientacin del enlace del 'idrgeno, como el 'ielo* Eso ocurrir en vol"menes muy peque os y en muy breves perodos, pero basta para 'acer que el agua lquida se comporte como si constase de partculas ultramicroscpicas de 'ielo, que se forman y des'acen con gran rapidez* Ese -'ielo. nunca se forma en un volumen bastante grande, ni por tiempo suficiente, para que los agu!eros tomen importancia y 'agan que el agua sea tan ligera como el 'ielo, pero mantiene las mol5culas de agua lo bastante separadas para permitir que se formen y des'agan enlaces del 'idrgeno* El agua lquida es, pues, menos densa de lo que podra* 3ero supongamos que al agua se le aplica presin, de modo que sus mol5culas est5n forzadas a acercarse, mientras las orienta el enlace del 'idrgeno* 9on mol5culas anormalmente pr8imas, ese enlace ser muc'o ms fuerte que de ordinario, 'asta acercarse a la fuerza de un enlace qumico corriente* Mol5cula tras mol5cula irn entrando en posicin y, gracias a las atracciones anormalmente intensas del enlace del 'idrgeno, formarn una especie de mol5cula gigante, compuesta de mol5culas peque as de agua* 9uando elementos peque os forman de ese modo una mol5cula gigante, se dice que se -polimerizan. y la mol5cula es un -polmero.* 3or eso la nueva forma de agua se llam -agua polimerizada. y en abreviatura -poliagua.* En la poliagua las mol5culas estn en formacin ordenada, a seme!anza del 'ielo, pero en forma muc'o ms compacta y desde luego sin agu!eros* Esa ordenacin compacta de mol5culas de agua no slo produce una sustancia considerablemente ms densa que el 'ielo, sino tambi5n considerablemente ms densa que el agua lquida ordinaria* Es ms, por mantenerse las mol5culas ms apretadas, se precisa una temperatura muy superior a #%%Z 9 para apartarlas y 'acer 'ervir la poliagua* &ambi5n se precisa
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una temperatura muy por ba!o de %Z 9 para separar las mol5culas, lanzndolas al orden, menos compacto, del 'ielo corriente* Htras propiedades e8tra as de la poliagua se e8plican tambi5n fcilmente por la compacta ordenacin de las mol5culas* Al parecer, la poliagua no se forma por sobrepresiones corrientes, pero s en el volumen constre ido de los finos tubos capilares* Enseguida los bilogos empezaron a pensar si no se formara tambi5n en el volumen constre ido de las c5lulas en los te!idos, y si algunas de las propiedades de la vida no podran atribuirse con m8ima facilidad a la poliagua* Me gustara terminar aqu con este brillante descubrimiento y la a"n ms brillante especulacin, pero no puedo, porque lo malo es que muc'os qumicos siguen esc5pticos en todo este asunto* :uiz, despu5s de todo, los investigadores 'ayan sido despistados por una posible disolucin del vidrio en los tubos en que estudiaban la poliagua* )i no era agua pura lo que mane!aban, sino peque os vol"menes de solucin del vidrio, todo caa por tierra* +esde luego un qumico prepar una solucin de cido silcico, cuerpo que podra formarse cuando el agua est en contacto con el vidrio, y 'all que posea las mismas propiedades que la poliagua* As que puede ocurrir que 5sta sea una falsa alarma, despu5s de todo*

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12.

Certidumbre de la incertidumbre Gna de las obras literarias que me 'icieron leer en el bac'illerato fue El admirable 9ric'ton, de =ames 1arrie* Beaccion5 de un modo muy emocional, pero no es eso lo importante en este momento* <o que interesa es que uno de los persona!es, !oven 'idalgo tonto, llamado Ernesto, 'aba pulido cuidadosamente una sentencia, que soltaba varias veces durante la representacin* +eca/ -Al fin, no soy bastante !oven para saberlo todo*. ; siempre le contestaba alguno >el cabeza de familia, con impaciencia, alguna de las se oras, con displicencia, el discreto mayordomo, paternalmente?/ -:uerrs decir que no eres bastante vie!o para saberlo todo*. Ernesto se senta mortalmente frustrado, y yo tambi5n, porque saba lo que 5l quera decir E$* <a sentencia se grab en mi memoria, porque sucede que tambi5n la ciencia decimonnica era -lo bastante !oven para saberlo todo.* A poco de comenzar aquel siglo, el astrnomo franc5s 3edro )imn de <aplace 'aba dic'o/ -)i en un instante determinado conoci5semos la situacin y velocidad e8actas de todas las partculas del Gniverso, podramos deducir por clculos todo lo pasado y lo futuro del mismo*. En otros t5rminos, el Gniverso era perfectamente determinado, y yo que era un determinista convencido, me relama de gusto al leer esa frase* 9laro que yo comprenda que realmente nosotros no conocemos la posicin y velocidad e8actas de todas las partculas del Gniverso, en ning"n instante, y que estamos casi seguros de no conocerlas nunca* 3ero en principio podramos conocerlas y eso 'aca al Gniverso completamente determinado, -en principio.* 47o era una sensacin magnfica la de ser lo bastante !oven para saberlo todo6 Mas, 0ay2, nos 'acemos ms vie!os y sensatos y el saber se nos escurre entre los dedos, de!ndonos desnudos en un Gniverso fro y 'ostil* ;o las pagu5 todas !untas en #OL$, cuando le Incertidumbre, -serial. en dos partes de =uan T* 9ampbell !"nior, en Amazing )tories* 3or primera vez en mi vida descubra que el Gniverso no era completamente determinado, ni poda serlo -ni en principio.* Iablemos, pues, de la -incertidumbre.* El principio fundamental es 5ste/ el mero 'ec'o de medir altera la magnitud medida* El e!emplo ms corriente para ilustrar eso es la medida de la temperatura de un recipiente de agua caliente* <o ms fcil es introducir un termmetro, pero si 5ste est a la temperatura del cuarto, como es probable, le robara calor al agua, y cuando llega a marcar la temperatura, marcara una ligeramente inferior a la que 'aba antes de introducir el termmetro*

E$ :uiere decir que los !venes -piensan. que lo saben todo, pero al ir 'aci5ndose mayores y ms sensatos, reconocen que no* 0Es claro2

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Esa dificultad podra soslayarse, si pudi5semos introducir el termmetro a la misma temperatura que tiene el agua* 3ero, 4cmo saber a qu5 temperatura 'ay que introducir el termmetro, sin 'aberla medido antes6 9laro que podra ocurrir que el termmetro estuviese ya a la temperatura debida, y eso lo conoceramos en que al introducirlo en el agua seguira marcando lo mismo* El termmetro no ganara ni perdera calor y el agua seguira a la misma temperatura, y mediramos esa temperatura verdadera y e8acta* ; ni siquiera 'abra que confiarse a la pura casualidad* 3odramos, por e!emplo, realizar un -e8perimento mental., o sea un e8perimento concebible, pero que e8ige condiciones demasiado ideales y fastidiosas para e!ecutarlas en la prctica* 3odramos dividir nuestra muestra de agua en varias partes separadas, todas a la misma temperatura* 3ondramos en esas partes sendos termmetros, calentando previamente cada uno a una temperatura distinta, con intervalos de un grado* Gno de ellos se alara la misma temperatura despu5s que antes, y 5sa ser la temperatura verdadera y e8acta del agua* 01ueno2, e8acta y verdadera en grados enteros slo* 9laro que eso es un simple detalle, podramos operar con termmetros a!ustados a diferencias de d5cimas de grado, o de cent5simas o mil5simas* En los e8perimentos mentales no 'ay casi lmites para la precisin de nuestros aparatos, pero entonces siempre faltara un nivel de precisin mayor* Htro modo de afinar la precisin es emplear termmetros cada vez ms peque os* 9uanto menor sea un termmetro, menos calor podr robar o ceder y menos perturbar la verdad de la medicin* Midiendo con termmetros de distintos tama os, 'asta podramos calcular qu5 temperatura se alara uno de tama o nulo* 3ero claro que para 'acer un clculo verdadero y definitivo de la temperatura del -termmetro sin tama o. tendramos que ser capaces de leer con infinita precisin las temperaturas se aladas por los distintos termmetros de tama o finito, y no podemos 'acerlo* En suma, por varias razones, no puede lograrse una medida completamente e8acta, siempre 'abr un resto de incertidumbre, aunque peque o* 9laro que podemos desde ar esto como una sutileza puramente filosfica, sin importancia prctica* 7o podemos 'acerla todo lo e8acta que sea necesario* )i se agudiza la necesidad de precisin, bastar con 'acer mediciones ms precisas* <a incertidumbre de la medida nunca ser cero, pero >afirmaba el razonamiento antiguo? podemos 'acer que se acerque a cero cuanto queramos* 3ero eso es cierto slo si damos por sentado que podemos 'acer muy peque o el efecto de las operaciones de medicin, sobre lo que se mide* 3ara ello el aparato medidor 'abra de ser muy peque o, o al menos contener un rgano muy peque o* 3ero 4y si 'ay un lmite "ltimo de peque ez, y al intentar medir alguna propiedad de un ob!eto de peque ez lmite tenemos que utilizar una pieza medidora tan grande como 5l o mayor6 H bien, suponed que al medir una propiedad de un sistema perturbamos otra propiedad, y que cuanto ms e8acta sea la medida de la primera ms e8ageradamente
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perturbada resulta la segunda* Aanar precisin en un sitio, a costa de mayor imprecisin en otro, no es verdadera ganancia* 9onsiderad, por e!emplo, el electrn, que tiene una masa de O,l N l% DES gramos* Este es, que sepamos, un mnimo infranqueable de masa* 7ing"n ob!eto realmente dotado de masa tiene menos que un electrn* )uponed, pues, que queremos medir algunas propiedades de un electrn, que vemos cruzar veloz* Becordando el gran principio de <aplace, queremos determinar situacin y velocidad en un momento dado* )i lo conseguimos, a"n nos quedar un paso enorme 'asta nuestro ob!etivo final de averiguar la posicin y velocidad de todas las partculas en un momento dado, pero el ms largo via!e empieza con un primer paso* 3ara empezar, conform5monos, pues, con un electrn* El modo normal de determinar la posicin de cualquier ob!eto es recibir luz radiada por 5l, o lanzarle luz y recibir el refle!o* En suma, vemos el ob!eto y sabemos dnde est* Gn ob!eto corriente no resulta afectado apreciablemente por la luz que refle!a, pero un electrn es tan peque o, que podra ser fuertemente afectado por esa luz* <o ideal sera, pues, utilizar un rayo muy d5bil de luz, tan d5bil que el electrn no sufriese un efecto apreciable* +esgraciadamente 'ay un lmite para la debilidad de la luz* As como la masa se individualiza en ciertos corp"sculos, que no los 'ay menores, tambi5n lo 'acen todas las formas de la energa* <a menor cantidad de luz que podemos usar es un fotn, y si a un electrn intentamos lanzarle un fotn de luz ordinaria, la onda asociada con 5l es tan larga que -se lo salta. y no podemos verlo* &enemos que usar radiacin de onda muc'o ms corta/ un rayo N, o me!or uno y, y recibir el refle!o con instrumentos* 0Magnfico2 3ero cuanto ms corta sea la onda, mayor ser la energa contenida en el fotn* )i un fotn de rayos ; alcanza a un electrn, es como si lo cocease una mula* )ale rebotado qui5n sabe a dnde* En otros t5rminos/ podemos determinar dnde est un electrn en un momento dado, pero la operacin misma de localizarlo altera al mismo tiempo su velocidad, y determinar la velocidad de un electrn altera su posicin* Gna medida simultnea de las dos, con una imprecisin en ambas tan pr8ima a cero como queramos, resulta ser imposible* Al menos nadie 'a conseguido !ams idear un e8perimento mental que proporcione esa e8actitud simultnea* Iasta Einstein lo intent, y aun 5l fracas* En #OEP el fsico alemn Terner Ieisenberg formaliz esta idea, enunciando lo que llam -principio de incertidumbre.* Este es 'oy admitido como una de las generalizaciones fundamentales del Gniverso fsico, todo lo fundamental, universal e ineludible que pueda ser una generalizacin* En efecto, si 'ay certidumbre de algo en el Gniverso, es la -certidumbre de la incertidumbre.* Ieisenberg e8pres el principio en una ecuacin que podemos e8plicar como sigue/ simbolicemos la posicin por p y el momento >que es la masa de un cuerpo por su velocidad? por mv* <a incertidumbre en una medida suele e8presarse por una may"scula griega -delta., que es sencillamente un tringulo* <a incertidumbre en la
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medida de posicin es, pues, p, y en la de momento mv* <a ecuacin que e8presa el principio de incertidumbre de Ieisenberg es

El smbolo ' es la constante de 3lanc@ y >la letra griega -pi.? es la bien conocida relacin entre una circunferencia y su dimetro?* )i medimos la posicin en centmetros, la masa en gramos y la velocidad en centmetros por segundo, el valor de b viene a ser $,$EQ$ N #% DEP erg* seg* El valor apro8imado de es el consabido L,#M#$* 3odemos, pues, e8presar la ecuacin c#\, muy apro8imadamente, por En cierto modo, la incertidumbre brota de la estructura granulosa del Gniverso, del 'ec'o de que energa y masa se presentan en individualidades de cuanta fi!a, determinada en "ltimo t5rmino por la cuanta de la constante ' de 3lanc@* )i dic'a constante fuese nula, no 'abra ninguna incertidumbre, si fuese muy grande, todo sera tan incierto que el Gniverso parecera catico* <a situacin es anloga a la de las fotografas de los peridicos, compuestas de puntos negros y blancos, o las imgenes de televisin, compuestas de rayas muy pr8imas* 9uanto ms gruesos sean los puntos o rayas, ms borrosas y pobres en detalles aparecern las imgenes* <a -granulosidad. del Gniverso, representada por la constante de 3lanc@, es bien fina/ 0demasiado2 &an fina, que antes del siglo NN nunca 'aba sido notada* )iempre 'aba parecido que todas las medidas podan afinarse cuanto lo permitiesen nuestro tiempo y paciencia, y que, -en principio., podra conseguirse una precisin de ilimitada pro8imidad a la incertidumbre nula* A'ora nuestra duda es si la granulosidad del Gniverso ser tan fina que, aun 'oy, en el siglo NN, esa finura pueda permitirnos ignorarla, si ser o no un 'ec'o de inter5s slo filosfico, sin importancia para el 'ombre prctico, ni siquiera para los cientficos t5cnicos* 9onsideremos de nuevo la ecuacin cE\* Ieisenberg 'abl de incertidumbre en la medida del momento, y no de la velocidad, porque al crecer la velocidad de un cuerpo crece tambi5n su masa, y es natural tratarlas !untas* 3ero la masa slo vara apreciablemente a velocidades muy grandes, si las mantenemos peque as, digamos de #*%%% millas por segundo, podemos, sin demasiado error, considerar constante el valor de m* Entonces podemos referirnos a la incertidumbre de la velocidad y no del momento, y escribir as la ecuacin cE\/

o, dividiendo por m

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Ie aqu una ecuacin que nos permite calcular la incertidumbre en las medidas simultneas de la situacin y la velocidad de una partcula, precisamente el par de medidas que quera 'acer <aplace* En las condiciones bosque!adas en la ecuacin cM\, es visible que no nos conviene determinar la situacin con demasiada e8actitud, porque eso ec'ara por tierra la medida de la velocidad* &ampoco conviene una velocidad demasiado e8acta, a costa de la situacin* Iagamos el 'onrado compromiso de atender igual a una que a otra, midiendo de manera que las incertidumbres de ambas resulten iguales* 9on cada una por separado conseguiramos ms, pero del con!unto de las dos es imposible sacar me!or partido* +e las dos mediciones, la de la situacin es la ms imperativa* Es fcil ver que podramos pasarnos sin conocer con e8actitud la velocidad de un cuerpo, pero al menos, dice nuestro sentido com"n, queremos saber a toda costa dnde est* 3ongamos, pues, en la ecuacin cM\ que las incertidumbres en posicin y en velocidad son iguales >num5ricamente slo, pues las unidades sern siempre distintas?* Eso nos da

o sea

Ramos a operar con la ecuacin c$\* 9omo estamos midiendo las masas en gramos, calcularemos la incertidumbre que entra a el medir la situacin y velocidad de # gramo de masa* >7o es masa grande # gramo, viene a ser #XES de onza?* )i ponemos m K #, la incertidumbre en la posicin, seg"n la frmula c$\, resulta ser de LE N #%D#M centmetros* Htro medio de e8presar esa incertidumbre es escribir %,%%%*%%%*%%%*%%%*%LE centmetros* 7i las actuales t5cnicas 'acen posible localizar un gramo de masa con tal precisin, ni nadie en su sano !uicio pedira tanta e8actitud para ning"n fin prctico* 3ero es importante recordar que, por muc'o que afinemos nuestras medidas, muc'o tiempo que invirtamos e ingenio que despleguemos, es imposible medir la posicin de # gramo de masa, con un error de menos de %,%%%*%%%*%%%*%%%*%LE centmetros, al menos sin introducir una incertidumbre mayor en la velocidad, y <aplace* 7o lo olvid5is, requera ambas cosas* -01ueno2., contestar5is, -pero %,%%%*%%%*%%%*%%%*%LE centmetros es bastante apro8imacin* )i logrsemos la misma para todas las partculas del Gniverso y sus velocidades, todava podramos calcular, 'acia atrs o 'acia adelante, 'asta un pasado o futuro remoto*. 0A'2, pero esta incertidumbre inevitable de %%%*%%%*%%%*%%%*%LE centmetros es para # gramo de masa*
OO

#%%

)i miris la ecuacin c$\, ver5is que, al disminuir la masa tiene que aumentar p* En la &abla # 'e rese ado, como e!emplos, las incertidumbres correspondientes a algunos ob!etos de masa muc'o menor de # gramo* 9omo veis, la granulacin del Gniverso parece ser lo bastante fina para que nos despreocupemos de la incertidumbre, aun en el caso de ob!etos microscpicos ordinarios* 7o debemos ciertamente que!arnos, si podemos fi!ar la situacin de una bacteria con slo una incertidumbre de L cienmillon5simas de centmetro* Tabla # * E+E,PL-. /E 01CE2T0/3,"2E. Hb!eto Masa apro8imada >gramos? Ameba *** M N #%D$ 1acteria ** # N #%D#E * Aene *** *** M N #%D#P %,%%%*%%Q EE Vtomo de M N #%D %,%%#$ uranio 3rotn *** #,$ N #%DEM %,%EQ ES Electrn * O,# N #%D #,# ** )lo cuando descendemos por ba!o de lo simplemente microscpico, para acometer lo atmico y subatmico, nos encontramos en verdadero apuro* )lo entonces el principio de incertidumbre se convierte en algo que no puede menospreciarse como meramente acad5mico* En realidad, en el e8tremo inferior de la escala, la situacin es peor a"n de lo que parece en la &abla #* 3odramos consolarnos diciendo que 'asta un protn se lo caliza con un error de #XM% de centmetro, imprecisin nada terrible, y que slo el electrn nos da guerra* 3ero, 4por qu5 usar una unidad arbitraria y fi!a de longitud como el centmetro6 43or qu5 no adecuar la unidad al ob!eto, tomando el dimetro de 5ste como unidad de la incertidumbre de situacin6 <a conveniencia de esto "ltimo es obvia* )i t" mismo cambias de lugar una cent5sima de centmetro, es una insignificancia, y un observador corriente, ni nota ese movimiento, ni le importa* Mas si una ameba se traslada otro tanto, ese recorrido es su propio dimetro, y cualquiera que la observe al microscopio, ver su movimiento y lo encontrar altamente significativo* 3repar5, pues, la &abla E* +esde este punto de vista, los acontecimientos a nivel atmico son terriblemente, desatinadamente inciertos* )i intentamos ignorar la incertidumbre a nivel atmico y subatmico, obtenemos resultados sencillamente grotescos* 7os es imposible asimilar las partculas subatmicas a diminutas bolas de billar, porque nunca podemos fi!ar la situacin de cada min"scula bola* <o ms a que llegaremos, aun resignndonos a aumentar
#%%

Incertidumbre en situacin >centmetros? %,%%%*%%%*%%%*%#$ %,%%%*%%%*%LE

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terriblemente la incertidumbre de la velocidad, es a imaginrnoslas como ob!etos de contornos borrosos* 3odramos tambi5n 'ablar de una partcula que e8iste, pero que no se puede descubrir como partcula, y suponer que tiene una determinada probabilidad de estar aqu, o all, o en el otro lado* 3or eso es tan "til suponer que las partculas tienen propiedades ondulatorias* <a onda no slo ocupa lugar y parece -borrosa., adems las ecuaciones que describen las ondas, describen tambi5n la probabilidad de que la partcula ocupe este o aquel punto del espacio* T!"L! $ * -T2!. 01CE2T0/3,"2E. Hb!eto +imetro apro8imado Incertidumbre en centmetros posicin en dimetros Ameba *** ** %,%#$ %,%%%*%%%*%## * *** 1acteria *** *** *** Aene *** *** * ** *** Vtomo de %,%%%*%%%*%# #$%*%%% uranio * 3rotn *** *** %,%%%*%%%*%%%*%%%*# EQ%*%%%*%%%*%%% *** Electrn *** %,%%%*%%%*%%%*%%%*%# ##*%%%*%%%*%%%*%%% *** *** Bespecto al nivel subatmico, es tan tosca la granulacin del Gniverso que no tenemos modo de formarnos una imagen significativa de la estructura atmica, utilizando analogas con el mundo corriente, en que la granulacin del Gniverso aparece tan fina, que puede ser por completo ignorada* <o ms que podemos 'acer y lo que 'ago yo siempre, por e!emplo, es presentar simplificaciones incorrectas, en la esperanza de que no despisten demasiado* 9laro que si el Gniverso es granuloso, sera interesante encontrar trazas de esa granulacin, tambi5n en gran escala, y no slo entre protones y electrones* 3odemos ciertamente imaginar situaciones a gran escala, en que se ponga de manifiesto el principio de incertidumbre* Gna tal situacin se describe en la e8celente obra de Milton A* Bot'man, titulada &'e <aJs of 3'ysics >1asic 1oo@s, #O$L?* Imaginemos, dice Bot'man, una ca!a cerrada, en perfecto vaco, fuera de dos bolas elsticas e8actamente esf5ricas* <a ca!a est aislada del todo, no la alcanzan, pues, vibraciones mecnicas de ninguna clase, ni 'ay diferencias de temperatura entre sus distintos puntos, nada* <a "nica fuerza que en ella act"a es la gravedad* )u!etemos a su fondo una de las bolas y de!emos caer la otra e8actamente en su -pice. o punto ms alto, entonces, seg"n las leyes de la mecnica clsica, la bola mvil rebotar verticalmente 'acia arriba, caer de nuevo sobre el pice de la otra, volver a botar 'acia arriba y as siempre, muc'simas veces*
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3ero el principio de incertidumbre nos dice que la bola no caera e8actamente en el pice mismo, por muc'o cuidado que pusi5ramos* ; aunque cayera en 5l, no podra 'aber seguridad de que lo alcanzase al segundo rebote* En cuanto el punto de c'oque se apartase, por poco que fuese, del pice, la bola mvil subira ya con ligersima oblicuidad, y caera despu5s a"n ms le!os del pice de la fi!a, y e8perimentara un rebote a"n ms oblicuo, etc* A los diez o doce saltos, dice Bot'man, sera muy probable que la bola mvil ya no tocase siquiera a la fi!a, por muy sobre'umano esmero que 'ubi5semos desplegado en la primera puntera* En parecida situacin est una agu!a, apoyada verticalmente en un punto matemtico* Imagin5mosla en equilibrio, colocada de punta, en un vaco absoluto, en una ca!a libre de vibraciones y diferencias de temperatura* <a agu!a slo permanecera en equilibrio sobre el punto matemtico, si su centro de gravedad estuviese e8actamente sobre ese punto* 3ero, seg"n el principio de incertidumbre, el centro de gravedad podra 'allarse a cierta distancia de la verticalidad del punto de apoyo* En cuanto se apartase de ella, por poco que fuese, la gravedad la apartara ms a"n, y caera* En suma, el principio de incertidumbre 'ace imposible equilibrar una agu!a verticalmente sobre un punto matemtico, aun en condiciones ideales y perfectas* 3ero esas son situaciones imaginarias* )e refieren, s, a cuerpos grandes, pero en condiciones realmente impracticables* 3ues bien, ensayemos otras cosas/ El cero absoluto, tal como nos inclinamos a concebirlo, es la temperatura a la que se anula la energa de movimiento de tomos y mol5culas* )eg"n esa idea, como cerca del cero absoluto 'ay que pensar que son slidas todas las sustancias, las vibraciones moleculares irn amortigundose, 'asta quedar reducido todo a una completa y letal inmovilidad* 3ero esa es la nocin de la fsica clsica, no de la moderna* En cuanto aceptemos el principio de incertidumbre, ya no podemos admitir una energa nula de movimiento, en ning"n instante ni coyuntura* )i al cero absoluto los tomos estuviesen en real y verdadero reposo, sabramos que su velocidad era e8actamente nula* 3ero nosotros nunca podemos conocer velocidades e8actas, lo ms que podemos decir es que al cero absoluto la energa de los tomos est a cierta distancia, muy peque a, de anularse, y que los tomos siguen movi5ndose, aunque muy poco* Este ligero -movimiento en el punto cero. que les resta a los tomos y mol5culas, aun al cero absoluto, representa una energa mnima, que no puede quitrseles sin quebrantar el inviolable principio de incertidumbre* 3or eso no puede 'aber temperaturas inferiores al cero absoluto, pero el contenido de energa al cero absoluto, aunque mnimo, no es nulo* 43roduce esa energa mnima alg"n efecto observable6 ) lo produce* El cuerpo slido cuyos tomos son separados con ms facilidad, pasndolo al estado lquido, es el 'elio slido* 3ara esa fusin basta la energa mnima del cero absoluto, y resulta que, en condiciones ordinarias, el 'elio permanece lquido aun al cero absoluto* 3ara solidificarlo, 'ay que aplicar presiones considerables*
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4Encontris esto demasiado esot5rico a"n6 4Eso del cero absoluto y el 'elio lquido es una manifestacin del principio de incertidumbre, demasiado especializada para impresionaros6 3ues veamos esto otro/ )i no e8istiese el principio de incertidumbre, tampoco e8istira el Gniverso, tal como lo conocemos, pues la e8istencia de todos los tomos, menos los de 'idrgeno, depende de dic'o principio* 3ero 0ay2 )e me acab el espacio* +e!5moslo para el captulo siguiente*

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13.

! es4aldas del maestro Al escribir estos captulos en su primitiva forma, 'e adquirido varias malas costumbres* En parte 'a sido porque soy naturalmente propenso a las malas costumbres, y en parte porque, con tanta libertad como me dan, es difcil no malcriarse* 3or e!emplo, cuando se me acaba el espacio, y me siento travieso, corto en lo ms interesante, indicando que 'ay ms del asunto, y que ese resto lo reservo para otra vez* +espu5s, a veces escribo lo que falta y a veces no* +epende de mi realsima gana* Htra mala costumbre es la de llamar siempre a mi simptico auditorio -gentiles lectores. F* El epteto gentil surgi, claro, para indicar que los lectores eran de procedencia 'idalga y acaso noble* En nuestra igualitaria sociedad el t5rmino 'a perdido su acepcin aristocrtica, y no puede uno menos de entender que los -gentiles lectores. son amables, cari osos y dulces* ; lo son, pero me temo que no siempre* M contumacia en la primera mala costumbre acaba de descubrirme una e8cepcin al calificativo en que consiste la segunda* Al aparecer por vez primera el captulo anterior, terminaba cortado en lo ms interesante* A los pocos das recib una carta de una fiera lectora EP* )in palabras amables por parte ninguna, arremeta contra m, por 'aber osado cortar por la mitad la e8plicacin del principio de incertidumbre* -4Rendr la continuacin en el n"mero siguiente6., tronaba* ;o quise responder que no, que no tena bastante meditada la continuacin, y que ya me pareca bastante diligencia el despac'arla en cualquier n"mero de los dos a os siguientes* 3ero como ella estaba tan irritada, pens5 que 'ara me!or en variar mis planes y escribir la continuacin en seguida* Me contest con la latente amenaza de -ms le valdr.* ;a voy, querida se ora, ya voy* 3ara que esto no salga demasiado aburrido, proseguiremos la 'istoria del principio de incertidumbre 'ablando primero de lo que parece un tema del todo distinto, al cual llamar5 -la parado!a del n"cleo atmico que no puede e8istir.* Iacia #O##, el fsico neozeland5s Ernesto But'erford 'aba demostrado concluyentemente la e8istencia del n"cleo atmico, y durante los veinte a os siguientes pareca establecida su estructura general* )e consideraba que los n"cleos atmicos constaban de dos tipos de partculas/ protones y electrones* 9ada uno de los primeros llevaba una carga elemental positiva >Y#?, y cada uno de los otros una elemental negativa >D#?* <os protones, e8istentes siempre en e8ceso, le comunicaban al n"cleo, en con!unto, carga positiva*
)iempre 'emos traducido -gentle readers. como -amables lectores.* Aqu ponemos -gentiles. para que tenga sentido la procedencia que al epteto le supone el autor* -Aentle. y -gentil. tienen la acepcin de -distinguido. >gentleman, gentil'ombre?*D(Nota del Traductor.)
EP
F

=oven y sin duda guapa*

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<a "nica e8cepcin a esta regla general era el n"cleo ms sencillo de todos/ el del istopo ms com"n del 'idrgeno* 9onstaba de una sola partcula/ un protn y nada ms* 9omo e!emplos de constituciones ms complicadas, el istopo ms abundante del o8geno tena n"cleos formados, seg"n se pensaba, por #$ protones y S electrones, con carga neta de YS* El istopo ms com"n del 'ierro tena n"cleos formados por Q$ protones y L% electrones, con carga neta positiva de YE$* El istopo ms corriente del uranio, n"cleos de ELS protones y #M$ electrones, con carga neta positiva de Y OE, y as sucesivamente* Aquello pareca lgico* <os protones del n"cleo, todos ellos con carga positiva, se repelan, seg"n la conocidsima regla/ -cargas iguales se repelen.* 3ero si entre los protones se intercalan electrones estrat5gicamente, la atraccin entre ellos y los protones >-cargas opuestas se atraen.? neutralizar las repulsiones, prestando co'erencia al n"cleo* El electrn se consideraba como una especie de -cemento nuclear., y sin 5l pareca que no poda e8istir otro n"cleo que el de 'idrgeno* 3ero los fsicos no estaban nada satisfec'os con esos n"cleos atmicos* 3or ingeniosos clculos se 'aban convencido de que protones y electrones tenan espines F , que podan caracterizarse por los n"meros Y#XE D#XE* Esto significaba que los n"cleos con n"mero par de partculas tendran siempre un espn igual a la suma algebraica de un n"mero par de mitades, positivas o negativas, la cual da siempre un n"mero entero, tal como #, E, L* En cambio los n"cleos con n"mero impar de partculas tendran como espn la suma de un n"mero impar de mitades, que da siempre -semientero., como # #XE, E #XE, L #XE* +esgraciadamente no ocurra as* 9onsiderar, por e!emplo, el istopo ms corriente del nitrgeno/ 9onstaba de #M protones y P electrones, seg"n parecer de los fsicos de los felices a os veinte, o sea veintiuna partculas, n"mero impar, por lo que el n"cleo del nitrgeno debera tener como espn total un -semientero., pero no es as/ )u espn es un n"mero entero* Algo 'aba, pues, fundamentalmente errneo* H los n"cleos no tenan la estructura que se les atribua, o fallaba la ley de conservacin del momento angular* Ante esta alternativa, los fsicos no dudaron en su eleccin* )on especialmente aficionados a leyes de conservacin de esto o aquello, y no ven con gusto que una se quebrante* 3or tanto, empezaron a mirar con suma desconfianza toda la teora protnD electrnica de la estructura nuclear* Imaginaos, pues, el regoci!o que conmovi al mundo de la fsica nuclear cuando, en #OLE, el fsico =ames 9'adJic@ descubri el neutrn, partcula de estrec'o parecido con el protn, salvo que no tiene carga el5ctrica* Apenas se 'aba enfriado el descubrimiento del neutrn, cuando el fsico alemn T* 9arlos Ieisenberg, el mismo que 'aba enunciado, a os antes, el principio de
)pin >Kgiro? es palabra muy corriente del idioma ingl5s, que a ning"n lector anglosa!n le c'ocara y que quiz por eso el autor no aclara con ms detalle* 3ero, en rigor, el concepto de espin >o spin? nada tiene que ver con un giro real en el espacio, sino que es un n"mero cuntico*D>7* del &*?
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indeterminacin o incertidumbre, sugiri que los n"cleos atmicos constaban de protones y neutrones, no de protones y electrones* As, el n"cleo del istopo ms com"n del o8geno constara de S protones y S neutrones, y su carga neta seguira siendo YS, gracias a los protones* ><os neutrones, por estar descargados, no aportaran carga propia, ni compensaran otras*? +el mismo modo, el n"cleo del istopo ms com"n del 'ierro constara de E$ protones y L% neutrones >carga neta YE$?, el n"cleo del istopo ms corriente del uranio, de OE protones y #M$ neutrones >carga neta YOE?, etc* <a teora protnDneutrnica de la estructura nuclear poda e8plicar virtualmente todos los detalles del comportamiento nuclear, tan bien como los 'aba e8plicado la teora protnDelectrnica* 3ero adems e8plica con deliciosa e8actitud todo lo referente al espn nuclear* El n"cleo del nitrgeno, por e!emplo, consta, seg"n la nueva teora, de P protones y P neutrones, total #M partculas* 3or tener un total par de partculas, es natural que su espn de con!unto est5 representado por un n"mero entero* Estaba salvada, 0viva el cielo2 la ley de conservacin del momento angular* 3ero 'aba -cado en el vino una gigantesca mosca.* )eg"n la nueva teora, los n"cleos atmicos, salvo el del 'idrgeno, no deberan e8istir* Iaba desaparecido el cemento electrnico con que contbamos, para mantenerse los protones en pacfica vecindad* A'ora tenamos los neutrones, pero electromagn5ticamente de nada servan* El n"cleo estaba lleno de repulsin, repulsin fortsima y slo repulsin* +entro del n"cleo, dos protones estn virtualmente en contacto, y por tanto sus centros distan como una diezbillon5sima de centmetro* <a carga de cada uno es enormemente peque a, por los patrones corrientes, pero la distancia desde la que se repelen es muc'simo ms peque a a"n* +e modo que la repulsin entre dos protones vecinos asciende a unos EM millones de dinas* 7o es necesario decir que esa fuerza es sencillamente terrible, para estar concentrada en un par de cuerpos tan min"sculos como los protones, y si no 'ubiese fuerzas antagnicas, dos protones puestos en tan inmediata pro8imidad, estaran !untos un instante infinitesimal, para separarse luego a velocidades cercanas a la de la luz* Bealmente, en #OLE no 'aba modo razonable de e8plicar porqu5 dos protones podan permanecer tan pr8imos* 9omo todos los n"cleos atmicos, menos el del istopo ms corriente del 'idrgeno, tienen dos o ms protones en esa pro8imidad >con neutrones intercalados entre ellos, desde luego? resulta que en #OLE no 'aba modo de e8plicar la simple e8istencia de la materia, fuera del 'idrgeno* 3ero ante los 'ec'os, aun los ms vulgares, el ms profundo y concluyente razonamiento terico tiene que rendirse* <a materia e8iste, luego 'ay algo que neutraliza v supera la repulsin entre los protones* +esgraciadamente ese -algo. tena que ser otra fuerza, y 'aba escasez de fuerzas conocidas* <as que conocamos en #OLE eran todas producidas por -campos de fuerza. de dos tipos* Gno de ellos era el campo electromagn5tico, que gobierna la atraccin y repulsin entre protones y electrones* <a presencia de ese campo es lo que evita que
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entren en contacto los tomos, pues a distancias peque as, las capas electrnicas negativas que llenan los alrededores de cada tomo repelen a las del mismo signo que llenan los alrededores de otros* <a mayor parte de las fuerzas que nos son familiares, los empu!ones y tirones de la vida corriente, se deben a que los tomos de dos trozos de materia, al acercarlos muc'o, se repelen entre s* <a "nica fuerza conocida en #OLE, que no era de naturaleza electromagn5tica, era la del -campo gravitatorio., pero estaba bien claro que la gravedad no puede, en modo alguno, contrarrestar la poderosa repulsin entre los protones del n"cleo* +esde luego, entre esos protones se e!erce atraccin gravitatoria, pues la gravitacin slo depende de la masa, es siempre atractiva y no es afectada por las cargas el5ctricas* Mas, por desgracia, el campo gravitatorio es inconcebiblemente d5bil, muc'o menos de un billn de trillones de veces ms flo!o que el campo electromagn5tico* )i pudi5semos contraer al volumen de la &ierra la materia de #%%*%%% millones de gala8ias >apro8imadamente toda la del Gniverso conocido?, la atraccin gravitatoria de esa formidable concentracin de masa, sobre un protn en su superficie, sera igual a la repulsin electromagn5tica, e!ercida por otro protn, en contacto con 5l* 3ero son necesarios nada menos que #%%*%%% millones de gala8ias, contradas al volumen del globo terrqueo, y cuerpos as son -difciles. de encontrar* )e necesita otra cosa, alg"n tipo de campos de fuerza nuevos del todo* Eso nos dara una -fuerza nuclear., y si 'a de mantener unido un n"cleo, para 'acer posible la materia distinta del 'idrgeno, 'a de poseer ciertas propiedades* En primer lugar, 'a de ser ms fuerte que el campo electromagn5tico, al menos de muy cerca, pues tiene que producir una atraccin entre protones, ms fuerte que su repulsin electromagn5tica* Htra propiedad/ <as fuerzas electromagn5ticas y gravitatorias son ambas de largo alcance* +isminuyen desde luego con la distancia, pero slo seg"n el cuadrado de la misma* En consecuencia, las fuerzas gravitatorias y electromagn5ticas se 'acen sentir en vastas e8tensiones de espacio* <a 'ipot5tica fuerza nuclear no puede 'acer tal cosa* +entro del infraDdiminuto n"cleo es de arrolladora intensidad, pero se amortigua rapidsimamente con la distancia, no seg"n el cuadrado de ella, sino seg"n una potencia mayor* A ms de una diezmillon5sima de centmetro de distancia >por e!emplo, a distancias mayores que los dimetros nucleares? se 'ace ms flo!a que la repulsin el5ctrica, y se 'ace insensible cuando la distancia llega a dos o tres diezbillon5simas de centmetro* As puede e8plicarse el 'ec'o de que, a distancias subnucleares, los protones son fuertemente atrados, pero no muestran se ales de atraccin en cuanto pierden contacto tan ntimo* 3ero, sin fundamento slido, no vale inventar fuerzas nucleares de propiedades determinadas* Ec'amos de menos aqu terriblemente el testimonio claro de observaciones directas* 3ara encontrar alguno, sigamos el camino del principio de incertidumbre* En #OL%, en una reunin de fsicos en 1ruselas, Alberto Einstein se esforz en descubrir un sofisma en el razonamiento que 'aba conducido, tres a os antes, al principio de incertidumbre* 9omo vimos en el captulo anterior, este principio afirma que el producto de las incertidumbres en las determinaciones de posicin y de momento era no menor que #X$, apro8imadamente, de la constante de 3lanc@/
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Einstein demostr que, s eso era cierto, podra probarse que la misma relacin cumple el producto de las incertidumbres intrnsecas en la determinacin del contenido de energa >e? y en la medida del tiempo >t?, es decir, que

<uego describi un e8perimento mental, en que energa y tiempo podan medirse a la vez con e8actitud ilimitada, con tal de disponer de instrumentos perfectos de medida* )i Einstein tena razn, caa por tierra el principio de incertidumbre* El fsico dan5s 7iels 1o'r pas en vela aquella noc'e, y al da siguiente, macilento, pero triunfante, se al algunos fallos en el razonamiento de Einstein, y demostr que en el e8perimento mental en cuestin, la medida e8acta del tiempo imposibilitaba la de la energa, y viceversa* Einstein tuvo que reconocer, de mala gana, que 1o'r tena razn* 7unca 'a vuelto a ser atacado seriamente el principio de incertidumbre* )in embargo, su versin einsteiniana, que liga la energa y el tiempo, es perfectamente correcta, e introduce algunos interesantes efectos* Aplicando dic'a versin, imaginad que estis midiendo la energa que contiene cierto sistema en cierto instante* )i vuestra medida fi!a el contenido de energa en un instante matemtico >de cero segundos de duracin, e8actamente?, os ser del todo imposible medir la energa* <a incertidumbre de su medida es infinita entonces* Me!or librados saldr5is conformndoos con decir que la energa del sistema, durante cierto intervalo de tiempo, viene a ser 5sta o la otra* 9uanto mayor sea el intervalo, con ms precisin podr5is medir la energa contenida* 3ara un intervalo de una diezbillon5sima de segundo, podr5is idealmente medir la energa contenida en un sistema, 'asta la diezbillon5sima de ergio* En condiciones ordinarias, nadie podra pedir ms* )in embargo, tal situacin le impone cierta limitada fle8ibilidad al ms importante principio establecido por la ciencia/ al de -conservacin de la energa.* Afirma este principio, que la energa contenida en un sistema cerrado tiene que mantenerse constante* 7o puede venir energa de la nada, ni perderse en ella* 3ero si la energa contenida en un n"cleo atmico la medimos, por e!emplo, para un intervalo de una diezbillon5sima de segundo, la mayor apro8imacin con que podemos apreciarla es slo 'asta la diezbillon5sima de ergio* +urante esa diezbillon5sima de segundo, la energa contenida puede subir y ba!ar libremente, dentro de ese margen de una diezbillon5sima de ergio, no obstante la ley de conservacin de la energa* 7o 'abr miedo de medir esa variacin de la energa, ni por tanto de acusar al n"cleo de 'aber quebrantado la ley* 9laro que podr5is decir que no importa si notamos o no la violacin de la ley, que la ley no puede ser violada, aunque no se note* 3ero 4es as6 3ongamos un e!emplo/ (iguraos que un severo maestro le pro'be terminantemente a un alumno que le manifieste la menor descortesa, ba!o pena de una paliza soberana* )upongamos que,
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en cuanto el maestro se vuelve de espaldas, el escolar le saca la lengua, pero consigue esconderla de nuevo antes de que el maestro se vuelva 'acia 5l* :ue el maestro sepa, el muc'ac'o est portndose con perfecta cortesa en todo momento, y no quebranta la orden* En otras palabras, una regla que de ordinario no puede quebrantarse podr ser quebrantada, si se 'ace en tiempo lo bastante breve* 3ara aclarar esto, rectificaremos la regla, adaptndola, no a un inaccesible idealismo, sino a la situacin real, tal como es* <a orden no dir/ -un alumno nunca debe ser descort5s con su maestro*. <a orden es clarsimamente/ -Gn alumno nunca debe ser sorprendido siendo descort5s con su maestro*. &odas las leyes 'umanas son de esta forma* Iasta un asesino queda impune, si nadie sospec'a la comisin del crimen* Anlogamente, no debemos formular la ley de conservacin de la energa diciendo/ -<a energa total de un sistema permanece constante en el tiempo., sino diciendo slo/ -<a energa total de un sistema permanece mensurablemente constante en el tiempo*. <o que no podemos medir, tampoco podemos empe arnos en gobernarlo por decreto, y el principio de incertidumbre nos dice 'asta dnde podemos medir* A la energa le es permitido variar en un determinado margen, y cuanto ms breve sea el tiempo que dure esa variacin, mayor ser el margen de variacin permitido* 49mo puede influir esto en el campo nuclear6 Rolvamos a Ieisenberg* 9uando sugiri la estructura protnDneutrn del n"cleo, vio muy bien la dificultad que dimanaba de la repulsin protnica* )ugiri que los campos de fuerza e!ercen sus acciones atractivas o repulsivas por intercambio de partculas entre uno y otro cuerpo* En el caso del campo electromagn5tico, la partcula cambiada sera el fotn >la unidad de energa radiante?, y en el caso del campo gravitatorio, dic'a partcula sera el gravitn >partcula que 'asta a'ora sigue siendo 'ipot5tica, pues !ams 'a sido observada?* )i 'a de e8istir un tercer campo de fuerzas, un campo nuclear, tendr que 'aber una tercera partcula intercambiable* El fsico !apon5s Iide@i ;u@aJa se puso a investigar las propiedades de esa 'ipot5tica partcula nuclear intercambiable* +ic'a partcula e8ista en virtud del -'ueco. que ofrece el principio de incertidumbre* &ena energa, pero slo la cantidad permitida por ese principio* 9uanto ms breve fuese la duracin de la partcula nuclear de intercambio, ms energa podra poseer, era, pues, necesario fi!ar, como fuese, la duracin de su e8istencia* <a partcula de intercambio tena que durar lo bastante para ir y volver de un protn al inmediato* )i no, no durara lo suficiente para producir fuerza atractiva entre los protones* &ampoco deba durar muc'o ms que eso, pues no deba tener tiempo de salirse del n"cleo, 'aciendo sentir las fuerzas nucleares en regiones e8ternas, en que nunca 'aban sido notadas* As, pues, la duracin de la partcula, y por tanto su contenido energ5tico, podan -acotarse. entre lmites bastante pr8imos*
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)upongamos que dic'a partcula lleva la velocidad de la luz* Entonces 'ar el via!e de ida y vuelta al protn inmediato en unos %,%%%*%%%*%%%*%%%*%%%*%%%*%%%*%%Q K Q N #%DEM segundos* )i medimos la energa para un intervalo no menor de Q N #%D EM segundos, podemos determinar la energa adicional, que de!a disponible, para la efmera partcula de intercambio, la fle8ibilidad que introduce el principio de incertidumbre en la ley de conservacin de la energa* Rolviendo a la versin einsteiniana del principio de incertidumbre, pongamos como incertidumbre del tiempo tKQ N #%DEM* <a ecuacin toma la forma

+espe!ando e, 'allamos que vale %,%%%E ergios* Esa es la cantidad de energa que de!a disponible el principio de incertidumbre para la partcula de intercambio del campo nuclear* Es una cantidad enorme de energa para una sola partcula, y sera difcil mane!arla como energa pura* Ms convendra que, en su mayor parte, estuviese condensada en forma de masa, que es la ms densa concentracin de energa que se conoce* Gna cantidad de energa igual a %,%%%E ergios puede condensarse en una partcula, de masa unas EQ% veces mayor que la del electrn, ms el remanente necesario para comunicarle una velocidad cercana a la de la luz* 3or eso, cuando ;u@aJa public su teora en #OLQ, sugiri que la partcula nuclear de intercambio tiene masa, a diferencia del fotn y del gravitn, que carecen de ella, y que esa masa est comprendida entre la peque a del electrn y las grandes del protn y el neutrn* Estas "ltimas son unas #*SM% veces mayores que la masa del electrn, es decir, algo ms de P veces mayores que la masa de la partcula de ;u@aJa* 1ien estaba idear una partcula de intercambio de determinadas propiedades, pero faltaba a"n alguna confirmacin e8perimental* +entro del n"cleo, la partcula de intercambio va y viene, en el margen de tiempo que impone el principio de incertidumbre* Eso significa que no puede ser observada de ninguna manera* Es una -partcula virtual., no real* 3ero suponed que le comunicamos energa al n"cleo, energa bastante para las necesidades de la partcula de intercambio, sin tener que recurrir a la fle8ibilidad del principio de incertidumbre* En este caso 4no tomar la partcula e8istencia real, consintiendo en tardar en desaparecer, tiempo suficiente para permitirnos observarla6 <o malo es que no era fcil condensar la energa necesaria en los estrec'os confines del n"cleo* 3or los a os L%, la "nica fuente posible de energa lo bastante concentrada eran los rayos csmicos* En #OL$, estando estudindolos el fsico norteamericano 9arlos +avid Anderson, observ que, en efecto, dic'os rayos arrancaban en ocasiones partculas de n"cleo, seme!antes en masa a la partcula de intercambio de ;u@aJa* Esa masa result valer E%P veces la del electrn* Anderson llam a la partcula -mesotrn., porque en griego -meso. significa -intermedio., pero pronto ese nombre se abrevi a -mesn.*
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+esgraciadamente, el mesn de Anderson no tena las propiedades esperadas en la partcula de intercambio de ;u@aJa* 3or lo pronto, 5sta tena que presentar fuerte interaccin con los n"cleos atmicos, y el mesn de Anderson no lo 'aca, virtualmente ignoraba su e8istencia* El desencanto de los fsicos fue grande* Ms tarde, en #OMS, un grupo de fsicos ingleses, dirigidos por 9ecil (rancis 3oJell, al estudiar los rayos csmicos en los Andes bolivianos, observaron otra partcula de masa intermedia* &ena unas EP% masas electrnicas >casi un tercio ms que la partcula de Anderson?, y reaccionaba con los n"cleos con la ms satisfactoria avidez* <a nueva partcula fue llamada tambi5n mesn, y para distinguir los dos mesones, se introdu!eron letras griegas como prefi!os* El de Anderson era el -muD mesn., pronto abreviado a -mun., mientras que el de 3oJell era el -piDmesn., pronto abreviado a -pin.* Este pin es la partcula de intercambio de ;u@aJa* Es el pin, con su e8istencia dentro del n"cleo, el que 'ace posible el desarrollo de una fuerza nuclear atractiva, entre protones vecinos, ms de cien veces ms intensa que la repulsin electromagn5tica entre ellos* El que 'ace, pues, posible que e8ista materia distinta del 'idrgeno* ; a su vez, la e8istencia del pin 'ace posible, -a espaldas del maestro., por as decirlo, el principio de incertidumbre* 09onsecuencias de pretender demasiada certidumbre2 4; el mun6 )i no es una partcula de intercambio, 4qu5 es6 3ues sabed que esa es una cuestin interesante, pues el mun 'a suscitado dos problemas, que acaso sean los ms fascinantes que suele plantearse el fsico nuclear* Bealmente no es ni siquiera un mesn* Es*** 3ero 0ay2, se me termin el espacio* 43asamos al captulo siguiente6

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La Tierra de ,u &ena yo unos catorce a os, cuando vi en la biblioteca p"blica un libro que me pareci fascinante* Era El continente perdido de Mu, por =ames 9'urc'Jard, me lo llev5 muy ilusionado* El desenga o fue amargo* 3odra yo ser !oven, pero no tanto como para no conocer los disparates* (ue aquel mi primer encuentro con la -literatura seria., desatada por la leyenda de la Atlntida >en contraste con la ficcin cientfica 'onrada?, y ya no esper5 al segundo* )i quer5is saber ms acerca del mito de la Atlntida, o de <emuria, de Mu, etc*, no lo busqu5is aqu* Hs remito a una obra interesante y divertida, de un caballero del ms alto coeficiente de racionalidad que 'e conocido/ <ost 9ontinents, por <* )prague de 9amp >Anome 3ress, #OQM?* 3or mi parte no entrar5 ms en el tema, fuera de decir que la -&ierra de Mu. era un continente 'ipot5tico, que cubra el Hc5ano 3acfico, y que, como la Atlntida, se supone 'undido en el mar, despu5s de albergar una avanzada civilizacin* 3ura quimera, claro, pero ya ver5is qu5 e8tra a coincidencia 'a motivado el nombre -Mu.* 9uando en #OE$ escribi 9'urc'Jard su primer libro sobre -Mu., no poda figurarse que vendra una 5poca en que el t5rmino -Mu. tomara cierta importancia en la ciencia* Esta importancia radica principalmente en los problemas que 'an surgido en relacin con -Mu., los cuales, le!os de estar resueltos o en vas de solucin, en el "ltimo cuarto de siglo vienen 'aci5ndose cada vez ms arduos y desconcertantes, y 'oy, mediados los sesenta, los ms inquietantes y refinados enigmas de la fsica nuclear se refieren !ustamente a Mu* En cierto modo e8iste de veras una -&ierra de Mu., y es muc'o ms fascinante y misteriosa que el fosco continente 'undido, de la nebulosa imaginacin de 9'urc'Jard* 3ermitidme, amables lectores, que os 'able de esa aut5ntica &ierra de Mu* 9omo acostumbro, empezar5 por el principio, que en este caso es un captulo anterior, en que describ los esfuerzos 'ec'os para e8plicar la e8istencia de los n"cleos atmicos, a pesar de la fuerte repulsin mutua de los protones en ellos contenidos* 3ermitidme que repase un poco* 3ara e8plicar la e8istencia del n"cleo, el fsico !apon5s Iide@i ;u@aJa 'aba considerado preciso postular que e8iste una partcula de masa intermedia entre el protn y el electrn* En #OL$ se encontr una partcula intermedia, que fue inmediatamente llamada -mesotrn., del griego meso, que significa -en medio. o intermedio* )uprimiendo una slaba se abrevi ese nombre a -mesn.* +esgraciadamente ese feliz descubrimiento tena dos fallos* En primer lugar, el mesn resultaba algo ligero* Eso, no obstante, podra acaso pasar, era fcil que se comprobase que 'aba factores no tenidos en cuenta por ;u@aJa en su razonamiento*
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Menos fcil de remediar era el otro defecto* <a ms importante propiedad del mesn era reaccionar muy rpidamente con los protones y neutrones del n"cleo, para que les sirviese de cemento* 9on un protn, por e!emplo, tena que reaccionar en no muc'o ms de una trillon5sima de segundo* Gn c'orro de mesones, incidiendo en un grupo de tomos, tena que ser engullido al instante* Ms no ocurra eso* Gn c'orro de mesones, animado de gran energa, puede atravesar algunas pulgadas de plomo* Al 'acerlo los mesones tienen que c'ocar con gran n"mero de n"cleos, sin ser absorbidos por ninguno* +urante una docena de a os esto eno! a los fsicos* )e 'aba predic'o una partcula, 'aba aparecido, y result que no era la partcula predic'a* Afortunadamente, en #OMS fue descubierto un nuevo mesn, de masa algo mayor que la del primero, y que reaccionaba en forma casi instantnea con los n"cleos* )u identidad con la partcula predic'a por ;u@aJa era patente, y desde entonces los fsicos no 'an tenido motivos para dudarla* )e 'izo entonces necesario dar nombres distintos a los dos mesones, y un buen modo era utilizar, como prefi!os, letras griegas, cosa muy usual en la ciencia* 3or e!emplo, el primer mesn tena derec'o preferente a llevar el prefi!o -m., inicial de -mesn.* <a letra griega equivalente a -m. es -., que se lee -mu.ES* 3or eso el primer mesn, el que no era la partcula de ;u@aJa, se llam -muDmesn., y cada vez con ms frecuencia, en abreviatura, -mun.* El segundo mesn, que si es la partcula de ;u@aJa, se descubri primero en los productos del bombardeo, con rayos csmicos, de la atmsfera superior >-radiacin primaria.?* +eba, pues, llevar la inicial -p. de -primaria.* <a letra griega , equivalente a -p., se llama -pi.* 3or eso la partcula de ;u@aJa se denomin el -piDmesn. o -pin., <lamando a'ora # a la masa del electrn, comparemos la masa de ambos mesones, del protn y del neutrn* >&abla #*? T!"L! # * ,!.! /E L!. P!2T0C3L!. .3"!T-,0C!. Ele ctrn Mu n *** 3i n *** 3ro ,E ,PP EPL E%$ #

#*S tn ** L$,#E 7e #*S utrn LS,$Q (i!ndonos en ese grupo de partculas podemos decir que el tomo est constituido por un n"cleo, que contiene protones y neutrones, soldados entre s por
El -continente de Mu. descrito por 9'urc'Jard no tiene nada que ver con la letra griega -mu., pero as y todo, yo aprovec'o en este artculo la coincidencia*
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piones, y que fuera del n"cleo e8isten electrones* Iay, pues, cuatro diferentes partculas, todas esenciales en la estructura atmica* 3ero queda todava el mun, el muDmesn, partcula que podemos llamar, si nos sentimos lo bastante romnticos, la tierra de Mu del fsico* 49mo act"a6 4:u5 funcin desempe a6 4Me creer5is que 'ace a'ora unos treinta a os que se descubri el mun, y que los fsicos no saben todava cmo act"a, ni qu5 funcin desempe a6 Ese enigma, el primero de la tierra de Mu, no inquiet tanto como podrais suponer* En los a os cincuenta y sesenta se descubrieron docenas de otras partculas, y estaba pendiente de e8plicacin la e8istencia y funciones de gran n"mero de ellas, no slo del mun* A'ora lo que se 'ace sentir es la necesidad de una teora general, que abarque todas las partculas subatmicas en con!unto* Iasta empiezan ya a lanzarse esas teoras generales, pero no es este captulo lugar para e8plicarlas* 3ero, respecto al mun, surgieron otros problemas que le afectan slo a 5l, y no a ninguna otra partcula, y sobre los cuales los fsicos no vislumbran a"n ni sombra de respuesta* )uponed que comparamos el mun con el electrn, por e!emplo/ #*Z El electrn lleva una carga el5ctrica negativa, tomada arbitrariamente como unidad, as que su carga se designa por D#* &iene un gemelo con carga positiva, el positrn >carga Y#?* 3ero no e8iste, por ninguna parte, un -electrn neutro. >de carga %?* 4+ebera e8istir6 Rer5is/ 'ay un protn neutro >carga %?, que llamamos neutrn, un poquito mayor en masa que el protn >carga Y#? y su gemelo el antiprotn >carga D#?* Iay un pin neutro >carga %?, un poquito menor en masa que el pin positivo >carga Y#? y su gemelo el pin negativo >carga D#?* )in embargo, aunque pueden e8istir protones y piones sin carga, no 'ay, al parecer, electrones sin ella* Al menos !ams se 'a observado un electrn neutro, ni 'ay razn terica para sospec'ar que e8ista* Reamos el mun* Iay un mun negativo >carga D#? y uno positivo >carga Y#?, pero no 'ay muones neutros* Es ms, en marzo de #O$Q, tres das antes de escribir yo esto, se public el resultado de un e8perimento, que consisti en disparar c'orros de muones y electrones contra protones* +e la forma de la dispersin, poda deducirse el volumen en que se reparta la carga el5ctrica del mun o del electrn* 7o pudo apreciarse diferencia ninguna entre ambas partculas* 3odemos, pues, afirmar que, en la clase y distribucin de cargas, el mun no se distingue del electrn* EZ <as partculas efect"an una especie de giro sobre su e!e, que llamaremos -espn. Error/ Beference source not found* El espn de un electrn o positrn puede e8presarse por Y#XE D#XE* &ambi5n el espn de un mun, negativo o positivo, puede e8presarse por Y#XE D#XE* &ampoco en el espn se diferencian, pues, el mun y el electrn* L*Z El espn del electrn o positrn crea un campo magn5tico, cuya fuerza viene a valer #*%%##$E magnetones de 1o'r* El espn del mun, negativo o positivo, crea un
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campo magn5tico de fuerza igual a #,%%##$E magnetones de 1o'r* <a diferencia es completamente insignificante, y en el magnetismo tampoco, pues, se diferencian casi el mun y el electrn* M*Z El electrn y el mun pueden tomar, o no, parte en ciertas interacciones con otras partculas, por e!emplo/ a? Gn pin es una partcula inestable que, abandonada a s misma, se desintegra en un par de cent5simas de microsegundo EO* Al desintegrarse, puede producir un mun y un neutrino L%, o bien un electrn y un neutrino* En suma, cuando se desintegra un pin negativo puede producirse o un electrn o un mun negativo, al desintegrarse un pin positivo puede producirse o un positrn o un mun positivo* b? Gn electrn tiene muy poca tendencia a reaccionar con n"cleos atmicos, tiende a permanecer fuera del n"cleo* 3ues bien, muones negativos pueden reemplazar a los electrones en sus rbitas alrededor de n"cleos, formando los llamados -tomos municos.* E indudablemente muones positivos podran reemplazar a los positrones, en sus rbitas alrededor de n"cleos de antimateria, para producir -tomos antimesnicos.* c? 3uede ocurrir que un electrn, y su gemelo con carga positiva el positrn, giren uno alrededor del otro, formando un sistema neutro, llamado -positronio.* &ambi5n puede girar el electrn en torno a un mun positivo, y no al positrn, formando un -muonio.* Indudablemente un positrn podr girar alrededor de un mun positivo, formando un cuerpo al cual, que yo sepa, no se le 'a inventado a"n el nombre >4-mumuonio.6? 3odemos, pues, afirmar que en la naturaleza de las interacciones con otras partculas, que puedan e!ercer electrones y muones, no 'ay diferencia entre ellos* 3or eso los fsicos, al estudiar el mun ms y ms a conciencia, empezaron a vislumbrar que 5l y el electrn son id5nticos* 1ueno, id5nticos casi* :uedan dos importantes aspectos que los distinguen* 9omprende el primero la cuestin de la estabilidad* El electrn y el positrn son estables ambos* Gno cualquiera de ellos, aislado en el Gniverso, no alterara, que nosotros sepamos, su naturaleza, para convertirse en algo distinto* 3ero el mun es inestable* Aun aislado en el Gniverso, se desintegrara, despu5s de una vida media de E,E microsegundos* Gn mun negativo se desintegra en un electrn y una pare!a de neutrinos, un mun positivo, en un positrn y una pare!a de neutrinos* Esto parece ciertamente una diferencia enorme entre el electrn y el mun, pero no lo es, aunque os e8tra e* Gn microsegundo es un intervalo de tiempo breve, a escala 'umana, pero no a escala subatmica* En 5sta 'ay reacciones y desintegraciones que se producen en #%DEL segundos* En esos intervalos act"an las interacciones pinicas, que sirven para mantener cone8o un n"cleo atmico*
EO L%

El microsegundo es la millon5sima de segundo, o sea, #%D$segundos* +e los neutrinos tendr5 que 'ablar ms adelante en este artculo*

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)i tomamos #%DEL segundos como un intervalo normal de tiempo, en la escala subatmica, corto, pero no demasiado, podemos equipararlo con un segundo en la escala 'umana* Entonces #%D$ segundos, que es cien mil billones de veces ms largo que #%DEL segundos, equivaldra a tres mil millones de a os en la escala 'umana* +esde el punto de vista del tiempo subatmico, el mun dura miles de millones de a os, o bien, -prcticamente por siempre.* <a diferencia entre un electrn, que dura por siempre, y un mun, que dura prcticamente por siempre, no es lo bastante grande para preocupar a un fsico* 3ero vosotros pod5is ser ms e8igentes que los fsicos* -3rcticamente siempre. no es -siempre., pod5is e8clamar, y seis mil millones de a os no es la eternidad* En ese caso, miradlo de esta otra manera/ 9uando se desintegran las partculas subatmicas, tienden a formar partculas ms ligeras, con tal de no quebrantar ninguna -regla del !uego.* As, cuando se desintegra un mun negativo, forma el electrn, negativo, pero ms ligero* <a masa disminuye, pero la carga el5ctrica se mantiene, porque las reglas del !uego e8igen que las cargas !ams desaparezcan* 3ero el electrn no puede desintegrarse, porque no e8iste partcula alguna, portadora de carga el5ctrica, de menos masa que 5l* <a carga tiene que conservarse, y, por tanto, tambi5n el electrn, forzosamente* &ambi5n el positrn permanece estable, porque no e8iste partcula alguna de menos masa, portadora de carga positiva* >9laro que un electrn y un positrn pueden aniquilarse mutuamente, porque la carga negativa del primero anula la positiva del segundo* <a carga con!unta del par, antes de la aniquilacin, es D# Y # K %, as que no 'ay destruccin de carga neta*? En suma, el 'ec'o de que el electrn dure siempre, y el mun slo -prcticamente siempre. es debido por entero a la diferencia de masas* 3odemos, pues, ignorar la diferencia de estabilidades, como efecto por completo secundario, y pasar a la diferencia de masas, que parece esencial* El mun negativo tiene E%$,PP veces ms masa que el electrn, el positivo, E%$,PP veces ms masa que el positrn* Iasta #OE$, todas las dems diferencias entre ambas series de partculas parecan proceder de esa diferencia de masas* Gn e!emplo es la diferente estabilidad del mun y el electrn* Ie aqu otro/ 9uando un mesn sustituye a un electrn, en su rbita alrededor de un n"cleo atmico, formando un tomo mesnico, el mesn tiene que poseer el mismo momento angular que el electrn* El momento angular crece con la masa, y tambi5n con la distancia al centro de rotacin* 9omo la masa del mesn es ms de E%% veces mayor que la del electrn, tiene que compensar ese e8ceso de masa, acercndose proporcionalmente al centro de rotacin >al n"cleo?* En los tomos de gran masa, que suelen mantener muy pr8imos sus electrones e8ternos, el mesn, ms cercano todava, gira en realidad dentro del permetro del n"cleo* Eso de que el mun pueda circular libremente dentro del n"cleo demuestra la poca tendencia que tiene a reaccionar con los protones y neutrones* >Adems suscita desconcertantes problemas, sobre la naturaleza y estructura interior del n"cleo*?

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As como los electrones de un tomo, al saltar de un nivel a otro de energa, suelen emitir o absorber fotones de luz visible, las muc'o mayores masas mesnicas salvan desniveles energ5ticos mayores tambi5n* <os fotones que esos tomos emiten o absorben son ms de E%% veces ms energ5ticos que los de luz visible, y estn en la zona de los rayos N* <a peculiar estructura del tomo mesnico y su capacidad de emitir y absorber rayos N pueden, pues, considerarse como meras consecuencias de la gran masa del mun* Ie aqu otro e!emplo/ Gn pin, al desintegrarse, puede formar un mun o un electrn* 3odra suponerse que, si el mun y el electrn guardan perfecta analoga, ambos deberan tener igual probabilidad de formarse, y que resultaran tantos electrones como muones* 3ero no es as* 3or cada electrn formado, se forman P*%%% muones* 43or qu5 ser6 )eg"n la teora de tales interacciones, la probabilidad de que se forme un mun o un electrn depende de lo que se apro8ime a la velocidad de la luz la velocidad de la partcula formada* El electrn es una partcula muy ligera y, en el momento de formarse, es disparado casi a la velocidad de la luz* 3ues bien, por faltarle tan poco para llevar la velocidad de la luz, es tan poco probable su formacin* 3ero el mun, de masa E%% veces mayor, es, por tanto, muc'o ms inerte* )u velocidad al formarse es bastante menor que la velocidad de la luz, y la probabilidad de que se forme aumenta paralelamente* <a diferencia entre el n"mero de muones y el de electrones que se producen al desintegrarse un pin, resulta tambi5n consecuencia de la diferencia de masas* <os fsicos 'an comenzado, pues, a ver slo en el mun negativo un -electrn pesado., y en el positivo un -positrn pesado.* ; ese es el segundo enigma de la -tierra de Mu de los fsicos.* 43or qu5 ser tanto mayor la masa del mun que la del electrn, y precisamente E%$,PP veces mayor, ni ms ni menos6 7adie lo sabe* Adems, 4por qu5 esa enorme diferencia de masas 'a de influir tan poco en la carga, espn, campo magn5tico y tipo de interacciones e8perimentadas6 7adie lo sabe* 3ues ni siquiera eso es todo* Ie reservado para lo "ltimo el enigma ms reciente e inquietante* E8isten unas partculas sin masa ni carga, llamadas neutrinos, que tienen por gemelos a los antineutrinos* >)on opuestos en la direccin de sus campos magn5ticos*? &ales partculas estn especialmente asociadas a los electrones y positrones* 9uando en el curso de la desintegracin de una partcula se forma un electrn, se produce, al mismo tiempo, un antineutrino* 9uando se forma un positrn, se produce con 5l un neutrino* 9uando en el curso de la desintegracin de una partcula se forma un mun negativo, se forma tambi5n con 5l un antineutrino* ; claro que cuando se forma un mun positivo, lo acompa a un neutrino*

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Al principio se pensaba que, puesto que el mun tiene mayor masa que el electrn, el neutrino producido cuando un mun deba tener mayor masa que el producido cuando un electrn, 3or eso los fsicos los distinguan, llamando -neutreto. al asociado con un mun* )in embargo, cuanto ms detenidamente observaban el neutreto, menos masa le encontraban, 'asta que al fin resolvieron que el neutreto no tiene masa* Mas la "nica diferencia entre muones y electrones era la masa, y si esa diferencia se borraba entre el neutreto de unos y el neutrino de los otros, ya no caban otras entre neutrinos y neutretos* Ambos eran neutrinos >o antineutrinos?* <os fsicos resolvieron que el neutrino >o antineutrino? de mun, y el neutrino >o antineutrino? de electrn eran en todo la misma partcula* Esto pareca slo otro e!emplo ms de cmo el electrn y el mun no podan distinguirse, sino en la masa, y en propiedades derivadas de ella* 3ero quedaba otro problema* 9uando se desintegraba un mun negativo produca un electrn y dos neutrinos* 3or consideraciones tericas, era necesario considerar uno de ellos como neutrino, y el otro como antineutrino* 3ero un neutrino y un antineutrino deben ser capaces de aniquilarse entre s, no de!ando ms que radiacin electromagn5tica* En ese caso, un mun negativo debera desintegrarse formando un electrn, como "nica partcula, y un mun positivo debera desintegrarse formando, como "nica partcula, un positrn* Al menos eso debera observarse de vez en cuando* )in embargo, nunca se observaba* En la desintegracin, tanto del mun negativo, como del positivo, siempre se formaban el neutrino y el antineutrino y nunca se aniquilaban entre s* <os fsicos empezaron a sospec'ar, que acaso el neutrino y el antineutrino no se aniquilaban entre s, porque no podan aniquilarse* Acaso 'aba dos clases de neutrinos y dos de antineutrinos, una pare!a asociada con los electrones y la otra con los muones/ y quiz el neutrino de una pare!a no podra aniquilar al antineutrino de la otra* 43odra ser, pues, que un mun negativo se descomponga formando/ #*Z un electrn, E*Z un antineutrino electrnico y LDZ un neutrino munico6 ;, 4podra descomponerse un mun positivo, formando #*Z un positrn, E*Z un neutrino electrnico y L*Z un antineutrino munico6 )i as fuese, eso e8plicara los 'ec'os de la desintegracin munica* )in embargo, la posibilidad de dos clases de neutrinos pareca demasiado, para aceptarla sin testimonios adicionales* 3or eso, en #O$E se proyect y realizo en 1roo@'aven, <ong Island, un e8perimento de -neutrinos diferentes.* )e lanzaron protones de alta energa sobre un blanco de berilio, de modo que produ!eron un c'oque de piones positivos y negativos, de alta energa* Esos piones se desintegraron, casi inmediatamente, en muones positivos y negativos* <os positivos, al formarse, iban acompa ados por neutrinos municos, mientras que los muones negativos se formaban acompa ados por antineutrinos municos* Antes de que los muones tuviesen tiempo de desintegrarse, c'ocaba el c'orro con una planc'a blindada de unos MQ pies de espesor* &odos los piones y muones quedaban
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detenidos, pero los neutrinos y antineutrinos seguan adelante* ><os neutrinos pueden atravesar a os luz de materia slida, sin ser detenidos*? Al otro lado de la planc'a blindada, los neutrinos tenan ocasin de reaccionar con partculas* Era muy raro que reaccionasen, pero lo 'acan alguna vez* 3or e!emplo, un neutrino >carga %? c'ocaba con un neutrn >carga %? y formaban un protn >carga Y#?* 3ero las reglas del !uego no permiten que se forme de la nada una carga el5ctrica positiva* )i alguna se forma, tiene que aparecer simultneamente una partcula con carga opuesta, para que permanezca nula la carga total* 3or eso, cuando un neutrino y un neutrn se combinan, formando un protn, tienen que formar tambi5n, o un electrn, o un mun negativo, ya que uno u otro 'a de proporcionar la carga D#, precisa para compensar la Y# del protn* &odos los neutrinos del e8perimento se formaban acompa ados de muones, luego eran neutrinos municos* )i 5stos fueran de verdad distintos de los neutrinos electrnicos, slo deberan formarse muones* )i los neutrinos municos eran id5nticos a los electrnicos, al c'ocar con neutrones podran producir electrones, adems de muones, no en igual n"mero, porque influira la diferencia de masa, pero se formaran unos y otros* 3ues bien, en el primer e8perimento y en todos los siguientes, se formaron muones, slo muones* Electrones !ams fueron observados* <a conclusin es que 'ay, efectivamente, dos pare!as neutrinoDantineutrino, una asociada a electrones y positrones, y otra de muones negativos y positivos* ; a'ora viene el tercer enigma de #a tierra de Mu de los fsicos/ 4:u5 diablos de diferencia 'ay entre el neutrino munico y el electrnico6 Ambos carecen de masa, tambi5n de carga* Ambos tienen de espn #XE* &omadlos ambos aislados, y el fsico no puede concebir el modo de distinguir uno del otro* 3ero el neutrn sabe distinguirlos/ con uno de ellos reaccionar formando un protn y un mesn, y con el otro, formando un protn y un electrn* 3ero, 4cmo distingue el neutrn los dos neutrinos, si nosotros no sabemos diferenciarlos6 7adie lo sabe* 3ues aqu ten5is -la tierra de Mu. de los fsicos* 9omparad estos misterios con la tierra de Mu de 9'urc'Jard, que no da ms de s que el imaginario 'undimiento de un continente mtico, y decidme cul tiene ms inter5s novelesco*

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15.

Calidad 4rima 7o 'ace muc'o me escribi un !oven aficionado a las matemticas, ofreci5ndome una demostracin de que 'ay infinitos n"meros primos, y preguntndome/ primero, si la demostracin era concluyente, y segundo, si 'aba sido propuesta antes* <e respond que #*Z/ la demostracin era concluyente y elegante, pero que E*Z/ Euclides 'aba propuesto la misma, casi al pie de la letra, L%% a os antes de 9risto* Esa es, 0ay2, la fatalidad de casi todos nosotros, los matemticos aficionados, casi todas las veces* &odo lo cierto que descubrimos no es nuevo, todo lo nuevo que descubrimos no es cierto* Mas cuando descubrimos algo que es cierto desde determinado punto de partida, sin que nadie nos gue, yo sostengo que es una 'aza a* 7o revolucionar las matemticas, pero no de!a de ser un triunfo de la inteligencia* As se lo di!e a aquel !oven y a'ora me gustara 'ablaros a vosotros de su demostracin y de otras cosas* Ante todo, 4qu5 es un -primo. o, ms correctamente, un -n"mero primo.6 3ues un n"mero que no puede e8presarse como producto de dos, menores ambos que 5l* As, como #Q K L N Q, #Q no es primo* En cambio, #L no puede e8presarse como producto de dos n"meros menores y, por tanto, es primo* 9laro que #L K #L N #, pero #L no es menor que #L, as que ese producto no cuenta, cualquier n"mero, sea o no primo, puede e8presarse como producto de 5l mismo por #, por e!emplo, #Q K #Q N #, de modo que esas e8presiones no establecen la distincin* Htro modo de e8presarlo es que un n"mero primo no es divisible e8actamente ms que por 5l mismo y por #/ no tiene -divisores.* As, #Q es divisible e8actamente por L y por Q, aparte de ser divisible por #Q y por #, pero #L slo es divisible por #L y por #* Bepetimos, pues, que #Q no es primo y #L s* 3ues bien, 4cules n"meros son primos6 Ie aqu una pregunta nada fcil, 0ay2, de contestar* 7o 'ay modo general de distinguir un primo, slo con verlo* Iay ciertas reglas para saber que ciertos n"meros no son primos, mas eso no es igual* 3or e!emplo, ESP*MMM*M%O*PS$ no es primo, puedo afirmarlo a primera vista* Es ms, ESP*MMM*M%O*PSQ tampoco es primo, y tambi5n lo s5 a primera vista* 3ero, 4ser primo ESP*MMM*M%O*PSP6 <o "nico que s5 es que puede ser primo, pero tambi5n puede no serlo* 7o 'ay modo de decirlo a ciencia cierta, como no sea buscndolo en una tabla, suponiendo que tengo una tabla que me da todos los primos 'asta el billn* )i no dispongo de esa tabla Dque es lo ciertoD tengo que sentarme con papel y pluma y ponerme a ensayar divisiones* 4Iay alg"n modo sistemtico de encontrar todos los primos 'asta cierto lmite6 ) que lo 'ay* Escribid todos los n"meros del # al #%%* 3odra 'ac5roslo yo, pero gastaramos espacio, y para vosotros ser un buen e!ercicio 'acerlo* El primer n"mero es #, pero ese no es primo, por definicin* <a razn es que en la multiplicacin, que es el modo que tenemos de distinguir los primos de los no primos, el # tiene la propiedad privativa de no alterar el producto* As, #Q puede escribirse como Q8L, o como Q8L8#,o tambi5n como Q N L N # N # N #***etc* 9on el simple convenio de suprimir el # de las listas de primos, evitamos la posibilidad de
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colas de #, #*** y eludimos algunas desagradables complicaciones en la teora de los primos* 7ing"n otro n"mero se comporta en este aspecto como el #, y ninguno otro requiere tratamiento especial* )eguimos con el E, que es primo, puesto que no tiene ms divisiones que 5l mismo y #* Eliminemos de nuestra lista todos los n"meros divisibles por E >no primos, por tanto?, y para 'acerlo basta tac'ar un n"mero s y otro no, a partir del E* Es decir, que tac'amos el M, $, S, #%, etc*, 'asta el #%% inclusive* 3od5is comprobar que esos n"meros no son primos, pues M K E N E, $ K E N L, S K E N M, etc* Miramos nuestra lista y vemos que el n"mero menor no tac'ado es el L* Es primo, pues no tiene ms divisiones que 5l mismo y #* 3artimos, pues, del L y tac'amos, desde 5l, cada tercer n"mero/ $, O, #E, #Q, etc*, 'asta el OO inclusive* Algunos de estos n"meros, por e!emplo, $ y #E, fueron ya tac'ados a partir del E, pero no importa, los tac'amos otra vez* <os n"meros tac'ados a'ora son todos divisibles por L y, por tanto, no primos/ $KL8E, OKL8L, etc* El n"mero siguiente no tac'ado es el Q, y tac'amos, desde 5l, cada quinto n"mero* Riene luego el P y tac'amos desde 5l cada s5ptimo n"mero* <uego vienen el ## y el #L, etc* Al llegar al MP y proceder a tac'ar el que 'ace el n"mero MP a partir de 5l >el MO? encontramos que 'emos tac'ado ya todos los n"meros que podamos, por ba!o del #%%* El n"mero siguiente no tac'ado es el QL, pero al querer tac'ar el que 'ace el n"mero QL desde 5l, o sea el #%$, ya se sale de nuestra lista* 3or ba!o de #%%, nos quedan los siguientes n"meros no tac'ados, E, L, Q, P, ##, #L, #P, #O, EL, EO, L#, LP, M#, ML, MP, QL, QO, $#, $P, P#, PL, PO, SL, SO y OP* Estos son los veinticinco primeros n"meros primos, los menores que #%%* Aprendi5ndolos de memoria, podremos decir, de una o!eada, si un n"mero cualquiera menor que #%% es primo o no, seg"n figure o no en la lista* 4E8iste alguna relacin sencilla entre esos n"meros, alguna frmula que d5 slo los primos 'asta el #%% y no los otros6 Aunque pudi5semos elaborar esa frmula, de poco nos servira, pues fallara por encima de #%%* 3ero despu5s de todo, podemos continuar con el mismo sistema, de partir del primer n"mero no tac'ado, y tac'ar todos los que estn ese n"mero detrs de 5l* Encontraremos que por encima de #%% 'ay primos, a saber, #%#, #%L, #%P, ##L, #EP, etc* )i 'ubi5semos escrito todos los n"meros 'asta #*%%%*%%%*%%%*%%%, 'abramos obtenido todos los primos 'asta el billn y sabramos automticamente, sin duda alguna >si no nos 'abamos equivocado al contar?, si el n"mero propuesto antes, ESP*MMM*M%O*PSP, es primo o no* Este infalible m5todo de 'allar todos los primos, por ba!o de cualquier n"mero, por grande que sea, se llama la -criba de Eratstenes., porque el sabio griego de ese nombre fue quien lo invent, 'acia el a o EL% A9L#* &iene un inconveniente la -criba de Eratstenes., y es que lleva un tiempo incalculable* Iasta #%% va bien, pero 'acedlo 'asta #*%%% o 'asta #%*%%%, y convendr5is en que pronto se alarga de un modo pro'ibitivo*
(rederi@ 3o'l, el tan conocido autor y editor de fbulas cientficas, descubri de !oven, por s mismo, la criba de Eratstenes y se disgust muc'o al saber que se le 'aban anticipado* 3ero eso bastara para probar la brillante inteligencia de (red* =ams 'ubiese sido yo capaz de ese invento, aunque parece tan fcil despu5s de e8plicado*
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3ero esperad* )igamos reuniendo n"meros primos, cada uno nos criba algunos de los n"meros posteriores a 5l >mayores?* Eso implica que cada vez tac'aremos un porcenta!e mayor de esos n"meros ms altos, 4verdad6 ), por cierto* 9omo 'emos visto, 'ay EQ primos menores que #%%, pero entre #%% y E%% slo 'ay E#, y entre E%% y L%%, #$* Esa disminucin es irregular y a veces da saltos, pero, en con!unto, la proporcin de primos disminuye* Entre #*L%% y #*M%% slo 'ay ##* 3ero, 4llegan a desaparecer del todo6 3lante5moslo de otra manera* 9onforme avanzamos en la serie de los n"meros, 'ay, por t5rmino medio, entre los primos, intervalos cada vez mayores* Es decir, que 'ay -rac'as. cada vez ms largas, de n"meros sucesivos no primos* <a ms larga por ba!o de L%, tiene cinco no primos/ EM, EQ, E$, EP y ES, por ba!o de OP, 'ay siete n"meros seguidos no primos/ del O% al O$ inclusive, antes del #ES, ##/ del ##M al #E$ inclusive, etc* )i avanzamos lo bastante, encontraremos cien n"meros sucesivos no primos, o mil, o diez mil, etc* &ericamente, si nos adentramos lo bastante en la sucesin de los n"meros, llegaremos a encontrar un n"mero cualquiera, por grande que lo queramos, de no primos seguidos* 3ero >y es muc'o pero 5ste?, 4llegar un punto en que el n"mero de no primos seguidos sea infinito6 Entonces, a partir de -cierto n"mero., todos los posteriores seran no primos* Ese n"mero crtico sera el mayor n"mero primo e8istente* 7os preguntamos, pues, a'ora, si el n"mero de primos es infinito, o si 'ay, por el contrario, alg"n primo que sea el mayor de todos, sin primo ninguno detrs de 5l* Ruestra primera idea podra ser prolongar la criba de Eratstenes, 'asta alcanzar un n"mero, tras el cual se vea que ya no queda ninguno sin tac'ar* 3ero eso es imposible, por muc'o que avanc5is y muy largas series de no primos que vayis encontrando, nunca podr5is asegurar si 'ay o no primos posteriores, aunque sea al cabo de un trilln de n"meros* 07o2 Iay que recurrir a deducciones lgicas* )ea un n"mero no primo, producto de primos, por e!emplo, QP K #O N L* A admosle # y obtendremos QS* El n"mero QS no es divisible por L, pues si intentamos dividirlo, nos resulta #O y de resto #, ni tampoco es divisible por #O, pues obtendramos L y de resto #* Eso no quiere decir que QS no sea divisible por ning"n n"mero, pues lo es por E y por EO* >QS K E N EO*? 3ero se ve que si le a adimos # a un n"mero que sea producto de otros menores, ya no ser divisible por ninguno de ellos* E8presndolo en smbolos/ )i 7 K 3 N : N B***, 7 Y # no es divisible ni por 3, ni por :, ni por B, ni por ning"n otro divisor de 7* 3ues bien, a partir del E, formemos el producto de todos los primos sucesivos, 'asta uno de ellos* Empecemos por los dos primos ms peque os/ E N LK$* A adiendo # al producto, resulta P, que no es divisible por E, ni por L, sabemos que P es primo* (ormemos a'ora >E8L8Q? Y # K L#, que tambi5n es primo* A'ora >E N L N Q N P? Y # K E## y >E N L N Q N P N ##? Y # K E*L##, primos ambos, tambi5n* )i a'ora ensayamos >E N L N Q N P N ## N #L?
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Y # K L%*%L#, 5ste no es un n"mero primo, pero ni E, ni L, ni Q, ni P, ni ##, ni #L >que son todos los primos 'asta #L? figuran, entre sus divisores, luego los primos que 'ay que multiplicar para obtener L%*%L# tienen que ser mayores que #L, y ciertamente L%*%L# K QO N Q%O* 3odemos decir, de un modo general, que # ms el producto de cualquier n"mero de primos sucesivos, empezando por E y terminando en 3, o es primo 5l mismo, y ciertamente mayor que 3, o es un producto de n"meros primos, mayores todos que 3* ; como eso es cierto, cualquiera que sea 3, no puede e8istir un primo m8imo, puesto que 'ay un m5todo para 'allar otro mayor, por grande que sea 3* ; eso, a su vez, implica que el n"mero de primos es infinito* Esa es, en esencia, la demostracin dada por Euclides, y la demostracin 'allada independientemente por e# !oven que me escribi* El siguiente problema es/ +emostrado que 'ay infinitos primos, 4'ay alguna frmula que cumplan todos los primos y ning"n no primo, de modo que podamos decir/ tal n"mero es primo, porque satisface a la frmula, y tal otro, en cambio, no6 3ues 'emos visto que para averiguar si ESP*MMM*M%O*PSP es primo, 'ay que construirse la infalible criba de Eratstenes, pero pasando por todos los primos menores, sin ata!o posible* Gna -frmula de primos. nos permitira operar directamente con el ESP*MMM*M%O*PSP y nos dira si es primo o no* 3ero, 0ay2, no se conoce tal frmula, ni es probable que llegue a encontrarse F, aunque tampoco veo seguro yo que est5 demostrado que es imposible 'allarla* El orden de los primos en la sucesin es por completo irregular, y ning"n matemtico 'a sido capaz de establecer una ordenacin, aunque sea comple!a, que posibilite una -frmula de primos., ni siquiera complicada* Moderemos, pues, nuestras aspiraciones* 4)er posible establecer frmulas "tiles, que nos den, no todos los primos, pero al menos siempre primos6 9on ellas podramos obtener automticamente series de primos seguros, aun sabiendo que nos saltamos multitud de otros* 3ero tampoco esas e8isten, salvo algunos casos especiales, poco prcticos* )e busquen como se busquen m5todos prcticos que nos den slo primos, siempre se deslizan no primos* 3or e!emplo, podra creerse que sumndole # a productos de primos sucesivos, empezando por E, resultarn slo primos* <os n"meros que antes obtuvimos as fueron P,L#, E## y E*L##, 0todos primos2 3ero el siguiente de la serie era L%*%L#, que ya no era primo* )e 'an establecido frmulas en que la variable n se sustitua por los n"meros #, E, L, etc*, y resultaban n"meros primos para todos los valores de n 'asta n KM%, pero para n K M# -se nos cuela. un no primo* Moderemos, pues, a"n ms nuestras aspiraciones* 4Iay alg"n m5todo para obtener slo n"meros no primos6 Estos podrn ser menos interesantes, pero eliminndolos podramos al menos estudiar un grupo de n"meros remanentes, que sera ms denso en primos*

F 0) que la 'ay2, la llamada -congruencia de Tilson.* 3ero 'ace bien el autor en olvidarla, pues su aplicacin presenta dificultades prcticas sobre'umanas*D(N. del T.)

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0Esto s2 Al fin podemos responder afirmativamente a algo* Al construir la criba de Eratstenes, por e!emplo, notarais, acaso, que al tac'ar cada segundo n"mero desde el E, slo tac'bamos n"meros terminados en E, M, $, S y % y que 5stos los tac'bamos todos* Eso significa que todo n"mero, por grande y formidable que sea, aunque tenga un trilln de cifras, no ser primo si su "ltima cifra es E,M,$,S, %,o en otras palabras, si es una cifra par* 9omo la mitad !usta de cualquier serie de n"meros sucesivos terminan en esas cifras, resulta que todos los primos, menos naturalmente el propio E, tienen que figurar en la otra mitad, entre los terminados en cifras impares* ; cuando, desde el Q, tac'bamos cada quinto n"mero, resultaban eliminados slo los terminados en % y en Q, pero todos ellos* <os terminados en % estaban ya despac'ados, a'ora 'ay que eliminar de la lista de posibles primos todos los terminados en Q, menos naturalmente el Q mismo* Eso significa que, fuera del E y del Q, slo 'abremos de buscar primos entre los terminados en #, L, P O* Esto nos permite eliminar de una lista de n"meros sucesivos, el $% por #%% de ellos, y buscar los primos entre el M% por #%% restante* 9laro que si no pensamos en una lista finita de n"meros sucesivos, por e!emplo del # a un billn, sino de todos los n"meros, ese M% por #%% en que puede 'aber primos sigue siendo infinito y contiene un n"mero infinito de ellos, y tambi5n infinitos no primos* El restringir el campo en que 'ay que buscar los primos no nos resuelve el problema final de encontrarlos todos, por operaciones mecnicas ms fciles que la criba de Eratstenes, pero por lo menos nos desbroza algo el terreno* 9ierto que son posibles otras eliminaciones* 7o es primo, sino divisible por L, todo n"mero, por largo y complicado que sea, cuyas cifras sumen un m"ltiplo de L* 3ero sumar las cifras es fastidioso, as que limit5monos a mirar slo la "ltima* Eso de fi!arnos slo en la "ltima es el "nico medio bastante sencillo para resultar agradable* 43odremos sacar ms partido de esa cifra6 3ara intentarlo, pregunt5monos qu5 magia tienen el E y el Q, que les permite marcar su sello en la cifra final* 7uestro sistema de numeracin tiene #% por base, y#%KE N Q* <o que tenemos que 'acer es encontrar un n"mero menor que #%, que sea producto de dos diferentes primos* Acaso as podremos concentrar la magia en un campo ms peque o* El "nico producto menor que #% es $KE8L* &odo n"mero, o es m"ltiplo de $, o al dividirlo por $ da el resto #, E, L, M Q* 7o caben otras posibilidades* Es decir, que todo n"mero admite una de las formas $n, $nYl, $nYE, $nYL, $nYM $nYQ* Entre ellas, los de forma $n no pueden ser primos, porque son divisibles por E y por L >$n K E N Ln K L N En?* &odo n"mero de la forma $n Y L es divisible por L* Eso quiere decir que todos los primos, menos E y L 'an de ser de las formas $nY# $nYQ, y como $nYQ es equivalente a $nD#, resulta que a todos los n"meros primos les sobra o les falta #, para ser m"ltiplos de $* Iagamos, pues, una lista de m"ltiplos de $/ $, #E, #S, EM, L%, L$, ME, MS, QM, $%, $$, PE, PS, SM, O%, O$, #%E, ***
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:uitndoles y a adi5ndoles #, obtenemos una doble fila, con los primos en negrita/ ', ##, #5, $%, $6, LQ, &#, &5, '%, '6, $Q, 5#, PP, 7%, 76, OQ, #8# *** 5, #%, #6, EQ, %#, %5, &%, MO, QQ, (#, (5, 5%, 56, SQ, O#, 65, #8% *** 9omo veis, en esa doble fila viene apareado cada m"ltiplo de $ menos #, con ese m"ltiplo ms #* Mirando esa lista parece que al menos un n"mero de cada pare!a tiene que ser primo, lo cual introducira en los primos un orden adicional* 3ero no es as, por desgracia, aunque as resulte en lo escrito* )i seguimos adelante, encontraremos la pare!a ##OD#E#, que no son primos ninguno de los dos, pues ##O K $ N E%D# K P N #P* ; #E# K $ N E% Y # K ## N ##* 9uanto ms adelante sigamos, ms frecuentes sern las pare!as de n"meros no primos* A veces slo es primo el n"mero menor >de arriba? de la pare!a, como en la $%, EQ* A veces slo el mayor >de aba!o? como en la LQ, %5* Al cabo tantos primos viene a tener una lnea como la otra, pero en un orden absolutamente irregular* En otras ocasiones son primos los dos n"meros de la pare!a, como en la ', 5, la ##, #% y la #8#, #8%9 Esas pare!as se llaman -primos gemelos. y se las encuentra, por muc'o que se avance, en la sucesin de los n"meros* <a frecuencia de esas pare!as disminuye conforme avanzamos, como la frecuencia de los mismos primos, pero parece que la frecuencia de los gemelos nunca se anula, que el n"mero de -primos gemelos. es infinito* Empero, eso no est demostrado* <os n"meros de la forma $nY# y $nD# comprenden todos los primos que e8isten, menos el E y el L, y, sin embargo, no 'acen ms que un tercio de cualquier lista finita de n"meros sucesivos* 43odr aprovec'arse esto en el m5todo de la cifra final6 <a respuesta es 00s22, y pongo doble admiracin por que a'ora llego a algo que estoy seguro de que viene siendo conocido por los matemticos, desde 'ace dos siglos lo menos, pero que yo nunca lo 'e visto mencionado en ninguno de mis libros* <o 'e inventado yo independientemente* <o "nico que 'ay que 'acer es usar el sistema de numeracin de base $, en el cual nuestros n"meros corrientes se transforman en/ 1ase #%/ #, E, L, M, *Q, $, P, S, O, #%, ##, #E, #L, #M,#Q, #$, #P* 1ase $/ #, E, L, M, Q, #%, ##, #E, #L, #M, #Q, E%, E#,EE, EL, EM, EQ* >7o 'ay tiempo de entrar en detalles sobre los otros sistemas de numeracin, pero v5ase -Hne, ten, buc@le my s'oe.* Beeditado en Adding a +imensin, +oubleday, #O$M*? En el sistema de base $ slo pueden ser primos los n"meros terminados en # y Q* En este sistema conoceramos en seguida que #ML#LELMMME, #ML#LELMMML, #ML#LELMMMM y #ML#LELMMM% no son primos, con slo ver la "ltima cifra* En cambio, #ML#LELMMM# y #ML#LELMMMQ podran ser primos, pero, por desgracia, tambi5n podran no serlo* El 'ec'o es que, en el sistema de base $, podramos eliminar inmediatamente dos tercios de los n"meros de una lista finita de sucesivos, con slo mirar la "ltima cifra, de!ando un tercio de posibles primos >e8cepto E y L?* Eso es ms de lo que se logra en el sistema de base #%, en que eliminbamos tres quintos, de!ando dos quintos*
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3ero, 4y si usamos como base un n"mero que no tenga dos factores primos, como el $ y el #%, sino tres6 El menor de los que cumplen eso es L% 6K E N L N Q* )i usamos L% como base, consideremos que todos los n"meros son de la forma L%n, L%nY#, L%n YE, L%n YL***, 'asta L%nYEO* +e ellos los de la forma L%n, L%nYE, L%nYM, etc*, son divisibles por E y, por tanto, no primos* <os de la forma L%nYL, L%nYO, L%nY#Q, etc5tera, son divisibles por L y, por tanto, no primos* ; los de forma L%nYQ y L%nYEQ son divisibles por Q y, por tanto, no primos* Al cabo, los "nicos n"meros no divisibles por E, L ni Q >e8cepto los propios E, L y Q? y que, por tanto, pueden ser primos, son los de las formas L%nYl, L%nYP, L%nY##, L%nY#L, L%nY#P, L%nY#O, L%nYEL y L%nYEO* 3arecen muc'as las formas que pueden dar primos, pero en el sistema de base L% 'ay L% cifras distintas, representadas por los n"meros del % al EO inclusive* ; en ese sistema, los n"meros terminados en EE de esas cifras no son primos* )lo pueden serlo los terminados en las S cifras que, en nuestro sistema decimal, se escriben #, P, ##, #L, #P, #O, EL y EO* En el sistema de base L% eliminamos, pues, ##X#Q, o sea, el PL #XL por #%% de cualquier lista de n"meros sucesivos, y concretamente todos los primos, menos E, L y Q, en el E$ EXL por #%% restante* 9laro que podramos seguir adelante, usando el sistema de numeracin de base E#%, ya que E#% K E N L N Q N P, o bien el de base EL#%KE N L N Q N P N ##, o bien otros a"n mayores, que tengan cuantos factores primos gustemos* E8ceptuando siempre todos esos factores primos de la base, encontraremos los primos restantes concentrados en fracciones cada vez ms peque as de cualquier lista de n"meros sucesivos* Ie aqu las concentraciones, 'asta donde 'e llegado yo/ d restante E Q% E8L K$ LL#X L E8L8Q PL#XL E$EX KL% L E8L8Q8P PP #XP EE K E#% $XP Benuncio a seguir* 3ueden ustedes 'acerlo con EL#% o con un sistema de base a"n mayorLE* 3ero 0cuidado2 9uanto mayor se tome la base del sistema de numeracin, ms incmodo de mane!ar ser dic'o sistema en la prctica, por muy bonito que parezca en teora*
LE 3ublicado este captulo, unos lectores se 'an gran!eado mi gratitud, envindome frmulas para abreviar tales clculos* +e 'aberlas conocido, me 'abra a'orrado muc'a fatiga*

1ase

d eliminado Q% $$EXL

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Es bien fcil comprender el modo de mane!ar los n"meros en el sistema de base L%, pero ponerse de veras a realizar las operaciones en el papel es tomar billete de ida al asilo, al menos con una cabeza tan poco gil como la ma* <a venta!a de concentracin de primos, al pasar al sistema de base L% >no 'ablemos siquiera de la base E#% o mayores?, no compensa sencillamente el enorme aumento en el traba!o F* Atengmonos, pues, al sistema de base $, que no slo concentra ms eficazmente los primos que nuestro sistema ordinario de base #%, sino que es 'asta ms fcil, en cuanto uno se acostumbra a 5l* H dic'o de otro modo/ El sistema de base $ es, en este aspecto, el de -prima calidad., y que no se alborote la galera*

3arece broma este traba!oso paso a la base $, pues no 'ace falta toda la expresin del n"mero en ese sistema, basta la ltima cifra, que es sencillamente el resto de la primera divisin 3or $* <as siguientes divisiones sobran* 3ero ya la primera cuesta muc'o ms traba!o que sumar las cifras del n"mero impar >omitiendo naturalmente los sumandos L, $ y O?* +escartando, ante todo, todos los impares que terminan en Q, es in"til pensar en la base L%D>7* del T.)

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16.

El :uinto de Euclides Algunos de mis artculos suscitan ms comentarios de los lectores que otros, y entre los ms destacados en ese sentido figura uno, en que yo enumeraba a los cientficos que considero de primera magnitud, terminando con una relacin nominal de los diez sabios ms insignes de todos los tiempos* 7aturalmente, recib cartas, abogando por la supresin de uno o ms de mis predilectos, en favor de otro u otros* Aun 'oy, siete a os y medio despu5s de publicado el artculo, siguen llegndome cartas* )uelo contestar, e8plicando que, salvo el caso de Isaac 7eJton, respecto al cual no caben discrepancias, eso de elegir los diez sabios ms ilustres es asunto sumamente sub!etivo y no puede dirimirse discutiendo* Becientemente recib una carta de un lector, quien arga que Arqumedes, uno de mis diez, deba ser reemplazado por Euclides, que no figuraba entre ellos* ;o contest5 en mi 'abitual estilo conciliador, pero terminaba por decir que Euclides es un -simple sistematizador., mientras que Arqumedes 'aba logrado progresos capitales en fsica y matemticas* 3ero despu5s me remordi la conciencia* Mantuve mi criterio de poner a Arqumedes sobre Euclides, pero la frase -simple sistematizador. me molestaba* 7o es siempre simple ser un sistematizador LL* +urante tres siglos antes de Euclides, que vivi 'acia el a o L%% A9, los gemetras griegos 'aban traba!ado en demostrar alg"n que otro teorema geom5trico, 'asta llegar a descubrir muc'simos* <o que 'izo Euclides fue construir con todo ello un sistema* Empez por ciertas definiciones y suposiciones y luego las aplic a demostrar unos cuantos teoremas* En base a aquellas definiciones y suposiciones, ms los pocos teoremas que tena ya demostrados, demostraba otros cuantos, y as sucesivamente* (ue el primero, que nosotros sepamos, que edific un sistema matemtico perfecto, basado en el criterio e8plcito de que es in"til intentar probarlo todo, que es esencial partir de ciertas cosas que no pueden probarse, pero que pueden admitirse sin pruebas, porque satisfacen a la intuicin* &ales suposiciones intuitivas, sin pruebas, se llaman -a8iomas.* )lo eso era ya una gran conquista intelectual, pero Euclides 'izo algo ms* Eligi buenos a8iomas* 3ara apreciar la dificultad de eso, consideremos que e8igimos que la lista de a8iomas sea completa, es decir, que basten para demostrar todos los teoremas "tiles del campo particular del conocimiento que estemos e8plorando* Ms, al mismo tiempo, no deben ser redundantes, debe ser imposible demostrar todos esos teoremas en cuanto se omita uno solo de los a8iomas, o demostrar uno o ms de los a8iomas apoyndose en los restantes* 3or "ltimo, los a8iomas 'an de ser consistentes, es decir, que no pueda deducirse de algunos de ellos que una cosa es cierta, y de otros que es falsa*
LL Algunas veces s* (uera de mis obras de ficcin cientfica, yo soy un simple sistematizador* 3ara que no digis que nunca soy modesto*

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+urante dos mil a os, el sistema de a8iomas de Euclides pas por intangible* 7adie !uzg nunca necesario a adir otro a8ioma, ni nadie fue capaz de eliminar ninguno, o de modificarlo sustancialmente, 0magnfico testimonio del acierto de Euclides2 3ero a fines del siglo NIN, cuando se afin el concepto del rigor matemtico, se descubri que en el sistema de Euclides 'aba muc'as suposiciones tcitas, es decir, 'ec'as por Euclides sin decir e8plcitamente que las 'aca, y que parecan 'acer tambi5n sus lectores, sin confesrselo a s mismos* 3or e!emplo, entre sus primeros teoremas 'ay varios que demuestran que dos tringulos son congruentes >iguales en forma y tama o? por una lnea de razonamiento que consiste en imaginar que uno de ellos se mueve en el espacio, 'asta superponerse al otro* Mas eso presupone que una figura geom5trica no cambia de tama o ni forma al moverse* -9laro que no cambia., dir5is, pero Euclides no di!o que lo supona* &ambi5n supuso Euclides que una lnea recta puede prolongarse indefinidamente en ambos sentidos, pero tampoco di!o que estuviese 'aciendo esa suposicin* Adems nunca tuvo en cuenta propiedades bsicas tan importantes como el orden de los puntos en una lnea, y algunas de sus definiciones fundamentales eran inadecuadas* 3ero no importa* En el "ltimo siglo, la geometra de Euclides 'a sido asentada sobre la base del ms estricto rigor, y aunque eso e8igi modificar el sistema de a8iomas y definiciones, la geometra de Euclides sigui la misma* Eso quiere decir que los a8iomas y definiciones de Euclides, completados por sus suposiciones tcitas, cumplen perfectamente sus fines* Estudiemos a'ora los a8iomas de Euclides* Eran diez y los dividi en dos grupos de cinco* <os del primer grupo los llam -nociones comunes., porque son comunes a todas las ciencias, a saber/ #*Z 9osas iguales a la misma cosa son tambi5n iguales entre s* E*Z )i a iguales se a aden iguales, las sumas son iguales* L*Z )i de iguales quitamos iguales, los residuos son iguales* M*Z +os ob!etos que coinciden el uno con el otro son iguales entre s* Q*Z El todo es mayor que la parte* Estas -nociones comunes. parecen tan comunes, tan obvias ciertamente, tan de inmediata aceptacin intuitiva, tan imposibles de rebatir, que parecen representar la verdad absoluta* 3arecen algo que cualquier persona podra apre'ender, tan pronto como 'a desarrollado la luz de la razn* )in percibir nunca el universo en forma ninguna, sino viviendo slo en la luminosa oscuridad de su propia mente, vera que cosas iguales a la misma cosa son iguales entre s, y todo lo restante* 9abra entonces, aplicando los a8iomas de Euclides, deducir todos los teoremas de la geometra y, por tanto, las propiedades bsicas del universo, a primeros principios, sin 'aber observado nada* <os griegos estaban tan fascinados con esa idea de que todo el conocimiento matemtico procede de dentro, que perdieron un estmulo importante, que podra 'aberles conducido al desarrollo de la ciencia e8perimental* Entre ellos 'ubo
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e8perimentadores, especialmente 9tesibius y Iern, pero su obra era considerada por los griegos cultos como una especie de artesana ms que de ciencia* En uno de los dilogos de 3latn, )crates le 'ace a un esclavo ciertas preguntas acerca de un diagrama geom5trico y le 'ace contestarlas y demostrar, de paso, un teorema* Ese era el m5todo de )crates para demostrar que, aun un 'ombre del todo ineducado, poda e8traer verdades de fuera de s mismo* )in embargo, era necesario un 'ombre 'asta refinado, como )crates, para formular las preguntas, y el esclavo no era tampoco del todo inculto, pues slo por 'aber vivido percibiendo, durante a os, 'aba aprendido a suponer muc'as cosas, por observaciones y e!emplos, sin darse cuenta de ello del todo, ni 5l, ni al parecer )crates* &odava en #S%%, filsofos prestigiosos, tales como Immanuel Uant, sostenan que los a8iomas de Euclides representan la verdad absoluta* 3ero 4de veras la representan6 4+iscutira alguien la afirmacin de que el todo es mayor que la parte6 3uesto que #% puede descomponerse en $ Y M, no admitimos, con plena razn, que #% es mayor que $ y que M6 )i un astronauta cabe en una cpsula espacial, 4no 'ay plena razn para admitir que el volumen de la cpsula es mayor que el del astronauta6 49mo podremos dudar de la universal verdad del a8ioma6 Reamos* &oda sucesin de n"meros consecutivos puede dividirse en pares e impares, as que podramos deducir que el n"mero total de elementos de toda sucesin de n"meros consecutivos tiene que ser mayor que el de los pares o el de los nones* ;, sin embargo, si consideramos una sucesin infinita de n"meros consecutivos, resulta que el n"mero total de elementos es igual al de los pares* En la llamada -matemtica transfinita. el a8ioma de que el todo es mayor que la parte no rige, sencillamente* H tambi5n supongamos dos automviles que via!an entre los puntos A y 1 por id5ntica ruta* Ambas trayectorias coinciden* 4)on iguales6 7o necesariamente* El primer automvil via! de A a 1, y el segundo de 1 a A* En otras palabras, dos lneas pueden coincidir y ser, sin embargo, desiguales, ya que el sentido de una puede ser opuesto al de la otra* 4Es esto simple fantasa6 43uede decirse que un segmento tiene sentido6 ), por cierto* Gn segmento es -un vector., y en la matemtica vectorial las reglas no son e8actamente las mismas que en la matemtica corriente y las figuras pueden coincidir sin ser iguales* En suma, los a8iomas no son e!emplo de absoluta verdad y es muy probable que no e8ista realmente la llamada verdad absoluta* <os a8iomas de Euclides no son a8iomas porque aparezcan como verdad absoluta, brotada de cierta luz interior, sino slo porque parecen ser ciertos en el conte8to del mundo real* ; por eso es por lo que los teoremas deducidos de los a8iomas de Euclides parecen corresponder a lo que llamamos realidad* 3artieron de lo que llamamos realidad* Es posible partir de cualquier serie de a8iomas, con tal que no 'aya contradiccin entre ellos, y deducir un sistema de teoremas, consistentes con esos a8iomas y entre s, aunque no sean consistentes con lo que consideramos mundo real* Esto no 'ace las -matemticas arbitrarias. menos -verdaderas. que las deducidas de los a8iomas de
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Euclides, sino slo acaso menos "tiles* 3ero una -matemtica arbitraria. puede ser ms "til que las matemticas corrientes de -sentido com"n., en campos especiales, tales como los transfinitos, los de vectores, etc5tera* Aun as no 'ay que confundir -"til. con -verdadero.* Aunque un sistema de a8iomas sea tan e8travagante que no resulte "til en ning"n sentido prctico concebible, no obstante nada podemos decir acerca de -su verdad.* )i es -autoconsistente., eso es todo lo que tenemos derec'o a pedirle a un sistema de pensamiento* -Rerdad. y -realidad. son t5rminos teolgicos, no cientficos* 3ero volvamos a los a8iomas de Euclides* Iasta a'ora 'emos e8puesto slo las cinco -nociones comunes.* (iguraban en la lista otros cinco a8iomas, especficamente aplicables a la geometra, y 5stos se llamaron ms tarde -postulados.* El postulado primero era/ #Z Es posible trazar una recta desde cualquier punto, a otro punto cualquiera* Esto parece sumamente aceptable, pero, 4est usted seguro6 4)abe usted demostrar que puede trazarse una recta de la &ierra al )ol6 )i pudi5semos estar tranquilamente en el )ol v mantener la &ierra quieta en su rbita y lanzar como fuese una cuerda de la &ierra al )ol, y ponerla completamente tirante, esa cuerda representara una lnea recta de la &ierra al )ol* Gsted est seguro de que este es un razonable -e8perimento mental. y yo tambi5n, pero slo suponemos que la cosa puede ser as* =ams podremos 'acer la prueba, ni demostrarlo matemticamente* ; a propsito, 4qu5 es una lnea recta6 Acaso de 'acer la suposicin de que, poniendo una cuerda bien tirante, toma una forma que reconoceramos como lo que llamamos lnea recta* 3ero, 4qu5 forma es esa6 <o "nico que podemos decir es sencillamente que una recta es algo muy tenue y muy muy derec'o, o parafraseando a Aertrude )tein/ -Gna lnea recta es una lnea recta es una lnea recta*. Euclides define la recta como -una lnea situada uniformemente respecto a los puntos sobre s misma., pero no querra yo tener que e8plicarle lo que significa esa frase a un principiante en el estudio de la geometra* Htra definicin dice que -una recta es la menor distancia entre dos puntos., pero si ponemos una cuerda completamente tirante, no puede ir de uno de sus e8tremos al otro por ms corto camino, as que decir -la distancia ms corta entre dos puntos. es lo mismo que decir -la forma de una cuerda, completamente tirante., y podemos seguir preguntando/ y 4qu5 forma es esa6 En la moderna geometra, la lnea recta !ams se define* <o que en esencia se dice es/ <lamamos recta a algo que tiene las siguientes propiedades, en relacin con otros t5rminos indefinidos, como -punto., -plano., -entre., -continuo., etc*, y luego se relacionan las propiedades* )ea como quiera, 'e aqu los restantes postulados de Euclides/ EZ Gna lnea recta finita puede prolongarse continuamente en lnea recta* LZ )e puede trazar una circunferencia, con un punto cualquiera como centro y cualquier distancia como radio* MZ &odos los ngulos rectos son iguales*
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QZ )i una recta corta a otras dos, formando ngulos internos, por el mismo lado, que suman menos de dos ngulos rectos, esas dos rectas, prolongadas indefinidamente, se cortarn por ese lado en que los ngulos suman menos de dos rectos* )upongo que 'abr5is notado en seguida una cosa/ +e los diez a8iomas de Euclides, slo uno, el postulado quinto, es un trabalenguas bien largo, y slo este postulado quinto carece de sentido inmediato* 9oged a cualquier persona inteligente, que 'aya estudiado aritm5tica y 'aya odo de rectas y circunferencias y leedle uno a uno los diez a8iomas, de!ndole pensar un momento, y a cada uno de los nueve primeros responder/ -Es claro*. 3ero al or el postulado quinto, dir seguramente/ -49mo6. ; tardar bastante rato en comprender de qu5 se trata* 9omo que yo mismo no me comprometera a e8plicrselo, sin una figura como la siguiente/

9onsideremos dos de las lneas llenas/ la que va desde el punto 9 al +, por el M >llam5mosla recta 9+ por sus puntos e8tremos?, y la que pasa por los puntos A, < y I >recta AI?* Gna tercera recta, que pasa por los puntos A, <, M y 1 >recta A1? corta a la AI y a la 9+, formando ngulos con ambas* )i suponemos perfectamente 'orizontal la 9+ y perfectamente vertical la A1, los cuatro ngulos en que se cortan las dos >los ngulos 9M1, 1M+, +M< y <M9? son rectos, e iguales entre s, por el postulado MZ* En particular los ngulos +M< y <M9, numerados L y M en el dibu!o, son iguales y rectos los dos* 9onsideremos a'ora la recta AI* 7o es perfectamente 'orizontal* Eso significa que los ngulos que forma en su interseccin con la recta A1 >no 'e definido la -interseccin.? no son rectos, ni iguales todos* 3uede demostrarse que los A<I y A<1 son iguales, y que tambi5n lo son los I<1 y A<A, pero que cualquiera del primer par es distinto que cualquiera del segundo* En particular, el ngulo A<1, marcado E, no es igual al I<1, marcado #* >7o me 'e preocupado de definir -perfectamente 'orizontal., ni -perfectamente vertical., ni -cortar., ni de e8plicar por qu5 al cortarse una recta perfectamente 'orizontal, con una perfectamente vertical, forman cuatro ngulos rectos, pero tampoco pretendo ser riguroso del todo* 3odra serlo, pero a costa de ms palabrera de la que estoy dispuesto a emplear*?

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&racemos por el punto < la recta E(, perfectamente 'orizontal, como la 9+* )e formarn, en su interseccin con la recta A1, cuatro ngulos rectos iguales* En particular los ngulos (<1 y E<1 son rectos* 3ero el ngulo I<1 est contenido en el ngulo (<1 y sobra espacio >4qu5 significa -contenido en.6? 3uesto que el I<1 es slo parte del (<1 y 5ste es recto, el ngulo I<1 >ngulo #? es menor que un recto, seg"n la QZ -nocin com"n.* +el mismo modo, al comparar el ngulo E<1, que sabemos que es recto, con el A<1 >ngulo E?, podemos demostrar que el ngulo E es mayor que un recto* <os -ngulos internos. del dibu!o son los del lado de la recta AI en que est la recta 9+, y los del lado de la recta 9+ en que est la recta AI, es decir, los ngulos #, E, Q y M* El postulado Q*Z 'abla de los -ngulos internos del mismo lado., es decir, el # y M en un lado y el E y L en el otro* 9omo sabemos que L y M son rectos, que # es menor que un recto y que E es mayor que un recto, podemos decir que los ngulos internos de un lado, # y M, dan una suma menor que dos rectos, mientras que los interiores del otro lado dan una suma mayor que dos rectos* A'ora bien, el quinto postulado afirma que si se prolongan las rectas AI y 9+, se cortarn por el lado en que estn los ngulos internos, que suman menos de dos rectos* ; efectivamente, en el dibu!o se ve que si se prolongan en ambos sentidos las rectas AI y 9+ >lneas de trazos?, se cortan en el punto 7, por el lado de los ngulos internos # y M* 3or el otro lado se separan ms cada vez, y es claro que nunca se cortarn* En cambio, si se traza por < la recta =U, se invierte la situacin* El ngulo E ser menor que un recto y el # mayor >a'ora llamamos L al =<1 y # al U<1?* Entonces los ngulos internos E y L darn una suma menor que dos rectos y los # y M la darn mayor que dos rectos* )i prolongamos las rectas =U y 9+ >lneas de trazos? se encontrarn en el punto H, del lado de los ngulos E y L* 3or el otro lado divergirn ms y ms* A'ora que 'emos e8plicado por e8tenso el postulado quinto >aunque todava con bastante falta de rigor? ya estar5is dispuestos a decir/ -), claro, ciertamente, es obvio*. 3uede ser, pero algo tan obvio no debera requerir cientos de palabras de e8plicacin* <os otros nueve a8iomas no 'ubo que analizarlos, 4verdad6 3ero adems, 'emos e8plicado el postulado quinto, pero, 4lo 'emos demostrado6 7o* ;o, tras interpretar lo que el enunciado significa, me refer al dibu!o diciendo/ -y ciertamente en la figura se ve.* 3ero 5sa es slo una figura, que tiene una recta perfectamente vertical, que corta a dos, una de las cuales es perfectamente 'orizontal* 4; si no 'ay lneas 'orizontales ni verticales y ninguno de los ngulos internos es recto6 El postulado se refiere a toda recta que corta a otras dos, y yo ciertamente no 'e e8aminado eso* 3odramos trazar un milln de figuras de diferentes tipos y mostrar que en cada caso especfico rige el postulado, pero eso no basta* Iabra que demostrar que rige en todos los casos concebibles, lo cual no puede 'acerse con figuras* Gna figura slo puede poner clara la demostracin, pero la demostracin en s 'ay que deducirla por legtima lgica, de premisas ms elementales, demostradas ya o supuestas* ; eso no lo 'emos 'ec'o*
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9onsideremos a'ora el postulado quinto desde el punto de vista del movimiento de las rectas* Iagamos girar la AI alrededor de <, como pivote, de modo que se acerque ms y ms a coincidir con la recta E(* >4)eguir siendo recta la lnea, mientras gira de ese modo6 <o ms que podemos 'acer es admitir que s*? Al girar la recta AI 'acia la E(, su punto 7 de interseccin con la recta 9+ se ale!a ms y ms 'acia la derec'a* )i partimos de la recta =U y la giramos 'asta que termine por coincidir con la E(, el punto de interseccin H se ale!ar ms y ms 'acia la izquierda* Gsad la figura, trazando en ella algunas rectas ms, si es preciso, y lo ver5is claro* 3ero consideremos la propia recta E(* 9uando AI 'a girado 'asta coincidir por fin con la E(, podemos decir que el punto 7 de interseccin se 'a ale!ado a una distancia infinita 'acia la derec'a >entendamos lo que entendamos por -distancia infinita.?, y cuando la recta =U coincida con la E(, el punto H de interseccin se 'abr ale!ado a una distancia infinita 'acia la izquierda* 3odemos, por tanto, decir que las rectas E( y 9+ se cortan en dos puntos, uno a infinita distancia a la derec'a y otro a infinita distancia a la izquierda* H, visto de otro modo, la recta E(, perfectamente 'orizontal, corta a la A1 seg"n cuatro ngulos rectos* En ese caso los ngulos #, E, L y M son todos rectos y todos iguales* El # y el M suman dos rectos, y lo mismo el E y el L* 3ero seg"n el postulado quinto, la interseccin cae del lado en que los ngulos internos suman menos de dos rectos* 9omo en el caso de las rectas E( y 9+, cortadas por la A1, ning"n par de ngulos internos suma menos de dos rectos, la interseccin no puede estar en ning"n lado* 3or dos series de argumentos 'emos demostrado, pues, #*Z que las rectas E( y 9+ se cortan en dos puntos, situados ambos a distancia infinita, y E*Z que las rectas E( y 9+ no se cortan* 4Iabremos 'allado una contradiccin y, por tanto, un defecto en la serie de a8iomas de Euclides6 3ara evitar una contradiccin, podemos decir que cortarse a distancia infinita es equivalente a no cortarse en absoluto* )on diferentes modos de decir lo mismo* El convenio de decir que a es igual que b es consistente, en este caso, con el resto de la geometra* 3odemos, pues, arreglarnos con 5l* A'ora bien, cuando dos rectas, tales como E( y 9+, no se cortan al prolongarlas, a una distancia finita, por grande que sea, diremos que son -paralelas.* 9laro que slo 'ay una recta, pasando por <, que pueda ser paralela a la 9+, que es la E(* Htra recta cualquiera que pase por <, por poco distinta de la E( que sea, ser del tipo de la AI o de la =U, con un ngulo interno menor que un recto, por uno u otro lado* Esta demostracin es un tanto ligera y poco rigurosa, pero nos permite sacar la consecuencia y decir/ +ada una recta y un punto e8terior a ella, por ese punto es posible trazarle a la recta una paralela y slo una* Ese enunciado es del todo equivalente al quinto postulado de Euclides* )i suprimimos dic'o postulado y ponemos en su lugar esa afirmacin, el edificio entero de la geometra de Euclides sigue en pie, del todo inconmovible*
#LM

#LQ

<a versin del postulado que se refiere a rectas paralelas suena a ms clara y fcil de comprender que el modo de enunciarlo Euclides, pues aun los alumnos principiantes tienen una imagen de lo que son las paralelas, aunque no tengan ni la menor idea de lo que son los ngulos internos* 3or eso es por lo que los libros elementales de geometra suelen dar el postulado en t5rminos de -paralelas.* 3ero veamos* El que nosotros no 'ayamos demostrado el postulado quinto no significa que no pueda demostrarse* Acaso por cierta lnea de razonamientos, sumamente largos, sutiles e ingeniosos, sea posible la demostracin, aplicando los cuatro postulados restantes y las cinco nociones comunes, o bien otro a8ioma adicional, no comprendido en la lista, pero muc'o ms sencillo y -obvio. que el quinto* 3or desgracia no* +urante E%%% a os los matemticos intentaron una y otra vez deducir el postulado quinto de los a8iomas restantes, slo por verlo tan largo y poco evidente que pareca imposible que fuese un a8ioma* 3ero siempre fracasaban y parece seguro que tenan que fracasar* )encillamente, ese postulado no va contenido en los otros a8iomas, ni en ning"n otro sistema de ellos, geom5tricamente "tiles y ms sencillos que 5l* 3uede, ciertamente, afirmarse que el quinto postulado es la ms genial idea de Euclides* 9on maravillosa perspicacia, se dio cuenta de que con los nueve a8iomas breves y claramente obvios, no poda demostrar el postulado quinto, ni tampoco poda pasarse sin 5l* 3or tanto, por largo y complicado que fuese, tuvo que incluirlo entre sus suposiciones* As, durante E%%% a os, a' estuvo el postulado quinto, largo, desagradable, oscuro* Era como un fallo en la perfeccin, un constante reproc'e a una lnea de razonamiento infinitamente monumental en lo dems* )acaba de quicio a los matemticos* ;, de pronto, en #PLL, un sacerdote italiano, Airolamo )acc'eri, concibi respecto a este postulado la ms brillante idea que 'aba tenido nadie, desde tiempos de Euclides, pero no tuvo bastante valor para aprovec'arla* Ramos a contarlo en el capitulo siguiente*

#LQ

#L$

17.

La verdad 4lana En ocasiones me resulta peligroso abstraerme en estos artculos que escribo* 3or e!emplo, cierto da, un compa ero de banquete, despu5s de probar un plato, ec' sal, tom otro bocado y di!o satisfec'o/ ^as est muc'o me!or_* ;o, distrado, le di!e/ ^<o que usted quiere decir realmente es eas me gusta muc'o msf* +iciendo sencillamente eas est muc'o me!orf sienta usted la aventurada suposicin de que un man!ar puede saber ob!etivamente me!or, y adems la suposicin de que sus sensaciones sub!etivas de gusto son una gua segura para la situacin ob!etiva_* 9reo que estuve a dos dedos de que me estrellasen en plena cara aquel plato tan perfectamente sazonado, y, en verdad, lo tena bien merecido* 3ero era que acababa de escribir el artculo anterior y estaba desbordante en el tema de las suposiciones* Rolvamos a'ora a este tema, a propsito del ^quinto postulado de Euclides_, que voy a repetir para que no tengan ustedes que andar buscndolo/ )i una recta corta a otras dos, formando por un mismo lado ngulos internos que sumen menos de dos rectos, esas dos rectas, prolongadas indefinidamente, se cortan por ese lado en que los ngulos suman menos de dos rectos* &odos los dems a8iomas de Euclides eran sumamente sencillos, pero 5l al parecer se dio cuenta de que este postulado quinto, en apariencia tan complicado, no poda deducirse de los restantes, y que, por tanto, 'aba que incluirlo como nuevo a8ioma* Iasta E%%% a os despu5s siguieron intentando otros gemetras demostrar que Euclides 'aba desistido prematuramente y esforzndose en 'allar alguna ingeniosa manera de deducir el postulado quinto, de los restantes a8iomas, para poder as borrarlo de la lista, aunque slo fuese por ser demasiado largo y complicado y demasiado falto de evidencia inmediata, para parecer un buen a8ioma* Gn modo de abordar el problema consista en considerar el siguiente cuadriltero/

+os de sus ngulos, el +A1 y el A19, nos los dan como rectos y el lado A+ es igual al 19* )abido esto, y admitido el postulado quinto, es posible demostrar que el lado +9 es igual al A1 y que los ngulos A+9 y +91 son tambi5n rectos, de modo que el cuadriltero es precisamente un rectngulo* )i no se admite dic'o postulado, sino slo los dems a8iomas, lo ms que puede lograrse es demostrar que los ngulos A+9 y +91 son iguales, pero no que son precisamente rectos*
#L$

#LP

)urge a'ora el problema de si ser posible demostrar que dic'os ngulos son rectos, partiendo de que son iguales* )i eso pudiese 'acerse, del 'ec'o de que el cuadriltero A19+ es un rectngulo se deducira que es cierto el postulado quinto* Eso se 'abra demostrado admitiendo slo los dems a8iomas, y ya no sera menester a adir a ellos el quinto* &al intento fue emprendido, ante todo, por los rabes medievales, que continuaron las tradiciones de la geometra griega, cuando la Europa occidental estaba sumida en tinieblas* El primero que dibu! este cuadriltero y cavil sobre sus ngulos rectos no fue otro que Hmar U'ayyam >#%Q%D##EL?LM* Hmar indic que, si los ngulos A+9 y +91 son iguales, 'ay tres posibilidades/ a #* que ambos sean rectos, E* a que sean menores que un recto, o sea, agudos, y L* a que sean mayores u obtusos* Encontr luego una lnea de razonamiento que probaba que los casos de los ngulos agudos y obtusos eran absurdos, a base de admitir que dos rectas convergentes terminan por encontrarse* +esde luego es de sentido com"n suponer que dos rectas convergentes tienen que cortarse, pero ocurre que, de sentido com"n o no, esa suposicin equivale matemticamente al postulado quinto* Hrnar U'ayyam terminaba, pues, por -demostrar. el postulado, suponi5ndolo cierto, como una de las condiciones de la demostracin* Eso se llama -un crculo vicioso. o -peticin de principio., pero sea cualquiera el nombre, no se permite en matemticas* Htro matemtico rabe, 7asir Eddin alD&us >#E%#DPM? 'izo un intento seme!ante, usando una suposicin distinta y ms complicada, para descartar en el cuadriltero los ngulos agudos y obtusos* Ms 0ay2, esa suposicin era tambi5n matemticamente equivalente al postulado* <legamos as al italiano Airolamo )acc'eri >#$$PD#PLL?, a quien cit5 al final del captulo anterior, el cual era profesor de matemticas en la Gniversidad de 3isa y sacerdote !esuita* 9onoca la obra de 7asir Eddin y 5l tambi5n arremeti con el cuadriltero, pero introduciendo algo completamente original, algo que en E%%% a os a nadie se le 'aba ocurrido 'acer, con el postulado en cuestin* Iasta entonces, unos lo 'aban omitido, a ver qu5 suceda, otros 'aban 'ec'o suposiciones que resultaron equivalentes a 5l* )acc'eri lo que 'izo fue empezar por suponer que el postulado quinto es falso, y sustituirlo por otro a8ioma contradictorio con 5l* 3royectaba entonces ir construyendo una geometra, basada en los dems a8iomas de Euclides, ms el -quinto cambiado., 'asta llegar a una contradiccin, probando por e!emplo que cierto teorema era a la vez verdadero y falso* Alcanzada esa contradiccin, 'abra que desec'ar el -quinto cambiado.* )i se desec'aban de ese modo todas las posibilidades de cambiar el quinto, dic'o postulado tendra que ser cierto* Ese m5todo de demostrar un teorema, probando que todas las

Escribi ingeniosos cuartetos, que EdJard (itzgerald tradu!o a"n ms ingeniosamente al ingl5s en #SQO, 'aciendo c5lebre para siempre a Hmar, como poeta 'edonstico y agnstico, pero la verdad es que merece ser recordado como gran matemtico y astrnomo*

LM

#LP

#LS

restantes alternativas son absurdas, es una t5cnica matemtica perfectamente aceptableLQ y )acc'eri estaba en buen camino* 3racticando este m5todo, )acc'eri empez por suponer que los ngulos A+9 y +91 son ambos mayores que un recto* )obre esa suposicin, ms los restantes a8iomas de Euclides, emprendi su camino por lo que podramos llamar la -geometra obtusa.* 3ronto tropez con una contradiccin, eso significaba que la -geometra obtusa. no poda ser cierta y que los ngulos A+9 y +91 no podan ser mayores que un recto* &an importante es ese 58ito, que el cuadriltero introducido por Hrnar U'ayyam, para estudiar el postulado quinto de Euclides, 'oy se llama -cuadriltero de )acc'eri.* )umamente alentado por esto, )acc'eri la emprendi con la -geometra aguda., que parte de suponer que los ngulos A+9 y +91 son ambos agudos* +ebi de empezar su tarea animadsimo, seguro de que 'allara enseguida una contradiccin, como en la -geometra obtusa.* En ese caso, quedara demostrado el -quinto de Euclides., y su -geometra rectangular. ya no necesitara como a8ioma ese enunciado tan desagradablemente largo* Al ir estableciendo )acc'eri proposicin tras proposicin de su -geometra aguda., su confianza fue cediendo terreno a la inquietud, porque no llegaba a ninguna contradiccin* Iba enfrentndose cada vez ms con la posibilidad de que pudiese edificarse una geometra, por completo consecuente en s misma, basada en por lo menos un a8ioma que contradeca de lleno un postulado de Euclides* El resultado sera una -geometra no euclidiana., que podra parecer ir contra el sentido com"n, pero que por ser en s autoconsistente, tiene validez matemtica* 3or un momento, )acc'eri se asom al borde de la inmortalidad matemtica, pero se volvi atrs* 7o se atrevi, admitir la idea de una geometra no euclidiana e8iga demasiado valor* &an equivocadamente 'aban llegado los 'ombres cultos a confundir la geometra euclidiana con la verdad absoluta, que cualquier refutacin de Euclides 'ubiese suscitado los ms profundos sentimientos de inquietud en los corazones y las mentes de los intelectuales europeos* +udar de Euclides era dudar de la verdad absoluta, si no 'aba verdad absoluta en Euclides 4no se deducira fcilmente que no la 'ay en ninguna parte6 ; puesto que las mayores pretensiones de verdad absoluta las reivindica la religin, 4no se interpretara un ataque a Euclides como un ataque a +ios6 Era evidentemente )acc'eri un matemtico de gran empu!e, pero era, al mismo tiempo, un !esuita y un ser 'umano, y as le falt valor y cometi la gran desercin L$* 9uando en su gradual desarrollo de la geometra aguda lleg a un punto en que no poda aguantar ms, se autosugestion 'asta imaginar que 'aba encontrado una contradiccin, donde en realidad no la 'aba, y con inmenso alivio, concluy que 'aba

Eso equivale a la famosa frase de )'erloc@ Iolmes, de que cuando se 'a descartado lo imposible, lo que queda, por improbable que parezca, tiene que ser cierto* L$ 7o estoy censurndole* En su caso yo 'ubiese 'ec'o indudablemente lo mismo* +igo slo que fue muc'a lstima*

LQ

#LS

#LO

probado -el quinto de Euclides.* En #PLL public un libro con su descubrimiento, titulado -Euclides absuelto de todo fallo. y aquel mismo a o falleci* 3or su desercin, )acc'eri 'aba perdido la inmortalidad, eligiendo el olvido* )u libro qued virtualmente ignorado, 'asta que llam la atencin sobre 5l el matemtico italiano Eugenio 1eltrami >#SLQD#O%%?, cuando ya el fallo de )acc'eri 'aba sido enmendado por otros* A'ora lo que sabemos de )acc'eri es slo esto/ que toc con su mano un descubrimiento matemtico capital, un siglo antes que nadie y que le faltaron arrestos para asirlo firmemente* Avancemos como un siglo, 'asta el matemtico alemn 9arlos (ederico Aauss >#PPPD#S*QQ?* Es fcil acreditar que Aauss es el ms grande matemtico que 'ubo nunca* +esde !oven asombraba a Europa y al mundo cientfico con su talento* Iacia #S#Q estudi el quinto de Euclides, llegando a la misma consecuencia que 5l/ que -el quinto. 'aba que postularlo como a8ioma, porque no poda deducirse de los dems a8iomas* Aauss lleg tambi5n a la conclusin ante la cual 'aba retrocedido )acc'eri/ que 'ay otras geometras autoconsistentes, que no son euclidianas, en las cuales un -a8ioma cambiado. sustituye al quinto* 3ero luego le faltaron tambi5n arrestos para publicar y en eso le niego mi simpata* )u situacin era diferente, Aauss tena infinitamente ms prestigio que )acc'eri, no era sacerdote, viva en un pas y en una 5poca en que el poder de la Iglesia no era temible* Aauss, genio y todo, fue un completo cobarde* Esto nos lleva al matemtico ruso 7icolai Ivanovic' <obac'evs@i >#POLD#SQ$? LP* En #SE$ <obac'evs@i empez tambi5n a cavilar si una geometra podra ser no euclidiana y, sin embargo, consistente* 9on esta idea desarroll los teoremas de la -geometra aguda., como )acc'eri un siglo antes, pero en #SEO <obac'evs@i 'izo lo que ni )acc'eri ni Aauss 'aban 'ec'o* 7o se ec' atrs y public* +esgraciadamente lo que public fue un artculo en ruso, titulado -)obre los principios de la Aeometra., en una revista local* >El traba!aba en la Gniversidad de Uazan, en el corazn de la Busia provinciana*? Ms 4qui5n lee el ruso6 <obac'evs@i permaneci desconocido largo tiempo* Iasta que en #SM% public su traba!o en alemn, no llam la atencin del mundo de los matemticos en general* 3ero, mientras tanto, un matemtico '"ngaro, =nos 1olyai >#S%ED#S$%?, estaba 'aciendo casi lo mismo* 1olyai es una de las figuras ms novelescas de la 'istoria de las matemticas, pues se especializaba tambi5n en cosas como el violn y la esgrima Den la genuina tradicin de un aristcrata '"ngaroD* )e cuenta que una vez se bati, uno tras otro, con trece esgrimidores, tocando el violn entre asalto y asalto, y que a todos los venci* En #SL#, el padre de 1olyai public un libro de matemticas* 1olyai 'i!o 'aba meditado varios a os sobre el quinto de Euclides y convenci a su padre de que a adiese un ap5ndice de E$ pginas, e8poniendo los principios de la -geometra aguda.* Era eso dos a os despu5s de publicar su obra <obac'evs@i, pero por entonces
7icolai Ivanovic' <obac'evs@i es mencionado en una de las canciones satricas de &om <e'rer, y un entusiasta de <e'rer, como yo mismo, encuentra e8tra o que citase a una persona tan seria, pero <e'rer era matemtico de profesin y ec' mano de un nombre real*
LP

#LO

#M%

nadie 'aba odo 'ablar de aquel ruso, y 'oy <obac'evs@i y 1olyai comparten generalmente el 'onor de 'aber descubierto la geometra no euclidiana* 9omo 1olyai public en alemn, Aauss se enter enseguida* )u recomendacin le 'ubiese sido muy valiosa al !oven 1olyai, pero Aauss no se atrevi a"n a darle impresa su aprobacin, si bien elogi de palabra la obra de 1olyai, y entonces no pudo resistirse/ le di!o a 1olyai que 'aba tenido las mismas ideas a os antes, pero que no las 'aba publicado, y le mostr la obra* 7o tena por qu5 'aberlo 'ec'o* )u reputacin era inconmovible, aun sin la geometra no euclidiana* Iaba 'ec'o ms que una docena de matemticos !untos* ;a que no 'aba tenido el valor de publicar, debi tener la decencia de de!arle el m5rito a 1olyai, pero no lo 'izo* Aenio y todo, Aauss era ruin en algunas cosas* ; 4qu5 'ay de la geometra obtusa6 )acc'eri, al estudiarla, la 'all incursa en contradiccin, por lo que fue desec'ada* )in embargo, una vez establecida la validez de la geometra euclidiana, 4no 'abra modo de re'abilitar tambi5n la geometra obtusa6 ) que lo 'ay, pero slo a costa de romper con Euclides, ms radicalmente a"n* )acc'eri, al investigar la geometra obtusa, 'aba 'ec'o una suposicin tcita, usada tambi5n por el mismo Euclides/ que una recta poda tener longitud infinita* )uponer eso no introduca contradiccin en la geometra aguda, ni en la rectangular o de Euclides, pero originaba conflictos en la obtusa* 3ues desec'5mosla tambi5n, entonces* )upongamos que, prescindiendo del -sentido com"n., admitimos que toda recta 'a de tener cierta longitud m8ima* En ese caso desaparece toda contradiccin con la geometra obtusa y surge una segunda variedad de geometra no euclidiana vlida* El primero en demostrarlo fue >#SQM? el matemtico alemn =orge (* Biemann >#SE$D#S$$?* &enemos, pues, tres tipos de geometra que podemos distinguir formulando enunciados equivalentes a la versin del postulado quinto de que parten/ A? Aeometra aguda >no euclidiana?/ 3or un punto e8terior a una recta se pueden trazar infinitas paralelas a ella* 1? Aeometra rectangular >euclidiana?/ 3or un punto e8terior a una recta se puede trazar una y slo una paralela a ella* 9? Aeometra obtusa >no euclidiana?/ 3or un punto e8terior a una recta no se pueden trazar paralelas a ella* 9abe tambi5n distinguirlas de otro modo equivalente/ A? Aeometra aguda >no euclidiana?/ <a suma de los ngulos de todo tringulo vale menos de #S%Z* 1? Aeometra rectangular >euclidiana?/ <a suma de los ngulos de todo tringulo vale e8actamente #S%Z* 9? Aeometra obtusa >no euclidiana?/ <a suma de los ngulos de todo tringulo vale ms de #S%Z* ; preguntar5is a'ora/ 4pero cul de las tres es verdadera6 )i definimos verdadera como autoconsistente, las tres geometras son verdaderas por igual*
#M%

#M#

9laro que son inconsistentes unas con otras y acaso corresponda una sola a la realidad* 3odemos, pues, preguntarnos/ 49ul geometra corresponde a las realidades del universo real6 <a respuesta es, de nuevo, que todas* 9onsideremos, por e!emplo, el problema de via!ar del punto A al 1, ambos en la superficie terrestre, y supongamos que queremos ir de A a 1 recorriendo la menor distancia posible* 3ara simplificar los resultados, supondremos dos cosas/ #*Z que la &ierra es una esfera perfectamente lisa* Eso es casi cierto en realidad, pues podemos eliminar, sin demasiado error, monta as y valles y 'asta el abultamiento ecuatorial* E*Z )upongamos que tenemos que 'acer el via!e por la superficie de esa esfera, y no podemos, por e!emplo, e8cavar en sus profundidades* 3ara determinar la distancia ms corta entre A y 1 por la superficie de la &ierra, podramos tender una cuerda de un punto al otro y ponerla tirante* )i 'ici5semos eso entre dos puntos de un plano, es decir, en una superficie como la de un encerado liso, e8tendi5ndose infinitamente en todas direcciones, nos resultara lo que solemos llamar una -lnea recta.* 3ero en la superficie de una esfera obtenemos una curva, y sin embargo esa curva es lo anlogo a una lnea recta, ya que esa curva es la menor distancia entre dos puntos en la superficie esf5rica* Besulta difcil forzarnos a admitir una curva como cosa anloga a una recta, porque las rectas las 'emos pensado derec'as siempre* Gsemos, pues, otra palabra* A la lnea ms corta entre dos puntos en una superficie dada llam5mosla -geod5sica. LS* En un plano, una geod5sica es una lnea recta, en una esfera las geod5sicas son curvas, y precisamente arcos de -crculo m8imo.* <os crculos m8imos tienen por radio el de la esfera y estn en planos que pasan por el centro de 5sta* En la &ierra, un e!emplo de crculo m8imo es el ecuador, o cualquiera de los meridianos* En toda superficie esf5rica pueden trazarse infinitos crculos m8imos* )i tomamos en ella pares cualesquiera de puntos, y los unimos por un 'ilo tirante, obtendremos arcos de diferentes crculos m8imos* Es visible que en una superficie esf5rica no e8isten geod5sicas de longitud infinita* Al prolongarlas, lo que 'acen es cerrarse sobre s mismas, alrededor de la esfera* En la superficie terrestre una geod5sica no puede pasar de M%*%%% @ilmetros* Adems, en una esfera, cada dos geod5sicas, prolongadas suficientemente, se cortan en dos puntos* En la superficie terrestre, por e!emplo, dos meridianos se cortan en el polo 7orte y en el polo )ur* Eso prueba que en una superficie esf5rica, por un punto e8terior a una geod5sica dada, no se puede trazar ninguna paralela a dic'a geod5sica* Adems, si en una superficie esf5rica trazamos un tringulo cuyos lados sean arcos de crculo m8imo, sus ngulos sumarn ms de #S%Z* :uien tenga un -globo
LS Geodsica deriva de voces griegas que significan -dividir la tierra., porque en la superficie terrestre toda geod5sica, prolongada todo lo posible, divide dic'a superficie en dos partes iguales*

#M#

#ME

terrqueo. imagnese un tringulo con un v5rtice en el polo 7orte, otro en el ecuador a #%Z de longitud Heste, y el tercero en el ecuador, a #%%Z de longitud Heste* Encontrar que el tringulo es equiltero, con sus ngulos de O%Z, la suma de los tres vale EP%Z* Esta es precisamente la geometra desarrollada por Biemann, si las geod5sicas se consideran como lo anlogo a las lneas rectas* Es una geometra de rectas finitas, sin paralelas y con tringulos cuyos ngulos suman ms de #S%Z* <o que venamos llamando geometra obtusa podra llamarse tambi5n -geometra esf5rica.* ; lo que venamos llamando geometra rectangular o euclidiana podra tambi5n llamarse -geometra plana.* En #S$Q Eugenio 1eltrami llam la atencin sobre una figura llamada -pseudosfera., parecida a dos clarinetes unidos por sus partes anc'as y e8tendi5ndose y estrec'ndose cada uno en un sentido, pero sin cerrarse del todo* En la superficie de una pseudosfera la geometra cumple los requisitos de la geometra aguda, en efecto, en esa superficie es posible trazar dos geod5sicas que se corten, sin cortar, sin embargo, ninguna de las dos a una tercera geod5sica e8terior a ambas LO* Es ms, como entre las dos geod5sicas que se cortan cabe trazar infinitas otras, cortndose todas en el mismo punto, por cada punto e8terior a una geod5sica se podrn trazar infinitas geod5sicas paralelas a ella* En otras palabras, la -geometra aguda. puede considerarse como -geometra pseudosf5rica.* Mas a'ora, visto que las tres geometras son igualmente vlidas, en condiciones adecuadas a cada una, 4cul da me!or descripcin del Gniverso en con!unto6 Eso no siempre es fcil de decir* )i un tringulo de geod5sicas de longitud dada lo trazamos primero en una esfera peque a y luego en una grande, la suma de sus ngulos pasar en ambos casos de #S%Z, pero el e8ceso ser mayor en el caso de la esfera peque a* )i imaginamos un tringulo de magnitud fi!a, en una superficie esf5rica que crece cada vez ms, la suma de los ngulos se acerca ms y ms a #S%Z y al fin, ni las medidas ms precisas apreciarn la diferencia* En suma, una parte peque a de una esfera muy grande es casi tan llana como un plano y se 'ace imposible distinguirlos* Eso pasa, por e!emplo, con la &ierra* 3recisamente por ser una esfera tan grande, es por lo que las partes peque as de ella parecen planas y por lo que le cost tanto tiempo a la 'umanidad convencerse de que era esf5rica, a pesar de parecer plana* 3ues bien, 'ay un problema anlogo, relativo al Gniverso en general* <a luz va de unos puntos a otros del espacio, del )ol a la &ierra o de una le!ana gala8ia a otra, salvando distancias inmensamente mayores que las posibles en la superficie terrestre* 7osotros suponemos que la luz, al atravesar prsecs, marc'a en lnea recta, pero est claro que en realidad sigue una geod5sica, que podr ser recta o no* )i el Gniverso obedece a la geometra euclidiana, la geod5sica ser recta* )i obedece a una geometra no euclidiana, las geod5sicas sern curvas, de una u otra clase*

Eso parece absurdo porque estamos 'abituados a pensar seg"n patrones planos, en que las geod5sicas son rectas y en que dos rectas que se cortan no pueden ser ambas paralelas a otra recta* En una pseudoesfera las geod5sicas se curvan de tal suerte que 'acen posibles las dos paralelas*

LO

#ME

#ML

A Aauss se le ocurri formar tringulos de rayos de luz, que cruzaban el espacio entre tres cimas de monta a, y medir la suma de los ngulos resultantes* +esde luego los ngulos sumaban alrededor de #S%`, pero 4los valan e8actamente6 Era imposible saberlo* )i el Gniverso fuese una esfera de millones de a os luz de dimetro, y si los rayos de luz siguiesen las curvas de la esfera, no sera posible 'oy apreciar, por medidas directas, el insignificante e8ceso de esas sumas sobre #S%`* )in embargo, en #O#$ Einstein construy la teora general de la relatividad y 'all que, para e8plicar los efectos de la gravitacin, tena que admitir un Gniverso en el cual la luz ay todo lo demsD segua geod5sicas no euclidianas* )eg"n la teora de Einstein, el Gniverso no es euclidiano y constituye un caso de -geometra obtusa.* En suma, que la geometra euclidiana, le!os de ser la verdad absoluta y eterna como se supuso durante E%%% a os, es slo la geometra sumamente restringida y abstracta del plano, y slo proporciona una apro8imacin a geometras tan importantes como la del Gniverso y la de nuestra superficie terrestre* 7o es la verdad -plena., como tantos !uzgaron seguro, sino slo la verdad -plana.M%*

M%

7o me negu5is que es ingenioso el c'iste*

#ML

#MM

18.

,orir en el laboratorio ;o soy un gran iconoclasta* A poca ocasin que tenga, me gusta decir cosas disolventes de alguna venerada institucin, y 'ablar con cnico sarcasmo del -da de la Madre., del pastel de manzana o del b5isbol* 9laro que, eso s, no consiento que nadie vitupere a las instituciones que yo personalmente respeto* 9omo la 9iencia y los 9ientficos >con 9 may"scula, fi!aos?* <os cientficos tienen sus defectos, claro* 3ueden ser pesados y dominantes, y clavar las teoras donde las encuentran, sin permitir desalo!arlas* A' est, por e!emplo, el triste caso del qumico franc5s Augusto <aurent y el qumico sueco =uan =acobo 1erzelius* En #SL$ <aurent e8puso teoras sobre la estructura de los compuestos orgnicos, que estaban bien orientadas, mientras que 1erzelius llevaba ya a os sosteniendo, sobre lo mismo, ideas que tenan importantes elementos de error* +esgraciadamente, <aurent era !oven y poco conocido, y 1erzelius, en su 5poca, fue el gran 'ombre de la qumica, as que <aurent fue reducido a la oscuridad* )e vio forzado a traba!ar en laboratorios de tercera clase, mal calentados, ya que ning"n instituto importante quera emplearle, afrontando el desagrado de 1erzelius* Esas condiciones mseras de traba!o agravaron su tuberculosis y le acarrearon una muerte prematura* En cambio, 1erzelius muri en la cumbre de su fama, y slo despu5s de su desaparicin empezaron a prosperar las ideas de <aurent* Esas cosas suceden, 0ay2, pero me complazco en creer que en la ciencia son menos frecuentes que en cualquier otro g5nero de actividades 'umanas* +e todos modos, si alguien quiere za'erir a la ciencia como una organizacin en que la Autoridad a'oga las iniciativas, y en que vie!os vanidosos aplastan a !venes genios, y en que la falta de un ttulo de <icenciado condena a la absoluta oscuridad a aficionados brillantes, ser conveniente disponer de algunos e!emplos genuinos* A veces algunos citan el descubrimiento del fluoruro de 8enn como e!emplo del modo en que teoras rutinarias in'iben completamente la e8perimentacin* 3arece que estoy oy5ndoles decir/ -A unos qumicos est"pidos y perezosos se les meti en la cabeza que los gases nobles no forman compuestos, as que nadie se preocup de comprobar por e8perimentos si los forman o no* Al cabo, si todos saben que una cosa es imposible, 0buena gana de intentarla2 ;, sin embargo, si en cualquier momento alg"n qumico se 'ubiese sencillamente molestado en mezclar 8enn con fl"or en un recipiente de nquel***. ) que parece gran estupidez de los qumicos no caer en cosa tan fcil, 4verdad6 9on slo mezclar 8enn y fl"or en recipiente de nquel, admirar al mundo y ganarse acaso un premio 7bel* 3ero 4sab5is lo que 'ubiese conseguido un qumico normal, si 'ubiese intentado, en un laboratorio corriente, mezclar un poco de 8enn >muy raro y carsimo, por cierto? con un poco de fl"or6 Muy probablemente producirse una into8icacin grave, y con suma facilidad morirse*
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)i cre5is que estoy e8agerando, recordemos la 'istoria del fl"or* 7o empieza esa 'istoria en el fl"or mismo, asesino amarillento plido, nunca visto por 'umanos o!os 'asta 'ace oc'enta a os, sino en un e8tra o mineral utilizado por los mineros alemanes 'ace unos quinientos a os* Esa sustancia la menciona ya el primer gran mineralogista de los tiempos modernos, =orge Agrcola* En #QEO describi su aplicacin por los mineros alemanes* Ese mineral se funde fcilmente >para ser mineral? y mezclndolo con menas que 'aya que fundir, la mezcla funde con ms facilidad, permitiendo un valioso a'orro de tiempo y combustible* <o lquido fluye y fluir se dice en latn fluere, por eso se llama fluido a cualquier sustancia que es lquida o gaseosa y fluye, de a' derivamos tambi5n fluente, afluente, confluente, etc* <a misma raz tiene el nombre que aplic Agrcola al mineral que se derreta y flua tan fcilmente* Ese nombre era fl"ores* Ms tarde se llam -espato de fl"or., porque para los antiguos mineros -spar. significaba roca* +espu5s, cuando se 'izo costumbre a adir el sufi!o -ita. a los nombres de los minerales, surgi la alternativa de llamarlo -fluorita.* 9uando se descubri que la fluorita e8puesta a luz de cierta longitud de onda, emita luz de onda ms larga, se llam -fluorescencia. a ese fenmeno* &odava 'oy se emplea la fluorita como fundente en la fabricacin del acero* 3asan los siglos, pero 'ay propiedades "tiles que no pierden su utilidad* En #$P% el vidriero alemn Enrique )c'Jand'ard estaba traba!ando con fluorita, someti5ndola, no importa por qu5, a la accin de cidos fuertes* )e desprenda un vapor y )c'Jand'ard se inclin a observarlo* )us lentes se empa aron y probablemente 5l pensara que el vapor se 'aba condensado sobre ellos* 3ero la niebla no desapareci y un e8amen ms cuidadoso mostr que las lentes estaban corrodas* En efecto, el cristal estaba disuelto en parte, y su lisa superficie apareca rugosa* Era aquello muy e8tra o, pues pocos reactivos atacan el cristal, por esa y otras venta!as lo prefieren tanto los qumicos* )c'Jand'ard sac partido de esa corrosin* 9ubra de cera a trozos una superficie de vidrio para protegerlo del vapor, y 5ste corroa el resto* As marcaba toda clase de delicadas figuras en el cristal transparente, sobre fondo deslustrado* )e 'izo proteger por el emperador y prosper en grande* 3ero mantuvo secreto su m5todo y 'asta #PEQ no conocieron los qumicos en general este interesante vapor* +urante el siglo NRIII aparecieron informes ocasionales sobre la fluorita* Andr5s )egismundo Margraf, qumico alemn, demostr en #P$S que no contiene azufre* +escubri tambi5n que, tratada con cidos, produca un vapor que abra verdaderos agu!eros en sus instrumentos de cristal* 3ero fue un qumico sueco, 9arlos Auillermo )eb5ele, quien realmente dio a conocer el gas taladraDvidrios 'acia #PS%* &ambi5n 5l corroy cristal acidificando fluorita* Estudi el vapor ms concienzudamente que todos sus predecesores y sostuvo que el gas era un cido* 3or eso se le suele atribuir a )eb5ele el descubrimiento del -cido flurico., como se le llam por cerca de un cuarto de siglo*
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3or desgracia, ese descubrimiento no benefici la salud de )eb5ele* Iaba aislado gran n"mero de sustancias y acostumbraba a oler y gustar cuantos nuevos cuerpos obtena, para facilitar en parte su identificacin rutinaria* 9omo adems del -cido flurico. aisl cuerpos tan repulsivos como el gas sulf'drico >el sumamente t8ico gas de los 'uevos podridos, que nos evoca los laboratorios qumicos didcticos? y el cido pr"sico >usado en las cmaras de e!ecucin?, lo e8tra o es que no pereciese al in'alar esos gases* Ms tampoco sobrevivi del todo, pues muri a la temprana edad de cuarenta y cuatro a os, despu5s de varios de invalidez* 7o 'ay duda, en mi opinin, de que su costumbre de olisquear y sorber cuerpos desconocidos abrevi considerablemente su vida* Aunque la mayora de los qumicos son muy cautos para degustar, desde luego muc'o ms que el pobre )eb5ele, para oler no lo son ni aun 'oy mismo* 3odrn no andar deliberadamente olisqueando cuerpos, pero el aire de los laboratorios suele estar cargado de gases y vapores, y los qumicos acostumbran a tolerarlo con una especie de perverso placer, y reaccionan con cierta divertida superioridad profesional, cuando los profanos ponen caras arrugadas y dicen 0uff2 Eso puede e8plicar la supuesta menor vida media de los qumicos en general* 7otad que no 'ablo de esa ms breve vida, como de 'ec'o establecido, pues ignoro si lo est/ digo -supuesta.* 3ero 'ace poco vino una carta en una revista qumica, de uno que, fundndose en las noticias necrolgicas, afirmaba que los qumicos mueren muc'o ms !venes, por t5rmino medio, que los dems cientficos* ; acaso as sea* Iace algunos a os se e8teriorizaron sospec'as de que numerosos qumicos muestran, en su edad avanzada, aberraciones mentales, producidas insidiosamente, a la larga, por into8icacin mercurial, la cual sera debida a la constante presencia en el laboratorio de vapores mercuriales, procedentes de gotitas de mercurio ocultas en rincones y 'endiduras* >&odos los qumicos derraman mercurio algunas veces*? 3ara evitar alarmas y desalientos, quiero, no obstante, 'acer constar que algunos qumicos vivieron vidas largas, en actividad M#* <leva la palma el qumico franc5s Miguel Eugenio 9'evreul, que naci en #PS$ y falleci en #SSO, a la gloriosa edad de ciento tres a os* Es ms, sigui traba!ando 'asta muy avanzada ancianidad, pues con ms de noventa a os estaba 'aciendo "tiles estudios de gerontologa >efectos de la ve!ez en los organismos vivos?, sirvi5ndose de s mismo >4qui5n me!or6? como su!eto* Asisti a la solemne celebracin del centenario de su nacimiento y fue ovacionado entusisticamente como -75stor de la 9iencia.* 3or cierto que no s5 de ning"n otro cientfico de primera clase, que 'aya llegado a centenario* )i alg"n amable lector sabe de otro, comunquemelo, por favor* 9laro que 9'evreul traba! con sustancias nada peligrosas, como ceras, !abones, grasas, etc*, pero fi!5monos a'ora en el qumico ingl5s Boberto Auillermo 1unsen* +e !oven traba! en compuestos orgnicos del ars5nico y se into8ic casi a punto de muerte* A los veinticinco a os le e8plot uno de esos compuestos y le 'izo perder un o!o* 3ero sobrevivi y lleg a alcanzar la respetable edad de oc'enta y oc'o a os*
M# 3ara los leales lectores que puedan inquietarse por mi suerte, 'e de reconocer que llevo muc'os a os sin entrar en laboratorios, ms que en raras ocasiones*

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3ero es un 'ec'o que muc'os qumicos del siglo posterior a )eb5ele, que 'icieron investigaciones importantes sobre el cido fluor'drico, murieron relativamente !venes* En cuanto )eb5ele 'ubo establecido que el gas que desprenda la fluorita acidificada era un cido, surgi un error acerca de su estructura* El gran qumico franc5s A* <aurent <avoisier 'aba decidido, precisamente por entonces, que todos los cidos contenan o8geno, como que la palabra o8geno significaba en griego -productor de cidos.* Rerdad es que muc'os cidos contienen o8geno >el sulf"rico y el ntrico, por e!emplo?, pero otros no* (i!5monos, por e!emplo, en el compuesto llamado -cido muritico. de la palabra latina que significa salmuera, porque se obtena tratando la salmuera por cido sulf"rico* )e supona, siguiendo el principio de <avoisier, que el cido muritico contena o8geno, que era quiz una combinacin del o8geno con un nuevo elemento a"n desconocido, llamado -murio.* Hbserv )eb5ele que al tratar el cido muritico con ciertos compuestos o8igenados se obtena un gas verdoso* )upuso que el cido muritico tomaba ms o8geno a"n, y al gas lo llam -cido o8imuritico.* 3ero el qumico ingl5s Iump'ry +avy, tras concienzudos estudios, consigui demostrar que no contena o8geno* Ms bien contendra 'idrgeno, era probablemente un compuesto del 'idrgeno con el elemento entonces desconocido* Adems, al combinarse o8geno con el cido muritico, lo probable es que se combinase con el 'idrgeno, llevndoselo y de!ando aislado el elemento entonces desconocido* &al elemento, decidi +avy, era el gas verdoso que 'aba llamado )eb5ele cido o8imuritico, y en #S#% 5l lo llam cloro, de la palabra griega -verde., por su color* 9omo el cido muritico es un compuesto de 'idrgeno y cloro, recibi el nombre de -cloruro de 'idrgeno., en forma gaseosa, o cido clor'drico, en solucin acuosa* )e vio que tambi5n otros cidos carecan de o8geno, el sulf'drico y el cian'drico, por e!emplo* )on cidos muy d5biles, desde luego, pero los acostumbrados a cidos con o8geno no podan incurrir ya en el error de creer que sin o8geno no 'ay cidos fuertes, pues el clor'drico, que no contiene o8geno, es un fuerte cido* +avy procedi a demostrar que el cido -flurico. es otro e!emplo de cido sin o8geno* Adems dic'o cido tena propiedades que recordaban muc'o al cloruro de 'idrgeno* 3or eso el fsico franc5s Andr5s Mara Amp5re imagin que el cido flurico bien poda ser un compuesto del 'idrgeno con un elemento muy parecido al cloro* )e lo di!o a +avy, que estuvo conforme* En #S#L Amp5re y +avy llamaron -fl"or. al nuevo elemento, a"n no aislado ni estudiado, ese nombre se deriva naturalmente de fluorita* Al cido flurico se le llam -fluor'drico. o -fluoruro de 'idrgeno. y a la fluorita -fluoruro de calcio.* )urgi entonces el problema de aislar el fl"or para poder estudiarlo* &al problema result de suma dificultad*

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El cloro poda obtenerse del cido clor'drico, 'aciendo, por decirlo as, que el o8geno arrancase el 'idrgeno de las garras del cloro, de!ando 5ste aislado, en forma de elemento* El o8geno, como veis, es ms activo que el cloro y -tira ms fuerte. del 'idrgeno* 3ero ese procedimiento no dio resultado para aislar el fl"or* El o8geno no poda de ninguna manera arrancar el 'idrgeno de sus garras* >Muc'os a os despu5s se vio que, por el contrario, el elemento fl"or poda arrebatarle el 'idrgeno al o8geno?* Al reaccionar con agua, compuesta de o8geno e 'idrgeno, el fl"or tira del 'idrgeno con tal fuerza que de!a libre el o8geno, en la forma e8cepcionalmente en5rgica de ozono* Era ineludible la conclusin de que el fl"or es ms activo que el cloro y el o8geno* Es ms, 'aba motivos para sospec'ar que el fl"or poda ser el elemento ms activo que e8iste, lo cual confirmaron ampliamente los qumicos posteriores, y que ninguna simple reaccin qumica podra aislarlo de compuestos como el fluoruro de 'idrgeno o el de calcio, ya que ning"n otro elemento podra arrancar el 'idrgeno del fuerte pu o del fl"or* 3ero 4qui5n dice que 'aya necesidad de limitarse a reacciones qumicas6 En #S%% se invent la pila el5ctrica y a las pocas semanas ya se 'aba descubierto que una corriente el5ctrica, al pasar por un compuesto, poda disgregarlo >electrlisis?, aunque las reacciones qumicas corrientes slo pudieran efectuar esa descomposicin en condiciones e8tremas* El agua, por e!emplo, se descompona en 'idrgeno y o8geno, el 'idrgeno, como muc'os metales, puede 'acerse aparecer en el electrodo negativo, mientras que el o8geno, como otros no metales, puede 'acerse aparecer en el positivo* +avy aplic esa t5cnica a varios compuestos, que, seg"n los qumicos aseguraban, contenan metales desconocidos a"n, tan activos, que las t5cnicas qumicas ordinarias no bastaban para liberarlos* En #S%P y #S%S, 'aciendo uso de las ms poderosas bateras el5ctricas conocidas entonces, aisl rpidamente seis metales de e8tremada actividad/ el potasio, sodio, calcio, magnesio, estroncio y bario* 9laro que todos ellos aparecan en el electrodo negativo* 7o 'aba razn, pensaba +avy, para que esa misma t5cnica no descompusiese el fluoruro clcico* El calcio deba aparecer en el electrodo negativo y el fl"or en el positivo* Al intentarlo no consigui su ob!eto* ) que aislara fl"or en el electrodo positivo, pero en cuanto se depositaba atacaba cuanto 'aba a su alcance/ agua, vidrio, 'asta los recipientes de plata y platino que usaba +avy* En poqusimo tiempo lograba 5ste obtener compuestos de fl"or, pero nunca fl"or puro* Estas tentativas produ!eron tambi5n fiascos de otros g5neros, pues +avy se atrap en sus traba!os sobre compuestos de fl"or un grave envenenamiento, por respirar peque as cantidades de cido fluor'drico* 7o le mat, pero contribuy, sin duda, a que muriera de cincuenta a os, y pasase incapacitado los "ltimos* 3eor suerte a"n tuvieron otros* 3or los a os #SL%, dos 'ermanos ingleses, &oms y =orge Uno8, decidieron no considerar demostrado que era imposible aislar el fl"or por medios qumicos >no son tan rutinarios los cientficos, como sus crticos gustan de suponer?* Intentaron convencer al cloro de que atacase el mercurio del fluoruro
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merc"rico, de!ando libre el fl"or* (racasaron, y ambos padecieron largos y angustiosos ataques de into8icacin por cido fluor'drico* El qumico belga 3* <ouyel, que segua de cerca los intentos de los 'ermanos Uno8, quiso repetir sus traba!os y fracas ms espectacularmente a"n* <o mat del todo el cido fluor'drico* Gno de los ayudantes de <ouyet fue el qumico franc5s Edmundo (r5my* Iaba presenciado algunos de los e8perimentos de <ouyet y comprendi que, empe ndose en aislar el fl"or por reacciones qumicas, slo sacaba uno la entrada para -la Morgue.* Rolvi al m5todo electroltico de +avy y traba! con la ms escrupulosa cautela* En premio consigui llegar a los oc'enta a os* En #SSQ repiti el intento de +avy, de electrolizar fluoruro clcico, con id5nticos resultados* 9uanto fl"or quedaba libre, desapareca inmediatamente, combinandose con cuanto topaba* +ecidi despu5s traba!ar con el mismo cido fluor'drico, que por licuarse a temperaturas poco inferiores a la del laboratorio, se mane!a me!or que el fluoruro clcico, que 'ay que mantenerlo al ro!o durante la electrlisis* +esgraciadamente, en tiempos de (r5my el cido fluor'drico se obtena siempre en solucin acuosa* :uerer electrolizar una solucin acuosa de cido fluor'drico significaba que en el electrodo positivo podan desprenderse dos elementos/ o8geno o fl"or* 9omo el o8geno era menos activo y ms fcil de arrancar del 'idrgeno, en ese electrodo slo apareca o8geno, por poca agua que llevase el cido fluor'drico* 3or eso (r5my desarroll m5todos para obtener fluor'drico completamente libre de agua o -an'idro., fue el primero que lo obtuvo* 3or desgracia, sus propsitos se frustraron/ el cido fluor'drico an'idro no conduce la corriente el5ctrica* A adiendo un poco de agua, pasaba la corriente, pero slo se desprenda o8geno* Al fin, tambi5n 5l desisti, y al comenzar los a os oc'enta segua victorioso el fl"or/ +urante tres cuartos de siglo 'aba resistido los mayores esfuerzos de muc'os qumicos de primera categora, matando del todo a unos y de!ando imposibilitados a otros* &ena (r5my un discpulo, el qumico franc5s (ernando (ederico Enrique Moissan, que prosigui la batalla, atacando con tenacidad de buldog el problema del fl"or* Rolvi una vez ms a m5todos qumicos* 3ens que tena que partir de un compuesto de fl"or relativamente inestable, al cabo, cuanto ms estable es un compuesto, ms firme presa 'ace el fl"or en los dems tomos y ms difcil es de!ar libre ese fl"or* En #SSM lleg Moissan a la conclusin de que el fluoruro de fsforo era relativamente inestable >para ser fluoruro?* Eso pareca a"n ms favorable, por ser e8cepcional la avidez del fsforo por combinarse con el o8geno* :uiz gracias a ello, pudiese el o8geno arrancarle el fsforo al fl"or* Moissan lo ensay con 58ito slo parcial/ El o8geno 'izo presa, en efecto, en el fsforo, pero el fl"or tampoco lo solt, en el compuesto obtenido por Moissan, el fsforo estaba combinado a la vez con o8geno y con fl"or*
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Moissan emprendi otro plan* El platino es un metal en e8tremo inerte, 'asta el fl"or lo ataca con dificultad, pero en caliente, parece combinarse fcilmente con el fsforo* Iaciendo pasar fluoruro de fsforo sobre platino calentado 4no se combinara dic'o metal con el fsforo me!or que con el fl"or, de!ando 5ste libre6 7o 'ubo esa suerte* (sforo y fl"or se combinaron a la vez con el platino, y en pocos minutos qued estropeada in"tilmente cierta cantidad de ese metal tan caro* >3or fortuna tena Moissan un suegro rico, que le subvencionaba con generosidad*? 9omo 'aba 'ec'o (r5my, Moissan decidi abandonar la qumica directa y ensayar la electrlisis* Empez con el fluoruro de ars5nico y despu5s de emplearlo sin 58ito, decidi abandonar esa lnea de investigacin, porque estaba empezando a into8icarse con el ars5nico* Rolvi, pues, al fluor'drico, y padeci cuatro distintos ataques de envenenamiento por ese cido, que al final contribuyeron a producirle la muerte, a la edad de cuarenta y cuatro a os* Becordaba muy bien Moissan que el cido fluor'drico an'idro de (r5my no conduca la corriente el5ctrica* Iaba que a adirle algo para 'acerle conductor, pero algo que no ocasionase la produccin de otro elemento en el electrodo positivo* 43or qu5 no otro fluoruro6 Moissan disolvi fluoruro cido de potasio en el cido fluor'drico an'idro y obtuvo una mezcla que conduca la corriente, y que slo poda desprender fl"or en el electrodo positivo* Adems utiliz un equipo fabricado de una aleacin de platino e iridio, la cual era a"n ms resistente al fl"or que el platino puro* (inalmente puso todo su aparato a DQ%Z 9* Al ba!ar la temperatura, todas las reacciones qumicas se entorpecen, y a DQ%Z 9, aun la agresividad del fl"or debe quedar amansada* Moissan dio paso a la corriente/ En el electrodo negativo burbu!eaba furiosamente el 'idrgeno, pero en el positivo nada se vea* +e detuvo a pensar* El electrodo positivo se insertaba en el vaso de platinoDiridio por un tapn, como 5ste tena que ser aislador, no poda ser de platino, ni de ning"n otro metal, y ese tapn 'aba sido atacado por el fl"or* Era natural la falta de burbu!as gaseosas* Moissan necesitaba un tapn de una materia que no condu!ese la corriente, ni fuese atacada por el fl"or* )e le ocurri que el mineral fluorita tiene todo el fl"or de que es capaz y no debe ser ya atacada* <abr, pues, cuidadosamente tapones de fluorita y repiti el e8perimento* El E$ de !unio de #SS$ obtuvo un gas amarilloDverdoso plido, alrededor de su electrodo positivo* 0El fl"or aislado al fin2 ; la repeticin del e8perimento la presenci su vie!o profesor (r5my* En #SOO Moissan pas a elaborar un m5todo menos caro para obtener fl"or* Gtiliz vasos de cobre* El fl"or lo atacaba violentamente, pero cuando quedaba cubierto de fluoruro de cobre, ya no eran de temer ms ataques* En #O%$, un a o antes de morir, Moissan recibi el premio 7bel de qumica por su 'aza a*
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A"n sigui siendo el fl"or, durante otra generacin, el ni o malo de la tabla de los elementos* Era posible obtenerlo y usarlo, pero no con facilidad, ni con frecuencia* )obre todo no puede ser mane!ado sin las ms e8tremadas precauciones, porque es ms venenoso a"n que el cido fluor'drico* Entre tanto, por los a os noventa, se descubrieron los gases nobles, y aunque se reconoci que eran en e8tremo inertes, los qumicos intentaron repetidas veces obligarles a formar alguna especie de compuestos* 7o creis el mito de que 'aba tanta seguridad de que eran incapaces de reaccionar, que nadie intent nunca 'acer la prueba* <as revistas describan docenas y docenas de compuestos obtenidos, pero, 'asta muy recientemente, tales obtenciones resultaban siempre ilusorias* Iasta los primeros a os treinta no estuvo lo bastante desarrollada la qumica terica, para que no 'ubiera que mane!ar al azar los gases nobles, 'asta conseguir formar compuestos* En #OLL, el qumico norteamericano <inus 3auling logr demostrar, por argumentos lgicos, que el 8enn deba poder combinarse con el fl"or* 9asi inmediatamente dos qumicos, discpulos suyos en el Instituto &ecnolgico de 9alifornia, aceptaron el desafo, a saber, +onald M* ;ost y Alberto <* Uaye* 7o pudieron proporcionarse ms que #%% cm L de 8enn, a la presin atmosf5rica, y de fl"or no tenan nada* 3ara prepararlo 'ubieron de valerse de un artificio de su invencin, que funcionaba slo con intermitencias* Arreglndose lo me!or que pudieron, no fueron capaces de obtener se ales claras de 58ito, aunque tampoco estaban seguros del todo de que no se 'aba formado ning"n compuesto* <os resultados quedaban dudosos* 7o tuvieron seguidores inmediatos* <os precedentes no eran animadores* Era conocida la -criminal. 'istoria del fl"or y a nadie entusiasmaba e8perimentar con 5l* +urante la )egunda Auerra Mundial se necesit fl"or para investigaciones sobre la bomba atmica* 1a!o tan poderosa coaccin, se desarrollaron m5todos para obtener fl"or en cantidad, y con una seguridad aceptable* En los a os Q% se 'izo al fin posible 'acer e8perimentos no militares con fl"or, sin gran riesgo de suicidio* 3ero aun entonces 'aba pocos laboratorios equipados para tales tareas, y 5stos tenan muc'simas cosas que 'acer con el fl"or, en vez de mezclarlo con gases nobles* 49onque -basta mezclar 8enn con fl"or en recipiente de nquel.6 Eso no 'ubiese podido 'acerse con razonable seguridad y esperanza de 58ito 'asta diez a os antes de #O$E, que es cuando se 'izo realmente, y en aquellas circunstancias el retraso de diez a os estaba !ustificado plenamente, y no arro!a el menor descr5dito sobre la ciencia*

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