Sie sind auf Seite 1von 270

1

LAILA WINTER y EL CORAZN DE LAS SOMBRAS


Brbara G. Rivero
Brbara G. Rivero www.nemhiria.com www.lailawinter.com Nemhiria, fantasy jewelry: https://www.etsy.com/shop/Nemhiria Bajo los auspicios de Los Errantes.

Reservados todos los derechos. No est permitida la reproduccin total o parcial de este libro, ni su tratamiento informtico, ni la transmisin de ninguna forma o por cualquier medio, ya sea mecnico, electrnico, por fotocopia, por registro u otros mtodos, sin el permiso previo y por escrito de los titulares del copyright.

Y los viajeros que ahora atraviesan el valle ven por las ventanas iluminadas de rojo vagas formas que danzan al ritmo fantstico de una meloda discordante; mientras, como el torrente espectral de un ro, por la plida puerta, abominable, una multitud se precipita eternamente riendo pero sin jams sonrer.

Edgar Allan Poe. The Haunted Palace

Y t, Na, hija de Ethera, que fue hija de Laira desde donde alcanza nuestra memoria, quieres sellar tu destino y unir tu sombra a la de Vorian, hijo de Vorian, que fue hijo de Vorian desde donde nuestra memoria alcanza, seor de Throagar desde siempre y para siempre? S, quiero.

Todo el mundo sabe que las hadas no existen. De hecho, en Faerie esta es exactamente la forma en cmo ellos empiezan sus cuentos. Y no hay nada ms delicioso para los duendes y las pixis que sentarse frente a un buen fuego en medio de la noche oscura, y escuchar historias y leyendas de hroes, ya sean verdaderos o inventados. Y sin son historias de hroes nemhiries, mucho mejor. Los esquivos elfos, los silfos y las hadas menudas de los bosques de Eurdice conocen muchsimas leyendas, tan antiguas y misteriosas como el amanecer de los tiempos. Y a veces, en las noches de verano, grupos de pixis vuelan hacia los lagos serenos, silenciosos bajo la luna y las estrellas, y sentadas en los nenfares blancos se embelesan con cuentos interminables que han ido agrandndose y embellecindose de generacin en generacin. Y saben la historia del humano al que un duende enga hacindole creer que al final del arcoris haba un caldero lleno de oro; o la leyenda de la reina Nimue, que duerme dentro de la Torre Encantada en las Montaas Shilayas. Conocen el cuento del nemhirie que se atrevi a desafiar al troll de la montaa, y tambin la extraa historia de Luthus, el segundo sol de Solare. Incluso saben la leyenda de un hada que se enamor de un humano, y cuando l la abandon, ella llor tanto que se convirti en ro Saben muchas historias. Saben de hroes y princesas; de viejas brujas y ogros malvados. Saben cules son de verdad y cules son mentiras para hacer dormir a los nios Conocen las fbulas nemhiries y los cuentos de las hadas. Pero muy pocos conocen la leyenda de la noche del Nuteniran. Escuchan esa palabra como si fuese un eco, pero ni siquiera saben qu significa. Porque solamente ocurri una vez, hace mucho tiempo. Exactamente igual que esta noche

La luna se reflejaba, plida y enorme, sobre las tranquilas aguas del lago de Altar. Los nenfares abiertos rompan la imagen del templo espejado en la superficie, y creaban pequeas ondas bailarinas que chocaban contra el borde de piedra. Aunque la noche derramase toda su belleza sobre Lunare, el espectculo de la luna llena no sola llamar la atencin. Excepto quizs a un par de pixis que revoloteaban indolentes sobre las flores del lago, dispuestas a sentarse en sus corolas para contarse cuentos y leyendas. Y tal vez slo les llam la atencin porque la luna se estaba volviendo negra. Antiguamente, en Acuare, el cielo nocturno sola ser el espejo de las simas profundas, y la luna tena un tinte azulado fantasmal cuando rielaba sobre el ocano en calma. A veces las doncellas del agua suban a la superficie unos segundos slo para contemplarla antes de sumergirse de nuevo con ojos brillantes. Ahora ya no queda nadie vivo que pueda contar cmo aquella luna azul reverber una ltima vez sobre las brillantes dunas de arena de un mundo muerto, y entonces se volvi tan oscura como el fango. En Aire el viento trajo nubes de tormenta aquella noche. Laila contemplaba los cmulos grises y los relmpagos desde un ojo de buey del Reina Katrina. El
5

corazn le dola, le apretaba en el pecho y tena ganas de llorar. Volvi a mirar por el ventanuco redondo pero no encontr vestigios de la luna llena oculta entre las nubes. La tormenta le impidi descubrir que en el firmamento no haba ms que un crculo negro. Las sombras que reptaban sobre el lgamo y las tierras estriles de Eirdain, en el reino de las pirmides de Ithire, miraron un momento hacia arriba. Y cuando vieron la luna llena, sus bocas afiladas brillaron de satisfaccin. Sobre el cielo dorado de Solare, el gran Solandis haca ya rato que se haba ocultado en el horizonte. Luthus acababa de hundirse dejando una estela roja y Qentris le segua despacio, como si evitase por todos medios invocar la luz del crepsculo. Clime y Nur seguan en lo alto del arco solar y Helii, el sol que todos los solares amaban incluso ms que al gigantesco Solandis, inici su tmido ascenso. La ciudad dorma y el palacio estaba en calma. Tan slo una figura contuvo la respiracin desde los balcones de sus aposentos. El ltimo sol parpade al cruzarse en su camino con una pequea esfera oscura llena de presagios funestos. Cyinder se sinti sobrecogida y por un momento a su cabeza acudieron imgenes confusas, rostros que deban ser conocidos pero que enseguida se desvanecieron en la memoria. Los pasos marciales de los guardianes protegiendo su puerta la tranquilizaron, y permaneci inmvil mirando la luna de Solare sin saber exactamente qu significaba.

Slo una vez en la historia hubo seis lunas llenas, y fue hace mucho, mucho tiempo. Tanto, que ya no se recuerda ni siquiera en los cuentos o en las leyendas. Sin embargo, las hadas de la tierra saben qu significa Nuteniran y ellas os lo podran contar. Pero claro, todo el mundo sabe que las hadas no existen

CAPTULO UNO LA CADA DE TIR-NAN-OG

Langella contemplaba, absorta, el cielo del ocaso sobre la ciudad abandonada de Tir-Nan-Og. A lo lejos, ms all de las extensas planicies de ceniza que las rodeaban, las escarpadas montaas comenzaban ya a teirse con las pinceladas malvas del atardecer, y en el cielo claro destellaban las primeras estrellas. Por un momento se imagin que era un ave, un guila salvaje que extenda las alas y volaba lejos sobre el viento, se escapaba de su prisin hacia las esquivas montaas y desde all miraba atrs, y contemplaba los blancos palacetes, las mansiones acristaladas y los edificios majestuosos recortados contra el fuego del cielo, sin sentir un asomo de pena. El smbolo de todo el poder y la grandeza del reino Blanco, la perla de las ciudades de Faerie, no era sino una cscara vaca que slo haba albergado mentiras y tirana engaosa bajo la sed de codicia de una mano implacable. Las milenarias torres de ncar que una vez representaron la bondad, la pureza y el alma de cada rincn de alanthilan, se alzaban ahora como agujas ruinosas que ocultaron antiguas traiciones y mentiras, recortadas contra la oscuridad creciente del atardecer. Y todo aquel cmulo de engaos, de pualadas traicioneras y egosmos podridos slo tena un nombre. Volvi sus ojos hacia las llanuras de Nan-Og y por un momento dese compadecerse de s misma con todas sus fuerzas. Ella, la que siempre haba aborrecido la blancura deslumbrante de aquellas torres altivas, la que haba despreciado y se haba enfrentado sin piedad y de la forma ms agresiva posible a su dominio, infringiendo sus leyes, burlndose de aquel hatajo de sacerdotisas y albanthos, borregos cegados bajo el pie aplastante de Maeve Ella, que se rea de todos sintindose libre all en los pramos helados de Nan-Og, duea indiscutible de los susurros fros y la niebla, del eco en la noche y la soledad de las planicies; la que desdeaba a todos con la altivez del proscrito que combate al gigante sin dar tregua, pero sin jams fracasar Ahora no era ms que un insecto insignificante tratando de defender intilmente una fortaleza. La misma que, ironas del destino, haba sido siempre su ms odiada enemiga. Pero haba algo ms, verdad? se rea de ella una vocecita molesta en su cabeza. El insecto altivo tiene miedo, verdad? Porque ahora las cosas no son blancas o negras, no, ahora hay tonos grises... Grises como las sombras, verdad? Aquel pensamiento hizo que la herida del brazo le doliese un poco, pero ni siquiera se molest en comprobar las vendas. Saba que el pao de lino estaba manchado otra vez y apret los labios con firmeza, sin dejar de contemplar el final del da. El color rojo de Fire se funda en el horizonte igual que una acuarela diluida. Langella jams haba sido capaz de apreciar la belleza de Tirennon, nunca lo haba necesitado. Solamente ahora, en el ltimo momento, era cuando la perciba por fin. Cuando se daba cuenta de que amaba aquella ciudad engreda ms que a su propia vida.

En lo alto, por entre las torres de ncar, el firmamento arda como el metal candente de una forja, y las estrellas bordadas no eran sino las chispas que saltaron y quedaron atrapadas en el manto prpura de la noche. Y rompiendo aquel atardecer solemne, una lnea de luz pura, blanca y radiante, elevndose hacia el infinito. La seal que fires e ithires haban construido juntos, una marca encendida para gritar a alanthilan que seguan vivos, que estaban all esperndoles y que viniesen a buscarles. Haban llamado la Voz de Langella a aquella pira de luz en su honor, una columna de fuego blanco que suba igual que un grito silencioso y rompa la oscuridad hacindola retroceder. La voz muda de Langella pens, incmoda, observando detenidamente el haz luminoso desde la distancia. Ojal no lo hubiesen necesitado. Ojal el sol de Fire hubiese estado all para protegerles Pero los grandes fnix se haban marchado para no volver, y el ltimo fuego del da apenas brillaba ms all de lo que antiguamente fue la cordillera de Nan-Tasr, las montaas que guardaron el secreto escondido del Reino Blanco durante milenios, y que ahora haba despertado para ensear al mundo la vergenza y la tirana de su reina. Sinti el corazn latirle doloroso contra el pecho. Tena ganas de llorar ante lo que saba que no volvera a contemplar jams: un cielo lleno de rosas de sangre que ardan al borde del abismo, mostrando todo el poder palpitante del fuego, todo el caos y la destruccin de un mar en llamas, muriendo y renaciendo de sus cenizas una y otra vez sin cesar. Langella saba que mirar fijamente aquel ocano era peligroso para una mujer como ella. El cielo de Fire incitaba a la batalla. Los remolinos hipnticos le gritaban que se alzara victoriosa y que su figura relumbrara eternamente, llena de poder. Solo que aquello no era verdad. Saba que no volvera a ver un ocaso como aquel porque abajo, en las llanuras de gris ceniza a sus pies, la oscuridad creca. Vena hacia ellos. Pero no era la oscuridad tranquila del invierno en los pramos de Nan-Og, con sus noches heladas llenas de estrellas tan fras e indiferentes como ella, cuando observaba a sus limnias y las preparaba para aquellas escaramuzas contra Tirennon que no eran sino simples picaduras de mosquito, ahora lo vea. La oscuridad que se acercaba era la de la muerte solitaria, la de la desesperacin y los ecos vacos, la negrura del llanto cuando los lobos allan tras la puerta. Solo que estos lobos tiraran esa puerta abajo de una vez por todas y lo ltimo que escuchara sera sus risas y el entrechocar de sus dientes como cuchillas Y a lo mejor lo tienes merecido, eh? volvi a rerse la maldita voz. Langella parpade sacndose aquellos pensamientos de encima. No quera mostrar miedo ante su pequeo ejrcito agrupado en las murallas, pero lo cierto era que se senta aterrada. Contempl a sus limnias con pesar y por qu no, con un destello de fiereza. Haban combatido da y noche sin descanso, y aunque el nmero de guerreras disminua en cada enfrentamiento contra las hordas interminables de ghls, ninguna se quej jams. Nadie le lanz miradas de reproche ni hubo gestos de desesperacin o de rabia. Ni siquiera cuando envi a la muerte a aquella docena de doncellas leales. Saba que el plan estaba equivocado, lo saba en un recoveco de su mente, pero su orgullo le impidi reconocerlo. Imprudencia, ceguera Desde las almenas contempl las consecuencias de su soberbia mientras los ghls despedazaban a sus limnias sin rastro de misericordia.
8

Y an as las otras permanecieron fieles y altivas, atacando los puntos dbiles e impidiendo el paso a aquellos bastardos perros de las sombras, y cuando alguna caa, lo haca rebosante de salvaje honor, cubierta con la sangre de cientos de bestias hienas que haban muerto a sus pies antes de exhalar su ltimo aliento. O al menos eso necesitaba pensar, pues aquel error pesaba sobre su alma como una tonelada de runas de hierro. Adems la situacin se haba vuelto desesperada. Los ithires con los que empezaron la batalla los primeros das apenas eran nios asustados y ancianos. No saban combatir y sus hechizos, que haban logrado levantar murallas carnvoras y contener a aquellos demonios en un primer momento, se venan abajo al poco tiempo, pues no estaban acostumbrados a realizar esfuerzos de tal magnitud ni a controlarlos con sus poderes. Apenas parecan otra cosa que nemhiries arrancados de las entraas de la tierra sin saber a dnde ir. Y las gentes de Tirennon era mucho peores: cobardes, lloriqueando todo el da el abandono de la reina Maeve y clamando por su regreso No eran sino un molesto incordio que la abrumaba con sus ofendidas exigencias, pero que no ofrecan ninguna ayuda. Slo unas cuantas sacerdotisas y un escaso nmero de albanthos, quizs los que antiguamente formaron el Templo de las Lunas, merecan algo ms que su piedad. Hacan todo lo que podan para consolar al pueblo de Fire y apaciguar los miedos en los momentos negros en los que las hienas avanzaban sin control bajo las lluvias de flechas. Despus de cada salvaje enfrentamiento los ghls retrocedan y regresaba la calma unas breves horas, para volver a atacar despus con mayor furia. Langella pensaba a veces que esas horas eran las ms crueles. Con todos los nervios a flor de piel y luchando por sobrevivir en medio del silencio esttico que precede al huracn, siempre descubra un destello de amargura, una mirada huidiza o una acusacin velada en los ojos de aquellas gentes que se acurrucaban y lloraban su destino nefasto. Como si le echasen la culpa de todos sus males, a ella y a sus limnias, y a los harapientos ithires que las acompaaban. Y lo peor era que ella les comprenda. Tambin Langella necesitaba a alguien a quien odiar y en quien descargar las culpas. Y qu menos que aquellos traidores que trajeron la muerte y la destruccin de manos de su propia reina. Quizs lo que deba hacer era dar la orden de sacrificarlos, despearlos a todos por las murallas y que los ghls se entretuviesen Nhalae Ithire le gritaba la vocecita en su interior. Mene la cabeza tratando de quitarse aquella idea espantosa de encima, porque pensar eso era como una enfermedad que la carcoma por dentro, una pstula infectada que la llenaba de negrura y violencia. Y de estpida soberbia, como cuando envi a sus limnias a aquella muerte horrible. Quizs la infeccin la provoc el araazo de un ghl en una escaramuza se palp la herida fea del brazo que no dejaba de sangrar, o quizs era una enfermedad que estaba contaminando el aire poco a poco. O tal vez era algo ms profundo que todo eso, algo que haba alimentado en secreto durante los aos de odio hacia Maeve y hacia Tirennon. Una cosa era cierta: aquella negrura creciente de su interior no era un simple momento de desesperacin. Era algo mucho peor, y estaba muerta de miedo. Contempl la llegada de las primeras nubes de tormenta sin verlas, a punto como estaba de llorar de rabia. Si no tuviese el cuerpo cubierto de runas de hierro ya

hubiese gritado a aquel cielo rojo hasta desgaitarse, pidiendo a los dioses que alguien acudiese a rescatarlas. Y que sea pronto se dej caer abatida contra la muralla y mir al haz de luz blanca, la Voz de Langella, antes de cerrar los ojos cansados. Que no tarden, en nombre de lo ms sagrado. Porque presenta que aquella herida infectada pronto se convertira en un veneno lleno de espinas, y llegara el momento en que ella se revolvera contra las dems limnias y luego contra el resto de supervivientes, y sin el menor resquicio de lstima. Por un momento sinti que las lgrimas de la angustia iban a traicionarla cuando una figura se interpuso entre ella y los ltimos destellos de claridad en el horizonte. Langella se sobresalt y quiso esconderse como un gatito asustado, con el corazn latindole a mil por hora. Ven le dijo una voz que ya conoca y ella parpade intentando librarse de su desasosiego. Era aquel joven ithire cuyos ojos parecan esmeraldas de agua. Se sinti confusa, como siempre que aquel muchacho le diriga la palabra. Se rodeaba de tal calma y tal indiferencia que la limnia lo odiaba en su fuero interno. Pero ahora la situacin era diferente. No slo haba sido el timbre de su voz en aquella nica palabra. Era adems la luz de sus ojos, la intensidad de su mirada que la instaba a seguirle con urgencia. Se incorpor con cansancio y ech una ltima mirada al valle lleno de ghls que aullaban en la distancia. No habra peligro si abandonaba las murallas por un instante. El ocaso marcaba unas horas de tranquilidad porque aquellas bestias se dedicaban a lanzar sus aullidos a la luna cada noche, como una especie de ritual y luego, durante un tiempo indeterminado, permanecan expectantes, mirando hacia la ciudad en espera de una seal misteriosa. Desde las murallas, Langella y sus limnias contemplaban en silencio aquel mar de puntitos rojos que eran los ojos de los ghls mirndolas, y luego las bestias, sin previo aviso, se lanzaban al ataque todas a la vez. Langella encontraba cierto placer morboso en observar a sus enemigos y descubrir sus costumbres y sus puntos flacos. Casi poda prever perfectamente cundo y dnde atacaran. Casi. Porque haba sido precisamente ese convencimiento errneo el que le haba costado la vida a sus doncellas. An as era quizs por su paciencia y sus dotes de observacin que Tir-Nan-Og no haba cado todava. Y no haba escuchado ni una sola palabra de agradecimiento de labios de aquellos estpidos sacerdotes, ni de las intiles vestales a las que salvaba la vida cada da y cada noche Crisp sus manos. A pesar de todo, Tir-Nan-Og permaneca inexpugnable. Sobre el abastecimiento y los recursos, aunque sus limnias y las gentes de Fire jams caeran tan bajo como para agitar varitas mgicas en el aire, los ithires no parecan tener ningn problema en crear comida de la nada. As podran resistir hasta que el resto de reinos abandonasen sus rencillas personales, se acordasen de que ellas existan y adems en grave peligro, y se pusiesen todos de acuerdo en un fin comn: salvarles. Solo que ltimamente la comida no tena sabor, era casi como masticar aire rancio que adems aumentaba la sensacin de tristeza y de abandono De nu evo acudi a su mente la idea funesta de que la atmsfera y todo cuando les rodeaba se estaba pervirtiendo poco a poco, y neg con vehemencia como si as tuviese la virtud de conjurar el peligro y anularlo.
10

El cielo se estaba cubriendo de nubes negras a gran velocidad y aunque se agradeca el frescor de la humedad, pronto comenz a llover torrencialmente, y la limnia se encontr caminando junto al cauteloso ithire en medio de un aguacero gris que no permita ver ms all de diez pasos. Hizo varias indicaciones precisas a dos de sus guerreras y ellas asintieron en silencio antes de correr a las atalayas. Luego mir al muchacho con aire inquisidor. Sus iris verdosos ocultaban algo y Langella presinti que ese secreto slo se lo iba a contar a ella, que el joven Sehren era su nombre, ahora se acordaba, lo estaba escondiendo hasta de los propios ithires. Lo sigui con los ojos convertidos en rendijas sin saber qu esperar. Sehren dej atrs la muralla sur que daba a las planicies de Nan-Og y se intern en los jardines exteriores de la ciudad vaca. Langella se llev la mano al cinto en busca de su cuchillo. Aunque los ghls no haban logrado alcanzar Tir-Nan-Og, ella y sus limnias haban tenido que ir cediendo terreno conforme se alargaba la batalla. Las numerosas bajas de guerreras y de antiguos albanthos haban provocado que ya no pudiesen defender el permetro completo, y la parte norte ms all del palacio era una zona sin apenas control. Adems las bestias hienas no tenan inteligencia como para desarrollar un plan de conquista permanente. Atacaban, mataban y se retiraban. Nada de tomar las plazas poco a poco y asentar bases avanzadas, en eso Langella poda estar tranquila con respecto a encontrar campamentos de demonios. Pero eso no significaba que no pudiesen toparse con alguna bestia buscando comida, o merodeando en busca de algn desgraciado que hubiese desobedecido el toque de queda impuesto. Aunque la mayora de los habitantes de la antigua Tirennon se haban refugiado en los edificios de la Universidad por la facilidad para defender sus muros cerrados, todava quedaban algunos locos que seguan rezando por el regreso de la reina Blanca, y hacan ofrendas descabelladas escapando al palacio en medio de la noche. O simplemente los que se negaban a acatar las rdenes dictadas por una antigua proscrita. Incluso tuvo que llegar a escuchar las exigencias de un grupo de fires que queran pactar con los ghls una rendicin sin violencia. A esos estpidos insensatos, Langella los encerrara con gusto en las celdas intiles de Belion, o los cargara de cadenas y los tirara rodando por las laderas de tierra volcnica. Para que al llegar a las llanuras grises pactasen con las bestias hienas todo lo que quisieran. La lluvia caa ahora de manera salvaje, salpicaba sobre sus alas y le haca dao como si chocasen miles de agujas contra su piel. Sehren segua adelante, pareca inmune a aquel tormento, y tras atravesar el laberinto de callejuelas sombras, a Langella ya no le cupo la menor duda de que el ithire se diriga al palacio real. Espera son su voz fra en la cabeza del joven y l se detuvo. Langella no quera entrar en el castillo ni aunque fuese para rescatar a fanticos devotos de la reina Maeve. Volver a pisar aquellos salones le traa recuerdos muy dolorosos, de cuando todava no haba tomado la decisin de permanecer all y defender con su vida el lugar que siempre haba odiado. Recuerdos de cuando fue libre por ltima vez antes de que todo escapase a su control para derramarse en picado hacia el abismo, y sobre todo, porque el palacio le insinuaba la siniestra certeza de que tom una decisin terriblemente equivocada, y que ya no haba vuelta atrs.

11

Neg con la cabeza exageradamente. Adems era muy tarde y las otras deban estar inquietas. En cuanto cesase el ritual de aullidos, aquellos bastardos podran atacar en cualquier momento. Es importante insisti l con la dificultad de un lenguaje arcaico y la mala costumbre de hablar como un nemhirie. Muy, muy importante. No quiero asustar a nadie pero no puedo hacerlo yo solo. Hacer el qu? empez ella, pero Sehren se dio media vuelta y camin hasta las primeras escalinatas de la entrada al palacio de Maeve. All se gir de nuevo hacia ella, instndola a seguirle. Un trueno sordo rompi el repiqueteo de la lluvia y Langella mir a lo alto haciendo visera con las manos. Las cinco torres de fuego brillaban en la oscuridad y los relmpagos parpadeaban como si anunciasen el fin del mundo. El viento ululante haba apartado las nubes grises dejando ver un pequeo claro y la limnia busc la luna de manera inconsciente: una luna llena, negra como la sangre coagulada, que enseguida desapareci. Sinti la garganta seca. Sin dejar de sujetar su daga sigui al ithire despacio. Al cruzar los soportales de mrmol el aguacero qued atrs y por un momento el silencio vaco le atron los odos. Respir hondo queriendo recuperar un resuello ficticio y retrasar sus pasos lo mximo posible. No estaba cansada ni la caminata haba sido agotadora. Simplemente no quera entrar all. Trag saliva y volvi a mirar al joven con odio renovado. No le explicaba nada pero all estaba, lento y exasperante. Si en ese momento alguien le hubiese desvelado que era exactamente as como ella trataba a todo el mundo, lo hubiese negado con rotundidad. De nuevo admir las enormes cristaleras que coronaban la entrada del castillo. Desde all Maeve observaba y controlaba la ciudad entera de Tirennon, y ahora que se daba cuenta, ella misma poda mantener vigilada toda Tir-Nan-Og desde el mismo trono. Y por qu no, Faerie entero Otra vez desech la idea. Haba algo profundamente oscuro en lo que su mente le sugera y por algn motivo misterioso, camin por las estancias vacas sin dejar de vigilar por todos lados. El propio eco de sus pasos pareca tener vida propia, como un susurro escurridizo, y en varias ocasiones crey escuchar una respiracin lenta que les espiaba. Llegaron por fin a la sala del trono. Las grandes puertas blancas estaban desencajadas y Sehren las empuj tratando de no hacer ruido. Fragmentos de estatuas rotas por entre las columnas y bancos revueltos con el desorden de una pelea componan la escena general. El joven se haba puesto en guardia, con los ojos tan abiertos que parecan a punto de salirse de sus rbitas, y Langella senta la piel llena de agujas. Dieron un paso hacia el interior. All dentro ola como la melaza empalagosa llena de moscas en verano. Y algo ms. Algo putrefacto, el aroma dulzn de las flores corruptas y el incienso quemado. En lo alto, las seis esferas que guardaban la entrada al Templo del Amanecer permanecan flotando justo sobre el lago que era el centro del saln del trono, y giraban con su eterno murmullo, indiferentes, sin importarles nada ms. Parecan haber perdido el color blanco inmaculado y ahora estaban manchadas de sucio gris. De repente un relmpago ilumin todo el saln, sacudindolo con imgenes confusas que destellaron un segundo para volver a perderse en la oscuridad. El sonido del trueno restall justo encima de ellos y Langella dese poder gritar de
12

miedo. As se hubiese librado de gran parte del desasosiego que la invada y adems, crea haber visto algo a la luz del relmpago. Una tontera, no tena sentido y slo haba sido un segundo, pero Avanz inquieta hacia la plataforma de los cinco tronos tras el estanque y entonces el brazo de Sehren la detuvo, agarrndola con fuerza. No vayas all le advirti el joven en voz baja, casi un cuchicheo. Tambin l miraba al frente con una extraa fascinacin, ms all de las columnas que parecan hundirse en la oscuridad. El silencio era tan denso que la limnia no saba si lo que escuchaba era un susurro o el latido de su corazn en los odos. La herida del brazo le palpitaba de forma salvaje y ella notaba la sangre caliente manando de la herida abierta. Trag saliva. All dentro haba algo vivo, estaba segura. Adems, todo era tremendamente siniestro, la misma sala del trono desprenda un halo de maldad casi palpable. De nuevo otro relmpago sacudi las cristaleras con un segundo de luz y esta vez s, esta vez el alma se le qued congelada al descubrir qu era lo que acechaba en la oscuridad. Ojos. Haba ojos en el estanque real. Centenares, miles quizs, todos vueltos hacia ellos dos, flotando en un lquido negro que se derramaba lento y viscoso por el borde, y comenzaba ya a tragarse el suelo de mrmol. As que ya estaban aqu pens con frialdad al darse cuenta de la estupidez y la facilidad con la que haba cado en la trampa. Mientras los ghls les distraan con ataques suicidas, sus amos tenebrii entraban a borbotones, corrompiendo precisamente el mismo corazn de alanthilan. Sinti la mano de Sehren crispada de miedo y observ al muchacho. El joven ithire le devolvi una mirada brillante, cargada de profunda admiracin. Y de repente Langella lo comprendi todo. Entendi por fin qu era lo que odiaba de l. Le odiaba porque le recordaba a ella misma antes de recibir su primera runa de hierro de manos de aquel albantho anciano, haca tanto tiempo que ni siquiera se acordaba de su cara. Odiaba la forma en que la miraba, rebosante de inocencia, como si nadie le hubiese mostrado nunca el lado sucio de la vida, ni le hubiese abofeteado arrancndole un pedazo de corazn que se iba a pudrir para siempre. Le odiaba porque sus ojos le mostraban a ella que an nadie le haba rechazado, ni siquiera haba sufrido todava el primer desamor. Nunca lo supo, pero si se hubiese molestado en conocer a Sehren ms all de la simple luz de sus ojos verdes, hubiese descubierto lo equivocada que estaba. Pero en aquel momento simplemente le odiaba. Porque el ithire crea en el bien puro, sin matices, y que los hroes vencan todas las batallas y que la fe mova montaas. Y sobre todo le odiaba porque acababa de descubrir que para Sehren, ella representaba ese honor, el hroe solitario y definitivo, el Bien con maysculas Quiso rerse en su cara, arrancarle aquella inocencia con su cuchillo mientras el ro de sombras se acercaba intentando tocarlos, pero no dijo nada. Slo miraba el avance lento de aquella gelatina, calculando y sopesando las consecuencias. De repente se sinti invadida por la vieja calma fra que siempre la haba acompaado en sus llanuras heladas. Estaba incluso feliz. Una felicidad incomprensible para cualquiera, para los que huiran muertos de miedo al descubrir que los tenebrii estaban entrando en Tir-Nan-Og, y que la batalla definitiva se aproximaba.
13

Pero ella no. Descubierto por fin el enemigo final, ya no tena miedo de la oscuridad que creca lentamente en su interior; volva a sentirse como un animal salvaje y libre. Ya no haba dudas secretas que la despedazaban y amenazaban con ahogarla. Ella era la herona, los ojos verdes de Sehren as se lo decan llenos de admiracin. Y Langella lo crey. Y ahora por fin era ella contra el verdadero Mal. Un mal fsico al que poda vencer, no el miedo de mirarse al espejo para descubrir que las sombras se haban adueado de su alma como una enfermedad, y que en realidad estaba ya ms muerta que viva. La hoja del pual brill en medio de la penumbra. Mrchate orden al ithire dejando muy claro que no iba a consentir rplicas. Sehren neg con firmeza. Estamos juntos susurr tragando saliva. Podemos vencerles. Nadie ms tiene que saberlo, se asustaran. Nosotros les ganaremos. T y yo. Intent cogerle la mano pero Langella se deshizo de l. Luego sonri. En sus pupilas no haba cinismo, slo una luz muy intensa. Id al edificio de la Universidad son su voz clara y cortante sin dejar de espiar el avance de aquella masa que empezaba a deslizarse por las paredes y las columnas, invadindolo todo. Llvalos aunque griten y lloren. Luego cerrad las puertas, el agua, el aire, todos los resquicios Sehren la contemplaba con los ojos muy abiertos sin moverse y Langella le dio un violento empujn hacia la salida. Por un momento quiso insultarle, tratarle con crueldad y disfrutar viendo la prdida de su inocencia, pero era tal la belleza con que sus ojos la miraban que el corazn helado de Langella se rompi en mil pedazos. Necesito que hagas eso por m le dijo por fin con las manos crispadas sobre la daga. Necesito que les convenzas de que todo va a salir bien y que vendrn a rescatarles Que sean capaces de aguardar en la noche ms negra sin caer en la desesperacin. Sehren neg. No iba a marcharse de all. Se quedara con su herona. Luchara con ella codo con codo hasta el final. No ley ella su mente dando un paso hacia el lago negro. T sers el hroe que ellos llegarn a amar. Yo lo pretend pero estaba equivocada Ahora vete, necesito que te vayas En los ojos acuosos del joven aparecieron lgrimas y sus labios temblaron. Neg una y otra vez sin entender pero Langella le sostuvo la mirada, impasible. Al final Sehren se dio por vencido y camin hacia la salida sin dejar de girarse hacia ella, queriendo decirle algo, una ltima despedida. Un cntico de hroes que recordaran en las leyendas y en los cuentos, pero las palabras se le atragantaron con la ltima imagen de Langella all, desafiando a todo el poder tenebrii que llegaba desde el mismo corazn de las sombras. Luego sali corriendo hasta que el aguacero gris se lo trag. La limnia se volvi triunfante hacia el estanque por donde brotaba aquel lodo podrido lleno de ojos y dientes. Los relmpagos se sucedan continuamente y ella pudo ver cmo algunas porciones de oscuridad luchaban por tomar forma reconocible, creciendo hacia arriba con un cuerpo, brazos y piernas. Al final, algo como una figura casi humana, con alas negras en la espalda, se inclin con una sonrisa cnica.

14

Langella atac sin previo aviso, con gran destreza. La daga se hundi en la masa de oscuridad y el ser chill de dolor. El resto de ojos se rieron y sus voces sonaron como chapoteos en el fango. El cuchillo de la limnia se volvi negro. Crees que puedes vencernos susurr la sombra herida volvindose a erguir llena de odio. Ella sonri a pesar de que el fluido viscoso la rodeaba ya por todos lados, manchndole sus botas, queriendo subir por sus piernas. La oscuridad se abata sin piedad pero Langella permaneci junto a las puertas blancas, inamovible. Era la verdadera herona. El Bien contra el Mal. La nica persona que separaba a los tenebrii del resto de Faerie. Slo necesitaba tiempo, el tiempo necesario para que todos entrasen a la Universidad y cerrasen las puertas Djanos pasar la interrumpi otra voz suplicante y lastimosa. Ella se sorprendi y por un momento baj la daga sin darse cuenta, anonadada al reconocer aquel tono de dolor. El cuerpo de la sombra llena de grumos se volva cada vez ms preciso, como si se nutriese de su contrincante, de sus recuerdos, y al momento su rostro oscuro sonri intentando disimular unos dientes deformes y afilados. Langella contuvo un gemido. S, somos nosotras se burl la imagen de una de sus limnias muertas mientras a su alrededor crecan ms corpsculos de contornos femeninos, una docena tal vez. Creste que nos iramos sin ti? Ella jade presa de la angustia y dio unos pasos hacia la salida queriendo escapar. Todo volva a su cabeza lentamente. Las dudas, la oscuridad y el miedo. Todo estaba all, nunca se haba marchado. Y lo que vio en los ojos del chico ithire no eran sino mentiras. Mentiras que crey que le serviran para salvarse en el ltimo momento y a las que se aferr como un nufrago a una balsa. Un triste intento de sobrevivir egostamente a sus crmenes. Pero la verdad era que las mand a la muerte y lo saba. Luch toda su vida contra Tirennon, malgast su juventud y la de sus limnias en una guerra sin sentido y lo saba Haba ordenado que se encerrasen todos en el edificio de la Universidad, y para qu? Para que lo convirtiesen en una tumba colectiva y que no pudiesen escapar sin ella, para que no la dejasen atrs Y lo saba. No era la legendaria herona capaz de detener a los tenebrii en el mismsimo corazn de las sombras. No era nada ni nadie. Ni el Bien luchando a muerte contra el Mal ni la ltima esperanza de su pueblo. Porque no haba esperanza. No haba salida. Todo era mentira, desprecio, dolor Gir la daga y ella misma coloc la punta afilada contra su pecho. Caera, y con ella todo Tir-Nan-Og. Ya no haba nada en aquel ocano de negrura. Tan slo el recuerdo de unos ojos verdes como esmeraldas de agua. Las sombras alcanzaron el corazn de Langella y la oscuridad la rode. La culpa se abati sobre ella como una ola densa, asfixiante. Los mataste a todos ri la imagen tenebrii con aquella voz crispante que se hunda en los odos, mientras la mano que sostena el cuchillo temblaba, incapaz de realizar su ltimo cometido. S, los mataste. Y ahora, ya slo quedas t.

15

CAPTULO DOS NUTENIRAN

Oscuridad. Muy lejos en lo alto, el sol apenas iluminaba el cortado de rocas grises que caan como una cortina de plomo llena de dientes, y la noche se desparramaba sobre la inmunda ciudad de Throagar, rebosante de vida. Un destello prpura, un ojo engaoso que distorsionaba el paisaje opresivo era la nica luz, tan siniestra como el aleteo de un cuervo carroero. Las sombras se deslizaban por la tierra como dedos untuosos, buscando con ansia el aroma de la sangre. Aurige mir a Laila con ojos aterrados pero la chica no hizo gesto alguno ni sonri al verla. La daga en su mano se tea de rojo. Las has matado la voz de la lunare fue un eco entrecortado de horror al descubrir los cuerpos sin vida de Cyinder y Nimphia a los pies de su amiga. Laila ensay una mueca que pretenda ser una sonrisa sarcstica. Sus ojos verdes relucan en medio de la penumbra como dos esmeraldas espectrales. Las sombras se movan a su alrededor, sonrientes, llenas de colmillos afilados. No puedo creerlo gimi Aurige en un susurro sin poder apartar la vista de las figuras inertes, las lgrimas surcaban sus mejillas. T no, Laila S confirm ella con el cuchillo destellando por entre los hilos de sangre. Y ahora, ya slo quedas t

Laila abri los ojos sobresaltada. El corazn le lata dislocado y mir a todos lados cubierta de sudor. Sus pupilas se estrecharon ante el torrente de luz que la cegaba y ella luch por reconocer algo en medio de aquel torbellino, un indicio que la rescatase del vrtigo y la negrura en la que haba estado inmersa segundos antes. Tena las manos agarrotadas sobre las rodillas, tan crispadas que las uas se le clavaban en la carne dejando marcas rosadas. En el techo las luces de las velas titilaban bajo el constante mecer del barco, y de nuevo sinti las nuseas aposentarse en su estmago al notar las embestidas salvajes del viento nocturno contra el Reina Katrina. Estoy en Aire pens con alivio, pero tena los vellos de punta e intent tranquilizarse a duras penas. Nada ms que en Aire. Slo ha sido un sueo Respir profundamente con un nudo en el pecho. La sensacin de angustia haba sido tan intensa que todava era capaz de notar el tacto fro de una daga ensangrentada entre los dedos. Incluso poda recordar el olor dulzn que la rodeaba cuando las sombras se arremolinaron a sus pies. Pero eso no era lo peor, claro. Lo peor era esa frase que haba salido de sus propios labios: Ya slo quedas t. Trag saliva al sentir la mirada aguda de Nimphia clavada en ella. Intent esquivar sus ojos insistentes porque no era capaz de explicarle lo sucedido, ni siquiera quera mencionarlo. No se haba quedado dormida, ni se haba desmayado absurdamente. Simplemente no lo saba. Lo ltimo que recordaba era el camarote del Reina Katrina. A travs de un ojo de buey miraba los cmulos de nubes negras y grises que escondan la luna sobre Silveria y de repente, todo a su alrededor cambi. Entonces haba vivido una
16

especie de pesadilla, una ensoacin tan fuerte y real que ahora tena los nudillos blancos de miedo. Ests llorando le susurr su amiga, que pareci notar su evasiva y no iba a dejarla escapar. Qu ocurre? Ella se toc la cara al momento. Iba a decir que no le pasaba nada, pero las lgrimas le traicionaban. No lo s neg por fin ante la mirada cargada de curiosidad de Nimphia y tambin de Aurige, que se haba vuelto de inmediato hacia ella y la observaba con suspicacia. Ocult su desasosiego volviendo a escudriar por el ventanuco redondo. Los relmpagos restallaban a lo lejos, y el sonido sordo de los truenos en la distancia anunciaba que la tormenta se iba a ensaar sin piedad sobre toda la ciudad de Silveria en muy poco tiempo. Intensific la mirada para ignorar el hecho de que sus dos amigas seguan observndola con inquietud. Si se lo propona pens, podra ver la ciudad de Londres bajo el casco del enorme transatlntico, incluso imaginar luces tras las ventanas de las mansiones pulcramente ordenadas, o escuchar el aorado sonido del Big Ben. S, or el sonido del reloj estara bien. Sera un gran consuelo de realidad y Laila necesitaba mucho de eso. Necesitaba que la reconfortaran y la aliviaran del enorme peso que senta. Y lo necesitaba a manos llenas. No es la primera vez que te sucede le revel Nimphia en tono misterioso. Ella se gir sin querer y la mir asustada con el corazn a toda velocidad. Ya le haba ocurrido antes? Inspir aire profundamente y lo dej escapar poco a poco mientras su mente escarbaba en los recuerdos. Haba dicho o hecho algo sin darse cuenta? Algo como empuar un cuchillo Apart aquel pensamiento horrible intentando no dejar traslucir nada. Las caras de sus amigas mostraban desconcierto pero tambin preocupacin sincera y Laila se sinti mucho peor. Cundo? quiso saber con un deje de inquietud. Hace dos noches tambin te pas contest Aurige muy seria, pero la primera vez fue en la cena con mi madre. Laila sinti la garganta seca. La cena con la reina Titania haba ocurrido haca ya una semana, diez das tal vez. Recordaba que la velada haba sido tensa y crispante, pero poco ms que destacar. La reina de Lunare y Violeta se enfrascaron en una discusin helada sobre cmo se estaba llevando a cabo la evacuacin de los reinos ante la amenaza tenebrii: muy lenta para la shilaya y de forma muy incompetente para Titania. Y aunque ninguna empleaba otra cosa que halagos y palabras corteses, Laila, Aurige y Nimphia saban que la reina y la shilaya se estaban acusando mutuamente, y casi llegaban a los insultos ms provocativos bajo la luz de los candelabros. Haban perdido el apetito y las tres se haban marchado en cuanto tuvieron oportunidad. Poco ms. Laila no recordaba haberse extraviado en el hilo de aquella conversacin, ni se haba quedado con la mente en blanco ni la visin se le haba vuelto borrosa. Al revs, los detalles se presentaban muy recientes en su memoria: el enfrentamiento de Violeta contra Titania y las amenazas veladas. Lo peor era que esta noche volvan a cenar con la reina y la anciana shilaya. Laila ya haba decidido tomar slo un par de sorbos de agua y salir por patas en cuanto se presentase la primera ocasin. Volvi a observar a sus amigas con la duda pintada en la cara. Era cierto que momentos antes haba estado soando despierta en una pesadilla, o viviendo
17

una alucinacin tal vez. La experiencia haba sido horrible y era innegable que Aurige y Nimphia la haban visto llorar, pero de eso a que le estuviese ocurriendo continuamente Adems, las ltimas semanas desde la huida de Tirennon apenas eran un cmulo borroso de ideas confusas en medio de la penumbra. Los das y las noches se sucedan de manera catica y todos vivan en un estado de alarma constante. Era lgico que estuviese desquiciada e imaginase peligros acechando en cada esquina. Se apart las lgrimas con gesto despreocupado. Creo que no puedo soportar ms esta espera musit en un intento de desviar la atencin. Cunto hace un mes que nos fuimos de Tirennon y no sabemos nada de ellos? Que no sabemos nada de Se call bruscamente y Nimphia apret los labios, incmoda. Ella y Aurige saban que Laila haba intentado por todos los medios volver a Tirennon en busca de su gente, de los ltimos ithires que quedaban. Pero sobre todo, haba insistido hasta la saciedad en ir a buscar a Na. Tampoco hace tanto tiempo repuso Nimphia tratando de distraerla con escasa conviccin. An me acuerdo de la cena del equinoccio de primavera, as que no llevamos aqu ms que unos das. Laila la mir fijamente; ella no era de Aire y no tendra los conocimientos astronmicos de su amiga, pero nadie le poda ocultar que llevaban varias semanas sin hacer nada. Y adems precisamente la fecha del equinoccio de primavera fue muy sealada para ella haca ms de un mes, Nimphia no poda engaarla De repente los recuerdos del ao anterior se abatieron como una ola gigantesca. Todava recordaba el verano, el da de su cumpleaos. Su padre le regal el libro de Hira y le revel que en el equinoccio de primavera se haba iluminado una de las cinco piedras de la cubierta, la piedra luna. El libro de las gemas le llev de inmediato al recuerdo de su madre, Ethera, sus ojos y sus ltimas palabras. Ahora su cuerpo descansaba ya para siempre en el Templo del Amanecer, mientras las sombras tenebrii se extendan y comenzaban a invadirlo todo. Se levant de la silla y dio vueltas tratando de esconder lgrimas, esta vez verdaderamente consciente de estar llorando. El corazn le dola por mil motivos, y si miraba hacia atrs en el ltimo ao de su vida, la fatalidad y la tristeza superaban con creces cualquier momento de felicidad. Nimphia la abraz con fuerza y Laila intent deshacerse de ella, un poco avergonzada de parecer tan frgil. Al final se rindi y dej que su amiga la consolara. De hecho estaba a punto de soltar el torrente de emociones que la ahogaban y le estrujaban el corazn desde que huyeron de forma tan cobarde Esta noche en la cena, yo misma plantear ir a Tirennon y rescatar a todos los que se quedaron all le dijo Nimphia separndose de ella para mirarla a los ojos. A los que abandonamos all corrigi ella, temblorosa. S, a los que abandonamos afirm su amiga con valor, apretndole la mano . Yo misma te apoyar y me enfrentar a Titania si es necesario. Ella no es la reina de Aire ni es quien manda aqu, y si se ha credo que El violento sonido de un portazo la interrumpi y ambas se dieron cuenta de que Aurige se haba marchado de malos modos. Laila suspir. ltimamente, la mnima discrepancia sobre la reina de Lunare provocaba que su amiga se irritase hasta el extremo. Haba decidido por fin que
18

su madre tena razn en todo, que sus decisiones haban sido las ms correctas y justas, y que la rebelda que antiguamente haba marcado su vida en palacio, haba finalizado para siempre. Y todo por Jack Crow, que ni siquiera la miraba. El hombre de negro viva ahora en Catay como invitado de honor de Lord Ho mientras organizaban las flotas nemhiries de Londres, Catay y Johanna, y no se haba molestado en mandarle un mensaje o hacerle saber que se acordaba de ella. Simplemente se comportaba como si no existiese y de hecho, haca ms de una semana que ni siquiera le vean el pelo. Estaba en paradero desconocido, y aunque Aurige no volvi a nombrar al nemhirie en todo el tiempo que llevaban all, su actitud permanentemente agria y cnica les crispaba los nervios, y ponerse en contra de su madre era ponerse en contra de ella, eso les haba quedado muy claro. Un da de estos tienes que hablarle suspir Nimphia frunciendo el ceo. Yo? se sorprendi Laila. Por qu? Porque t eres la nica que sabe cmo funciona el corazn de un nemhirie. Vas a tener que darle consejos. Violeta ya le dijo que todo se debe a una especie de maldicin, que tuviese paciencia mientras lo investiga. Pero ella no quiere hacer caso. Ya lo s repuso Nimphia. Se niega a escucharnos y hace como si no le importase, pero la conozco bien y est muy dolida. No atiende a razones. Y qu puedo hacer yo? No tengo ni idea de cmo se enamora a un chico, te lo digo en serio asegur al ver la cara de incredulidad de su amiga . Para m es muy complicado Se toc su largo pelo verde que ahora llevaba recogido en pequeas trenzas. Le haba parecido muy correcto honrar a su madre y a su hermana de esa forma y adems, as era como llevaban el cabello todos los ithires. Pues vamos a hablar con l en secreto, sin que Aurige se entere decidi Nimphia con los ojos brillantes de poner en marcha cualquier plan . Maana iremos a Catay y averiguaremos qu le pasa al humano. Laila la mir esperando descubrir la broma en sus ojos y se sorprendi al comprender que Nimphia hablaba en serio. Abri la boca para decir que aquello le pareca una estupidez descabellada y que meterse en la vida privada de otros era una falta de educacin, pero en realidad, cualquier cosa era mejor que pasar los das sin hacer nada, o sentir sensaciones tan horribles como las que acababa de tener en la extraa pesadilla vivida haca unos instantes. Y cmo vamos a ir sin que ella lo sepa? dud sentndose con pesadez en un sof. Nimphia dio vueltas por la habitacin como un len enjaulado. El Reina Katrina se mova peligrosamente bajo la tempestad pero ella no pareca notarlo cuando tena la mente en ebullicin. La haremos enfadar repuso por fin con media sonrisa traviesa . Diremos cualquier barbaridad acerca de Titania y ella se marchar para demostrarnos su tremendo enfado. As tendremos va libre. Eres malvola se ri Laila. Es que ya estoy cansada de su actitud contest la otra acercndose al ojo de buey para mirar los cmulos de rayos en la distancia. Entiendo que si te parten el corazn, tu vida ya no tenga sentido. Pero nosotras somos sus amigas! No seas tan dramtica mujer. Se pondr a llorar y un da todo se le habr olvidado.

19

Aurige no llorar por un hombre repuso la otra negando con la cabeza . Se lo guardar todo dentro y no dir nada. Pues si guarda trapos sucios, se pudrirn contest Laila con fastidio . Y aqu, ni se acaba el mundo ni va a pasarle nada por un desaire. Yo no tengo novio y no me he muerto, y maana el sol saldr igual para m, para ti y para ella. As que no me vengas con rollos de que la vida ya no tiene sentido! Slo de escuchar semejante tontera me dan ganas de vomitar. Nimphia se volvi para contemplarla. Ves como t s que entiendes! dio un gritito de admiracin. As dicho parece que soy experta en rupturas sentimentales se enfurru ella cruzndose de brazos, pero en seguida solt una carcajada que tuvo la facultad de hacerle olvidar casi toda la tristeza que llevaba dentro. De acuerdo pues se anim la otra. Cogeremos mi bote y con la primera brisa de la maana Se qued callada mirando a la puerta del camarote y segundos despus, el suave repiqueteo de unos nudillos en la madera hizo que ambas amigas se mirasen con aprensin. Pasa, por favor dijo Nimphia, nerviosa. Estaba segura de que no era Aurige. La morena no dara su brazo a torcer tan rpido y adems, el sonido de esos dedos no era el de su amiga. La puerta se abri y en el umbral apareci una figura encorvada de ojos hundidos que por un segundo hizo que ambas se sobresaltasen. Raissana sonri Nimphia con tristeza al reconocer a su aya. Le daba mucha pena comprobar lo demacrada que se haba vuelto su niera en tan poco tiempo. Desde el otoo la mujer pareca haberse consumido presa de alguna enfermedad interior, tosa continuamente y estaba muy delgada. Casi se le notaban los huesos de la cara y las alas caan frgiles a punto de romperse. Laila se sorprendi porque, segn ella recordaba, la Bella Gente no enfermaba nunca. Os esperan para cenar, mi nia contest ella con cansancio y un amago de sonrisa. No lleguis tarde, ya sabis cmo estn las cosas. Les hizo un guio cmplice y se dio media vuelta, flotando sobre sus pies. Espera, ven esta noche con nosotras le dijo Nimphia cogindola del brazo, y por un momento se estremeci al sentir sus huesos bajo la piel, pequeos como los de un pjaro. Necesitamos una cara amiga para que no se nos atragante la sopa de calndulas hoy. Raissana ri, pero se deshizo de su mano con amabilidad. Tengo que volver al palacio neg con una tos seca. Hay cosas muy importantes que debo hacer. Qu cosas, Raissana? insisti ella, preocupada por su estado de salud . Nadie vive ya en palacio, todo el mundo ha sido evacuado a las flotas de barcos y evitamos poner los pies en tierra bajo ningn concepto. Tienes que cuidarte y aqu ests a salvo, y comeras en condiciones Lo s, lo s, pero hay que vigilar se alej por el corredor hacia la cubierta y sus ltimas palabras se perdieron con el sonido del viento embistiendo contra el transatlntico. Laila cogi de la mano a su amiga. Saba exactamente cmo se senta en esos momentos, y no era slo por la vieja aya. El hecho de que nadie viviese ya en el palacio implicaba cosas muy graves. Las gentes de Silveria, tanto hadas como

20

nemhiries, estaban abandonando sus hogares en las islas para vivir en barcos incmodos que no estaban preparados para largas estancias. Hacinados y en horribles condiciones, se preparaban para partir lo ms lejos posible de cualquier punto de tierra conocido. Muchos de ellos ni siquiera saban que quizs nunca podran volver. En cuando se descubriese el menor indicio de la llegada de las sombras tenebrii, el pueblo de Aire al completo levara anclas hacia un destino incierto y sus vidas cambiaran para siempre. Pero eso era solamente la superficie del problema. Nimphia senta el dolor ms profundo por la desaparicin de su madre y sus hermanas a manos de la bruja Maeve, que las tena retenidas en Solare y nadie saba cules eran las intenciones de la reina Blanca ni hasta dnde llegara para conseguirlas. Nimphia haba solicitado la ayuda de los Seores de los Vientos para comenzar a evacuar el resto de reinos de Faerie, y aunque la tarea era ardua y ellos aceptaron con muchsimas reticencias y una gran lista de exigencias y negociaciones, Solandis era infranqueable. Intentaron por todos medios sobrevolar los muros de luz y contactar con la reina Cyinder pero fue intil. Nadie saba nada de lo que ocurra dentro de la ciudad y eso crispaba el nimo de las tres amigas, que vean cmo perdan el tiempo envueltas en maraas de poltica y diplomacia cada vez ms intrincadas. Porque aunque al principio, Aire y Lunare parecan ser los nicos reinos accesibles de todo alanthilan, la reina Titania pareca haber entrado en una actividad vertiginosa de salvamento, y obligaba a los seores piratas con amenazas y lisonjas, no slo a rastrear Lunare de cabo a rabo y a navegar por los confines de Aire, sino a sobrevolar los peligrosos desiertos de Acuare, a insistir en las tierras ms lejanas y apartadas de Solare e incluso a buscar en los pramos malditos del reino de Ithire. Cualquier cosa era vlida en aquella especie de frenes. Vamos dijo Laila queriendo parecer animada . A lo mejor tenemos suerte y hoy Violeta se rebelar por fin: sacar la varita mgica y zas! le pondr un traje rosa de shilaya a Titania. Nimphia se cubri la boca con la mano, bufando de risa. Os he odo dijo una voz seria, oculta en las penumbras del pasillo. Las dos dieron un respingo. Pues no haber estado espiando replic Nimphia una vez pasado el susto. Mi madre ha hecho mucho por todo el mundo para que encima la estis criticando murmur Aurige saliendo de las sombras. Nadie lo niega admiti Laila tratando de descubrir en qu estado de nimo se encontraba la lunare para hablar con ms o menos confianza , pero hemos vivido muchas cosas juntas nosotras tres para que nos trates como a perfectas desconocidas. Aurige apret los labios y por un momento pareci que se iba a marchar ofuscada. Es que el rosa no le sienta bien dijo en un susurro comedido y las otras dos la miraron sorprendidas. Pero dud Laila a punto de soltar una carcajada. Es horrible! exclam la morena por fin agitando las manos con desesperacin. Tiene razn en todo lo que dice, las cosas hay que hacerlas a su manera, es doa perfecta y es es Insoportable! rieron Laila y Nimphia a la vez.

21

Aurige sonri asintiendo pero an as, Laila descubri que sus ojos oscuros ocultaban algo. Pareca que madre e hija haban vuelto a discutir como antiguamente y la lunare no iba a contarles aquel nuevo incordio con tanta facilidad. Caminaron en silencio por los pasillos tapizados de rojo y las alfombras mullidas hacia el saln de recepciones. A veces Laila imaginaba que con cada paso que daba, volva un poco atrs en el tiempo. Ahora Nimphia les dira que haba olido algo raro y saldran corriendo para descubrir que el pirata stru y sus compinches amenazaban a su to Zrh antes de convertirse en una estatua de oro. Luego las tomaran prisioneras y de ah se iniciara una senda que la llevara a encontrar el tesoro de los ithires y con l, el regreso de su madre Muchas veces, despierta en mitad de la noche recordando a Na y a Ethera, Laila imaginaba que era capaz de cambiar el pasado y lo correga todo. Solucionaba cada paso dado para que todas aquellas desgracias que haba tenido que vivir nunca llegasen a ocurrir. Solo que no lograba hallar el momento exacto en el que de verdad todo comenzaba. Se devanaba la cabeza cerrando puertas imaginarias pero nunca encontraba un instante nico que si no hubiese sucedido, todo lo dems jams se hubiese realizado. La mayora de las veces pensaba que todo empez cuando su padre le regal el libro de las gemas y ella abri la puerta de Solare la noche de su cumpleaos. Entonces, tanto Ethera como ella misma seran las responsables ltimas de la llegada de las sombras, o tal vez, en un paso anterior, Miranda, los Ojos de la Muerte, que lo habra planeado todo. Pero Pero haba algo que escapaba de tal plan tejido tan perfectamente que daba miedo. Y era ese algo lo que Laila trataba de desentramar cada noche en un intento de no sentirse tan horriblemente culpable. Culpable de la muerte de su madre, culpable del infarto de sir Richard, culpable de la destruccin de Acuare y mil cosas ms que se agolpaban en un saco sin fondo. Y aunque saba que en verdad ella no era la responsable de nada de eso, a veces, en la oscuridad de la noche, esos pensamientos volvan, y se quedaban all dentro como ratas en una madriguera. Por eso Laila buscaba ese momento nico, ese instante desde el cual todo se enmaraaba; y no poda ser cuando ella entr en Solare, porque recordaba todas las noches que fue atacada por dos pixis primeras vctimas del ghl que a partir de entonces les perseguira por todo Faerie, y ella escap de las pequeas hadas ocultndose en el bosque. Recordaba perfectamente que en aquel instante de miedo haba decidido volver a su casa leyendo las frases del libro, solo que al final no lo hizo y todo sigui su curso. Fue entonces cuando todo podra haber cambiado? Era ese el punto de inflexin? Si era as, entonces el plan de su madre o el de Miranda era muy frgil, y se poda torcer fcilmente por la simple decisin de ella: Me fui y no pas nada; me qued y se destruy todo. Absurdo. Tena que haber algo ms. O alguien Laila se coma la cabeza constantemente, llegado a ese momento de su esquema. No aceptaba aquel efecto mariposa gigante. Un plan tan intrincado no deba estar sujeto a tantos cambios e interferencias como para que dependiese de una simple decisin el retorno de un reino, las traiciones y todo el plan de venganza ideado por Miranda. Tena que ser un momento posterior. Un momento a partir
22

del cual, ya todo segua un curso premeditado, inalterable e imparable como la corriente de un ro. Y si era as, entonces no dependi de Miranda ni de su madre, sino de alguien ms Y en esos momentos Laila sola quedarse dormida, agotada de tanto pensar que hasta le dola la cabeza, y en su mente slo escuchaba palabras: cundo, cundo Por eso, vivir en el Reina Katrina aumentaba su desnimo con las noches en duermevela, y necesitaba poner remedio a aquella duda oscura cuanto antes. Llegaron por fin a la enorme estancia que hubiese sido el saln de baile del legendario transatlntico. La grandiosa bveda de vidrieras retorcidas dejaba pasar cada noche la luz de la luna y las estrellas, pero en esta ocasin, las nubes y los relmpagos cubran el firmamento, y todo el saln se llenaba de una atmsfera sombra a pesar de las cascadas de velas que destellaban con suavidad en las pulidas columnas de bano. Las araas de cristal haban sido limpiadas hasta la saciedad, y el olor a barnices y telas rancias haba desaparecido por completo. La baranda de madera oscura que guiaba las escaleras hacia la cubierta reluca lustrosa y en el centro de la estancia, una gran mesa iluminada por candelabros les aguardaba repleta de lujosas delicias. Slo faltaba una orquesta tocando msica de violines y Laila hubiese jurado hallarse en un crucero por el ocano Atlntico a principios del siglo veinte. Al final de la larga mesa, con la vajilla y la cubertera colocadas en orden preciso y obsesivo, aguardaban varias figuras que las miraban expectantes. Aurige frunci el ceo al descubrir a los nuevos invitados y se cruz de brazos con firmeza casi retadora, pero Laila y Nimphia se quedaron muy sorprendidas al descubrir tambin a Obern y a Zrh, como si la velada tuviese una trascendencia mayor que nunca y sobre todo, la intensidad de sus miradas fue lo que las puso en alerta. Haba ocurrido algo. Y no era precisamente bueno. El corazn de Laila lati apresuradamente pero de inmediato Obern se levant y las abraz con una gran sonrisa. Titania carraspe pero el rey de los duendes no hizo caso alguno. Bienvenidas! solt cuando ellas recuperaron el resuello de tan formidable abrazo. Encantadoras, arrebatadoras damiselas. Nimphia ri un poquito azorada y luego se acerc para besar a su to Zrh, que la esperaba con una sonrisa cansada pero luminosa. Violeta tambin quera parecer animada, pero ellas la conocan lo suficientemente bien para saber cundo finga. La shilaya guardaba una compostura seria y digna, y no haba rastro de su varita mgica. Pareca que ella misma se avergonzase de su condicin de shilaya delante de la reina Titania, y Laila sinti cierta pena. Disfrutaron de la cena, que transcurri como una fiesta divertida de viejos amigos, y Zrh y Obern llevaron la voz cantante todo el tiempo. El rey de los duendes estaba pletrico con su recin estrenada amistad con el prncipe Zrh de la casa de Aire. Adems se entendan a la perfeccin, hermanados en una situacin comn: el estar relegados del poder por reinos matriarcales, de costumbres tan rancias y ancestrales que no iban a cambiar jams. Tal era la amistad, que Nimphia se haba enterado en el ms absoluto secreto y ya se saba que los vientos eran unos cotillas , que ambas majestades se escapaban a veces a la isla de Londres para visitar alguna que otra taberna en compaa de Lord Drake o incluso del Conde de Libis. Tan secreto era el asunto

23

que para no enfadar a Titania, ni siquiera Aurige tena constancia de tales escapadas. A pesar de todo, la velada tena un tinte melanclico que no se consegua ocultar. Violeta jugueteaba con migas de pan sin levantar la cabeza y la reina Titania, al frente de la mesa, pareca observarlo y calcularlo todo desde su silenciosa quietud. Las tres amigas apenas dijeron alguna palabra ms que para asentir o rer con las bromas de Obern y al final del postre, despus de degustar pequeas bolitas de natillas con caramelo y arndanos, Titania se puso en pie indicando muy claramente que la parte divertida de la noche haba terminado. Tosi un poquito con aire comedido y los observ a todos un breve instante antes de bajar los prpados, como si en lugar de ser la persona que tomaba las decisiones y formulaba las estrategias, fuese una doncella que estuviese a punto de ruborizarse. Otro da ms no puedo por menos que agradecer esta magnfica cena que tan generosamente nos ha ofrecido la ciudad de Silveria, y nuestros singulares aliados de la casa de Aire empez haciendo una reverencia corts a Zrh, pero sin dejar traslucir ninguna emocin en sus ojos oscuros . De nuevo he de reiterar la gratitud por vuestra acogida, por el cobijo y el cario que se nos ha mostrado en todo momento a nosotros, los reyes de Lunare, y a todos nuestros sbditos en estos das aciagos en los que Sigui hablando y Aurige puso los ojos en blanco de puro aburrimiento. Aquel discurso que pretenda estar lleno de halagos y buenas intenciones, tena otras connotaciones si se saba leer en entrelneas. Como lo de singulares aliados de la casa de Aire, que en realidad quera decir: tenemos una alianza muy frgil que desaparecer en cuanto se me contrare . O lo de: a nosotros, los reyes de Lunare, diciendo a las claras que ahora mismo e n Aire no haba ms reina que ella, pues Zrh era slo el hermano de Zephira, Nimphia no era la sucesora oficial, y el que Laila fuese la reina Serpiente era un hecho circunstancial que le traa sin cuidado. Violeta arrugaba el fino mantel con los dedos conservando la calma a duras penas, pero quizs ya haba aprendido a morderse la lengua a tiempo y adems la shilaya, precisamente, era lunare. Si algo recordaba de los tiempos de su amistad con Miranda, era que no deba molestar a Titania. Sin embargo, para asombro de ellas tres, cuando termin su discurso de agradecimiento, la reina cedi la palabra amablemente al to de Nimphia y se sent en silencio, mirndolas y calibrando quizs misteriosos planes en su cabeza. Zrh carraspe un poco azorado y sac un pauelito para secarse el sudor de la frente. Las gafitas resbalaban por la nariz y se las recoloc de nuevo mientras pensaba en cmo empezar de una forma tan grandilocuente como lo haba hecho la reina. Bueno balbuce nervioso, ante todo decir que es un inmenso honor tener a unos invitados tan ilustres como su excelsa majestad, la reina de Lunare, y a mi muy querido amigo To Zrh, dinos qu ocurre de una vez cort Nimphia a las claras, demasiado preocupada como para reparar en formalidades ni en educacin palaciega. El anciano guard silencio y mir a Violeta un segundo, pero la shilaya no hizo ademn alguno de liberarle de tan molesta carga.

24

Sabis que vivimos momentos muy difciles sigui por fin en medio de tosecillas nerviosas . Creemos que el peligro acecha en cada rincn y no sabemos cunto tiempo ms vamos a poder resistir aqu en Silveria, dentro de esta relativa comodidad que todava disfrutamos. Nos estamos preparando para partir hacia un destino incierto, pero todava nos negamos a aceptarlo. Nos aferramos a la tierra cada da y pensamos que las amenazas tenebrii no son sino cuentos Inspir aire un segundo y se humedeci los labios mientras Titania le lanzaba una mirada oscura. Tras unos instantes su voz son tensa. La corte de astrnomos requiri mi presencia esta tarde Zrh mir a Nimphia por si ella adivinaba de qu se trataba, pero la chica segua sus palabras totalmente absorta. Me han informado de un hecho singular que se est produciendo en este mismo momento, y en el cielo de todo alanthilan a la vez Laila mir de inmediato a la intrincada bveda sobre sus cabezas, pero para su desengao, las nubes grises se acumulaban cada vez ms densas y la lluvia empaaba los finos cristales no permitiendo vislumbrar otra cosa que el resplandor de los relmpagos. De nuevo mir al to de Nimphia, expectante, con un sentimiento de intranquilidad que le haba puesto los pelos de punta. Esta noche, aunque no la vemos, hay luna llena sigui Zrh queriendo parecer grandilocuente con una frase final . Hoy hay una luna llena en el cielo de cada uno de los reinos. Y guard un silencio impresionante, esperando. Ellas se miraron dudosas, sin saber exactamente qu decir. Luna llena pens Laila a punto de levantar los hombros con desdn. En su mundo haba luna llena todos los meses del ao. Quieres decir que hoy tambin hay luna llena en Solare? pregunt Aurige, perspicaz, levantando una fina ceja. Titania la mir con orgullo. Zrh asinti lentamente y Laila se qued atnita. En Solare haba luna? Nadie le haba contado nunca tal cosa y sus ojos se abrieron como platos, incapaz de creerlo. Mir a Nimphia pero la muchacha neg sin saber qu decir. Solamente ha ocurrido una vez en toda nuestra historia explic Zrh al ver sus caras de confusin . Se conoce como Nuteniran y fue la noche previa a la mayor hecatombe que jams hemos vivido El saln de recepciones pareci congelarse en ese momento. El corazn de Laila palpitaba tan fuerte que resultaba doloroso. Mir a Violeta como en un sueo para descubrir la verdad en sus ojos cansados. Nuteniran. El desastre que provoc la desaparicin del reino de Ithire y que cambi la historia de Fire durante milenios. La ltima noche antes de la guerra. La seal del fin de los tiempos. Nunca supo cunto tiempo pas escuchando el latido de su propia sangre en los odos. Zrh segua un discurso cada vez ms ambiguo y lejano, pero entonces se produjo un tumulto en la cubierta, con golpes, pisotones y gritos violentos que venan hacia ellos. Levant el rostro mientras arreciaban las risotadas y voces turbias, y de repente se abri la puerta con un fuerte golpe que hizo que los cristales repiquetearan, y una tonadilla desafinada lleg hasta ellos con total claridad:

25

Oh, vil Titania, bella y cruel cual araa. Oh, vil Titania Dos voces masculinas, roncas de alcohol, tarareaban el estribillo una y otra vez, y encima la letrilla era tremendamente contagiosa. Laila se atragant con su vaso de agua a punto de escupir de risa en el momento en que dos hombres trataban de pasar por la puerta a la vez, incrustndose contra el quicio, y arreciaban los siseos y las carcajadas beodas. Shhhh que nos van a or! Pues que se enteren! grit la otra voz ms atiplada, mientras su dueo se esforzaba en pasar por la puerta aunque se hiciese magulladuras y araazos. Al final dio un traspis y se tambale al filo de la amplia escalinata mientras todos los comensales lo contemplaban asombrados. Todos cantamos otra vez! Oh, vil Titania exclam Jack Crow a su acompaante, un mareado rchero que apenas lograba tenerse en pie. Entonces se volvi a la atnita concurrencia y se fij en Aurige con la cara de haber recibido la mayor sorpresa de su vida. Pero si es mi querida Aur! empez, antes de perder el equilibrio y caer rodando escaleras abajo.

26

CAPTULO TRES DE HADAS Y HOMBRES

Ha sido una vergenza! bram la reina, y su voz fra como la plata reson a travs de la puerta del camarote de Obern, escuchndose por todo el pasillo y probablemente por todo el transatlntico . Un espectculo bochornoso! Nunca en mi vida me he sentido tan insultada y no voy a consentir que se me humille de nuevo Escondidas en el corredor, Laila y Nimphia permanecan serias junto a una Aurige malhumorada y tensa. La lunare no haba abierto la boca durante el resto de la cena y al final haba salido en silencio, sin dar ms explicaciones, y se haba dirigido hacia la cubierta inferior en la que se alojaban los reyes de Lunare.

Tras la aparicin estelar de rchero y Jack Crow, la reina Titania se haba sentido indispuesta, y de inmediato haba abandonado el saln seguida del rey de los duendes, que trataba intilmente de apaciguarla con palabras cariosas. La tormenta se adivinaba ya desde lejos y las tres permanecieron en silencio, tan quietas como estatuas, mientras unos sirvientes se hacan cargo del humano inconsciente y del joven duende, y los sacaban de all con la mayor delicadeza posible. Aurige intent permanecer altiva e indiferente ante el hombre de negro, ni siquiera se movi para saber si se haba hecho dao en aquella cada tan peligrosa. Violeta la observaba sin pestaear y ella estuvo a punto de soltarle un descaro. No le interesaba. Nunca ms le importara y lo demostrara delante de todo el mundo, no necesitaba miradas compasivas ni gestos de piedad. La shilaya suspir y se puso en pie indicando que la velada haba terminado, al menos por su parte. Zrh la imit con claros signos de alivio, y tras dar un beso de buenas noches a Nimphia, se esfum hacia su camarote ajustndose las gafitas sobre la nariz. Maana seguiremos con esto les dijo Violeta antes de marcharse. Creo que es ms importante intentar salvar nuestro futuro que un altercado con un humano al que a nadie le importa, verdad? Mir a Aurige con intencin y ella asinti, seria y altanera. Luego la anciana shilaya se alej por el corredor oscuro llena de pesadumbre, pero todas hubieran jurado que escucharon un silbidito ahogado que se pareca muchsimo a la tonadilla Oh, vil Titania. Aurige esper a que los sirvientes hubiesen recogido los platos y cuando el saln estuvo vaco mir a Laila y a Nimphia de soslayo. Sin una palabra ms sali en direccin a los aposentos de su madre y sus amigas no se hicieron de rogar. Ya desde lejos se escuchaban las imprecaciones, y por los comentarios airados y el tono de voz, todas adivinaron que Titania y Obern estaban manteniendo una discusin muy acalorada con el propio rchero. O al menos la mantena Titania, porque el prncipe apenas balbuceaba alguna palabra entrecortada en medio de las lamentaciones y las exclamaciones de fatiga, y Obern susurraba frases y palabras dulces que ellas no llegaban a escuchar, pero que pareca que lograban aplacar a la reina poco a poco.
27

Est bien, de acuerdo dijo por fin despus de que el rey de los duendes murmurase algo inaudible, pero quiero a ese nemhirie fuera de aqu. Ya me humill una vez en mi propio palacio y no voy a consentir que ensucie Ejem la interrumpi Obern. Creo que te humill en mi palacio, querida. Se produjo un silencio tremendo tras esa frase y Laila dud entre morderse la lengua a punto de estallar de risa, o entrar en el camarote para rescatar a Obern de una muerte segura. Sinceramente a veces, por no decir casi siempre, tu sentido del humor est fuera de lugar, querido replic Titania pasado el sofoco , pero ya nada puede extraarme despus de lo que he visto hoy. Laila se imagin la escena a la perfeccin. Ahora, un rchero avergonzado y rojo como un tomate se deshara en mil galanteras con su sonrisa pcara, y suplicara por su comportamiento hasta hacerse perdonar. Y aunque efectivamente el prncipe comenz a disculparse, ninguna de ellas estaba preparada para escuchar lo que dijo. Lo lamento mucho, bella Titania oyeron su voz educada, que aunque pretenda ser amable todava sonaba mareada y pastosa, pero si he de cumplir vuestros propsitos, permitidme al menos vivir ebrio para aplacar mi desdicha. Si la reina de Solare no est ya a mi alcance y por mucho que nos casemos, vuestra hija nunca me amar, qu me queda sino el dulce vino para enjugar mis lgrimas? Laila y Nimphia se volvieron hacia Aurige de inmediato, con caras de sorpresa alucinada, pero ella apret los labios y les chist para que no dijesen ni una palabra. Muy llorn nos has salido, rchero replic la reina en tono malhumorado . Aurige har lo que yo diga, y ambos os casaris para sentar los cimientos de un nuevo Lunare en caso de que los tenebrii logren al final destruir nuestro reino. Si ella no te ama no es su culpa, es porque t no has sabido ganarte su respeto. Yo s ganarme el corazn de cualquier doncella, no pongis en duda mis artes contest rchero. Pero el corazn de Aurige est ocupado y lo sabis. Negarlo no har que el humano deje de existir. Por eso voy a deshacerme de l dijo Titania en tono helado . Adems es una mala influencia para ti. Mrate. Das pena. Tu padre jams se comport como t, ni visita tabernas a escondidas y con amigotes. Muy cierto! enfatiz Obern y de nuevo Laila sinti que la mandbula le temblaba de risa. Eh, que no tengo amistad alguna con ese humano! protest el duende con vehemencia. Yo estaba all solo, saciando la sed de amor que mi amada Cyinder me inspira Y bien que saciaste esa sed gru su padre por lo bajo. cuando aparecieron varios nemhiries por la puerta sigui rchero haciendo caso omiso a la interrupcin . Nemhiries importantes: los maddins de Londres y Catay con varios guardaespaldas, y entre ellos este humano que os saca de quicio, bella reina. De nuevo se produjo una larga pausa. Laila casi crea escuchar los engranajes en la cabeza de Titania girando y calibrando nuevas situaciones. Los maddins de las islas se estaban reuniendo y la reina no estaba al tanto de tales planes. Ms an, se lo haban ocultado deliberadamente. Y eso no poda consentirlo jams. De repente Laila se sinti arrastrada hacia el interior del barco y la sorpresa del tirn fue tan grande que estuvo a punto de soltar un grito. Nimphia la obligaba a
28

seguirla y le hizo gestos para que guardase silencio. Por lo visto Aurige ya haba escuchado lo suficiente y se marchaba al camarote con los puos apretados. Vale, y ahora qu hacemos? pregunt la aire muy enfadada cuando llegaron a su compartimento . Y cundo pensabas decrnoslo? O te ibas a largar en secreto de luna de miel dejndonos a Laila y a m aqu solas, en medio de la tempestad? Aurige dio vueltas por la habitacin mordindose las uas sin parar. Negaba con la cabeza una y otra vez, metida en el recuerdo de alguna discusin mantenida probablemente con su madre, y su rostro variaba desde la furia a la desesperacin. Al final se sent sobre su camastro, abatida. No tengo opciones dijo con voz entrecortada y la cabeza gacha . Si las sombras destruyen Lunare tendremos que empezar de nuevo, y rchero y yo Mi madre tiene razn en todo y lo sabis. No es tiempo de romanticismos. Yo De nuevo neg en silencio y sus manos arrugaron la colcha con rabia. Nimphia la contempl con preocupacin. Sabes que Jack te quiere, verdad? dijo Laila a punto de sentarse a su lado, pero entonces record que Aurige jams le permitira un gesto de compasin. No, ya me ha quedado claro y no quiero hablar de eso. Ya basta de amor, de nemhiries y de tonteras. Hoy ha dicho tu nombre, se acuerda de ti insisti Nimphia con los brazos cruzados. Eso no puedes negarlo, lo ha dicho delante de todo el mundo. Porque estaba borracho! Pero se acuerda! se alter su amiga, y entonces se acerc y la zarande de los hombros. Tiene una maldicin encima y an as se acuerda, es que no lo ves! De repente la morena comenz a temblar. Sus ojos oscuros se volvieron demasiado brillantes y ya no pudo hacer nada por ocultar el llanto. No puedo creerlo la solt Nimphia asombrada, hablndole con dureza. No puedo creer que yo te est viendo llorar por un hombre. T, Aurige, llorando sin luchar, compadecindote de ti misma No eres ms que la sombra de lo que fuiste. Laila se sobresalt al escuchar esas palabras. De repente la ensoacin, la pesadilla que haba vivido con el cuchillo en la mano y las sombras reptando a su alrededor volvi a su mente: Ya slo quedas t, ya slo quedas t le susurraban las voces. La sombra de lo que fue. Quizs ese era el peligro de los tenebrii, pero la voz quebrada de su amiga la sac de sus pensamientos. Se lo di todo, Nimphia! Aurige haba estallado en lgrimas, con el rostro desencajado ponindose en pie. Destru mis propias creencias y me he enfrentado a mi madre por l en realidad, me he enfrentado a m misma por l. Le he entregado mi corazn en bandeja a un humano y slo he recibido su desprecio, su ms absoluta indiferencia. Y ahora me pides no, me exiges que ponga una sonrisa y sea feliz? Pero Violeta dice que Es una shilaya! se exasper ella y luego se volvi a Laila con rabia. Cada vez que ocurre esto en tu mundo, cada vez que el amor se rompe, tambin es por culpa de un encantamiento mgico? Laila apart la vista un poco avergonzada. Saba que su amiga tena razn, solo que durante unos instantes haba sido muy bonito creer que el amor se poda solucionar como en un cuento de hadas.

29

A pesar de todo, al escuchar a Aurige haba algo que en el fondo la aliviaba un poquito: su amiga se estaba liberando, sacaba los trapos sucios sin dejar que se pudriesen all adentro. Quizs poco a poco la herida podra cerrarse. Y vas a ser feliz con rchero? dijo en voz baja, con el tono ms suave que pudo encontrar. Aprender a serlo. No creis que rchero est encantado de la vida con este trato. Ya me imagino Nimphia se sent pesadamente al borde de su cama. Poco despus se tumb boca arriba con los ojos abiertos sin querer hablar, y as permaneci mientras el silencio se adueaba del camarote. Laila la imit, pero su mirada iba y vena desde el techo de madera al cielo nuboso a travs del ojo de buey. Qu ser de Cyinder? susurr siguiendo el curso de pensamiento de las otras, con la certeza de que la esperanza se escapaba por todos los resquicios al recordar a su amiga, quizs sola y asustada, manejada como un vulgar ttere mientras la bruja Mab se iba adueando poco a poco de Solare y de toda su vida. *** La noche de las seis lunas segua su curso, silenciosa y oscura, y el nico sonido era el del viento gimiendo por entre las galeras y las cubiertas vacas del Reina Katrina. A travs de los cristales de la balconada slo se apreciaban las nubes y los relmpagos pero an as, el espectculo del cielo nocturno de Aire segua siendo sobrecogedor. Violeta refresc un pao en la vasija de agua fra y despus lo escurri con decisin. Se acerc a Jack Crow, que murmuraba inconsciente en el lecho, y lo aplic sobre su frente sudorosa. El hombre pareci tranquilizarse y poco despus entraba en un sueo reparador. La llamita de una vela danz un segundo y la shilaya se sent al lado del hombre sin perder de vista la puerta de la entrada. Luego susurr unas palabras y una lluvia de estrellitas de color malva cayeron sobre su frente. En cuanto le comprob el pulso y estuvo segura de que no se iba a despertar, le despeg un prpado con delicadeza y se acerc a su pupila hasta quedrsela mirando a menos de un centmetro. Luego volvi a cerrarle el ojo y mene la cabeza negativamente. Por un momento volvi a sentir la terrible tentacin de silbar la cancioncita de Oh, vil Titania, pero un ruidito en el pasillo la puso alerta con todos los vellos de punta. Tal vez fuese slo una rata que corra por la galera, pero Violeta apag la vela a toda velocidad y el humo del pabilo flot hacia arriba en medio de la oscuridad azul. Luego se ocult entre los cortinajes en silencio. Como haba sospechado, la puerta del camarote comenz a abrirse muy despacio. El intruso trataba por todos los medios de no producir ningn ruido en el suelo de madera y por fin, una silueta negra se insinu a travs de una rendija. Mir al hombre tendido en la cama y avanz al interior de la estancia cerrando la puerta tras de s. Entonces permaneci quieta un segundo, como si percibiese algo. Crees que no s distinguir el humo de una vela recin apagada en la oscuridad? son su voz de repente y Violeta dio un respingo de susto.

30

Por un momento la shilaya sigui fingiendo su comedia de escondite, pero saba a la perfeccin que haba sido descubierta, y de la forma ms tonta. Saba que fuisteis vos sali del escondrijo entre las cortinas, roja como un tomate, para enfrentarse a la figura burlona de la reina Titania que la miraba con altivez. Tena mis sospechas, pero ahora Ahora, qu? replic ella, sombra. Esta es la segunda vez que interfieres en mis propsitos, shilaya. Creo que no tengo que recordarte la desgracia que causaste sobre mi hermana Miranda al ayudarla a realizar sus caprichos infantiles. Violeta sinti la cara arder de rabia. Llevaba muchos das aguantando corts y educadamente la presencia de la reina, y ambas haban guardado un frgil equilibrio sin mencionar un tema que les haba carcomido durante milenios, hasta que ahora por fin haba salido a la luz. No neg sacando la varita mgica, que relampague un segundo en medio de la penumbra. No vais a acusarme de la desgracia de Miranda. Jams. No os lo consiento! Que t no me consientes? la reina se qued atnita y dio un paso atrs sin darse cuenta. Te atreves a amenazarme con una ridcula varita de pordiosera a m? A la reina de Lunare en persona? A vos y a quien haga falta! contest la otra sabiendo que estaba cayendo de cabeza en un pozo peligroso de imprudencia. An as avanz con la varita como si fuese una antorcha incandescente . No os consiento que escupis sobre su recuerdo, ni os consiento que queris lavar la culpa que mancha vuestras manos, no. Vos lo habis dicho, soy una shilaya. Para bien o para mal. Un relmpago ilumin todo el aposento, llenndolo de claroscuros e imgenes retorcidas. La varita mgica destellaba ms afilada que un cuchillo y en la mano de la reina flotaba una flor prpura que lanzaba suaves destellos. Jack Crow se agit inquieto en medio de las dos hadas. Violeta desvi la mirada un segundo y escudri su rostro hasta que el nemhirie se dio media vuelta sobre la almohada y sigui durmiendo. Luego volvi a vigilar aquella flor oscura que, en manos de la reina, comenzaba a abrirse y a expulsar un polen brillante. Tienes una lengua muy imprudente, Magistra los ojos de Titania relucan de placer ante la posibilidad de un enfrentamiento . No s cmo no te la he cortado todava. Porque nunca fuisteis una necia, majestad sonri Violeta un poquito. Porque todo el mundo se burla de nosotras pero vos sabis perfectamente de lo que somos capaces Titania permaneci en silencio mirndola fijamente a los ojos. Haca tiempo que deseaba aquel combate. Los recuerdos de Miranda volvan y renacan de las cenizas cada vez que observaba aquel rostro bondadoso que le crispaba, y no dudaba de que aquella shilaya estpida seguira pensando que haba obrado correctamente milenios atrs, y que el amor deba estar por encima de las obligaciones. An as la anciana tena razn en una cosa: no era una necia. De nuevo un relmpago rompi la oscuridad y entonces, cuando el sonido del trueno se apacigu, la reina cerr la mano con lentitud desmenuzando los ptalos resplandecientes. Baj el brazo y dej escurrir el polvillo entre los dedos. Violeta suspir aliviada y antes de guardar la varita en su bolsillo, volvi a encender la pequea velita con un derroche de cursilera premeditado. Luego espi al nemhirie, que segua dormido plcidamente.

31

No permitir que acabis con su vida dijo en voz baja, como si el hombre pudiese orla en ese momento. No soy una asesina, al menos no tengo conciencia de serlo musit Titania. Pero s eliminar todo recuerdo de nuestra existencia y de la de Aurige de su mente, de una vez por todas. Entonces s sois una asesina terci Violeta mirndola intensamente. Durante unos segundos se produjo un silencio denso, casi palpable, cargado de poder esttico que fue perdiendo intensidad como el sonido lejano de un trueno. Al final la reina avanz hacia el hombre y lo observ atentamente frunciendo el ceo. Violeta se puso rgida, con todos los msculos en tensin. Tengo que hacerlo y lo sabes susurr la reina rozando la frente del nemhirie con la mano, dispuesta a cumplir su objetivo . Por algn misterioso motivo mi conjuro se ha debilitado, y no estoy dispuesta a perder a mi hija por culpa de un humano, ni desde luego sacrificar el futuro de Lunare. S, ya me conozco esa cantinela terci la anciana chasqueando la lengua. Pero me da mucha pena comprobar que los antiguos errores no os han hecho recapacitar, majestad. Los estis cometiendo otra vez, exactamente igual. No fueron mis errores, shilaya. No tientes ms a la suerte esta noche porque no voy a perdonar ms impertinencias. Violeta cerr la boca y la reina comenz a murmurar unas palabras oscuras, casi como un cntico de suave terciopelo, pero la anciana temblaba, incapaz de contenerse. Si hacis esto, perderis a Aurige tal y como perdisteis a Miranda dijo presa de la angustia y Titania puso los ojos en blanco, molesta por la interrupcin. No voy a perder a mi hija, shilaya empez con voz de hasto. La historia se est repitiendo, ya lo habis visto insisti ella a toda prisa, hacindose or por encima del sonido de otro trueno . Esta es la noche de las Seis Lunas, igual que entonces. De nuevo tenis en vuestras manos la vida de alguien a quien amis y de nuevo yo me veo en la obligacin de enfrentarme a vos Volveremos las dos a cometer los mismos errores otra vez? Titania contempl a Violeta con una mirada singular y el rostro crispado. Es un humano, Magistra del Invierno seal a Jack como si la shilaya no se hubiese dado cuenta y ella tuviese que explicrselo despacito y con paciencia. El prncipe de Blackowls es el nico futuro que Aurige debe tener, y que una buena madre deseara para su hija. El resto de esta historia no es ms que un cuento para nemhiries. Dadme una oportunidad! exclam Violeta agarrndola por la mueca en un acto desesperado y Titania se qued mirndole los dedos como si hubiese descubierto un hatajo de gusanos en su piel. La shilaya retir la mano lentamente. Una oportunidad para qu? dijo la reina con un destello en los ojos . Para demostrar que el amor vence, que soy una mala madre y que fui una mala hermana? S lo que piensas de m, anciana, pero te aseguro que ests muy equivocada. Slo quiero lo mejor para Aurige. Su destino es lo nico que gua mis pasos. Su destino susurr Violeta con voz entrecortada y los ojos muy abiertos. S afirm ella, altiva. Su destino. Sabis el nombre que nos dan los nemhiries, no es as, mi reina? por un momento la shilaya pareci que iba a romper a rer . Ese nombre que todas aborrecemos y que no decimos en voz alta
32

Titania se neg a contestar. Significa destino, reina Titania los ojos de la shilaya chispeaban . Las hadas somos el destino de los hombres. Basta! La voz de la reina son tan oscura que Violeta tembl y estuvo a punto de postrarse de rodillas llena de miedo. De repente Titania pareca ms terrible y peligrosa que nunca. En sus ojos destellaba el hielo afilado y cortante de la furia, y por primera vez la anciana supo que haba sobrepasado el lmite. Yo yo lamento profundamente mi osada se inclin sintiendo por fin el paso de los aos, la estupidez de una anciana empeada en un romanticismo absurdo y el dolor del ltimo fracaso . Esta vieja tonta os suplica clemencia, majestad comenz un balbuceo entrecortado mientras su mente se aferraba a algo, una ltima chispa de rebelda . Clemencia. De hecho, slo os pido una oportunidad precisamente para eso, y sobre todo, para reparar mi error. Titania la observ largo rato sin decir nada. Sus ojos entrecerrados brillaban llenos de estrellas y aunque Violeta no lo vio, la sombra de una sonrisa amistosa embelleci su rostro un segundo. Explcate orden por fin con voz imperiosa. Qu error debes reparar? La anciana se alej del camastro creyendo que se llevaba la atencin de la reina con ella y as la distraa del nemhirie dormido. Se acerc a los grandes ventanales del balcn y contempl el lejano paisaje de tormenta sin verlo. Despus de frotarse las manos nerviosas, dej que los recuerdos la arrastraran. Yo era la shilaya de Miranda, eso lo sabis bien empez despacio con la garganta seca. Cuando ella quera un deseo, yo se lo conceda. S, y eso no sirve ms que para malcriar a los nios interrumpi la reina, cortante. No aprenden el valor de las cosas ni se someten a sacrificios para conseguirlas. Chasquean los dedos y ya tienen todo cuanto quieren S, lo reconozco, las madrinas no somos un buen ejemplo a seguir, sin embargo ahora es distinto . Lo que Aurige desea Me ests diciendo que has tomado la decisin de ser la shilaya de mi hija? se sorprendi Titania de verdad . Acaso crees que te necesita? Ella y todas se volvi Violeta para enfrentarse a su rostro . Las estamos empujando a tomar decisiones que no les corresponden, a que hagan cosas que estn ms all de sus posibilidades, y lo sabis inspir profundamente. Los maddins de las islas nemhiries pronto querrn exponer sus condiciones si tenemos que usar sus barcos, al igual que los Seores de los Vientos. Yo pactar con ellos Sabis perfectamente que no se reunirn con vos de buen grado ni sin exigir unas condiciones desproporcionadas le contest Violeta a las claras . Por mucho que os duela, ellos slo confan en Nimphia y es a ella a quien obedecern. Y luego est Laila Titania guard un silencio hosco. S, es la reina Serpiente continu la shilaya sin piedad , tiene los mismos derechos que vos. Pero se ha encontrado ese destino de golpe sin quererlo ni esperarlo. Trata por todos los medios de no mostrar lo asustada que se siente y no recibe aliento ni apoyo ms que de sus amigas Y creis que esas nias no necesitan una shilaya? Permitidme que me ra, necesitan miles. Ni Sdhe entero con la Magistra del Sol al frente podra solucionar sus problemas. Bueno, eso es una exageracin que no

33

Sin embargo Violeta no iba a permitir ceder terreno en su discurso , estoy dispuesta a ser la madrina de vuestra hija y cumplir su deseo. Y ese deseo es? inquiri la reina despus de unos segundos en silencio. La shilaya se volvi hacia Jack, que se removi inquieto en sueos. Olvidarse de este humano fue la sorprendente declaracin . Lo desea con todas sus fuerzas y ese deseo se ha convertido en una obsesin. Y son precisamente las obsesiones lo ms difcil de olvidar. Si vos os empeis en hacerle dao aumentando la indiferencia del nemhirie, nunca conseguir olvidarse de l, porque se obsesionar an ms en buscar el motivo de tal desprecio. Y si un da Aurige descubre cul fue la verdadera razn Y entonces qu propones? susurr Titania despus de unos segundos en silencio. En su voz haba un ligersimo tono de alarma. Yo har que se olvide de l afirm la anciana. Le olvidar de forma natural, sin artificios ni hechizos mgicos, y al final ser ella misma la que no sienta el menor inters. Incluso lograr que le aborrezca, y as saldar el error que comet con Miranda al concederle sus caprichos. Eso s, debis darme carta blanca. Yo a cambio jams mencionar esta conversacin que hemos tenido frente a un mir a Jack Crow un segundo molesto y despreciable humano. La reina la contempl largo rato. No poda negar que estaba impresionada. Luego se dirigi ella misma a los ventanales y mir a lo lejos, ms all de las nubes de tormenta que cubran el cielo. Poda confiar plenamente en aquella anciana senil? Debera exponerle sin temor todos los detalles de un plan que le haba llegado en sueos, casi como una revelacin? Tal vez fuese mejor contarle slo lo ms importante, y ella misma se encargara de hilar el resto de cabos sueltos Hay otro asunto que tengo que pedirte, shilaya dijo por fin, reacia a exponer la totalidad de la idea que brillaba en su mente como una luz . Pudiese ocurrir que este sea el fin de muchos de nosotros. Yo misma habra de recurrir a un sacrificio final en caso de que todo fallase Violeta la contempl en silencio muy asombrada por sus palabras. S afirm Titania leyendo sus ojos abiertos . Las cosas estn muy mal, peor an de lo que hablamos fingiendo en voz alta para evitar la alarma. Si los tenebrii nos obligan a partir, probablemente no sobrevivamos siquiera un mes. Tal vez menos. Pero estis sugiriendo que As es. Aire es nuestra ltima esperanza. Si alcanzan Silveria no podremos escapar ni aunque huyamos en los barcos al ms remoto confn. Las sombras tenebrii corrompern todo a su paso, el agua, el aire que respiramos, todo. Sabes perfectamente que no van a matarnos, shilaya. Nos convertiremos en ellos, seremos sombras de lo que una vez fuimos, y reptaremos cautivos en nuestro propio fango para toda la eternidad. Violeta sinti la garganta seca. Todava queda Solare susurr con voz entrecortada. Exacto, shilaya, exacto Titania uni las yemas de sus finos dedos y la mir con intensidad. La anciana qued atrapada en sus ojos llenos de estrellas y de repente vislumbr los primeros hilos del plan de Titania. Vais a atacar Solare? intuy llena de asombro y el corazn paralizado. No lo digas de ese modo, anciana, y no me mires as como si fuese a cometer una atrocidad la reconvino. Los Seores de los Vientos se encargarn de ese
34

cometido mientras yo dirijo la flota real hacia Fire. Silveria es ahora un ncleo importante, pero en Solandis se encuentran retenidas la reina Zephira, la joven reina de Acuare y la propia reina de Solare. Es necesario liberarlas de su confinamiento como sea. Y si me apuras suspir, tambin deberamos rescatar a esa psicpata llamada Maeve, tan ciega est que no ve lo cerca que se encuentra del abismo. Hablis de rescatarlas? en la voz de Violeta haba un cargado tinte de incredulidad. De entrar en Solandis a la fuerza para salvar incluso a vuestra mayor enemiga? Si ese animal que es el Seor del Norte y sus advenedizos consiguen tomar Solandis, tendremos una ltima plaza donde refugiarnos. Durante el asedio, en medio de la confusin, zarpar con gente leal y de mi confianza para tratar de salvar a todos los que podamos en las ruinas de Tir-Nan-Og La shilaya la contempl con la boca abierta y un gesto de asombro tan patente que Titania pareci leerle el pensamiento. Tan horrible te parezco, shilaya, como para que dudes de mis intenciones? Tan poca consideracin te merezco que nunca te has molestado en conocerme de verdad? la reina sonri con tristeza . No soy tan ambiciosa, y en mi corazn no hay nada ms importante que Lunare y mi hija Aurige, pero ya veo que no cuento con nadie. Ni siquiera contigo, tanto que te vanagloriabas de tu amistad con mi hermana Miranda. Violeta la contempl sin saber qu decir. Titania le daba ahora la espalda mirando por el balcn y ella no poda verle la cara para saber si menta o si estaba siendo sincera. Sin embargo su corazn se haba ablandado a escucharla. Cierto era que nunca le haba dado una oportunidad. Siempre la haba considerado una reina terrible llena de ambiciones y secretos, pero si la juzgaba con imparcialidad, incluso con frialdad, Titania jams haba hecho otra cosa que velar por su reino y por su hija. De una forma oscura y que ella no comprenda, eso s, pero no poda achacrsele otra cosa que haber luchado por Lunare por encima de todo, incluso por encima de sus propios sentimientos. Yo balbuce con una reverencia . Contad conmigo, majestad. Vos sois mi reina sobre todas las cosas. Saca a mi hija de aqu, eso es lo que te pido susurr Titania. Llvatela lejos. No quiero que venga a Tir-Nan-Og conmigo. Si fracaso, si al final los tenebrii me vencen, no quiero que me vea convertida en una sombra. Jramelo, shilaya. No permitirs que me descubra de ese modo. Nunca. Aunque tuvieses que La voz se le quebr pero Violeta entendi perfectamente lo que quera decir. Os lo juro, seora asinti en voz muy baja, casi inaudible. Jams hubiese imaginado que fuese nuestro propio egosmo el que nos destruira Titania segua perdida en sus pensamientos, con la mirada fija en el horizonte oscuro y ni siquiera la oy. No fueron los ithires, ni los acuares Fuimos todos, cuando decidimos arrancar nuestros tesoros del Templo del Amanecer y olvidar a los dioses. Nosotras somos las culpables de haber abierto la puerta de las sombras, nadie ms. Quizs haca ya mucho tiempo que convivan con nosotras, en lo ms profundo de nuestros corazones. La anciana sinti por primera vez ganas de consolarla, igual que haba hecho con Miranda innumerables veces. Quizs el cario de madrina que le dio a una, se lo rob a la otra. Tal vez Titania no era ms que una nia que haba tenido que aprender a ser fuerte ella sola.

35

De repente se sobresalt al comprobar que la reina se haba dado la vuelta y la observaba con sus ojos fros y calculadores. No quedaba rastro de ternura, slo la belleza de un diamante helado. Ya sabes lo que espero de ti le espet sin una sola nota de emocin . Aurige y rchero se casarn, y Lunare sobrevivir de una forma u otra. Violeta asinti mientras la reina pasaba por su lado hacia la puerta del camarote. Ni siquiera se molest en comprobar si el nemhirie segua dormido o si por el contrario las haba escuchado en algn momento. En verdad no s por qu no me fij en ti como asesora, en lugar de esa gata traidora de Geminia dijo con cierta aoranza y la shilaya se permiti una sonrisa discreta. Pero hay algo que debes saber Y sin previo aviso la agarr de la tnica, y tan rpido que ni siquiera sus ojos lo vieron, la anciana se encontr inmovilizada, con la punta de una daga plateada justo en el borde de su mandbula, arandole la piel. No me traiciones shilaya susurr Titania en su odo, tan sibilina que la otra trag saliva asustada. Si lo haces, aunque las sombras tenebrii me consuman, te buscar y saciar mi venganza contigo de manera muy especial, te lo aseguro. Como bien has dicho no soy una necia y conozco el poder de vuestros hechizos, pero mis recursos van ms all de la magia. No lo olvides. Y la solt con un atisbo de desdn haciendo desaparecer el cuchillo igual de rpido que como haba aparecido. Violeta jade con el corazn latiendo a mil por hora. En un acto reflejo, sus manos haban tanteado frenticas en busca de su varita mgica. Sin embargo la reina abandon la habitacin en silencio, con la cabeza muy alta sin pronunciar otra palabra ni mirar atrs. Cuando sus pisadas se perdieron en la oscuridad, la anciana consigui lanzar un suspiro de alivio. Luego se sent pesadamente sobre un catre y la llama de la velita se movi con la corriente de aire. La mir sin verla hasta que el pequeo fuego volvi a recuperar la quietud. Las revelaciones de Titania le haban dejado muy confundida, pero tambin con una inminente sensacin de fatalidad. Sus palabras eran ciertas, las sombras no iban a detenerse porque ellas se alejasen en flotas de barcos hacia el horizonte. Era la batalla final y no habra sitio para los perdedores, no habra compasin ni prisioneros. Tena que sacar a Aurige de Aire, y tambin a Laila y a Nimphia, desde luego. Entonces se las llevara lejos y las escondera. Ahora eran sus nias, sus protegidas, y ella no permitira que les sucediese nada. Pero por otro lado haba algo. Una cosa que Titania haba dicho sobre el egosmo Aquello le haba dado una idea, una estrella que se haba encendido en su cabeza. Si tan slo tuviese el valor de ponerla en prctica Un murmullo grave la hizo dar un respingo sobre el asiento y, pasado el susto, contempl el rostro tranquilo y la respiracin acompasada del nemhirie que pareca hablar en sueos. El hombre rebull inquieto entre las sbanas y la shilaya lo observ con los ojos convertidos en rendijas. Por un momento casi hubiese jurado que finga estar dormido, pero entonces Jack solt un ronquido profundo que acall todas sus dudas. Violeta sinti una inmensa pena por l. Era una shilaya y no poda evitar querer que el amor triunfase por encima de todas las cosas, pero ahora saba que no haba nada que hacer respecto a ese tema. La reina Titania tena razn. No haba

36

ms que decir. Por eso Violeta cumplira su promesa, y sellara el destino de todos como una buena hada madrina. Maldita sea! gru por fin con un susurro entrecortado.

37

PRIMER INTERLUDIO

Anoche so que volva a Nictis En mi sueo recorra las estancias sombras, los corredores silenciosos y los grandes salones envueltos en la dulce fragancia de las damas de noche. La luz de la luna se filtraba a travs de las delicadas cristaleras y poda sentir en mis pies descalzos el suelo fro lleno de estrellas. Nictis. Yo fui una vez la reina y seora de aquella maravilla, y ahora Lo he echado tanto de menos que toda mi vida reciente se me antoja tan slo una terrible pesadilla. Y en ella, Nictis no era ms que una ilusin perdida, un sueo desesperado del que no deseaba despertar jams. Avanzaba en medio del silencio, tan denso y profundo que mi piel se estremeca. La noche derramaba toda su belleza sobre las altas columnas, los jarrones de flores y las estatuas calladas que flanqueaban mi camino hacia las escalinatas del trono. Y all sentada contemplaba mi mundo, quieto y perfecto. Nada alteraba mi descanso, nadie me importunaba con intrigas entretejidas y traiciones dolorosas. Slo yo y mi reino de Lunare. No necesitaba nada ms. No recuerdo cunto tiempo estuve all permitiendo que los secretos de Nictis me embelesaran. Quizs siglos, tal vez segundos. El silencio se adueaba de cada rincn de mi palacio y la noche pareca susurrar con la respiracin de un mar en calma, mientras la luna se desplazaba lentamente por el cielo negro, tan puro que pareca estar tejido de suave terciopelo. Entonces, las notas calladas de un arpa flotaron hacia m, llenas de burbujas y pequeos destellos, y me sent arrastrada como si nadase en un ro oscuro lleno de paz. Los velos susurraban a mi paso y me dirig al saln de msica para ver con mis propios ojos quin estaba tocando aquella meloda llena de misterios. Los grandes portalones estaban entreabiertos y a travs de ellos bailaban las burbujas, guindome como una msica perversa, sabiendo mi ansia por conocer al dueo o duea de aquellos dedos ligeros que acariciaban las cuerdas provocando mil sensaciones. Empuj las puertas de bano muy despacio. La figura de una mujer envuelta en sombras se inclinaba hacia adelante mostrndome un perfil oculto. La luz de la luna se derramaba a sus pies, caa sobre su regazo, pero no me dejaba ver su rostro. Sus manos de alabastro apenas rozaban el arpa, como si acariciasen con desdn un sencillo juguete que ni siquiera requera su atencin. Avanc hacia la figura para desvelar el misterio pero la estancia se alargaba, no dejaba que me acercase. Lo intent con toda mi voluntad pero era como correr a travs del agua. La msica inundaba mis sentidos, me aturda, no me dejaba respirar. Y ella se rea, estoy segura. Casi reconoc el timbre de su voz, una nota hundida en la memoria de los sueos. La misteriosa adversaria se perdi en la oscuridad pero yo supe, antes de despertar, que todo lo que estamos viviendo ahora, todas las desgracias que nos acosan, no son sino parte de un plan. Un plan que ella haba trazado, y nosotras no somos ms que simples marionetas de su juego. No llor por mi fracaso cuando abr los ojos y los recuerdos de Nictis desaparecieron. No llor cuando olvid el aroma de las madreselvas y las damas
38

de noche, ni siquiera cuando todo se llen de sonidos desagradables, lamentos de muerte y el miedo de las sombras. Slo llor al descubrir que ya nada sera igual, que Lunare estaba perdido, y que toda aquella perversidad haba sido tramada por alguien. Alguien odioso que se ocultaba en los sueos. Alguien que se rea de m y de mis intentos vanos por recuperar mi paraso perdido. Mi temor se acrecienta con el paso de los das. Anoche so con Nictis, s, y su recuerdo me gua como una estrella en la oscuridad. Esta misma noche dejar todos los cabos atados. Creo que no he olvidado nada en caso de que llegue el fin. Ahora slo queda esperar que esa estpida shilaya se d cuenta de la verdad, que entienda el mensaje que he querido hacerle ver y lo cumpla. Ahora que pienso en ella ser esa anciana la misteriosa mujer de mis pesadillas? O tal vez es el recuerdo de Miranda, que me acosar hasta la muerte? Sin duda me estoy obsesionando ms de lo aceptable. Quizs fue solamente un mal sueo, una jugada de mi mente y de los miedos acechantes que a todos nos acongojan. Pero estoy segura de que ese fantasma me perseguir, querr dominarme y rerse de mi frustracin. Y en el momento de su victoria, mostrarme su rostro para que mi humillacin sea absoluta. Solo que yo no me dejar vencer. Ni en sueos ni en la vida real. Y cuando despert llena de inquietud, mis temores crecieron hasta volverse insoportables, y me jur a m misma descubrir el misterio, desmenuzarlo y aplastarlo aunque fuese con mi ltimo aliento

(Del diario privado de Titania)

39

CAPTULO CUATRO LA SOMBRA DE UNA TRAICIN

El prncipe Devio hizo tamborilear sus dedos sombros sobre el reposabrazos de su trono. Sus ojos taimados recorrieron las filas de servidores oscuros que se arrastraban a sus pies suplicando clemencia, y con un aleteo de la mano los mand callar. Se puso de pie en silencio y camin sobre ellos, pisando sus cabezas y deleitndose con sus gestos de dolor. Y no sinti ni la sombra de una emocin. Uno de aquellos gusanos haba intentado traicionarle. A l, al prncipe Devio! Tal ignominia estaba penada con la muerte ms atroz y posteriormente, la desaparicin de todo recuerdo, todo vestigio de que esa sombra existi alguna vez, para ser relegada a la nada absoluta. Se desliz por la pared de granito hasta el techo para mirarlos desde arriba. Para que todos fuesen plenamente conscientes de que l siempre estara por encima vigilndoles, de que nunca podran escapar a su dominio. En realidad, Devio saba que deba sentirse orgulloso del traidor, fuese quien fuese. Era la obligacin de todo tenebrii intentar llegar a lo ms alto usando a los que encontrase en su camino para despus aplastarlos sin piedad. Era deber de toda sombra el intentar asesinar al prncipe para ocupar su lugar. Pero eso no quera decir que tuviese que perdonar al traidor. Y ms ahora, cuando rondaba nervioso por los rincones del palacio de Throagar espiando y vigilando cada movimiento del rey Vorian, cada susurro, y viva en una perpetua ansiedad que le haca perder la concentracin. No, no era el momento apropiado para intentar asesinarle. O tal vez s era ese, precisamente, el momento adecuado? Si en verdad l mismo tuviese que traicionar a su amo, elegira sin dudar una ocasin como aquella: estando inquieto, con los sentidos mermados y la atencin puesta en otro objetivo, sera muy vulnerable. De nuevo tuvo que admirar el plan de la sombra traicionera, quienquiera que fuese. O quizs haban sido todos! Comenzaba a rozar la paranoia, pero no poda fiarse de nadie. Los observ con detenimiento desde las alturas: temblorosos, postrados como ratas cobardes que en verdad le vigilaban y conocan sus pasos, y se miraban entre s sospechando de cada movimiento Pero no tena forma alguna de saber quin de ellos haba sido la mano ejecutora. De todas formas no importaba. Iba a matarlos a todos igualmente. No era muy justo con sus servidores inocentes, desde luego, pero l era un Devio, la sombra de la Justicia. Una justicia distorsionada, ambigua y malintencionada. Y esa maana, Devio se senta un verdadero juez. Adems haba otra cuestin mucho ms inquietante que las ganas de impartir injusticia. Y era el hecho de que, para planear su asesinato, uno de ellos se tena que haber dado cuenta de que l estaba siendo dbil y vulnerable, y podra haber investigado un poco e incluso llegar a las mismas conclusiones que l con respecto a Na, el Ojo de la Muerte. Y eso s que no lo poda permitir. Nadie deba conocer sus planes, ni siquiera intuirlos. Por eso los matara a todos. El mnimo resquicio podra dar al traste con su grandiosa y planeada traicin en el momento final.
40

De todas formas, Devio no era un imbcil redomado como Prud, ni estaba dominado por los excesos, como Fortia. Si eliminaba a toda la servidumbre de su palacio a la vez, llamara la atencin de Vorian. Y Devio era delicado y sibilino. La violencia sin sentido y el castigo rpido y brutal no eran su estilo. Prefera el sufrimiento prolongado en el tiempo, la desesperacin de la incertidumbre y la indiferencia premeditada. Y en eso, era un maestro. Les castigara. Les hara vivir en la duda permanente, con la sensacin de peligro y de horrible vigilia sin jams descansar ni saborear un momento de tranquilidad. Hasta que se desmoronasen. Y entonces, probablemente, se traicionaran y se mataran entre ellos, o bien acabaran tan locos como para vivir en los arrabales del reino de Temple. Baj hasta el suelo como una mancha borrosa y luego se alej de ellos con actitud despreocupada e indiferente. Algunas sombras levantaron la cabeza del suelo sin saber qu pensar. Otros reptaron en su busca, suplicando perdn sin siquiera saber por qu estaban all ni por qu se les estaba juzgando, pero l les ignor. Tengo asuntos que atender son su voz, cruel y fina como una aguja clavndose despacio en la piel . Luego, cuando me apetezca, decidir vuestra condena. Y se march con desdn indicando que luego poda ser en cinco minutos, al da siguiente o dentro de cien aos. Le importaban muy poco. Para eso era un Devio, y querer ser l era una tarea muy difcil y ambiciosa. No iba a permitir que otro ocupase su lugar sin presentar una batalla endiablada. De los cuatro principados tenebrii, el suyo era el ms codiciado. Bajo la sombra de Devio se poda llegar muy lejos, y aprender maneras delicadas y el verdadero arte de la maldad. Decan que el propio rey Vorian haba sido un Devio en sus inicios pero claro, eso no poda insinuarlo nadie sin ser acusado de blasfemia, y por tanto ejecutado. El rey era rey. No tena orgenes humildes. Abandon su palacio y rept por la tierra gris hacia el borde del acantilado. Desde all vea mejor la perspectiva de las cosas y adems necesitaba estar solo un rato. Porque haba algo que le sacaba de quicio ltimamente. Y ese algo Borr el recuerdo al momento y se concentr en el paisaje que se desplegaba ante sus ojos intentando tranquilizarse. A sus pies se abra la sima que llegaba hasta la oculta Throagar, escondida en la oscuridad eterna. Ni el mismo sol rojo llegaba a iluminarla ms que como una forma vaga y cambiante que estremeca y pona los pelos de punta. Era algo maravilloso. Pero ahora su oscura perfeccin se haba ensuciado por un inmenso pilar de sombras vivas que reptaban continuamente desde el palacio hacia arriba, hacia el Templo del Amanecer corrupto y muerto, que adems era la salida hacia Faerie. Miles de sombras fluan continuamente en aquella espiral de luz perversa que abra un agujero en el cielo negro, y por all escapaban y reclamaban tierras y vasallos en los nuevos reinos por conquistar. Y Devio debera estar contento, pero no lo estaba. Aquello se haba desbocado y ahora era incontrolable. Cualquiera poda ir, hasta el ms bajo y vil esclavo exiga sus derechos de colonizacin. Y qu ocurrira luego? Naceran nuevas dinastas tenebrii con sus prncipes de pacotilla? Intentaran independizarse de Throagar y crear sus propias leyes? Incluso surgi ra un nuevo rey tenebrii en Faerie al que habra que derrocar? A Devio le hubiese gustado comentar esto con sus hermanos, pero Fortia, Prud y Temple haban dado permiso sin
41

restricciones. l era el nico que haba prohibido a sus sbditos sombros salir hacia el pas de las hadas. Tal vez por eso se haban confabulado para intentar matarlo, ahora se daba cuenta. En definitiva haba ocurrido una cosa que nadie se esperaba: haban tenido xito, haban ganado. Pero resultaba que no estaban preparados para los acontecimientos, les haban pillado desprevenidos. Trat de no pensar ms en todo aquello, que en realidad era indigno de un tenebrii. Debera estar contento, incluso feliz de la victoria, pero a Devio le gustaba calcular sus jugadas a largo plazo y tener controladas todas las variables. Era ordenado y sistemtico, y aquel caos lo estaba descontrolando. Aquel caos y ella, por supuesto. Sigui con la mirada la columna de luz violcea llena de risitas, aullidos y carcajadas desquiciadas en su xtasis, hasta que sus ojos sesgados toparon con la vieja realidad de la roca oscura, la firme piedra tenebrii que todava los sostena a todos, aunque Vorian no se diese cuenta de que los estaba haciendo caminar por el filo de una navaja. Ante sus ojos, azotado por los continuos vendavales de tierra, se encontraba el gran desierto de Karnume; un lugar infame del que nadie haba salido vivo jams, pero que mantena intacta la leyenda de un Devio. El que, junto a una de las primeras Fortia, casi logr matar al rey Vorian con la Daga del Sol. El golpe mortal fall misteriosamente en el ltimo momento y los traidores fueron perseguidos sin piedad. La princesa Fortia muri despedazada y aquel Devio tuvo que huir para nunca volver. Ms all del desierto se encontraban las Kla Aseih, las montaas gemelas que eran las puertas a la brumosa llanura de Qelher; un vasto pramo que cambiaba a voluntad, plagado de vida espeluznante incluso para los propios tenebrii. Y ms all nadie saba qu se ocultaba. Si alguna vez el gran Devio lo consigui, si logr atravesar el desierto entero y adentrarse en las nieblas susurrantes de Qelher, era algo que nadie saba. Tal vez sobrevivi. Tal vez se ocult y ahora espera su regreso Devio sacudi la cabeza y observ soador el borde del que caa la arenilla de cristal negro, desparramndose en nubes pestilentes. Si las cosas no salan bien, tal vez l mismo tuviese que huir bajo el sol rojo y despiadado a travs del gran desierto. Pero estaba dispuesto a asumir el riesgo y seguir los pasos de aquel legendario Devio. Nunca hubo otro ms grande y aunque hubiese muerto cosa que nadie haba demostrado, su gesta inmortal permanecera hasta el fin de los tiempos. A menos que l lo superase logrando la mayor hazaa del reino tenebrii jams lograda: matar al rey. Desde lo alto de aquel cortado de rocas y azotado por la arena del vendaval eterno, el sendero bajaba por el borde de la pared como una espiral de horror hasta llegar a la misma ciudad de Throagar, construida sobre s misma una y otra vez en lo ms profundo del acantilado. El viento acompaara con silbidos y cambios de direccin al ingenuo viajero que tratase neciamente de llegar hasta all, y cuando sus pasos inseguros resbalasen en los escalones de roca mordiente, esa misma ventisca sofocante se convertira en un caudal de risitas malignas que lo seguiran en su cada hacia el fin. An as, si el desdichado lograba sortear esos primeros inconvenientes en su camino hacia el abismo, todava tendra que adentrarse en los cuatro principados y salir victorioso. As pues, slo se poda saltar al vaco, y eso era un completo suicidio incluso para las hadas con alas. Por eso era imposible sobrevivir y llegar a Throagar sano y salvo. Y por eso exista ese algo que le sacaba de quicio.
42

De nuevo trat de anular el curso de sus pensamientos y reducirlos a la nada, pero en esta ocasin el recuerdo se impuso a su voluntad y Devio se dobl de rodillas jadeando lleno de angustia. Sus dedos sombros se alargaron como uas afiladas y su propia imagen oscura se contorsion y serpente a toda velocidad por la pared del acantilado hacia abajo, loco de rabia. Al llegar bajo las murallas de la ciudad se despleg y anduvo como un humano, erguido y orgulloso sobre el resto de sombras que fluan a sus pies hacia el gran pilar de Faerie. Ya ni siquiera se detenan a su paso ni le hacan reverencias, embriagados como estaban de aquella especie de orga de victoria. Pero Devio sigui su caminar tranquilo y sereno, como un humano elegante y afilado. Porque a pesar de la rabia, a pesar de la angustia y la ansiedad que le provocaba la posibilidad de ver sus planes fracasar, si iba a verla, al menos elegira una forma que a ella le agradase. Se maldijo en secreto por aquella estpida debilidad y trat de convencerse de que todos los sentimientos encontrados se deban, nica y exclusivamente, a la curiosidad que le provocaba la actitud de aquella cra. Porque algo fallaba con ella, estaba claro. Na era el Ojo de la Muerte, llevaba consigo el poder del reino de Lunare para conocer el futuro y el pasado, y alterarlos a su antojo. Y que ese maravilloso don estuviese en posesin de una ithire haba sido el regalo vengativo de Miranda hacia su hermana Titania. Hasta ah, todo era aceptable. Incluso haba sido delicioso descubrir la maldad y el odio que senta una hermana por la otra. Pero ahora era Na la que ostentaba el poder, y mientras l segua preparando cada paso de su plan, la princesa ithire no haca nada por detenerle. Y aquello desquiciaba a Devio por encima de todas las cosas. Ella saba el futuro, saba que Devio intentara acabar con Vorian para despus apoderarse de Faerie como nuevo rey tenebrii y no alteraba el tiempo para impedrselo , no le importaba? O acaso estaba ya escrito que Devio iba a fracasar? Las dudas le corroan todo el tiempo y viva en perpetua incertidumbre, mucho peor que la que destinara a sus sirvientes en castigo a la traicin que haban cometido. Se desliz por las esquinas torcidas de la ciudad en direccin al palacio mientras su alma se aferraba a la nica idea coherente que se le ocurra: Na estaba jugando con l. Le estaba destrozando poco a poco con su sonrisa callada y sus ojos llenos de secretos. Pero cmo poda aquella muchacha torturarlo de aquel modo? A l, al ms inteligente, precavido e indiferente de todos los prncipes tenebrii. Si adems era casi una nia Casi. Porque al ser el Ojo de la Muerte haba crecido muy rpido, de un modo antinatural. Viva como si flotase en el mar del tiempo, y las olas la envejecan y la rejuvenecan ante sus ojos como una flor que se marchitase y floreciese a la vez. De repente se qued quieto odindose a s mismo por aquellos pensamientos que le hacan dbil y vulnerable. Por supuesto que sus sbditos intentaban acabar con l. Se haba vuelto pattico, mereca morir. Decidi darse prisa antes de que alguien apareciese por all y descubriese su flaqueza. Sera terrible que Fortia o Prud notasen su malestar. Temple no le importaba, nadie le haca caso en su demencia. Lleg por fin ante las puertas del castillo oscuro. Los grandes bloques de piedra se alzaban hacia arriba como una mole a punto de caer sobre el visitante y
43

devorarlo, y las torres se retorcan y cambiaban a voluntad, provocando la falsa y desagradable ilusin de atravesar una estructura de ngulos equivocados. Las sombras que guardaban la entrada hicieron un leve gesto de respeto que Devio ignor en su camino. Ni siquiera se molest en rendir pleitesa a Vorian, que jugueteaba con varias doncellas al lado del trono vaco de su flamante esposa. Al pensar en ese detalle, en el hecho de que Na estaba casada con su rey, el estmago se le revolvi. Porque l haba sido el artfice de tal suceso. El propio Devio haba llevado a la muchacha ithire de la mano, desde el lejano Templo del Amanecer hasta las mismas fauces de Throagar. Y si en aquel entonces no haba sentido nada por ella ms que como una parte de su plan, ahora no soportaba la idea de saber que Na estaba con Vorian por propia voluntad. Que le perteneca. Recorri las salas en penumbra, seguido por los miles de ojos que se abran en las paredes igual que pequeas flores voraces, y lleg por fin ante las puertas de la cmara de la reina tenebrii. Reina de Throagar y princesa de Ithire pens con la inquietud de no saber ya si controlaba su destino o si era un simple juguete en manos de ella. Decidi hacer una pequea prueba. Se deslizara sin ser visto por la rendija de la puerta y se escondera en el rincn ms oscuro. Si no le descubra significara que aunque Na fuese el Ojo de la Muerte, el control del tiempo y el conocimiento del futuro escapaban a su poder, o al menos no tena la experiencia necesaria para dominarlo. Si por el contrario notaba sus ojos, ocultos tras las vendas blancas, clavados en l de inmediato De repente aquel pensamiento le turb ms de lo deseado y perdi el hilo de su razonamiento. Sacudi la cabeza con odio exagerado y sonri prfidamente. En cualquier caso, el resultado de su pequea prueba sera muy interesante. Su cuerpo sombro se alarg y entrecerr los ojos al pasar bajo la puerta. No estaba dispuesto a lagrimear por el fulgor de la corona con las Piedras de Fire que Na llevaba en la cabeza sin quitrsela jams. Ningn tenebrii poda mirarla sin tener que agachar la vista, porque las cinco gemas ardan en llamas perpetuas evitando que cualquier sombra pudiese tocarla. Pero si no hubiese tenido aquella proteccin, Na habra muerto justo un segundo despus de que Vorian se hubiese casado con ella. De nuevo los recuerdos de la ceremonia acudieron a su cabeza. El rey se haba decepcionado al conocerla y pregunt si era una broma de mal gusto el que se tuviese que casar con una pequea ciega de trenzas verdes. Traedme a Ethera de inmediato gru dispuesto a rebatir el acuerdo de su contrato nupcial. Ah, no, si la reina est muerta! No, no la traigis! Y se ri de forma repugnante coreado por todos, especialmente por Prud, que encontraba muy divertido e ingenioso a su rey. Na agach la cabeza con las lgrimas surcando sus mejillas. Cuando Vorian fue a arrancarle la venda de los ojos, Devio lanz un aullido teatral y le apart la mano, indicando al rey el peligro de las Piedras de Fire. Vorian le agradeci el detalle, pero en sus ojos brill un asomo de decepcin que el otro no supo interpretar. Tras la funesta boda el propio rey haba gritado y amenazado exigiendo a su flamante esposa que se quitase la corona para poder unir sus sombras. Na llor de miedo, encogida sobre s misma en medio del saln del trono, mientras la corte de Vorian estallaba en una tormenta de chillidos y rabia, y estiraban sus

44

uas como tentculos codiciosos en su direccin. Hasta los muros negros parecan fundirse en torbellinos caticos bajo los deseos frustrados del rey. Nadie consigui rozarla ni hacerle el ms mnimo dao. Y eso que Vorian forz a la mayora de los sirvientes del palacio y a los invitados de Throagar a intentar traspasar el halo de fuego que provocaba la corona de Fire. Incluso fue capaz de inventar un juego divertido: Quin era capaz de devolverle la vista a la reina? Muchas sombras murieron jugando aquel da. Luego el rey le orden a l, a Devio, que demostrase su lealtad delante de todos y consiguiese la mortfera corona para mayor gloria de su principado. Recordaba que se hizo un silencio impresionante y todos sus sbditos, los de la casa Devio, le observaron expectantes con ojos codiciosos y sonrisas taimadas. Negarse a una orden real sera su fin, y obedecerla tambin. Me dais la corona, alteza? pregunt tras unos segundos en tensin, ante las miradas atentas de Prud y Fortia. Na neg con las manos encogidas sobre su regazo a modo protector. Nunca antes le haba parecido tan asustada e indefensa. Os la tendr que quitar por la fuerza acaso? insisti sin querer asustarla. De repente no quera ser cruel con ella. No dijo Na y baj la cabeza como si estuviese avergonzada. Las pequeas trenzas verdes le ocultaban el rostro. Devio la contempl un instante sin haber asimilado la respuesta. Y de repente se vio envuelto en un mar de confusin sin saber qu hacer. Ella haba dicho que no se la tendra que quitar por la fuerza. Pero qu demonios significaba eso acaso se la iba a entregar de buena gana? Cundo? Por qu? Vamos, Devio, no seas tan educado! No tienes que pedirle permiso! grit el rey en medio de la burla general, y a pesar de su aspecto juvenil y radiante con sus bucles dorados, Devio lo encontr asqueroso, y por primera vez sospech que en realidad, el rbol genealgico de Vorian descenda de los zafios y vulgares Prud. Si no tengo que pedir permiso a la reina para arrancarle su realeza, tampoco debo pedrselo al rey para quitarle la suya contest con una sonrisa torva. Se hizo un silencio profundo en toda la sala. El rey le mir con un destello que no le haba visto nunca. Como si estuviese orgulloso de l, pero esa sensacin extraa enseguida se desvaneci. Vorian lanz una carcajada aprobadora y el saln entero core su ingenio. An as, en medio del gritero ensordecedor, los mltiples ojos de Fortia todava le siguieron llenos de irona cuando l abandon el palacio, enfadado consigo mismo sin saber por qu. Despus sus espas le contaron que la reina se encerr en sus aposentos y no volvi a salir de all. El rey la amenaz durante das, le grit y tambin le suplic con zalameras, envuelto en su apariencia humana de tristes ojos azules, pero ella se neg una y otra vez. Otras veces era ella la que lloraba como una nia asustada, y Vorian le ofreca muecas y juguetes que se acumulaban junto a la puerta, fuera de la habitacin. Ni siquiera probaba lo que sus doncellas le traan de comer. De hecho, las sirvientas la trataban con desprecio y burla, pero si ella se mova o alzaba el rostro, las olas de fuego que la envolvan crepitaban a su alrededor y las otras huan presas del pnico. Y all permaneca, sola y vaca, sentada junto a las ventanas ovaladas con sus ojos vendados mirando arriba, hacia el lejano acantilado como si alguien fuese a llegar desde all algn da para rescatarla.
45

Por un momento Devio se sinti inquieto. Estaba acumulando un abanico entero de sensaciones que jams haba sospechado que existieran. Acababa de llegar a la conclusin de que senta pena por ella y eso no le gustaba nada. Ms an, aborreca el hecho de sentir cualquier cosa. Serpente por el suelo hasta esconderse tras una columna a oscuras y fue entonces cuando se dio cuenta de algo. El brillo de las Piedras de Fire no era tan intenso hoy. Ni siquiera le resultaba molesto ni tena que agachar la vista. Se asom con cuidado, envuelto en las sombras de la habitacin, y para su sorpresa descubri que la corona reposaba sobre el tocador. La muchacha le daba la espalda sentada frente a su espejo, absorta en algn sueo lejano mientras se peinaba los largos cabellos ondulados, libres de las pequeas trencitas. Al contemplar la figura de la nia ahora una joven doncella , algo en su pecho sombro palpit violentamente, y busc una salida desesperada porque necesitaba ser cruel y no saba cmo. Quiso rerse de la escena: una ciega mirndose al espejo, pero claro, aquello era una estupidez. Na no era ciega. Al revs, vea ms all que los dems y si se quitaba las vendas, sus ojos podan destrozarle. Volvi a sentirse inquieto, ahora por el simple hecho de estar espindola mientras se peinaba. Le pareca algo muy privado, casi como profanar un santuario. Y odi tener que recordarse que l era un tenebrii. Profanar santuarios era lo suyo. De nuevo sus ojos se desviaron a la corona de fuego. Cualquier otro se dara cuenta de que esta era la mayor oportunidad que se le presentara jams. El momento de matar a la reina y presentarse ante Vorian con su cadver. El agradecimiento del rey sera eterno y por un segundo su alma oscura se llen de codicia. Solo que algo as sera una estupidez digna de Prud, o un exceso irreparable tpico de Fortia. O una locura de Temple. Pero l era un Devio y por tanto ms astuto que sus hermanos, no tena sus defectos. No era cruelmente estpido, ni lleno de vicios, ni su juicio era catico. No necesitaba el agradecimiento del rey, lo que de verdad necesitaba era ser rey. Y para eso no le vala Na muerta, sino viva. Viva y adems dispuesta a colaborar con l. Pens en engaarla, llegar hasta su corazn y ganarse su confianza para utilizarla y luego deshacerse de ella llegado el momento. Ese era un plan perfecto. Slo tena una pequea pega: que ella era el Ojo de la Muerte, lo sabra todo de antemano. O quizs no? Devio necesitaba saber hasta dnde llegaba su poder. Lo necesitaba sobre todas las cosas para el siguiente paso en su camino hacia Vorian. Tena que acabar con las dudas de una vez por todas. Era un maestro en ese tipo de juegos y estaba cayendo exactamente en la misma trampa, como una sombra torpe recin salida del nido. Se arrastr muy lentamente por el suelo, pulgada a pulgada, hasta ocultarse tras una columna retorcida. Entonces sonri ante lo que acababa de descubrir: Na no saba que l estaba all. No lo haba previsto, ni siquiera era capaz de percibir su presencia en ese mismo instante. Quizs vea muy lejos en el futuro, o tal vez solamente los sucesos importantes, quin saba. El caso era que l estaba all, no slo oculto, sino que adems ella, en su ignorancia, estaba completamente desprotegida de su escudo de fuego. Qu maravillosa prueba! A partir de ahora, todo su plan saldra a pedir de boca, sin miedo a fracasar.
46

Na termin de peinarse y entonces se quit la venda de los ojos. Devio contempl su imagen reflejada en el espejo con curiosidad. Se pareca mucho a la otra joven, a la chica medio nemhirie que llevaba el Corazn de Jade en su interior, pero Na era ms joven, casi una nia o tal vez al contrario? Ahora pareca que su rostro haba cambiado con una belleza serena, sabia y antigua, demasiado adulta para el mundo que la rodeaba, y de nuevo volva a ser una joven doncella. Todo a la vez. El prncipe tenebrii se dio cuenta de que haca largo rato que haba cumplido su objetivo y sin embargo se resista a moverse de all, absorto como estaba en ella, en cmo el tiempo cambiaba su rostro sin marchitarlo. Incluso le pareca oler un tenue aroma a flores que llegaba desde sus cabellos verdosos Y entonces Na le mir a travs del espejo. La sensacin fue de terror y sorpresa a la vez, igual que un resorte que se hubiese disparado en el estmago. Pero no porque la joven le hubiese descubierto de repente y fuese a gritar denunciando su presencia, sino porque sus ojos se haban dirigido exactamente hacia los de l. Como si siempre hubiese sabido que estaba all y no le hubiese importado. Na se puso en pie despacio ante un Devio paralizado, incapaz siquiera de moverse ni de balbucear una disculpa a su reina. Ahora ella se pondra la corona de Fire en la cabeza y sera su fin, no le permitira escapar. Sin embargo la joven lleg a su lado junto a la columna sin dejar de mirarle, con unos ojos que parecan hechos de fuego verde. Y de repente le cogi la mano. El contacto tuvo la virtud de arrancarlo de su inmovilidad. Tan electrizante como si un rayo le hubiese herido de muerte, y Devio sali huyendo como alma que lleva el diablo. Atraves las puertas del castillo sin mirar atrs y corri como nunca en su vida hasta llegar a sus dominios en lo alto del acantilado. All, oculto en lo ms profundo y dejando que la oscuridad le envolviese durante horas, consigui calmarse y recuperar el resuello. Dio una y mil vueltas como un gato furioso, tratando de convencerse de que lo que haba ocurrido no era sino una vulgar pesadilla, o tal vez una trampa de sus hermanos para destruirle. Solo que saba perfectamente la verdad. Porque era incapaz de pensar en otra cosa que no fuesen sus ojos. Como si ella pudiese leer en su alma tenebrii y descubrir los secretos que Devio ocultaba. Recordaba su rostro en el espejo y lo vera en su cabeza una y otra vez, de ahora en adelante, como si lo llevase grabado a fuego. Recordaba el olor de sus cabellos, el aroma de la hierba y las flores mojadas bajo la lluvia recin cada. Recordaba que ella no le vio, sino que le mir. Y luego le haba tocado. Se mir la mano como si le ardiese y entonces se dio cuenta. De todo. De lo que significaba en realidad. Na siempre lo haba sabido. Siempre. Y se haba quitado las Piedras de Fire para poder tocarle porque porque ella saba la verdad. Saba que cuando llegase el momento final, Devio no iba a traicionar a Vorian. Iba a traicionarse a s mismo.

47

CAPTULO CINCO VIAJE SIN RETORNO

De verdad que no he entendido nada de lo que ha dicho bostez Laila mientras se restregaba los ojos somnolientos con el dorso de la mano. Mir a Violeta con un poquito de odio al incorporarse de la cama en medio de la oscuridad. Cuando la shilaya la despert, el mundo apenas era un cmulo borroso de sueos, y adems haba estado tan profundamente dormida que la cabeza le dola a mares. Se volvi hacia el ojo de buey para descubrir que todava era noche cerrada y entonces s que le pareci que la anciana se haba vuelto completamente loca. Violeta encendi una pequea lamparita y comenz una serie de explicaciones en voz baja que no tenan el menor sentido, chistando entre susurros como si les contase un secreto que nadie ms en el barco deba saber. Al parecer, la shilaya iba a emprender un largo viaje porque haba tenido una idea muy importante, de gran trascendencia, y el resto se confunda en un murmullo montono que haca que los prpados le pesaran. Nimphia la escuchaba con el rostro serio medio oculto en las sombras, mientras sus manos se crispaban sobre las sbanas. Aurige la observ con suspicacia y entonces, sin ms aspavientos, se dio media vuelta en la cama y sigui durmiendo. No me hagis enfadar escuch Laila su voz, ahora mucho ms cortante ante tal descortesa. No me gustan las holgazanas, as que daos prisa. La muchacha la observ con curiosidad tras esas palabras. El sueo estaba desapareciendo a gran velocidad porque, de hecho, aquel tono casi le haba recordado a Mrs. Peabody en sus ms horribles tiempos. Violeta se haba cruzado de brazos con una actitud muy clara, pero al ver que la lunare no le haca caso, sac su varita mgica y le atiz en la cabeza. Aurige salt como un resorte y la mirada amenazadora, pero la anciana no se amilan ni por un segundo. Pero se ha vuelto loca o qu? le espet ella, ms dolida por el hecho de haber sido golpeada con una varita mgica que por el dao en s mismo. He dicho que os deis prisa, tenemos que irnos antes de que amanezca. Irnos? repiti Laila, atnita. Pero si es usted la que se marcha de viaje. No ha dicho nada de nosotras, ni siquiera nos han avisado. No? Pues se me olvid. O quizs os enga. Yo no voy a ningn sitio murmur Aurige con voz oscura. Nadie ha pedido mi opinin para ese viaje ni tengo intenciones de abandonar el barco. Violeta la mir con los ojos convertidos en rendijas. Entonces es cierto lo que se rumorea sobre ese humano susurr con intencin. La varita mgica en su mano pareca palpitar como si tuviese vida propia. Cmo dice? el rostro de la muchacha se haba quedado congelado en un rictus de estupor. S, al parecer es un nemhirie tan atractivo que las jvenes no quieren alejarse de su lado ni por un segundo. Le persiguen obsesionadas y se arrastran ante l como perritos falderos. Se produjo un silencio cortante, cargado de electricidad esttica.
48

Yo no tengo nada que ver con ese hombre contest Aurige, tan helada que Laila trag saliva asustada. Pues demustramelo la ret Violeta sin sonrer. Tampoco tengo que demostrarle nada a usted, ni desde luego, obedecerle. Claro, claro, lo que t digas Violeta le dio la espalda y la ignor mientras la lunare temblaba de rabia, y se dirigi a las otras como si fuesen sus nicas oyentes. Hay muchas razones para emprender este viaje, razones muy poderosas que os desvelar poco a poco. Por ahora, basta deciros que si vens conmigo, tal vez y slo tal vez, podamos liberar a Cyinder de las garras de la reina Maeve Qu! exclam Nimphia ponindose en pie de un salto. Laila sali de entre las sbanas lentamente, todava asombrada. Al poner los pies sobre las pulidas maderas del suelo sinti un escalofro. Sin saber por qu, el corazn le lata a mil por hora. Adems la shilaya la estaba mirando a ella especialmente, como si lo de Cyinder fuese slo un aperitivo para lo que vendra despus. Violeta permaneci en silencio unos segundos con los ojos entrecerrados, reacia quizs a decir nada ms o tal vez calibrndolas. Al final tom aire como si se hubiese decidido por fin a revelar una misin secreta. Voy a ensearos a combatir susurr en voz muy baja. Si haba esperado una reaccin de aplausos y alegra, se llev el mayor chasco de su vida. La nica cuyos ojos destellaron un poquito fue Aurige, que la mir con inters a pesar de su mueca crispada. Yo ya s combatir se jact muy ufana. Lo dudo mucho la rebati Violeta. Recuerdo perfectamente cuando nos enfrentamos a los albanthos del Templo de las Lunas en las llanuras de Nan-Og. Un desastre total. Fuisteis incapaces de hacer nada a derechas, no tenis control y no sabis siquiera el alcance de vuestros poderes. Claro, y usted nos va a ensear sigui Aurige, desdeosa, aunque recordaba perfectamente que la shilaya les haba dado una leccin de combate como nadie antes, y que todas se haban quedado anonadadas ante sus hechizos; solo que la actitud de la shilaya le haba parecido muy desagradable haca unos minutos y no estaba dispuesta a dar su brazo a torcer. Y por qu quiere usted hacer esto? pregunt Laila, que haba comenzado a vestirse con ropas de viaje ante el disgusto de su amiga lunare. Porque si de verdad quieres a Na, si de corazn deseas ir a por ella a Throagar, lanzar tormentas de sal a las sombras tenebrii y hacer crecer la hierba bajo sus pies, no va a ser suficiente. Laila se qued parada en medio de un silencio terrible. De repente sinti la necesidad de volver a sentarse en el borde del colchn. No esperaba semejante respuesta y el hecho de que todo lo que haba exigido y suplicado durante aquel ltimo mes, de repente se cumpliese justo cuando haba perdido todas las esperanzas, la haba dejado muda de asombro. Notaba el corazn bombendole salvajemente en el pecho y el estmago lleno de pinchos. Pero cmo? susurr Nimphia con ojos brillantes, en el mismo tono bajo que la anciana. Qu vamos a hacer? Cmo vamos a entrar en Solandis, y sobre todo, cmo vamos a llegar al reino de los tenebrii? Todo a su tiempo le chist Violeta ponindose la varita en los labios para indicarle que guardase silencio.

49

Nimphia asinti y mir a su alrededor con precaucin. Pareca que la anciana estaba convencida de que estaban siendo vigiladas y que hasta las paredes oan. Esto es una tontera gru Aurige empezando a vestirse. Si no quieres, no vengas le dijo Violeta enseguida. No hace falta, t ya sabes combatir. Voy slo para rerme insisti ella calzndose una bota . Me voy a partir viendo las tonteras de shilayas, as con estrellitas y musiquita, luego cantaremos canciones y saldr el arcoris Violeta levant una ceja. Por un momento pareci que iba a decir algo, pero prefiri morderse la lengua. Bien, no llevaremos nada ms que lo imprescindible dijo por fin caminando hacia la puerta del camarote . Viajaremos deprisa, y cambiaremos de reino cuando estemos lejos de Silveria. A dnde iremos? pregunt Laila pensando a toda velocidad: Solare estaba en manos de la vieja Mab y con todas las alarmas encendidas; Acuare era un desierto mortal, el Reino Blanco... le costaba mucho pensar en l como Fire deba ser en estos momentos el sitio ms peligroso del universo; Lunare estaba siendo evacuado y lo que ahora viviese all, merodeaba en la oscuridad deseando sangre caliente. Solamente quedaba Ithire y Laila not la garganta seca. Su verdadero hogar. El lugar en el que todava no haba puesto los pies y que la llamaba como una trampa de miel. A pesar de su nerviosismo, al realizar aquel resumen mental de reinos se dio cuenta por primera vez de la magnitud de la catstrofe. Todo estaba destruido o a punto de convertirse en cenizas, y entonces sinti la profundidad del horror, el impacto oscuro de la muerte, y se tap la cara con manos temblorosas. Todo esto lo ha hecho mi madre y todava no lo entiendo balbuce notando que los ojos se le llenaban de lgrimas. Al final ella supo que estaba haciendo algo malo, pero sigui adelante sin arrepentirse Violeta la abraz en medio del silencio. Creo que haba una razn muy poderosa, ms all de la destruccin le dijo acaricindole el rostro . Quizs a Ethera la consumi la venganza, pero aunque sea terrible, no tuvo ms remedio que recorrer ese camino. Adems tienes que pensar en una cosa muy importante se separ y la mir con una sonrisa : Na estaba de acuerdo con ella. Y tu hermana es el Ojo de la Muerte. Tienes que confiar en sus decisiones aunque te cueste entenderlas. Laila se sec los ojos y asinti despacio. Entonces, vamos a ir a rescatarla? pregunt con un pequeo rayo de esperanza en las pupilas y el rubor encendindole la cara. Vamos a intentarlo, desde luego. Les daremos una paliza a esos tenebrii aadi Aurige con un gruido y Violeta estuvo a punto de rer, pero de inmediato compuso un rostro serio que las amedrent un poco a todas. No pareca ya la amable shilaya que haban conocido hasta esa misma noche en la cena. No haba rastro de gestos cariosos en su cara regordeta, y la varita en su mano se asemejaba ms a una espada terrible que a un instrumento de bondad y poder mgico. Iremos en mi bote propuso Nimphia mientras caminaban en silencio por los pasillos a oscuras. No llamaremos la atencin, pero antes de marcharnos, me gustara despedirme de Raissana.
50

Y yo de mi madre aadi Aurige. No diremos una palabra, y no nos despediremos de nadie las cort la anciana sin dejar opcin a rplica . Probablemente todo Aire sepa ya que nos estamos marchando, gracias a vuestro maravilloso arte del camuflaje. Si alguien quiere decirnos adis, nos lo har saber cuando lleguemos a la cubierta. Sin embargo, al salir al exterior, el sonido del viento y el fro de la noche fueron los nicos que se presentaron. La tormenta estaba amainando y en el cielo brillaban algunas estrellas dispersas. Las nubes se haban alejado lo suficiente como para que los relmpagos apenas pareciesen hilos parpadeantes, pero la humedad de la lluvia reciente todava impregnaba cada madera del Reina Katrina y Laila sinti la brisa glida hundindose en sus huesos. Por el otro lado del mundo, el aire empezaba a tomar un color malva tan tenue como una gasa y Violeta lo observ con aprensin. De inmediato indic con prisas a Nimphia que las llevase hasta la embarcacin sin perder un segundo ms. Cuando todas estuvieron a bordo, Laila y Aurige exhalaron sus alientos sobre el poste de cristales azules y Nimphia gir el timn suavemente. La frgil embarcacin se desplaz de golpe hacia arriba mientras la vela se liberaba de sus ataduras con un torpe aleteo. Violeta se tambale con el vaivn del barco y cay de culo sobre el travesao de madera. Se escuch un siseo ahogado y Aurige tosi y jade sobre la esfera del viento tapndose la boca con la mano. La anciana la mir con cara de pocos amigos, pero no dijo una palabra mientras Nimphia abandonaba el timn y la ayudaba lanzndole a la otra una mirada agria. Sin ms incidencias, el esquife vol por encima del gran transatlntico y en cuanto tomaron una corriente de aire propicia, Laila se asom a la baranda para ver la ciudad de Silveria a sus pies, quizs por ltima vez. A su lado la lunare tambin contemplaba el islote nemhirie, pero sus ojos volvan con mucha frecuencia al Reina Katrina, esperando tal vez que Jack Crow apareciese en la cubierta en el ltimo momento para hacerle saber que s, que se acordaba de ella Sin embargo el gran barco permaneci silencioso e indiferente hasta que por fin lo dejaron atrs, y cruzaron por encima de Londres con sus avenidas lineales perfectamente delimitadas y la torre del Big Ben a oscuras. A los lados, enganchadas al gran diamante invertido que era Silveria por largos puentes flotantes, las islas de Catay y Johanna presentaban mayor actividad, y sus puertos iluminados eran un hervidero de naves y barcazas a punto de partir. Desde arriba, la propia isla de Silveria pareca una alhaja incandescente cuajada de piedras preciosas, que no eran sino las etreas avenidas llenas de estatuas aladas, los torreones y los palacetes de cristal, tan delicados que pareca que un simple golpe de viento podra romperlos en mil pedazos. Y por encima de todo, con la enigmtica Torre de los Vientos sobresaliendo por encima de las cpulas azules, el palacio real permaneca sumido en la oscuridad. Si acaso una lucecita pequea en una torreta, alguna sala mal iluminada, les indicaba que Raissana permaneca all despierta, vigilando. S, vigilando pero exactamente qu? Nimphia iba a preguntar, llena de ansiedad, pero en ese momento Violeta sac su varita mgica y golpe el aire. Frente a ellas apareci un crculo radiante que se expandi en ondas que crecieron en todas direcciones, igual que una diana con un centro de horrible atraccin y el barquichuelo fuese un dardo certero que iba a ser devorado sin remedio, imposible de esquivar.
51

El aire vibraba y se volva trrido a su alrededor, con un lamento aullante que atronaba los odos y haca llorar. De repente un golpe de viento empuj el esquife hacia abajo y Nimphia se vio obligada a dar un bandazo peligroso elevando la proa en un ngulo imposible. Todas gritaron llenas de pnico mientras el barco protestaba de dolor con las maderas crujiendo y ellas perdan la nocin de cielo y tierra en un vrtigo espantoso. Los vientos nocturnos parecan no querer dejarlas marchar, y se ensaaron con el pobre bote empujndolo hacia todos lados como si fuera un ttere desmadejado. Laila se aferr al poste de cristales con todas sus fuerzas notando las nuseas en la garganta y el pnico arandole el estmago. Cerr los ojos aterrada en medio del caos. Oa a Violeta gritar cosas entre las rfagas de ventisca y a Nimphia tratando de responderle, y de repente el mundo se volvi negro al golpearse contra Aurige, que intentaba por todos los medios fijar la botavara suelta. Todo a su alrededor se volvi neblinoso y denso, pegajoso como una calima de verano, y en ese instante, en medio de un zumbido espantoso, la piel comenz a pincharle de manera salvaje, como si estuviesen siendo atacadas por una tormenta de abejas furiosas.

***

Desde la distancia, la reina Titania contempl la partida del esquife justo antes de que saliese de su campo de visin. A travs de los cristales vea las ltimas estrellas de aquella noche funesta aparecer por entre las nubes deshilachadas. Pronto llegara el nuevo da y tena mucho que pensar y planear, si es que lograba encauzarlo todo de nuevo despus del desastre. Maldita shilaya metomentodo. Por fortuna haba solucionado aquel escollo satisfactoriamente y la anciana no sospechaba nada. Bueno, s, haba descubierto que fue ella la responsable de la prdida de memoria del nemhirie, pero total, qu importaba si se haba llevado a Aurige lejos de l? Adems le haba venido bien aquel encuentro inesperado. Slo haba tenido que fingir que iba a daar al humano para que Violeta imaginase ella sola el resto de la escena. As visto, hasta el romanticismo tena su lado bueno. Adems haba plantado una semilla en la mente de la shilaya que a la larga deba dar el fruto correcto. La pena era que nadie le agradeca sus desvelos, nadie sabra todo lo que estaba haciendo para salvarles la vida. A sus espaldas el silencio impregnaba cada rincn de la estancia, y no le cost mucho sentir un movimiento apenas perceptible, tan nimio como las pisadas de un gato sobre un suelo de algodn. Has sido verdaderamente imprudente esta noche, y deseara de verdad entender por qu has emborrachado a rchero, y luego te has presentado en mi barco haciendo el ms espantoso de los ridculos dijo en voz alta con tono helado. Espero que esta vulgar pantomima no haya puesto en peligro todo por lo que me estoy arriesgando. No recibi respuesta y se volvi para observar al hombre de negro, que sonrea con una mueca burlona y una mano puesta ya en el pomo de la puerta. Titania le lanz una mirada que hubiese fulminado a cualquiera. No s por qu confi usted en m entonces le contest Jack en un tono que pretenda ser bastante mordaz . La bebida suelta la lengua y abre los corazones.
52

Ahora mismo soy el mejor amigo del joven prncipe, y he creado un lazo de necesidad que le induce a confiar en m al cien por cien. No como usted. No tengo que explicar mis motivos a un nemhirie. De hecho, si no fuese porque necesito a un bellaco sin escrpulos como t, jams hubiese revocado mi hechizo de olvido, espero que lo tengas siempre presente. Un bellaco sin escrpulos repiti l sin perder la sonrisa. Un miserable espa, un asesino confirm la reina. Capaz de cualquier cosa llegado el momento; sin honor, sin remordimientos Alguien a quien, si me falla, pueda destruir con un chasquido de mis dedos sin sentir compasin. Con semejantes condiciones, dudo mucho que lleguemos a ningn acuerdo. Jack conservaba la calma y la sonrisa cnica, pero sus ojos se haban vuelto tan fros como la hoja de su pual. La reina abandon el paisaje nocturno tras los cristales y lo observ con una pizca de curiosidad. Aurige le haba confesado que el humano fue capaz, l solo, de robar las Arenas de Solare. Tamaa gesta era muy digna de consideracin, sobre todo porque cmo demonios haba transportado las perlas sin que nadie se diese cuenta? Aquella era la gran pregunta, y aquella era la verdadera causa de que necesitase al nemhirie; por eso le haba devuelto la memoria. Sin dejar de vigilarle abandon estos pensamientos y se sent con gran dignidad en una vulgar silla de madera, que de inmediato se convirti en un majestuoso trono de bano tras una escribana. Llegaremos al acuerdo que yo decida coment con aire ausente mientras redactaba unos documentos que haban aparecido sobre la mesa por arte de magia. Para eso t eres un mercenario a sueldo, y yo soy la duea del dinero que te har rico cuando empieces una nueva vida lejos de aqu. S, madame asinti con una reverencia cnica. La pluma en la mano de la reina tembl ante tal descortesa y una gota de tinta ensuci el precioso documento. Titania respir hondo sin ocultar su desagrado y por fin levant la vista para exigirle la informacin por la que estaba pagando. Drake ha enviado ya una primera partida de barcos hacia el sureste. Londres est siendo evacuada discretamente, sin llamar la atencin, y pronto Ho y Shaka pondrn a salvo a las mujeres y los nios de Catay y Johanna de igual forma. Titania hizo tamborilear los dedos sobre la mesa en seal de impaciencia. Se llevan los mejores navos? Exactamente. Sin esperarnos ni contar con nosotras? Jack no contest, pero su sonrisa lobuna lo deca todo. Entiendo susurr, y una nube empa las estrellas de sus ojos. Y Etesian? De momento os es fiel, pero jams se opondr a lo que los maddins decidan. Ella asinti lentamente. De nuevo el tablero de juego pareca volverse en su contra, pero ya se haba visto en situaciones similares, incluso peores. Las traiciones nemhiries no podan compararse a las pualadas con las que tena que lidiar habitualmente en su corte de Nictis. Por otro lado el seorito elfo ya me ha suplicado El seorito elfo? repiti Titania, saliendo confusa de sus pensamientos, hasta que detect la nota de odio que tea las palabras del hombre. Te atreves a insultar de ese modo a su alteza, el prncipe rchero? Ten cuidado cuando te refieras a l, nemhirie. Por mucho menos han muerto humanos de mejor categora que t.

53

Sin duda respondi l sin amilanarse. An as, ese nio al que consideris digno de vuestra hija, tras las pertinentes bebidas y exaltaciones amistosas, me ha suplicado a m, a un vulgar humano de baja categora, que encuentre la forma de reunirles a l y a su amada, la reina de los soles, para una entrevista. Perfecto sonri Titania haciendo caso omiso a todo el cinismo descargado. Entonces, tengo que matarle, no? La reina le mir atnita. Por traicin, claro explic Jack, sonriente. Acaba de confesar que engaar a Aur a vuestra hija en cuanto tenga ocasin. Yo dira que en la misma noche de bodas. Ah, eso Titania pareci meditarlo distrada. No. Nada de matarle ni esas ideas repugnantes que se os ocurren a los nemhiries. Simplemente quiero que le ayudes en todo lo que necesite para tal entrevista con la reina de Solare. Jack levant una ceja sin querer, muy sorprendido a su pesar. Ayuda a rchero y sers ms rico de lo que jams has soado repiti ella. Yo no puedo hacerlo por m misma sin involucrarme, y hay cosas muy importantes en juego, nemhirie. Cosas que no puedes llegar a entender. El hombre de negro juguete con su daga, que lanz destellos al dar vueltas sobre su mano experta. Explicdmelo pues, madame dijo por fin, demasiado serio. Explicadme por qu debo ayudar a un elfo a encontrarse con su amante, cuando precisamente va a casarse con la mujer a la que amo yo. Y todo regado con vuestro consentimiento. Divertido, verdad? replic Titania sin rastro de regocijo. Luego uni sus dedos, meditabunda. Supongamos, y es slo una suposicin, que el encuentro de Cyinder y rchero desencadene una serie de acontecimientos que son de mi inters. Creo que no necesitas saber nada ms aparte de esto. Y qu pasar con Aurige? exigi l, diciendo su nombre a las claras a pesar de vivir con la sensacin de que lo tena prohibido. Hay otra cosa que debes saber, nemhirie la reina pareca crispada al revelar esta nueva confesin : los humanos no sois de mi agrado, y sera capaz de entregar mi propio reino de Lunare a aquel que me trajese tu cabeza en una bandeja, pero Se produjo una pausa reacia y Jack esper en un silencio impertinente. Pero rchero es el hijo de Obern sigui ella por fin, contrariada, dando un golpe sobre la mesa. Y yo jams, yelo bien nemhirie, jams consentira que Obern sufriese un solo segundo la pena de que su hijo sea desgraciado al lado de mi hija, por mucho que Lunare est en juego. Pues no es eso lo que dice a todo el mundo. Tengo mis motivos. De nuevo se hizo un silencio incmodo. Jack Crow dio un par de vueltas ms a la daga y despus la guard con un movimiento certero. Bueno, eso significa Eso no significa nada Titania se levant del trono, altiva. Aurige ha tomado su propio camino, lejos de ti. Dudo que volvis a encontraros y si eso ocurre, tal vez seas t el sorprendido por los acontecimientos. El hombre de negro se pellizc el labio hundido en sus propios pensamientos. Si en ese momento se hubiese mirado a un espejo, se hubiese asombrado al reconocer la misma pose que a veces mantena sir Richard.
54

De todas formas, hay otro trato que quiero discutir contigo sigui la reina, que haba vuelto de nuevo a mirar por los ventanales . Podra existir una oportunidad para que te encontrases con mi hija sin que yo me opusiera, incluso estara dispuesta a cubrirte de oro y diamantes si tal ocasin sucede. Tiene toda mi atencin, seora respondi el hombre de inmediato. Guardo un gran temor en mi corazn, nemhirie sigui ella sin mirarle , y es el hecho de fracasar ante nuestros enemigos, caer ante las sombras y vivir eternamente presa del seor de Throagar, arrastrada a sus pies. Si eso llegase a ocurrir, un asesino silencioso, lleno de cualidades, podra ser muy til. Jack dud un segundo antes de hablar. Est sugiriendo que acabe con usted? Desde luego yo me defendera con uas y dientes sonri ella con malicia y una pizca de altivez . Estoy segura de que sera una gran sombra tenebrii, probablemente mejor que la mismsima princesa Fortia. An as, no me refiero a m, sino a Aurige. No puedo consentir que sufra tal destino en caso de que al final todo fracase, me entiendes, nemhirie? Y cree usted que yo estara encantado de asistir a esa ltima cita? Cree que me sera fcil empuar el cuchillo? Me desprecia y ni siquiera me conoce. Gurdese sus diamantes, seora, y sus montaas de oro. No tiene ni idea de con quin est hablando. Oh? El hombre se dio media vuelta dispuesto a salir de all sin otra palabra. Te recuerdo que con un gesto de mi mano volveras a olvidarlo todo, humano murmur la reina, no se te ocurra contrariarme ni desde luego, marcharte sin yo haberte dado permiso. Jack se gir como si una fuerza irresistible le hubiese obligado a dar media vuelta en contra de su voluntad. Se qued plantado frente a ella y su mirada se volvi profundamente acerada. No puedo creer que me est dando la orden de asesinar a su propia hija. No. Si llegase el caso, te estara dando la orden de asesinar a una sombra tenebrii que una vez fue mi hija, y a quien yo jams deseara que viviese en esa perpetua desgracia. Tal vez fuese ms sencillo para m unirme a ella y convertirme en una sombra a su lado, para siempre. S, pero las sombras no aman ni sienten otra cosa que odio y amargura. No estara a tu alcance esa felicidad de los cuentos con la que sueas. Tenga por seguro que de mis sueos no sabe usted ni media palabra, seora solt l con el rostro tirante. La reina Titania estuvo a punto de soltar un bufido de risa ante la pose orgullosa del hombre, pero se contuvo a tiempo porque de repente se haba quedado muy sorprendida al darse cuenta de algo: el nemhirie comenzaba a caerle bien con tanta frase descarada. Molesta, apret los labios en un gesto de superioridad. Seguramente el oro y los diamantes sern suficientes para llenar esos sueos. Llegar un da, cuando pasen los aos, en que todo esto no sea ms que un msero recuerdo, y sers feliz para siempre junto a otra nemhirie tan vulgar como t, sin siquiera acordarte de mi hija. Los hombres sois as. Arroj un puado de piedras preciosas al suelo invitando al hombre a recogerlas como parte del pago. Jack ni siquiera se molest en mirar las gemas a sus pies. Pareca concentrado en un pensamiento mortfero. Con un sencillo salto podra llegar junto a la reina, sacar el pual y tal vez hundirlo en su garganta de
55

vbora En lugar de eso mostr una sonrisa beatfica y cuando habl, su voz era tranquila y comedida. Como comprenderis, necesitara algn tipo de documento, un poder notarial o algo con el que pueda librarme de la pena de muerte, o del castigo que se aplique cuando uno mata a la hija de una reina de las hadas Titania se puso rgida y su altivez victoriosa se desvaneci al escuchar la burla. Si las miradas matasen, Jack Crow hubiese sido pasto de los gusanos en ese mismo momento. Se dirigi a la escribana sin una palabra ms y cogi el documento que haba estado garabateando momentos antes. Calent una barrita de lacre en la llamita de la vela y luego estamp su sello como si aplastase la cara del hombre con su puo. Con un gesto de desprecio se lo arroj y Jack lo cogi al vuelo con una mueca cnica. Madame declam con una reverencia complicada haciendo un revoloteo con la mano. Fuera de aqu! intent contener la rabia a duras penas mientras el hombre haca como que la ignoraba, de una forma tan arrogante que la reina perdi el control. Prefiero morirme en un charco tenebrii que volver a soportar a un miserable en mi presencia ! Dadlo por hecho replic l con una ltima burla antes de cerrar la puerta de un golpe tremendo. Titania cogi el resto de papeles sobre la mesa y los arrug con un arrebato de furia. Despus de volatilizarlos en la mano se sent pesadamente sobre el trono oscuro y de un manotazo furioso arroj los instrumentos de escritura al suelo, junto a las gemas que lanzaban misteriosos destellos. Si no fuese porque tena que atar todos los cabos Si no fuese porque llevaba ya casi dos semanas en vela planeando la nica forma posible de salvar alanthilan y todo lo que amaba Ah!, con qu gusto hubies e acabado all mismo con ese humano presuntuoso, se habra cobrado su ltimo aliento con gran placer. Se recost sobre el respaldo sintiendo el agotamiento de las noches de insomnio. Ya slo quedaba esperar y rezar a los dioses por que hubiese tomado las decisiones correctas. A su cabeza volvi el recuerdo de su sueo, la imagen de la misteriosa adversaria que la persegua cada noche en sus pesadillas. Casi poda escuchar su risa, burlndose en la penumbra de todos sus esfuerzos. Al final ganar yo le deca. Pattico susurr sin darse cuenta de que haba hablado en voz alta para ella misma. Porque le resultaba pattico el hecho de confiarlo todo a una carta y luego cruzar los dedos y esperar. Ironas del destino, la carta no era un as, ni un rey, sino un nemhirie llamado Jack, y lo peor, lo ms vergonzoso de ese destino era que a pesar de sus burlas, el maldito humano segua cayndole bien.

56

CAPTULO SEIS LA REINA DE LOS SOLES

Cyinder abri los ojos sobresaltada. Por un momento sus sentidos lucharon por acostumbrarse a la penumbra, pues a esas horas slo haba amanecido Solandis, y su luz era la nica que se filtraba por las altas cristaleras. En la habitacin reinaba el silencio, y la calma oscura de la madrugada estaba rota por finos haces luminosos que caan desde arriba y dibujaban pequeos crculos multicolores en la mullida alfombra. Suspir cansada notando que el fro le haba erizado la piel. Se arrebuj en las sbanas aun sabiendo que no iba a lograr descansar y que todo rastro de calor haba desaparecido. Se haba pasado la noche intranquila, casi en duermevela, a ratos sudando y a ratos tiritando con las alas en tensin, y aunque no lograba recordar los detalles, saba que haba tenido la pesadilla otra vez. De nuevo se encogi sobre sus piernas envolvindose en el blanco lino y cerr los ojos como si as pudiese ahuyentar la congoja, pero fue intil. Las imgenes desvadas volvan a su cabeza, suficientemente borrosas como para no encontrarles sentido pero a la vez demasiado intensas, no poda olvidarlas y hundirse en un sueo reparador. Porque en el sueo su madre mora y ella no poda evitarlo. De hecho no haca nada por evitarlo, y cuando la reina Hellia se converta en sol ante la adoracin de todo Solare, ella nicamente poda llorar en su soledad y su desgracia. Eso era lo nico que contaba: cmo se senta ella. Aun sabiendo que era un sueo de mentira sinti la necesidad imperiosa de salir del lecho y mirar al cielo desde su balcn. Esta vez la pesadilla haba sido tan dolorosa y real que casi estaba dispuesta a jurar que en Solare haba ahora seis soles, y necesitaba con toda su alma comprobar que aquello no era verdad, que su madre estaba viva y que todo segua un dulce y perfecto orden. Cruz la habitacin hacia la balconada y abri la puertecita con manos temblorosas. El fro se hizo mucho ms intenso, tanto que casi le resultaba increble que la primavera hubiese llegado y que las nieves del invierno se hubiesen retirado definitivamente. Se asom afianzndose sobre la baranda de piedra y contempl con el corazn arrobado la magnfica ciudad de Solandis a sus pies. El gran sol arrancaba miradas de destellos en los blancos palacetes hasta donde alcanzaba la vista, y las cpulas acristaladas de los templos reverberaban con reflejos caleidoscpicos ante el inminente albor de Luthus. La gran Biblioteca que se alzaba majestuosa en la avenida de Qentris haba sido el orgullo y asombro de todo el pueblo de Solandis, pero ahora quedara eclipsada cuando ordenase la construccin del grandioso Templo de los Amaneceres, una idea maravillosa que le haba sugerido su madre y que, desde luego, ella haba aceptado enseguida. Adems, las obras de la nueva Universidad estaban muy avanzadas y desde su balconada poda ver a lo lejos las primeras columnas blancas alzarse casi como dedos esquelticos que fuesen a estrangularlo todo De repente se asust. Aquella idea le resultaba demasiado macabra, de mal gusto incluso, porque por algn motivo oscuro le devolva a su pesadilla de su madre muerta y de un sexto sol maligno en los cielos. Alz la vista con el corazn
57

latindole demasiado deprisa. Solandis se le mostraba enorme y sonriente, con su halo dorado y benefactor que consolaba sus tristezas, y sobre la lnea del horizonte destellaba ya el fulgor anaranjado de Luthus. Pero al otro lado del mundo Escudri el cielo crepuscular de Nur con la boca seca hasta que el pequeo sol rojizo desapareci silenciosamente. Cyinder suspir aliviada. No haba rastro de un sexto sol y por un momento cruz los brazos sobre el pecho con gesto protector. Entonces comenz a rerse con una risa suave e infantil, como si guardase un secreto travieso, pero en realidad era una risa de alivio y felicidad, porque haca una semana haba tenido de nuevo aquella pesadilla, la recordaba perfectamente, solo que adems de los seis soles, en el dorado cielo de Solandis se haba marcado un crculo negro, como una luna de maldad que la haba llenado de terror. Cuando le cont la pesadilla a su madre, la reina Hellia la haba consolado y le haba dicho que no se preocupase, porque ya nunca ms volvera a tener aquellos sueos tenebrosos. Y as haba sido, solo que el de la muerte de ella volva una y otra vez, como un cuervo que se negase a abandonar el alfizar de una ventana y desde all espiase siniestramente a los habitantes de la casa. Cerr la puertecita del balcn y se sinti tan liberada de su congoja que dio vueltas sobre s misma como una bailarina llena de dicha. Despus de todo aquel era el gran da. Su primera audiencia como verdadera reina de los soles desde que su madre le haba regalado la corona de oro trenzado y se haba retirado a un segundo plano para que ella, Cyinder, demostrase ante todo el pueblo su valor y su ambicin por hacer de Solare el ms grandioso reino de todo Faerie. Corri hacia su vestidor llena de felicidad. All guardaba sus galas ms elegantes, y enseguida despreci varios vestidos recargados, llenos de joyas y bordados de oro, para escoger una sencilla pero regia tnica de fresca y blanca seda, tan suave como el agua dulce. La dej deslizar sobre su piel y a pesar de tal suavidad sigui parecindole fra, casi despiadada, de una blancura exenta de sentimientos. An as, el tono dorado de su corona real le daba un toque de color al conjunto, una pequea chispa de calidez que ella agradeca muy en su fuero interno. De repente tuvo un momento de inspiracin al pasear la mirada sobre las joyas y adornos pulcramente ordenados; tom un cinturn de escamas de serpiente, rojas como la sangre, y lo ajust alrededor de su talle. Era exactamente lo que aquella tnica necesitaba: un punto de vida que contrarrestase tanta pureza helada. Enseguida llegaron sus doncellas y se quedaron muy sorprendidas al encontrar a la joven reina ya vestida y sin que las hubiese necesitado para el aseo diario. Alguna frunci el ceo con claro malestar y antes de que hubiesen terminado de peinarla apareci por all la reina Hellia, sonriente y despreocupada como si estuviese dando un paseo casual. Querida ma abraz a Cyinder con suavidad y la muchacha volvi a sentir cierto desapego, como si su madre no quisiera estrecharla fuertemente por temor a romperse como un cristal , djame que te vea Ah, ests radiante, digna reina de los soles, con ms belleza y poder de lo que yo nunca tuve. No digas eso, mam, sabes que no es verdad ri ella ruborizndose, y dio una vuelta sobre s misma para que su madre la contemplase. La reina Hellia oscureci su mirada al reparar en el cinturn purpreo que lanzaba destellos vivaces y Cyinder enseguida intuy que algo no iba bien.

58

No te gusta? pregunt rozando el cinto con timidez, deseosa de agradarla en todos los detalles. No contest Hellia tajante. Es en verdad un adorno muy vulgar y de poca calidad. Algo as slo sera capaz de llevarlo una Se qued en silencio un segundo y la atmsfera se volvi cortante y rara. Cyinder tuvo un extrao presentimiento. Su madre pareca haber estado a punto de decir: Algo as slo sera capaz de llevarlo una solare . Pero claro, eso no poda ser, verdad? Ambas eran solares. Madre e hija. Juntas desde siempre y para siempre. Agach la vista sintindose muy culpable por pensar cosas tan horribles y estuvo a punto de echarse a llorar. En seguida Hellia recuper la sonrisa perdida y con sus dedos alz la barbilla avergonzada de Cyinder, que se haba quitado el llamativo cinturn y estaba decidida a arrojarlo al fuego. T no necesitas adornos ni joyas, hija ma le dijo con su voz aterciopelada y llena de sabidura. La reina de los soles brilla con luz propia, muy por encima de todos los dems. Nunca olvides tu categora y tu dignidad, ni siquiera en los momentos oscuros. Solare no es un reino dbil, la flaqueza es para los pobres de espritu, para el resto de reinos decadentes. Cyinder asinti tragando saliva. Hellia se acerc a la cristalera del balcn y mir la ciudad sin verla, con las doradas pupilas fijas en un punto lejano. Sus manos blancas estaban tan apretadas que tena los nudillos azules. Pronto llegar el da en que Solare, bajo tu mano implacable, demostrar a todo alanthilan que nunca debieron despreciarnos sigui con la voz cada vez ms cortante, que rerse de nosotras no era una opcin. Nuestra amada ciudad de Solandis brillar por encima del mundo y t, hija ma, con mi ayuda, sers la reina ms poderosa que jams vieron los siglos. Se dio media vuelta para leer en los ojos de la muchacha la aceptacin a sus palabras, pero Cyinder senta la garganta seca. Todo aquello sonaba muy grandioso, pero por otro lado haba un tinte afilado, una nota oscura que le provocaba verdadero miedo. A veces le hubiese gustado que su madre fuese ms bueno, ms bondadosa, ms cercana. Alguien que la abrazas e y le acariciase el cabello, que fuesen juntas de compras Sinti vrtigo y tuvo que sentarse en el divn, pero enseguida todas aquellas dudas desaparecieron de su mente y ella volvi a sentirse feliz y radiante, precisamente como una maana de primavera. Terminad de vestirla orden la reina Hellia a las damas de compaa antes de marcharse. No quiero el menor descuido. Las sirvientas se inclinaron en una reverencia y cuando la puerta se cerr, Cyinder volvi a hallarse muy sola, pero tambin, de manera inexplicable, se sinti profundamente aliviada. * Los clarines de la maana anunciaron con gran solemnidad la llegada de toda la realeza de Faerie al esplndido saln del trono. La muchedumbre all congregada estir sus cuellos con ansiedad, deseosa de venerar a las reinas y proclamar la grandeza de Solare, y un murmullo de asombro y satisfaccin creci por entre el gento hasta convertirse en clamor.

59

Al menos eso pensaba Cyinder, sentada en su trono dorado por encima de sus sbditos, elevada en un pedestal distante e inalcanzable, mientras vea acercarse a todas y cada una de las reinas para rendirle pleitesa. La primera en llegar, la reina Geminia de Lunare, vena escoltada por su hija Nctuna y un gran squito de sacerdotisas vestidas con sus togas purpreas. Por un momento Cyinder volvi a sentir cierto desasosiego al verlas. Crea recordar que ella y Nctuna se odiaban, o slo era una sensacin? Adems, por qu estaban todas las soberanas de alanthilan en Solare? Cyinder iba a celebrar su primera audiencia como reina, pero tampoco era una importante cuestin de estado, ni como para poner en movimiento a todo el mundo provocando ansiedades diplomticas y futuras reuniones embarazosas. Pronto le lleg la respuesta: su madre la quera tanto que lo haba organizado todo para que aquel da fuese muy especial. Se dio cuenta de aquello al mirarla, porque Hellia, sentada cerca de ella en un trono mucho ms modesto, le sonrea llena de orgullo con aquellos ojos dorados tan plidos que parecan blancos. De nuevo aquella sonrisa maternal la llen de inquietud sin saber por qu, pero su congoja qued atenuada por la llegada de la reina Zephira de Aire y sus dos hijas, Eriel y Shiza. Todo el palacio se llen de una dulce fragancia y la brisa de primavera se extendi hasta los rincones ms sombros. Porque haba rincones sombros pens Cyinder observando el saln de audiencias con ms atencin desde su aislado pedestal. Ante ella la estancia resplandeca con vida propia, pero las esquinas ms alejadas permanecan oscuras y muchos ciudadanos haban elegido situarse en la penumbra en lugar de reverenciarla a la luz, como si tuviesen secretos que ocultarle, y aquello no le gust. Lo consultara con su madre despus de la recepcin. Desde el trono dorado con los cinco soles esculpidos en el respaldo, las amplias escalinatas bajaban hasta el suelo de mrmol rosado y luego, la espaciosa cmara se abra en un singular abanico de esbeltas columnas y grandiosas cristaleras que dejaban pasar la luz radiante de los soles. Contempl los intrincados rosetones de mil colores con inexplicable inters, como si nunca antes los hubiese visto. En uno, los cristales emplomados se fundan en un bellsimo paisaje de cinco soles sobre las Montaas Shilayas, tan lejanas que se fundan en el horizonte malva. En otro, la noche estrellada pareca florecer sobre un bosque oscuro lleno de misterio y susurros, y Cyinder sinti verdadera admiracin por los dominios de la reina Geminia. A continuacin los cristales se volvan azules, se fundan en mares de espuma y la joven reina casi crea escuchar la msica de los ocanos de Acuare, el lento latir del corazn donde naca la vida. Con una sonrisa fascinada admir la cuarta cristalera, donde los vientos entretejan sus territorios, y parecan chocar y estallar entre ellos, rompindose en mil hilos de fino cristal para volver a mecerse en sus corrientes caprichosas. Cyinder se sinti muy pequea e insignificante ante tanta belleza. Y lo ms asombroso era que haba dos rosetones ms que se perdan en la penumbra. Dos? Pero cmo era posible, y qu representaban exactamente? La cabeza le daba vueltas intentando desentraar aquel sorprendente misterio, pues sus ojos eran incapaces de contemplar los detalles sin volverse borrosos. Uno pareca un paisaje de verdes pirmides, y el otro estaba hecho con esquirlas de fuego, pero la frente le dola si aguzaba la vista y cuando los heraldos

60

anunciaron la llegada de la reina Atlantia de Acuare decidi que aquellas siniestras cristaleras seran demolidas sin la menor tardanza. La soberana de Acuare lleg, inquietante y misteriosa, tras su mscara que le permita respirar aire, y aunque Cyinder le sonri con profundo respeto dispuesta a agradarla, su mente haba viajado sin querer a otro lugar y otro tiempo, y vio imgenes de cloacas acuticas, de dragones y de una torre blanca sumergida en un lago celeste lleno de piraas. La voz burbujeante de Atlantia la sac de su ensoacin, e inmediatamente sonri a la soberana de Acuare y a toda la sala. En unos instantes atendera las peticiones de su pueblo, escuchara a los heraldos de las regiones ms alejadas de Solare e incluso impartira justicia por primera vez. Al recordar este ltimo detalle sus ojos se oscurecieron y volvi a vislumbrar sombras en su mundo radiante. Gentes ocultas tras sus embozos en los rincones ms apartados, miradas huidizas, rumores que parecan chirriar sobre los cnticos de las sacerdotisas Tendra que tomar medidas severas y sin la menor tardanza, pues precisamente era aquel el motivo de su primera audiencia real: Los guardianes de la reina Hellia haban sorprendido y apresado a un numeroso grupo de indeseables, conspiradores y maleantes que instigaban a las gentes de Solandis a rebelarse contra la reina Cyinder, y en su afrenta, haban pintarrajeado los blancos muros de la nueva Biblioteca con obscenidades y frases mordaces reclamando la libertad. Cyinder no saba exactamente qu libertad le exigan, puesto que Solare haba sido siempre el reino ms franco y liberal de todos, y aquellos insultos escritos le haban dolido, ya que pareca que su pueblo despreciase su esfuerzo y todo lo que ella haca en bien de la cultura, de la magnificencia y del poder que quera regalar a todos esos ingratos. Adems, por si aquello fuese poco, haban intentado destruir los cimientos de la futura Universidad, y la reina Hellia haba llorado una tarde entera, sin querer verla a ella ni que nadie la consolara. Cyinder haba sufrido mucho escuchando sus sollozos tras la puerta del dormitorio, y se haba jurado a s misma que aquella accin despreciable no quedara sin castigo. Una vez que sus excelsas invitadas hubieron ocupado sus tronos, la joven reina enton un cntico de alabanza al gran sol Solandis y luego dio la bienvenida a todos los presentes con una sonrisa magnnima cargada de benevolencia. Al momento un heraldo anunci la delegacin de ninfas que llegaban desde las Llanuras Florias, con sus estandartes dorados y ailes, y todas las doncellas se inclinaron en una reverencia al unsono. Despus, la que pareca ser la jefa del grupo le entreg regalos de pequeas piedrecitas de los arroyos y margaritas, y cuando Cyinder ya iba a sonrer con un gesto de agradecimiento, la reina Hellia se puso en pie con el rostro contrado de furia. Con esta vulgar quincalla pretendes rendir homenaje a mi hija? pareci acusar a la ninfa, que se haba quedado muda de sorpresa . Has credo que podas ofrecer despojos del campo a la reina de los soles? Se produjo un silencio mortal y Cyinder estuvo a punto de levantarse del trono, atnita ante tal descortesa para con unas gentes que no tenan ms que lo puesto y vivan de semillas y pequeos frutos de los rboles, pero entonces vio a Geminia y a Zephira asentir a las palabras de su madre y por un momento las dudas la corroyeron. Si todas las reinas pensaban que aquel regalo era indigno y que deba exigir mucho ms de su pueblo, quin era ella para contradecirlas?

61

Probablemente caera en el ridculo si defenda a unas ninfas zarrapastrosas, y todo el mundo se reira de ella y de su tonta inocencia. La lder de las temblorosas doncellas la mir suplicante, y Cyinder se volvi a su madre esperando un mudo consejo. Entonces, al ver la dureza de sus ojos helados entendi que se la estaba poniendo a prueba, que Hellia quera saber si ella era capaz de llevar sobre sus espaldas el peso del reino, y sobre todo, quera hacerle entender que Solare siempre haba sido el hazmerrer de todos precisamente por comportamientos veleidosos y permisivos como el que ella iba a tener ahora mismo. An as era incapaz de pronunciar palabra pero de repente, ante su propio asombro, se le abri la boca en contra de su voluntad y exclam: Limpia esa basura que ensucia mi palacio y no vuelvas. No, a menos que consigas diferenciar el lodo en el que vives de mi ciudad, y la prxima vez que vengas, si es que tal honor te es concedido, espero que traigas ofrendas dignas de dioses y no repugnante estircol. Un murmullo de asombro recorri las filas e incluso se alzaron voces de protesta que enseguida se acallaron. Cyinder sinti la cara arder de vergenza y el corazn latir a mil por hora. Pero cmo haba sido capaz de proclamar aquella barbaridad? Estuvo a punto de balbucear unas frases de disculpa y vio caras ceudas entre las gentes y gestos de reproche iracundo. Otros negaban y murmuraban en voz baja tremendamente decepcionados. An as, su madre se haba movido a su lado y le haba puesto su blanca mano en el hombro, queriendo infundirle valor. Cyinder le sonri alelada, casi sin querer. Tena tanto que aprender de su madre que a veces crea que toda una vida a su lado no sera suficiente. Yo nunca te dejar le susurr ella en respuesta a sus pensamientos , ni en esta vida ni en todas las que hayan de venir. La rubia solare sinti que iba a estallar de jbilo y de nuevo se prepar para ser abrazada y besada, y de nuevo all se qued, plantada y vaca cuando la reina Hellia volvi a su trono sin siquiera rozarla. En seguida se recompuso al anunciar los clarines a una cohorte de pixis que llegaron silenciosas, con el nico sonido del zumbido de sus alas, y probablemente acababan de escarmentar con la reprimenda de las ninfas, pues no ofrecieron ningn presente a la joven soberana y pasaron directamente a las reclamaciones. En la regin donde vivan, ms all de los bosques de Krum y casi en la frontera con Albala Norte, el otoo haba transcurrido apacible y tranquilo; e incluso el invierno haba sido soportable, pues en aquella zona coexista un nido de arpas que, por suerte o por desgracia haban desaparecido o tal vez emigrado a finales del verano, y ahora, casi un ao despus y con la llegada de la primavera, haban regresado para hacerles la vida imposible a las pequeas pixis. Las arpas se dedicaban a cazarlas y si no era as, las molestaban con sus gritos guturales que ponan los pelos de punta o les robaban el alimento, o las perseguan y destrozaban las flores que eran sus viviendas, y un sinfn de desdichas a cada cual ms terrible segn iba alargndose la narracin. Al final solicitaban humildemente la intervencin de la bella reina de Solandis para poner fin a aquella situacin tan catastrfica. Cyinder asinti pensativa, y en su cabeza asomaron mil planes para poder mantener a raya a las arpas pero tambin sin ofenderlas, puesto que all vivan y tenan sus nidos de verano desde tiempos inmemoriales.

62

Jams se ha escuchado tan gran despropsito son de repente la voz altiva de la reina Hellia y Cyinder dio un respingo por la sorpresa . Cundo se ha visto que las pixis y otros vulgares insectos tengan siquiera cabida en Solare, ni, desde luego, formular demandas? La muchacha la mir demasiado asombrada para contradecirla, y su madre alz el tono por encima de las voces cada vez ms enfadadas. A qu vienen esos reproches? exigi la otra extendiendo sus manos como si as pudiese abarcarlos a todos , quines sois vosotros para reclamar nada a una reina? Todos sabis que no hay seres ms molestos que las pixis y muchos pensis en la quietud de la noche que deberan ser exterminadas. A qu vienen ahora esas caras? sus ojos parecan carbones encendidos de furia . Sois unos hipcritas, unos falsos y yo os digo: si ellas no saben convivir con las arpas, que se marchen de Solare o se extingan si es la voluntad de los dioses! Con un gesto solemne las despidi y las pixis lloraron mientras se marchaban abatidas. Cyinder estuvo a punto de unrseles. No poda creer lo que estaba sucediendo y las dudas llenaban su alma como un pozo de brea. De nuevo las reinas de alanthilan asentan con gestos de gravedad y sabidura, incluso Nctuna incluso Eriel y Shiza! Todas parecan entender aquel comportamiento soberbio menos ella. Si hubiese tenido amigas, podra haber comentado con ellas su opinin y ver sus puntos de vista, pero nunca haba salido de los muros del palacio ni se haba mezclado con el pueblo, as que todo eso que le haba estado vedado, en realidad tampoco lo echaba de menos. Con gran resignacin dio paso a la delegacin de comerciantes de Solandis que solicitaba, como cada ao, el permiso para celebrar las tradicionales veladas del inicio de la primavera, con la consiguiente profusin de comercios, puestos nmadas llegados de otros reinos, bailes de disfraces, fiestas y teatros ambulantes, y un sinfn de eventos que sin duda alegraran a toda la ciudad durante das. Cyinder aplaudi muy interesada y mir de reojo a su madre. Era imposible que pudiese negarse, era la tradicin, como cada primavera. Sin duda ser gratificante sonri Hellia con frialdad . Debo recordar a nuestros estimados ciudadanos que cada ao se emplea un esfuerzo ingente en la limpieza de las calles por culpa del desenfreno, y parece que aplauden ms el vicio, el trapicheo mercantil y las fiestas bochornosas que la cultura y la grandeza que mi hija ha destinado a esta ciudad. No ser yo quien se oponga a la tradicin, desde luego sigui en tono lgubre, pero deseo sinceramente que el resto de alanthilan mire hacia otro lado mientras Solare se hunde en el ridculo. Cyinder trag saliva sintiendo la garganta seca y rasposa. Acababa de caer en sus manos una responsabilidad terrible y no se vea con fuerzas para tomar una decisin que en realidad se traduca en contrariar a su madre o contrariar al pueblo. Por un momento se sinti tremendamente torpe y sola. Seguro que haba soluciones perfectas que agradaran a las dos partes, solo que ella no las vea. Record todos los planes que haba imaginado en secreto para mejorar Solandis y modernizarlo, como por ejemplo ceder parte del poder de gobierno al pueblo y as escuchar sus opiniones, incluso celebrar elecciones como hacan los nemhiries. Aquello jams se lo haba contado a su madre y ahora, ms que nunca, vea el fracaso y el sinsentido. Todas sus ideas eran estupideces infantiles. Si al menos fuese tan firme e inteligente como su madre y el resto de reinas
63

Cerr los ojos con cansancio, como si as fuesen a desaparecer todos sus problemas. El murmullo desagradable pareci aumentar y de repente se alzaron voces de protesta cuando entraron dos guardianes que arrastraban a un prisionero encadenado cubierto con una capa hecha jirones. Cyinder se irgui un poquito cuando los dos solares tan plidos que pareca que hubiesen perdido el color dorado por culpa de alguna enfermedad , arrojaron al prisionero a sus pies y le arrancaron el embozo. La muchacha comprob asombrada que se trataba de una mujer de mediana edad y rostro desconocido. Su pelo greoso se recoga en un moo sucio y apelmazado, tena un ojo morado que no poda abrir y varias marcas de golpes afeaban su piel, bajando hasta una herida costrosa en el labio. Cyinder se horroriz por aquella muestra de brutalidad que jams antes haba presenciado en su reino, y adems causada por su propia guardia personal. Antes de que nadie pudiese decir nada, ni el resto de reinas reprobarle su conducta, baj corriendo hacia la prisionera y despus de descargar una mirada de profundo desprecio en los guardianes, se agach para tocar su rostro dbil y castigado. La acusada es culpable de sedicin y alteracin del orden pblico! exclam uno de los guardianes a toda la sala, demandando silencio . Fue apresada junto al resto de conspiradores cuando conjuraban para asaltar el palacio, y posiblemente asesinar a nuestra reina! Cyinder escuchaba aquellas palabras en medio de los gritos de asombro como algo muy lejano, no les prestaba atencin porque sus ojos estaban fijos en la mujer, que lloraba y negaba una y otra vez. La reconoca, recordaba a aquella misteriosa desconocida y no saba de qu, pero algo recndito en la memoria haca que su corazn latiese muy deprisa, porque porque acordarse de ella era como abrir una puerta que estaba cerrada a cal y canto, y detrs de esa puerta haba algo, un secreto horrible que se estaba pudriendo. Cyinder suplic entonces la mujer con un susurro agotado, apretndole las manos con fuerza antes de perder el conocimiento. Ella se sinti muy asustada y confusa. Porque la prisionera tambin la conoca a ella. Pero no con la distancia y el protocolo de un sbdito a su reina, sino con el tono de la camaradera, la voz de quien reconoce a una antigua amiga con la que comparti secretos y dichas. Una antigua amiga o una antigua alumna. De repente una luz espantosa se ilumin en los ojos de Cyinder, ms all de sus pupilas doradas. Profesora Popea sus labios se movieron sin decir una palabra, y se incorpor dando un paso atrs, horrorizada, como si hubiese visto a un monstruo demoniaco. en flagrante delito segua el guardin su retahla de crmenes volviendo sus ojos a todos y cada uno de los presentes , dirigiendo un gremio de ladrones y atentando contra nuestros ms sagrados valores El resto se volvi confuso, neblinoso. La puerta estaba a punto de abrirse, haba puesto la llave en la cerradura y slo tena que girarla, pero all estaba su madre, mirndola con curiosidad y una sonrisa siniestra. Volvi al trono despacio mientras los centinelas terminaban su perorata y aguardaban rdenes. Estoy cansada murmur sintiendo que las nuseas llegaban en oleadas y el malestar reinante creca entre las gentes cada vez con ms agresividad. Retrate a tus aposentos le aconsej la reina Hellia . Yo me har cargo, han sido demasiadas emociones para una sola maana

64

De repente un proyectil se estamp en las escalinatas justo a los pies de la joven soberana: un tomate podrido que se despanzurr salpicando su toga de seda blanca y pareci mancharla de sangre. La reina Hellia se volvi furiosa hacia la multitud, ahora atemorizada y silenciosa. Cyinder se qued mirando su vestido hipnotizada. Vete, hija ma orden su madre, ya sin el menor atisbo de dulzura . Hoy has aprendido la verdadera vileza de tu pueblo. Maana aprenders a hacerte respetar, te lo prometo. Ella asinti como en una nebulosa y baj los peldaos. Al momento dos vestales se inclinaron dispuestas a cumplir sus deseos y Cyinder camin hacia sus habitaciones como en un sueo lento y distante. Ni siquiera se dio cuenta de que por entre los grupos de gentes, unas sombras se movan tras ella, al resguardo de la multitud. Las puertas del saln de audiencias se cerraron a sus espaldas y el silencio invadi los corredores. No estaba muy segura de querer abandonar la estancia e ignorar todo lo que pudiese ocurrir all, as como el destino de s, de su profesora Popea, deba aceptar aquello aunque todava no supiera exactamente qu significaba. Aquella mujer haba sido su profesora en algn momento de su vida y luego se le haba olvidado. Quizs fue su niera? Alguna institutriz de su infancia? Sigui caminando por las galeras y los grandes salones en direccin a sus aposentos, cada vez ms deprisa, tratando de no pensar en nada porque los golpes y las heridas en la cara de la mujer le provocaban tantas nuseas que tena que apoyarse en las paredes para guardar el equilibrio. Ahora tena miedo. Miedo de lo que pudiese descubrir al abrir la puerta de su mente, y el eco de los pasos de sus sacerdotisas no le confera seguridad. Al revs, se senta vigilada y prisionera entre sus propios muros. Las llamitas de los candiles bailaban a su paso y en los odos escuchaba el lento latir de la sangre. Tan deseosa estaba de llegar que no advirti que las pisadas de sus doncellas haban cambiado y que ahora eran cautelosas y huidizas. Quiero estar sola anunci al llegar frente a las puertas de sus habitaciones, sin dignarse a volverse. Decidle a mi madre que no me espere para comer. La ver a la hora de la cena. Con la mano en el pomo le extra no escuchar el asentimiento servil de las sacerdotisas, y cuando se gir, pareci que el mundo se mova a cmara lenta, porque justo un segundo antes tuvo el extrao presentimiento de que algo terrible iba a ocurrir. Quiso gritar al descubrir unos ojos acerados, ocultos tras un embozo oscuro, y una mano enguantada le tap la boca mientras todo a su alrededor se desvaneca en un mar de niebla.

65

CAPTULO SIETE LA PRUEBA

Laila se arrastr trabajosamente sobre el paisaje fantasmagrico de dunas traicioneras. Con cada paso se hunda hasta las rodillas, y cada bocanada de aire le causaba un dolor insoportable en la garganta y en el pecho. Los labios resecos le ardan agrietados y la arenilla le picaba en los ojos impidiendo saber hacia dnde se diriga. Segua a Aurige por inercia, y el huracn las abofeteaba a todas con rfagas despiadadas que aullaban a su alrededor como una manada de lobos hambrientos. No podemos quedarnos en el mismo sitio mucho tiempo! les haba gritado la morena con todas sus fuerzas, pero sus palabras se perdieron en la horrible ventisca que atronaba los odos y las cegaba haciendo saltar las lgrimas. Laila trat de decir algo pero de inmediato la boca se le llen de arena, y adems se haba envuelto la cara y los cabellos en un pauelo para protegerse del azote furioso de la tempestad. El salto al reino de Acuare se haba convertido en una pesadilla, porque los vientos salvajes recorran la superficie desrtica como nuevos dueos de aquel mundo destruido, y pareca que no iban a tolerar la presencia de extraos en sus recin adquiridos dominios.

En cuanto el Reina Katrina y la isla de Silveria desaparecieron, un huracn de arena se haba precipitado sobre ellas arrastrando el navo en medio de los gritos de pnico. Arranc la vela de cuajo y el mstil cruji peligrosamente ante la tremenda embestida, mostrando a las claras que no podra resistir mucho ms. Nimphia grit algo que se perdi en el estruendo y Laila sinti de repente que alguien la coga de la cintura y la arrastraba hacia la baranda. El alma se le congel al precipitarse hacia los torbellinos que zumbaban a sus pies con un sonido de mil demonios. Un segundo despus de que Violeta y Nimphia saltasen tras ella, los vientos se ensaaron con el barquichuelo, y lo zarandearon como un ttere miserable hasta romperlo en mil astillas. El corazn le lati de forma salvaje hasta que sinti que estaba sana y salva en tierra. Por un momento Laila quiso darle las gracias a Aurige, pero ella miraba al suelo con gran preocupacin. Casi pareca dispuesta a echar a volar aun a riesgo de ser arrastrada por la oscuridad aullante del vendaval. La lunare dej claras sus intenciones de dirigirse hacia algn sitio concreto, y durante un tramo que a todas les pareci una pesadilla interminable, caminaron luchando contra el viento mientras se hundan a cada paso en un suelo de arena que pareca querer arrastrarlas hacia abajo. Nimphia ayud a una maltrecha Violeta hasta que la shilaya se desplom sobre la tierra, exhausta. Las tres amigas la observaron con preocupacin pero la anciana les indic con un gesto fatigado que se encontraba bien. Alz la mano y la varita mgica destell en medio del rugido ensordecedor. De inmediato el suelo se comb hasta formar una impenetrable duna de varios pies de altura. La anciana se dej caer sobre la barrera de arena y por un momento pareci que iba a desmayarse. Las mortferas rfagas se estrellaban una y otra vez contra aquella
66

repentina proteccin y por un segundo ilusorio, Laila crey que incluso sera capaz de descansar. La tormenta ululaba a su alrededor con sus extraos gemidos, y todo el paisaje pareca cambiar una y otra vez, formando figuras caprichosas que permanecan en pie un segundo en medio de las tinieblas, como fantasmas exnimes, para luego deshacerse en nuevas riadas serpentinas. La muchacha escupi la arenilla de su boca y cuando se sent arrebujndose junto a Nimphia y Violeta, sinti el dolor y el agotamiento en todos los msculos. Sobrecogida, contempl por fin el extenso desierto de Acuare ante sus ojos. Hasta aquel momento slo haba podido imaginar, de forma vaga, el horror que debieron vivir los acuares en sus ltimos momentos de vida. Atlantia se lo haba descrito y tambin Aurige, pero ahora mismo lo senta en su propia carne, como si cada diminuto grano de arena fuese el alma de uno de aquellos desdichados que le chillaba el horror desencadenado por su propia madre contra aquel mundo. Senta las nuseas de la culpabilidad nublarle la vista, y no consegua comprender por qu Violeta las haba trado a aquel lugar maldito para entrenarlas. Si es que de verdad eran esas sus intenciones, claro. Mir a la shilaya de reojo sin saber qu pensar. La mujer respiraba con inquietud y se agarraba el pecho como si le doliese. La arena se le haba pegado en su cara sudorosa formando manchas oscuras que le daban un aspecto mortecino, y por vez primera Laila comprendi que la vida se le escapaba por todos sus poros, que su edad de siglos o milenios le estaba pasando factura por fin y que, aunque la anciana luchaba contra el tiempo con todas sus fuerzas, llegara un momento en que ya no tuviese ms remedio que rendirse. Como si le hubiese ledo el pensamiento, Violeta la mir con una intensidad espectral y Laila sinti miedo de verdad. De repente se dio cuenta de lo mucho que dependan de ella, y lo malacostumbradas que estaban a que la shilaya resolviese casi todos sus problemas. Qu pasara si la anciana faltase o si algn da sucediese lo que era ley de vida? Os lo repito, no deberamos quedarnos sentadas en el mismo sitio mucho tiempo volvi a decir Aurige y aunque su voz fue un susurro, esta vez todas la escucharon perfectamente en medio de los aullidos del viento. Por qu? quiso saber Nimphia, que estaba tiritando de fro a pesar de que la duna las protega de las inclemencias del vendaval. Porque hay cosas vivas en el subsuelo les revel. Races y plantas sedientas que vendrn a por nosotras en cuanto noten nuestra presencia, si es que no lo han hecho ya. Laila se puso en pie de inmediato mirando a todos lados llena de temor. Aurige no sonrea ni pareca que estuviese de broma. Nunca les haba contado lo que le ocurri all con Jack Crow cuando fueron en busca de las Piedras de Fire, pero su voz tena tintes de veracidad y adems, de repente le pareca ver cosas, formas agusanadas reptando bajo las arenas. Nimphia dio un brinco y ahog una exclamacin cuando la tierra comenz a burbujear a sus pies, y Aurige se elev unos centmetros del suelo de forma instintiva. No va a pasarnos nada empez Violeta con cansancio. Y de repente un tentculo grisceo emergi de la arena y le atrap la mano que sostena la varita mgica. La raz tir de ella hacia abajo en medio del pnico general. Nimphia ahog un alarido en el momento en que varias aspas de luz
67

negra cercenaban aquella tuberosidad repugnante. Los pedazos cayeron en medio de un gorgoteo grumoso y de inmediato fueron succionados hasta que slo qued la arena inmaculada. Laila ayud a Violeta a ponerse en pie mientras Aurige vigilaba en todas direcciones, con varias hlices girando sin cesar y los ojos muy abiertos. Esta no es la forma en que quiero entrenaros volvi la shilaya a jadear, irguindose orgullosa. Ah, no? solt Aurige con cinismo . Pues o nos explica cmo, y rapidito, o nos convertimos en abono del jardn. Y extendi el brazo sealando imperativa hacia algn lugar a espaldas de las otras. Las aspas negras la obedecieron al momento, y se lanzaron en picado zumbando por el aire hasta impactar en una masa de arena chorreante que creca desde el suelo. El nuevo tentculo se revolvi de dolor pero sigui avanzando con una sed desquiciada, mientras cientos de brotes rompan su superficie seca con pequeas ramitas asquerosas que se alargaban ansiosas hacia ellas cuatro, y todo acompaado de un sonido abominable, semejante al de millones de insectos crujiendo dentro de una caverna. El suelo amarillento se torn verdoso, como si creciese una alfombra vida que intentaba reptar por sus piernas hacia arriba, y la arena se comb en montculos que palpitaban lentamente a punto de abrirse para escupir algo horrible. Laila sinti las nuseas revolverle el estmago, pero entonces oy a Nimphia gritar a los vientos con una voz que sonaba con un susurro imposible de repetir. En sus manos se form un arco de rayos y los torbellinos de arena se detuvieron un segundo a escucharla. Laila, haz eso de la sal! le grit Aurige, que enviaba pequeas oleadas de aspas hacia las plantas y recordaba perfectamente que Jack haba logrado contener el ataque de aquellas races con un extrao pistoln, regalo de Lord Ho. La muchacha asinti a pesar de que un escalofro le recorri la espalda. La imagen de los albanthos horriblemente mutilados y quemados en las llanuras de Nan-Tasr no era un recuerdo grato, an as se arrodill en la arena verdosa y hundi las manos en ella con los ojos cerrados. La tierra cristaliz en una capa lechosa y las hlices de Aurige la hicieron aicos. Nimphia susurr algo en su lenguaje silbante y un relmpago parpade en la neblina. De repente todo estall hacia arriba en una cortina blanca, y el viento aullante dispers los cristales de sal en una onda mortfera que hizo que el aire se combase como la superficie rota de un lago. Durante unos instantes los siseos arrastrados y los crujidos de dolor llenaron el ambiente y luego, poco a poco, un silencio grave inund el pramo mientras la arena volva a su color dorado y las riadas de plantas se hundan para no salir ms. El sol azulado brill por fin entre la bruma y el gemido del viento se fue apaciguando hasta desaparecer. Laila escuchaba los latidos salvajes de su corazn en los odos, pero tambin haba algo ms en la tierra a sus pies: una respiracin lenta y abatida, como si la tempestad se rindiese ante ellas y el desierto de Acuare hubiese decidido dejarlas tranquilas. Inspir profundamente sin saber exactamente qu estaba sintiendo, pero en ese momento la risa exultante de Aurige le dio la clave: haban vencido! Eran capaces de todo y sin entrenamientos de shilayas. Adems haban hecho un perfecto trabajo en equipo, Violeta no poda exigirles nada mejor.

68

La risa de su amiga result contagiosa y se abraz a Nimphia celebrando la gran victoria. Qu dice a eso, seorita shilaya? se carcaje Aurige con sus alas vibrando de emocin. As que no sabemos combatir, eh? No he visto nada digno de celebrar las sorprendi ella, caminando pesadamente sobre la arena . Habis jugado un poco con los elementos, y qu? Nimphia ha tenido incluso que implorar a los vientos para poder ejecutar el golpe final. Entonces puso una mano sobre el hombro de la joven y la mir con dureza a los ojos. A los vientos no se les suplica, muchacha le dijo con aquella garra hacindole dao y Nimphia se sinti palidecer . Se les ordena, y ellos obedecen. Nimphia abri la boca horrorizada ante tal blasfemia. En Aire, decir algo as era el insulto ms grande que se podra imaginar. Los vientos eran libres, eran los dueos y seores de su reino y campaban a sus anchas sin que nadie pudiese doblegarlos. Y t Violeta se volvi a Aurige, que se le haba quedado la sonrisa congelada en el rostro . Quieres hacerme creer que el poder de la noche de Lunare consiste en lanzar unas hlices? Yo soy lunare, igual que t, y me ests avergonzando. En cuanto a ti se volvi de inmediato a Laila sin dejar que Aurige le replicase, las antiguas reinas Serpiente estarn revolvindose en sus tumbas por lo que has hecho. Laila trag saliva con la cara como un tomate, sin saber qu contestar. Acababan de salvarle la vida a aquella anciana loca y en lugar de agradecrselo, se dedicaba a regaarlas y a humillarlas. Aurige se cruz de brazos con los labios apretados y la mirada ms oscura que nunca. Vais a aprender de verdad lo que es el poder sigui la shilaya haciendo caso omiso a sus caras contrariadas , y para eso necesitis una cura de limpieza, o de humildad si lo prefers. Estis llenas de suciedad, de recuerdos que os limitan, de costumbres aprendidas que no son ms que ataduras. Vale, pero empez Laila. No he terminado de hablar! exclam la anciana sacudiendo la varita, que restall como un trueno y de repente una onda expansiva las arroj al suelo, a varios metros de donde haban estado. Aurige se puso en pie como un rayo y en la punta de su dedo brill una de sus aspas negras. Violeta la mir divertida, casi provocadora. Estoy deseando le advirti con la estrella de su varita reluciendo bajo el sol azul. Vamos, atcame si eres capaz. La morena dud. Recordaba demasiado bien el poder de Violeta como para ceder a su primer impulso, y adems su tono de voz no le gustaba nada. Ruborizndose por aquel fracaso, hizo desaparecer la hlice y sus manos temblaron de rabia. En condiciones normales sigui la anciana dando cortos paseos, como un general frente a una tropa de soldados desaliados , tardaramos aos en conseguir un resultado medio decente. No sois shilayas, en toda vuestra vida slo habis hecho lo que os ha dado la gana bajo los mimos de vuestras madres o la proteccin de tu padre le solt a Laila sin rubor. Eso se acab. Las contempl de una en una, calibrndolas en silencio. Laila pens que la escena era casi una comedia: una anciana achaparrada vestida con una tnica gris andrajosa estaba amedrentando a las princesas de Faerie, incluso a ella, que
69

era la reina Serpiente; como una monja antigua que las iba a poner de rodillas y con los brazos en cruz. Sin la reina de Solare, el entrenamiento no ser igual de bueno sigui Violeta apoyndose en un bastn que haba hecho surgir de la nada , pero no podemos hacer otra cosa en este momento. Usted dijo que nos ayudara a rescatarla le espet Nimphia a toda velocidad antes de que la anciana la mandase callar o la tirase a la arena. S asinti ella despacio, y as lo haremos. Pero ella no estar tan preparada como vosotras, entend is? Pudiese ser una grave carga al final No neg la aire con pasin . Cyinder no ser una carga. Slo est atrapada. En cuanto se libere de la influencia de esa bruja, volver a ser la vieja Cyinder de siempre, ya lo ver. Eso espero Violeta suspir profundamente. Bien. Lo primero que haremos, y probablemente lo ms difcil, ser destruir todo lo que os aprisiona. Romperemos las ataduras que os inmovilizan. Son charcos de barro sucio que han formado una costra a vuestro alrededor y que os asfixian sin que os deis cuenta. Si lo conseguimos, lo cual dudo, entonces y slo entonces tendremos una oportunidad de enfrentarnos a Maeve. Todas permanecieron silenciosas y la shilaya ley en sus rostros la duda, la incredulidad e incluso el desdn. Con un suspiro cansado volvi a agitar su varita y frente a ella apareci otro bastn retorcido, de una madera basta y llena de callosidades. Sin ms prembulos lo parti en tres y dio un fragmento a cada una de las chicas. Ellas contemplaron los trozos de madera astillados sin saber qu decir. Estas son vuestras varitas mgicas les revel, y al escuchar aquello Aurige solt la suya como si hubiese tocado una serpiente. La madera comenz a hundirse en el suelo a toda velocidad. Cgela, rpido! grit la anciana presa del pnico y la lunare removi la arena con el pie justo donde haba desaparecido su trozo un segundo antes. Al no encontrarlo los ojos se le abrieron como platos y empez a escarbar a toda velocidad sin resultado. Despus de profundizar casi un metro en la arena intilmente mir a Violeta un poco cohibida. La furia destellaba en los ojos de la shilaya. Bien, pues t ya no tienes varita la rega temblando de ira, y la lunare estuvo a punto de levantar los hombros en un: Y a m, qu! desdeoso, solo que prefiri no empeorar ms las cosas y guard un silencio prudente. Ahora quiero que os sentis en la arena. S, lo habis odo bien repiti al ver la suspicacia en sus rostros, y no, las plantas no son un peligro que tengis que temer. El mayor peligro sois vosotras mismas. A partir de ahora tendris que luchar contra vuestros defectos, contra todo lo que os hace dbiles, y os advierto que no va a ser fcil. No, lo ms probable es que fracasis. Usted me dijo que me enseara a invocar una Luna Negra dijo Aurige con gesto hosco, cruzndose de brazos. Tambin te dije que recuperases tu varita y no lo has hecho. Eso es una excusa barata gru ella ante las palabras desafiantes de la shilaya. Violeta levant los hombros con el mismo desdn cnico que ella. Laila pens, y no por primera vez, que a pesar de las diferencias y de que la anciana era una shilaya, el carcter lunare era muy parecido en ambas: tercas, fuertes, pero

70

dispuestas a dar lo mejor de s mismas en cualquier tipo de combate, ya fuese fsico o verbal. La anciana movi su varita y les seal la arena, dejando muy claro que no iba a consentir ni una insubordinacin ms. Las tres se sentaron refunfuando, con las piernas cruzadas, y la anciana se alej un poco de ellas secndose el sudor de la frente con su pauelito bordado. Y que os quede claro que estoy siendo benvola se sent pesadamente dndoles la espalda, con el bastn clavado a su lado en un equilibrio precario. Sonaron toses y bufidos pero ella no se molest en girarse. S respondi al aire. Podra obligaros a hablar en verso y no lo estoy haciendo, as que no me hagis enfadar. Pero qu tenemos que hacer exactamente? pregunt Laila mientras Aurige se tocaba la sien con un gesto que indicaba chifladura. Esperar. Y ya no volvi a decir otra palabra. Las tres se miraron con malas caras y despus a la figura de Violeta, que haba hecho aparecer una sombrillita y se refugiaba del inclemente sol azul. Los primeros minutos pasaron sin saber qu hacer. Esto no es lo que esperaba susurr Nimphia dibujando en la arena con la punta astillada de la supuesta varita. Silencio! las sobresalt Violeta. Ni una palabra hasta que yo lo permita, y si tenis algo que decir, en versos endecaslabos. Laila estuvo a punto de soltar una carcajada, pero se contuvo a tiempo al ver las miradas de sus amigas. Oiga, cundo comemos? volvi Aurige a la carga con una sonrisa lobuna. Violeta no contest, pero todas percibieron que estaba disfrutando de un platito lleno de pastas que, de repente, se les antojaron deliciosas. La lunare puso los ojos en blanco. Y con todo este calor, cundo usaremos el tenedor? le espet con descaro en voz alta. No recibieron respuesta y aunque tenan caras agrias, ninguna se atrevi a levantarse ni hacer otra cosa que pudiese enfadarla. Laila suspir desanimada y tambin decidi distraerse con lneas y dibujos en la arena. Creo que no era endecaslabo oy el susurro comedido de Nimphia. Quiso rerse, pero al final la gravedad de su precaria situacin se impuso. Dej su mente divagar mientras los surcos se volvan cada vez ms intrincados. Aquello era la prdida de tiempo ms grande y absurda que haba vivido nunca. Debera tener agallas para marcharse y buscar ella misma la solucin para rescatar a Na. Adems sus amigas no iban a ayudarla mucho. Aurige no haca ms que buscar pelea y Nimphia no era capaz de tomar una decisin por s misma y a veces era un poco molesta. En realidad no saba por qu era amiga de ellas sigui divagando mientras hunda la varita y esparca la arenisca . Total, ahora que tena confianza en s misma y su pelo verde no importaba, tampoco tenan tanto en comn. Levant la vista y las observ en silencio. Nimphia tena los ojos cerrados y Aurige, con su eterna mueca de enfado, seguro que estaba pensando en Jack Crow. Qu estupidez! De inmediato aquello le llev por otro derrotero: sir Richard y todas las mentiras que le haba hecho creer toda su vida. Su padre no era ms que un bobo engaado que le invitaba a su casa ao tras ao, y todo, para qu? Para tejer
71

una telaraa envolvente hasta conseguir sus propsitos egostas Al final todo el mundo tena motivos egostas. Ella era la nica que se esforzaba y no reciba ms que desprecios Dej de dibujar en la arena para contemplar el paisaje desrtico. El sol estaba alto en el cielo, pero las sombras se iban alargando. Empezaba a tener hambre de verdad y el calor resultaba sofocante. Violeta poda pensar lo que quisiera, pero ella iba a comerse unas galletas, con o sin su permiso. Cerr los ojos concentrndose en la comida pero nada sucedi. Volvi a intentarlo sin resultado y empez a agobiarse. Adems, aparte del hambre tena sed, y slo de pensarlo la necesidad de beber se hizo insoportable. Chist a Aurige en un susurro pero la morena no le hizo caso. De hecho ella y Nimphia parecan dos estatuas oscuras que ni siquiera respiraban. Laila trag saliva sintindose incmoda y algo asustada. Todo a su alrededor era muy raro, el sol viajaba por el cielo a gran velocidad en su camino al ocaso y no se escuchaba ni un sonido. Nada. La calma era espeluznante, como si se hubiese quedado congelada dentro de un cuadro sin vida. Aquello era obra de la shilaya sin duda; alguna brujera, porque no era un hada madrina, desde luego que no. Era una bruja. Se puso en pie despacio, y tras sacudirse la arena de las piernas se dirigi a la anciana dispuesta a decirle cuatro verdades. Violeta le daba la espalda sin moverse y Laila supuso que con el silencio y el calor, se haba quedado dormida. La sacudi del hombro y de repente ahog una exclamacin de horror y sorpresa al notar que la ropa se deshaca entre sus dedos, y la figura se escurra como la arena. Miles de mariposas salieron volando y se perdieron en el cielo azul. Ella se qued jadeando sin saber qu ocurra hasta que el corazn volvi a recuperar el pulso. Violeta haba desaparecido. Vale. Aquello tambin formaba parte del sueo raro, la prueba de limpieza que ella les quera hacer sufrir. Solo que Laila no encontraba de qu tena que limpiarse. Bastante haba sufrido ya en su vida, con sus cabellos verdes, los insultos, las mentiras de todo el mundo, para encima ser la que tuviese que cambiar de carcter. Se dio media vuelta para hablar con las otras y se llev una nueva sorpresa. Estaba sola. Aurige y Nimphia haban desaparecido y Laila parpade incrdula. Ya estaba bien de trucos de shilayas y tonteras pens con el corazn encogido buscando huellas en la arena que se alejasen hacia algn lugar . Saba que todo era un truco mental. Tena que ser un truco mental, pero en la soledad del desierto, con el calor y la sed martillendole sin piedad, lo nico que se le ocurra era que sus amigas la haban dejado sola. Dio unos pasos hundindose en la arena blanda sin saber qu hacer. Se frot los ojos, se pellizc duramente por si tena que despertar, pero era intil y adems, la piel dolorida y roja le indicaba que no estaba soando. De acuerdo, seguira la corriente de aquella pesadilla mental o lo que fuese. Total, no tena prisa. Su hermana poda esperar un poc o ms en Tenebrilandia. O no era ella el todopoderoso Ojo de la Muerte que saba el futuro y el pasado y poda cambiarlos a su antojo? Si quisiera poda salvarse sin necesidad de que ella tuviese que arriesgar el pellejo en ir a buscarla. Se sent de nuevo sobre la arena, pues si no saba a dnde ir, para qu iba a moverse? Sigui divagando sobre Na mientras notaba ya el fro del ocaso. El sol se haba vuelto anaranjado y se hunda enorme en la lnea del horizonte. Las sombras de las piedras eran largas y sinuosas, casi triangulares, y a su cabeza
72

acudi la ensoacin vivida en el Reina Katrina: Cyinder y Nimphia muertas mientras esas mismas sombras se arrastraban sonrientes a sus pies, y una Aurige horrorizada en cuyos ojos lea acusaciones, burla, des dn Laila la asust de repente una mano en su hombro y ella dej escapar un alarido histrico. Se volvi para descubrir que Aurige la observaba burlona, con una sonrisa demasiado demasiado perversa. Pero dnde estabas? le espet casi a gritos . Me has dado un susto de muerte. Pues haciendo lo que t queras, claro se extra la otra, un poco dolida. Ven, mira. Y la cogi de la mano arrastrndola hacia un pequeo montculo que resaltaba en la superficie plana del desierto. Laila observ la formacin con curiosidad. Era un tmulo alargado y la arena tena un color oscuro, como si alguien la hubiese removido para enterrar algo o a alguien. Mir a Aurige de pronto muy asustada. Su amiga segua sonriendo mientras contemplaba su pequea obra, y sus manos estaban manchadas de algo parduzco. Dnde est Nimphia, Aurige? quiso saber sintiendo que el miedo iba aduendose de su corazn. No quera mirarle las manos, no quera ver las manchas rojizas bajo sus uas, como si fuese sangre seca La morena le hizo un guio con su sonrisa secreta. Bueno, t has dicho que era una carga molesta, y que no era capaz de tomar decisiones Laila sinti que el corazn se le congelaba. Si Aurige estaba de broma, era una broma de muy mal gusto. Busc a su amiga de Aire casi con desesperacin, pero no haba ni rastro de ella. Yo slo he hecho lo que t pediste se volvi a justificar Aurige . Dijiste que era mejor que nos librsemos de ella Por Dios, yo jams he dicho eso! grit incrdula, dando un paso hacia atrs mientras se tapaba la boca con una mueca de horror. Claro que s la acus Aurige. Lo has dicho. Se puso a llorar cuando te oy, pero yo tuve que hacerlo. Lo sabes, es lo que t queras Los ojos de Laila se haban abierto como platos. Yo nunca he querido eso, te has vuelto loca! se dio media vuelta, aterrorizada, y ech a correr sintiendo los latidos en la garganta. Escuch a la lunare gritarle algo pero no quera or lo que tuviese que decirle. Aquello era espantoso. La prueba de Violeta ya no tena gracia y adems estaba muy asustada. De verdad Aurige haba matado a Nimphia y la haba enterrado? No poda ser cierto, pero por qu no apareca ya la shilaya y terminaba aquella historia macabra? El sol era apenas un punto brillante y el cielo oscuro estaba cubierto de estrellas fras. Laila caminaba rpido, jadeaba a intervalos con la mano apretada en el costado. Estaba muy cansada para seguir corriendo y las costillas le dolan. Tena los labios secos y agrietados de sed pero por nada del mundo quera descansar. Deseaba ver aparecer a Violeta y de repente se dio cuenta de algo: y si tambin estaba muerta? Aurige odiaba a la shilaya y todo lo que representaba, lo lgico hubiese sido Mene la cabeza queriendo librarse de aquella idea nefasta cuanto antes. La oscuridad creca y el miedo estaba invadiendo cada recoveco de su alma. De

73

repente algo pas cerca de su cara a gran velocidad, con un silbido mortfero, y se clav en la arena a pocos metros de distancia. Una hlice negra. Ya slo quedas tuuuu canturre Aurige en la distancia, apenas un eco distorsionado de su propia voz que sonaba demasiado lenta y melosa. Aceler el paso sin mirar atrs. Sin darse cuenta estaba llorando de miedo porque porque era cierto. Haba credo que Nimphia era un estorbo, que Aurige no tena otras intenciones que las de causar violencia, que su hermana bien poda quedarse con los tenebrii para siempre Por Dios, ellas deban saber que no lo haba pensado en serio ni tan profundamente, y slo porque en aquel momento se senta muy cansada y llena de frustracin. Y se arrepenta con toda su alma, de verdad que se arrepenta A lo lejos le pareci ver una luz en aquel desierto de tinieblas, como si un dios benvolo hubiese acudido en respuesta a sus plegarias, y se dirigi hacia all corriendo sobre la arena fra. Dos figuras se sentaban junto a una agradable hoguera y Laila suspir llena de alivio al comprobar que se trataba de Violeta y de Nimphia. Dios, haba llegado a creerse toda aquella historia de muertes violentas y locura! respir recuperando el resuello y dej descansar los msculos. A punto estuvo de echarse a rer de alivio cuando se dio cuenta de que las dos figuras la miraban sin pestaear, y sus ojos brillaban demasiado bajo la luz de la luna. Se detuvo en seco un poco amedrentada. Casi no parecan ellas. Sus rasgos eran crueles, demasiado afilados y adems, sus manos eran garras alargadas y deformes bajo la luz danzante de las llamas. Laila ri lo que pretenda ser Nimphia, con una voz llena de cogulos . Ven con nosotras, sintate. Ella neg aterrorizada, con las manos cruzadas sobre el pecho a modo protector. Los pies se le haban vuelto de plomo, era incapaz de moverse a pesar de que su cerebro le gritaba que todo era mentira, que tena que despertar, porque si no lo haca, por mucho que corriese, la pesadilla al final le alcanzara. No te asustes, mi nia. Ven, calintate en el fuego se uni Violeta girndose de medio cuerpo para presentarle el rostro de perfil. Solo que ya no era Violeta. Laila comprob con la boca seca que aquella mujer era su madre, Ethera. La cara pareca cera derretida tratando de formar rasgos precisos que se detenan un segundo para volver a remodelarse. Ven, Laila le orden con severidad. Su voz era implacable y Laila no se resisti. Una parte de ella quera huir, pero otra ms profunda deseaba escuchar las cosas horribles que aquella boca cambiante estaba a punto de pronunciar. Lo deseaba porque eran la verdad, la sucia verdad que ella esconda en lo ms profundo de su corazn. La figura que haba sido Aurige se acerc al fuego y Laila descubri que ahora era Na. Una Na muy distorsionada, con la corona de Fire puesta en la cabeza, solo que las piedras parecan corruptas, con un brillo sanguinolento que destilaban pestilencia y enfermedad por donde pasaban. T nos has hecho as, lo sabes, verdad? susurr Ethera con una voz tan rasposa que pareca una lija araando el hierro. No dijo Laila notando que la hoguera desprenda un fro intenso, casi tena las manos azuladas. Yo no te he hecho nada, porque t no eres mi madre. Claro que lo soy, cario. Estoy en tu cabeza. Soy as porque t me ves as. Ella neg exageradamente. Ethera era buena; al final fue una buena madre y se sacrific para que terminase la maldicin que la envenenaba por dentro
74

Aquella cosa se ri con el sonido de los cuervos graznando en la noche. Oh, mi cielo! Deseas tanto ser aceptada que intentas justificarme No, no fui una buena madre. Te utilic, lo sabes. Destru este mundo sin que me importasen los gritos de terror que resonaban en mis odos cogi un puado de arena y lo dej resbalar lentamente por entre los dedos . Y luego envi a Na a Throagar para completar mi venganza. No, nicamente estabas equivocada, al final lo comprendiste la voz de Laila sonaba desesperada, casi suplicante. La figura de Na sonri y la luz sangrienta de las piedras se derram sobre su rostro. Pareca una vieja decrpita en el cuerpo de una nia. No te das cuenta? le susurr con una risa infantil . Somos lo que en verdad piensas de nosotras. No puedes mentirte a ti misma. Estamos aqu, a tu lado. Estir su mano para que Laila la tocase y viese que era de verdad. Ella neg despacio. Quiso ponerse en pie para marcharse pero las piernas no le obedecieron. Te quedars con nosotras sise Ethera cogindola por la mueca y Laila sinti un dolor espantoso. Sultame gimi, me haces dao. Sultame. La piel se le haba vuelto cerlea all donde su madre haba dejado la marca de sus dedos. El dolor agudo se haba vuelto horrible, como si le clavasen pequeas astillas en la piel que penetraban lentamente hacia el interior, para brotar all dentro como semillas podridas. No quieres que te suelte ri Na con sus ojos ocultos tras vendas mugrientas y sucias, al revs. Estas deseando morir, hermana, y lo sabes. Porque eres como nosotras, llevas el mismo veneno en tus venas. Y adems te lo han dicho muchas veces: destruyes todo lo que tocas. Laila neg. Estaba llorando sin poder evitarlo. Porque aquellas palabras malignas llegaban hasta lo ms profundo de su corazn, estaban arraigando all dentro y dolan; sobre todo dolan porque eran la verdad. Lo que siempre haba temido. No haba redencin posible para los ithires ni para ella. Destrua todo lo que tocaba. Destruy la felicidad de su padre con sus eternos egosmos, destruy a sir Richard al no darle ni una sola oportunidad, incluso destruy a su madre, que muri all en el Templo del Amanecer por salvarla a ella en el ltimo momento Concentrando toda su voluntad logr ponerse en pie para marcharse de all. Mir a Na un segundo y esta le devolvi la mirada tras las vendas con una mueca siniestra. Cuando se dio media vuelta se llev un susto tremendo al toparse sbitamente con su hermana otra vez all, pegada a su cara. Un nuevo dolor intenso hizo que las pupilas se le dilatasen de dolor y sorpresa, y antes de desplomarse contempl casi en sueos la empuadura de un cuchillo de plata clavado en su pecho. La sangre oscura manaba abundantemente y Na se retir de su lado con una sonrisa comprensiva. Ves? Ni siquiera eres capaz de quererte a ti misma le dijo. No soy yo quien ha empuado la daga, sino t. No te engaes, querida hermana. Esto es lo que guardabas en tu corazn y lo que te mereces. Laila estuvo a punto de asentir. Era lo que se mereca. Apoy la mejilla en la arena despacio, sintiendo que la vida se le escapaba a borbotones. Cerr los ojos llenos de lgrimas mientras notaba la sangre caliente fluir de la herida abierta con cada latido, cada vez ms lento. Ya no haba dolor. Ya no importaba nada.

75

Su madre tena razn sobre ella, y Na, incluso Aurige. No era ms que veneno ponzooso que deba ser exterminado Se senta cada vez ms dbil y la mente se le llenaba de neblina algodonosa y gris. Ya quedaba poco para descansar por fin. Record la imagen de Ethera que hasta ese momento haba guardado como un tesoro antes de que la realidad la vapuleara con su barro sucio: all en el Templo del Amanecer, rodeada de las sombras, su madre le revel que la quera y que ella era su corazn. Ella era su corazn En su mente alucinada se mezclaban las imgenes. Su madre le daba un corazn de jade para que ella lo guardase, porque ella era su corazn, era a quien ms quera Los prpados se le cerraban. Iba a dormir y dejar que las races sedientas de Acuare la atrapasen y tirasen de ella hacia abajo, hacia la oscuridad fresca del desierto. En el silencio que lo invada todo casi poda or el siseo de las plantas trepadoras subiendo hacia ella, y sinti el lento latido de su corazn contra la tierra como un goteo: bum pareca expandirse en oleadas, bum Ya no escuchaba a su madre ni a su hermana a su alrededor. Se haban ido juntas. De nuevo estaba sola, y sola morira. De repente fue consciente de tener algo en las manos y entreabri los ojos un segundo para ver el objeto antes de que llegase el fin. Era su varita mgica, el trozo de bastn que le haba dado Violeta y que no serva para nada. Acarici los nudos y las callosidades de la madera rota y entonces pens que si ella tuviese el Corazn de Jade, revivira aquel trozo de madera muerto y lo hara florecer. El Corazn de Jade, tan poderoso como las mismsimas Piedras de Fire recordaba haber odo algo as mil aos atrs , era capaz incluso de devolver la vida. Pero con ella no servira para nada, no era ms que veneno, destrua todo lo que tocaba, todo lo que amaba La mano que sostena la varita le cosquilleaba. Algunas races trepadoras se haban enroscado entre sus dedos, pero no tiraban de ella hacia abajo ni le hacan dao. Ms bien era como gatitos mimosos que se acercaban y jugueteaban con ella. Igual que las mantcoras de Nan-Tasr record, porque ella haba revivido las Piedras de Fire, incluso el mismsimo sol de Fire haba renacido de sus cenizas Aquel recuerdo la despert un poquito y parpade asombrada saliendo del mortfero letargo que pareca embrujarla. La noche llegaba a su fin y en el horizonte el cielo clareaba a gran velocidad. La herida sangrante segua latindole, ahora ms rpido, pero el dolor slo fue un eco lejano y sin importancia. Porque de repente no quera morir. Al revs, necesitaba vivir. Lo necesitaba sobre todas las cosas porque se haba acordado de algo muy importante, prcticamente lo ms importante del mundo y ahora saba por fin lo que quera, en realidad siempre lo haba sabido. Solo que estuvo oculto bajo un charco de barro, un lodo pestilente que la haba aprisionado toda su vida en un cascarn de suciedad y autocompasin. Se arrastr sobre la arena caliente con sus ltimas fuerzas. A su alrededor las races y las pequeas plantas reverdecan, estaban floreciendo, igual que su varita mgica. Pero ya no haba tiempo, era demasiado tarde. El sol azul brillaba en lo alto y el viento mova la tierra, se le meta en los ojos y en la boca. Violeta! gimi una ltima splica notando el sabor salado de su sangre en los labios. Cerr los ojos y ya no supo ms. El viento sigui aullando y arrastrando la arena en rfagas despiadadas que parecan deseosas de cubrir su cuerpo con un fino
76

manto dorado. En su mano, sin embargo, la varita mgica lata como un corazn rebosante de vida.

77

CAPTULO OCHO EL CORAZN DE JADE

Siempre supe que t eras la ms fuerte de todas sonri Violeta ayudndola a incorporarse. Laila escupi arena de la boca, jadeando al borde de la asfixia. La claridad borrosa del da la mareaba y busc a la anciana tanteando en el aire, cegada como estaba por las lgrimas secas y a la arenisca pegada en los prpados. Violeta? pregunt con un susurro lleno de temor. Shhhh le ayud ella con dulzura a limpiarse los ojos y luego le cubri los hombros con una fina manta . Ya pas todo, mi nia, ya ests a salvo. Violeta Laila se aferr a ella con desesperacin. La arena le caa por entre las pequeas trencitas revueltas y estaba cubierta de tierra como si hubiese permanecido dormida dentro de una tumba . Slo ha sido un sueo? No era real? Fue muy real. Tanto que has estado a punto de morir. La muchacha la mir un segundo sin comprender y entonces se palp el torso con cara de horror. Encontr la ropa manchada de sangre seca, pero ninguna marca dolorosa le cruzaba la piel, ninguna cicatriz. No sucedi susurr llena de alivio al descubrir, no ya el que siguiese viva, sino que el hecho de que Na y Ethera la aborreciesen hasta querer matarla no era ms que un oscuro temor escondido en su cabeza. Quieres contarme qu ocurri? le pregunt Violeta con amabilidad. En realidad no lo s bien explic ella, inquieta, buscando a sus amigas. Se puso en pie sintiendo que los mareos aumentaban, la cabeza le daba vueltas y tena nuseas. Dnde estn Aurige y Nimphia? Todava no han despertado la mujer seal hacia la arena y ella descubri formas vagas casi enterradas. Corri hacia ellas llena de ansiedad, dispuesta a reanimarlas de su letargo, pero Violeta la contuvo cuando ya escarbaba a manos llenas para sacar a Nimphia. Deben salir ellas solas le cogi la mueca mirndola a los ojos , escapar de lo que las aprisiona, sea lo que sea. T no puedes ayudarlas, porque no eres t la culpable de sus propias inseguridades. Laila la observ, demasiado asustada por sus propios miedos de los que acababa de despertar, pero al final asinti. Se sent junto a la shilaya y aunque al principio deneg cualquier intento de comer, la sed y el hambre hicieron mella y tom una pequea pasta que Violeta le ofreca. Usted cree que mi madre me quera? pregunt por fin tras un rato en silencio sin levantar la vista de la arena. Yo nunca la conoc, ni siquiera cuando era slo una nia contest ella, pero creo que esa respuesta ya la sabes, jovencita. Laila asinti. Sus dedos trazaban surcos y curvas en la arena, y por donde pasaban, crecan pequeos regueros de hierbas y flores. Violeta la mir asombrada. Te das cuenta de lo que ests haciendo? le pregunt maravillada ante aquella explosin de vida sobre el desierto. S asinti Laila con gravedad , pero no es esto lo que quiero.
78

Entonces? empez Violeta, pero se detuvo al notar una respiracin entrecortada tras ella. Laila se levant deprisa y ayud a una jadeante Nimphia que se agitaba tratando de respirar entre toses y gemidos. La muchacha se aferr a ella con los ojos abiertos de par en par. Ests viva susurr demasiado conmocionada, con la cara manchada de arena y el pelo revuelto. Cre que tuve que Mir a todos lados presa de la angustia, pero enseguida Violeta se hizo cargo de ella y la oblig a comer y a beber aun en contra de su voluntad. Despus, Nimphia permaneci en silencio mucho tiempo, contemplando el horizonte infinito mientras el sol azulado de Acuare reverberaba sobre las dunas doradas. Creo que ya nada ser igual se atrevi a decir por fin. La shilaya asinti con severidad. Ni para vosotras, ni para nadie en todo alanthilan. Me ensear a dominar a los vientos? la mir de reojo. Eso ya sabes hacerlo, mi nia. Cre que lo haba hecho slo en un sueo susurr ella con la voz rota y lgrimas en los ojos . No quera. Me daba miedo insultar a los vientos de esa forma, pero tuve que obligarles a la fuerza porque Laila y Aurige iban a morir si yo no haca nada por impedirlo. Pero mi madre, y Eriel y Shiza no quisieron que cometiese tal agravio contra Aire y tuve que elegir Los vientos te obedecieron de verdad. A cambio te dejaron sus cicatrices en el corazn para siempre. Yo tengo las mas propias se ri la shilaya bajito , pero no me preguntis porque no os lo voy a contar. Y Aurige? quiso saber Nimphia mirando a su amiga casi enterrada con gran inquietud. Espero que lo consiga susurr Violeta. Su fortaleza y su lealtad son admirables, pero a cambio sufre constantemente por todo a lo que se enfrenta. Ahora mismo estar luchando contra eso, sus verdaderos miedos, sus complejos que jams os contar De repente la figura inerte de la lunare comenz a respirar trabajosamente y Laila y Nimphia corrieron hacia ella. Hazme un favor, Laila dijo de repente la aire agarrndola del hombro cuando ella ya se dispona a ayudar a Aurige a incorporarse . Entirrame de nuevo, por favor. Y sin esperar ms se tumb en el suelo revuelto y comenz a echarse arena encima. Pero por qu? susurr ella, demasiado atnita sin saber qu hacer. Aurige nunca podr soportar el haber sido la ltima en superar esto le dijo en voz baja a toda velocidad. Prefiero que crea que he sido yo. Aydame, rpido! Laila se sinti conmovida e impresionada. Su admiracin por Nimphia fue tal que sinti que estaba a punto de llorar. Siempre era la ms dulce y callada de todas, y tambin pareca por fuera la ms frgil de las cuatro, pero Laila descubra ahora que Nimphia era como una roca slida, inamovible contra los vientos despiadados de la vida, y las dems, incluida ella misma, la necesitaban desesperadamente para cimentar su amistad. No te muevas le susurr con un guio carioso echndole un poco de arena en los cabellos. Ahora mismo vuelvo. Corri hacia Aurige, y junto a una Violeta conmovida que se limpiaba las lgrimas con su pauelito, la ayud a salir de aquella especie de nido arenoso.
79

La morena tosi y jade, y sus ojos oscuros se mostraron demasiado sombros al reconocer el paisaje a su alrededor. Despus permaneci en un silencio profundo del que slo sali cuando Nimphia, despus de un tiempo prudente y razonable, dio signos de volver a la vida. Creo que nunca volver a enamorarme de nadie dijo por fin cuando la shilaya las haba abrigado a todas con mantas y les ofreca una tacita de tisana . Ahora lo entiendo, y no lo necesito. Laila y Nimphia se miraron con caras serias, intuyendo que la prueba de Aurige implicaba a Jack Crow, y que las cosas no haban salido como cualquier joven llena de romanticismo hubiese deseado. Ninguna se dio cuenta del gesto de alivio de Violeta, que se aferr nerviosa a su varita. Y ahora qu, seorita Violeta? pregunt Nimphia. Este ha sido el entrenamiento? No, pero ahora vuestras mentes son libres, mucho ms de lo que podis en un principio imaginar. No lo creo empez Aurige, todava muy seria y circunspecta . Un sueo estpido de Se call bruscamente con un tinte de rubor en sus mejillas. Para demostrar a las otras lo absurdo del tema uni sus manos en actitud de oracin y las separ de golpe. Ninguna estaba preparada para tal explosin de poder oscuro, tan violento y salvaje que las tir a todas contra la arena. El desierto entero pareci combarse y la atmsfera se volvi glida y opresiva. Aurige contemplaba atnita aquella especie de esfera nocturna que pareca chirriar de energa entre sus manos. Los cabellos flotaban hacia el interior y el propio aire silbaba como si se estuviese formando un pequeo remolino alrededor de la lunare. La arenilla vol en riadas hacia el pozo de negrura que se agrandaba por momentos, y las estrellas malignas palpitaban dentro de aquella sima que amenazaba con succionar todo lo que encontrase a su paso. Pralo! chill Violeta agarrada a Laila y a Nimphia, luchando contra aquel centro de gravedad terrorfico que las arrastraba paso a paso irremediablemente. Por favor! grit tambin Laila creyendo que la cara se le estiraba, que la piel pareca distenderse y los ojos salirse de sus rbitas . Pralo por Dios, Aurige, detente! La morena cerr las manos igual que las pastas de un libro abierto y de repente todo ces. El silencio retumb en sus odos y Laila se tambale como si hubiese viajado en un ascensor que cayese a toda velocidad contra el suelo. Aurige las mir con los ojos llenos de estrellas. En realidad era tan fcil murmur con una sonrisa asombrada. Yo te mato, lunare jade Nimphia al borde del colapso. Las nuseas se le reflejaban en el rostro y tena la frente perlada en sudor. Era fcil, pero llegamos a la verdadera cuestin la rega Violeta agitando la varita en sus narices : no tenis control. Sois capaces de desatar una hecatombe y quizs no sepis pararla a tiempo. Os destruiris sin remedio, y a m con vosotras! Se alej refunfuando y Laila observ el trozo de madera que en su sueo haba llegado a ser una varita mgica. En los nudos haba pequeos brotes verdes, y ella jurara que la haba visto palpitar. Dej a sus amigas enfrascadas en una discusin sobre la peligrosidad de la Luna Negra y corri hacia la shilaya.

80

Seorita Violeta la detuvo llegando a su lado y mirndola a los ojos . Antes, cuando estbamos hablando sentadas en la arena y la hierba creca en los surcos que yo dibujaba, usted me pregunt qu era lo que yo deseaba, verdad? S la shilaya asinti intrigada, e hizo aparecer una pequea sillita sobre la que se sent, exhausta. Laila se agach para quedar a la altura de sus ojos y mirarla fijamente. Lo que ms deseo en este mundo es que usted quiera responderme a una pregunta. Pero dgame la verdad, por favor. La verdad sin tapujos, por muy dolorosa que sea. Dime la pregunta Violeta le acarici los cabellos verdosos con ternura. Ella se humedeci los labios resecos. El corazn haba empezado a latirle a gran velocidad y notaba el estmago lleno de mariposas. Usted cree que yo fui capaz, de verdad, de revivir al sol de Fire? Necesito saberlo, conocer lo que usted piensa sobre m. Violeta la observ en silencio con gran solemnidad. Mir en sus ojos azules y ms all, ley en su alma y sinti la angustia vital de su corazn. Podra decirle una frase grandilocuente sobre la necesidad de confiar en ella misma, o que la nica opinin que importaba era la de la propia Laila, o mil cosas filosficas ms. En lugar de eso la cogi de las manos con el rostro serio. S. Creo sinceramente que t fuiste capaz de obrar aquel milagro. Laila asinti despacio con un suspiro. Pareca que se haba quitado un peso enorme de encima. Mir su extraa varita llena de pequeas hojas y luego a la shilaya. No s si podr hacerlo de nuevo susurr. Para eso estn ellas contigo sonri Violeta indicando a Aurige y a Nimphia con un leve movimiento de su cabeza. Usted lo saba desde el principio. Por eso nos trajo aqu, verdad? No era por ningn entrenamiento de shilayas. Quera ver si erais capaces de comprenderlo Violeta solt una risita, porque a las sombras jams las venceris si tratis de destruirlas. Nunca. Los tenebrii se alimentan de vuestros propios miedos y agrandan el odio hasta que os devoran por dentro sin remedio. Y Cyinder? pregunt Nimphia con temor. La conversacin no haba escapado a su finsimo odo y se haba acercado junto a una Aurige seria y taciturna. Violeta mir hacia el horizonte durante un momento. No lo s. Si logramos sacarla de las garras de Maeve, no s hasta qu punto podr ser arriesgado que vaya con vosotras al reino tenebrii. Por supuesto que vendr asegur Aurige cruzndose de brazos. Quizs sera mejor que ella se quedase guardando las puertas Qu puertas? De qu demonios habla? La shilaya suspir. Haced aquello por lo que os he trado en realidad a Acuare y os lo contar. Si no sois capaces, es intil que nos pongamos a construir castillos en el aire. Aurige la mir con mala cara y despus a Laila, que haba asentido y se haba arrodillado en la arena con los ojos entrecerrados. A ver, nemhirie, empieza a explicarme qu ocurre porque De repente se qued sin habla. Laila haba hundido las manos en la arena y a su alrededor creca un manto de verde hierba que se expanda lentamente como una onda concntrica. Unos segundos despus, la hierba se agost y se convirti en
81

polvo seco. La muchacha busc a Violeta con la frustracin pintada en la cara, pero la otra no abri los labios, slo la miraba impasible. Entiendo Aurige chasque la lengua con burla y antes de que Nimphia pudiese regaarla, continu : como siempre, pretendes hacerlo todo t sola. Laila levant la vista con asombro. Nimphia tambin sonrea y en sus manos, el trozo de bastn partido se haba convertido en un cilindro de extraos agujeros por donde pequeos hilos de viento entraban y salan provocando mil sonidos. Le he cogido cario a mi varita dijo antes de alzarla hacia el cielo y susurrar algo casi inaudible. Un relmpago brill en medio del cielo azul y de repente comenz a llover con furia arrasadora. Nimphia ri en voz alta sintiendo la lluvia en la cara y en sus cabellos, e incluso cogi a Violeta y dio unos pasitos de baile antes de que la shilaya abriese su sombrillita con gesto de enfado. Laila volvi a hundir sus manos en la arena y cerr los ojos con profunda concentracin. La hierba brotaba ahora en oleadas, salpicada de flores y tallos, y cuando ya estuvo segura de haber conseguido su propsito, se levant del suelo para contemplar su obra. El agua se filtr burbujeando en el terreno, todava demasiado reseco y quebradizo, y el sol inclemente hizo evaporarse la lluvia ante la consternacin de Nimphia. En pocos segundos el desierto se trag aquel pequeo oasis de vida que haba tenido la osada de renacer. Tenis que intentarlo de verdad, con todas vuestras fuerzas las anim Violeta al ver sus caras de decepcin. Hay que hacerlo con el corazn, no con la cabeza. Y mir a Aurige, que contemplaba a sus amigas, pensativa y con el ceo fruncido. Imitando su cara de eterno enfado le toc el hombro con su varita mgica. Esta es una varita de Lunare le dijo y Aurige, al ver su cara de disgusto fingido solt un bufido de risa. La hice yo misma con madera de fresno negro de los bosques de Eurdice. Cudala bien. Y la puso en sus manos con gesto solemne. Aurige la mir boquiabierta, y trag saliva sintindose demasiado emocionada para hablar. Parpade intensamente pero sus ojos brillaron ms de lo debido. No me hagas quedar mal fingi Violeta que la regaaba y ella asinti de manera torpe y exagerada. Luego corri junto a las otras. Necesitis a una verdadera profesional se jact intentando ocultar la intensa emocin que la invada. Apartaos, por favor. Una profesional de qu? ri Laila. De las shilayas? O tal vez una profesional de los enfados? De la oscuridad los ojos de Aurige relucieron de placer al mover su flamante varita a la vez que apuntaba al sol azul con ella. Como si de un embrujo se tratase el cielo empez a oscurecerse a gran velocidad, ante el asombro y la incredulidad de las otras, y el sol de Acuare se movi como si la mano de Aurige lo manejase a voluntad, hundindolo en el horizonte. Las estrellas brillaron en un firmamento perfecto y Laila y Nimphia contemplaron a su amiga llenas de admiracin. Ahora no habr sol que os moleste dijo ante la mirada llena de orgullo de Violeta. La lluvia comenz a caer bajo el mandato solemne de Nimphia, primero despacio, empapando la tierra seca con pesados goterones, y luego cada vez ms
82

intensa, hasta convertirse en una cortina torrencial que formaba charcos y pequeos pozos que la arena era ya incapaz de absorber. Laila se arrodill de nuevo. El agua chorreaba por sus cabellos verdosos, que parecan moverse con vida propia bajo los relmpagos de Nimphia; empapaba su cara y sus dedos mientras miraba la arena fijamente. Podra hacer un vergel lleno de vida, con extensas selvas verdes y rboles tan altos como rascacielos. Podra, si quisiera, regalar a su gente un nuevo reino de Ithire donde descansar por fin de tantos sinsabores e injusticias, porque adems, fueron los acuares los verdaderos culpables y responsables del sufrimiento de su gente y de una condena que dur milenios. Apropiarse pues de su mundo y convertirlo en el nuevo hogar sera algo que todos veran justo, incluso con buenos ojos. Podra hacerlo si quisiera, s, y la parte de su sangre que comparta con Na y con Ethera se lo peda a gritos. Pero haba otra parte, la de Laila Pelomoco, que no quera. Mir a Nimphia, que segua gobernando a los vientos sin ya una sola duda, y a Aurige, que la observaba con sus ojos llenos de estrellas como si supiese de antemano lo que iba a hacer. Y entonces, muy despacio, se tumb sobre la arena mojada y cerr los ojos. El agua le salpicaba en la cara, resbalaba por sus labios, y las pequeas races verdes llenas de jvenes brotes y flores se le enroscaban en los dedos suplicando, pidiendo por favor que Laila no continuase, que les concediese la oportunidad de vivir que se merecan. Ella no hizo caso. Su corazn lata contra la arena cada vez ms profundamente, y de nuevo sinti aquel sonido susurrante, como una ola que golpeaba las rocas con un ritmo denso Bum el fluir de la savia vital Bum Se senta estremecer de fro y la humedad calaba sus huesos, pero la arena rozaba sus mejillas y sus labios con un beso suave y amable. Y ella soaba que estaba otra vez en Acuare, en la inmensidad silenciosa y azul de los ocanos. De nuevo se hunda en la profundidad inquietante de sus aguas y sus cabellos verdosos flotaban ondulados a su alrededor Bum Los anillos de races le apretaron los dedos un segundo en su desesperado final y despus, lentamente, se deslizaron hacia el olvido Bum De repente todo se hundi bajo su cuerpo y Laila se sinti arrastrada hacia abajo. La arena desapareca, se disolva sin remedio y not que el agua le entraba por la nariz y la boca a borbotones. Al borde de la asfixia brace con todas sus fuerzas hacia arriba, buscando la superficie del ocano, y cuando rompi el agua en mil pedazos, respir tosiendo y escupiendo mientras las pequeas olitas se mecan suavemente a su alrededor. Ya podas haber avisado, nemhirie! ri Aurige tragando y escupiendo agua a la vez que mova los brazos para mantenerse a flote. Ha sido genial! Nimphia la abraz dando grititos, con los cabellos pegados a la cara. Genial! Lo ms brutal de todos los tiempos! Laila se dej contagiar de orgullo y felicidad y mir a Violeta por entre la lluvia, que segua salpicando despiadada contra la superficie azul del mar. La shilaya estaba exultante pero no las tena todas consigo, resoplando bocanadas y escupiendo chorros de agua mientras la cabeza se le hunda y volva a aparecer en la superficie.
83

Nimphia, djate de gritos y para la tormenta ya! la rega Aurige intentando ponerse seria, solo que no engaaba a nadie. Ella no le hizo caso, se senta exultante con los vientos rugiendo y tronando a su alrededor. Sin embargo movi la varita mgica y un pequeo velero de estilizada quilla apareci mecindose sobre las olas. Laila y Aurige nadaron con fuerza hacia una escala de mano que colgaba de la baranda mientras Nimphia ayudaba a una resoplante Violeta que braceaba al borde de la extenuacin. Las velas blancas se hinchaban esplndidas y pronto estuvieron todas descansando sobre las pulidas maderas de la cubierta. Por fin un barco que de verdad sirve para lo que sirve musit Laila en voz baja sintiendo el vaivn sobre el mar, y aunque apenas fue un susurro, Nimphia lo escuch y se ech a rer. La tormenta fue amainando hasta convertirse en una fresca brisa de primavera, y el velero surc la superficie de Acuare limpiamente dejando una estela de blanca espuma que se abra en abanico. Sinceramente no s por qu criticamos con tanto desdn las varitas coment Nimphia muy impresionada, admirando aquel barco que haba surgido de la nada, tan slo con agitar un trozo de madera. Ayudan muy bien a canalizar vuestros deseos, a potenciarlos explic Violeta, pero claro, est mal visto por las altas esferas puso los dedos formando comillas y los ojos en blanco. Laila ri y sacudi la suya. Ante todas apareci una gran mesa surtida de delicias y fabulosos pasteles: volcanes de chocolate y frambuesas, trufas azules, hojas de caramelo con chispitas, pastas glaseadas, chocolatinas, bizcochitos de crema, botones de vainilla Por fin! exclam y las otras la contemplaron con asombro . Por fin soy capaz de hacer algo ms que galletas secas y pastas! No estn mal Aurige mordisque una chocolatina y mir a Violeta con los ojos entrecerrados. Muy bien seorita shilaya, ha conseguido usted otro milagro: que aceptemos usar varitas y que encima nos guste hacerlo, pero cul es el verdadero propsito? Violeta no contest de inmediato. Contemplaba el nuevo ocano mientras saboreaba una tacita de tisana con pequeos sorbitos. Imagino que la vida siempre encuentra un camino murmur para s misma y luego pareci salir de su ensoacin . Bien. Parece que lo fcil se ha terminado. Ahora debemos concentrarnos en rescatar a Cyinder de ese encierro en el que est tan cmoda y prepararnos para lo peor. Que es inquiri Aurige con suspicacia. Ir a Throagar a salvar a mi hermana respondi Laila con calor. Violeta neg lentamente y ella la mir con ojos de sorpresa dolida. Usted dijo que iramos a buscarla susurr temblorosa, como si hubiese recibido un golpe traicionero. Y lo haremos. Pero traer de vuelta a tu hermana, rescatarla de las garras sombras de los tenebrii, no es el verdadero objetivo. Ellas permanecieron en silencio, con el nico sonido del crujir de las maderas y el romper del agua bajo el casco. Tengo entendido que perteneci steis a un gremio de ladronas empez. Aurige afirm, pero su rostro haba perdido la sonrisa. El robo est penado con el exilio en alanthilan sigui la shilaya. Ahora todas sabemos el por qu de ese castigo ancestral.
84

S, porque mi gente rob las Piedras de Fire repuso Laila. Exacto afirm Violeta y en sus ojos se iba encendiendo una misteriosa luz de emocin. Pues bien, nosotras no vamos a robar las Piedras de Fire, no. Vamos a robar todos los objetos sagrados. Absolutamente todos. Ellas la contemplaron atnitas, como si estuviesen delante de una loca. Todos los objetos repiti Aurige con cinismo, pero no pudo evitar un destello de inters en sus ojos. S, todos. Na es el Ojo de la Muerte, y adems lleva sobre su cabeza la corona de Fire. Habr que robarla de las garras tenebrii. Laila segua sin comprender el motivo de una decisin tan arriesgada y de tal magnitud, sin embargo no le extra en absoluto que sus dos amigas dieran aquello por sentado sin siquiera cuestionrselo. Las Arenas de Solare y el Arpa de los Vientos estn en Solandis musit Nimphia con la mirada perdida en miles de planes que, de repente, se haban puesto en marcha en el interior de su cabeza. No slo esos tesoros aadi la shilaya. Maeve guarda la sexta Piedra de Fire en su poder. Tendremos que robrsela tambin. Me encanta esto susurr Aurige, emocionada, incapaz de esperar ni un segundo ms para plantarse en Solare y arrasar con todo. Faltan dos objetos ms dijo Laila rindindose ante lo inevitable. Violeta la mir con intensidad. T guardas el Corazn de Jade en tu interior, Laila. Lo has comprobado t misma. Devolviste la vida al sol de Fire y a Acuare. Ya no necesitas ms pruebas. Ella asinti muy despacio, con ojos serios. Mi madre me dijo que yo era su corazn record sus palabras . Cree que se refera a esto? No lo s. Ithire desapareci hace miles de aos, y todas nos olvidamos de su existencia y de sus costumbres, hasta ahora. No puedo decirte ms de lo que veo y consigo intuir. El resto se quedar para siempre en el misterio y as es como debe ser, nia ma. Qu haremos con los tesoros? pregunt Aurige, que ya daba por hecho el xito completo de la empresa, por muy descabellada que fuese. Cuando los tengamos todos, deberemos llevarlos al Templo del Amanecer, que es el mismsimo corazn de las sombras. Creo que es la nica forma que existe para cerrar la puerta de Throagar y vencer a los tenebrii. Una carrera suicida susurr Nimphia, que intua cosas ms all de la aparente simpleza del plan. Y contra reloj aadi la anciana sin dejarse intimidar . Las sombras lo estn invadiendo todo lentamente, corrompen la esencia misma de las cosas y si no las detenemos, no habr salvacin. Infectarn el aire que respiramos, la tierra que amamos, nos condenarn al vaco y al odio eterno, y aunque se mueven despacio, son implacables. Ya han debido notar que algo extraordinario ha ocurrido en Acuare y vendrn para averiguar qu ha sido, no me cabe duda. Tendremos que marcharnos de aqu, y rpido. Nos queda otro objeto que no hemos nombrado interrumpi Aurige lo que a ella le pareca una conversacin banal y una prdida de tiempo . Precisamente el Agua de la Vida. Si tenemos que marcharnos de aqu, podramos ir en su busca. Sera nuestra primera prueba, nuestro primer xito o fracaso.

85

El Agua de la Vida repiti Nimphia mirando a Laila con intencin, pues recordaba perfectamente que ellas dos, junto a Atlantia, haban viajado a una mansin en la ciudad nemhirie llamada Londres, y all su amiga haba sufrido un gran dolor al enfrentarse a un humano que, al parecer, ella haba amado hasta entonces como si fuese su padre. Sabis dnde est? pregunt Violeta notando el cambio del tono de voz. Lo sabemos asinti Laila con un susurro entrecortado y el corazn latindole a mil por hora, mientras el velero rompa la cresta de una pequea ola y la brisa hinchaba las velas con un sonido rasposo . Fue el trabajo que mi madre le exigi sir Rich, quiero decir, a un amigo de mi familia. Ella se la llev al reino de Ithire. Justo donde siempre quise ir.

86

SEGUNDO INTERLUDIO

De nuevo he tenido la pesadilla. Esta vez ha sido tan fuerte y tan intensa que me he despertado cubierta de sudor en mitad de la noche. Yo, la reina de Lunare, temblando de miedo ante la oscuridad como un gatito asustado. Ni siquiera el abrazo clido de Obern ni sus susurros risueos lograron calmarme, y as he permanecido despierta en una horrible duermevela hasta la llegada del da. En mi sueo llegaba a enfrentarme por fin con mi enemiga, aquella que se oculta en las sombras y se re de mis desvelos. Incluso roc sus cabellos, dispuesta a obligarla a mirarme y revelar su rostro. Pero ella escap escondida en su risa, se desvaneci entre mis dedos como humo negro. Cada vez me convenzo ms de que es Miranda, que me persigue desde la tumba para completar su venganza a travs de los milenios. Es ella, y me humilla con el regocijo de saber de antemano mi fracaso. Cruel, inalcanzable. Siempre fue as, incluso con el general ithire que la amaba. Mis dudas se acrecientan y ya, incluso dormida, percibo enemigos en cada esquina. Los maddins estn evacuando a los habitantes humanos despacio y en secreto. Se marchan sin nosotros a pesar de que somos sus amos y nos deben eterna obediencia. Mi corazn est dividido entre el castigo que debiera infligirles por su traicin, o simplemente olvidarlo y dar un paso hacia la concordia, tratar de parlamentar y construir un futuro en comn con los nemhiries. De nuevo no me reconozco pensando as. Hace tan slo un ao, estos infames nemhiries hubiesen sido apresados y encarcelados en las mazmorras de Belion bajo la aprobacin de Zephira, de Maeve y la ma propia. Y ahora Ahora ella se re. En mis sueos, Miranda se re de m con perfidia al ver mi nueva debilidad, al ver cmo me arrastro ante los humanos para no quedarnos solos; se re de lo mucho que los necesitamos ahora, cuando el mundo se ha vuelto en contra nuestra. No s qu va a ser de m ni hasta dnde llegar esta fragilidad que me consume, pero las cosas se van definiendo y el tablero de juego se presenta cada vez ms claro, aunque tambin ms complicado de resolver. Si al menos supiese qu ha sido de mi hija y de la shilaya metomentodo que la acompaa He depositado todas mis esperanzas en esa anciana, pero no estoy segura de que sea capaz de entender el alcance de un simple movimiento de piezas en el juego. Tan slo con que me hiciese llegar una seal, hacerme saber que comprendi lo que yo esperaba de ella Si fue as no puedo demorarme mucho ms. Debemos partir hacia Solandis y que Lord Vardarac inicie el asedio en los prximos das, antes de que Maeve se d cuenta de lo que de verdad ocurre. Para ello he confiado en rchero, y tambin en mi nuevo asesino privado. Solo que ninguno de los dos se ha molestado en enviarme informes sobre sus xitos o sus fracasos, y de esta forma tan insegura y llena de incertidumbre debo trazar planes y nuevas estrategias que no son sino castillos en el aire, con la nica y cada vez ms remota esperanza de que al final nos salven a todos. Si pudiese saber el futuro, si conociese los detalles tan slo un par de das antes En mi cabeza escucho una risa suave y oscura : la risita maligna que no
87

puede ser de nadie ms que de Miranda, el Ojo de la Muerte, la verdadera enemiga que se esconde en mis pesadillas. Desde este escenario de angustia que ella ha preparado para m, con todos nosotros actuando en nuestros pobres papeles de tristes muecos, miro hacia lo alto, hacia ella sentada en un palco sombro cual eterna espectadora que guarda en sus manos las llaves del tiempo. Su figura oculta en las tinieblas se re. Y yo entonces detesto su risa, odio sus esbeltos dedos que manejan nuestras vidas a su antojo, como si fuesen las cuerdas de miserables tteres. La maldigo por todo lo que nos ha deparado, y tambin a su maldito Fahon, que tuvo que enamorarse de ella en lugar de cualquier otra doncella de su clase y su estirpe Pero sobre todo me maldigo a m misma en el silencio de la noche, porque con cada susurro oscuro, con cada latido de mi corazn, lo nico que deseo es volver atrs en el tiempo. Volver y pedirle perdn. La noche termina y ya llega el nuevo da. Pronto ser el momento de tomar una decisin y yo necesito desesperadamente una seal. La necesito. Tan slo si los dioses se dignasen a concederme ese deseo

(Del diario privado de Titania)

88

CAPTULO NUEVE LAS ENTRAAS DE SOLANDIS

Cyinder contempl, sin verla, la caja de oro que brillaba en sus manos. En actitud distante acarici la filigrana bordada de diamantes de la cubierta, una estrella resplandeciente de destellos hipnticos. Miraba el recipiente sin verlo, s, pero su mente se agarraba a aquella joya irreal igual que un nufrago a un salvavidas. Durante los ltimos das haba intentado esconderse en una neblina de fantasa que se desmoronaba poco a poco y de manera irremediable, a pesar de desear con todas sus fuerzas que aquello no fuese real, que nunca hubiese ocurrido. Un da se haba ido a dormir como reina de Solare y al da siguiente descubra que no era ms que una marioneta engaada, un juguete que haba vendido su alma con tal de no aceptar la enorme evidencia de su error. Los brillantes destellaban en la penumbra silenciosa de sus aposentos pero ella no vea la caja de oro. Lo que vea ante sus ojos era una obligacin, una enorme deuda que deba pagar con su pueblo y tambin consigo misma. Levant la vista algo avergonzada, y sus ojos se encontraron con los de rchero, que aguardaba una respuesta, expectante. Sinti que se ruborizaba. Todava recordaba el calor de sus labios, de hecho fue ese recuerdo, posiblemente, el que la salv de su propio infierno. Lo har susurr temblando de miedo. l se arrodill y le tom delicadamente las manos. Luego se las bes con ternura pero Cyinder se senta demasiado frgil y asustada, y sobre todo, no consegua perdonarse a s misma tan fcilmente como para aceptar el amor de nadie. Desvi los ojos hacia el hombre de negro sin que l se diese cuenta. El humano miraba a rchero con un destello escondido de odio cuya causa ella no lograba intuir. Jack Crow sonri con cinismo burln en cuanto se sinti observado. Cyinder no le devolvi la sonrisa. Saba que estaba en deuda con l, pero no por eso tena que caerle bien. De hecho le odiaba, pero tan slo una semana antes ni siquiera se acordaba de su existencia. Tampoco de sus amigas ni de nadie, pero lo ms terrible fue descubrir que no recordaba a su verdadera madre, y si no hubiese sido por ese humano y por rchero Sus ojos dorados volvieron al prncipe de Blackowls arrodillado ante ella como un caballero andante, y sus recuerdos viajaron en el tiempo, una semana atrs, cuando se despert en sus habitaciones privadas y descubri horrorizada que un guante negro le tapaba la boca, y que unos ojos burlones la escudriaban ms all de la seguridad de un embozo oscuro Calladita ests ms guapa le chist aquella voz con un matiz de crueldad inquietante. No queremos que nadie sufra un accidente, verdad? Cyinder asinti llena de miedo y con los ojos salindose de sus rbitas mientras su captor le mostraba un cuchillo afilado de manera muy insinuante. Ya basta susurr otra voz, colrica, y otro guante distinto agarr la mueca del primero con ademn autoritario.
89

El supuesto asesino pareci bufar de risa, pero obedeci contra todo pronstico y guard la daga sin una palabra ms. El segundo desconocido se retir la capucha lentamente y mientras la muchacha ahogaba una exclamacin de sorpresa al reconocerlo, el prncipe rchero se arrodill ante ella con rapidez. Mi seora susurr besando el filo de su vestido como un galn de los cuentos nemhiries. Prncipe rchero dijo asombrada, no slo por su estupor, sino por las maneras tan brutales de presentarse ante ella. Trag saliva intentando que su exquisita educacin no se viese ensombrecida por aquella ferocidad inexplicable. Si hubiese sabido de vuestra llegada, mi madre y yo hubisemos dispuesto el ms regio de los recibimientos. Sin duda no ha sido vuestra intencin, pero habis logrado asustarme y a vuestro lacayo mir al otro hombre oculto tras su embozo, deberais cortarle las manos puesto que ha amenaz Cyinder, no hay tiempo para esto cort rchero de golpe, tomndose cierta confianza, mientras el otro hombre se apostaba junto a la puerta y pegaba el odo en actitud vigilante. Qu ocurre? tartamude ella recordando que en el saln le haban arrojado tomates podridos un rato antes . Estoy en peligro? S que ha sido una audiencia dolorosa y que parte del pueblo est contrariado, pero de ah a peligrar mi seguridad hay un abismo De repente perdi el habla cuando se dio cuenta de que en la habitacin, aparte de ella y de rchero con su misterioso sirviente, estaban sus sacerdotisas, atadas y amordazadas contra el respaldo de un divn. Ambas permanecan quietas e inconscientes, y los ojos de la muchacha se abrieron como platos, llenos de horror. Dio un paso atrs sin darse cuenta. Qu significa esto, rchero? balbuce sintiendo el corazn a mil por hora. l le tom las manos mirndola fijamente. Esto significa lo que estoy dispuesto a hacer por vos respondi con el rubor tiendo su plido rostro lunare ; significa que soy capaz de quebrantar los deseos de la reina Titania acerca de casarme con Aurige, y que incluso he suplicado a este humano para que me introduzca en vuestro palacio y as llegar a vuestro lado. Casaros con Aurige repiti ella extraada, porque aquel nombre era como un eco lejano, alguien que se ocultaba en un rincn perdido de la memoria, tras esa horrible puerta en la que tambin se encontraba la misteriosa profesora Popea de antes. El otro hombre se haba vuelto ahora hacia ellos dos y los escuchaba con suma atencin. Permits a vuestro lacayo or una conversacin tan ntima? se dio cuenta ella, y mir al hombre con altivez reprobadora. rchero neg. No es mi sirviente. Es un humano extraordinario y le debo mucho. Jams podr pagarle todo lo que ha hecho por m. Ella los mir a ambos, incrdula. Aun as, todava no entiendo los motivos de vuestra visita, ni esta actitud violenta que Como os he dicho, aun contrariando a Titania, estoy dispuesto a abandonar a mi prometida por vos rchero le apret las manos con calor , podramos huir juntos y enfrentarnos por fin al destino de nuestros corazones
90

Cyinder le solt las manos con frialdad e incluso las encogi sobre su regazo para no tener que ofrecerlas de nuevo. No voy a abandonar a mi madre y a mi pueblo por vos, eso debis tenerlo claro, prncipe rchero, por muy galante y encantador que seis. No son estas las formas de pactar una relacin matrimonial entre nuestros reinos, y mucho menos provocar a esa tal reina Titania, que ignoro de quin se trata. Sin embargo mi madre os escuchar gustosa rchero pareci sorprendido y tambin preocupado. De nuevo nombris a vuestra madre, la excelsa y legendaria reina Hellia, de una forma tan vvida y apasionada que mi corazn se estremece con vuestro dolor, y quisiera aliviar vuestro sufrimiento de cualquier forma que hallis oportuna rchero se las arregl para volver a rozar sus dedos . Consideradme al menos un amigo fiel, vuestro pao de lgrimas siempre que deseis llorar su prdida. Ella le mir con sorpresa y curiosidad, y se produjo un silencio extrao, casi divertido. No os llego a entender, rchero. No s quin es esa Aurige con la que debis casaros, o ella con vos, y por otro lado mi madre goza de muy buena salud, no os preocupis por ella. Vos mismo la habris visto acompandome en la audiencia real esta maana. rchero la observ un instante y luego se gir al hombre en la puerta, el cual levant los hombros como si nada de aquello fuese con l, incluso con una pizca de desdn. Qu sucede? insisti ella, molesta por aquella complicidad insolente. No recordis nada de lo que ha ocurrido? Cyinder detect en su tono de voz no ya una pregunta, sino una splica. De nuevo se vio a s misma andando por un largo pasillo con una llave en la mano. Al fondo del corredor resplandeca una puertecita negra y si ella meta la llave en la cerradura, la puerta se abrira, y detrs Qu ha ocurrido, rchero? repiti sus palabras sintiendo cmo encajaba la llave, cmo iba girando a la vez que su mano, cmo se abra una ranura que dejaba pasar un torrente de luz abominable. Y mientras l iba hablando, los ojos de ella se llenaban de horror y de incredulidad. Los recuerdos fueron llegando poco a poco. Primero como pequeas olas crecientes que apenas manchaban la arena y luego cada vez ms intensas, enormes rompientes que lo arrasaban todo a su paso. Sinti como si le golpeasen el estmago cuando record a su madre, su verdadera madre, solemne y orgullosa con su vestido de oro y el boa de plumas, caminando por entre la multitud, sola, hacia el horizonte. Corri a la puertecita de su balcn cerrado y desde los cristales mir al cielo, deseando de verdad que aquello no fuese cierto, que no hubiese seis soles en el firmamento, que su pesadilla no se estuviese convirtiendo en realidad. Se volvi con el rostro desencajado y las lgrimas resbalando por sus mejillas. rchero permaneca silencioso, no consegua sostenerle la mirada. Los recuerdos seguan entrando a borbotones, el cuchillo rasgaba la densa cortina que la haba cegado. Aurige, Laila y Nimphia susurr con el corazn latiendo frentico y los nudillos blancos.

91

Entonces, con un presentimiento, mir al hombre que se ocultaba tras el embozo oscuro junto a la puerta. Senta la garganta seca, el sabor amargo de la hiel en los labios. T robaste las Arenas de Solare le acus con voz entrecortada y sinti que se ahogaba en un torrente de emociones contradictorias. Estuvo a punto de abalanzase sobre l y descargar su furia de forma atroz. El hombre de negro se descubri la cara. En sus facciones no haba rastro de amabilidad ni de arrepentimiento. Tu tesoro te fue devuelto, hada le espet sin asomo de pena . Mi padre pag por l con su vida y con la de mi madre. Mi familia destruida ya es suficiente castigo, no te debo nada ms. Si t no lo tienes ahora, no es asunto mo. Cyinder palideci de rabia, pero su piel y sus sentidos le decan la verdad: las Arenas estaban all, en palacio. Solo que no era ella quien las posea. Lentamente sinti que la furia se converta en incertidumbre y luego en pesar. Las perlas estaban all, s, pero tan lejos como los soles en el cielo. El nemhirie podra ser un asesino y un ladrn, pero no era quin la estaba engaando ni usurpando su reino como una sanguijuela hambrienta. De nuevo se volvi para contemplar al gran Solandis y la estela de soles que lo seguan, y durante un momento eterno se perdi en profundos pensamientos. Me enfrentar a ella dijo por fin en un arranque de soberbia, pero todava incapaz de pronunciar el nombre de la que, hasta ahora, haba considerado su madre. Debe darme explicaciones por todo este desatino, y quiero saber por qu ocupa mi trono en Solare en lugar del suyo en Tirennon. Debe ser porque el reino del hielo ya no existe como tal Jack chasque la lengua gozando con cada nueva pequea pualada . Ni hielo, ni fuego, ni agua dentro de poco no quedar aire fue enumerando con placer insano todas las desgracias que iban aconteciendo en Faerie. Cyinder le miraba horrorizada. rchero trataba de contenerse ante el cinismo de su compaero pero no poda ocultar la verdad, aunque quisiera. Al final asinti despacio a cada una de las palabras del hombre de negro y sigui explicndole la difcil situacin que amenazaba con destruirlo todo. Slo queda Solare entendi ella por fin sentndose despacio en un silln . Solandis ser el nuevo Tirennon cuando nos haya exprimido y se encuentre en la cima de su poder, o cuando yo De repente se dio cuenta. Si ella mora de forma misteriosa o sbitamente en algn desgraciado accidente, Maeve tendra el control absoluto de Solare, sin restricciones. Sus ojos vagaron por la estancia, cada vez ms nerviosa, con las manos crispadas sobre su tnica de seda fra manchada de rojo. Tena que detener aquello y no saba cmo. El hombre de negro hizo una seal aguzando el odo y rchero la mir a los ojos. Me queda poco tiempo, mi seora. La reina Blanca no debe saber jams que hemos estado aqu. Lo comprendis, verdad? Ella asinti, pero su mente viajaba lejos. Buscaba desesperadamente una forma de salvar aquello, de salvarse a s misma. Odiaba tanto el haber sido engaada y traicionada, que era incapaz de pensar con claridad. Slo saba que deba proteger Solare como fuese de aquella terrible usurpadora. El hombre de negro haba abierto una rendija y miraba hacia afuera con precaucin. Sus movimientos cautelosos llamaron la atencin de la joven. Como un ladrn pens mirndole con los ojos convertidos en rendijas.
92

De repente Cyinder se puso en pie, espoleada por una sbita idea. El corazn le lata muy rpido y el propio rchero se preocup al ver su rostro y el intenso resplandor de sus ojos. Camin nerviosa de un lado a otro, pisando la delicada alfombra sin piedad, como si ya no se acordase de que tena que guardar unos modales exquisitos. Sin darse cuenta chasque los dedos y un bizcocho azul apareci en el aire. Lo cogi y lo devor de inmediato, todava absorta en sus pensamientos. rchero carraspe azorado ante su comportamiento inusual. Disculpad mi grosera se sonroj ella al momento. Slo he hecho un pastel para m. No era eso, mi seora ri l. Es que nunca hubiese imaginado que hacais dulces como las shilayas. Algn problema con eso? solt ella, retadora como en los viejos tiempos, antes de toda aquella niebla blanca, antes de quedarse ciega de soberbia y poder. Ninguno, porque adoro los pasteles respondi el prncipe con el corazn arrebatado. Cyinder ri bajito, pero enseguida record la idea que haba despertado en su cabeza y se volvi al hombre de negro, siempre vigilante. Tu nombre era Jack Crow, verdad? Para servirla, seorita reina hada se burl l con una reverencia. Ella solt un bufido y el rostro de rchero se torn serio, dispuesto a defender el honor de su dama. No importa terci ella, apaciguadora, acabo de descubrir o quizs acabo de recordar que llamarme hada no es un insulto. No lo hubiese sido para mi madre, y no lo es para m. Sin embargo creo que s me debes un favor, nemhirie. Me lo debes, es tu obligacin reponer el dao que causaste cuando te llevaste las Arenas a tu mundo y los soles se apagaron. Y qu debo hacer? la sonrisa de Jack pretenda seguir siendo cnica, pero de repente intua que all estaba a punto de ocurrir otra cosa, algo que era precisamente el motivo por el que la reina Titania quera que l estuviese presente en esa reunin. Quiero saber cmo te llevaste las Arenas, cmo las escondiste y nadie, ni siquiera mi madre, not que las robabas hasta que fue demasiado tarde. Dmelo, nemhirie, y nuestra deuda quedar saldada. El hombre de negro pareci perderse en un razonamiento propio y secreto, y durante unos momentos guard silencio con las pupilas fijas en un punto lejano, ms all de las paredes de la habitacin. Acababa de quedarle claro que, adems de aquella muequita rubia, reina de los soles, la soberana de Lunare tambin estaba interesada en las perlas mgicas, las mismas que l aborreca con toda su alma o no eran las perlas exactamente? Su cabeza daba vueltas intentando desentraar los recovecos labernticos de la mente de la reina oscura. Le haba pedido que ayudase al principito elfo a reunirse con su amada, pero le constaba que aquel joven saba llegar a la muchacha l solo. No le necesitaba para nada. As pues, Jack jugaba otro papel secreto en aquella farsa, un papel desconocido pero que intua estaba a punto de descubrir. Senta los ojos de los dos puestos en l, pero su mente se neg a desentenderse del razonamiento que haba iniciado: Jack estaba all, deba estar all, frente a la joven reina que saba que l haba robado su tesoro sacrosanto. Entonces ella le exigira explicaciones, justo como
93

ahora, y la conversacin derivara, por lgica, a la forma de robar las perlas Justo lo que Titania quera. O lo que quera que la reina de Solare pensase por s misma para llegar a aquella conclusin. Es una bruja la admir con la boca abierta por la brillantez de su mente. l estaba all, pero no para que los amantes se reunieran, sino para que la joven rubia quisiera recuperar las Arenas de Solare, incluso robarlas si tal cosa era necesaria. Solo que nadie ms que l saba cmo hacerlo, nadie ms conoca la existencia de la caja de oro con la estrella de diamantes en la tapa que haca a las perlas indetectables As que era eso sonri lleno de orgullo al descubrir el secreto . Ocultaran las perlas mgicas en las narices de la reina Blanca sin que nadie pudiese descubrir jams dnde estaban, pero lo mejor de todo era que la genial idea de robarlas no surga de aquella muchacha rubia, sino de la reina Titania, que, escondida tras las cortinas, manejaba los hilos oscuros a la perfeccin. Sus ojos brillaban y parpade un segundo antes de encararse a los otros, que lo observaban extraados. Dadme una semana y os traer el recipiente con el que transport las perlas fuera de este mundo dijo por fin. Una semana repiti Cyinder, asustada . No sabr disimular tanto tiempo. La bruja Mab notar algo y me descubrir, o peor an, no podr resistir su hechizo y lo olvidar todo de nuevo Mir a rchero con los ojos muy abiertos y llenos de temor. Sus manos se aferraban a las de l con intensidad sobrecogedora, suplicando que no la dejara sola y a su suerte No os abandonar susurr l. Permanecer oculto en Solandis, me esconder en los suburbios y vendr al palacio en secreto todos los das, hasta que el nemhirie traiga lo que os ha prometido. Ser una sombra, nadie me descubrir, pero vigilar estrechamente que nada os ocurra. Os lo aseguro. Yo de ti, despus de semejante discursito, ahora la besara solt Jack, cnico y descarado, y rchero se atragant. De repente Cyinder se dio cuenta de que una respuesta as tambin la habra esperado de Aurige y, asombrada, estuvo a punto de replicar en voz alta que ambos eran tal para cual. La aoranza por volver a verla, y a Laila y a Nimphia la inund como una marea, y mir al prncipe de los duendes para decirle que quera mandarles un mensaje y que Y en ese momento rchero la bes. La sorpresa de sus labios la dej sin habla y el calor le subi por el rostro de golpe, sintiendo el corazn disparado y la respiracin cortada. Muy bien, donjun, ya podemos irnos Jack tir de un rchero embobado, y durante un segundo ninguno de los dos jvenes acert a decir una sola palabra. El hombre cogi a una de las sacerdotisas desvanecidas y se la carg al hombro como si fuera un fardo. Luego abri el balcn y mir abajo calculando posibilidades. Sera mejor tirarla desde aqu y acabar con el problema gru por lo bajo mientras desenrollaba una soga trenzada que llevaba liada en la cintura. La amarr firmemente a un saliente y comprob la resistencia. Luego se subi al bordillo de piedra y tras lanzar una mirada sesgada a su acompaante empez a descender con gran maestra. Os fiais de l? le susurr Cyinder a rchero tratando de retenerlo unos segundos ms a su lado.
94

Quiero confiar asinti l, pero s que me odia por la obligacin que nos impone la reina Titania de casarnos Aurige y yo Y qu ocurrir con eso? Cyinder se sinti presa de una sbita ansiedad mientras el otro besaba fugazmente su mano y agarraba la soga, cargado con la otra sacerdotisa. Os prometo que nadie me apartar de vos jams asegur antes de balancearse un segundo peligrosamente y luego comenzar el descenso . Recordad, dentro de una semana. Ella asinti y lo sigui con la vista hasta que su figura se reuni con la de Jack Crow y ambos desaparecieron por las callejuelas desrticas de Solandis. Cerr la puertecita de cristales con el corazn eufrico. rchero la haba besado, y era tan gentil y maravilloso que Cyinder se sinti flotar, pero tena el estmago lleno de agujas pensando en qu ocurrira cuando abriese aquella puerta y su vida cotidiana se abalanzase sobre ella como una ola monstruosa. Intentando no traicionarse se sent despacio frente a su tocador. No poda albergar ninguna duda, ningn resquicio, y deba guardar todos sus sentimientos en un lugar oculto y profundo donde aquella terrible enemiga que se refugiaba en su mismo hogar y que finga ser su madre, no encontrase pista alguna. Era como vivir permanentemente bajo el filo de una navaja, y el mnimo error sera su fin. No poda confiar en nadie, ni siquiera comera otra cosa que lo que ella misma hiciese en sus habitaciones, pero claro, tampoco poda acarrear sospechas Se senta aterrorizada y todava le quedaba una semana por delante para prepararse, antes de encontrarse con rchero de nuevo y enfrentarse a una pesadilla con la que jams so. Tena la garganta y los labios secos y se pein los cabellos dorados con manos temblorosas. Por hacer algo que la aliviase de su inquietud cogi un libro de su bien repleta biblioteca pero al rato lo dej porque le aburra y porque no consegua distraerla de sus preocupaciones. Qu hara si fuese su madre? pens haciendo un esfuerzo por recordar los rasgos de su cara, que tena tan olvidados. Si fuese su madre, de inmediato invitara a medio Solare a una fiesta, o a un concurso de baile, o a un pase de moda. Frunci el ceo, disgustada. Eso no era lo que ella quera para sus sbditos. Hizo tamborilear los dedos sobre el reposabrazos incapaz de tomar una decisin y en ese momento llamaron a su puerta. Se puso en pie de un salto, con el corazn palpitndole desbocado y las manos sudorosas. S? grazn con la garganta seca y de inmediato se aclar la voz al borde del colapso. Pasad! Se abri la puerta y dos sacerdotisas se arrodillaron sin levantar la cabeza, por lo que Cyinder dio gracias de que no fuesen capaces de ver su cara en ese momento. Su majestad, la reina Hellia, desea saber si tardaris mucho en presentaros a comer con ella, o si por el contrario, estis indispuesta. Ya dije antes que de repente se detuvo al darse cuenta de que la idea de comer sola se la haba dicho a las sacerdotisas que rchero y Jack Crow haban secuestrado. Durante un instante se qued sin saber qu hacer. Podra negarse pero aquello llamara la atencin de la bruja blanca, y por otro lado, presentarse ante ella sera exponerle su mente y su corazn como un libro abierto. La descubrira
95

enseguida. Camin de arriba abajo ante el asombro de las vestales. Tena que distraer a Maeve, deba engaarla De nuevo acudi en su ayuda el recuerdo de su madre. Todo el mundo la despreci y la trat de tonta y cursi en su vida, pero Cyinder intua que en realidad las tena a todas engaadas. Al final, Hellia haca siempre lo que quera, pero en lugar de enfrentarse a nadie ni situar a Solare en el punto de mira, pona una sonrisa, haca una fiesta, y consegua su propsito mientras el resto de reinas meneaba la cabeza como si no tuviese remedio. Por primera vez en mucho tiempo Cyinder sinti que el calor y el respeto por su madre crecan hasta el infinito, ocupando todos los huecos que el poder y el orgullo no lograban rellenar. Decidle a mi madre que voy en un segundo dijo sin que la voz le temblase, dispuesta a llevar a cabo una idea arriesgada . Tengo que arreglarme. Las doncellas se inclinaron an ms y desaparecieron. Cyinder se mir en el espejo: la tnica de seda fra le resultaba desagradable, y la mancha de tomate en la falda era como una seal de luz para una polilla. Justo lo que necesitaba. Se cambi la toga sucia por otra inmaculada de largas mangas para que nadie notarse el temblor de las manos. Despus de arreglarse con una lentitud crispante se dirigi al saln de recepciones, y aunque durante el camino por los corredores en penumbras el beso de rchero insista en ser recordado, la muchacha cerr su mente a cal y canto. Cuando se abri la puerta del saln estuvo a punto de echar a correr. Notaba el corazn en la garganta, y la vista se le nublaba de miedo. Querida ma son la voz de su falsa madre en la distancia de la sala y Cyinder crey por un momento que era Hellia de verdad, que todo lo anterior era una mentira, que rchero no exista Avanz despacio hacia ella y fue como si se adentrase en un mar de niebla. Sinti los fros dedos de la bruma enroscarse en su corazn y estuvo a punto de claudicar. Porque en realidad no pasaba nada malo, verdad? La reina Blanca se hara cargo del bienestar de su pueblo, y todo estara bien. Nadie sufrira nunca el dolor, el desprecio o la soledad Fue entonces cuando volvi a sentir los labios de rchero en los suyos y el ritmo de su corazn se aceler. Parpade un poquito al notar el cosquilleo en la piel y en la cara, y la niebla se fue disolviendo ante sus ojos. Y all estaba. La reina Maeve. La verdadera y odiosa enemiga que se saciaba del calor y el amor de los dems como una sanguijuela repugnante, para devolverlo convertido en frialdad y desprecio. Ahora era capaz de verla en su totalidad, y fue entonces cuando percibi por primera vez que en sus cabellos blancos haba mechones rojizos, lacios y descoloridos que parecan perder el color vital por segundos. Cyinder sinti tal asco que crey que sera incapaz de aguantar y todo su plan se vendra abajo. Ha sido una dura prueba hoy sigui Maeve con actitud compasiva y Cyinder sonri con un gesto alelado. Maana estars ms preparada para La sonrisa se le congel en la boca en una mueca fea y desagradable. Cyinder haba cogido una copa de vino de la mesa y se la haba llevado a los labios con tal ansiedad que haba derramado el lquido rojo por todo su peto. Lo siento se disculp avergonzada extendiendo la mancha como quien quiere limpiarla con torpeza. Tena mucha sed, supongo que de los nervios.

96

La falsa Hellia pareci perder la concentracin y en sus ojos brill un punto similar al odio. Quizs quieras comer en tu habitacin la rega. Oh, no, no, en absoluto. Y se sent en la mesa dispuesta a convertir su vestido blanco en una autntica fiesta de color. Hasta tal punto lleg que fue la propia Maeve, tras los dos primeros platos sin apenas probar bocado y con los ojos desencajados, la que se retir a sus aposentos con la cabeza muy alta. Cyinder se ri por dentro, muy satisfecha de s misma, y de repente se dio cuenta de que se lo poda pasar muy bien todo aquel tiempo, y que si no cometa ninguna estupidez, incluso podra conseguir que Maeve se marchase para siempre. Y por eso al da siguiente, ante el disgusto horrorizado de su madre, invit a comer a la delegacin de pixis, y acept sus humildes regalos con gran satisfaccin. As me obedecern sin necesidad de encarcelarlas ni gastar los recursos del palacio en alimentarlas le dijo cuando la otra le exigi explicaciones . De hecho ya se han marchado, no volveremos a ver sus caras desagradables, ni a soportar el molesto zumbido de sus alas. Y sin darse cuenta se limpi en su flamante vestido blanco los dedos sucios de un pastel de chocolate que terminaba de devorar. Otro da le result insoportable que Cyinder llevase sucio el vestido porque se haba maquillado en exceso y se haba atrevido a pintarse los labios, de tan mala suerte que el carmn se le haba cado sobre la falda y le haba dibujado una mancha en zigzag. Desde luego no volvera a pintarse, eso se lo prometa. Y en otra ocasin, fue una vestal que, nerviosa, le haba tirado la sopa de margaritas encima sin saber cmo. As, da tras da desconcentraba a la bruja, hasta que lleg a considerar que estaba a salvo porque adems, los atentados de grupos subversivos en Solandis le agriaban los das a la falsa reina, e incluso llegaron a palacio increbles rumores de que el jefe de tales actos violentos era un duende. Ella, desde luego, consenta que la guardia personal de la reina madre recorriese las calles, e incluso la imposicin del toque de queda, y mientras, contaba las horas hasta la llegada de rchero. Tan segura y ufana estaba de s misma que un da antes de la cita fue cuando cometi el error que estuvo a punto de destruirlo todo. Porque a pesar de sus travesuras y de ver que Maeve se desquiciaba poco a poco, Cyinder no consegua dormir por las noches. En sueos vea a la profesora Popea arrastrndose hacia ella en el saln de audiencias, con la cara cubierta de golpes y magulladuras, y con sus labios ensangrentados le suplicaba por su vida. Decidi entonces ir a visitarla a las mazmorras. Incluso la salvara de su tormento. Controlaba perfectamente la situacin y la bruja Mab jams sospechara de ella. Y aunque cada poro de su piel le gritaba que fuese prudente y que apenas quedaban pocas horas para reunirse con rchero, aquella noche decidi poner en marcha su plan. Permaneci en sus habitaciones hasta que Clime se puso en el horizonte. Todava quedaban en el cielo los pequeos soles Nur y Helii, pero en Solandis las arraigadas costumbres ancestrales marcaban que la noche haba comenzado.

97

Sali despacio de sus aposentos mirando a todos lados con mil precauciones. El palacio permaneca desierto y silencioso con la primera penumbra filtrndose a travs de las altas cristaleras. Con cada paso crea escuchar sonidos misteriosos, y el latido de la sangre en los odos incrementaba la sensacin de mil ojos espindola desde las sombras, pero se repiti hasta la saciedad que ella era la reina. Tena derecho a pasear cuando quisiera y por donde quisiera en su palacio. La entrada a las mazmorras estaba vigilada por dos guardianes pertrechados bajo armaduras de plata con filigranas, y por primera vez Cyinder se dio cuenta de que, aunque los soldados eran solares, sus cabellos eran ya blancos, mortecinos, y la piel dorada se estaba volviendo cerlea. Como los albanthos comprendi al punto con un deje de horror al descubrir que todo el mundo correra la misma suerte si ella no se daba prisa. Los guardianes se pusieron firmes al verla, pero entrechocaron sus lanzas dando a entender que no la iban a dejar pasar. Deseo ver a la prisionera acusada de alborotar y transgredir la paz de Solandis. Llevadme ante ella. Nadie puede entrar sin el consentimiento de su majestad, la reina Hellia enton uno de ellos con voz vacua. Cyinder se volvi a l especialmente. Yo soy la reina de Solare le advirti ella despacio . Soy tu reina, la misma a la que ests contrariando en estos momentos. El guardin pareci perderse en algn tipo de confusin interna, pero de inmediato volvi a repetir su letana: Nadie puede pasar sin el consentimiento de la reina Hellia Y yo te digo que la reina de Solare soy yo y que me debes obediencia!... De repente una voz a sus espaldas hizo que se le pusieran los pelos de punta y el corazn a punto de salirle disparado por la boca. Hay algn problema, lacayo, por el que mi hija no tiene acceso a cualquier rincn de mi de su palacio? Cyinder se volvi despacio tragando saliva. La falsa reina Hellia la contemplaba con una sonrisa helada y los ojos entornados en una mirada extraa. Hola madre tartamude mientras buscaba una salida imposible ms all de la figura que pareca ocupar todo su campo de visin. Veo que ni siquiera te has molestado en cambiarte el vestido para tu visita a las mazmorras. Tanta prisa tenas? Ella se mir de manera inconsciente. Todava quedaban los restos de las travesuras del da, marcados en el blanco tejido. No me he acordado balbuce. De repente tuve una idea y quise comprobarla sin darme cuenta de que parezco un payaso descuidado, madre. Quera darte una sorpresa maana Y qu idea es esa? la reina avanz lenta y asfixiante. Cyinder poda notar los tentculos intentando traspasar las barreras de su mente. Yo eh He pensado que que quizs la prisionera conociese al lder de los disturbios y quizs con un poco de presin Es magnfico se sorprendi la otra y Cyinder comprob, horrorizada, que lo deca de verdad. Llvanos ante esa escoria! exigi al guardin, que se puso ms firme que nunca y uni sus talones de manera marcial.

98

La muchacha quiso negarse pero el alma se le haba cado a los pies, y tan slo poda contemplar la figura de la reina Maeve bajando los peldaos mohosos de una escalera negra y resbaladiza que se perda en el interior del palacio. El guardin prendi fuego a una tea empapada en aceite y ella se pregunt por qu razn no habra hecho surgir una esfera de luz. Las sombras de las paredes se movieron sinuosas a lo largo de aquella especie de laberinto subterrneo, de bajos techos de piedra que obligaban a caminar encorvados, y paredes rezumantes que licuaban algn tipo de humor infecto con olor a orines. Cyinder escuch, aterrorizada, lamentos que llegaban desde lo profundo, y por primera vez al igual que muchsimas otras cosas que estaba descubriendo fatalmente por primera vez , se dio cuenta del enorme nmero de prisioneros que se cobijaban en las entraas del castillo. Pero cundo haban llegado all? Y por qu? La figura en sombras de la falsa Hellia le daba la espalda, erguida y orgullosa, adentrndose en aquel tnel de oscuridad y podredumbre, y Cyinder crey que ella era el nico punto vivo de luz en las tinieblas. Son criminales, corruptos y fugados de otros reinos, tambin hay asesinos nemhiries, no merecen nuestra compasin se volvi Maeve con una sonrisa tan horrible que la muchacha sinti que se le congelaba el corazn. Pero, cul es su crimen? susurr ella temblando mientras vea pasar celdas cerradas, puerta tras puerta. De algunas salan llantos y otras permanecan en un silencio ms oscuro y horrible que las de los gemidos. Desobedecerte, por supuesto sonri la otra. Cyinder trag saliva y agach la cabeza. Estaban en algn sitio tan lejos y profundo del exterior que si ahora algo ocurriese, o si se quedaba encerrada all dentro, nadie la encontrara jams, ni escuchara sus lamentos Esta es la celda dijo el guardin de repente y ella estuvo a punto de soltar un grito. Sac una llave blanca de mrmol y de nuevo Cyinder se pregunt por qu recurra a mtodos tan rudimentarios cuando la magia estaba a su disposicin. Conoces un lugar llamado Belion? susurr la reina, sonriente, mientras entraba en aquel lugar podrido y oscuro. Cyinder neg pero por algn motivo no le gust la pregunta, y adems, intuy que la bruja haba conseguido leerle la mente. No poda permitirse otra debilidad como aquella o sera su fin. El hedor de la celda era insoportable. Varias figuras se acurrucaban hacinadas y bajo la luz de la antorcha, Cyinder contempl aterrada que las ratas y los insectos campaban a sus anchas por entre aquellos despojos vivientes. Es sta, mi seora el soldado se haba acercado a una mujer cubierta de harapos y la ayudaba torpemente a levantarse, aunque la otra pareca a punto de caer desmayada a causa de algn sufrimiento horrible que deba soportar. Cyinder se tap la boca con un gesto inconsciente de horror. La reina Maeve se acerc a ella y la oblig a mirarla a la cara. Mi hija, la reina de Solare, quiere saber el nombre de vuestro lder le agarr la mandbula porque la profesora Popea meca la cabeza como una mueca desmadejada. Dilo! Di el nombre que queremos saber y no permitir que sufras ni un segundo ms! Basta, madre empez Cyinder con el corazn agarrotado viendo cmo la figura de la reina pareca crecer hasta convertirse en una araa monstruosa arrinconando a una pequea mariposa sin alas.
99

Habla! Mam, por favor Cyinder sinti que las lgrimas baaban sus pmulos, y no poda hacer nada por detener aquella escena de pesadilla. La antigua profesora la miraba con ojos vidriosos y una sonrisa nula, y su rostro fue palideciendo y marchitndose al contacto con aquella garra que la aprisionaba hasta que su piel se volvi lechosa y quebradiza. Basta, basta! grit la muchacha golpeando a la reina con sus puos, sacudiendo su mano para que la soltase. Basta, madre, por los dioses! La reina se desentendi de su prisionera, que se desplom en el suelo sin un lamento. Cyinder sinti que las rodillas ya no podan sostenerla ms. Esto es lo que le ocurre a quienes me desobedecen sise la reina Maeve aquella advertencia, con una sonrisa tan beatfica que ella sinti ganas de vomitar. A quienes creen que pueden jugar conmigo, burlndose de m y de mis costumbres a quienes son malas hijas y comen con pixis , o se ensucian los vestidos y son irrespetuosas con sus madres Cyinder asinti. El llanto amargo la inundaba, no la dejaba pensar, pero no poda ceder all. No en aquella celda. Porque entonces el sacrificio de su desgraciada profesora Popea sera estril. Buscando fuerzas donde no las haba se puso en pie sin mirarla, sin demostrar ni un sentimiento ms. Porque t sabes que esto es por tu bien, verdad hija ma? sigui Maeve. Lo hago porque te quiero, y quiero que seas una gran reina, que todo el mundo te adore y te respete como mereces. Nunca olvides que todo esto lo hago nica y exclusivamente por amor. S, lo entiendo madre repuso ella secndose las lgrimas y volviendo sus pupilas tan fras como espejos de hielo. Caminaron en silencio de vuelta bajo la luz danzante de la antorcha. Cuando salieron del pasadizo la falsa reina Hellia se dirigi a sus habitaciones sin volver la cabeza. Mam? reclam Cyinder desde la distancia. S? ella gir un poco la cara. Las sombras formaban lneas sinuosas. Te quiero. La reina Maeve sigui adelante sonriendo, con los ojos convertidos en rendijas. *** Los dedos acariciaron la caja de oro con la estrella de diamantes en la cubierta. Sus pensamientos haban viajado lejos y senta el terror asfixiando su corazn. rchero aguardaba una respuesta y Jack Crow observaba la escena en silencio, con una mueca de burla que pudiese ser fingida, pues en las pupilas del hombre se ocultaba algo que no haba una semana atrs. Algo que le haba ocurrido cuando haba ido en busca del recipiente misterioso, pero estaba segura de que no se lo contara, y ni siquiera crea que le interesase orlo. Su corazn viajaba una y otra vez al rostro marchito y vaco de su profesora en aquella celda espantosa, con el hedor de las entraas de Solandis inundando sus sentidos, y trataba de permanecer serena y firme ante un mundo que se desplomaba a sus pies sin remedio. Lo har dijo por fin temblando de miedo y rchero, fiel y apasionado, se arrodill delante de ella para besarle las manos.

100

CAPTULO DIEZ LA VOZ DE LANGELLA

Sehren saba que los dioses no existan. Lo saba porque nunca crey en ellos; eran demasiado crueles para que se les pudiese querer, ni siquiera para desear su existencia. Y si por algn motivo, ya fuese bueno o malo, despus de tantos aos de silencio se hubiesen presentado all justo en ese momento, no les hubiese venerado. Les habra escupido a la cara. Por eso era mejor que no existieran, y por eso no llegaba a comprender los rezos y los cnticos que le aturdan los odos da y noche. La oscuridad se cerna sobre ellos, se deslizaba sobre las inmensas cristaleras de las bvedas de la universidad como lodo caliente, y el olor dulzn de la melaza podrida lo invada todo a su paso. Eran las sombras tenebrii que, tras aquellos muros transparentes, devoraban todo resquicio de luz y bondad, mientras el reino de Fire se volva negro y pestilente como si lo estuviesen sepultando vivo en un mar de brea. Risitas siniestras y susurros provocativos aullaban incitndoles a salir de su refugio, y sus perros ghls trataban de escalar hacia las cpulas intilmente, cada vez con ms frenes. Y ms all de la negrura, como nica esperanza del mundo, la atalaya de la Voz de Langella con su destello de luz blanca elevndose hacia los cielos. La nica seal que quedaba para guiar, como un faro en la noche, a los que quisieran venir a rescatarles. Era un milagro que todava estuviese encendida. Quizs las sombras no podan acercarse a ella, tal vez la luz radiante les haca dao y ni los ghls eran capaces de destruirla. Un milagro de los dioses, s, pero Sehren no crea en los dioses. Mir a su alrededor sin ocultar su desnimo. Las gentes de Fire se reunan en grupos separados al otro extremo de la sala, lo ms alejados de ellos. Desde haca unos das ni siquiera les dirigan una palabra, sus miradas eran furtivas y oscuras, con las acusaciones grabadas a fuego en sus ojos: Culpables, proscritos! parecan gritar. Pero para hablar de culpables sera mejor que ellos mismos se mirasen en un espejo: hipcritas, mentirosos que les robaron el alma y destruyeron su hogar, obligndoles a vagar durante milenios, a pasar hambre y a morir consumidos por la desgracia, escondindose como animales asustados sin dejarles siquiera la dignidad. Y mientras tanto, los de Fire vivan un sueo de poder, una existencia regalada entre algodones Una vida que no les perteneca. Sinti la clera invadir su mente. Aquellos impos lloraban porque su reina les haba abandonado? Que nadie se atreviese a hablarle a l de lo que era sentirse abandonado! Nunca! Nacido en el seno de una estirpe ithire de clase baja, su madre mantena vivas costumbres tan antiguas y primitivas que resultaban vergonzosas. Por eso, a pesar de ser el primognito, en cuanto se celebr la ceremonia de las flores y lleg al mundo su hermana, su madre dej claro que todas las atenciones y las escasas riquezas de que disponan seran para ella, y aunque Sehren siempre tendra un sitio donde cobijarse en las grutas donde vivan escondidos, la nica comida sera la que obtuviese por su propio esfuerzo; las ropas, las que l se fabricase de pieles de animales o robndolas a los nemhiries. Nada ms haba para l. Era varn. Tena que aceptar su destino.
101

Pero el joven de ojos profundos no soportaba aquella injusticia. Sintiendo el desarraigo del abandono, se march sin mirar atrs, y pas los aos solo, robando comida y malviviendo muerto de hambre y fro, escondido en chozas abandonadas en medio del bosque en las mejores ocasiones, y durmiendo a la intemperie, ya fuese bajo la nieve o la lluvia, con viento o calor, la mayora del tiempo. A veces recordaba los cuentos que su madre le susurraba cuando en su mundo maternal slo estaba l, cuando no exista una hermana egosta y terrible que se lo haba llevado todo. En esas leyendas, la reina Serpiente volvera algn da y les llevara de nuevo a casa, a un lugar ancestral de colosales pirmides y enormes rboles llenos de frutos que nunca se marchitaban, un lugar de eterna primavera donde ya nadie pasara hambre y el dolor ni siquiera sera un recuerdo. Segn aquellos cuentos maravillosos a la luz de la lumbre y bajo cielos llenos de estrellas, cuando la reina llegase, todo cambiara. Y no slo les devolvera una gloria perdida de la que ya nadie se acordaba, sino que se producira un cambio mucho ms profundo. Al menos eso era lo que Sehren aguardaba secretamente en el fondo de su corazn. Un cambio que le devolviese el cario perdido de su madre. No deseaba nada ms. Y cuando los vientos arrastraron el olor del invierno, ley las seales en las hojas rojas de los arces y en los blancos vilanos, y supo por fin que Ethera les reclamaba, que el momento haba llegado. Fue de los primeros en acudir a la llamada y mientras el resto de ithires llegaba desde todos los confines del mundo, vio de nuevo a su madre y a su hermana. Ninguna pareci reconocerlo ni tener intenciones siquiera de hablarle, y aunque mucho tiempo haba pasado, Sehren volvi a sentir el cuchillo del abandono clavndose en lo ms hondo. Se trag las lgrimas y se postr ante la reina, dispuesto a entregarle su alma al igual que todos los dems. Ya no le quedaba nada, slo la fe en los dioses y la esperanza en que las rancias leyendas se cumpliesen por fin. Porque saba que Ethera cambiara todo su mundo, para bien o para mal. Y decidi servirla con fidelidad absoluta, hasta ms all de la muerte si fuese necesario. Solo que nunca hubiese imaginado que su reina legendaria llegara a pactar con la oscuridad insaciable de los tenebrii con tal de colmar su venganza. Pero Ethera se fue, y de nuevo Sehren sinti la frialdad del vaco y las esperanzas rotas. Sin embargo algo en su interior se revolva inquieto, y notaba lo mismo en los rostros de sus hermanos perdidos. Porque a pesar de la adoracin que lleg a profesar a su reina y el futuro glorioso que les prometi, jams haba sentido tal repugnancia hacia s mismo que el da en el que el fabuloso reino de Acuare del que hablaban los cuentos, fue exterminado por la misma mano que l besaba con respeto y devocin absoluta. Y luego, el pueblo ithire camin hacia sus enemigos de fuego por el sendero de los monstruos, con las sombras lamiendo sus pies descalzos y la negrura infectando sus corazones. S, Ethera se fue, y con ella algo de su infancia se perdi para siempre. Entonces lleg la extraa joven medio nemhirie que, segn los rumores, era la hija prohibida de Ethera, y cuando apareci delante de todos ellos, Sehren sinti algo muy diferente que le curaba las heridas como un blsamo. La nueva reina Serpiente era demasiado joven para sostener sobre sus hombros todo el peso de la venganza ithire, pero ella no pareca albergar tal odio en su interior. Quizs con ella no tuviese lugar el anhelado cambio, pero al menos no tendra que arrodillarse ante la muerte y la corrupcin de las sombras.
102

O tal vez fuera ese el verdadero cambio que todos deban aceptar: abandonar la venganza contra Fire y perdonar. Por eso, slo por aquella posibilidad agridulce, se qued en Tirennon mientras la joven reina se marchaba a encontrarse con su destino; para demostrar que ellos saban perdonar, que eran capaces de olvidar el pasado. Fue sin embargo all, en el centro de la ciudad enemiga, donde sinti por primera vez la admiracin sin lmites. Y no fue por su madre, ni por su nueva reina, sino por una doncella de blancos cabellos castigada con runas por toda su piel. Y la am como se ama a un hroe solitario e inalcanzable, de nuevo dispuesto a entregarle su alma hasta la muerte si fuese necesario. Pero las sombras se la arrebataron sin piedad, y aunque Sehren la hubiese esperado toda la eternidad escondido bajo la lluvia, Langella no volvi a salir del palacio. Las lgrimas le quemaron la piel y corri junto a los otros para ponerlos a salvo, justo tal y como ella le haba pedido con sus ltimas palabras. Y ahora estaba all, rodeado por la multitud pero eternamente solo. Su propia madre se encontraba junto a los dems, rodeada por los brazos de su hermana como una vieja decrpita frente al ltimo invierno. Ambas saban que Sehren estaba all, l saba dnde encontrarlas pero una muralla invisible les separara para siempre. Y en toda esa vida de vacos y desarraigos, los malditos fires, cobardes, crueles hipcritas, se atrevan a culparlos a ellos? Sinti que le temblaban las manos y sus ojos, tan verdes y transparentes como esmeraldas de agua, relampaguearon llenos de furia. Por qu no se marchaban de una vez? No eran tan poderosos que hasta el mismo sol les obedeca? Pues que viniese ahora su maldito sol a rescatarles, o que invocasen un portal y desaparecieran. Cualquier cosa antes de tener que soportar otra mirada acusadora ms. Se puso en pie con la mente nublada por la ira. Un sonido agudo le desquiciaba los odos desde haca un rato, pero haba estado tan absorto en sus pensamientos que no se haba dado cuenta del origen: Un nio fire lloraba desconsolado en medio de la sala reclamando atencin. Levantaba sus bracitos desesperadamente, pidiendo a lgrima viva y con la cara congestionada que alguien lo cogiese en brazos. Pero nadie le haca caso, nadie se molestaba en consolarle, y muchos de aquellos desaprensivos de su propia raza volvan incluso la cara, como si les molestase contemplar su desgracia. Claro, era un nio varn la mente de Sehren se ofusc , no tena ninguna oportunidad. Probablemente alguna de aquellas hadas repugnantes era su madre, y estara mirndolo desde las gradas sin mover ni un dedo. Sinti que estaba a punto de cometer una locura de violencia y camin hacia el cro ciego de ira. Porque en realidad, qu importaba? Se agach a su altura para gritarle que se callase, para zarandearle y as silenciar de una vez por todas la parte de su alma que tambin lloraba de fro y de dolor, y contempl sus lgrimas desconsoladas en medio de las miradas oscuras de todos los dems. De repente se vio a s mismo de pequeo, reclamado calor y cario con las manos levantadas para que alguien lo cogiese en brazos, llorando sin consuelo y gritando al mundo su soledad. Los ojos rojizos del nio no hacan distinciones, no queran saber si era fire o ithire, si era hombre o mujer. Slo pedan con desesperacin que alguien le quisiera.

103

Lo tom en brazos y lo acun contra su pecho sintiendo aquel diminuto corazn latir desbocado. Una joven, con sus cabellos tan rojos como fuego lquido le observaba muy seria. No has debido hacerlo, ithire le dijo con voz queda, e incluso se puso en pie con clara intencin de interferir. l la mir con ojos cargados de odio. Se dio media vuelta de forma brusca con el nio en brazos, dispuesto a no soportar una palabra ms. Detente! le orden ella. Ests cometiendo una locura, te lo advierto. Sehren se tom aquello como un insulto. Tras l, el resto de ithires se haban puesto en guardia ante una actitud claramente hostil que poda desencadenar en un enfrentamiento abierto, igual que una chispa danzando sobre los campos secos del verano. Varios de los suyos se acercaron. En sus caras mostraban una firme determinacin, pero tambin haba algo oscuro en sus ojos: el deseo salvaje de la venganza no colmada. La sed de sangre de miles de aos que por fin estaba a punto de estallar. Muchos fires se haban incorporado en sus asientos y apretaban los puos como si as consiguiesen ignorar los gritos inconsolables del crio que lloraba sin parar. La tensin creci como un ro desbordado y los murmullos agresivos se hicieron ms fuertes. Sehren no se dio cuenta de cundo ni cmo haba aparecido en su mano un cuchillo, pero la hoja resplandeca con destellos afilados que parecan susurrarle cosas. De repente un fogonazo brill en la penumbra creciente y el joven solt la daga con un grito de dolor. La muchacha fire corri hacia l y lo arrastr aparte mientras chistaba y haca gestos duros para aplacar a los de su raza. El murmullo haba llegado a convertirse en un clamor agresivo y nadie pareca querer ceder en sus posiciones. Al final, despus de una conversacin de fuertes palabras y ademanes severos entre aquella chica y otros fires que haban sido antiguos albanthos, la situacin empez a calmarse. Los ithires retrocedieron unos pasos de mala gana. Miraron a Sehren esperando su aprobacin o su decisin, y el joven se encontr, de repente, asumiendo una gran carga de responsabilidad. Como si todo el mundo se hubiese puesto de acuerdo en nombrarlo cabecilla de manera silenciosa. Se frot la piel donde haba impactado el resplandor ardiente. Apenas era una quemadura superficial, pero la rabia y la sensacin de ridculo le consuman por dentro. Te dije que no te acercaras empez la chica, pero entonces guard silencio e hizo ademn de tomar su mano para observarla mejor. No te molestes, mujer de fuego l retir el brazo de forma violenta. La herida ya est hecha. La muchacha no hizo caso y le oblig a seguirle a una grada, lejos de todos. El nio pequeo en sus brazos guardaba silencio y Sehren comprob que se haba quedado dormido. Su carita suave tuvo un efecto arrollador y se sinti lleno de cario hacia aquella criatura que, en realidad, perteneca a aquella casta de desalmados, sus ms odiados enemigos. Tambin vosotros estis infectados oy decir a la joven, pero sus palabras le sonaron vacas, carentes de todo significado. La mir a los ojos para buscar algo, una burla o un desprecio, pero en su rostro solemne no haba sino cansancio y tal vez una nota de compasin. Sinti la fuerte necesidad de calmarse, de bajar la guardia y aplacar su ira, pero en
104

realidad le dola la lstima de ella, no quera escuchar sus palabras, slo hacerle saber el desprecio y la repugnancia que todos los fires le inspiraban. Intent buscar una frase hiriente, pero su lenguaje arcaico le bloqueaba la fluidez de sus pensamientos. Al final, frustrado, volvi a acunar al beb en sus brazos. Quiero saber quin es la madre dijo con voz grave. Quizs sienta asco de s misma por abandonar al nio. Muri susurr ella bajando la cabeza . No pudo soportarlo Sehren la mir en principio sin comprender. No pudo soportarlo? Significa que se arranc la vida? exclam horrorizado ante lo que consideraba un crimen repugnante. Observ la cabeza del cro recostada contra su hombro por el rabillo del ojo. Algunos mechones todava eran blancos y alternaban con los de color de fuego de su reino. Su corta existencia no haba asimilado los cambios y las atrocidades que otros haban cometido tiempo atrs. Nadie le haba pedido su opinin, no importaba. Su madre no pudo soportar que fuese un varn? hurg en su propia herida. La joven le contempl asombrada y neg con la cabeza. No pudo soportar saber que ella y su hijo estaban infectados. Y ahora t tambin lo ests. No te entiendo. No comprendo lo que dices, ni me interesa Ella se hizo cargo del nio delicadamente y le subi la toga con bastante discrecin, dejando al descubierto su espalda y sus pequeas alas. Sehren se fijo en la piel: aterciopelada y llena de pecas, resultaba incluso graciosa. Las sombras le han ensuciado por dentro seal ella esas mismas manchas. La muchacha le mostr el dorso de su propia mano, tan esbelta y suave que daba miedo rozarla. Estaba cubierta de pecas y rosetones, como gotas fungosas que fuesen extendindose sobre la superficie, unindose unas con otras para formar glbulos oscuros que se hundan en la piel. Sehren repar entonces en sus iris rojizos, y se dio cuenta de que la chica trataba desesperadamente de ocultar su miedo. Si hubo lgrimas, se las trag haca tiempo para no asustar a los suyos. Me llamo Albia le revel ella por fin , y soy bueno, fui la capitana del gremio de de repente se perdi en el silencio de los recuerdos . Me temo que ya no soy nada. Ninguno de nosotros sobreviviremos para vanagloriarnos de algo, no crees? El ithire guard un silencio hosco. No quera creer aquello. Se negaba a aceptarlo porque entonces Entonces ya no haba esperanza ni salvacin, y el sacrificio de Langella, su amada herona, no haba servido para nada. Una nia pequea se haba acercado despacio y tiraba de la toga de Albia con ojos esperanzados. Sehren se dio cuenta de que tena la cara llena de manchas sucias. Algo en su interior se revolvi inquieto, presa de un miedo creciente, y se mir sus manos con los ojos abiertos como platos. Poda ser verdad. Poda ser cierto aquel horror que les iba a devorar lentamente hasta matarlos o convertirlos en otra cosa mucho peor. Albia, me cuentas otra vez el cuento de la princesa que viva en la torre? escuch la voz trmula de la nia. Claro, cario respondi ella. Vuelve con los dems, yo ir en cuanto le diga adis a mi amigo. Tu amigo, o tu novio? pregunt la cra levantando las cejas con suspicacia.

105

Albia dio un respingo pero de inmediato compuso un rostro demasiado serio, y Sehren sinti que enrojeca un poco. Pero no iba a sonrer con semejante estupidez, ni por la nia ni por intentar suavizar la atmsfera crispada. No le importaba aquella historia de la infeccin ni quera creerla, no le daba ninguna pena. Las miradas acusadoras y el rechazo todava estaban muy presentes. Sin embargo volvi a contemplar el dorso de sus manos y la espalda del cro dormido. All estaban, manchas similares, parecan crecer en nmero y en tamao, y sinti los ojos intensos de Albia puestos en l. Y de repente acus sobre sus hombros todo el peso de una gran carga. Se volvi al grupo de ithires que le observaban como si aguardasen un gesto, una seal para atacar, y por un momento pens en la antigua reina Ethera. Ahora Sehren poda tomar la misma decisin que ella y ejecutar por fin la venganza. Sus enemigos estaban all, rotos y desamparados, apenas habra resistencia. Slo tena que dar la orden, un gesto sencillo, y todo acabara rpido y sin dolor. Tal vez incluso le agradeceran que Sehren terminase con la sensacin de culpa que los atormentaba desde que descubrieron la traicin de su reina Maeve. Adems no tendra remordimientos, incluso podra sentirse feliz sabiendo que no sera l el culpable de la masacre; seran las sombras tenebrii, que se habran adueado de su corazn. Y si era verdad que todos estaban infectados y que la corrupcin era imparable, pues tal vez mucho mejor. Quizs los dioses queran eso, que Sehren purgara el mal antes de que se arrastrasen en la podredumbre del olvido para siempre. S, los dioses as lo queran. Dioses crueles que se haban redo de l toda su vida y que de nuevo le mostraban su rostro ms amargo. Neg despacio sin darse cuenta ni ver las caras serias del resto de ithires que esperaban su decisin. Eso era exactamente lo que las sombras queran; era la demostracin de que era verdad, ya estaban invadidos por ellas. Luego los perros ghls se reiran con sus risas dislocadas y la oscuridad no tendra fin. Sus ojos se enfocaron en la realidad y busc a su hermana y a su madre entre la multitud. Estaban all, gimiendo dolientes sin un lugar ya a donde ir, sin posibilidad de escapar. Desconocan la negra verdad que se abatira sobre todos ellos en muy poco tiempo y Sehren sinti la culpa azotarle por dentro. Tena que haberlo sabido. Deba haberlo sospechado en cuanto dej que la ira entrase a raudales en su corazn. Los dioses queran eso y Sehren tena que obedecerles? Levant la cabeza con orgullo. l era ithire. La vida era un don sagrado para los suyos, esa era la verdadera decisin. Luchara contra las sombras con su ltimo aliento, aunque cada poro de su piel le incitase a odiar y a matar. Defendera la vida de los dems, tanto la de los suyos como la de los fires hasta el fin, exactamente igual que Langella. Entonces se sinti observado y se gir hacia la nia, que todava le miraba con una duda secreta pintada en los ojos. Estuvo a punto de echarse a rer al ver su mueca cmica y de repente, el dolor desapareci. La furia, la sensacin de desprecio, el abandono todo aquello simplemente se esfum como el humo en medio de un huracn, y un ramalazo de simpata inslito le sacudi por dentro. T eres su novio le acus la nia sin rendirse. S, lo soy le chist con gestos de revelarle un gran secreto, pero no lo digas a nadie, de acuerdo?

106

La nia asinti con la boca abierta y la cara de haber descubierto un escndalo delicioso. Enseguida sali corriendo hacia otro grupo de nios que lloraban nerviosos y segundos despus, todos los miraban y se rean bajito. Albia tena las mejillas tan rojas como sus cabellos. Gracias, y disculpa esta situacin tan embarazosa le dijo sin levantar la vista. Sehren asinti. Los segundos pasaron silenciosos, lentos y pesados, pues ya no haba nada ms que decir. Se dio media vuelta dispuesto a reunirse con los suyos. All aguardaran juntos hasta que llegase el final; ellos, y los fires que quisieran venir. Todos estaban invitados. Porque ahora comprenda muchas cosas; como el hecho de que los otros no se hubiesen marchado en cuanto tuvieron ocasin. Ya no haba escapatoria y fuesen donde fuesen llevaran la muerte y la infeccin de las sombras con ellos. Ahora que lo vea con claridad y ya sin la neblina del odio, recordaba pequeos detalles sin importancia, escenas de antiguos albanthos y sacerdotes discutiendo en voz baja, palabras entre susurros y miradas huidizas que l no entenda. Incluso recordaba haber presenciado una violenta confrontacin entre aquella chica, Albia, y un grupo de mujeres que pretendan hacer algn tipo de hechizo. Quizs un portal, una va de escape o algo, pero ella se lo impidi. Por fin lo comprenda y sinti una gran admiracin por la muchacha. No como con Langella, que era su herona y a la que amara por siempre, pero s agradeca aquel esfuerzo callado, aquella bondad silenciosa que no llamaba la atencin pero que su presencia se senta como una brisa clida y discreta. Se alej sin querer darse la vuelta ni decirle otra palabra. Tras las cristaleras alargadas la noche vena hacia ellos, y los regueros de sombras borboteaban y se escurran por las juntas de piedra como sangre coagulada, intentando entrar. Las risitas desquiciadas y los aullidos llegaran pronto y nadie dormira. No habra un segundo de descanso hasta la llegada de la fra maana. Sin embargo esta vez sera distinta. Sehren estara all con su gente para intentar reconfortarles, no para incitarles al odio. Tal vez contara los mismos cuentos de su infancia, las leyendas que su madre le susurraba bajo los cielos nemhiries llenos de estrellas. Incluso Albia podra ayudarle a encender una buena hoguera y la noche pasara mucho ms rpida, sin miedo. Las gentes del fuego lo saban pens abatido una ltima vez. Lo saban mucho antes de que fuese una amarga realidad Quizs Langella lo descubri cuando se enfrent a la masa tenebrii que rea entre susurros Su recuerdo se impuso y levant la vista para contemplar de nuevo, desde la distancia, la atalaya de luz blanca radiante que haban encendido antes de toda aquella locura. Con aquella especie de faro en las tinieblas gritaban al resto de reinos que seguan vivos, esperando a que viniesen a rescatarles De repente el corazn se le par un segundo. Sinti la boca seca y el horror sacudir sus entraas con las nuseas del miedo, mientras vea aquella lnea de luz pura subir hasta el infinito. Porque supo que, efectivamente, vendran a rescatarles. Pero ya era demasiado tarde para ellos. Estaban infectados, ya no haba salvacin. Las sombras se propagaran como una plaga imparable Por eso la atalaya segua encendida! No porque los ghls no pudieran destruirla, sino porque era una trampa: aquella luz atraera a los dems como la llama de una vela, y entonces sera el fin. Se volvi hacia Albia con los ojos desencajados. La muchacha entregaba en ese momento el beb a una limnia y se volvi para mirarle con una sonrisa. l se acerc con zancadas presurosas y le cogi del brazo ante la exclamacin risuea
107

de la nia y sus amigos. Sehren no hizo caso, pero la intensidad de sus ojos transparentes asust a la muchacha, que sigui la indicacin de su mirada sin comprender. Van a venir a rescatarnos trat de explicarse en voz baja. Albia empez a asentir con naturalidad absoluta, porque eso era exactamente lo que todo el mundo esperaba y por lo que rezaban a los dioses Y entonces, lentamente, el horror del entendimiento se reflej en sus pupilas. Llena de angustia ech a correr hacia los portones del aula, hasta que sinti el tirn del brazo y se volvi presa del pnico. Ir yo susurr Sehren, consciente de que todo el mundo les observaba. No neg ella con rotundidad. Yo ir a apagar la luz de la limnia. Sehren sacudi la cabeza y con un gesto le indic a los fires acurrucados que trataban de no ver la llegada de la noche tras las cristaleras. Tienes que quedarte aqu, te necesitan. Te equivocas replic ella con un convencimiento tan grande que el ithire se asombr de su fortaleza. Te he observado, he visto lo que sientes por un nio que no es ni siquiera de los vuestros, y que adems est infectado por las sombras. Un nio que ni su propia madre luch por l, pero a ti no te import. Todos lo han visto, lo saben. Es a ti a quien necesitan en esta hora. l volvi la vista hacia su madre y su hermana, y sus ojos se fijaron en el tenue abrazo que las una, pero del que l no poda participar. A m no me necesita nadie. El corazn volvi a dolerle un poquito, porque saba que era cierto. Yo te necesito susurr Albia bajando la vista , y los dems tambin. Necesitamos a alguien que no tenga miedo, alguien que no nos diga que llega la noche, sino que brillan las estrellas. Y esa no soy yo. Los fires slo sabemos destruir agach la cabeza para que l no viese las lgrimas . No somos capaces de escuchar las canciones de la vida. Sehren trag saliva con el corazn latindole con fuerza. Y entonces descubri sombras bajo sus ojos asustados y una fragilidad escondida que Langella hubiese despreciado. Solo que la limnia no estaba all, y adems, en el fondo siempre posey cierta dureza de la que presuma, y su herosmo inalcanzable era precisamente eso: inalcanzable. Recordando por ltima vez su rostro cubierto de runas, abraz a la muchacha fire y ella se dej consolar como un gatito tembloroso. No quiero que vayas le susurr al odo sintiendo la tibieza de sus cabellos, el blsamo suave que sus heridas pedan a gritos. Quiero que te quedes conmigo, no me dejes solo nunca. Adems, si apagamos la luz, ser como robarles a todos la ltima esperanza. La muchacha mir a su alrededor. Las gentes se estrechaban los unos contra los otros buscando calor o tal vez el simple contacto. Algunos cerraban sus ojos para no ver la oscuridad pero otros miraban aquel destello blanco que rompa la noche creciente y en sus rostros todava quedaba algo, un sueo roto tal vez, pero algo a fin de cuentas. Pero es una seal de muerte llor Albia negando con la cabeza. Ellos no lo saben, y nunca lo sabrn. Iremos cambiando insisti en su congoja, nos volveremos sombras y nada nos importar Llegar un momento en el que slo desearemos envenenarnos los unos a los otros, torturarnos y arrancarnos el alma.

108

Estaremos vigilando Sehren le apret la mano con fuerza . T y yo juntos. Hasta el final. Ella llor en silencio y mir la Voz de Langella all a lo lejos, brillante en medio de la oscuridad. No neg de repente y se separ de su abrazo . No. Recurdame. Slo te pido que me recuerdes. Su mano fue como agua entre los dedos que se escapaba para siempre, y Sehren sinti el dolor del corazn ms fuerte que nunca. Desesperado, quiso gritar y pedir a todos que la detuvieran, pero Albia vol como el viento hacia los portalones, para nunca ms volver.

109

CAPTULO ONCE TIERRA DE LUZ

Cyinder crey, sin ninguna duda, que haba llegado su final. El corazn le bombeaba dislocado y senta las nuseas del miedo subiendo por la garganta. La luz de los dos primeros soles inundaba la cmara de la reina Mab con los dorados matices del alba, y los haces de colores destellaban en las pulidas superficies de cristal creando una atmsfera de serena y delicada belleza pero desde arriba, apretando la espalda hasta estrujar las alas contra el techo, cualquier amanecer y cualquier hilo de luz que reverberase en ella y que pudiese descubrirla no era ms que una siniestra pesadilla. Tena que controlarse o Maeve la encontrara. La reina estaba all mismo, a sus pies, justo a unos metros por debajo de ella, y miraba a todos lados buscando, con una intensidad rayana en la locura. Cyinder senta que estaba a punto de vomitar de terror, y la simple idea de que el desayuno cayese sobre los cabellos de aquella bruja, hizo que la mandbula le temblase un poquito. Se mordi los labios hasta casi hacerse sangre. La risa del pnico estaba brotando sin control y si abra la boca, aunque fuese para soltar un suspiro, sera su fin. Y mientras permaneca pegada al techo, inmvil e invisible, intentando que su corazn no latiese, la bruja blanca estaba all abajo, buscando, con sus ojos desquiciados inyectados en odio, porque saba que haba alguien que no slo se ocultaba de ella sino que adems estaba evadiendo su control mental. S que ests aqu dijo en voz alta, con un tono burln de indudable amenaza. Crees que te puedes esconder de m, pero te encontrar. Noto tu presencia, siento tu aura no vas a escapar. Y Cyinder saba que era la verdad: no iba a poder escapar. La haba pillado infraganti mucho antes de lo que ella haba calculado, o tal vez se haba distrado en esta ocasin y ahora pagara por su descuido. S, haba sido torpe. Se haba dejado llevar por la nostalgia y la tristeza en lugar de imponerse un frreo autocontrol. Y todo porque hoy se haba propuesto robar, de su propio tesoro real secuestrado por la bruja y bien vigilado en su propia alcoba, el pequeo grano de las Arenas de Solare que haba dejado su madre tras su muerte. Cumpliendo el castigo maternal que la reina Mab le haba impuesto por ensuciarse los vestidos y ser una hija desobediente, traz planes en su cabeza da tras da sin permitir que el desaliento le venciera. Mientras tanto, las manos se le llenaban de cortes y araazos, pues la reina le obligaba a tejer un bordado con hilo de cristal, y la delicada filigrana se le rompa en la piel una y otra vez, hirindola y llenndola de cicatrices. Los pequeos cristalitos rotos se le clavaban en las heridas y le provocaban horribles torturas cuando por fin descansaba cada atardecer de Clime, y se limpiaba las heridas. An as, Cyinder no se quejaba. Con las manos llenas de cicatrices teja el imposible bordado y luego, cuando el palacio dorma, pona en marcha su plan. Y ya haba conseguido varias perlas: unas diez en total, pequeos xitos que no dejaba traslucir ni siquiera con una triste sonrisa mientras bordaba por la maana. As, poco a poco, como una ardillita paciente, las haba guardado en la caja de Jack Crow para que todo rastro de su existencia desapareciese.
110

Y este era su gran secreto, la misin que se haba trazado gracias a rchero y al hombre de negro, y que ella consideraba ya como algo personal: liberar Solandis de las garras de aquella mujer monstruosa que se lo haba arrebatado todo, vengarse de ella por los engaos y las humillaciones sufridas, y sobre todo, limpiar la culpa que la carcoma por dentro, por haber estado tan ciega y altiva que en realidad saba que fue ella misma, Cyinder, la verdadera causante del desastre de todo Solare. Cuando tuvo en sus manos llenas de heridas el grano de Hellia, lo contempl largamente con devocin, como si estuviese frente a su propia madre para hablar con ella y abrazarla, para pedirle perdn Y fue en aquel momento de debilidad cuando sus odos captaron un eco, siquiera el roce de una mano en el pomo de la habitacin, y el corazn se le dispar. Apenas tuvo tiempo de volverse invisible, apenas en un segundo logr trepar hasta el techo y aplastarse contra su fra blancura mientras en el cielo, Solandis y Luthus iniciaban su indiferente recorrido como cada da. No tuvo tiempo de maldecirse por no haber estado ms atenta. Deba haber extremado las precauciones, pero sus anteriores xitos la haban vuelto imprudente, se haba confiado demasiado y ahora llegaba el momento de pagar por su error. Maeve entr en la habitacin como una serpiente sinuosa desprovista de color, y sus ondas de poder se extendieron en todas direcciones. Cyinder agradeci en su interior las veces que Nimphia haba insistido en usar aquellos guantes de gato, en todas las lecciones de peligro y evasin que les haba hecho aprenderse de memoria y repetir miles de veces hasta la saciedad cuando buscaban las Piedras de Fire, un milln de aos atrs . Por si algo falla les deca mientras Aurige y ella bostezaban pensando que nunca les haran falta. Al acordarse de sus amigas, una lgrima traicionera asom por el borde de su ojo y lentamente se desliz por el pmulo hacia la curva de su barbilla. La muchacha contuvo el aliento sintiendo el fro de la pequea gota recorriendo su piel. Iba a caer. Y adems iba a caer directamente sobre la cabeza de Maeve. Y cuando la bruja mirase por fin hacia arriba y la despojase de su frgil invisibilidad, Cyinder vera unos dientes afilados y amarillentos sonrindole con horrible alegra. S quin eres persista la reina Blanca en su susurro terrorfico mientras sacaba una llavecita del bolsillo . Acabar contigo, destruir todo lo que amas y te reducir a cenizas, te lo prometo. La muchacha trag saliva. Ahora la reina descubrira la desaparicin de los diez granos que ella haba logrado y se desatara la hecatombe. Pero para su sorpresa, la reina ni siquiera se acerc al escondite de las Arenas, sino que abri un enorme armario de madera lechosa incrustado en la pared y un fuerte tufo dulzn invadi la estancia. Los perfumes, la coleccin de miles de frasquitos all hacinados desprendan un aroma tan salvaje que Cyinder tuvo que hacer un milagro para no estornudar. El olor le irritaba los ojos y haca muecas con la nariz para calmar el picor, pero por otro lado estuvo a punto de llorar de alivio. Aquella engreda crea que un ladrn tendra ms inters en sus asquerosos tarritos que en las Arenas de Solare! Su coleccin era lo nico que de verdad le importaba. La contempl desde las alturas con los ojos lagrimosos por el nauseabundo efluvio. La mujer observ lo que deba ser un estrecho hueco pero entonces dio unos pasos y se perdi en el interior. Cyinder volvi a sorprenderse. Tan
111

grande era aquello, tan profundo el armario que alguien poda caminar all dentro? Por un segundo sinti la tentacin de bajar a toda velocidad, encerrarla y luego tirar la llave a algn abismo imaginario. Por suerte no cay en la trampa de mover ni un msculo. La reina volvi a salir enseguida, fingiendo contar sus pertenencias. Fue entonces cuando Cyinder not que las malditas lgrimas en los ojos estaban a punto de traicionarla. Una de ellas segua su recorrido hacia la mandbula. Caera, no ya en la cabeza de la bruja, sino justo por en medio de su campo de visin, por delante de la marabunta de frascos empalagosos. Te destruir volvi la otra a la carga. Y cuando no seas ms que una marioneta sin vida, te llevar ante la reina para que sea ella quien decida tu merecido castigo termin absorta, recorriendo los cmulos de sus pequeos perfumes una y otra vez. Entonces Cyinder abri la boca asombrada, sin saber si rer o llorar. Maeve no saba que era ella misma quien estaba all. No lo saba! Buscaba por todos lados y murmuraba palabras cargadas de maldad, pero no tena ni idea de quin era en verdad su rival. Al menos se reira en su cara. Cuando por fin la descubriese y estuviese al borde de la muerte, la mirara a los ojos y se permitira escupirle aquella risa de desprecio. Y en el momento final, en el segundo en que la pequea lgrima abandonaba su rostro y se deslizaba silenciosamente hacia abajo, un estallido rugi en medio del silencio de la maana, como el taido de una campaa colosal que hizo tambalearse los cimientos del palacio, y el cielo de todo Solandis parpade tindose de prpura durante unos segundos. Cyinder perdi el equilibrio y estuvo a punto de lanzar un alarido, pero fue tal la sorpresa de la vieja Mab que ni siquiera as la hubiese descubierto. La bruja blanca grit mientras extenda sus manos y evitaba que cientos de frascos se estrellasen contra el suelo. Luego cerr el armario a toda velocidad y corri hacia las cristaleras de la balconada que coronaba sus aposentos. Tras contemplar aquello que fue el origen de la misteriosa explosin, se revolvi llena de furia, con un odio tan grande que Cyinder sinti que la curiosidad la devorara por dentro si no averiguaba de inmediato qu haba sucedido. La reina Maeve abri la puerta y se detuvo un segundo antes de salir. Mir hacia atrs, hacia la estancia vaca, y murmur algo como la promesa de una amenaza antes de cerrar con llave. Durante cinco minutos, eternos y agobiantes, Cyinder permaneci sin moverse de su escondite, todava con el corazn en la boca, permitiendo que la calma inundase de nuevo sus sentidos y pensando la forma ms camuflada e inocente de presentarse ante la vieja Mab sin delatarse, hasta que por fin se desliz hacia abajo con mil ojos. Se acerc despacio a la balconada temiendo encontrar su ciudad en ruinas. No quera dar la espalda a la puerta, pero necesitaba sobre todas las cosas saber qu haba pasado all afuera. Y cuando por fin lo vio, sus ojos se abrieron como platos, incapaces de creer lo que estaban viendo. Shilayas. Cientos, tal vez miles de shilayas se apostaban tras los muros de luz en silencio, como si Sdhe entero hubiese sido evacuado y estuviesen todas all esperando una seal misteriosa.

112

Cyinder estaba tan asombrada que si en ese momento Maeve hubiese entrado en la habitacin, ni siquiera habra dado un respingo. Pero pero qu significaba todo aquello? Qu demonios hacan esas locas all Las contempl desde la distancia y entonces se dio cuenta de otra cosa sorprendente: no cantaban, no vestan sedas ni tules, sino sencillas togas verdes o grises, como si las animase un oscuro propsito muy lejano de fiestas y cursiladas, casi como si estuviesen a punto de entrar en combate Antes de darse cuenta de lo que acababa de pensar, la muchedumbre de shilayas alz sus varitas mgicas lentamente y de nuevo el cielo de Solandis parpade. El palacio sufri tal sacudida que algunos muros temblaron y se resquebrajaron, el artesonado de la habitacin comenz a desmoronarse y cayeron regueros de polvo blanco desde el techo. Cyinder trastabill a punto de gritar. Aquellas locas iban a destruir su palacio, su ciudad, se atrevan a presentarse de tal forma y con horribles intenciones ante sus narices Y de repente se dio cuenta de algo. Algo que la hizo sonrer en medio del sorprendente caos. No estaban frente a sus narices. Estaban frente a las narices de Maeve. Los grandes ventanales se hicieron aicos y tras las puertas, los gritos de sorpresa y pnico inundaban ya los salones y corredores. En poco tiempo la ciudad entera se presentara ante el palacio, reclamando explicaciones y pidiendo que su reina los salvase. Entonces acudi a su memoria un nuevo episodio del verano pasado: cuando los soles se apagaron y la multitud aterrorizada pidi a Hellia una respuesta, un signo de consuelo. Ahora la escena se iba a repetir, exactamente igual, y ella tendra que tomar una decisin: cerrar las puertas a cal y canto como hizo su madre, o enfrentarse a la muchedumbre y asumir sus responsabilidades. Ya no quedaba tiempo volvi a meditar con el grano de Hellia en su mano mientras un nuevo taido sobrecargaba el ambiente como si fuese una bomba a punto de explotar bajo el agua . El resto de las Arenas estaban all mismo, a su alcance, pero si las esconda en la caja mgica de Jack Crow todas a la vez, los soles se apagaran y Maeve sabra de inmediato que algo haba pasado ms all del absurdo ataque de las shilayas. Sera cuestin de tiempo que atara cabos y descubriese la verdad. Tena que tomar una decisin. Tan slo una decisin

***

Desde las alturas, tan lejos que slo pareca una nube borrosa, la figura de la reina Tritia vigilaba aquel despliegue de magia sentada sobre el enorme cuerpo escamoso del dragn Udronsanthl. Sus ojos ocultos tras la mscara de agua no dejaban traslucir nada, pero la sonrisa cnica marcaba profundas arrugas en su rostro envejecido. Ri al aire cuando una nueva ola de estrellas atraves los muros de luz e impact contra las estilizadas torres doradas, pero su risa son igual que un cuervo siniestro. El coste de mantener la ciudad de Cantride a salvo en los ltimos momentos, mientras su mundo se converta en pasto arenoso de las races de Ithire haba sido muy alto. Ni siquiera reconoca su imagen marchita en un espejo, sus brazos estaban cubiertos de vendas andrajosas, como si de una nueva Lady
113

Angal se tratara. Slo el veneno de la furia y los deseos de venganza recorran sus venas, le impulsaban a seguir viva un da ms, una hora ms, un minuto ms Y desde arriba vigilaba su tesoro constantemente, con una persistencia y una fijacin rayana en lo absurdo. Sus dos dragones la obedecan a pesar de que sus miradas se volvan ms oscuras con cada da que pasaba. Udronsanthl y Mesh echaban de menos el agua, necesitaban los mares dulces de Acuare, y sus cuerpos correosos se resquebrajaban bajo la inclemencia y el brillo de los seis soles de Solare. Si al menos llegase la fresca noche podran lamer sus heridas, pero en aquella maldita tierra de luz los soles nunca terminaban de esconderse, nunca llegaba el ocaso, y Tritia los espoleaba sin cesar, sin descanso. No podemos permitir un solo fallo susurraba la reina con aquella voz rasposa y serpentina que tanto les recordaba a Lady Angal . En cualquier momento aparecern, vendrn a por las Arenas, y cuando las tengan, tratarn de engaarme. Porque Tritia no olvidaba que les haba cedido a aquellas niatas la llave del Templo del Amanecer a cambio de todas las Arenas de Solare. Un pacto justo bajo su punto de vista. El precio que deba pagar la hija de Ethera por haber destruido su mundo. Solo que saba que ella y sus amigas intentaran no cumplir su promesa, trataran de escapar, de mentir y de traicionarla. Porque Tritia tambin lo hara si estuviese en su lugar. Y por eso vigilaba constantemente, sin siquiera descansar o dormir, sin darse cuenta de que su mente iba cayendo poco a poco en un frgil pozo de negrura. Udronsanthl, su montura, rumiaba pensamientos nefastos, dando vueltas una y otra vez sobre aquellas cortinas boreales que eran los muros de la ciudad de Solandis. Le importaban muy poco las intrigas y las guerras de aquellos insectos, incluso casi haba dejado de lado el ansia de venganza. Lo nico que deseaba era regresar a casa, aunque fuese para morir en la arena traicionera de Acuare, pero regresar de una vez por todas. Odiaba a Tritia incluso ms profundamente que a su antigua ama, odiaba aquella tierra de soles que le heran los ojos y hacan que sus brillantes escamas se volviesen secas y quebradizas, y sobre todo, odiaba aquel colgante de aguamarina que era como una cadena de hierro forjado alrededor del cuello, y les obligaba a l y a Mesh a obedecer sin remisin. Y as estaba, dando otra vuelta rutinaria en aquella vigilancia eterna cuando sus sentidos se pusieron alerta. Se estremeci como si hubiese recibido un calambrazo y todas sus escamas se hubiesen puesto de punta. Mir a su hermano de soslayo. Efectivamente el otro dragn tambin haba notado algo, y sus pupilas reptilianas se haban encogido de sorpresa. Mi seora sise Udronsanthl con precaucin , habis sentido algo, un escalofro? Silencio, dragn orden ella tras la mscara, absorta en el asedio de las shilayas, que desde la distancia parecan frgiles hormigas . El nico escalofro que puedo sentir es el de la emocin de ver a todas esas palurdas enfrentarse a Maeve y despus sucumbir a su poder. Estoy deseando ver con qu hechizo las va a reducir a pulpa de babosa se carcaje sin rastro de alegra , o si simplemente chasquear los dedos y todas se arrastrarn a sus pies como gusanos. Igual que vosotros os arrastris ante m.

114

Roz la aguamarina con actitud de clara soberbia y Udronsanthl apret las garras tan fuertemente que se clav las largas uas. Si pudiera, sin tan slo un nico segundo aquella maldita rmora se des hiciese de su colgante Mir a su hermano de soslayo y ambos parecieron leerse el pensamiento. Los giros en el cielo comenzaron a ser ms amplios y distantes cada vez. La propia ciudad de Solandis apenas pareca un juguete desde la distancia. Otra vuelta ms y estaran ya tan lejos que podran poner en marcha el salto a Acuare Dnde crees que vas, dragn? la voz helada de Tritia restall como un ltigo y Udronsanthl sinti un dolor tan lacerante que crey que la cabeza le iba a estallar. La piedra palpitaba intensamente en manos de la reina . Me tomas por tonta, alimaa? Piensas que no he sentido que mi reino ha vuelto a la vida? El dragn jade de dolor, incapaz de ocultar su sorpresa. He de recordarte que yo soy la reina de Acuare, y no esa impostora que vive bajo el brazo de Maeve? sigui sin un resquicio de pena ante los gemidos de su montura. Yo lo he cuidado y salvaguardado durante milenios, lo hice crecer y convertirse en el reino ms fuerte y poderoso de todos su mano afloj la intensidad sobre la gema y Udronsanthl rugi antes de agachar la cabeza, sometido. Acuare soy yo, dragn. No lo olvides. Mi seora la voz de Mesh flotando a su lado son respetuosa y rastrera , no desearais pues, volver a vuestro reino y all, con todo a vuestro favor, fortaleceros y planear vuestra venganza? Tritia ri con su voz cascada. Serpiente aduladora acarici la gema celeste. Ya nada me importa ms que las perlas de esa cra que se hace llamar reina de Solare. Con ellas no slo recuperar el esplendor de Cantride, sino que podr llevar a cabo por fin mi sueo: dominar los ocanos salados de los nemhiries. Pero la reina Maeve vigila las Arenas de Solare. Ahora mismo estn fuera de vuestro alcance sise el dragn con malignidad. S, pero las nias vendrn insisti Tritia su retahla . Vendrn igual que vinieron a por las Piedras de Fire. La hija de mi enemiga, la reina Serpiente, vendr. No podr resistirse al tesoro, al igual que la hija de Titania. Querrn salvar a su amiga, la joven solare, de las garras de la reina Blanca y yo las estar esperando lanz un suspiro de victoria que son como lodo burbujeando bajo la mscara. Y es por eso que no nos moveremos de aqu. Aunque os muris de hambre y cansancio, mis zalameros y abyectos esclavos, aunque los soles os resquebrajen la piel y os dejen ciegos con su luz, no nos moveremos de aqu. Me obedeceris hasta que tenga en mis manos el tesoro de Solare. Entonces, y slo entonces, os dejar libres para que os encontris con vuestro destino, que si me servs bien y con lealtad, podra ser mi propio reino de Acuare que tanto aoris. Eso ya lo veremos pens Udronsanthl entrecerrando los ojos para evitar ver la mirada aguda que le lanz Mesh, y se remont en una nueva corriente de aire caliente. Lo veremos bruja. Reir el ltimo y te aseguro, escoria, que mi risa no te va a resultar divertida .

***

115

Qu est pasando, madre? exclam Cyinder llegando a toda prisa a la sala del trono, mientras una nueva onda expansiva haca vibrar la gran lmpara de araa que se balanceaba peligrosamente sobre el lmpido suelo de mrmol rosa. Dnde estabas? inquiri Maeve a su vez, levantndose del trono, con los ojos entrecerrados. Yo se avergonz la muchacha, y baj la cabeza con las mejillas ardiendo y las lgrimas a punto de nacer . Yo Contesta! Qu estabas haciendo! la bruja se haba movido tan rpido que sus ojos apenas la haban visto, y ahora estaba a su lado, con sus tentculos de poder mental invadiendo cada pensamiento, derribando cada defensa. La chica haba intentado esconder las manos en la espalda, pero la odiosa mujer le agarr por las muecas como si de una zarpa de acero se tratase, y Cyinder grit de dolor. Lo siento, madre, lo siento! llor sin consuelo ensendole las manos ensangrentadas, llenas de cortes . Me manch el vestido. El palacio tembl y el bordado se rompi en mis manos y y Maeve afloj la zarpa, visiblemente ablandada ante las evidentes heridas del cristal. Cyinder se arrodill pidindole perdn. Me manch de sangre sigui llorando como si fuese el ms horrible de los crmenes. Me he cambiado lo ms rpido que he podido para venir a tu lado. Lo siento, lo siento La reina Blanca sinti que temblaba un poquito. Con un gesto de magnanimidad le acarici los cabellos y luego retir la mano como si tuviese miedo de haber sentido piedad tan slo un segundo. Est bien hija ma le sonri y Cyinder alz la vista con ojos de devocin . Ven, sintate en tu trono. Observa cmo hoy los soles brillarn ms radiantes que nunca cuando por fin liberemos a alanthilan de una de las ms molestas y desvergonzadas castas que jams debimos permitir existir. Pero qu est sucediendo? Shilayas. Se atreven a desafiar mi poder sonri la bruja. Su reina, esa pordiosera llamada Nimue est hinchada de orgullo y avaricia, y quiere arrebatarte el trono, querida hija. Yo jams lo consentir. Shilayas! repiti Cyinder, con gesto de incredulidad y repulsa mirando a un punto ms all de los ventanales hechos aicos . Se atreven a manchar Solandis y a ultrajar nuestra grandiosa cultura ! Han tenido la osada de pisar mi ciudad y ahora creen que pueden destruir mi palacio As es, hija empez Maeve con tono de admiracin. Durante un segundo, la cmara del trono se llen de un silencio denso, casi esttico. Por fin, la reina Solare respir hondo y tom su decisin. Yo tambin quiero darles una leccin, madre. Quiero ver sus caras de derrota. Quiero rerme de su pattico fracaso. Permteme estar a tu lado y disfrutar cuando las aplastes. Y Cyinder logr sonrer con unos ojos tan fros, tan llenos de crueldad, y tan desprovistos de todo sentimiento que la bruja Maeve, por fin, cay en la trampa y se lo crey.

116

CAPTULO DOCE TIERRA DE SOMBRAS

A veces en la vida ocurren momentos perfectos. Son instantes mgicos que no se pueden medir con los relojes normales, y casi siempre pasan tan rpido que no nos damos cuenta hasta que se han ido. Los momentos perfectos suelen durar pocos segundos, como un simple parpadeo o el clic de una foto. Luego se escapan volando pero se quedan grabados en la memoria para siempre. Son esas ocasiones maravillosas donde todo encaja y cobra sentido. La luz, los olores, e incluso la msica del mundo. Todo est en su sitio a la vez y fluye como un ro tranquilo. Hay muy pocos momentos perfectos en la vida. Incluso los dedos de una mano sobran para contarlos. Y para Laila, aquel era uno de ellos. Se haba acercado a la proa del velero de Nimphia para contemplar el sol azul en el horizonte de Acuare. Sintiendo las gotas de agua salpicando en su cara, haba imaginado que navegaba en un barco de alas blancas junto a Daniel Kerry, y ambos surcaban la superficie turquesa del mar Mediterrneo para acercarse a una pequea cala escondida de blancas arenas, en algn rincn perdido de la costa francesa o italiana. Y en aquel sueo que sus ojos contemplaban, bajaba del barco y llegaba por fin a su hogar, al reino de las verdes pirmides. Justo lo que iba a ocurrir en unos instantes. Por eso, todo era perfecto. Y en ese momento, justo cuando la shilaya iba a invocar un punto de luz que les abrira la puerta de Ithire, escucharon un gritito sobre sus cabezas y luego una sorpresa maravillosa al descubrir la figura alada de Monique, la pequea arpa, que daba vueltas en las corrientes de aire por entre los mstiles del velero. Todas las sensaciones de felicidad se agolparon en su cabeza a la vez, agudas, difanas, y tambin dolorosas como alfileres diamantinos. Record entonces el sonido del agua bajo el casco de madera, de una manera tan precisa que resultaba incluso absurda, la luz del sol azul que reverberaba sobre el mar y le haca dao en la vista, las slidas maderas con sus suaves crujidos y la blancura resplandeciente de las velas henchidas, con las jarcias tensas y el olor de los barnices inundndolo todo. Porque la llegada de la arpa fue un soplo de aire fresco, como el mensajero que trae las noticias de que las cosas saldrn bien. Y de nuevo, todo fue perfecto. Al menos unos segundos. La imagen del barco surcando el ocano infinito de Acuare que se perda en la distancia se grab en sus retinas, y en aquel instante de quietud, los detalles se perfilaron tan claros como la fotografa de un verano maravilloso: el cabello de Nimphia alborotado por el viento, enmarcando su rostro dulce, pero estremecido por una inusual severidad al ver a la arpa, y tambin recordaba que Aurige sonri encantada al descubrirla, y luego su cara de triste decepcin porque aunque Monique pareci querer posarse un segundo en su hombro, vol hasta Violeta y se acurruc en su regazo. Y el momento perfecto termin. Tan bruscamente como un navajazo. La arpa haba levantado su extrao rostro de nia, con su pico curvo y sus ojos separados iguales a los de los pjaros, y haba mirado a la shilaya como si le transmitiese un mudo mensaje. La anciana haba palidecido un segundo y luego
117

haba necesitado sentarse en una sillita improvisada. Contempl el mar a lo lejos un instante eterno, y luego las observ a las tres con una sonrisa amarga. He de irme les dijo con la voz entrecortada al ver sus caras de espanto e incredulidad. Me temo que todo se ha precipitado. Qu quiere decir? pidi Nimphia llena de ansiedad . Cmo que se marcha? No puede dejarnos solas, no puede La Magistra del Sol y toda la corte de shilayas se encuentran ahora mismo frente a los muros de luz de Solandis. Qu? se estremeci Laila con la garganta seca. Por qu? Parece ser que la paciencia y el don de la oportunidad son cosas que ella nunca consigui dominar, y ha decidido enfrentarse a Maeve con todo el poder de Sdhe que tiene ahora mismo en sus manos. Las tres se miraron con los ojos como platos. Yo tambin quiero ir empez Aurige, deseosa de probar sus nuevas habilidades en lo que sera sin duda un combate espectacular. Violeta chasque la lengua, contrariada. Ese no es vuestro destino se puso en pie con cara de disgusto y camin con pasos firmes sobre las maderas. Vosotras tenis que hacer algo mucho ms importante. Si devolvemos los tesoros al Templo del Amanecer, tal vez podamos vencer a los tenebrii Me da igual el destino que usted haya imaginado para nosotras replic la lunare. No se da cuenta de que este es el momento en que podramos rescatar a Cyinder de las garras de Maeve? No ve que es una oportunidad nica que se nos acaba de presentar? La anciana neg con firmeza. Conozco a la Magistra del Sol muy bien. Selila es muy testaruda y si ha decidido tomar el palacio, ni la mismsima Maeve podr impedirlo. Quiero estar all cuando eso ocurra, y vigilar que la reina Blanca no haga dao a vuestra amiga ni al resto de reinas que tiene secuestradas. Yo cuidar de Cyinder y la proteger hasta que volvis a Solandis. Y si no volvemos? la voz de Nimphia temblaba. Claro que volveris, no digas necedades la anciana la rega con demasiada vehemencia. Acaso no habis aprendido nada? No voy a ser vuestra niera toda la vida Las tres guardaron silencio y Violeta sinti sus miradas de pesar. An as no iba a ceder. Tena que ser fuerte consigo misma pero sobre todo, tena que ser fuerte por ellas. Deba cortar de una vez el cordn materno que las tres haban tejido en torno a ella sin darse cuenta. Y tena que cortarlo sin flaquezas. Pero cmo vamos a hacerlo sin usted? insisti Nimphia demasiado asustada, como si la inminente partida fuese el preludio de la catstrofe. No me necesitis, sois capaces de hacer cosas que yo ni siquiera he soado contest dndoles la espalda, sin querer mirarlas a la cara. Se produjo un silencio denso, cargado de presagios oscuros. Tiene razn, no necesitamos shilayas replic Aurige entonces, tan tensa que tena los nudillos blancos. Ninguna se tom mal sus palabras, pues todas saban su verdadero significado. Violeta se gir entonces sin poder ocultar las lgrimas y Laila sinti un nudo en el pecho tan grande como una tonelada de piedras. La shilaya pareci que iba a abrazarlas en un arrebato de cario, arrepentida de lo que haba dicho, y que haba decidido por fin acompaarlas, pero en lugar de eso se sec las lgrimas
118

con su pauelito bordado y extendi las manos que se envolvieron en halos radiantes de poder. Su rostro contrito permaneci envuelto en sombras cambiantes cuando las espirales de luz verdosa se formaron frente a ella, y fue incapaz de pronunciar una sola palabra hasta que las chicas partieron y ya fue demasiado tarde. Lo siento llor al vaco mientras Monique extenda las alas y chillaba un augurio terrible. Lo siento, lo siento

*** El preludio de la catstrofe record Laila sintiendo el sabor de la hiel en los labios. Ahora vea que haba sido as desde el principio, desde que entraron en aquel lugar maldito de los dioses al que ella se empeaba en llamar hogar. Se apoy sobre el tronco podrido de un rbol para respirar un segundo y tratar de hacer orden en su cabeza. A su alrededor, la neblina fra y pestilente cubra aquel suelo estril, suba por sus zapatos y amenazaba con devorar sus piernas o sepultarlas en un lgamo pegajoso, solo que no poda detenerse a pensarlo mucho tiempo. Saba que venan tras ella. Haba escuchado el sonido de sus garras y el crujir de las ramas muertas bajo sus pezuas. Pero haba algo mucho peor que los ghls. Algo que la espiaba sin hacer ningn ruido, acercndose paso a paso, ms mortfero que todos los monstruos hienas del mundo. Si al menos Aurige y Nimphia estuviesen ya all, si al menos hubiesen llegado Pero vendran. Tenan que venir porque lo haban prometido. Laila sinti que estaba al borde de las lgrimas. Haba sido un terrible error separarse y ella lo haba dicho, les haba advertido del peligro pero sus amigas no le haban hecho caso. Saba que el plan de Nimphia estaba equivocado. Lo supo en cuanto lo escuch de sus labios pero todo fue intil. Tom aliento de nuevo y trat de impedir que los recuerdos de las otras la cegasen, no deba permitir que la demorasen ni un segundo ms. No, si quera sobrevivir all. Sin embargo el rostro serio de Nimphia volva una y otra vez, sus ojos abiertos como platos ante las primeras imgenes del reino de Ithire, y sobre todo, recordaba perfectamente las ominosas palabras que salieron de sus labios Creo que, pase lo que pase, debemos seguir hasta el final sin mirar atrs. A qu te refieres con pase lo que pase? el tono de voz de Aurige no esconda su creciente malhumor, y se perda con los susurros del viento por entre las ramas de lo que pareca un bosquecillo de rboles secos y descarnados. Laila no las escuchaba. Intentaba justificar la decisin de Violeta en su cabeza pero por ms que lo intentaba, no lo consegua. Las sensaciones de abandono y soledad eran tan intensas que senta como si le hubiesen arrancado el corazn del pecho. Sus amigas tampoco podan ocultar la tristeza por la marcha de la shilaya pero en realidad, nada de aquello tena importancia en comparacin con el paisaje del reino de Ithire que se extenda ante sus ojos.

119

Montonas llanuras pantanosas de tierra negra y lodo enfermo hasta donde alcanzaba la vista, hacia una lejana cadena de montaas, tan neblinosa y distante que bien pudiese ser una cordillera de rocas escarpadas bajo el cielo de tormenta, o simplemente las mismas nubes engaosas, tan lejanas y deformes que no permitan definir el horizonte. Riachuelos de lodo burbujeaban por una ladera en pendiente hacia algn lugar desconocido, y todo daba la sensacin no slo de decadencia y de muerte, sino tambin de corrupcin, de triste suciedad, de falsa vida que ya no tena remedio ni aunque ocurriese un milagro. Un manto pestilente de niebla fra serpenteaba a ras del suelo, y por todas partes sobresalan pequeos brotes putrefactos que pretendan ser plantas, pero que en realidad se alzaban en una existencia tan desdichada que parecan pedir a gritos que un fuego benefactor acabase con ellas. El esplendoroso valle con el que tantas veces haba soado ya no exista, no haba rboles enormes ni pirmides escalonadas en la distancia. Laila se llev las manos a la boca, horrorizada. Aquello era en lo que se haba convertido el sueo de los ithires, el sueo de su madre. Se imagin su cara y la de Na cuando pisaron Eirdain por vez primera, y lo que su hermana debi sentir, el desengao y la prdida de las esperanzas, el desgarro de la fe en Ethera Crey que llorara sobre la tierra, pero el mismo pensamiento de tocar aquel suelo con sus manos le provocaba nuseas, y sinti la necesidad urgente de huir de all. Mir a sus amigas para confirmar que ellas tambin estaban dispuestas a abandonar, pero Nimphia la observaba con una intensidad espectral. Sus ojos de color violeta parecan leerle el alma. Seguiremos hasta el final sin mirar atrs repiti, y su voz son con un eco metlico, cargado de electricidad esttica . Aunque suceda lo peor. Aurige asenta. Al parecer las dos haban llegado a alguna especie de acuerdo en el que Laila no participaba, y ella se las qued mirando hasta que por fin comprendi qu haban decidido. No, ni hablar neg con vehemencia. Ninguna de las dos se va a quedar atrs para protegerme las espaldas ni nadie se va a separar de nadie. No pienso ir sola a ningn lado. Seguiremos las tres. Iremos juntas hasta donde lleguemos. Nimphia no dijo nada y Aurige dej muy claro con sus gestos que no iba a obedecer, y mucho menos a una nemhirie. Al final Laila se encontr con ganas de soltar un bufido de risa. Tenemos algn plan? dijo tratando de permanecer seria. Creo que lo mejor que podemos hacer es una primera inspeccin del terreno respondi Nimphia, que no consegua ocultar su tristeza tras la marcha de Violeta, como si le hubiese empapado el alma y ya no pudiese quitrsela de encima. Ir yo. Volar en crculos hasta que descubra algo. Vosotras no os movis de aqu. A la menor seal de peligro, Aurige, sacas a Laila volando y vens en mi busca. Y por qu no vamos las tres juntas? insisti Laila en la idea de no separarse. Porque yo vuelo ms rpido. Contra todo pronstico, Aurige asinti sin protestar, y Nimphia se elev hacia el cielo cubierto de nubes tan rpido que Laila no tuvo tiempo de replicar. La sigui con la vista y not florecer la vieja envidia por aquel don maravilloso que ella no posea. De repente se encontr recordando una vieja escena olvidada, pero tambin extraa, tortuosa y retorcida como si los recuerdos se hubiesen
120

podrido: odiaba a su padre ms que nunca y, de forma cruel y despiadada, le echaba en cara que le hubiese cortado las alas cuando naci. Tan inmersa estaba en aquel recuerdo que se sobresalt al sentir la mirada penetrante de la lunare, que pareca vigilarla. Aqu hay algo que va mal susurr tragando saliva mientras trataba de desentenderse de aquellos pensamientos . Me dan miedo las cosas que pienso, y llegan a mi cabeza con mucha facilidad. Aurige baj la voz y mir a todos lados con precaucin. Como si fuese un olor o algo que se respira dio unos pasos y sus piernas se hundieron en arenas cenagosas . Salgamos de aqu. No me gusta nada todo esto. Pero Nimphia ha dicho que no nos movamos. Ya lo s contest la otra con sequedad , pero no quiero estar aqu mucho tiempo. Mejor que pensemos y hagamos cosas que nos distraigan. Laila asinti. Estar all observando el lodo burbujeante y los troncos calcinados, o escuchar el silbido de viento sin nada ms que hacer, provocaba sentimientos desagradables que calaban en lo ms profundo. Adems tena la sensacin de que alguien o algo las espiaba, y volvi la cabeza en varias ocasiones notando una punzada en la nuca. Aurige apartaba la maleza y cortaba los juncos amarillentos a su paso a golpe de varita, pero a veces le era imposible evitar que las ramas secas le araasen los brazos, y los zarcillos de neblina se dispersaban un segundo a sus pies para volver a enroscarse sobre s mismos. Laila la segua en silencio con el corazn a mil por hora, observando toda aquella tierra muerta que en realidad era su casa. La humedad se le pegaba a la cara como sudor fro, y senta cosas vivas arrastrndose por entre las plantas, espindolas con mil ojos y comunicndose entre susurros, diciendo: Estn aqu, vamos a por ellas El temor se estaba convirtiendo en pnico, y la sensacin de que algo las acechaba casi le impeda respirar. La niebla verdosa a sus pies se estaba volviendo ms densa y gris, envolva la atmsfera desnudndola de todo calor y a su paso, los rboles muertos se convertan en ecos fantasmales que aparecan y desaparecan como figuras en una acuarela descolorida. Aurige aferraba su varita con tal intensidad que pareca que se le clavaba en la carne, y de repente se qued quieta mirando a aquella nada. Viene algo susurr. Preprate. Laila crey que el corazn se le detena. La sensacin de angustia le bloqueaba la mente, con mil pinchos arandole el estmago. Algo vena hacia ellas, poda sentirlo tan claramente que estaba a punto de chillar. Y ese algo se esconda en la niebla, arrastraba las hojas a su paso y haca crujir las ramas. Escuch la voz susurrante de Aurige invocando un hechizo mientras una docena de hlices negras daban vueltas a su alrededor, y ella misma se sorprendi al descubrir que, por su propio deseo apenas consciente, la tierra misma comenzaba a estremecerse a sus pies. En la distancia empez una cadencia de aullidos y en el momento en que todas las aspas salan despedidas hacia adelante, una bola de rayos estall en medio de la niebla delante de ellas, y una tromba de viento dispers la bruma en volutas sucias llenas de terrones pegajosos. Salid de ah! escucharon el grito desesperado de Nimphia desde las alturas. Aurige no se lo pens dos veces y arrastr a Laila hacia arriba. La muchacha sinti que algo le rozaba las piernas tratando de enroscarse en ellas. Un dolor

121

afilado estall en su piel haciendo que perdiese el equilibrio y se balance peligrosamente entre jadeos sofocados. Clmate, por los dioses! le orden Aurige sujetndola con firmeza mientras se elevaba por entre la niebla en busca de Nimphia. Laila trag saliva con lgrimas en los ojos, y se mordi los labios con fuerza para no gritar. El dolor en la pierna se haba vuelto insoportable pero hizo lo imposible por no mostrar su miedo. Saba que estaba herida, saba que aquello que se ocultaba en la bruma le haba hecho algo malo y deseaba comprobar el dao sobre todas las cosas, pero Nimphia acababa de lanzar una nueva salva de relmpagos y cuando el viento aullante alej la calima, todo el pramo segua desierto, no haba rastro de vida ni nada que hubiese estado all segundos antes. Las tres se miraron con el temor reflejado en sus caras. No ha sido un sueo, haba algo ah abajo dijo Aurige en voz alta lo que todas pensaban. Nimphia flot hacia el suelo despacio, mirando a todos lados con mil ojos. Su voz sonaba demasiado crispada para fingir. Tal vez slo lo hayamos imaginado. No s qu sera peor replic Aurige, que sostena a Laila a duras penas mientras descenda lentamente. Qu quieres decir con eso? No quisiera que las cosas que imaginamos se hicieran realidad en un sitio como este. Laila medit aquello un segundo hasta que no tuvo ms remedio que asentir. All todo estaba equivocado, distorsionado. Estaba segura de que si peda un deseo con su varita mgica, aquel deseo se hara realidad, pero de una forma horrible, quizs monstruosa. En ese momento, el vaco provocado por la ausencia de Violeta se sinti ms fuerte e intenso que nunca. No lo iban a conseguir, no podran hacerlo ellas solas. Nunca estuvo tan segura del desastre que se avecinaba como en ese momento. En cuanto Aurige la dej de nuevo en el suelo se mir la pierna con aprensin, casi con terror, pero en la piel no haba nada. Quizs un araazo de una rama, un rasguo minsculo, pero ni rastro de heridas sangrantes o tajos profundos. Se toc la zona palpando cada centmetro pero tan slo encontr pequeas pecas oscuras en las que no haba reparado antes. Ms tranquila volvi a otear el terreno que las rodeaba. La niebla gris volva a avanzar lentamente por entre aquellos caaverales pantanosos donde se mecan juncos marchitos. La calma era inquietante, casi crea escuchar ecos de risitas perdidas en la distancia, pero tal vez todo estaba en su cabeza, no deba dejar que el pnico la invadiera, no poda permitir que aquellos pensamientos llegasen a hacerse realidad. Creo que he descubierto algo deca Nimphia en ese instante . Me pareci que haba un lago ms adelante, hacia el oeste. O eso creo. Eso crees? No ests segura? inquiri Aurige con ojos entrecerrados. No, en este lugar no estoy segura de nada. Cre or el rumor del agua, pero todo est cubierto por esa neblina y yo estaba demasiado nerviosa. No fui capaz de averiguar qu tipo de terreno era. Slo podemos ir hacia all y pisarlo con nuestros propios pies. Si efectivamente es un lago, el Agua de la Vida no puede estar lejos. Las otras asintieron despacio. Al menos era una pista, pero no consegua hacer desaparecer el desasosiego ni la sensacin de ser vigiladas. Avanzaron sin
122

perder un segundo en la direccin que Nimphia indicaba, y ms de una vez Laila se gir creyendo escuchar pasos a su espalda, con la certeza de que haba ojos por mil sitios, que las seguan y las observaban llenos de odio. El sendero improvisado se estrechaba fundindose con la calima lechosa que apenas permita ver ms all de diez metros, el ramaje muerto pareca haber crecido a ambos lados, descuidado y selvtico, y bajo las suelas de los zapatos las piedras se volvan resbalosas y puntiagudas, demasiado traicioneras. La tierra era ahora blanda y anegada de lodo, casi repugnante, y el sonido del chapoteo al caminar provocaba nuseas. Estamos cerca advirti la aire. Eso era evidente empez Aurige de malos modos. Nimphia se detuvo poniendo los brazos en jarras. Al menos yo me he molestado en buscar un rastro. No como otras Laila levant la vista del suelo, sorprendida. Su amiga mostraba un rostro serio y crispado, y tras unos segundos en silencio baj los hombros y agach la cabeza. Lo siento dijo con esfuerzo y su voz son quebrada, a punto de llorar . Esto me est alterando demasiado. Primero Violeta nos abandona y ahora esta pesadilla, y la odiosa sensacin de claustrofobia No es culpa tuya la quiso consolar Laila. Aqu las cosas estn mal, equivocadas o algo. El mal humor va en aumento y creo que nuestros sentimientos tambin van empeorando con cada paso que damos. Aurige asinti despacio, inmersa en sus propias ideas oscuras. Y no puedes arreglarlo? pidi Nimphia casi suplicante . Salvar este reino como hiciste con Acuare? Laila sinti la garganta seca. Lo puedo intentar balbuce con el estmago revuelto slo de pensar que tendra que hundir las manos en aquel lodo podrido que pareca respirar. Yo creo que las sombras no van a dejar que lo hagas murmur Aurige. Si ya nos estn siguiendo, en cuanto noten que la vida intenta regresar van a lanzarse sobre nosotras sin piedad. Y por qu no lo hacen ya? tartamude Nimphia mirando a todos lados. No lo s. Quizs se estn divirtiendo a nuestra costa. Juegan con nosotras. O tal vez sientan curiosidad por saber qu hacemos aqu y qu buscamos, pero te puedo asegurar que en cuanto dejemos de interesarles o hagamos algo que les inquiete, toda esta paz tenebrosa se va a convertir en una verdadera fiesta de pesadilla. Las otras tragaron saliva. Retomaron el camino con cuidado, pisando la tierra despacio y con mil ojos. Los susurros de los juncos y el sonido de los insectos chirriando sus alas las acompaaron todo el rato mientras se internaban en lo profundo de aquella cinaga. Caminaron lo que a Laila le pareci una eternidad, pero nunca conseguan avanzar. Pareca como si anduviesen en crculos. No haban pasado ya un par de veces al lado de ese tronco hueco de ramas tronchadas? Casi podra jurar que s. Aquella tierra de sombras estaba jugando con ellas, las estaba traicionando. Y si era cierto, nunca conseguiran su objetivo, nunca saldran de all, Na se pudrira en el reino tenebrii y las sombras lo invadiran todo No! Sacudi la cabeza como si as pudiese desprenderse de las ideas que llegaban en oleadas. No poda dejarse intimidar avanz otro corto trecho con el corazn
123

disparado. No deba permitir que los pensamientos negros y el miedo invadiesen su alma. Escuchad insisti Nimphia en un susurro , creo de verdad que es mejor que nos separemos. Ni hablar repiti Laila. Eso sera un error, lo presiento. El error sera que los miedos y pesadillas de las tres se hiciesen realidad a la vez y nos atacasen. Laila se detuvo. El agua cenagosa en seguida le cubri los zapatos. Pero al menos estaramos las tres para defendernos de lo que sea que venga. Solo que sera muchsimo ms peligroso aadi Aurige entrecerrando los ojos. Estoy de acuerdo con Nimphia. Dividirnos y crear tres rastros que se separan es mejor que uno. Seguir juntas es como poner nuestras cabezas en bandeja para los tenebrii. Si nos separamos, estoy segura de que al menos una de nosotras lo conseguir. Laila trag saliva. Estuvo a punto de gritarle que s, desde luego, que quien lo conseguira sera la lunare, tan segura de s misma estaba para el combate, mientras que ella y Nimphia serviran de cebo De nuevo se dio cuenta de que se dejaba llevar por la rabia y los pensamientos retorcidos, tergiversando cualquier buena idea en algo horrible. De acuerdo asinti por fin sin estar en absoluto convencida . Pero no me gusta nada este plan. Ni a m, pero el otro es mucho ms arriesgado porque si perdemos, caeremos todas de golpe. De esta forma, al menos hay una oportunidad. Si sigues hacia el oeste, hacia la puesta de sol, llegars al lago enseguida le explic Nimphia a Laila apretndole las manos . En realidad est muy cerca, creo que en menos de media hora estars all. Y vosotras qu haris? dud Laila con ojos asustados. Daremos un rodeo contest Aurige por las dos . Si alguien nos est vigilando haremos que nos persiga. Y si me persiguen a m en lugar de a vosotras? Pues tendrs que defenderte. O correr. Una de las tres debe conseguir el Agua de la Vida. Por eso vamos a crear tres oportunidades de xito en vez de una sola. Laila asinti despacio, con los labios apretados para no decir lo que pensaba. Aquello le pareca tan absurdo como cuando en las pelculas de terror el grupo se separaba para ir a explorar cada uno por su cuenta. Al final el asesino acababa con todos. Recuerda, sigue la puesta de sol repiti Nimphia antes de separarse de ellas rumbo al norte. Buena suerte. Lo conseguiremos quiso parecer fuerte pero su voz temblaba y su mirada era huidiza, intentando que no descubriesen el miedo que senta. Lo conseguiremos asegur Aurige antes de dar unos pasos hacia el sur. Mir a Laila una ltima vez y luego su figura se perdi entre los caaverales. La muchacha la sigui en su caminar a travs de la maleza un buen rato, ya sin verla, hasta que el crujir de las ramas se desvaneci en la distancia y volvi el silencio. Entonces, con un temor renacido, se percat de que, efectivamente, ya no haba nadie. Ni un alma. Las cigarras volvieron a cantar y la brisa calurosa bailaba por entre los caizos parduzcos, envuelta en susurros tenebrosos. Cmo haba ocurrido todo? Haca unos minutos estaban las tres juntas y se apoyaban las unas en las otras. Ahora estaba sola. Sola y terriblemente asustada en la pesadilla que era su propio hogar.
124

Empez su marcha inquieta, echando un rpido vistazo a la trayectoria del sol en el cielo neblinoso. Cualquier sonido le pona los pelos de punta y deseaba sobre todas las cosas ver regresar a Aurige y a Nimphia diciendo que seguiran juntas, que Laila tena razn Si hubiese estado ms atenta, si hubiese sabido leer en el viento o en las huellas de la tierra, habra descubierto los seres que vivan ahora en Ithire y que la estaban vigilando. Habra visto a los hokor, los grandes gusanos del miedo exhalar sus esporas para enfermar el aire, y tambin sabra que el sonido de las cigarras era en verdad otra cosa, o que los juncos secos no eran sino espinas de engendros que se arrastraban por el lodo y succionaban su esencia igual que sanguijuelas Pero sobre todo, habra notado que una de aquellas sombras, de alargada y elegante figura, la espiaba con ojos taimados sin siquiera acercarse, vigilando sus pasos en silencio para no levantar sospechas ni llamar la atencin de los gusanos nauseabundos. A su alrededor la neblina se escabulla, las alimaas corran a esconderse, las falsas chicharras silenciaban sus voces. El tenebrii alarg su brazo tortuoso y dos vasallos afilados se separaron de su cuerpo sombro. Uno en direccin norte y otro en direccin sur. Sonri con su boca llena de dientes. Todo estaba saliendo a las mil maravillas. Sin embargo para Laila las cosas empezaron a ponerse muy feas. Los insectos zumbaban a su alrededor con su sonido montono que le crispaba los nervios y los araazos de los caaverales le dolan cada vez ms en los brazos. El cuerpo le peda a gritos descansar, sentarse en la cinaga y tal vez refrescarse un poco con aquella agua pantanosa de tonos iridiscentes. Se rega a s misma por su debilidad y volvi a contemplar el sol para asegurarse de que no se haba desviado. Apart las ramas secas del camino con las manos y entonces tuvo la misma sensacin de romper hilos pringosos, como si de una telaraa se tratase. Incluso poda sentir el roce de algo invisible en la cara. No haba dado ni veinte pasos cuando una ramita cruji a sus espaldas. Se detuvo un segundo pero no gir la cabeza. La piel le sudaba copiosamente y el terror se le haba aposentado en el estmago como una losa de piedra. Supo entonces que si se volva para mirar, si se detena y se giraba, estara perdida. El calor sofocante y el olor a melaza podrida llegaban en oleadas desde detrs, el tufo era tan denso como si la estuviese rodeando un mar de sangre dulce. La vista se le nubl de asco y el corazn pareca que estaba a punto de salrsele por la boca. Otro crujido ms cerca, suave, cargado de malignidad. Laila tena todos los vellos de punta, la piel tensa como si le fuesen a saltar chispas, casi poda sentir el roce de una sombra en su pelo, una mano que estaba a punto de tocarla Y de repente ech a correr con todas las fuerzas que le daban las piernas. El viento pareci gemir de frustracin por entre los caizos, incluso crey escuchar un aullido de rabia. Pero no iba a mirar atrs. Nunca. Corri como jams en su vida, y como nunca volvera a hacerlo. Sus pies chapoteaban sobre las aguas rancias, salpicaban en todas direcciones, incluso le mojaban los ojos y los labios, pero ella no quera probar el sabor de aquellas gotas podridas y se limpiaba la cara a trompicones, dejndose regueros de tierra sucia.

125

Entonces comenzaron los sonidos de las zarpas, el silbido de las ramas rotas que le estorbaban y los araazos en la tierra. Venan tras ella y Laila senta las lgrimas de terror resbalando por sus mejillas. No quera gritar, no quera que Nimphia viniese a rescatarla y echar a perder una posibilidad de xito. Si ella atraa a las bestias, dejaran a sus amigas en paz. Sera el cebo perfecto. Aurige y Nimphia lograran el Agua de la Vida y tal vez, si consegua mantenerse lejos y a salvo, podran incluso rescatarla en el ltimo momento. La varita mgica en su mano permaneca seca, mustia y sin vida. No haba rastro del halo verdoso que palpit en Acuare y la muchacha casi agradeca que fuese as. El corazn del reino de Ithire, su verdadero hogar, estaba muerto y podrido, ya no le quedaban dudas. Seguro que al tratar de resucitarlo igual que a Fire y Acuare, le devolvera una forma de vida monstruosa y depravada, algo tan horrible que se arrepentira para siempre. Avanzaba cada vez con mayor dificultad. El mismo aire era espeso y de nuevo tuvo la sensacin de traspasar y romper los hilos de una telaraa envolvente. La tierra pantanosa se haba vuelto una marisma profunda que frenaba su avance, cubierta de una neblina densa, casi como un vaho repugnante, y a unos metros ms all, el agua negra suba ya por encima de las rodillas. Pero no iba a rendirse. No all, no en ese momento. El chapoteo de sus propios pasos se confunda con el lodo lleno de burbujas pero ms all de eso, en el pramo slo flotaba un silencio inquietante. Aunque No haba nadie tras ella? Era tan slo su imaginacin? Estuvo a punto de pararse y darse media vuelta para mirar, pero en ese momento una explosin de rayos inund el cielo, justo por donde debera estar Nimphia en su bsqueda. Laila grit de susto y de repente escuch risitas guturales a sus espaldas. Iba a girarse, iba a mirar, tena que mirar Una columna de relmpagos subi hacia las alturas y las nubes grises comenzaron a arremolinarse en la distancia con un rugido sordo. El corazn de Laila se aceler. Era Nimphia. Estaba luchando o tal vez trataba de decirle algo Tena que ir hacia all fuese como fuese. En ese momento, avanzando a trompicones con el agua ya en la cintura, odi a su padre ms que nunca por cortarle las alas. Lo odiaba tan intensamente que casi le dola el pecho. Y entonces, al tomar de nuevo conciencia de su odio, supo que se estaba dejando inundar por aquella atmsfera donde la maldad de las sombras impregnaba hasta el aire que respiraba. Nimphiiiiiiiiaaaaa susurraban los juncos acuticos con su risita crujiente. Laila trag saliva sintiendo la garganta arrasada. Casi crea escuchar voces de verdad dentro de su cabeza y temi que se estuviese volviendo loca. La columna de relmpagos a lo lejos se disolvi en medio de destellos y la muchacha trat de serenarse. Aurige habra acudido a la llamada. S. La lunare habra volado rauda, y le dejaban a ella el camino libre. No poda fallarles. Tena que conseguir el Agua de la Vida o morir en el intento. Ya slo quedas tuuuu las risitas siseaban dentro de su cabeza igual que serpientes. Basta dijo en voz alta y el sonido duro y cruel de su propia voz la asust. Ya no son tus amiiigaaaas volvieron a rer con sonidos agudos e infantiles llenndole los odos, enturbiando la atmsfera. Basta he dicho Laila sacudi la superficie del agua con un manotazo, pero aquello no hizo sino aumentar las risas en su cabeza.
126

De verdad estaba hablando sola en voz alta? Aquello la estaba sacando de quicio a toda velocidad. Crea escuchar zarpazos y gruidos tras ella, pero en realidad, si se detena y cerraba los ojos, la calma era espeluznante. Susurros, la risa negra del agua, la respiracin densa de aquella cinaga y sobre todo, el hedor de la muerte que lo envolva todo. Tengo que seguir volvi a decir en voz alta, como si se convenciese a s misma de una idea inquietante . Ya slo quedo yo Como en un sueo pegajoso se fue hundiendo en aquella inmensidad oscura. Cuando la enorme extensin del lago negro qued por fin ante su vista, se dio cuenta de que estaba llorando. Ya no son tus amigas. Ya slo quedas t Y las risas, las voces que rean, y rean, y rean Se agarr la cabeza con ambas manos. Las imgenes confusas iban y venan, visiones horribles de muerte que se desvanecan como el humo. Frente a ella crey ver a Ethera estrangulando a Na. El corazn le dola porque no poda hacer nada por evitarlo. Las lgrimas le enturbiaban los ojos y cuando fue a gritar se dio cuenta de que era su propio padre, Sean Winter, quien trataba de matarla a ella. No, no! su mente gritaba y el dolor de cabeza era ya insoportable. Le dola tanto que pareca que iba a estallarle en mil pedazos. La niebla pegajosa la envolva, crea ver sombras serpenteantes, tal vez una figura borrosa que se acercaba. Y las risitas con aquel olor, sobre todo el olor Iba a chillar, y no parara hasta perder el conocimiento Y de repente el dolor desapareci. De golpe, tan bruscamente que sinti nuseas. Las risitas neblinosas, la negrura y la sensacin de maldad brutal, el odio y las dudas, todo se esfum dejndole al borde de un abismo de realidad tan claro y difano que tropez cayendo al suelo. Incluso en su sueo alucinado, crey escuchar un grito ahogado de derrota en algn lugar distante. Levant la vista despacio, con el corazn latindole desbocado. Ya no escuchaba ramitas malignas rompindose a sus espaldas ni el sonido de las zarpas buscndola. El olor de la melaza corrupta haba desaparecido, slo persista una atmsfera calurosa y calmada, y alguna cigarra lejana que evocaba el verano. Frente a ella no haba ningn lago negro ni marismas cenagosas. Slo tierra gris. Si acaso un charco de barro sucio y pegajoso que burbujeaba. Y all en medio, como si fuese un fardo arrojado sin inters, un saco de arpillera sucia derramaba agua constantemente, y esa agua limpia empapaba la tierra hasta enfangarla. Corri a rastras, al borde del agotamiento sintiendo un dolor punzante en el costado, pero no se detuvo hasta que sus manos se aferraron al saquito mojado, y lo abraz contra su pecho como si fuese un escudo protector. All estaba y era suya por fin. El Agua de la Vida. No permitira que se la quitasen jams. Todava dudaba si no era ms que otra pesadilla funesta cuando escuch las voces de Nimphia y Aurige. En su agotamiento ni siquiera le sorprendi que llegasen juntas, aunque en algn rincn de su cabeza flot un segundo la idea de que cada una se haba marchado en direccin opuesta. Laila, lo has conseguido! escuch la voz emocionada de Nimphia, que se acerc corriendo para ayudarla. Ella la mir casi sin verla, temblando y con las manos crispadas alrededor de la bolsa chorreante. Cuando su amiga de Aire se acerc, Laila se abalanz sobre ella y le toc la cara con desesperacin, palpando sus rasgos, asegurndose de que era ella.
127

Ay! Me haces dao ri la otra cogindole de las muecas y apartndola con suavidad. La mir un segundo a los ojos y entonces Nimphia la abraz con fuerza. Su rostro dulce brillaba de emocin y Laila sinti que la paz y la tranquilidad llegaban por fin a raudales. Se separ de su amiga y mir a Aurige. Ni se te ocurra acercarte, nemhirie le espet ella con la varita en guardia al notar sus intenciones. Laila ri notando el cansancio en sus huesos y por fin se relaj. Ya estaba hecho. Lo haba conseguido. Todava no llegaba a comprender lo que haba pasado en aquella tierra maldita pero el Agua de la Vida estaba en sus manos. Ya podan marcharse por fin en busca de Cyinder, y si todo sala bien, salvara a Na de su destino. Cerr los parpados y se dej caer un segundo sobre la tierra seca. Y all, en aquel momento perfecto de paz y agotamiento una vocecita rea a lo lejos, como el eco de un susurro que se esconda en la oscuridad: Ya no son tus amiiigaaaas.... Ya slo quedas t

128

CAPTULO TRECE OCANOS DE TIEMPO

Sabes que he salvado a tu hermana de una muerte horrible, verdad? Na asinti despacio. Apart el rostro del bordado que teja y mir a Devio de una forma tan intensa que el tenebrii sinti que agachaba la cabeza sin querer. Apenas resista aquellos ojos de color verde, casi transparentes, que analizaban cada recoveco de su alma. No poda sostenerle la mirada aunque ella se quitase la corona de Fire y las vendas blancas cuando l la visitaba. Lo cual ocurre cada vez con mayor frecuencia recapacit la sombra con desasosiego. Le ech un vistazo huidizo. La nia ithire no era muy habladora, apenas susurraba alguna frase educada y corts de vez en cuando, pero Devio beba cada palabra que sala de sus labios, cada suspiro. Despus del da en que sali huyendo como una rata, el prncipe tenebrii no haba podido resistir volver. Durante das y noches se reconcomi oculto en las entraas de su palacio, sin comer ni dormir, angustiado con el recuerdo de aquel instante en que ella le haba tocado. En un arrebato de desesperacin pens en cortarse el brazo sombro, justo all donde le quemaba como fuego. Se jur no volver a pisar el palacio nunca ms, incluso la idea de abandonar sus ambiciones de matar a Vorian destell un breve instante en su cabeza. Su principado se vena abajo, sus sbditos campaban por doquier y comenzaban a faltarle al respeto. Lo notaba en sus miradas, en sus presencias impertinentes abusando de su mesa y su paciencia, en sus formas de hablar y dirigirse a l, chillonas y groseras, como si ya no fuesen educados ni sibilinos, como si la familia de los Devio estuviese desapareciendo para ser absorbidos por otra de las casas que notaba su debilidad. Las dudas lo devoraron hasta que ya no pudo ms. Tena que saber su destino para bien o para mal, fuese como fuese, a cualquier precio. Y si para eso deba ser amable, incluso repugnantemente carioso, lo sera. Devio se convenci a s mismo de que aquellos sentimientos recin descubiertos no eran ms que una fachada, un anzuelo para pescar sus verdaderos intereses. Y cuando volvi la primera vez, permaneci en silencio toda la tarde, observando a aquella criatura misteriosa que osaba desafiar a su mente privilegiada. Ella ni siquiera le habl. Se pas las horas peinando a una de sus muecas, que tena el pelo verde como las hojas de los rboles, y le haca pequeas trencitas interminables. Ofuscado, se march sin volver la vista, prometindose jams regresar. Pero al da siguiente all estaba otra vez, vencido y pattico, esperando una mirada suya, una palabra, un simple susurro Ese da, Na no fue una nia, sino una joven doncella. Sus ojos tristes miraban ms all de un bordado que teja con hilos de cristal. A veces haca cosas extraas y estpidas con los hilos, pues ella misma los rompa a pesar de tejer su labor primorosamente, y de nuevo volva a bordar con las manos llenas de pequeos cortes afilados. Tampoco ese da consigui nada. Ni los siguientes. Pero Devio volva, una y otra vez. Y la miraba hiciese lo que hiciese, ya fuese dormir, leer cuentos, coser o tocar el arpa. Y all permaneca, sumido en negros pensamientos mientras su
129

reino se pudra y se llenaba de araas dispuestas a todo por conseguir un bocado del preciado botn que era el principado Devio. Quieres ver una cosa? le dijo un da, tan repentinamente que la sombra estuvo a punto de gritar de sobresalto. Se incorpor tembloroso, tan plido que pareca gris. Na lo miraba con una sonrisa infantil e inocente que le desagradaba en extremo, pero a su vez le fascinaba. Ella era como un puzle intrincado, imposible de resolver. Aquella tarde volva a tejer con sus hilos de cristal, y le indicaba el dibujo que haba estado bordando. Devio se acerc dispuesto a ser amable y servicial, pero discretamente apartado. No quera que volviese a tocarle la mano, ni aunque fuese un simple descuido. Sus ojos afilados escudriaron el delicado tejido que destellaba bajo la luz purpura del sol tenebrii. Al principio no distingui gran cosa, pues el diseo era tan complejo que le costaba verlo: como una rosa laberntica insertada en otro laberinto y este en otro, y as hasta el infinito. Iba a burlarse cuando se dio cuenta de cosas: lneas, bordes que no se unan precisamente al azar Rodeada de flores, soles y volutas caprichosas se concretaba la forma esbelta de una daga que l imaginaba tan slo en sueos, la daga que una vez haba empuado un Devio legendario El prncipe tenebrii volvi a mirar a la chiquilla, que ahora le pareca casi una anciana. Ella lo saba! Ya no haba dudas. Tienes que cuidar de Laila le dijo entonces la nia, como si le propusiese en ese momento una especie de trato. O quizs un chantaje reflexion la sombra. Estuvo a punto de abrir la boca para decir algo malvolo, pero entonces supo que su oportunidad acababa de aparecer. Para m ser un placer cuidar que nada malo le ocurra a tu hermana nemhirie, mi reina; pondr en ello mi mayor empeo, pero sabis que soy un tenebrii entorn los ojos. Nunca hago favores a cambio de nada. Na no respondi. Volvi al bordado con sus manos delicadas. Qu me ofreces a cambio de proteger a tu hermana? insisti tras un rato en silencio absoluto y con los pensamientos cada vez ms negros. Nada fue la singular respuesta. Pues entonces me ser imposible aceptar ri l sintiendo deseos de estrangular a alguien . No sera justo, no te parece? La anciana volva a ser una doncella, y le sonri con un resquicio de afecto. Devio se atragant al entender la agudeza de la broma. l se vanagloriaba de ser precisamente eso: la sombra de la Justicia, exactamente la bofetada que acababa de recibir. Se march de all enfadado consigo mismo ms que con ella. Cuidar de la chica nemhirie y sin recibir nada a cambio! Maldita cra! Se cruz con Fortia sin darse cuenta de su presencia y ella le observ, intrigada y malvola, a travs de sus mltiples ojos y dientes hasta que se perdi en el camino hacia el acantilado. Sabes que he salvado a tu hermana de una muerte horrible le dijo sabiendo que se haba doblegado a su voluntad, que ella haca lo que quera con l. Al final estaba a su merced. Na asinti y l se sinti turbado cuando le mir a los ojos.

130

Temple se ha apoderado de Ithire. Tu antiguo hogar es ahora su dominio, y sus gusanos hediondos campan a placer. Un hokor baboso la estaba engatusando y la nemhirie no hubiese podido resistir mucho ms. Lo sabes. La he podido salvar justo a tiempo. Pero no me gustan las otras replic Na. Es necesario que estn ah Devio levant los hombros . T mueves una ficha, y yo muevo otra tambin. As es el juego. Los ojos verdes de ella se llenaron de lgrimas, igual que una nia pequea, y Devio se exasper. Se puede saber por qu lloras? le espet con las manos crispadas . Tienes todos los triunfos, haces de m lo que quieres y cumplo tus deseos, sabes qu va a ocurrir y si no te gusta lo cambias Mira dijo ella. Y de repente le cogi de las manos sin previo aviso. Devio ahog un grito de dolor y se retorci sin querer bajo su contacto, pero las manos de Na eran como garras de acero. Traspasaban su forma sombra, se hundan en su carne tenebrii. El prncipe oscuro intent escapar pero no poda dejar de mirar sus ojos, que ya no eran verdes ni transparentes, sino negros, vacos y crueles, le hacan dao, el dolor era insoportable El aire a su alrededor comenz a aullar y a moverse o tal vez eran ellos dos los que flotaban en un remolino nauseoso, no poda estar seguro. La habitacin se combaba, todo el palacio de sombras pareca cambiar y agitarse en un vrtigo que amenazaba con hundirlo en un ocano de aguas densas y tragrselo para siempre. Devio sinti pnico porque era incapaz de escapar de aquel abrazo, y su mente le gritaba que se disolvera, que morira sin remedio. Es demasiado pronto pens en una alucinacin . No quiero morir. No puedo morir ahora El rostro de Na era una mscara exenta de piedad. Pareca un ancla de piedra, un faro inamovible en medio de aquel mar tormentoso, y Devio se aferr a ella igual que un nufrago a un salvavidas. El viento misterioso le enmaraaba los cabellos verdes como si fuesen serpientes vivas, incluso a lo lejos sonaba el retumbar de los relmpagos. Frente a los dos, el espejo en el que ella se miraba y se peinaba cada da les devolva la imagen de sus figuras abrazadas y tras ellos, oscuridad, niebla, una lucecita en la distancia que titilaba balancendose como un barco a la deriva. El prncipe tenebrii fij sus ojos en aquella luz mientras las olas del tiempo crecan y menguaban a su alrededor, amenazando con arrastrarlo al abismo. Toda su sombra se convulsionaba de miedo, deshacindose en corpsculos que luchaban por mantenerse unidos, y slo el misterioso destello sera capaz de conservarle la cordura. La llama se haca ms clara en la superficie lisa del cristal y derramaba su dbil halo iluminando pobremente la estancia a su alrededor. El reflejo devolva la imagen de aquella misma habitacin: los ventanales y los cortinajes eran los mismos, el tocador lleno de frasquitos, la bandeja con el peine de oro y marfil, las cajas de ncar llenas de joyas, las sillas, el arcn de bano negro, hasta el lecho vesta las mismas mantas y sbanas . Pero haba algo En el espejo las siluetas oscuras de Devio y Na permanecan abrazadas, pero entonces el tenebrii se dio cuenta de que en la realidad, l no abrazaba a la cra, apenas agarraba sus manos manteniendo una distancia comedida. Sin embargo, en el reflejo, las figuras pegadas se miraron, el aire se comb, cargado de
131

electricidad esttica, y el cristal se resquebraj como si estuviese a punto de estallar. El hombre y la mujer tras la superficie estaban hablando en susurros. Devio quera saber quines eran aquellos falsos reflejos y qu se decan. Le pareca terriblemente importante. Las ondas de poder que los rodeaban chocaban con las que Na invocaba desde sus propias manos, y formaban olas encrespadas que azotaban el aire de forma salvaje. Entonces la misteriosa mujer se volvi y los mir a ellos dos, directamente, a travs del espejo y del ocano del tiempo. Tena los ojos cubiertos por vendas radas, pero Devio sinti que los observaba con los mismos ojos de Na: negros, vacos, terribles. No pudo evitar dar un respingo. Conoca a aquella dama. Su parecido con la reina Titania de Lunare era muy evidente, pero sus rasgos estaban marcados por el sufrimiento y la demencia. Y a su lado, una figura alta y gallarda, con largos cabellos verdes trabajados en pequeas trenzas. La mujer les sonri con una mueca espantosa y de nuevo Devio sinti la necesidad de huir. Intent desembarazarse de las manos de la nia ithire. Mira repiti ella como un ltigo cortante. El tenebrii se dio por vencido muy a su pesar. Na y l permanecieron all de pie, frente al espejo, como mudos espectadores de un pasado que avanzaba en oleadas y chocaba contra el mar del presente, distorsionando el futuro. Miranda, los Ojos de la Muerte, se volvi hacia Fahon con una sonrisita secreta y muy despacio se quit las vendas que le ocultaban parte del rostro. Ya estn aqu, pajarito. Ya estuvieron. El gran general la observ apabullado y Devio comprendi que el ithire, adems de amar a aquella demente, tambin senta por ella una lstima infinita. Quines, mi seora? No os alcanzo a comprender susurraba. Lo entenders. Porque yo nada veo ms all de las sombras, pero ella s. Por eso. Fahon apret los labios. La conversacin fragmentada resultaba luntica y delirante. Devio estuvo a punto de rer pero Miranda pareci leerle el pensamiento y le lanz una mirada negra llena de amenazas. Guarda silencio, sombrita, guarda silencio canturre la mujer ms all del espejo, pero para su invitado ithire aquello no fue ms que otro signo de demencia. Pero sigo sin entender murmur el general con voz ronca. Tena la piel ruborizada por alguna discusin previa, o tal vez un beso robado, y en sus ojos destellaba la confusin . Decs que va a ocurrir algo terrible, una traicin que acabar con nuestro mundo tal y como lo conocemos, y que yo debo mantener el secreto, es eso? S afirm Miranda. Y no slo eso, mi dulce seor. El pueblo de Ithire, tu pueblo, ser fue ser luch por mantener la coherencia encontrado culpable y condenado al exterminio por esa traicin. Pero por qu? en los ojos del ithire brillaba un asomo de profunda tristeza. Devio se dio cuenta de que aquella lstima no era el resultado de tan funestas noticias, sino de la conmiseracin que le provocaba. Fahon crea que Miranda se haba vuelto loca de atar. Slo estaba siendo amable y caritativo, como si visitase a una enferma para consolarla y asentir con sus cuentos. As ser porque yo lo decido replic ella. Pero no puedo hacerlo sola. Necesito que ests de acuerdo conmigo, amor.

132

Fahon volvi a sobresaltarse. Aquella muestra de cercana le haba cogido por sorpresa. De hecho, le resultaba incluso demasiado atrevido por parte de la princesa de Lunare. Miranda ri al notar su turbacin, y en el aire aquella risa son florentina y ligera a la vez que vieja y amarga. No me crees? musit con dulzura apretndole las manos. El general ithire era demasiado honorable para mentir. Estpido pens Devio a punto de burlarse de l en voz alta. Mira dijo ella la misma palabra y con la misma intensidad que Na. Y las olas del tiempo se abatieron sobre ellos. Devio volvi a sentir el vrtigo en su figura sombra mientras aquel ocano de visiones neblinosas creca y menguaba. Segua aferrado a las manos de la nia ithire pero ya saba que no le ocurrira nada malo. Na quera que l viese algo del pasado, y ese algo sera trascendental para el futuro, no le caba duda. La meseta de fuego y cenizas de Nan-Og creci y se extendi ante ellos, tan ardiente que el aire se volva trrido, y en la distancia la vista se confunda con espejismos engaosos provocados por el calor. Un numeroso grupo acampaba bajo una arboleda de altos eucaliptos de fuego tan descarnados como fragantes, que crujan y siseaban en el silencio de la noche. Los estandartes de todos los reinos pendan, lacios y sin vida, frente a grandes pabellones alzados con ricas telas y piedras preciosas de Solare, de Lunare y Aire, de Ithire y Acuare, mudos smbolos de la importante delegacin. Devio observ las monturas cansadas y sucias piafando a la luz de la luna, y comprendi que aquella delegacin cabalgaba de noche, descansando muy poco durante el da, como si esquivaran a misteriosos perseguidores de los que huan continuamente. Los rescoldos de la cena an humeaban bajo las ollas vacas, y algunas risitas distantes quedaban ahogadas en el interior de las pequeas tiendas privadas. Aparte de eso, el resto del campamento permaneca oscuro y silencioso, sumido en el sopor aromtico de la arboleda de eucaliptos y el murmullo caliente de los ros de fuego que alimentaban las entraas de las tierras de Fire. El prncipe tenebrii intua que iba a ocurrir algo trascendental, y observaba el temor y el asombro del general Fahon, crispado y asustado ante aquel portento en el tiempo, con una expresin a medias entre el inters y la satisfaccin. La atmsfera se enfri y las nubes de tormenta ocultaron la luna llena en aquel cielo del ocaso prpura. Una lluvia fresca se ensa con la tierra yerma, que siseaba y desprenda vapor bajo su contacto. Miranda pareca flotar en la penumbra, y guiaba a su amado a travs de las tiendas toscas sin que nadie les viese, nadie adverta sus presencias pues eran fantasmas en el ocano del tiempo. Fue entonces cuando Fahon se descubri a s mismo escondido entre los arbustos que rodeaban el asentamiento. Ahog una exclamacin al ver su grandioso arco de bano sanguneo donde resplandecan palos verdes y turquesas del desierto tan amarillas y preciadas como los topacios de Solare , con el que sola cazar geenus. Era l, no haba dudas. Nadie ms posea un arco igual en todo alanthilan. Se lo haba regalado la reina Laira por sus servicios, junto con el medalln de plata que llevaba al cuello y que le confera el ttulo de Guardin de los Dioses, el ms alto honor de Ithire. El rostro del general era una mscara sombra de dudas: pero por qu estaba all escondido, con la barba

133

descuidada, famlico y los ojos desquiciados? Miranda le apret las manos otra vez, casi con ternura. El campamento permaneca silencioso, adormilado bajo el repiqueteo de la lluvia suave en las ramas de los eucaliptos. Hasta los vigilantes se hundan en un sopor tranquilo y fragante, agradecidos de que los dioses les concediesen por fin un alivio en aquel desierto candente que eran las llanuras de Nan-Og. Y muy a lo lejos, recortadas contra la noche de Fire, las cinco torres de fuego de la altiva ciudad de Tir-Nan-Og brillaban en la oscuridad como estrellas benefactoras. Entonces llegaron ellas. Acuares. Por todos lados, silenciosas sobre los charcos de cenizas y agua gris. Sus rostros sonrientes reflejaban crueldad mientras la lluvia empapaba sus cabellos azulados; sus pasos, apenas el ondular de las serpientes marinas. Se acercaban al campamento despacio, ms siniestras y despiadadas que la noche de Throagar. El verdadero Fahon grit dando la voz de alerta pero nadie lo oy, pues era como gritar ms all de un espejo. Devio sise una risita siniestra y Miranda se gir hacia l con odio. El tenebrii se atragant y guard silencio. El general agazapado vade el campamento muy despacio, mientras las acuares pasaban a cuchillo primero a los guardianes adormilados y luego a toda la delegacin. Murieron todos, incluyendo las inocentes sacerdotisas de Acuare que formaban parte de la comitiva. Todos. No qued nadie. Fahon comenz a disparar su arco con certeza despiadada. Su rostro no se compadeca con los gritos burbujeantes, ni con su sangre azulada que salpicaba la tierra, ni con los lamentos de sus enemigas. Mataba en la oscuridad y luego se desvaneca para volver a aparecer por otro rincn y continuar su venganza sistemtica. Por fin slo qued una doncella en pie. En sus manos llevaba un cofre del que rebosaba agua a raudales. Nhalae Acuare dijo Fahon apuntndola con su gigantesco arco, los dedos tensos acariciando la pluma de la flecha. La doncella no tuvo tiempo de contestar. Fahon ni siquiera esper su respuesta. La saeta silb por el aire, certera y mortal, y atraves su garganta antes de que pudiese lanzar un suspiro. La guerrera acuare cay mientras la sangre oscura manaba a borbotones de su boca. El cofre de agua se desliz de sus manos inertes y derram su contenido en la tierra cenicienta de Nan-Og. Las cinco piedras de fuego brillaban en la oscuridad, distantes y burlonas; parecan rerse de l. Devio contempl la escena con los ojos entrecerrados. Si el pasado haba ocurrido de aquella forma, por qu se haba acusado a los ithires de traicin? Fahon estaba all, haba matado a sus enemigas y salvado el tesoro de Fire N o tena sentido. Por qu no he dado la alarma? expres el verdadero Fahon sus dudas con voz estremecida mientras se contemplaba a s mismo recogiendo las piedras del suelo ceniciento. Por qu he dejado que mueran todos? Salvars las Piedras de Fire, amor replic ella. Al menos en este futuro que estamos viviendo ahora. En otro futuro distinto t das la voz de alerta y an as nadie sobrevivir, pero dos de las piedras sern destruidas en la batalla. Ya lo veremos ya lo vimos.

134

El ithire trag saliva para humedecerse la garganta seca y Devio supo que no comprenda de qu demonios le estaba hablando. Sin un resquicio de piedad ni consuelo, Miranda se lo ense. De nuevo los remolinos del tiempo se agitaron y la realidad se tambale. Devio se aferr a Na sintiendo las nuseas del vrtigo y ante ellos todo volvi a empezar. En aquella ocasin, efectivamente Fahon grit en la noche. El campamento sali lentamente de su sopor, tal vez demasiado tarde para contrarrestar el ataque, pero llovieron flechas en medio de los gritos y saltaron hechizos que destrozaron todo a su paso. Fahon result herido por la hoja de un pual lechoso de espuma de mar, y cay al suelo mientras una lunare lanzaba una esfera de energa negra contra la guerrera acuare que llevaba en las manos la caja rebosante de agua. La caja se hizo aicos junto con dos de las Piedras sagradas. Ves? No sirve de nada murmur Miranda mientras Fahon volva a ser el nico superviviente de la horrible matanza. Y si les avisas antes de que vayan a dormir, nadie te creer. Todos piensan ya que eres una reliquia, un general altivo en su ltima misin. Que ves fantasmas donde no los hay. Se ren de ti a tus espaldas, amor. Igual que se ren de m. Fahon tena los ojos vidriosos y la respiracin entrecortada, como si hubiese estado l mismo en la batalla y llevase la dolorosa herida en la pierna. Asinti despacio, mientras su mente comenzaba a asimilar la magnitud de lo que haba visto, y de lo que intua que todava tena que ver. Y otra vez todo volvi a empezar. Fahon intent convencer a la delegacin, a sus mximos dignatarios, pero todos rean y le miraban con un asomo de conmiseracin. Amargado, con los ojos hundidos y la mirada huidiza, se alej del campamento para despus esconderse silencioso entre los arbustos. Todo se desarroll tal y como haba sucedido al principio, hasta que cay la ltima de sus enemigas bajo su arco y las cinco Piedras se deslizaron sobre las cenizas de la meseta de Nan-Og. En esta ocasin que estamos viendo evitars un desastre pero provocars otro. Al salvar las Piedras de Fire se desencaden la larga guerra contra Acuare. Luego volver la paz. El tiempo seguir su curso, y todos los reinos vivirn en armona hasta que la decadencia y la apata acabe con nosotras dentro de muchos milenios. Y no es lo que deseis, mi seora? pregunt el general, angustiado, mientras su figura en el tiempo recoga las piedras de fuego del suelo y luego comenzaba a cavar y a sepultar los cuerpos de sus compaeros. No neg ella con vehemencia. T mueres en esa guerra. Ya he vivido todas y cada una de sus posibilidades y no puedo alterar ese destino. El tiempo es como la miel. Puedes cortarla con un cuchillo, pero despus siempre vuelve a fundirse. Slo hay una cosa que puedes hacer con la miel, pajarito mo. Fahon la mir intrigado. Comrtela, por supuesto aclar ella como si fuese lo ms lgico. Devio buf ante la respuesta disparatada y Miranda lanz una sonrisa siniestra al tenebrii. Hay algunos que nunca aprendern dijo al aire como si tal cosa . Slo as obligas al tiempo a acatar tu voluntad. De otra forma esa miel jams te obedecer. Ser dulce o amarga, ser placentera o repugnante, pero siempre te envolver y te dejar los dedos manchados.

135

Fahon guard silencio largo rato. Pareca cavilar en busca de alguna solucin sin darse cuenta de que el destino jams escapaba a las palabras de los Ojos de la Muerte. Cuando se inicie la guerra contra Acuare, desertar y as no podrn matarme dijo por fin como si hubiese encontrado la solucin. Pero entonces te deshonrars, y nada podr evitar mi boda con el rey de Throagar contest ella con tristeza, y sus palabras fueron intensas y coherentes como nunca en su vida . Ese es el destino que mi madre eligi para m y que mi hermana Titania se empea ahora en cumplir. Dentro de poco mis doncellas comenzarn a bordar las flores y las estrellas en los velos de mi ajuar de novia, y ya no habr vuelta atrs. Yo lo impedir replic Fahon con calor, galante y osado, y bajo el punto de vista de Devio, demasiado altivo y rgido, casi cmico de tan anticuado. Desertar en medio de la batalla y volver a buscaros. Y aunque pasemos el resto de nuestras vidas huyendo, jams permitir que seis desgraciada con esa abominacin, aunque tenga que matar a ese engendro oscuro con mis propias manos. El tenebrii sise por entre los dientes con una sonrisa afilada. No podrs, amor. No hay destino para nosotros. Fahon se separ de ella y se puso a dar vueltas por la estancia como un len enjaulado. A veces se le iluminaban los ojos pero entonces volva a bajar los hombros, abatido. Y cundo ser esto que hemos contemplado, mi seora? insisti por fin. Sabis que he de partir hacia Hira con la luna de verano. Ithire debe cumplir una deuda con Fire para lavar nuestra vergenza y nuestro honor. Quisimos a los humanos como a nuestros hijos pareci perderse en la melancola , les amamos demasiado y les entregamos nuestros tesoros sagrados. Ellos nos lo pagaron con guerra y ambicin. S, Ithire es torpe y confiado. Tu reina Laira es demasiado benvola. Si la reina de Eirdain fuese mi hermana, las cosas seran muy distintas. A pesar del odio que profesaba a Titania, Devio fue capaz de descubrir una nota de admiracin en su tono. Pero cuando regrese victorioso, toda alanthilan nos agasajar y los dioses nos bendecirn, mi seora. Miranda lo contempl un momento en silencio. Su rostro mostraba dulzura y un resquicio de piedad. No. Nadie os bendecir con nada, solo con la muerte. Porque Neman sus ojos parecieron brillar y despus cambiar de color ligersimamente . No, no fue Neman, sino su hermana. Ella querr ver la humillacin de vuestra reina. Y exigi un voto de lealtad de todo alanthilan. Ser entonces cuando atravesaron cuando atravesar is las llanuras de fuego. Y entonces, Tritia estar esperando, codiciosa y cruel. Ese es el punto de inflexin. El nico momento en que podemos comernos la miel. Respir orgullosa de s misma por haber conseguido decir todo aquello sin apenas equivocarse. Hablar con la reina Laira sobre todo esto prometi Fahon. Ella me escuchar. No lo har. Os lo puedo ensear le tendi las manos huesudas . Y podemos seguir mirando todos los hilos del futuro, una y otra vez, intentando cambiar algo aqu y all si t lo deseas, amor.
136

Devio sinti el pnico cuajarse en su estmago ante tales palabras. Na no le soltaba, no le permita huir, y si Miranda cumpla su amenaza, estaran all eones, viviendo y reviviendo una y otra vez las mismas escenas, en busca de un resquicio que pudiese alterar el curso de los acontecimientos. Entonces, la guerra contra Acuare y mi posterior muerte son inevitables el ithire pareca confuso y derrotado. Al igual que la unin de Lunare con el reino tenebrii asinti ella. El general permaneci en silencio y Miranda aguard. Por un momento, sus ojos se desviaron al espejo y miraron a Na directamente Nada veo ms all de las sombras dijo Miranda, los Ojos de la Muerte, y el propio Fahon levant la vista, sobresaltado. Yo s respondi Na, los Ojos de la Muerte, en su conversacin privada, ms all del espejo. Lo s. Por eso. Na asinti en silencio. Qu podemos hacer, mi seora? pregunt Fahon por fin . Puedo deducir por vuestras palabras que hay un modo de cambiar las cosas? Os refers a eso? S ri Miranda. Slo un camino queda. El nico que no puedo ver. No podis verlo repiti l sus palabras, dubitativo . No sabis sus consecuencias si lo elegimos... S algunas consecuencias, pero no todas. Porque nada veo ms all de las sombras. Pero ella s. Ella La mujer observ el espejo y Fahon sigui su mirada. Lo nico que haba all eran sus reflejos a la luz de las velas. Cerr los ojos y se sinti perdido y solo. No comprenda a su amada, no entenda su poder ni los recovecos de su mente, y no encontraba ayuda ni consuelo en sus enigmticas palabras. Ser duro, mi pajarito ella le acarici el cabello lleno de finas trenzas . Para los dos. Pero ese ser el pacto. Dos llaves, dos sangres . Yo dar la ma, y t la tuya. Miranda le sealaba el medalln de plata que llevaba al cuello, la distincin de su rango como Guardin de los Dioses. El general neg sin comprender una sola palabra. Las lgrimas de la soledad y la desesperacin bajaban lentamente por su rostro. Cuatro son las estrellas, amor empez de nuevo Miranda, pero su mente se perda, le era muy difcil controlar sus palabras en medio del torbellino catico que se adueaba de ella. Tom las manos de su amado con delicadeza y ambos se miraron a los ojos un instante eterno. El general asinti en silencio con sus dedos firmemente entrecruzados. Las olas del tiempo volvieron a levantarse y Devio estuvo a punto de gritar, de suplicar que terminase todo de una vez. Saba que se ahogara, que se deslizara en aquel ocano negro y su memoria morira para siempre, perdido en el pasado sin poder encontrar la salida. La estancia se volvi borrosa, el mundo ululaba a su alrededor, tiraba de l amenazando con despedazarlo. Lo nico slido en aquella pesadilla eran las manos suaves y plidas de una nia. Cuatro son las estrellas, amor susurr Na. Viento, Tierra, Luna y Sol. El prncipe tenebrii volvi en s. Todo a su alrededor haba cambiado sin cambiar nada. Miranda y Fahon haban desaparecido y el espejo slo era azogue

137

colgado sobre una cmoda llena de cajas, la bandeja con su peine de oro y marfil, pequeas joyas y franquitos Haba vuelto! Mir a Na lleno de dudas y le solt las manos como si tocase hiedra venenosa. Estaba all, en Throagar, en el palacio de Vorian. Nunca en su vida le haba parecido tan clido y hogareo. Se volvi a la nia, que de nuevo era una doncella, y le lanz una mirada malvola. No vuelvas a hacerme eso nunca ms. S lo har replic ella. Lo har una y otra vez, y toda la eternidad si es necesario, hasta que te des cuenta. Hasta que me d cuenta de qu rugi Devio intentando ocultar que, por primera vez en su vida, estaba muerto de miedo. Que soy yo quien ve ms all de las sombras. Por eso vine contigo y me cas con Vorian su voz no era ya la de una doncella, ni una cra pequea y asustadiza; era la voz de los Ojos de la Muerte . Por eso estoy aqu. No por ti o tus planes contra tu rey, ni tampoco por mi madre y su venganza. Sino por mi hermana Laila. Por eso, cuando ella venga a buscarme, t la salvars y la protegers hasta el final. Pero yo no puedo hacer eso de repente Devio se dio cuenta de la inmensidad del plan, de la trampa que ella haba tejido, o quizs fue Miranda, que se rea en la distancia junto a Fahon, ya intocables, eternos, imposibles de alcanzar. Lo hars le amenaz ella mientras se pona las vendas blancas sobre los ojos y la corona de Fire en los cabellos, obligando a la sombra a bajar la cabeza. Lo hars porque yo quiero, y lo hars porque t tambin quieres hacerlo. No. Lo nico que quiero es matar a Vorian, lo sabes. Es absurdo negrtelo a ti grit rabioso y desesperado. Precisamente. Por eso querrs ayudar a mi hermana. Porque entonces, cuando lo hagas, yo te entregar en bandeja la Daga del Sol.

138

CAPTULO CATORCE VIENTOS SOMBROS

Raissana se despert otra vez con las voces rindose dentro de su cabeza. La oscuridad de su habitacin era densa y fra, calaba en los huesos igual que la humedad que manchaba las paredes de verdn. Pero no fue la oscuridad lo que la haba sacado del sueo inquieto, tampoco las risitas malvadas que llegaban desde ms all de los corredores vacos del palacio. Ni siquiera el dolor de los viejos huesos cansados que protestaban y a veces se negaban a obedecerla. Lo que la haba sobresaltado haba sido el viento. O mejor dicho: el olor del viento. Un olor podrido, a melaza corrupta que invada cada recoveco y aullaba por entre los altos capiteles. El aroma de la maldad, de las entraas hediondas del reino tenebrii. Arrug la nariz con preocupacin temiendo haberlo imaginado, o peor an, temiendo que fuese verdad. Pero s, all estaba, aquella cinta tenue de olor que se dispersaba como arena en el agua. Se incorpor despacio sintindose asustada, demasiado anciana ya para ser valiente. De hecho le susurr otra vocecita malvola , no has sido valiente en toda tu vida. Lo sabes Y Raissana lo saba. Slo haba sido fiel. Estpida, vieja y fiel. Puso un pie en el suelo helado y su piel apenas reaccion. Se encontraba enferma, frgil y desgastada. Pero no tena tiempo para preocuparse por s misma, nunca lo tuvo. Sin embargo repar en que las manchas y las sombras que punteaban sus piernas eran ya ms grandes, del tamao de monedas, y se extendan hacia arriba poco a poco. Respir hondo. No era valiente, pero tampoco deba dejarse dominar por el miedo. Tena una tarea que cumplir: vigilar, velar por la seguridad de Aire y de todos los que permanecan en los barcos, prestos a marchar. Todo el mundo se ira de Silveria en cuanto diese la alarma. Todos, menos ella. Lo haba aceptado. Fue su destino desde el momento en que descubri las pequeas pecas en sus plidas y limpias manos y luego tambin en sus piernas y en la cara. Pidi audiencia a la reina Titania y le cont las dudas que la carcoman. No porque le cayese bien ni porque confiase en ella. Raissana pensaba que la reina de Lunare era oscura y engaosa, pero en aquellas circunstancias tenebrosas, era su alteza real, la nica que estaba all. Y sobre todas las cosas, ya fuese por la fuerza de la costumbre o porque era una vieja tonta que ya no saba hacer otra cosa, Raissana era fiel a la monarqua de Faerie. Fiel hasta la muerte. Por eso se lo cont todo: las manchas de sombras, sus miedos, sus inquietudes Titania la escuch atentamente, sin sonrer ni llorar, sin cario ni odio. Fra y dura como un diamante, pero inteligente, calculadora, despierta. Eso le gust. Le dio confianza. Y Titania, adems de la supuesta confianza, le haba dado tambin una misin. Raissana avanz temblorosa y titilante como una vela. Agarraba el bastn con su mano huesuda y delicada como un pjaro, pero firme y orgullosa, y en la otra mano, un pequeo fuego fatuo azul alejaba las sombras en aquella penumbra tan oscura que pareca la boca del lobo. Flot por los corredores de altos ventanales y arcos ovalados. Ms all de los muros cambiantes del palacio, la noche brillaba llena de estrellas. De hecho,
139

Raissana jams haba contemplado una noche ms hermosa. Y ms all, lejos en la distancia, imaginaba que poda ver los miles de barcos mecindose a la intemperie, preparados para partir. El volumen de las risitas se hizo ms fuerte, primero un siseo apenas audible y poco a poco, como un estruendo desorganizado, una catarata de gritos siniestros, cacareos y voces que simulaban rer Pero que nunca sonreiran pens la anciana, en su camino hacia el abismo. Cundo haba ledo eso? Trat de recordar pero su memoria tambin estaba torpe. Aquel pasaje del poema le recordaba a Nimphia, y tambin a libros nemhiries, a risas infantiles, barcos de alas blancas y regatas de verano. Pero sobre todo a Nimphia. Su nia preferida, la hija de Zephira a quien ella ms quera. Porque le recordaba a la propia reina cuando naci, cuando Zephira era apenas un beb que ella cuid, y luego educ y mim durante tanto tiempo Avanz un poco ms. Tena gotitas de sudor en la frente y no eran de calor, sino de miedo. Un pnico atroz que se aposentaba en el estmago como una piedra, y que le araaba la espalda igual que un latigazo de hielo. Los salones permanecan callados a su paso, solitarios y tenebrosos igual que un palacio encantado dentro de una pesadilla. La oscuridad se volvi densa y cortante cuando torci por la galera de la biblioteca y las risas crecieron en volumen hasta hacerse insoportables. Eternamente riendo, pero sin jams sonrer las palabras del poema nemhirie volvan a su cabeza una y otra vez. Y en el recuerdo, all estaba Nimphia, encaprichada en leer todos los libros humanos que pudiese, y obligndola a ella a recitarle una y otra vez sus pasajes preferidos. Y aunque a Zephira no le gustaba aquella pasin por los humanos que su hija demostraba, la vieja aya le lea en secreto, y rea con ella, y as pasaba sus aos, mecindose en la calidez de los vientos de verano. Las risas malvadas arreciaron. Parecan burlarse de sus pensamientos, buscaban un resquicio en su mente por donde entrar. Raissana extendi la mano donde brillaba el fuego fatuo, como si as demostrase su valor, y la pequea luz brill un poco ms intensa durante unos segundos. All estaba, la gran sala circular que era la biblioteca real de Silveria. Millones de libros de todos los reinos, excepto de Fire e Ithire, que fueron olvidados por la fuerza, se agolpaban en sus estanteras hasta el techo. Y la magnfica estancia se encontraba completamente iluminada, da y noche, por miles de velas que formaban sombras danzantes en las infinitas hileras cargadas de tomos. Los aplausos cnicos y los abucheos llenos de insultos la recibieron a la par, y la anciana trat de no escuchar las voces. Slo el pulso de su sangre latiendo salvajemente en la cabeza. En aquel sitio se condensaba la mayor cantidad de conocimientos y sabidura por metro cuadrado de todo Faerie. Y tambin la mayor cantidad de estupidez y arrogancia. Porque en su soberbia, los aires haban querido recopilar todo el conocimiento que existiese; el permitido y el prohibido. Y por tanto, all estaban tambin los libros de las sombras, todos encerrados tras una cerradura de viento que se combaba peligrosamente. Y all era tambin el nico punto de todo Faerie donde los tenebrii tenan un sitio propio. Aunque fuese una prisin. Y en esa crcel estaban ellos, deseando escapar, gritndole a Raissana y engatusndola con mil promesas, lloriqueando, tratando de romper la magia del candado. Y esa era la misin de Titania que ella deba cumplir: vigilar, guardar que no hubiese un solo resquicio por donde pudiesen escapar. Al menos
140

mientras terminaban los preparativos y todos se ponan a salvo. Por eso haba velitas encendidas por todos lados. Si Raissana intua el menor signo de alarma, apagara las velas y sera la seal para partir. Siiiiii, y te dejarn aqu rieron algunas vocecitas infantiles y chillonas mientras saltaban chispas negras que enseguida se frustraron. No te quieren. Eres una vieja intil, te desprecian Les diste tu vida, todos los aos de tu juventud y mira cmo te lo pagan sise otra voz y un coro de risas pareci asentir. Silencio! les orden ella, pero aquello no hizo sino aumentar el regocijo general. Raissana se humedeci los labios resecos. Los malditos tenebrii saban sus miedos, jugaban con sus sentimientos y la manejaban a ella como un ttere. Ya se han ido, te han dejado sola volvi a la carga la primera voz No neg ella y entonces se maldijo por su error . Yo soy vieja y no me importa morir. De hecho, no me da miedo la muerte. Se acerc el fuego azul a la cara como para mostrarles sus arrugas, sus ojos ya apagados y sus alas quebradizas. Tus nias, tus queridas niitas te abandonaron son otra voz, discordante y forzada. Pareca rer pero por debajo de todo aquello, el tono de odio chirriaba en los dientes. Porque no les importas core otra mientras las cadenas de viento se tensaban de nuevo bajo la violenta embestida . Lo sabes, vieja. Ha sido un alivio para todas que te quedases aqu. As nunca se sentirn culpables. Oh, la valiente Raissana que muri por nosotras Y honrarn tu memoria, lanzarn flores al viento para agasajar a una muerta! Las risas se volvieron crueles. Raissana sinti que las lgrimas brotaban en sus ojos. Malditos fuesen! Lean sus pensamientos como si fuera un libro abierto. Trag saliva sabiendo que estaba a punto de cometer una locura. En su mano invadida por las manchas, el fuego fatuo pareca latir como un corazn azul dislocado. Les iba a vencer. Iba a terminar con sus risitas de una vez por todas. Pareca vieja y demacrada, pero no la conocan. No saban de qu era capaz. Estpidos tenebrii, no saban con quin estaban hablando! Quin es vuestro amo! les exigi con voz chillona. No quiero hablar con lacayos! Que ensee la cara si se atreve! Las sombras guardaron un silencio profundo y la cerradura de viento permaneci quieta lo que pareci una eternidad. Raissana lleg incluso a pensar que se haban acobardado ante su tono autoritario. Si no eran ms que sombras rastreras, le tenan miedo! Nuestro seor no quiere hablar contigo, vieja estpida ladr entonces la primera voz, pero muy bajito, casi por obligacin vergonzosa. Raissana ri sintindose fuerte. Era capaz de todo y ms. Y ese era el terror de los tenebrii? Si una anciana poda hacerles frente y derrotarlos slo con palabras, qu no podran hacer entonces los Seores de los Vientos y la reina Titania El fuego fatuo lata cada vez ms deprisa, creaba halos de sombra y luz sobre el suelo de miles de teselas con las aves que representaban a las grandes reinas de Aire, y todas parecan mirarla con sus ojos fijos y brillantes. El aire de la biblioteca estaba cargado de electricidad esttica, casi poda chirriar de tensin. Slo tena que abrir la cerradura y vencer a aquellas sombras cobardes y
141

pusilnimes ri ella por dentro. Entonces volara al Reina Katrina y les mostrara a todos lo que haba sido capaz de hacer, y ya no se marcharan sin ella, no la dejaran sola. Su mente comenzaba a abotagarse en medio de su ensueo. Las manchas negras crecan ya por su cuello en direccin a su barbilla, pero no las senta, no le dolan ni siquiera vea ya el tamao que tenan. Slo saba una cosa: iba a derrotarles, tan fcil como contarle un cuento a una nia. Su boca se abri casi sin querer y fue entonces cuando se dio cuenta con terror de que ya era demasiado tarde. Las palabras de viento resonaron una ltima vez en la cmara circular y el fuego azul en su mano se apag. Los libros gimieron en las estanteras, parecieron chillar con el aleteo de sus pginas mientras caan al suelo en una lluvia sin final, y un alarido de triunfo retumb en sus odos antes de que la oscuridad se la tragara. Son un chasquido metlico y el aire se llen de olor a orn y hierro quemado. Pero Raissana ya no vea nada, ya no senta nada. Las miles de velitas encendidas se agitaron, pero ninguna se apag. Ni una sola. Si alguien en los barcos estaba vigilando, si esperaban la seal que les alertarse del peligro, nunca se producira. Queras verme? susurr una voz en su odo, dulzona y clida como la melaza podrida. Permite que me presente. Soy el prncipe Prudence, Prud para los amigos se separ de la anciana para mostrarle su cara afilada y victoriosa . Soy la Sombra de los valientes, seor de los temerarios, de los sabios y los cultos, de todos los que se creen ms listos e inteligentes que nadie. Soy el seor del orgullo y la soberbia, pero tambin de la estupidez, querida amiga Se arrastr por el suelo alrededor de la figura de ella, que pareca una estatua abatida y sin vida, sin embargo, la sombra de la mujer se alarg con una mueca perversa. Luego se fundi con la del prncipe tenebrii y l pareci suspirar. Podra darte las gracias, pero no lo har. No has sido lo suficientemente lista como para llamar mi atencin ri la sombra dirigindose al exterior de la biblioteca. Estar fuera, cielo. Deseo disfrutar de la brisa de mi nuevo reino. Y se march. La mujer que fue Raissana se sinti desesperada y trat de ir tras l, suplicante y llorosa, pero ya no le encontr. No quera estar sola. No poda abandonarla l tambin. Ya no flotaba, ni siquiera se acordaba de que antes poda volar. Su figura marchita se arrastraba sobre las baldosas del suelo y a su alrededor todo era sucio y corrupto. No haba belleza, los vientos traviesos no le revoloteaban los cabellos, los ngulos del palacio parecan equivocados, con esquinas crueles y ojos que la espiaban. El corazn le dola al igual que los huesos, y su mente le chillaba constantemente una sensacin de culpa que nunca la dejara descansar. Pero all estaba, reptando por las calles vacas de Silveria en direccin a los grandes sillares de piedra del puerto, con una decisin y una ferocidad como nunca antes, cuando era cu ando quiso Pero ya no se acordaba de quin era ni qu quiso. El viento carroero levantaba nubes de polvo hediondo y por todos lados aullaban las risitas desquiciadas mientras la isla de Silveria se iba apagando poco a poco y su brillo diamantino se volva gris ceniza. Lejos, ms all de las grandes escalinatas con sus esfinges de piedra y las avenidas etreas de puentes colgantes, la flota de barcos se meca con los ltimos vientos, y sus maderas parecan crujir con algn dolor interno mientras
142

la calma densa y angustiosa se iba adueando poco a poco de los oscuros pantalanes, igual que una enfermedad contagiosa e imparable. Al llegar al cortado de rocas, la mujer mir hacia atrs, hacia la afilada Torre de los Vientos que permaneca silenciosa y amenazadora, iluminada por las velitas como un faro de maldad. Crey ver vagas formas tras los cristales azules, figuras que parecan bailar al ritmo frentico de una meloda discordante. Entonces se volvi hacia la flota, hacia el muelle solitario. En su cabeza, las viejas palabras de un poema olvidado empezaban a cobrar sentido, mientras los ros de sombras fluan bajo sus pies y saltaban al vaco, deshacindose en humo sucio que lo contaminaba todo. Y all, sumida en aquel filo helado de soledad y muerte, qued ella. En el borde del acantilado se recort su figura contra la noche, con las risitas y las voces siniestras murmurando dentro de su cabeza. Y all permaneci, con sus manos estiradas y los huesudos dedos tratando intilmente de alcanzar los barcos silenciosos, eternamente riendo, pero sin jams sonrer.

***

Titania tambin oa voces. Pero eran voces muy reales, y le estaban dando un fuerte dolor de cabeza. De hecho, se arrepenta por segundos de haber convocado a los Seores de los Vientos y a los maddins de las islas en el Reina Katrina, para exigirles explicaciones. Todo el mundo estaba loco all. El reino entero de Aire le pareca absurdo y desquiciado, con aquellas corrientes desagradables que continuamente cambiaban de direccin y crispaban los nervios. Sin duda era por eso que el carcter de aquellas gentes era tambin demasiado desorganizado y catico. Necesitaban una mano fuerte all, alguien que les pusiese en su sitio y devolviese la paz a aquella locura funesta. Pero claro, en realidad el error haba sido suyo. Por haber confiado en aquellas sonrisas de bienvenida de Lord Vardarac y del Barn de Tramontana, y en la disposicin animosa de los maddins. No eran sino la calma que precede a la tempestad. La haban escuchado con respeto y seriedad. Incluso con demasiada seriedad, segn poda entrever en la cara sibilina de Lord Ho. Aquel hombre taimado guardaba sus manos en las amplias mangas de su tnica negra como si tuviese siempre una daga escondida. Titania les pidi explicaciones sobre por qu estaban evacuando las islas de Londres, Catay y Johanna utilizando los mejores barcos, los ms fuertes y rpidos, abastecindolos con comida y mercancas que pertenecan a los humanos y al pueblo de Aire por igual, sin haberla informado a ella. Sin siquiera haberles hecho saber que estaban zarpando en solitario, como si tuviesen la intencin y por supuesto, bien saban los dioses que aquello no era as, a Titania no le caba la menor duda , de que quisieran traicionarlos y dejarlos a su suerte. Y cuando Lord Drake pareci que iba a ensayar una disculpa, con sonrisa clida y diplomacia exquisita, el maddin de Catay apenas suspir, apenas movi los labios, pero en el silencio del saln son su voz cnica y sibilina: Desde cundo los maddins tenemos que dar explicaciones a las hadas?
143

Y aquello fue el detonante. Lord Vardarac se puso en pie de un salto y cogi al nemhirie por el cuello, amenazndole con un pual descomunal que haba sacado de no se saba qu bolsillo de una de sus capas de lobo, con una rapidez asombrosa. El humano, ya de por s plido, se puso amarillo como un limn. Qu palabra has dicho, comadreja? le espet con las barbas violetas electrizadas y la cara roja de colapso. Calma, compadre intent aquel otro galn de pacotilla que se haca llamar a s mismo Barn de Tramontana, y que Titania supiera, ni en las casas reales ni en la genealoga de Faerie nadie le haba concedido tal ttulo ni tal honor. Pero al parecer, aquella montaa viviente no tena ganas de calmarse. Y en verdad ella le comprenda. La palabra hadas tambin la sacaba de quicio. De hecho haba estado a punto de emprender su propia batalla sangrienta contra la shilaya Violeta cuando, noches atrs, la anciana se haba empeado en provocarla. La reina de Lunare se aferr con fuerza a su trono de bano mientras Lady Notos, que al parecer se haca llamar a s misma Perla del Sur, intervino a gritos sin que nadie le hubiese pedido su opinin. El propio Lord Drake, tan comedido y educado, sac un pistoln de sal que hizo girar peligrosamente, con una sonrisa provocadora. El vocero alcanz cotas desorbitadas en menos de un minuto, y todos, incluidos guardaespaldas y servidores que atiborraban la sala, sacaron hachas y machetes por todos lados. Mir a Obern de soslayo por si el rey de los duendes tena la intencin de poner paz en la trifulca, pero su marido, junto a su querido amigo Zrh, pareca tremendamente divertido e interesado en la escena. Titania estaba segura de que, si le hubiese dejado a sus anchas, Obern hubiese organizado algn tipo de combate con apuestas, o cualquier concurso descabellado. Se apret la frente con sus dedos delicados. La cabeza le dola. Estaba ya muy cansada de cargar con todo aquel peso y la enorme responsabilidad sobre sus espaldas, sola, sin ninguna ayuda. Era demasiado lo que tena que sufrir, no iba a poder soportarlo ms. Aoraba la paz y la oscuridad de Lunare como nunca en su vida, y por un momento trat de recordarse a s misma tendida en su divn del saln de msica, con la calma silenciosa y la noche dulce entrando a raudales por las grandes ventanas. El gritero qued atrs, casi se perda a lo lejos en los silenciosos corredores de Nictis. No era ms que el murmullo de los riachuelos que fluan hacia el lago de Altar. Nada ms. Y cuando ya su mente volaba olvidando todo aquel reino tan ruidoso y repugnante, la piel entera se le llen de pinchos, como carne de gallina, y abri los ojos sobresaltada. Ante ella, Vardarac estaba a punto de pegarle un tiro a Lord Drake, mientras que aquella mujer humana horrible que haba tenido la desvergenza de casarse con l, tiraba de la manga de su abrigo entre gimoteos, y el otro humano que era el Seor del Oeste, rea con una risa cnica mientras afilaba su espada con una piedra y su halcn aleteaba frentico en el hombro. Pero nada de aquello importaba ya. Se puso en pie despacio, con los ojos muy abiertos y el terror arandole la garganta. Qu ocurre, mi reina? susurr Obern a su lado, pendiente de todos sus deseos en cualquier momento, aunque ella estimase que slo le importaban las fiestas y las chanzas. Hazles callar, por favor contest ella en tono bajo y la mirada perdida en algn punto ms all de las cristaleras del transatlntico.
144

Y sin ms palabras pas por entre los contendientes igual que un velo de seda, y subi los peldaos de la escalinata hacia la cubierta del barco. Deba comprobar algo, y tena que hacerlo ya. El fro de la noche le cort su piel plida pero ni siquiera lo sinti. La isla de Londres bajo sus pies centelleaba con sus avenidas humanas, perfectamente rectangulares y ordenadas, mientras que la zona portuaria permaneca en un incmodo silencio, a la espera de las negociaciones con los maddins para que no partiesen ms barcos. A lo lejos, la ciudad de Silveria permaneca a oscuras, quieta y fantasmagrica como un lugar perdido en un sueo. Y la nica luz, amarillenta y pequea, brillaba a lo lejos en una de las estancias del castillo. En principio no haba nada que temer. Todo estaba en orden y el ama de cra segua con su misin de vigilancia. Al parecer no haba sido ms que una sensacin sin fundamento. Y sin embargo Sus ojos escudriaron a lo lejos. Como si as pudiese traspasar las paredes del palacio y ver en su interior. Porque algo le deca que las cosas no estaban bien. Porque no en vano era la reina Araa de Lunare, y si en su vida hubiese ignorado sus instintos, hara tiempo que su magnfico reino habra cado en la barbarie. Por eso, adems de encomendarle la misin a Raissana, haba instalado una Telaraa de la Oscuridad en secreto frente a la cerradura de viento en la biblioteca, sin que lo supiese nadie, ni siquiera la anciana. Y le pareci que uno de los hilos se haba movido, al menos eso le haba chillado la piel y todos sus sentidos. Luego haba vuelto la calma y la tela imperceptible no haba vuelto a vibrar. Y la lucecita all encendida, como una pequea velita al final de un tnel, permaneca igual que la esperanza en medio de las sombras. Nada haba cambiado. El resto segua en paz y tranquilidad, y los vientos jugueteaban con sus cabellos enmarandoselos en la cara. Su cuerpo cansado le peda a gritos bajar al camarote, arrullarse en el sonido de la trifulca de aquellos brbaros, y soar con su amado Nictis. Pero su mente le deca que s, que un hilo de su telaraa se haba movido. Que no eran ilusiones. Y por cosas como esa, por no confiar en nada ni en nadie, ella era todava la reina de Lunare. Y aquello no le gustaba. Volvi al interior dejando que la angustia la invadiera, y sin darse cuenta, ante la mirada atnita de Obern, baj las escaleras a trompicones, de dos en dos. Hay que salir de aqu! exclam con su voz fra de campanas de plata. Solo que el miedo le atenazaba la garganta, ni siquiera poda hablar. Nadie le hizo caso, slo Obern, con su cara asombrada. Todos siguieron pelendose y gritando, e incluso un hacha fue a estrellarse contra una alacena llena de platos y tazas. Silencio cuando habla la reina! el rey de los duendes se haba puesto en pie y su voz tron fuerte y rotunda, como si fuese un dios colrico al que la paciencia se le haba agotado. La sala qued muda de golpe, de forma brutal e instantnea, incluso el halcn pareci agachar la cabeza, acobardado. Vardarac pareca un oso enfurecido con los ojos inyectados en sangre, pero si l, Notos, Lord Ho, o cualquiera de los otros fueron a replicar, las frases murieron en sus gargantas. Tenemos que marcharnos ahora mismo sonaron las palabras ahogadas de Titania. Las sombras han entrado en Aire

145

Pero qu est diciendo! empez Lord Shaka con tono indudablemente jocoso, pero cerr la boca ante el rostro de Obern, que le miraba retndole a lanzar siquiera un suspiro. Titania los contempl a todos, turbada, demasiado cansada para seguir luchando. Ya no era una reina, slo una mujer llena de miedo. Los tenebrii han llegado a Silveria se acerc con desmayo a Lord Vardarac. Sin darse cuenta, aquella mole le confera sensacin de seguridad y resguardo. Igual que Obern. Pero mi seora protest l, nervioso ante la cercana de su majestad. Estn aqu! grit ella aferrndose a las pieles de su abrigo y mirndolo con tal intensidad que el Seor del Norte se estremeci. La contempl en silencio unos segundos, como un oso que pensase en cmo quitarse de encima a una mariposa sin daarla, pero entonces Lord Vardarac vio algo en sus ojos, una luz demasiado oscura o tal vez oli el aroma del miedo que destilaban sus poros Y de pronto asinti. Lo que fuera que vio en el rostro de la reina lo convenci del todo. Partiremos con la alborada! Levamos anclas! grit a todo pulmn como si estuviese en el puente de uno de sus drakkars, en el desfiladero de los Matanusks. Pero qu dices, imbcil! le espet Lady Notos dispuesta a iniciar una nueva pelea. Te habla una reinezuela cualquiera y pierdes el culo por obedecer! La sala entera entr en frenes. Ho y Drake se pusieron de pie a la vez reclamando explicaciones. Ohagr, el capitn Etesian, permaneca junto a Libis con el ceo fruncido, sin declararse a favor o en contra, y el que ms dudas pareca tener era el Barn de Tramontana, que no saba si posicionarse junto a su amada o junto a su compadre. stru y Ojo, a los barcos orden Vardarac sin inmutarse ante el caos. Zarparemos al amanecer! Sus lugartenientes se aprestaron a obedecer sin asomo de duda, corriendo hacia las escalinatas para salir a la cubierta. Ya no hay tiempo neg Titania sintiendo que todo se precipitaba, que el destino caa como una avalancha imparable y que sus calculados planes se perdan para siempre jams . Tenemos que irnos ya. En este mismo barco. En este barco, seora? repiti el Seor del Norte, consternado. Porque jams haba conducido un navo igual, ni tan grande ni tan distinto a su flota de ligeros drakkars. Y se notaba la cara roja como un tomate al tener que reconocer su poca destreza en tal empresa. Yo lo har de repente el Conde de Libis se puso en pie con gesto calmado. El ave en su hombro apenas se mova, ni siquiera un chillido de inquietud . Es un barco humano. No puede ocultarme sus secretos. Avast! Y yo os ayudar se uni el Pimpollo dando un fuerte puetazo en la mesa. Yo tambin susurr Notos mirando al Barn de Tramontana con devocin. El silencio se hizo patente unos instantes. Los cuatro Seores de los Vientos estaban de acuerdo al unsono por primera vez y se miraban entre ellos con cierto asombro respetuoso, pero tambin inquietos, como si todos esperasen una palabra que los guiase, una orden para ponerse en movimiento sin quedar ninguno por encima del otro. Bien, bien Lord Ho interrumpi aquel momento sagrado y se frot las manos dando todo por hecho y aceptando la situacin sin oponer ms resistencia .
146

Entonces vamos a zarpar ya? Si no queda ms remedio ir a elegir un cmodo camarote para la travesa. Hacia dnde tiene previsto su majestad conducirnos en esta locura? Titania se gir hacia el maddin de Catay, poderosa y terrible, con los ojos como ascuas. Su voz fue como un ltigo oscuro. De repente os habis olvidado de vuestros sbditos, Lord Ho? Tan poco os importan cuando llega el verdadero peligro? la sonrisa de ella era severa e implacable. No partiremos de aqu sin los que estn todava en tierra esperando en el puerto de la isla. Aquellos que vais a abandonar mientras aguardan vuestras palabras y vuestras decisiones entendis, asquerosa comadreja nemhirie? el maddin palideci ante sus palabras, pero Drake y Shaka la contemplaron asombrados . Aunque tenga que estrellar este barco contra Londres, subirn todos los malditos humanos que puedan antes de que nos marchemos. La cara del hombrecillo fue una mscara amarga, como si hubiese chupado un limn podrido. En ese momento las puertas de cristal que conducan a la cubierta se estrellaron contra las maderas de la pared. Milord! la voz de Ojo de Toro reflejaba angustia desde lo alto de las escaleras. Tenis que ver esto! Pimpollo, Libis, id al puente a poner en marcha este trasto! les orden mientras zumbaba escaleras arriba seguido de la nemhirie llorona, Obern y Zrh, y de nuevo la reina Titania se asombr al contemplar aquella tonelada de carne y barbas correr ligero y gil como una pluma. Por el Gran Barbacoa! escuch su exclamacin al llegar a cubierta y poco despus el grito histrico de Lord Ho exigiendo soltar amarras, igual que una rata atrapada contra la pared. Ella casi poda ver la escena sin salir del gran saln. Los ros de sombras fluyendo por la ciudad, dispersndose en los vientos, comindoselo todo a su paso como enjambres de insectos negros imposibles de parar. En ese momento, con un crujido horrible y el vaivn de un terremoto, el gran transatlntico se puso en movimiento despus de casi cien aos de quietud, y fue como si el alma del barco llorase de dolor, con el sufrimiento de unas calderas apagadas y viejas, a las que se les exigira ahora un terrible rendimiento sin piedad alguna. La gran lmpara de cristal cay al suelo, y el mobiliario entero del saln sali despedido en medio del temblor general cuando el navo cabece hacia abajo, igual que un coloso gigantesco hundindose en el agua a toda velocidad. Titania crey que las vigas se partiran por la mitad y la bveda saltara en mil pedazos sobre su cabeza, en medio del restallar de las maderas y del temblor de las grandes planchas de metal. Estaba segura de que el peso sera imposible de dominar ni con toda la habilidad de los cuatro Seores de los Vientos juntos, y que el enorme barco caera en picado hacia la tierra de Londres, para estrellarse y saltar hecho aicos. Y entonces ocurri el milagro. Lenta y suavemente como un rio de seda, el Reina Katrina se elev poco a poco y avanz despacio, rasgando la noche igual que una tela delicada. La reina se sent sobre la silla de bano, exhausta, tan cansada de los nervios que pareca que hubiese levantado ella misma el barco con sus propias manos. Por un instante se dej mecer en el arrullo cadencioso de aquellos motores nemhiries mientras pensaba que haban conseguido ponerse a salvo, al menos de momento. Ahora no podra permitirse ni una tregua en su
147

mente. Iban a saltar a Solare en medio de unos planes tan precipitados y forzados que ya nunca ms habra tiempo para darles vueltas ni ajustarlos. Ya todo dependera del azar, algo que detestaba con todas sus fuerzas, y entonces se enfrentara por fin a su enemiga, la reina Maeve El murmullo acompasado la devolva de nuevo al sopor y a su sueo de Nictis, a los salones fros y a la noche perfumada, solo que ahora no estaba segura de que Lunare fuese lo ms importante de su vida. Haba otra cosa a la que ella jams haba prestado atencin de verdad, y ahora le daba vueltas una y otra vez De repente levant la cabeza, extraada. Aquella no era la direccin correcta hacia las drsenas de Londres ni el barco estaba descendiendo a los muelles, sino todo lo contrario. Ganaba en altura cada vez ms rpido. Sali a los pasillos y no encontr un alma. Nadie que le explicase qu estaba sucediendo y por qu se le estaba desobedeciendo. Avanz despacio y en silencio hacia la proa, hacia donde estaba el puente de mando. Desde la distancia distingui la voz de Drake que pareca tratar de negociar algo, y otro tono, el del Barn de Tramontana, que farfullaba lleno de angustia. La matar son entonces la voz chillona de Lord Ho. He dicho que pongis el barco a toda mquina o juro que la mato. Sabis que soy capaz de hacerlo Ego os implora peda el Pimpollo, tan compungido que daba lstima , os suplica la merced de un intercambio. Mi pobre y funesta persona, por la de la Bella del Sur, que en nada os ha de beneficiar con su muerte. Permitid que atienda sus heridas y bese sus azreos cabellos Silencio, Pimpollo. Mi paciencia tiene un lmite gru el otro, y por el sonido de roce, pareca que Ho se mova contra la pared. Titania se asom despacio. El nemhirie aprisionaba contra su cuerpo a una Lady Notos desvanecida, con una fea herida sangrante que le empapaba la camisa blanca, y con la otra mano temblorosa la encaonaba ponindole el pistoln de sal en la mandbula. La tensin se cortaba como un cuchillo en aquel silencio violento. Bastaba un sobresalto y aquel miserable le volara la cabeza a su rehn. El Conde de Libis maniobraba el timn de la nave con expresin crispada, con toda la suavidad que poda permitirse sin poner en riesgo la vida de Notos. Un movimiento brusco, un golpe de viento, y sera el fin. Shaka, aydame demandaba Ho la intervencin del maddin de Johanna, jadeando por el esfuerzo y la tensin . Sabes que tengo razn. No hay sitio ni tiempo ms que para nosotros. Tienen la flota de barcos, pueden escapar si quieren. No lo hagas, Ho intervino Drake tendindole una mano. Esto te costar la horca, amigo. Djalo estar. No! grit un segundo antes de que su mirada se volviese vaca. Y de repente cay al suelo, desvanecido, con el arma resbalando de su mano inerte. Los otros lo contemplaron asombrados un instante, sin atreverse a realizar ningn movimiento, pero el Pimpollo corri hacia su amada para levantarla en brazos con lgrimas en los ojos. La cabeza de la mujer se desvi hacia un lado como un maniqu roto. Bajo sus ojos haba sombras mortecinas. Titania apareci por la puerta con gesto serio, impertrrita. Tras unos segundos de duda, Drake y Shaka se inclinaron en una profunda reverencia. Ayudadla indic con un gesto a la mujer herida . Llevadla a mi camarote. Yo la curar con ungentos de Lunare que conozco y luego se volvi hacia el Conde de Libis. T, nemhirie, da media vuelta y lleva el barco al puerto de Londres ahora mismo.
148

El hombre asinti y gir el timn con actitud indolente. A pesar de que no me gusten sus actos y que le vayamos a cargar de cadenas en la sentina, Ho tiene razn dijo Drake atando las manos del maddin desmayado. No cabemos todos en este barco. No habr provisiones para todo el mundo, moriremos hacinados como ratas. Cuando gir la cabeza se encontr con el rostro de Titania all mismo, frente a l, tan cerca que no pudo evitar dar un respingo. En sus ojos negros brillaban estrellas distantes. Me da igual tu repulsiva opinin, nemhirie susurr tan cortante que daba miedo. No dejar a nadie a merced de las sombras. No, mientras me quede aliento y me llame Titania. Jams podra volver a mirarme en un espejo, y te aseguro que con mis propias manos matar al que intente impedrmelo. Drake trag saliva asintiendo y apart la vista, avergonzado. El Reina Katrina comenz entonces su colosal descenso sobre las drsenas de piedra abarrotadas de gente, que contemplaban entre gritos y exclamaciones el espectculo del transatlntico que se les vena encima igual que un enorme castillo flotante, sin saber qu pensar ni a qu atenerse. Pero a la reina de Lunare, lo que pensasen de ella los humanos le haba trado sin cuidado toda su vida. Se march de la sala de mando con actitud muy digna, y en cuanto se supo sola y estuvo bien segura de que nadie la vea, corri por los alfombrados pasillos hacia la salida en la cubierta superior. Porque despus de todo lo que haba vivido, despus de sentir el aliento de la muerte y la desesperacin de las sombras que avanzaban implacables, haba descubierto por fin lo que de verdad importaba en su vida. Lo que de verdad quera. Y entonces corri por los pasillos para que nada ni nadie pudiese arrebatrselo; para decrselo, para que l oyese de sus labios cunto le quera antes de que todo llegase a su fin. Y vol rauda hacia Obern, hacia su abrazo clido en la ltima noche de Silveria, y se prometi a s misma que si los dioses le daban la ocasin, no volvera a sentirse sola en su vida, porque nunca, nunca jams, volvera a separarse de l.

149

TERCER INTERLUDIO

Esta ser la ltima vez que pueda escribir en mi diario antes de saltar a Solare. El tiempo se nos ha echado encima igual que una tormenta traicionera, nos ha pillado por sorpresa y con las enaguas bajadas, como seguramente dira mi hija. Hemos tratado de salvar a la mayora de los humanos de la isla de Londres, pero an as s que muchos ms se haban escondido en sus casas, esperando una seal que ya nunca llegar. Esos que quedaron atrs y muchos otros ahora estn atrapados, si no algo peor. El capitn Etesian, Ohagr como le llaman aqu, se ha atrevido a desobedecerme y ha salido con sus hombres en busca de supervivientes, aunque le he insinuado bien, no le he insinuado, le he gritado a las claras que era un suicidio. Probablemente nunca les vuelva a ver. Sin embargo su comportamiento heroico me provoca extraas sensaciones. Cierro los ojos y me imagino a mi misteriosa adversaria mirndome con intensidad, casi con una sonrisa cruel y cnica. Esto es lo que ella espera de m? Ese es el castigo de Miranda? Ver cmo me voy debilitando y corrompiendo mientras mi mundo se vuelve del revs? He cambiado tanto que ya no me reconozco. Ni siquiera mi hermana me reconocera, y eso hace que esboce una sonrisa de pesar. Porque es verdaderamente pattico hasta dnde he llegado. Hasta el punto en que he preferido salvar a unos nemhiries antes que correr a Lunare y defenderlo de los tenebrii con mi ltimo aliento. Sin embargo, haber salvado a los humanos no me produce ningn regocijo. Los camarotes, los salones y las bodegas estn llenos de ellos, de sus gritos y de su hedor a humanidad. Pidiendo comidas, ropas, ungentos y curas para sus dolencias, pidiendo y pidiendo sin ofrecer nada a cambio. Como nios egostas que nos culpan de todos sus males. Y tal vez sea verdad. No fueron ellos los responsables de la llegada de las sombras, pero ahora les pedimos su ayuda, que luchen junto a nosotros, que mueran por nosotros, los que fuimos sus amos y seores durante centurias. Con Ho encadenado en la sentina, pero gritando y exigiendo derechos, slo se necesita una chispa y la rebelin sangrienta ser un hecho consumado. Y an as, inmersa en el peligro, aqu estoy en mi camarote, garabateando estas ltimas lneas mientras contemplo a lo lejos la ciudad muerta de Silveria, a punto como estamos de cruzar los lmites de la penumbra y adentrarnos en Solare. Y entonces, qu? Podr enfrentarme yo sola a Maeve, con todo el poder que le ha regalado la hija de Hellia sin darse cuenta? Servir de algo? Me miro al espejo con profundas ojeras del desgaste. Ya no veo mi piel cuidada y perfumada, ni mi cabello acicalado hasta la saciedad. Los diamantes no brillan en mi cabeza, ni siquiera para rerse de m con la dureza afilada de las estrellas. Siento los labios resecos y contemplo las arrugas de preocupacin en torno a mis ojos. Incluso veo las primeras manchas de la edad en mis manos. Noto la fatiga del cansancio pero no puedo dormir. Esto es lo que queras, Miranda? Destruirme lentamente sin posibilidad de escapar? En mis pensamientos corro hacia ella, pero su rostro se escapa y apenas rozo sus
150

cabellos de color azabache. Su risa suena como un ro oscuro que se pierde en la niebla y de nuevo all estoy, sola y vaca, pero a la vez llena de amargura y frustracin. Vuelvo a la realidad de los lamentos nemhiries que resuenan por los pasillos y el motor constante del barco que molesta como una aguja despiadada, y ya no s si es mejor vivir en el presente, o en el amargo pasado de mi reino. Porque vamos a luchar en una guerra sin sentido contra el pueblo de Solare, vamos a enfrentarnos a la bruja blanca tan slo para ganar tiempo. Un tiempo precioso que se escapa como el aire entre los dedos. Ya no hay dudas. El reino de Acuare ha revivido de sus cenizas y esa era la seal que estaba esperando. Ya no hay marcha atrs. La shilaya ha conseguido el milagro y ahora mi parte en esta trama es ganar ese tiempo precioso. Tiempo para mi hija y sus amigas, tiempo para que todo fluya correctamente, y en definitiva, tiempo para que la esperanza sobreviva tan slo un da ms.

(Del diario privado de Titania .)

151

CAPTULO QUINCE DECISIONES DIFCILES

Desde la distancia, la batalla a las puertas de Solandis era el espectculo ms terrible y a la vez grandioso que Laila hubiese visto nunca. Deslumbrantes riadas de estrellas refulgan a lo lejos y el cielo parpadeaba de color tornasolado con cada nueva salva del ataque de las shilayas de Sdhe. Columnas de fuego y remolinos desgarraban la tierra alrededor de la ciudad, y una lluvia de rayos caa sobre las torres del palacio sin parar, estremeciendo el aire con un ruido terrorfico que ensordeca los odos. La muchacha sinti que el corazn le dola de tristeza. Desde donde se encontraban, junto al lago que ocultaba la misteriosa ciudad sumergida de Soumur, los extensos campos de corpsculos dorados descendan en una suave pendiente hasta las cercanas de Solandis. Aquella alfombra de flores de oro haba renacido de la destruccin del verano pasado y ahora, con la nueva primavera, brillaban sus tallos y se mecan suaves y cadenciosos bajo la luz de los seis soles. La brisa arrastraba las semillas de vilanos, tal y como vio Solare por primera vez, cuando acababa de leer las frases de su libro de Hira. Deliphes nu nansala recordaba perfectamente cmo empezaba, jams se le haba olvidado, al igual que la imagen de su padre regalndoselo el da de su cumpleaos, cuando sir Richard haba llegado para pasar el verano con ellos. Pensar en el anciano caballero haca que el corazn le doliese. An as, a pesar de sus mentiras y traiciones, Laila saba que haca tiempo que le haba perdonado. Slo deseaba poder verle una vez ms, abrazarle, escuchar sus falsas historias que la hacan soar. No saba qu haba sido de l ni si se encontraba bien de aquel dolor del pecho que tuvo cuando ella le exigi la bolsita con las Arenas de Solare Una nueva explosin la sac de sus pensamientos, y sinti un molesto escozor en los ojos que trat de ocultar. All a lo lejos, la gloriosa urbe segua tal y como la recordaba en la memoria. De nuevo sinti que las lgrimas luchaban por salir, ya no iba a poder detenerlas. Tantas aventuras pasadas, tantos recuerdos que arrastraba aquel paisaje dorado y maravilloso, que le costaba creer que en menos de un ao todo hubiese cambiado como si un cicln hubiese sacudido y destruido su mundo entero, y luego los escombros los hubiese vuelto del revs. Porque ahora en Solare ya no reinaba la alegra, no haba fiestas ni populosas tiendas abiertas cargadas de dulces o joyas o zapatos con alas pens limpindose las lagrimas traicioneras. Los desfiles interminables se perdieron tiempo atrs, los solares ya no vivan en su feliz extravagancia creyendo que todo el mundo era bueno y amable. Aquella inocencia haba muerto para siempre. La guerra se lo haba llevado todo. Los destellos y las explosiones mgicas se sucedan sin parar, y parecan estrellarse intilmente contra aquellas cortinas de la aurora boreal que eran los legendarios muros de luz de la ciudad. Y aquella misma magia desbocada estaba haciendo aicos todo lo que encontraba a su paso, todo menos su verdadero objetivo. No estn consiguiendo nada pens abatida viendo la muchedumbre de shilayas malgastar sus energas una y otra vez hasta el agotamiento.
152

Y era cierto. Tras los primeros momentos del ataque de Sdhe que la haba cogido por sorpresa, la reina Maeve haba desplegado su enorme poder a lo largo y ancho de la ciudad. Nada ni nadie haban podido escapar a su control, la defensa de las murallas era cada vez ms slida e inexpugnable, pero a costa de qu? Impresionada, Laila observaba a las shilayas agruparse para intentar sobrevolar las cortinas de luz y volver a tierra intilmente pasados unos minutos. El contingente ms importante se congregaba cerca de la entrada, y la muchacha supuso que all se encontrara Violeta, quizs discutiendo con la Magistra del Sol los planes de ataque. Creo que Violeta est all les indic a Aurige y a Nimphia, que haban permanecido extraamente silenciosas todo el tiempo . Pienso que deberamos ir a pedirle consejo, y de paso a ensearle nuestro primer xito. Con una sonrisa victoriosa, levant el saquito de arpillera mojada donde se alojaba la caracola del Agua de la Vida, pero las otras no parecan muy alegres. No es una buena idea terci Nimphia. Nuestro tesoro es muy frgil como para arriesgarlo en medio de esas histricas. Imagina que llegasen a romperlo. Cierto corrobor Aurige de mal talante. Adems, la magia est siendo muy violenta. Al final los muros de Maeve caern, no me cabe duda. Lo mejor es que esperemos aqu a ver cmo se matan entre ellas. Sentmonos a disfrutar del espectculo. Qu has dicho? Laila estuvo a punto de rer ante lo que consideraba una broma malvola, pero entonces se estremeci porque se haba dado cuenta de que su amiga hablaba muy en serio. Demasiado cruel y tajante. Sin embargo Nimphia estuvo de acuerdo, y se tumb sobre la hierba de corpsculos dorados en actitud indolente con los brazos tras la nuca. Se puso a contemplar el cielo como si nada ms le importase, mascando uno de aquellos tallos de oro. No pensis que deberamos intentar llegar hasta Cyinder para ayudarla? insisti la chica mirndolas algo cohibida por aquella actitud tan fra y desagradable. Mmm s, cierto, qu pesadez gru Aurige encogiendo los hombros, y de nuevo Laila presinti que su amiga hablaba medio en broma cruel, medio en serio. Adems, no estabas deseando entrar en combate y usar tu varita? Ahora me parece demasiado aburrido todo esto. Creo que no voy a malgastar mis fuerzas. Se puso en pie de mala gana sacudindose las hierbas y ech a andar con hasto. Nimphia se uni a ella y ambas caminaron juntas susurrndose cosas y risitas. Laila trag saliva. Desde que haban vuelto de Ithire sus amigas parecan distintas, se comportaban de una forma muy rara, incluso maligna. Las dos avanzaban un buen trecho por delante de ella. No pareca que quisieran estar en su compaa y Laila baj los ojos apenada, sintindose como antiguamente en su colegio, rechazada por todos. Descubri que, aunque pasase el tiempo, el viejo dolor segua all. Las sombras de sus amigas se arrastraban por la tierra tras ellas, demasiado alargadas bajo la luz de los soles, casi parecan moverse con vida propia y por un segundo la muchacha sinti un escalofro. Sacudi la cabeza y desech la idea tenebrosa que volva una y otra vez a su mente. Aquella vocecita maligna que le gritaba que ya no eran sus amigas, que ya s lo quedaba ella
153

No. No poda ser. Se negaba a aceptarlo. Porque porque juntas eran invencibles, eran las mosqueteras de las novelas y las pelculas de cine, amigas para siempre, y por eso mismo nunca se ensuciaran con las sombras, jams se mancharan ni se contaminaran Sin querer se mir sus propias manos slo para descubrir las pequeas pecas diseminadas, casi parecan ms grandes, pero aquello era otra tontera. Jams. Ella y sus amigas eran las heronas, las que venceran a las sombras cuando devolviesen todos los objetos sagrados al Templo del Amanecer. Pero, y si? Las dudas la corroyeron por dentro y sinti la necesidad de alcanzar a las otras y compartir aquel malestar, que se riesen de ella por semejante idea, que le demostrasen que estaba equivocada y todas se sintiesen mejor con unas buenas risas. Pero Nimphia llam a su amiga y cuando la otra se volvi, le pareci que tena un destello oscuro en su mirada. Un segundo despus aquella imagen ilusoria haba desaparecido. O tal vez nunca haba existido. Qu ocurre? Has pensado algn plan para conseguir el Arpa de los Vientos? Vigil su reaccin en cada detalle. Desde luego sonri la otra, radiante, y Laila suspir algo aliviada. No eran ms que imaginaciones suyas, la angustia haca que viese fantasmas por todas partes. He visitado muchsimas veces el castillo de Solandis y creo que seremos capaces de llegar a la cmara del tesoro casi sin problemas. Casi? Aurige levant una ceja con suspicacia y Laila se ech a rer. Si haba tenido alguna duda, aquellas maneras cnicas le gritaban que eran sus viejas amigas de verdad, y que era ella misma la que se estaba obsesionando. S. Casi. Todo depende de en qu se hayan convertido los solares replic la de Aire. Qu quieres decir? se sorprendi Laila. Quiero decir que para una defensa tan fuerte de la ciudad, la bruja Mab ha tenido que conseguir su poder de alguien, absorbindolo o arrebatndoselo. De Cyinder? O de los propios solares. Tengo la sospecha de que cuando logremos entrar, todo el mundo se habr convertido en albantho. Les habr succionado sus vidas, sus recuerdos Su esencia comprendi Laila por fin. A su cabeza acudi el recuerdo de la profesora Intha, temblorosa a la luz de las velas de su cuarto, cuando les cont que lea ms de cien libros cada da porque perda los recuerdos, que en Tirennon, la gente acababa olvidndolo todo y volvindose igual: blancos como albanthos, como la propia reina Maeve. Entonces, cmo vamos a poder atravesar los muros de luz y llegar al palacio? se desesper. Y adems, sin ayuda de las shilayas. Si pidisemos ayuda a Violeta Paso de esa vieja pirada la respuesta de Nimphia le son extremadamente desagradable. Espera a que estemos cerca de la ciudad. Deja que estudie el tema cuando lleguemos all. Pero no tenas ya un plan? Cuando estemos dentro tomar una decisin solt cortante, y se dio media vuelta sin esperar ms.
154

A veces no hay quien la soporte murmur Aurige en voz baja, con ese tono rasposo que a Laila le pona la piel de gallina , pero a m me parece que es un buen plan. T lo sabes? Te lo ha contado a ti, y a m no? se detuvo ella, atnita. Por supuesto. Y corri a reunirse con Nimphia dejndola demasiado estupefacta para decir nada. Se humedeci los labios resecos y ech a andar mientras en el cielo, el gran Solandis caa hacia el ocaso. Le pareci que todo se volva un poco ms oscuro, una penumbra densa que ella nunca haba notado antes, ni siquiera cuando los soles se apagaron. Como si de verdad llegase por fin la noche a Solare; como si aquella fuese la ltima puesta de sol y en cuanto el resto del arco solar se hundiese en el crepsculo, la oscuridad ya no desaparecera jams.

*** Tritia sinti un ligero escalofro recorrer su espalda. Durante das, desde las alturas, haba seguido con gran regocijo las idas y venidas de aquella panda de viejas estpidas, que no hacan sino confirmarle en la idea de que Faerie estaba ya caduco. Haba que salir de all. Escapar para siempre. La ciudad resistira cualquier embestida mgica, Maeve se encontraba ahora mismo en la cresta de su poder, era invencible, y Tritia llevaba das dndole vueltas a varias posibilidades. Poda prestar la ayuda inestimable de sus dragones a aquellas bochornosas ancianas y luego ellas le devolveran el favor. Tal vez incluso le entregaran el trono de alanthilan en bandeja Aquello sonaba muy bien si no fuese porque Faerie ya no le llamaba la atencin. No le importaba ni siquiera el renacimiento de Acuare, tanto haba cambiado desde que perdi Cantride, su perla de los ocanos. Y por otro lado, si ahora agachase la cabeza y se pusiese de rodillas ante aquella bruja blanca, quizs la colmase de poder; tal vez le concediese todos sus anhelos en recompensa por su lealtad. Pero claro, tena que decantarse por una de las dos alternativas ahora, antes de que la batalla estuviese decidida y la victoria en el horizonte. Porque entonces ninguno de los dos bandos la vera ms que como una oportunista. Y a los oportunistas no se les entrega el poder. Si acaso unos grilletes de hierro en el cuello. Y en esas dudas estaba, sobrevolando la ciudad de los soles a tanta altura que apenas pareca una oscura alondra, cuando sinti que se estremeca de pies a cabeza. Y aunque dud de s misma y de su intuicin, de inmediato supo qu haba pasado y sinti en el estmago miles de pequeas agujas de ansiedad. Era un milagro. Eso haba ocurrido, un milagro imposible. De repente el Agua de la Vida haba aparecido all mismo, en Solare. Lo senta en todos sus poros, se lo chillaba cada centmetro de su piel. Un segundo antes todo era gris y montono, sus esperanzas ya no tenan color, estaba quemada y acabada. Y entonces, muda de sorpresa por aquel latigazo de sensaciones, haba tirado de las crines de Udronsanthl con tanta intensidad y crispacin que el dragn rugi de dolor. Y ms an, tan anonadada estaba que incluso farfull una disculpa sin darse cuenta. El Agua de la Vida all abajo, a su alcance!
155

Todos sus planes previos se hundieron en el olvido mientras el dragn iniciaba un nuevo giro rutinario, aleteando despacio y mirando a aquellas hadas que estaban en tierra con sus ojos taimados. Tritia contempl la batalla ya sin verla. Con la caracola sagrada en sus manos y Acuare vivo y flamante, podra comenzar de nuevo, reconstruir Cantride e incluso engrandecerla durante milenios, expandirla fuera del ocano con sus nuevos sbditos. Ya no envejeceran, ni siquiera moriran, porque Tritia les cuidara como nunca haba hecho en el pasado, se encargara de no volver a cometer el mismo error dos veces y vigilara su tesoro sagrado sin que nadie pudiese volver a arrebatrselo jams. Incluso podra tener descendencia ya por fin, y no tendra que pedir favores ni arrodillarse ante nadie Fue entonces cuando naci la semilla de la duda. Pero, cmo haba aparecido el Agua de la Vida all, precisamente en ese instante? Su rostro crispado quedaba oculto por la mscara impasible que le daba un aspecto aterrador. Su tesoro fue robado por Ethera para vengarse de ella y destruirla, ya no le caba ninguna duda, as que la chica ithire lo haba encontrado o lo haba heredado no poda ser de otro modo , y ahora haba venido a Solare, donde estaban el resto de regalos sagrados Aquello slo poda significar una cosa. Tritia sinti que se le nublaba la mente de rabia. La maldita hija de Ethera y las otras niatas iban a usar el poder de los objetos con algn fin, tal vez el de destruir a Maeve O tal ve z iban a devolver los dones de los dioses al Templo del Amanecer! Los ojos se le abrieron como platos tras la mscara de porcelana. Se llev las manos al falso rostro con horror. Era eso. Aquellas tontas eran tan ingenuas que pensaban que as podran detener a los tenebrii, pero entonces las consecuencias Si lograban su propsito, el Agua de la Vida, los granos de las Arenas de Solare todos los tesoros regresaran a la cmara de los dioses para nunca ms volver a salir de all. Apret los puos con una furia tan intensa que crey que se ahogaba de odio. Ella, que consigui con sus artimaas y su esfuerzo que cada reino gobernase y usase su propio don sagrado, algo que las dems reinas jams le agradecieron a pesar de que disfrutaron de las ventajas de la independencia durante milenios. Ella, que no slo se hizo con las Piedras de Fire, sino que tambin logr el derecho a usar el Agua de la Vida en su propio beneficio, sin dar explicaciones ni siquiera a los mismos dioses. Que consigui no arrodillarse ante ninguna reina y fue duea de su propio destino No poda permitirlo, no iba a consentir tener que doblegarse de nuevo, ni desde luego, volver a envejecer. Ciega de ira espole a su montura, que rugi en las alturas revolvindose como una culebra. Las destrozara con el fuego de sus dragones. Y en su vuelo de muerte tambin aniquilara a aquellas degeneradas viejas que desprestigiaban la grandeza de su raza. As pues, ya haba tomado su decisin. Se pondra del lado de la reina Blanca, le entregara en bandeja a sus enemigas y adems, finalizara aquella contienda ridcula. Y despus exigira su recompensa. Poder absoluto, mano a mano con Maeve, de t a t. Nadie estara por encima de ella jams. Ese sera el trato. La mscara se llen de burbujas cuando, con una risa salvaje, azuz a Udronsanthl y se lanz en picado hacia abajo.

156

*** Cyinder tambin haba tomado una decisin. Corri por los pasillos mientras los cimientos del palacio se tambaleaban bajo las constantes sacudidas de los rayos y las descargas mgicas de aquellas locas que iban a destruir su ciudad. A su paso, los sirvientes y las damas de compaa permanecan de pie y sin apenas moverse, quietos como estatuas blancas, con rostros cenicientos y vacos mirando hacia algn punto lejano, ms all de las paredes. Ella saba qu les estaba ocurriendo. La bruja Mab les estaba arrebatando sus vidas y sus energas para incrementar su poder, y ahora eran casi cscaras vacas, sonmbulos sin recuerdos, y as seguiran hasta la muerte si ella no consegua impedirlo. Pas a toda velocidad junto a su doncella personal y sinti que se estremeca un poquito. En aquel rostro blanquecino, en sus ojos sin expresin, crey leer una mirada acusadora. Porque era ella, Cyinder, la responsable de todo aquello. Era ella la que le haba dado a Maeve el poder en bandeja. Ahora haba llegado el momento de subsanar el error. Vol hacia sus habitaciones y en mitad del corredor trastabill de rodillas contra el suelo tras una violenta andanada de magia. Las grandes cristaleras de colores se hicieron aicos y grit de miedo sin querer. Las shilayas estaban emplendose a fondo, no caba duda, y de un momento a otro los muros del castillo comenzaran a desgajarse. Casi crea escuchar que los cimientos lloraban de dolor o tal vez era su propio pueblo a las afueras, las gentes aterradas sin que nadie les consolase pens sintiendo la culpa como una tonelada de roca negra. No quedaba ms remedio que lo que iba a hacer. Acabara con la guerra. Usara las Arenas de Solare para detener la batalla aunque tuviese que gastar todas las perlas en el intento, y luego buscara un modo de conseguir la paz. Su venganza personal contra la reina Maeve tendra que esperar. Cerr la puerta de su habitacin, y cuando estuvo completamente segura de encontrarse sola y a salvo, se acerc a un pequeo friso de flores y soles que bordaba la pared de mrmol rosa y estudi una grieta minscula, apenas perceptible a simple vista, que pareca un desgarro del muro. Entonces sac de su bolsillo una pequea llavecita de oro y la introdujo en la grieta. Al momento un panel del friso se esfum y ante ella apareci un hueco oculto donde destellaba la pequea caja de oro y diamantes en la tapa formando una estrella. All esconda Cyinder las Arenas de Solare, que haba ido robando una a una, poco a poco como una hormiguita. Pero se acordaba perfectamente de las consecuencias de encerrar todas las perlas en aquella caja: los soles se apagaran al igual que la magia de Solare, y ella no quera alarmar a la bruja Mab ni dejar pistas. Por eso mantena algunos grnulos escondidos fuera del recipiente de Jack Crow. Tener slo dos le resultaba arriesgado, as que conservaba siempre tres granos en sus bolsillos secretos, para que desprendiesen suficiente poder para no levantar sospechas. Uno de ellos era la perla dejada por Hellia, su madre, y era lo que Cyinder ms amaba del mundo. Lo tom entre sus dedos y lo contempl con devocin, sintiendo lgrimas en los ojos. De repente el palacio retumb bajo una salva de las shilayas, ms fuerte y violenta que nunca, y la muchacha se apresur en su cometido. Volvi a guardar en el bolsillo de su tnica los tres granos de las Arenas de Solare y tom la caja de oro con firmeza. Todava tena que conseguir el Arpa de los Vientos que
157

aquella bruja esconda en la cmara del tesoro, y tambin un diamante tallado como una esfera que llevaba siempre encima, de una forma casi obsesiva. Aquella bola transparente era un misterio para Cyinder, pero tena claro que era la posesin ms preciada de la bruja. La vieja Mab viva con ella, dorma con ella y coma con ella sin perderla de vista jams. Una vez la muchacha se haba acercado para contemplarla y Maeve, que se haca pasar por su madre Hellia, se haba puesto hecha una furia. Tan grande haba sido el enfado que Cyinder haba tenido que humillarse y pedirle perdn de rodillas para conseguir la reconciliacin. Pero en tal ocasin se haba quedado absorta contemplando el interior del gran diamante. All arda fuego blanco, y desprenda un calor interno que pareca querer consumirlo todo. Aquella esfera era importante. Demasiado importante como para dejarla escapar. Cyinder se mordi los labios. Iba a ser prcticamente imposible hacerse con ella. A no ser que Mir de nuevo la caja de oro en sus manos. Poda usar su tesoro. Gastar una primera perla en aquel empeo De inmediato desech la idea pero enseguida volvi a recapacitar sobre ella. No. Tonteras. Quiso dejarla de lado y su mente se empe en recordarla hasta convertirse en una obsesin. Una y otra vez, como si fuese una pequea herida en la boca que duele pero que no deja de tocarse con la lengua. Gastar las perlas, perderlas para siempre. Gastarlas, perderlas Y si lo haca pero no serva de nada? Y si la guerra segua porque nadie quera ceder en sus posturas? Sinti las dudas crecer y se dio cuenta entonces de la fragilidad de todo su plan. No quera usar las Arenas. Senta que no poda. Era como una traicin muy grande a su pueblo, a las reinas del pasado, al propi o Solare. Pero entonces, tendra que abandonar su plan y agachar la cabeza ante el poder de la bruja Mab? Es que no tena valor ni orgullo propio? No. No lo tena. Lo haba perdido todo, incluso la fe en s misma. Aquella odiosa sanguijuela blanca se lo haba arrebatado. Ya slo poda confiar en que ocurriese un milagro. Abri la cajita para contemplar su tesoro por ltima vez, antes de cerrar el recipiente y devolverlo al escondite secreto en el friso, y de repente una nueva sacudida la hizo perder el equilibrio y cay al suelo. Las paredes temblaron y el techo se llen de grietas desprendiendo arenilla y piedrecitas, pero Cyinder ni siquiera lo not. Las perlas haban salido disparadas de la caja abierta y rodaron por los suelos desperdigndose en todas direcciones. A punto de llorar de rabia se agach para recogerlas pero entonces se produjo el milagro que haba pedido a los dioses. Solo que no fue como ella esperaba. Jams en su vida hubiese imaginado algo as. Nunca se acordara, pero en aquel momento levant la cabeza, extraada, y mir hacia arriba sin darse cuenta. Porque haba algo en el ambiente: un silencio sobrenatural e inquietante que le haba puesto los pelos de punta. Pero tambin algo ms, un zumbido denso, cargado de electricidad esttica, algo enorme que vena y que se le echaba encima de manera lenta pero imparable, y no era un ataque de shilayas, ni un dragn furioso, ni nada que se le pareciese. Se puso en pie sin acordarse de sus penurias, ni de su fracaso, ni de ella misma. Slo estaba atenta y con el corazn latindole desbocado a lo que estaba a punto

158

de ocurrir en el exterior. De hecho, ni siquiera se acord de las perlas de Solare tiradas por los suelos. A travs de la balconada de su habitacin crey ver lo que pareca un sueo alucinado pero que estaba a punto de convertirse en una pesadilla. Quiso gritar pero el pnico le haba secado la garganta, y tan slo el respirar le quemaba como fuego. Con un lamento sordo y crispante las paredes comenzaron a desplomarse sobre su cabeza, los grandes bloques de mrmol cayeron en medio del estrpito llenndolo todo de nubes de polvo y cenizas, el lmpido suelo se abri en brechas profundas y las torres de oro y cristal se hicieron aicos formando un caos aterrador. La muchacha huy de su habitacin a trompicones segundos antes de que su torre se viniera abajo, y corri por la galera de cristaleras rotas mientras los muros estallaban y todo se destrua a sus espaldas. Y entonces, antes de llegar a la sala del trono y ver la cara de odio y locura de Maeve, se dio cuenta de algo con verdadero horror: haba perdido para siempre las Arenas de Solare.

159

CAPTULO DIECISIS LOS DUEOS DEL MUNDO

Jack notaba algo desagradable en la cara. Y no estaba seguro de si se deba a la bofetada de la chica pelirroja o al can de la pistola que se le incrustaba en la mandbula. Saba que se mereca la bofetada, aunque en todo momento se haba comportado con ella como un caballero. Solo que al final no haba podido evitar ser un bocazas. De todas formas tena que reconocer que el da no haba empezado nada mal. La vista del mar Adritico desde las playas de Budva siempre le haba gustado. Tena all un pequeo apartamento, un refugio privado que slo usaba en muy contadas ocasiones, como ahora, cuando quera escapar de todo y pensar con tranquilidad. Y si adems apareca una pelirroja como aquella paseando por la arena, mucho mejor. La calma y la serenidad eran importantes, s. Sobre todo despus del embrollo en el que se haba metido por culpa de la altiva reina de los soles, que no haca sino despreciarle, y de su prncipe empalagoso al que le tena especial odio. Por ellos dos se encontraba ahora en esta situacin tan incmoda con una pistola en la cara. Algn da tendra que ajustarles las cuentas a ambos. Haba sido aquella muchacha rubia, la reina Cyinder, la que le haba exigido traer la caja de diamantes en la que l escondi las Arenas de Solare el verano pasado. No fue un ruego de ella ni una peticin amistosa, sino una deuda que tena que pagar. Por eso, porque se senta culpable, Jack volvi a la mansin de sir Richard y busc en todos los documentos de su padre hasta que dio con un nombre escrito en un papel olvidado, perdido junto a las toneladas de informacin de Faerie que se escondan en el stano de la casa. Fue por esa culpa interior, pero tambin porque si les ayudaba, el prncipe elfo sera feliz con su reina rubia, y ni siquiera se planteara una boda poltica con Aurige. En realidad, tena que reconocer que los motivos para entregarles la caja de oro haban sido, ms bien, bastante personales. De qu te res? le increp la chica pelirroja sacndolo de sus pensamientos. De nada que te interese contest l de inmediato, y recibi un puetazo del matn de turno que la acompaaba, que era quien le estaba encaonando. La prxima vez s ms amable le aconsej ella con una sonrisa encantadora. Jack escupi un poco de sangre pero no se quej. Gorilas como aquel, los poda tumbar en un abrir y cerrar de ojos, pero necesitaba llegar hasta el fondo del asunto. No poda dejar ni una brizna de informacin por conocer, ni ignorar hasta donde eran capaces de llegar aquellos tipos. O ms bien, hasta donde llegaba de verdad el poder de quien les haba enviado: Black Dvorac, uno de los dueos del mundo.

Tras volver de Solare y una bsqueda exhaustiva, encontr lo que necesitaba en la mansin de Kensington: un nombre y un nmero de telfono. Black Dvorac. Y una direccin en Ginebra. Sonaba hasta teatralmente siniestro.
160

Jack no se amilan. Conoca a los Errantes por su padre. Eran muy poderosos, pero no sabra decir por qu ni desde cundo aparecan en los archivos. Investigar en su historia era remontarse muy atrs en el pasado, casi hasta los albores de la historia de la humanidad, y tal vez ms all. Controlaban prcticamente toda la economa mundial desde un silencioso anonimato en la cpula de grandes multinacionales, gobiernos y organizaciones internacionales. A veces salan sus nombres en la prensa, en eventos de sociedad y poco ms: Dvorac, Verno, Sarecy y otros tantos Pasaban desapercibidos ante los ojos de todos. Justo lo que queran. Sir Richard no hablaba mucho de aquellos caballeros que parecan ocultarse en las nieblas del tiempo. A veces obtena regalos de ellos y otras veces era l quien los donaba. Haba una especie de cortesa leda entre renglones, un respeto mutuo. Y poco ms saba Jack. Luego haban venido al funeral de su padre. Y all permanecieron bajo la lluvia plomiza, silenciosos y annimos, con sus trajes oscuros y sus rostros anodinos en los que nadie reparaba. Errantes; los dueos del mundo. Jack haba conversado con el seor Dvorac largo rato. Hablaron de sir Richard y de la gran prdida que haba supuesto para ellos, para todos los Errantes. S, Black y los suyos estaban enormemente afligidos y desde luego, Jack podra siempre contar con ellos para cualquier cosa que necesitase. Su voz al telfono daba la sensacin de ser un hombre amable que saba prestar atencin a los detalles, que se preocupaba de todo y por todos, y al que no se le escapaba nada. En definitiva pens Jack, un hombre muy peligroso. No tuvo problema alguno con la cesin de la caja de oro, una de las muchas y preciadas posesiones que pertenecan a los Dvorac desde tiempos inmemoriales, y no, Jack no deba preocuparse de nada. Al fin y al cabo sir Richard haba sido siempre casi de la familia. Para terminar, Dvorac le hizo partcipe a Jack de la enorme ilusin personal que supondra su ingreso en la gran familia Dvorac, una de las ms importantes, por no decir la ms antigua y poderosa de los Errantes, a travs de los lazos del matrimonio. El hombre de negro trag saliva al escuchar aquello, pero consigui colgar el telfono con una enorme sonrisa, sin alterar el tono de voz en lo ms mnimo. Ni en sus ms descabellados sueos se le ocurrira aceptar, pero entonces record lo que su padre le haba advertido en una ocasin: No pactes con ellos jams, Jack le haba dicho. Porque incluso aunque ests ya en la tumba, vendrn a reclamarte el favor. Nunca te dejarn escapar. Y Jack haba ignorado por completo el consejo paterno. All en Montenegro se crey a salvo. Budva era su rincn secreto, ni siquiera su hermana Monique conoca la existencia de aquel apartamento. As pues baj las defensas y se volvi ocioso y descuidado. Por eso, cuando la pelirroja le sonri en la arena no vio otra cosa que una chica que en nada se pareca a Aurige. Justo lo que necesitaba. Porque el corazn le molestaba cada vez que pensaba en el hada de la luna, y adems su madre, la reina Titania, era un hueso muy duro de roer. Tantas complicaciones le estaban sacando de quicio, cuando en realidad la vida poda ser muy sencilla y placentera. Esa noche cenaron en una terraza mirando al mar. Todo pareca perfecto y la velada se presentaba llena de promesas. La muchacha charlaba por los codos y sonrea de una forma encantadora, con un hoyuelo muy simptico en la mejilla. Y Jack pens otra vez en la suerte que tena de que no se pareciese en nada a Aurige. Fue entonces cuando se dio cuenta y la sonrisa se le trunc. Porque
161

precisamente, al ser tan distintas, no haca otra cosa que compararla una y otra vez, no consegua quitarse a la morena de la cabeza. Recordaba sus cabellos, su aroma, all en la torre de Acuare Va todo bien? la chica le miraba con gesto preocupado y Jack dio un respingo. Ni siquiera se acordaba ya de ella. Lo lamento dijo ponindose en pie con una idea en la cabeza. Temo que no he sido un caballero. Tengo asuntos en la cabeza que no me dejan pensar. Y no estamos de vacaciones? ella le cogi la mano. No podran esos asuntos esperar una noche? Las velas brillaban en sus pupilas y Jack estuvo a punto de ceder. Con gran delicadeza le retir los dedos y llam al camarero para pagar la cuenta. Podramos desayunar juntos maana coment antes de marcharse . Te prometo ensearte una cala preciosa que nadie conoce. Es mi lugar secreto. Ser una cita perfecta. Claro que s asinti ella con gesto de dolor, y Jack se sinti muy culpable. Le bes la mano como un galn de las pelculas para intentar que ella recuperase la sonrisa, pero el mal ya estaba hecho. Malditas hadas! No le podan dejar a uno tranquilo. Ya en su apartamento abri las maletas y comenz a sacar la ropa de los cajones. Haba tomado su decisin, ya no poda esperar ms. Se haba estado buscando excusas absurdas para no afrontar la verdad desde el principio, pero ya se acab. Ira en busca de Aurige y si tena que enfrentarse a su madre y ponerla en su sitio de una forma rigurosa, pues que as fuese. l era un hombre. Ya estaba harto de que las hadas mangoneasen su vida. Haba llegado al tope soportable. Y en esas estaba cuando sinti la boca pastosa y las piernas de goma. El cansancio suba por su espalda igual que fiebre, y la camisa que estaba doblando se volvi una mancha borrosa. En el ltimo segundo antes de caer, todos sus sentidos se pusieron alerta, y se maldijo por su estupidez y su descuido. Ni siquiera se haba dado cuenta de cundo le haban drogado!

Por la maana al recobrar el conocimiento, lo primero que pens fue que la luz del sol le hera demasiado los ojos, y que tena el cuello contracturado probablemente por haber pasado toda la noche sentado en la misma postura incmoda. Intent moverse de la silla pero tena las manos atadas tras la espalda. Otro fallo. Cuando la vista se le aclar, no le sorprendi descubrir a la pelirroja de la sonrisa encantadora Theressa crea recordar que se llamaba? , sentada en un silln de mimbre frente a l. Tras ella, un gigante de ms de cien kilos permaneca quieto, aguardando rdenes. De nuevo Jack se maldijo por su desidia. De un vistazo rpido se hizo cargo de su situacin. Se encontraba en una habitacin desconocida, probablemente en el hotel donde ella se alojaba. Era una estancia muy austera y funcional, nada de gustos lujosos. No para una mercenaria a sueldo, desde luego. Las ventanas no tenan rejas pero por el sonido de las gaviotas en el puerto, deban estar a cierta altura bastante peligrosa. Y que l supiera, slo haba edificios altos en la colina sobre el acantilado de la riviera. As que saltar no pareca una buena idea, no. En ese momento un camarero entr con la mesa del desayuno, y no pareci sorprenderse en absoluto de la presencia de un hombre atado all adentro. De hecho se comport aburridamente normal, sirvi el desayuno y se march sin
162

mirar atrs. Jack se encogi de hombros, desanimado. Pero si estaba en aquella situacin, slo era culpa suya. Por descuidado. Espero que haya descansado bien dijo ella por fin con mucho formalismo, sin el tuteo y las risas de la noche pasada. Movi despacio la cucharilla de un caf que se haba servido y que ola deliciosamente. Yo tambin deseo uno, gracias pidi Jack, pero la mujer tom un sorbito de su taza sin hacerle caso, hasta que se lo acab. Ni siquiera le ofreci a su compaero, que segua aguardando, silencioso y malcarado mientras ella desayunaba tan tranquila. Luego mordisque una pasta azucarada como si fuese un pequeo conejo. Hasta las hadas tienen ms clase que t quiso l enfurecerla. Y la enfureci. Fue entonces cuando se gan la bofetada y Jack supo que haba acertado: aquello vena por asuntos de Faerie, por tanto eran los Errantes los que estaban detrs de todo. El gorila a su lado pareci despertar del sopor con aquel sonido. Sac una pistola y se la incrust al hombre de negro en la mejilla. Luego mir a su ama como un perro obediente. La mujer neg con la cabeza y volvi a sonrer como pidiendo disculpas por la brusquedad de su amigo. Jack se humedeci los labios resecos. Todava no entiendo por qu se ha torcido nuestra maravillosa cita de esta maana consigui devolver la sonrisa a la damisela y luego mir al matn con gesto de burla. Podras haberme dicho que estabas casada en lugar de tontear conmigo, as nos hubisemos ahorrado este malentendido. El gnster no respondi y Theressa lanz una risa cantarina antes de ponerse seria. Le gustaba jugar, solo que no tena tiempo. Al seor Dvorac le molesta que sus protegidos desaparezcan sin avisar, ni dejar una direccin de contacto donde localizarle. Y no se haga el despistado negando que le conoce, mster Brown. Comportmonos como adultos y no me haga perder el tiempo. Me apellido Crow, seora repuso l con frialdad. Ella agit la mano en un aleteo sin importancia. El seor Dvorac espera sinceramente que todo haya sido un malentendido. No desea pensar que estaba usted huyendo con una de sus posesiones ms preciadas. No sera educado ni corts, lo entiende, verdad? Sera una huida muy corta el venir a mi residencia de vacaciones y tumbarme en la playa tan tranquilo, mientras las pelirrojas hacen cola para coquetear conmigo. Me las tengo que quitar de encima como si fuesen moscas, sabe? No soy tan estpido como para robarle nada al seor Dvorac, seorita. La estupidez est a la orden del da en los tiempos que corren, mster Brown los ojos de ella se haban acerado, y el matn solt una risita . Sin embargo me alegro de que al final sea todo un error sin importancia. Eso facilita nuestro trato. Y ahora qu? sigui Jack, provocativo, sin ceder en la burla. Llamas a tu jefe y solucionamos el malentendido ahora, o despus de comer? Puedes traer a tu chucho si quieres indic al hombre con una sonrisa de desprecio . Seguro que en la cocina habr algn hueso que pueda roer. Estoy segura sonri ella mientras el matn cargaba el puo como si fuese una apisonadora. Las estrellas brillaron sobre negro cuando el dolor en la mandbula se hizo insoportable. Jack cay hacia atrs como a cmara lenta mientras la conciencia
163

se desvaneca. Le pareci ver caras serias, rostros afligidos en la niebla, pero entonces ya no supo ms.

Se despert sobre un silln cmodo pero rgido, en la penumbra de una habitacin que ola levemente a tabaco oriental y a maderas antiguas. El aroma y los sonidos de las playas de Montenegro haban desaparecido haca tiempo. Estaba en otro sitio muy lejos del mar, en una ciudad mucho menos veraniega. Tiene un golpe feo ah en la cara, hijo escuch una voz amable. Y l quiso decir que no era su hijo, que no le llamase as porque ni siquiera su padre lo haba hecho nunca, al menos con tal familiaridad. Sin embargo reconoca aquel tono de voz. Haba hablado con l por telfono mil aos atrs. Ahora el seor Dvorac estaba all mismo, delante de sus narices. Un hombre alto, de pelo canoso y ojos chispeantes, ya entrado en aos pero a su vez lleno de vitalidad. De inmediato le record a su padre. El mismo tipo de persona: sin debilidades, pero tambin sin afectos. Siento mucho toda esta brusquedad, hijo, pero creo que se mereca ese puetazo, verdad? No se insulta a una mujer de nuestra familia impunemente. No recuerdo haber insultado jams a una mujer respondi Jack tocndose la cara tras descubrir que ya no estaba atado . Es una de las pocas cosas que mi padre me ense, se lo aseguro. Pero s que lo hizo ri el hombre. Dijo usted que las hadas tenan ms clase que ella. Se ha enfadado mucho. De hecho, es usted el primer hombre que ha logrado contrariar a mi sobrina. Eso me gusta. Tiene usted carcter, Jack. El hombre de negro mene la cabeza. Dudo que me haya trado aqu por ese motivo, seor Dvorac. Me imagino que estamos en Ginebra. No escucho el sonido del mar del que disfruto en mi casa de Montenegro. Tiene razn, hijo volvi a rer su anfitrin , pero una cosa no quita la otra. Seamos claros. Me ha decepcionado, Jack respir profundamente. Confi en usted por ser hijo de quien era, y usted huy en cuanto le puso las manos encima a la caja de oro. Qu iba a hacer? Venderla en el mercado negro a alguna familia rival? Creo que se equivoca, seor Dvorac se defendi l con aplomo. El oro ya no es muy valioso para m. Hay cosas ms importantes, como la calma y la tranquilidad espiritual, sabe? Vuelve a rerse de m, muchacho Black Dvorac se sirvi un generoso vaso de whisky y llen otro para su invitado . Dnde est la caja pues? Mi sobrina la ha buscado por todas partes, y no la ha vendido puesto que yo entonces lo sabra. Tengo un poco de influencia en los mercados, no s si me entiende. Jack estaba seguro de eso, y de mucho ms. Y tambin estaba seguro de que con aqul hombre no se poda ir con medias tintas. Tena que ser sincero hasta la mdula. Se la di a un hada respondi a las claras . La caja est en Faerie. Y por qu, en nombre de lo ms sagrado, hizo usted eso, muchacho? Dvorac estaba atnito y Jack encontr cierto placer malvolo en su malestar. Tena una deuda. Yo siempre pago mis deudas, seor. Pero ahora ha contrado otra conmigo. Se da cuenta, joven Brown? Se ha librado de un pequeo fuego para caer en una gran chimenea.

164

Jack permaneci en silencio mientras el otro festejaba su pequea broma con una risita. Me gusta usted, Jack Dvorac le escudriaba desde la penumbra tras su vaso de whisky. Est siendo sincero conmigo y eso no es frecuente. La mayora de los hombres me temen, intentan adularme y agachan la cabeza ante el poder, pero usted no. Tiene esa chispa de rebelda que yo aprecio en los jvenes. No es un cobarde ni un mentiroso, pero tampoco llegar muy lejos sin mi ayuda, no lo dude. Le dio la espalda para contemplar una serie de fotografas pulcramente ordenadas en la repisa de la chimenea y as permaneci un buen rato, sumido en sus pensamientos. Usted perdi a su padre, y yo tambin perd un hijo tom uno de los marcos y lo mir largamente hasta que volvi a dejarlo en su sitio . Ahora slo me queda mi sobrina Theressa. Ya la ha conocido; es bella y obediente. Le har feliz, Jack. Y ustedes dos me darn a m un nieto que contine la estirpe de los Dvorac. Ese es el trato. A cambio, yo le har dueo del mundo, Jack. Ser usted uno de los nuestros, y cuando yo muera, lo tendr todo. Todo lo que un hombre puede desear, y ms an. Durante unos instantes se hizo un silencio demasiado profundo. Y qu me pide usted a cambio de una oferta que nadie en su sano juicio podra rechazar? Jack sinti la garganta seca, y de un trago vaci su whisky . Mi alma tal vez? Black Dvorac ri bajito, con los ojos llenos de arrugas, y por primera vez Jack se dio cuenta de lo viejo que era. Si no fuese por aquella vitalidad desbordante, casi podra jurar que superaba los cien aos. Tal vez era cierto. Tal vez se estaba apagando como una vela acabada, y con l toda una rama de los Errantes desaparecera para siempre. Una proposicin como la que el viejo acababa de hacerle era el sueo de cualquiera. Djeme que le cuente una historia, Jack, o si lo prefiere, djeme contarle un cuento de hadas. El hombre no esper a que su invitado asintiera. Se dirigi a una escribana y sac un libro encuadernado en piel prpura con el grabado de una pirmide invertida de hierro, oro y marfil. Abri su cubierta pero no ley ninguna lnea, sino que mir a Jack fijamente, como si todo el contenido se lo supiese de memoria y pudiese recitarlo sin equivocarse. Se dice que los dioses crearon nuestro mundo con cinco elementos maravillosos: una pluma de fuego, una brizna de tierra, el canto del viento, una perla de la noche y una gota de agua. As naci el mundo, y de l surgieron los seres vivos con el paso de los milenios. Pero cuando el mundo todava estaba vaco y la magia envolva la tierra como una bruma viviente, el sol brill por primera vez y as, el tiempo para los seres mortales comenz. Y cuando eso ocurri, ese primer rayo de sol que destell sobre la tierra, qued atrapado por siempre en un cristal perfecto. Un cristal nico como el que jams habra otro igual, ni entonces ni nunca jams. Eso dicen las leyendas de nuestra gente; que ese rayo de sol atrapado en el cristal fue el nico regalo que los dioses nos hicieron a los humanos. El resto de sus dones se los entregaron a las hadas Jack observ que Dvorac apretaba los puos de rabia sin darse cuenta. Y cuando el hombre fue hombre y por fin domin al resto de las especies, fueron nuestras gentes quienes encontraron el cristal, escondido en la cima de la montaa ms alta. Y all mismo lo tallaron dndole la forma de un pual de
165

caras perfectas, tan transparente que el rayo de sol brillaba por entre sus filos de una forma cegadora, y tan radiante como un fuego de luz. Black Dvorac pareci volver en s desde algn pasado lejano, y seal a Jack el grabado de la pirmide invertida de marfil, hierro y oro en la cubierta del libro. Este es nuestro smbolo, mster Brown. El smbolo de los Errantes. Muestra la hoja del pual que los dioses nos regalaron a nosotros, a sus elegidos. Sabe cul es la palabra que en Faerie significa elegido, Jack? El hombre de negro neg despacio. Sin saber por qu, el corazn le estaba latiendo con demasiada intensidad. Hira, Jack revel como si fuese una sentencia . Los Errantes somos los elegidos de Hira, sus descendientes. Los nietos de los nietos de los que lograron escapar de una masacre emprendida por las hadas contra nosotros, porque ramos poderosos, porque nos odiaban y nos teman a la vez. Nosotros somos los dueos del mundo, Jack, pero no por un capricho humano, sino porque los dioses as lo quisieron. Nosotros somos de Hira, pero usted es un nemhirie. No pertenece a los elegidos, pero yo puedo cambiar eso, si usted as lo desea, si es capaz de mostrar un compromiso Jack apret los labios. Ahora es cuando vena el precio a pagar a cambio de tal tesoro. Usted camina entre los dos mundos, Jack, no lo niegue. Le hemos observado desde hace tiempo. Posee usted un disco de oro que le permite moverse libremente. No, no se preocupe, no se lo vamos a quitar levant las palmas de las manos en actitud conciliadora . Ese objeto no pertenece a la familia Dvorac, al menos que sepamos, as que por nuestra parte no tiene nada qu temer. Y entonces? Lo importante es que usted sabe algo. Algo peligroso que nosotros tambin sabemos, pero que el resto de las familias de Errantes ignoran escudri a su invitado, pero la cara de Jack era una mscara impasible. Usted sabe que las sombras estn invadiendo el mundo de las hadas. Ha estado all, habla con ellas e incluso les regala cosas que no le pertenecen levant una ceja con astucia y Jack intuy los derroteros que comenzaban a fraguarse en la mente de aquel hombre. Lo que no sabe es que los Errantes conocemos bien a los tenebrii. Sabemos de su existencia y cmo vencerles, y le puedo asegurar, Jack, que esas sombras diablicas no se van a conformar con los reinos de las nenas con alas. Despus de que acaben con ellas vendrn a por nosotros. Los humanos somos el postre. Pues si saben cmo vencerles, dudo que corran ustedes ningn riesgo Aqu es donde comienza la segunda parte de nuestro cuento de hadas, Jack le interrumpi el otro con una sonrisa taimada. El pual del que le he hablado, la Daga del Sol, debiera haber seguido con nosotros cuando nuestros tatarabuelos consiguieron escapar de Hira, pero no fue as. Por algn motivo que no qued registrado en los anales, la daga hecha con el cristal perfecto se perdi en algn momento oscuro de la historia, y ya no hemos sabido de ella ms que en viejas referencias olvidadas. Pero ahora necesitamos esa daga, Jack le puso una mano en el hombro. Nuestra familia la necesita. Con ella no slo detendremos a las sombras cuando crucen el umbral de nuestro mundo, sino que adems asentaremos la supremaca de los Dvorac por encima del resto de Errantes, de una vez y para siempre. Jack contempl al hombre en silencio. Casi poda escuchar la maquinaria de su cerebro dando vueltas, planeando sus conquistas.
166

Tal vez se rompi dijo con ligereza. Es un cristal. Lo lgico es que no haya resistido el paso de los siglos. Es un cristal perfecto replic Dvorac, algo molesto. Su estructura interna es nica y celestial. No se puede romper, es un regalo de los dioses. La Daga del Sol est escondida en algn lugar, esperando que vayan a buscarla. Intuyo que ah es donde entro yo sonri Jack encajando todas las piezas por fin. Ese es el compromiso que la familia Dvorac espera de usted, hijo mo. Demuestre su vala. Demustrenos que la sangre que corre por sus venas es digna de los elegidos de Hira, Jack. Triganos la daga que los dioses nos regalaron y ser usted dueo del mundo, le doy mi palabra. Qu me dice? Jack Crow cerr los ojos un segundo. Haca tiempo que su decisin estaba tomada. Cmo podr encontrarla? Saben al menos su ltimo paradero conocido? Sabemos que no est en el mundo humano Black Dvorac sonri muy satisfecho. Usted es capaz de viajar a los reinos de las hadas, se mueve all como un gato en la noche. Bsquela Jack. Encuntrela y le aseguro que jams se arrepentir. Necesitar recursos. Toda la familia Dvorac est a su disposicin, hijo mo. Incluso un ejrcito entero si as lo precisa el hombre se sirvi otro vaso de whisky, pero en esta ocasin no ofreci ninguno a Jack. Estaba claro que la entrevista estaba terminando. No se preocupe, seor Dvorac dijo ponindose en pie . Trabajo solo, es mucho ms discreto que cualquier ejrcito. Pero necesitara un poco de privacidad. No me gustara encontrarme al guardaespaldas de su sobrina cada vez que entro en el bao. El hombre le lanz una sonrisa socarrona. No intentar engaarme, verdad? Creo que no se puede engaar al dueo del mundo, seor Dvorac respondi con autntica sinceridad. No habra sitio donde esconderse. Black Dvorac se ri en voz alta, como un cuervo viejo. Le gustaba Jack, se le notaba, y estaba claro que pensaba cumplir todo lo que le haba prometido. Le acompa a la puerta de su mansin donde un lacayo de librea le esperaba para conducirlo a un coche. Theressa le estar esperando cuando regrese, Jack le estrech la mano con una sonrisa. Y con ella, el mundo entero estar a sus pies. Y el hombre de negro se march en silencio. Ya no tena nada que meditar. Haba decidido su destino a la perfeccin. Tom el primer avin a Pars, y horas despus, sin el menor miramiento se present en el hospital donde trabajaba Monique. Los ojos de ella se abrieron como platos al verle all, en la propia sala de estar de mdicos donde estaba descansando antes de entrar en una importante operacin. Pero pero qu haces aqu, Jack? El la cogi del brazo de forma brusca y la oblig a seguirle sin mediar palabra. Te has vuelto loco? Voy a operar dentro de cinco minutos Su hermano sigui caminando y tirando de ella a rastras por las salas y pasillos ante la mirada atnita y divertida del personal sanitario, mientras Monique trataba de detener la marcha frenndose con los pies. Jack! Ya est bien. Se acab, me oyes?
167

Cllate, Monique! se volvi tan enfadado y rotundo que ella se qued muda de asombro. Cllate por una vez en tu vida. Soy tu hermano pequeo y siempre me has protegido: de pap, de mis errores, de la vida Ahora soy yo el que te va a proteger a ti. Nos marchamos, y cuanto menos sepas, mejor para ti. Pero a dnde? Monique estaba tan aturdida que ni siquiera opuso resistencia. Adems, voy con el pijama del hospital Como si vas en bikini! estall l. He dicho que nos marchamos. Y eso es ahora mismo. Y de nuevo la oblig a caminar tirando de su mano. A la salida les aguardaba un taxi que de nuevo les llev al aeropuerto. Jack pareca tenerlo todo pensado, pues sac dos billetes de su chaqueta y la chica de la consigna los sell con una sonrisa. Luego les dese un feliz vuelo. A dnde me llevas, Jack? exigi Monique, cansada de tanto misterio y la cabeza gacha ante las miradas llenas de curiosidad de la gente, que reparaban de inmediato en su uniforme de cirujana y la miraban con descaro. A un lugar seguro. Y en ese momento, por los altavoces anunciaron que los pasajeros con destino Dubln, tuviesen la amabilidad de embarcar por la puerta doce. Monique mir a su hermano a los ojos, con una horrible intuicin. No me estars llevando all, verdad? Dime que esto es una broma de mal gusto intent escapar hacia las puertas de cristal de la salida, pero todo fue intil. No seas nia, Monique le cerr el paso y le apret las muecas con firmeza. Necesito saber que estars a salvo. Necesito estar seguro de que vas a estar protegida, y s que con quien te llevo, dara su vida por ti si llegase el momento. Pero qu quieres decir, hermano? Monique empez a asustarse de verdad . Adems, Sean y yo no terminamos precisamente bien. No importa cmo terminasteis ni lo que t quieras creer. S lo que siente por ti, pero lo ms importante es que s qu sera capaz de hacer si fuese necesario. Y sin ms la oblig a cruzar las pasarelas en direccin al tnel del avin. Necesito un cigarro susurr ella, nerviosa, intentando una ltima resistencia. Mala suerte, querida. No fumo y en el avin est prohibido. No volvieron a cruzar una palabra en todo el vuelo hasta poner los pies en Irlanda. All ella volvi a protestar y a suplicar que no le hiciese pasar por aquella vergenza, hasta llor y trat de chantajearle, pero Jack fue inamovible. Alquil un automvil y mir a su hermana con cara de pocos amigos, hasta que ella subi. La lluvia de primavera le haba emborronado el maquillaje y calado su cabello perfecto, y se senta igual de triste y descuidada que una fregona vieja. Por qu haces esto, Jack? susurr con voz temblorosa mientras el paisaje verde y gris pasaba a toda velocidad tras las ventanillas. Porque me voy, Monique. Y esta vez no s si podr volver. Las personas con las que he tratado son demasiado peligrosas. S que no me han seguido y he cambiado toda mi ropa, incluso los zapatos, por si me haban puesto algn micro. Dvorac mantendr su palabra mientras crea que le soy fiel, pero an as no me fio. T eres lo nico que me queda, hermana. No voy a perderte a ti tambin. Ella permaneci en silencio con la mirada fija en algn punto ms all de la carretera. Al final, cuando llegaban por fin al condado de Cavan, encendi su cigarro y sise un fino hilo de humo que se estamp contra el cristal empaado.
168

Nada ha salido como esperbamos, Jack susurr sintiendo lgrimas en los ojos. Nada de nuestras vidas. Todo ha sido un inmenso error. Es verdad, pero a partir de ahora las cosas van a cambiar, Monique. Te lo prometo. Ella asinti como la nia que sonre al final del cuento, sabiendo que todo es mentira. La gran verja de hierro de Winter Manor apareci por fin frente a ellos. La mujer se pregunt si tendra valor para llamar al micrfono de la entrada, pero Jack ni siquiera se molest en tal minucia. Baj del coche bajo la tormenta, sac una ganza de uno de sus bolsillos y antes de que ella pudiese sentirse escandalizada, la puerta ya estaba abierta y su hermano volva a arrancar el motor. Eres terrible le dijo sintiendo unas inexplicables ganas de echarse a rer. Lo s. Y de nuevo salieron zumbando por el camino de alerces y fresnos que se erguan como fantasmas silenciosos de los bosques. Monique lo contemplaba todo con los ojos muy abiertos y el corazn latindole en la boca. All era donde todo haba comenzado, y tambin donde todo terminara. Sean Winter los despedira con viento fresco y la humillacin sera insoportable. La lluvia amainaba por fin, y antes de terminar el sendero, algunas nubes negras se haban separado ya dejando ver un cielo fresco y limpio de primavera. Jack condujo hasta la entrada y abri la portezuela del coche, observando los gruesos muros llenos de enredaderas sin decir una palabra. Monique sinti que iba a rerse como una tonta. Ahora su hermano volvera a sacar la ganza y entraran en la casa como ladrones, dndole a Sean el mayor susto de su vida. Pero su hermano esper a que ella se bajase del automvil y luego toc el timbre de Winter Manor, erguido en actitud marcial. Monique se humedeci los labios resecos. El corazn estaba a punto de salirle por la garganta. Todava poda subirse al coche y huir. Se volvi para lanzarle una mirada apreciativa pero en ese momento Jack le cogi del brazo, tal vez intuyendo lo que pasaba por su cabeza. Entonces la puerta se abri igual que en un sueo lento, y Sean Winter los observ a los dos demasiado atnito para decir una sola palabra. Monique se dio cuenta de que las ojeras profundas y el descuido dejaban una huella muy patente en el hombre al que amaba, y sinti verdadera necesidad de consolarle. Sin embargo permaneci all callada mientras l y su hermano se miraban a los ojos como si de un duelo del oeste se tratara. Y en aquel enfrentamiento silencioso los dos hombres parecieron leerse las mentes, y Sean les abri la puerta para que pudiesen pasar. No hizo falta decir nada, como si hubiese un lenguaje secreto entre ambos, un lenguaje que es propio de los hombres y al que las mujeres no tenan acceso, o al menos eso pens Monique mientras de nuevo se dejaba embargar por el olor de las maderas y el tabaco de cereza que impregnaba cada rincn. Me han ofrecido el mundo entero, seor Winter dijo Jack como si tal cosa, mientras vaciaba sobre la mesa del saln su pequea bolsa de viaje. Monique comprob con horror la presencia de una pistola negra y acerada, su mero brillo asesino infunda pavor, y Sean la contempl con ojos vidriosos. Jack tom el arma, comprob el cargador y de nuevo la puso sobre la superficie de madera con un ruido siniestro.

169

Los que son capaces de ofrecer el mundo tan alegremente es porque son sus verdaderos dueos sigui mirando a la pareja con rostro serio. Por eso, Sean se tom aquella libertad sin pestaear siquiera , si aparece alguien por ese camino que no seamos su hija Laila o yo, dispare. Se meti en los bolsillos varias herramientas y pequeas dagas, y se dirigi hacia el hall sin otra palabra. Jack Monique corri tras l y le abraz. Me he cansado, hermana le acarici la cara con delicadeza y le apart un mechn de su cabello greoso. Todo el mundo ha gobernado mi vida y nunca me han preguntado qu era lo que yo quera. Nuestro padre, los Errantes, incluso t misma sin darte cuenta. Ahora he decidido tomar yo las riendas, para bien o para mal. Ella asinti como una nia pequea. Las lgrimas bajaban por sus mejillas. Cuide de ella, Sean mir al hombre que permaneca en la penumbra del pasillo con los ojos muy abiertos. Lo har fueron sus primeras palabras y Monique sinti que un blsamo le empezaba a curar las heridas. Jack sali al porche y subi al automvil sin mirar atrs. No deseaba ms despedidas. Tena mucho que hacer y se alej levantando una estela de polvo en el camino. Cuando la verja de hierro forjado qued atrs, pens que la vida era bastante irnica con l. La reina Titania no le ofreca nada, slo desprecios y unos diamantes arrojados al suelo. Los Errantes por el contrario le regalaban el mundo entero si as lo quera. Volvi a pensar en Black Dvorac all en su mansin de Ginebra, y en la fantstica oferta que le haba formulado, y que cualquier otro aceptara sin pensar. Pero Jack haba tomado su decisin haca mucho tiempo. l no quera ser dueo del mundo. Slo quera ser dueo de Aurige, y esto era lo nico que ni Dvorac, ni todos los Errantes reunidos podran ofrecerle jams.

170

CAPITULO DIECISIETE LA BATALLA DE SOLANDIS

Primero haba sonado el estampido de un trueno que pareci partir el cielo en dos, y despus un murmullo creciente que ensordeca los odos, un zumbido maquinal cada vez ms fuerte, igual que el rugido de mil dragones entrando en batalla. Solo que a Laila, aquel ruido infernal le pareca ms bien como una enorme turbina sobrecargada de vapor a punto de estallar. Y entonces haba mirado al cielo. Todo el mundo haba mirado hacia arriba: ellas tres, las shilayas, incluso los habitantes sonmbulos de la ciudad no haban podido evitar sentir un estremecimiento. Y as toda Solandis qued en suspenso unos segundos mientras el Reina Katrina avanzaba lento e implacable por el cielo dorado, como una ballena colosal, dispuesto a traspasar y destruir cualquier cosa que se interpusiera en su camino. El enorme transatlntico choc contra los muros de luz y el aire vibr formando ondas concntricas, hasta que aquellas cortinas de la aurora boreal estallaron en una lluvia de cristales tornasolados, y la magia desbocada se abalanz sobre las piedras y las columnas de los edificios y del propio castillo real. Laila tena la boca abierta de sobrecogimiento y admiracin, igual que Aurige y Nimphia, tanto as que aunque sus ojos registraron a lo lejos formas oscuras que volaban dando vueltas con sus alas membranosas, y su mente le grit la advertencia de que eran dragones, fue incapaz de asimilarlo. Slo poda ver el gran barco avanzando con sus cuatro chimeneas y luego impactando a cmara lenta contra las torres del castillo, mientras la magia creca en oleadas y la ciudad entera de Solandis se desmembraba vctima del choque de poderosas fuerzas opuestas. Verdaderamente la reina Titania es poderosa murmur Aurige. No te lo parece, nemhirie? Laila se haba quedado petrificada con el regusto a hiel en los labios. Pero por qu hablaba Aurige de su madre como si no la conociese? Afirm en silencio y busc en los ojos de Nimphia alguna ayuda, alguna explicacin. Este es el momento perfecto para entrar dijo sin embargo su amiga con una sonrisa oscura. La barrera de los muros de luz ha cado, y el caos en la ciudad provocar que la reina Maeve no se d cuenta de lo que vamos a hacer. Aurige asinti e inspeccion el terreno con precaucin. Haban llegado a la primera corona radial de edificios abandonados de la ciudad. La violencia de la magia apenas haba daado los templos ni las mansiones ms alejadas, que se alzaban hacia los seis soles con una magnificencia irreal y despiadada. Pero aunque todo pareca tranquilo y los blancos jardines resplandecan llenos de flores perfectas, Laila sinti un escalofro de repulsin. Antiguamente toda la periferia de Solandis estaba deshabitada y sucia, pues las hadas haban preferido vivir ms cerca del castillo y de la reina Hellia, y se hacinaban en las populosas avenidas de Qentris y de los Cinco Amaneceres, dejando que el resto se consumiese pasto de las ratas y la podredumbre. Pero al menos haba ratas! Ahora todo era blanco, pulido y afilado como un espejo, no trasmita vida ni calor alguno, al revs, pareca que la ciudad era capaz de robarle a uno el alma. Tan silencioso y limpio estaba todo que llegaba a repugnar.
171

Una calma espeluznante inundaba ahora la ciudad de Solandis. El espectculo del enorme casco del Reina Katrina estampado contra las torres hechas aicos del castillo todava le causaba una gran impresin, pero la sensacin de urgencia creca por segundos. Estaba segura de que en cualquier momento se desatara la guerra campal entre los solares, controlados por la voluntad de Maeve, y todos aquellos a los que la bruja Blanca considerase invasores y enemigos, sin atender a razones. Creo sinceramente que deberamos ir con Violeta volvi a insistir mientras sus amigas caminaban ahora con ms prisa, casi podra decirse que estaban a punto de echar a volar hacia los muros de la parte oeste del castillo, tal era la impaciencia que demostraban . Las shilayas van a tomar los jardines exteriores del palacio y creo que con ellas estaremos ms protegidas que yendo solas. Es una grandiosa oportunidad para llegar junto a Cyinder de manera segura Cyinder sabe cuidarse solita la amonest Nimphia, no nos vengas ahora con cuentos. Ella decidi ser reina y jugar con el poder. Nos dej tiradas y en aquel momento no le import nuestra amistad. Ahora, que se las apae sola. No puedo creer lo que ests diciendo el corazn de Laila se estremeci lleno de dudas y oscuros presagios cada vez ms dolorosos. Quizs sea mejor que te vayas t con las shilayas ronrone Aurige, melosa como un gato. Sera buena idea que nos dividisemos. T crearas una cortina de humo y as abarcaramos nuestro objetivo con mayor facilidad. Y el objetivo es? pregunt incapaz de fingir ya su congoja. Conseguir el Arpa de los Vientos y la ltima Piedra de Fire, desde luego repuso Nimphia cruzndose de brazos . Y si de paso tambin caen las dichosas Arenas de Solare, mejor que mejor. Y qu hay de Cyinder? Qu pesadez con Cyinder! Aurige despleg las alas y Laila comprob que, efectivamente, tena las viejas cicatrices en la derecha . No hemos dicho que el plan ser dividirnos? T vas a por ella y nosotras a por los tesoros. Adems, t nunca fuiste de mucha ayuda cuando se trat de cumplir objetivos ni conseguir cosas importantes. Laila sinti que estaba a punto de llorar por dentro. Notaba los latidos en la garganta y la piel de gallina. Eran sus amigas las que estaban all frente a ella, pero cada vez estaba ms segura de que algo terrible las estaba dominando por dentro. Ya ni siquiera hablaban con el mismo tono de voz de antes, y sus sonrisas eran intentos patticos que les costaba mucho mantener. Le estaban dando miedo. Tal vez fuese mejor alejarse de ellas, s. Llegara junto a Cyinder y la despertara de su hipnotismo aunque tuviese que enfrentarse a un ejrcito de albanthos y reinas Blancas, y entonces ambas pensaran un plan para salvar a Aurige y a Nimphia. S, aquello era lo mejor, pero no deba despertar ninguna sospecha. No me parece buena idea separarnos, quiero ir con vosotras replic por fin, fingiendo un tono de lloriqueo que saba que Aurige no podra soportar. Est todo dicho, no seas egosta anteponiendo tus intereses le espet Nimphia. A veces eres demasiado infantil, Laila. Quedamos en que nos encontraremos con vosotras en la sala de msica dentro de un par de horas. Para entonces, en el caos de la batalla, Aurige y yo habremos conseguido llegar a la cmara del tesoro sin que nadie se d cuenta. Pero y tu madre? Y tus hermanas, Eriel y Shiza? Estn ah dentro tambin insisti Laila por ltima vez.
172

Nimphia la observ extraada, como si no supiera de qu le estaba hablando. Con una mueca torcida se impuls hacia arriba y vol despacio, casi rozando las paredes hasta llegar a una atalaya donde aguard, quieta y oscura como una grgola. Aurige la sigui sin decir una palabra y ella las vio alejarse sin saber si llorar o suspirar de alivio. Corri por las callejuelas sintindose ms sola y asustada que nunca. Las sombras parecan crecer a su alrededor, escurrindose por entre los adoquines bajo sus pies, deslizndose por aquellos edificios impecables, pero terriblemente vacos. El eco de sus pasos resonaba en los odos al comps de su corazn. Estaba muerta de miedo. Miedo por cmo las sombras lo invadan todo, miedo por sus amigas, porque ya nunca volviesen a ser las mismas, miedo de que al final todo estuviese perdido De repente, al doblar una esquina, tropez contra una figura fantasmagrica de de rubios cabellos y alas enjoyadas que le daba la espalda. La muchacha dio un grito de sorpresa y farfull una disculpa, pero la figura no se movi. Laila trag saliva rodendola poco a poco. El solare no respiraba, permaneca sumido en una quietud sobrenatural, mirando al castillo con los ojos muy abiertos a pesar del violento empujn. La piel pareca enfermiza y sus cabellos colgaban mortecinos y ajados. Cuando contempl su rostro vaco de emociones sinti que el terror se le congelaba en la garganta. Fue entonces cuando se dio cuenta de que la calle entera estaba llena de solares, quietos como marionetas rotas, no parpadeaban, sus ojos vacos miraban al castillo sin verlo, y Laila corri por entre los habitantes de Solandis como en una pesadilla embrujada. Corri hasta que el dolor en el costado la hizo detenerse para respirar. Fue entonces cuando comenzaron de nuevo las explosiones y las cadenas de relmpagos en la distancia. Laila se oblig a retomar la marcha entre jadeos, con la nica esperanza de llegar junto a Violeta y contarle lo sucedido. La shilaya sabra cmo actuar. Ella tendra el remedio que solucionara todas las cosas. Y de repente, cuando vislumbraba por fin la gran avenida de Qentris por donde subiran las shilayas hacia el castillo, una sombra enorme cubri la luz de los soles sobre su cabeza y le dio un susto de muerte. Corri a esconderse bajo unos soportales, justo para ver pasar las enormes figuras de dos dragones a toda velocidad en un vuelo rasante. El pnico se le congel en la garganta, y se sinti tan impresionada y mareada ante aquellos seres legendarios que tuvo que apoyarse en la pared un segundo para recuperar el aliento. Un pensamiento horrible destell entonces en su cabeza: las shilayas suban al descubierto por la avenida de Qentris, y las calles estaban llenas de pobres solares que no podran huir. En cuestin de segundos un reguero de fuego y muerte saldra de las fauces abiertas de los dragones, y provocara la carnicera ms espantosa que jams pudiese imaginar. Sinti que estaba a punto de llorar de miedo e impotencia all sola. Todo se precipitaba hacia el desastre y ella no poda hacer nada por evitarlo. En ese momento not algo por el rabillo del ojo y el corazn se le dispar, pero antes de poder siquiera lanzar un grito, una mano le tap la boca y una voz fina y educada le chist al odo. Shhhh! Silencio, nemhirie. Ser mejor que ni te atrevas a respirar. Los ojos de ella estaban a punto de salirse de las rbitas, y descubri a un rchero preocupado y atento al vuelo de los dragones mientras la arrastraba

173

hacia el interior de un edificio. All la dej libre y ella recuper el resuello, todava con los latidos bombeando salvajemente en la cabeza. Voy al palacio explic ante su mirada inquisitiva, sonrojado hasta las orejas puntiagudas. He estado vigilando a Cyinder todos estos das, velando por su seguridad, pero ya todo se ha desbocado. Me temo que la espectacular llegada de mi padre y la reina Titania ha puesto en peligro todo el plan de fuga que yo haba estado tejiendo con todo mi cuidado. La reina Maeve habr levantado las defensas ms fuertes que nunca Por cierto, dnde est Aurige? Ella viajaba contigo, no? el duende pareca haber cogido confianza y ahora no paraba de hablar. Laila trag saliva. Nos hemos dividido contest sin tartamudear. Ella y Nimphia podan volar, ya sabes, y fueron en busca de Cyinder. Yo debo llegar junto a las shilayas, pero tengo mucho miedo rchero asinti, comprensivo y protector. Por un momento pareci abatido y guard silencio apoyado contra la pared de mrmol blanco. Laila entendi al punto. El duende luchaba entre su deber de protegerla a ella, pobre dama en apuros, y sus deseos de correr junto a Cyinder. Y t sabes cmo entrar sin peligro? le anim ella a sus propsitos. Sin peligro, no. Pero sera capaz de ir, an a riesgo de mi vida. Y a pesar de tanta teatralidad rimbombante, Laila estuvo segura de que sera as. rchero no lo poda evitar. Era un duende pero tambin un prncipe. Tena que comportarse as, estaba educado para eso. Yo seguir el plan que tenamos y me ir con las shilayas. Ser lo mejor. No puedo permitir que viajis sola, joven dama. Djate de rollos, rchero, s cuidar de m misma le espet ella, demasiado moderna y atrevida para lo que un prncipe de alta cuna estaba acostumbrado, y el joven palideci. Quiero decir prefiero que t que vos, salvis a Cyinder de las garras de la bruja Maeve. Estoy segura de que Violeta se sacar un as de la manga al final y lo solucionar todo. Tengo que ir con ella. Pero an as Un nuevo sesmo hizo que ambos se tambaleasen y el suelo de mrmol se resquebraj bajo sus pies. A lo lejos se escuchaban gritos y tambin un sonido espeluznante que pona los pelos de punta. rchero se qued rgido mirando a la salida. La ansiedad se le pintaba en la cara y Laila no quiso entorpecer sus planes ni un segundo ms. Sali a la carrera para contemplar con horror cmo el Reina Katrina se escoraba y caa de lado a cmara lenta, con un lamento metlico que chirriaba en los odos hasta hacerse insoportable. Las enormes chimeneas rodaron aplastando templos y columnas, y una cortina de humo negro se expandi hacia el cielo en volutas. Vete, rchero! le grit saliendo disparada hacia la avenida de Qentris. Me temo que no os puedo obedecer! jade el duende corriendo tras ella, tan tozudo en su caballerosidad que Laila se volvi en seco y por un segundo dese pegarle una patada en la espinilla. No saba qu hacer para librarse de l y que se fuese de una condenada vez a salvar a Cyinder, hasta que de repente se le encendi una luz. Yo soy la reina de Ithire, prncipe rchero. Mi palabra es sagrada. Deseo que os larguis que os vayis , sin volver a cuestionar mis rdenes. rchero la mir, dolido por no permitirle ser su paladn defensor.

174

Ya me marcho, majestad contest con una reverencia enrevesada , pero no hace falta que imitis la voz de la reina Titania. No os sienta bien. Y aunque su tono fue serio, le lanz un guio picaresco antes de darse media vuelta y desaparecer. Antes de que hubiese pasado ni medio minuto, Laila ya se estaba maldiciendo por no haber aprovechado la oportunidad de contar con una cara amiga a su lado. Ahora volva a estar sola y el miedo regresaba a gran velocidad, pero saba lo mucho que le hubiese pesado a rchero permanecer a su lado y dejar a Cyinder por culpa de una obligacin. En la distancia, lenguas de fuego crecieron hacia las alturas, lamiendo los muros del castillo como si de una muralla infernal se tratase. Laila se sinti estremecer mientras corra con el viejo dolor palpitndole en el costado, y de nuevo se volvi a preguntar quin haba provocado en realidad aquel caos, y por qu terrible error estaba ocurriendo todo aquello.

*** Pero por qu est ocurriendo todo esto? Cyinder sinti que la voz se le trababa en la garganta. El rostro de odio y crueldad de la reina Maeve la hizo estremecerse y sinti que le temblaban las manos de miedo. La bruja miraba al exterior desde la balconada y se haba vuelto hacia ella como una vbora descolorida. El palacio sufri una nueva sacudida y las lmparas de cristal se balancearon y tintinearon peligrosamente. Nuestras enemigas han dado la cara por fin grazn aquella bruja convertida en la figura de Hellia, aferrndose a los sillares de piedra mientras todo se tambaleaba a su alrededor . Cucarachas asquerosas, vienen a arrebatarme el trono, pero ni siquiera son capaces de imaginar hasta dnde llega mi poder sonri observando los restos del barco encallado por entre las nubes de polvo y escombros. La propia Titania no es sino una rata codiciosa, su avaricia la ha traicionado. Qu bajo has cado, vieja amiga! Extendi las manos y un halo radiante la envolvi durante unos segundos. Cyinder observ con pavor que los sirvientes que se hallaban en la sala, quietos y silenciosos pero todava en pie, se desplomaban inertes igual que carcasas vacas donde ya no quedaba nada. Trat desesperadamente de ocultar su aprensin. Cuando Maeve necesitase ms poder, ya slo quedara ella, y entonces aquella bruja le absorbera su energa y su vida hasta dejarla hecha una mueca de trapo. Se humedeci los labios buscando una salida. Pero no entiendo que nos odien tanto, madre fingi una pena desconsolada dando un pasito hacia atrs. Claro que s. Mralas. Se han aliado con humanos y asesinos de baja estofa, la peor escoria. Esa es justo su verdadera naturaleza. Ahora se han quitado el disfraz con el que fingan ser bondadosas ancianas. Pero ellas no son nada, no merecen un segundo de mi atencin. Sin embargo, guardo para Titania un regalo muy especial El suelo volvi a moverse y regueros de polvillo blanco cayeron del techo, pero Maeve no pareci advertirlo. Se ech a rer con una risa que helaba la sangre, solo que debajo de aquel timbre estridente, Cyinder fue capaz de notar el miedo y la rabia. En un pedacito profundo de su corazn saba que deba sentir un poco de compasin por ella, porque no era ms que una mujer sola y amargada a la
175

que todo el mundo odiaba y tema. Pero no poda. No mientras usase la cara y la figura de su madre para engaarla, no mientras ensuciase su recuerdo con mentiras repugnantes. Adems, haba otro asunto mucho ms importante que el sentir piedad por la bruja Mab. Las Arenas de Solare se haban perdido cuando sus aposentos y la torre entera se vinieron abajo. Ella guardaba todava tres granos preciosos en sus bolsillos, pero estaba segura de que an quedaran muchos intactos por entre los escombros. Slo tena que volver y buscarlos. En su imaginacin ya se vea a s misma tosiendo y apartando piedras y cascotes mientras los iba encontrando uno a uno. De nuevo dio otro pasito corto hacia atrs. Ven, hija ma la sobresalt la reina Blanca cuando ella lanzaba por fin una mirada apreciativa a las grandes puertas del saln. Observa cmo nos bendicen los dioses. Cuando todo pareca perdido, llegan nuestros salvadores. Estir la mano en busca de la de Cyinder y la muchacha trag saliva. Si haba tenido alguna oportunidad de escapar, la acababa de perder. Se acerc despacio. Estaba segura de que en el momento en que tocase a la bruja, las fuerzas la abandonaran y morira. Tan sugestionada estaba que las piernas le flaquearon, pero lleg hasta el balcn y contempl el desastre que se extenda ante ella. Las shilayas corran en desbandada como un atajo de hormigas por la gran avenida de Qentris. En el cielo, dos dragones enormes daban vueltas y Cyinder sinti que el corazn se le iba a salir por la boca de miedo. Aquellos eran los dragones taimados que conoci en Acuare tiempo atrs pero qu significaba todo aquello? Qu hacan ellos all y por qu? En ese momento uno de los dragones abri la boca y con un rugido espantoso lanz una bocanada de fuego que barri la avenida de Qentris, prendiendo fuego a los edificios y a los rboles a su paso. Cyinder se aferr a la baranda de piedra tan fuerte que se hizo sangre en los dedos. El corazn le lata a mil por hora mientras la reina Blanca le agarraba la mueca con fuerza, obligndola a mirar. Fue entonces cuando se dio cuenta de que uno de los dragones llevaba un jinete al lomo y su mente vol de nuevo hacia atrs en el tiempo. Lady Angal se llamaba la acuare que los gobernaba? Todava intentaba desentraar el misterio cuando advirti que los dragones haban tomado caminos distintos. Uno de ellos volaba hacia el transatlntico destrozado dejando una lluvia de fuego a su paso. Las llamas crecan por entre los escombros del castillo como una muralla de salvaje violencia, imposible de atravesar, y Cyinder contuvo el aliento al darse cuenta de que aquel fuego probablemente destruira por siempre los pequeos granos de las Arenas de Solare que se hubiesen salvado de entre los escombros. Pero en aquel momento no pudo sentir pena ni angustia por su tesoro, pues intuy que lo que el otro dragn se dispona a hacer era mucho peor. Un numeroso grupo de shilayas se haba ocultado bajo un templete que en principio pareca una buena proteccin, pero que en realidad era un callejn sin salida. No podran escapar de all sin volver a terreno descubierto, donde seran presa fcil. Est jugando con ellas al gato y al ratn pens con las manos agarrotadas y el sudor empapndole la espalda. Cyinder poda imaginar sus caras de horror viendo cmo se acercaba aquella muerte de alas negras, decidida a quemarlas vivas en un infierno.

176

Observ que la duea gritaba algo gutural y sealaba al templete. El gran dragn rugi en su triunfo de maldad y Cyinder supo que el juego de la caza haba terminado. Aquello era el fin.

*** Esto es el fin! grit Lord Shaka, el maddin de Johanna, con ojos aterrados. Las llamas crecan por entre los hierros retorcidos y los escombros del enorme barco, y las gentes se empujaban y se aplastaban unos contra otros en los corredores y en las puertas de los camarotes, en su desesperado intento de huir de aquel infierno.

El caos haba comenzado cuando colisionaron contra los muros de luz de la ciudad de Solandis. En el puente de mando, Lord Drake haba soltado una blasfemia descomunal, pero ni la reina Titania ni el nemhirie que era el Seor del Oeste al timn le haban hecho el menor caso. Ambos parecan conformes y de acuerdo en lo que estaban haciendo, pero al maddin de Londres slo le preocupaba la seguridad de su gente, el bienestar de los humanos. El gran transatlntico permaneci suspendido unos segundos en una lucha invisible contra aquel escudo de luz y luego lo atraves limpiamente, saltando destellos y explosiones por todos lados. Las fuerzas mgicas desestabilizaron irremediablemente el equilibrio del buque y su trayectoria, y un fragmento cristalino de los muros de luz rasg el casco en toda su longitud abrindolo desde la proa hasta la popa. Los gritos de pnico y el miedo se podan sentir por igual, desde las sobrecargadas bodegas inferiores y los camarotes ms pobres donde se hacinaban los nemhiries, hasta en los salones ms lujosos y amplios, ocupados por las hadas de Aire con gran disgusto de los maddins. Todos intentaban llegar a la cubierta para no quedarse atrapados, aunque tuviesen que pisarse y atropellarse unos a otros, para ver con sus ojos qu estaba ocurriendo y hasta dnde llegaba el peligro. Las escaramuzas y los enfrentamientos se sucedan continuamente entre humanos y hadas, todos exigiendo sus derechos en medio de aquel torbellino catico, y en cualquier momento poda estallar un motn sangriento que no sera ms que el preludio de una guerra abierta. Y de todos los gritos, el ms escandaloso y agnico era el de Lord Ho, encadenado en la sentina, aullando que alguien lo liberase de su cautiverio. Drake y Shaka haban tenido que bajar hasta el saln de recepciones para hablar con la tripulacin e intentar apaciguar las revueltas. El barco se inclin peligrosamente hacia abajo, tan cerca ya del suelo que daba miedo. El Conde de Libis sujet el timn como si lo estuviese ahogando con las manos. Con su halcn aleteando frentico en el hombro, el sudor le caa a chorros por la cara, y miraba fijamente al frente, al castillo dorado de Solandis que se acercaba a pasos agigantados. Estrllalo contra la torre del homenaje murmur Titania, impasible a los gritos, con sus ojos fros calculando mil posibilidades . Es el punto ms fuerte

177

para las defensas comunes, pero muy frgil si lo embestimos con esta cosa. Los muros y el resto de torres se vendrn abajo como fichas de domin. Estis como una cabra, majestad rumi el Seor del Norte frente a los ventanales, pero Libis dio un manotazo y el timn gir sobre s mismo, obedeciendo la orden. Obern apret la esbelta mano de la reina y ella le mir llena de dudas. Y si estaba equivocada? quiso decirle con la mirada. Y si todo estaba perdido y aquello era el final? Y si? l asinti, paciente y tranquilizador como de costumbre y ella apret los labios. Se puso en tensin cuando la colisin era ya inevitable, y Obern la abraz como a una nia pequea. La sacudida fue tremenda y el mundo entero pareci tambalearse mientras los gritos de terror arreciaban en los pasillos. El Reina Katrina llor un gemido herrumbroso que sobrecarg la densa atmsfera, los temblores y las sacudidas se sucedan sin parar por todas las cubiertas. Un chirrido creciente, como una horrible lija araando el xido, convirti el estruendo en un lamento agnico, y tras unos momentos suspendido en un equilibrio inquietante, comenz a escorarse del lado de estribor. La gente huy en oleadas hacia el interior del barco, y aunque el desplome de las enormes chimeneas provoc el pnico descontrolado, el transatlntico haba llegado casi a ras de suelo antes del choque con la torre, y su terrible cada fue en parte amortiguada por las propias murallas del castillo. Tras el sobrecogedor impacto un silencio de muerte cay sobre la nave. Nada se mova, la polvareda se asentaba poco a poco sobre los restos desvencijados y la niebla cenicienta bailaba en los haces de luz sucia que se filtraban por las cristaleras rotas. Luego, las voces apagadas y los ecos de los lamentos comenzaron a alzarse poco a poco devolviendo la vida al barco. Una vida herida y rota, pero una vida a fin de cuentas. Titania busc a Obern desesperadamente por entre la herrumbre y los escombros, y en cuanto descubri que se hallaba a salvo, respir tranquila. Se sacudi las faldas y tosi un poquito ponindose de pie con un resto de orgullo. La claridad brumosa y las sombras afiladas seguan sembrando el caos y la desolacin a su alrededor. Lord Vardarac y los otros comenzaban a moverse y a respirar entre maldiciones, los llantos y los gritos volvan a taladrar sus odos... Pero no era nada grave pens. No poda permitirse flaquear en ese instante. La cabeza le daba vueltas y era incapaz de mantener el equilibrio, pero lo haban conseguido. Lo haba logrado! La hora del momento final se acercaba, el enfrentamiento definitivo con Maeve estaba a la vuelta de la esquina, casi poda saborearlo Y en ese momento una sombra enorme cubri el cielo dorado que refulga por entre los haces de humo. Dio un respingo y contuvo el aliento ante aquel contratiempo inesperado, y busc en Obern una respuesta. Antes de que el rey de los duendes pudiese siquiera levantar los hombros, un rugido estremecedor hizo temblar la cmara entera y de repente un infierno de llamas creci de la nada, envolviendo las maderas como si de un horno colosal se tratase. Es un dragn! exclam un atnito Vardarac comprendiendo al punto, sin intimidarle la batahola de gritos que llegaban desde el exterior. Avast! asinti el Pimpollo, con los ojos tan abiertos que parecan a punto de salirse de sus rbitas. Pues venderemos cara nuestra piel resolvi el otro sacando un hacha monumental de entre sus abrigos.
178

El Pimpollo observ a su alrededor y luego las caras aterradas de los reyes de Lunare. Compadre, habremos de retirarnos del gneo parapeto, que no huir, a fe ma, para presentar faz a la contienda en terreno menos oneroso. Ah, bueno coment el Seor del Norte, soador, como si lo del fuego que estaba a punto de abrasarlos vivos no tuviese la menor importancia. Huimos pues? insisti Tramontana con un ligero temblorcillo. Vos primero, compadre contest Vardarac, tozudo, haciendo girar el hacha en las manos. Ambos Seores de los Vientos se escudriaron mutuamente para ver quin daba el primer paso hacia la fuga, sin moverse de sus posiciones mientras el fuego creca a su alrededor. Tramontana se quit su casaca prpura bordada en oro y se abanic como si tal cosa. El ambiente es asaz bochornoso, compadre. Asaz afirm Vardarac mirando el filo de su hacha como el que mira un ramillete de prmulas. Los gritos y el crepitar de las maderas parecan estar lejos, en otro universo de distancia. Y es menester que esos diablicos dracos sern vivaces, infiero que dainos Y fogosos Malditas sean las hadas y los hados! retumb entonces la voz exaltada del Conde de Libis, y sin ms prembulos los cogi a los dos de las solapas los arrastr fuera del puente de mando ante el estupor de los otros . Largaos ya los dos a matar dragones! Al final tendr que ser yo el que se ocupe de lo ms importante. El Pimpollo le mir con ojos acuosos, a punto de abrazarlo. Si la azarosa fatalidad quisiera que yo no sobreviviera S, le dir a la histrica de la Bella del Sur que moristeis como un hroe, pero marchaos ya! Adis, Andr tron la voz de Vardarac mientras su compadre se limpiaba una lgrima que haba dejado un reguero de holln en su cara . Eres un buen nemhirie. Te pido que te cases con Mary Rose si yo no vuelvo, y la hagas feliz. Es buena cocinera y una mujer excepcional Libis se atragant y estuvo a punto de toser pero se contuvo a tiempo con gesto solemne. Jams cometer tal infamia tal infamia a vuestro honor, quiero decir! Porque volveris vivos los dos, estoy seguro! Y ahora largo, patanes, que me haris llorar. Y sin otra palabra arrastr a sus majestades de Lunare hacia las profundidades del barco justo cuando la techumbre caa convertida en rescoldos calcinados. Ambos Seores de los Vientos avanzaron a travs de las galeras en llamas hasta las escaleras que conduciran a la cubierta superior. Ms all del fuego el silencio era sepulcral, nicamente roto por el ocasional estallido de las maderas y el rechinar apagado del metal ms abajo, en las bodegas y la sala de mquinas. Probablemente el Conde de Libis llevara a toda la tripulacin a la zona de los compartimentos estancos. All el casco se haba rajado como si un oso colosal hubiese hundido sus zarpas. Por aquellas brechas podran escapar. Si todo iba bien, claro. Pimpollo, ser yo quien de las rdenes rumi Vardarac sin esperar ms, subiendo las maderas ardientes de dos en dos. Ni en sueos.
179

No hagas que me enfade, compadre. Apartaos y dejadme a m esa lagartija infecta! Nunca! Y en el momento en que llegaban a cubierta un nuevo rugido les hizo detenerse y mirarse el uno al otro con precaucin. En el silencio que sigui a aquel bramido, incluso creyeron escuchar lo que pareca una risa goteante, llena de crueldad. Sers capaz de hacer algo bien en tu vida y llevarlo a la proa, Pimpollo? susurr Vardarac. Acaso dudis? Hay que ser discreto, amigo insisti el Seor del Norte, aplacando el bro del otro con la manaza puesta en su hombro . Lo ms seguro es que Libis intente sacar a la gente por las cmaras inferiores. Si el dragn los descubre No lo har el Pimpollo mir hacia arriba al techo, como si as pudiese ver ms all de las paredes y descubrir la silueta del dragn apostado en la base de las chimeneas. Bailar con l, mis aceros no le darn tregua, no advertir mi propsito. Bien, bien Vardarac se mes las barbas de color violeta. Y vos, qu haris, compadre? Improvisar sopes el hacha por el mango sin dar ms explicaciones. El Pimpollo asinti en silencio y por un segundo lo mir con solemnidad. Hasta luego, compadre. No entono un adis porque esto no es una despedida. Claro que no, loro perfumado! Lrgate ya! No me hagas partirte en dos. Tramontana trag saliva, demasiado emocionado para responder, y sac un pauelito bordado con el que se sec los lagrimales. Luego, sin ms palabra, abri la puerta y sali a encontrarse con la muerte bajo la radiante claridad de los seis soles.

*** La radiante claridad de los seis soles estaba molestando al dragn llamado Mesh. Haba sobrevolado el enorme barco con lentitud deliberada, estudiando cada resquicio, cada pulgada por donde aquellos gusanos pudiesen tratar de escapar. Cuando estuvo seguro de tenerlo todo controlado, descendi con gesto teatral y luego se pos entre los hierros desgajados de la primera chimenea casi con delicadeza. El silencio se haba vuelto denso y pegajoso, infundido por el terror que provocaba, e hinch el pecho, orgulloso de s mismo. Ya no necesitaba frenarse en su odio, ni esconder su maldad ante su aborrecible ama que le gobernaba. Ella misma le haba dado permiso para matar y divertirse, y Mesh poda jurar que lo estaba consiguiendo. Con la primera bocanada de fuego haba experimentado una alegra cruel mientras vea morir a aquellos insectos en su terrible agona. Ri entre dientes al comprobar que los humanos corran a ayudarse los unos a otros an a riesgo de sus propias vidas, mientras que las hadas, aquellas repugnantes criaturas a las que odiaba profundamente, no hacan otra cosa que tratar de escapar pensando solamente en ellas mismas. Por eso, cuando acorral a un grupo de aires que intentaron huir volando, no sinti la menor piedad por ellos, como si fuesen pequeas maripositas egostas que ardan en la llama de una vela. Incluso en su locura de destruccin, estuvo seguro de estar impartiendo justicia.
180

De todas formas tampoco los humanos terminaban de gustarle. De hecho en cuanto empezase a aburrirse, lo cual estaba ocurriendo ya, quemara aquel armatoste con todo el mundo dentro, mujeres, nios, todos ardiendo. No quedara nadie. As aprenderan a respetar a un dios. Terminada la diversin, escupi un nuevo rugido de fuego y volvi a esperar una riada de criaturas miserables corriendo para salvar sus cortas y patticas vidas, pero lleg el silencio y aquellas ratitas no volvieron a asomar las cabezas. Mesh ri con desdn y un poco de desencanto. Por supuesto: los ratones cobardes saban que el gato estaba fuera, esperando. Slo que ya haba pasado mucho tiempo y el dragn estuvo seguro de que estaban tramando algo. Pisote inquieto la cubierta. Se alz en el aire para inspeccionar el terreno y volvi a su pedestal en la chimenea, atento y vigilante. Algo tramaban, s. No era normal tanto silencio. Le iban a intentar engaar y luego Udronsanthl y la odiosa Tritia lo miraran con desprecio por encima del hombro. Rechin los dientes y extendi las alas para sentir algo de frescor. La luz exagerada de tantos soles le hera los ojos, el calor estaba siendo insoportable Y en ese momento apareci un ratn de aquellos por entre las maderas. Mesh abri los ojos, sorprendido y divertido, y ms an al comprobar que el ratoncito era una de sus odiadas hadas. Y encima le estaba gritando algo y amenazando con dos espadas ridculas. Pero qu osada! De un salto vol a por l arrugando las fauces. Acababa de escuchar que le haba llamado lombriz de tierra sarnosa, o slo se lo haba imaginado? Iba a acabar con l de un bocado, y luego lo masticara vivo cuatro o cinco veces antes de escupirlo contra el suelo y aplastarlo de un golpe. Y entonces, con una finta sorprendentemente gil, la rata esquiv su embestida y le clav uno de los pinchos entre las uas. Mesh rugi de furia, pero no por el dolor, sino por el absurdo fracaso que acababa de herir su orgullo. Se volvi raudo como un rayo, pero ya aquel gusano correteaba por la cubierta lanzndole un nuevo insulto. Mesh lo persigui en un vuelo rasante loco de rabia, dando dentelladas a diestro y siniestro, escupiendo volutas de fuego que aquel odioso bpedo eluda con asombrosa facilidad en su camino descendente hacia la proa. Mesh ri con un gruido gutural. El ratn estpido acababa de perder su ventajosa posicin y ahora estaba atrapado en un callejn sin salida. Se pos en el suelo y las traviesas quemadas se hundieron bajo su peso, provocndole leves araazos y cortes entre sus perfectas escamas. Una afilada viga de acero se haba incrustado en su piel pero apenas fue ms molesta que una pequea pa. Sin embargo aquello lo volvi ciego de ira, y emergi a la superficie haciendo restallar las planchas y las maderas en una lluvia de rescoldos ardientes. All segua el gusano, demasiado atnito y temblando de miedo, y Mesh supo con malvada alegra que su insignificante adversario acababa de comprender una cosa para su desdicha: no haba forma de matar a un dragn.

*** No hay forma de matar a un dragn comprendi Tramontana con terror, mientras buscaba con ojos desquiciados a Lord Vardarac para advertirle que no haba nada que hacer, que tenan que salir por piernas y tratar de escapar junto a los dems.

181

Y en ese momento, bajo la luz de los seis soles, escuch al Seor del Norte lanzar una especie de grito de combate. Por un momento no supo desde dnde le llegaba aquel torrente de voz Desde las alturas? pens creyendo que deliraba. Los soles destellaban de manera cegadora pero efectivamente, all en lo alto estaba el mismsimo Lord Vardarac, desnudo de cintura para arriba y empuando su enorme hacha con las dos manos, con sus barbas electrificadas y unas alas tan pequeas y zumbonas que pareca un enorme abejorro sudoroso dentro de un sueo delirante. El dragn se gir hacia l con expresin de sorpresa en sus ojos reptilianos, y abri las fauces en una inmensa carcajada. Aqul oso con alas se atreva a desafiarle? Ahora vera a quin se enfrentaba. El Pimpollo grit algo, una advertencia tal vez, pero ya fue demasiado tarde. El dragn se lanz hacia arriba como una flecha, con las fauces abiertas para tragrselo de un bocado, y en ese momento las alitas de Lord Vardarac no dieron ms de s en aquel descomunal esfuerzo de mantenerlo a flote, y el Seor del Norte se precipit hacia abajo a plomo, enarbolando el hacha a dos manos con un rugido salvaje.

182

CAPITULO DIECIOCHO LA LTIMA LUZ

El dragn Udronsanthl se estaba divirtiendo como haca mucho tiempo. La ltima vez que recordaba una emocin igual fue cuando l y sus hermanos, Mesh y Kidrolebh, diezmaron la poblacin de sirenas porque sus cnticos eran un suplicio para sus odos. O tal vez fue por cualquier otro motivo? Ya ni se acordaba del por qu estaban en el Mar de las Sirenas en aquella ocasin. Total, qu importaba. Avanz hacia el templete de mrmol rindose entre dientes con un sonido sibilino. Aquello era muchsimo ms placentero. Casi estaba dispuesto a perdonar a su duea por los malos tratos y las cadenas mgicas con las que los esclavizaba a l y a Mesh. Ahora era cuando se iba a cobrar su pequea y siniestra venganza. No quedara piedra sobre piedra, ni rastro de vida en esa ciudad de oro que reflejaba tanta luz y le hera los ojos hasta dejarle casi ciego. Tritia haba enviado a Mesh a destrozar el navo metlico lleno de gente, y eso a Udronsanthl no le gust. Hubiese preferido ser l el autor de la masacre, pero aquella vieja arpa no quera que se le relacionase directamente con la matanza que haba ordenado. Mejor hacer creer que haba sido idea de un cruel dragn que le haba desobedecido, o que se haba vuelto loco y escapado a su control. Ella no tena nada que ver. Sin embargo la ex reina de Acuare no se haba olvidado de l. Aquellas chifladas que correteaban como torpes ovejas mientras l les cortaba las posibles salidas con bocanadas de fuego, le estaban haciendo rer como nunca. Incluso Tritia se rea montada en su lomo. Luego le haba acariciado las crines y a Udronsanthl no le desagrad del todo. Y ahora haba acorralado a un pequeo grupo de shilayas en un templete. Ya poda ver las caras de aquellos insectos aterrados, encerrados en su propia jaula, corriendo de una esquina a otra o escondindose por entre las columnatas. Poda sentir su miedo y el frgil latir de sus corazones, pero aquello no le produjo la menor compasin, al revs, cada vez era ms divertido. Inspir profundamente cuando not el calor burbujear en su garganta. Con un gesto teatral, abri las fauces para soltar un rugido estremecedor y levant la testa a la lejana silueta de su hermano slo para ver si le estaba mirando, si estaba atento a su glorioso momento. Fue entonces cuando presenci que Mesh se lanzaba hacia arriba a toda velocidad. Un rugido de victoria se elev hacia el cielo dorado de Solandis como un cntico de dioses. Por un segundo se qued en suspenso viendo cmo se dispona a devorar a una especie de enorme borrn con alas, un borrn que llevaba algo metlico en las manos. Y ese algo era tan afilado que destell un segundo antes de perderse en las fauces de su hermano. Udronsanthl aull tambin pero entonces sinti un latido estremecedor; un pulso de dolor en la boca, un presentimiento horrible que le desgarraba la garganta. Contempl, atnito, cmo Mesh giraba la cabeza en un ngulo extrao, quizs buscndole a l un ltimo segundo, y con un lamento agnico trat de alzarse sin fuerzas antes de caer a toda velocidad y estrellarse contra la tierra.
183

El dragn Udronsanthl rugi desesperado, y movi las alas sin importarle otra cosa en el mundo que llegar junto a su hermano. La ira ciega le consumi, la sangre herva en sus venas. No poda ser, era un error. Los dioses no podan morir. Ellos dos no podan morir! Con un estertor salvaje grit a los cielos su clera y el fuego creci a su alrededor. Sali volando sin darse cuenta de que, en su agitacin violenta, su jinete haba cado al suelo, rodeado de llamas. No vea nada, no senta ms que odio y furia negra. Los matara a todos, desgarrara al mundo entero como alguien se hubiese atrevido a tocar una sola escama de su hermano. Y cuando lleg junto a l en la explanada en ruinas, la terrible verdad se clav en su corazn como una daga de hierro. La sangre prpura manaba palpitante de una enorme brecha en el cuello, y el cuerpo de su hermano yaca respirando sin fuerzas, apenas siquiera un suspiro. Mesh se esforz por levantar la testa y lo mir ya sin verlo. Sus iris rasgados se volvieron cada vez ms pequeos y vidriosos, y su voz se convirti en un susurro apagado. Estuvo bien nuestra guerra, hermano gimi con un jadeo ahogado. Estuvo bien No hables, ahorra fuerzas Udronsanthl le lami la cara y la tremenda herida como si as tuviese la virtud de curarle, notando el sabor metlico de la sangre que se confunda con algo extrao, un tono salado que nunca antes haba conocido: el sabor de las lgrimas. Mesh arrug las fauces y susurr sus ltimas palabras con pesar y nostalgia, pero tambin con un tinte casi de rencor: Ahora, ya slo quedas t Y ya no volvi a hablar. Udronsanthl rugi su dolor cuando lleg el silencio y el corazn de Mesh dej de latir. No poda entenderlo, las sensaciones de soledad e impotencia eran tan grandes que le abrumaban, le estrujaban el pecho como un martillo. No era capaz de ver nada, la vista se le haba vuelto borrosa. Ni siquiera saba que estaba llorando. *** Cyinder no saba que estaba llorando. Desde las alturas, con los ojos abiertos como platos, se haba obligado a s misma a ser fuerte y contemplar lo que iba a ser una masacre sin demostrar ningn sentimiento. Las llamas de los dragones suban por los muros ruinosos y el humo negro ensuciaba el cielo lmpido de Solandis, pero ella slo estaba atenta a lo que iba a ocurrir en aquel templete. El dragn y su jinete que no era otra que Lady Angal, estaba segura juguetearon cruelmente con las shilayas durante un buen rato. La mayora de ellas se haban desperdigado por las calles de la ciudad, perdiendo el poder que resultaba de mantenerse unidas. Sin embargo, un contingente numeroso se haba mantenido firme casi hasta el final, tratando de atravesar las murallas de fuego en un empeo admirable de llegar hasta Maeve. Al final tuvieron que correr a ocultarse en el pabelln de blancas columnas de mrmol, y all el dragn las haba atrapado. Ahora llegaba el final. La muchacha estaba tan absorta en la escena que casi senta que estaba all mismo con las shilayas. Casi poda ver los crueles ojos reptilianos del dragn, rindose con insana alegra, casi poda sentir el pnico y el calor que la rodeaba como un mar hirviendo. Se puso en tensin y todos sus msculos se volvieron

184

rgidos como piedras. Cuando el dragn abri las fauces para escupir la muerte, ella sinti el mismo terror que todas las dems. No! grit cuando crey que el mar de llamas las calcinara sin remedio. No qu? la bruja Maeve a su lado la contemplaba con los ojos convertidos en rendijas, ni siquiera estaba atenta a la batalla. Cyinder dio un respingo y tembl hasta la mdula. Al final haba cado en la trampa y abri su mente y sus verdaderos sentimientos, no lo haba podido evitar. La garra alrededor de su mueca se hizo dolorosa, casi como un cuchillo. Fuera, el rugido del dragn le atronaba los odos, pero ya no era un rugido de triunfo, sino de dolor y muerte, y sus ojos se desviaron un instante sin querer. La sorpresa en sus pupilas alert a la reina, que sigui su mirada hacia el exterior. No! su grito de rabia le atraves los odos. Se apart del ventanal y tir de Cyinder hacia el trono llena de ansiedad, como si de verdad alguien pudiese arrebatrselo. La muchacha quiso resistirse pero Maeve la zarande salvajemente. Ven conmigo! le exigi con los ojos desquiciados . No van a derrotarme, no podrn con mi poder y el de todas las reinas a la vez. Las har venir. Me entregarn sus vidas en sacrificio por el bien verdadero, y juntas terminaremos con esto para siempre. Se sent en el majestuoso trono y all cerr los ojos, concentrndose profundamente. Sus rasgos adquirieron una cualidad afilada, con profundas ojeras violceas de desgaste y cansancio, y de nuevo Cyinder sinti una brizna de pena por ella. Lleg incluso a estirar su mano para ponrsela en el hombro con un gesto de compasin, pero los labios de la bruja se movieron en una sonrisa cruel. Los matar a todos sin piedad murmur reconcomindose en una letana llena de odio. Malditos sean! Maldita seas, Titania! *** Maldita seas, Titania! grit Tritia postrada en el suelo, cubierta de polvo y tierra. La mscara se le haba cado y haba rodado mostrando su rostro envejecido, lleno de pequeas venitas azuladas. Sus ojos rabiosos se ribeteaban en prpura. Yo? la reina de Lunare se acerc unos pasos sin siquiera hacer un intento de socorrerla. A su lado, el rey de los duendes se inclin con galante cortesa y la ayud con delicadeza a ponerse en pie. Tritia se ajust la mscara sobre la cara y con un gesto de soberbia dio un manotazo y se desembaraz de la ayuda de Obern. Luego se sacudi la tierra de sus ropajes Pero entonces, un viento misterioso provocado tal vez y slo tal vez por un levsimo e imperceptible aleteo de las manos del propio rey de los duendes, hizo que la mscara de porcelana se le resbalase de la cara y se cayese al suelo de nuevo donde Obern, quizs sin darse cuenta y por un terrible error, la pis y la parti en dos. Lo siento! farfull congestionado por su torpeza, y se agach a recuperar los restos chocando contra la airada Tritia, que jams haba albergado sentimientos ms asesinos en su vida. La reina de Lunare tosi intentando disimular su regocijo, y la cogi del brazo haciendo caso omiso a su rigidez y a su enfado. Incluso le apart los envejecidos cabellos blancos de su rostro lleno de arrugas.
185

No es mi culpa que la ambicin te haya cegado, vieja amiga. O de que hayas sido tan estpida de haber pensado que los Seores de los Vientos iban a quedarse sentados, esperando a que los quemases vivos despus de terminar con las shilayas Porque efectivamente, el Seor del Norte haba quedado magullado y ensangrentado, y tambin herido en su honor del ridculo, pero aplastantemente victorioso. Era el hroe de nemhiries y aires, y su hazaa sera recordada para siempre en las leyendas. Y mientras el dragn Udronsanthl se volva loco de furia, quemando y arrasando el Reina Katrina hasta las cuadernas, el Conde de Libis haca rato que haba logrado conducirlos fuera de all y pona a todo el mundo a salvo lejos de sus fauces. Qu gran vuelo el de Lord Vardarac, no crees? termin la reina de Lunare con una mirada soadora. Djame en paz, vbora! Tritia no poda ni quera controlarse en su fracaso . Ya has conseguido el trono. Ah est, lo que siempre deseaste. Slo tienes que alargar la mano y quitrselo a Maeve. Nadie se te opondr en tu camino a la cima, ni siquiera esas viejas a las que ests engaando. Eso crees? Titania se mostr sorprendida y dolida a la vez . No tengo el ms mnimo deseo de alcanzar el poder, ests muy equivocada. Tal vez fue as en otro tiempo, querida, pero ya no. He comprendido qu es lo que de verdad importa en la vida. Tritia la observ con los ojos entrecerrados y una mueca de incredulidad palpable. He aprendido mucho sigui la otra, avanzando impasible y majestuosa hacia el palacio mientras las shilayas recomponan sus filas y lograban sofocar las murallas de fuego de los dragones . La vida no me ha hecho favores, precisamente. Perd mi reino, igual que t el tuyo Y acaso importa? No se contest a s misma sin esperar a su interlocutora. Los mundos cambian, los reinos caen y vuelven a levantarse, pero de nada valen si al final ests sola. No creo ni una palabra de lo que dices, Titania neg Tritia. Puedes mentirte a ti misma, y a las estpidas shilayas, pero no a m. Te conozco demasiado bien. Si a alguien he aprendido a temer no ha sido a Maeve, precisamente. No necesito que me creas replic la reina de Lunare . Mis motivos son desinteresados, no tengo que darte explicaciones. Claro que son desinteresados! Por eso ests aqu ri Tritia con voz cnica. Titania la mir con un destello de compasin. Y por qu ests t si se puede saber, vieja amiga? Tritia se desembaraz de su mano y apret el puo con rabia. Para defender lo que se me prometi. Tu hija y la hija nemhirie de mi aborrecible enemiga juraron que me entregaran las Arenas de Solare a cambio A cambio de qu? Titania se sinti intrigada a pesar de todo. De mi llave! La llave que yo posea para abrir el Templo del Amanecer! Me engaaron y se la llevaron. Y ahora van a intentar Se call bruscamente y guard un silencio hosco. Qu es lo que van a intentar? la anim Titania casi con dulzura. No te importa. Claro que me importa. Y si mi hija te prometi las Arenas de Solare, yo misma me encargar de que cumpla su promesa, te lo aseguro.

186

Tritia se gir con cara de sorpresa para descubrir que la otra hablaba completamente en serio. Sus ojos se convirtieron en rendijas, incrdula, pero en el rostro de Titania no hall otra cosa que sinceridad. Estoy segura de que me pedirs algo a cambio, no lo niegues. Slo que me ayudes Titania la volvi a coger del brazo, casi por obligacin, y de nuevo se encamin hacia el umbral del palacio . Vengo a intentar que Maeve entre en razn. Las sombras nos rodean, no podemos permitirnos seguir en esta lucha interna que nos desgarra, y su ayuda nos sera muy til Tritia se haba detenido y la miraba boquiabierta. De verdad me quieres hacer creer que slo te animan propsitos generosos? As es. Y cundo te diste el golpe en la cabeza, querida Titania? Cundo perdiste la memoria y cambiaste de forma de ser? Hubiese querido estar all No me importa lo que pienses. Lo vas a ver con tus propios ojos. Y le apret el brazo con firmeza, dejando muy claro que la llevara con ella hasta el final, tanto si quera como si no. Tritia baj los hombros y no se resisti. Total, no poda hacer nada ms que permanecer a la expectativa. Y si era verdad lo que Titania deca, si eran ciertas sus palabras, tendra por fin las Arenas de Solare. Tan slo tena que posicionarse en el bando correcto y aquella era una excelente oportunidad. Pero al pasar bajo el umbral, algo le hizo levantar la cabeza y escudriar en la oscuridad con un deje de temor. T tambin lo has sentido susurr Titania, que se haba detenido en su camino y miraba al frente con inquietud. Tras ellas, el ejrcito de shilayas iba entrando poco a poco en el recinto. En sus caras se pintaba el temor reverente y la curiosidad a partes iguales, pero lo que a Titania le llam la atencin fue la presencia de la chica medio nemhirie all mismo, junto a Violeta, con el rostro sucio de holln y lgrimas, y una congoja muy grande escondida en los ojos. El corazn de Titania se aceler y mir a su alrededor en busca de su hija. Al no encontrarla y darse cuenta de que aquella chica, Laila, la observaba con intensidad y angustia nerviosa, tuvo un mal presentimiento. Estuvo a punto de ir a preguntarle, y demostrar delante de todo el mundo y de Tritia sus debilidades ms ocultas, pero al final se impuso la costumbre, y levantado la barbilla con gesto regio, sigui avanzando impertrrita. Solo que haca un gran esfuerzo para que sus manos no temblasen, y en su corazn ya slo haba una nica pregunta: Dnde estaba Aurige? *** Dnde est Aurige? la voz de Violeta sonaba desesperada, como si hubiese cargado con demasiadas preocupaciones y esta fuese ya la ltima gota que colmaba el vaso. Y Nimphia? No lo s. Se fueron Laila temblaba a punto de llorar. Se marcharon sin m, no pude impedirlo Haba corrido como si escapase del infierno para contarle a la shilaya lo sucedido, para que ella resolviese el problema, para quitarse de la espalda aquella enorme piedra de mil toneladas con la que cargaba. Y ahora se encontraba a una anciana vencida y marchita, con el miedo y la incertidumbre

187

escritos en los ojos. Una mujer cansada que haba vivido ya el horror de demasiadas guerras, demasiadas muertes. Y todo eso era cierto, s, pero lo que Laila no saba era que aparte de todas esas preocupaciones tan importantes, la anciana shilaya sufra tambin el constante acoso y derribo de una pequea pixi que haba decidido ser shilaya y a la que ni la Magistra del Sol, ni ninguna otra shilaya hacan caso. Y para colmo de males, la pixi pareca ser muy amiga de la arpa Monique, con lo cual, Violeta no poda deshacerse de la molesta criatura ni en sueos. La pequea pixi revoloteaba continuamente alrededor de su cabeza, hacindole preguntas y chillndole consejos de lo ms variopinto acerca de sus severos trajes grises de batalla, que deberan ser de color rosa o ail, con una buena dosis de plumas y joyas O si Violeta estaba de acuerdo en que HojadementadelamanecerdeLuthus que era su nombre, era quizs demasiado largo, y que Minthi, sin embargo, sonaba ms romntico y glamuroso O mil cosas ms que hacan que la cabeza de la anciana fues e una olla a punto de estallar, al igual que su carcter. Pero Laila, que no saba nada de esto, no se amilan por su actitud severa y su cara de enfado, y se cogi de su mano mientras las shilayas obedecan las rdenes de la Magistra del Sol, al frente de todo aquel torbellino. La muchacha se dio cuenta de que Violeta le lanzaba una mirada pesarosa de vez en cuando, y supo que la relacin entre las dos hadas tampoco estaba siendo del todo apacible. Estaba claro que cada una pensaba de modo muy distinto sobre cmo se tena que llevar la batalla contra Maeve. Mientras que Selila, la Magistra del Sol, abogaba por una accin ms contundente y enrgica, Violeta prefera tomarse las cosas con calma. An as, ninguna de las dos haba contado con que Titania se presentara all con pretensiones de salvar el mundo. Y llevarle la contraria no era nada bueno, precisamente. A pesar de todo, la anciana shilaya consigui ensayar una sonrisa y apret la mano de Laila con fuerza. La chica suspir aliviada. Avanzaran juntas. Llegaran hasta el final y todo se solucionara, como en los cuentos. Sin embargo, al traspasar los arcos de mrmol, la atmsfera se volvi fra y desagradable, como si estuviese cargada de electricidad esttica, y la sensacin de peligro creci en oleadas. Laila senta que la amenaza iba en aumento pero no poda evitar fijarse en cada detalle del palacio. Buscaba en ellos los recuerdos del verano pasado pero apenas quedaba ya nada de aquel entonces, ni las colosales lmparas de cristal, ni las columnas recargadas de oro y guirnaldas de flores, ni las fuentes de aguas cantarinas. Todo era tan recto y blanco que resultaba incmodo. Las estatuas del gran recibidor las seguan con sus ojos vacos, parecan vigilar cada paso que daban. El aire se oscureci. La penumbra al frente se volva ms densa segn avanzaban. Laila tena ganas de gritar, de que alguien dijese algo y rompiese aquel silencio espeluznante. Observ a las dos reinas que caminaban juntas en primera lnea y de nuevo sinti la congoja. No saba cmo iba a explicar a la reina Titania que Aurige estaba actuando de una forma extraa, que tal vez las sombras la haban contagiado y que ya no era Majestad la voz de Violeta le hizo dar un respingo de susto. Ambas reinas se giraron a la vez a pesar de que ella slo reclamaba la atencin de Titania. La anciana sinti que la traspasaban con la mirada. Tambin lo hemos notado, shilaya la amonest Tritia.

188

S, claro, claro. Y estoy segura de que ambas tambin han notado la ausencia de sirvientes y de algo mucho ms oscuro. Estoy segursima de que sus majestades estn al tanto de todo. Como tambin lo estoy de que ya se han dado cuenta de cada detalle, hasta del ms inquietante... La Magistra del Sol le dio un codazo escandalizada por su osada, pero la otra no le hizo caso. En el hombro, la arpa Monique lo miraba todo con sus extraos ojos de nia, y sobre Monique montada, como muda espectadora ridcula, la pequea pixi shilaya. Basta, Violeta la reina Titania se haba exasperado. Tras muchos sinsabores y peligros estamos aqu para salvar alanthilan, para rescatar a sus reinas y lo que queda de nuestro mundo, y si logramos hacer entrar en razn a esa loca blanca, luchar juntas contra los tenebrii. Precisamente la cort la shilaya con dureza, como si la reina fuese una nia pequea y ella su ama de cra que le regaaba. Laila le apret la mano y se resguard tras ella. Al frente, a tan slo unos pasos, las grandes puertas del saln del trono parecan inmensos guardianes defensores de un gran secreto, y tras esas puertas... Precisamente ese es el motivo, majestades Violeta sigui hablando sin que su voz temblase un pice . Hoy va a ocurrir un portento que ninguna de nosotras ha presenciado en miles de aos, tal vez nunca en nuestras vidas, pues ni siquiera antes del destierro de los ithires o cuando lleg el olvido, sucedi algo as. Por eso quiero que todas estemos preparadas, por si acaso. Por si acaso, qu, shilaya? Tritia la observaba con gesto agrio. Por si acaso Maeve tuviese otros planes distintos a los nu estros, tan bondadosos. Y cul es ese portento del que hablas que nunca ocurri antes? quiso saber Titania, ya con la mano en las grandes aldabas de oro. Violeta tomo aire despacio, casi teatral. Hoy se reunirn, en el mismo tiempo y lugar, es decir, aqu en este palacio, todas las reinas de Faerie. Y cuando digo todas, me refiero a las verdaderas soberanas. No es ya el Reino Blanco organizando un cnclave vulgar, sino la reina de Fire quin est ah. Y tambin la de Ithire oblig a Laila a mostrarse y luego las seal a ellas dos , Lunare y Acuare, Aire y Solare. Todo el poder de alanthilan estar en esa sala a la vez. Y eso, nunca ha ocurrido antes. Titania enmudeci y su mano en la puerta se qued rgida. De repente se haba dado cuenta de lo que Violeta estaba sugiriendo, y su cerebro comenz a recalcular planes a toda velocidad. Todo el poder de Faerie a la vez Tritia la observaba muy seria y ella inspir despacio, tomando una decisin: empuj con fuerza y las grandes puertas se desplazaron hacia adentro lentamente. La sensacin de poder esttico creci igual que la cresta de una ola gigante. Laila notaba la espalda llena de pinchos y el corazn a punto de salirle por la boca. Los deseos de echar a correr y escapar de all se hicieron tan fuertes que si no fuese porque Violeta le agarraba la mano, nadie la hubiese podido detener. Escapar, huir, volver a su antigua y rutinaria existencia, olvidarse de todo Eran cosas que estaban ya tan lejos como el sol y la luna. Toda su historia pas ante sus ojos en un segundo: el colegio de Lomondcastle, Winter Manor y su padre, Monique, sir Richard, el amor de Daniel Kerry Y tambin haber conocido a Na y a Ethera, y la horrible tragedia de su muerte; la emocin de tener amigas y la fatalidad de perderlas. Todo volva en tropel, surga de cada rincn de su corazn y su cabeza, pero incluso con todo aquello
189

que haba sido siempre el motor de su alma, se dio cuenta entonces de que aquel era, sin lugar a dudas, uno de los momentos ms importantes de su vida. *** Cyinder sinti que aquel era el momento ms importante de su vida. Y tambin el ms peligroso. Trataba por todos medios de luchar contra una somnolencia que pareca querer aduearse de ella, y seguir despierta a toda costa porque tras las puertas llegaban por fin sus salvadoras, las que acabaran con aquel reinado de horrible opresin y abuso al que ella misma haba contribuido con su consentimiento y su pasividad. A su cabeza volva una y otra vez la imagen marchita de la profesora Popea all en las catacumbas del palacio, y su estmago se revolva de miedo y vergenza, pero era incapaz de dar un paso en solitario y sin ayuda hacia su propia salvacin. Permanecer al lado de la bruja Mab le provocaba un terror espantoso, la idea obsesiva de que la reina Blanca la descubrira y la matara arrebatndoselo todo la tena al borde de un precipicio, y ms ahora que haba hecho venir a las reinas de Faerie desde donde las tuviese retenidas y las manejaba como tristes marionetas patticas. Tras la derrota de los dragones, Maeve se haba sentado en el trono de Solare y all cerr los ojos, concentrando toda su voluntad. Cyinder comenz a sentir entonces un cosquilleo en la piel, como si de ella se desprendiese algo, una esencia misteriosa que flua hacia la reina inundndola de poder, mientras que ella notaba la cabeza llena de algodn y las piernas de goma. Las fuerzas la estaban abandonando, pero no con la misma intensidad que al resto de reinas que haban acudido a su imperiosa llamada igual que ovejas a la guarida del lobo. Fue espantoso ver sus caras vacas cuando llegaron, caminando en fila y en silencio como autmatas. Zephira, Geminia, Atlantia todas con las cabezas gachas, balancendose torpemente. Tambin llegaron las princesas, Eriel, Shiza, e incluso Nctuna, aunque Cyinder ya saba que Geminia no era ms que una impostora de Lunare, y que la verdadera reina estaba all afuera, luchando justo tras sus puertas. Las reinas y sus hijas se arrodillaron todas a la vez y Maeve no esper ni un segundo ms. Aquel fluido brillante se hizo ms intenso, y Cyinder comprob que las reinas parecan resentirse con gestos involuntarios de dolor, como si estuviesen soportando un sufrimiento terrible. Igual que la profesora Popea. Igual que su madre, cuando nadie la comprenda y fue rechazada por todas. Y de repente Cyinder supo qu tena que hacer. A su cabeza llegaron los recuerdos de Hellia en oleadas, sus eternas disputas sobre moda, desfiles y caprichos extravagantes, sus fiestas llenas de gente, y luz Y amor, y sonrisas, y vida y libertad. Y en ese momento, como si de un eco misterioso se tratase, acudieron a su cabeza las palabras de Violeta, la anciana que le haba profetizado su futuro en las Montaas Shilayas de Sdhe: T sers la ltima luz, mi nia le haba dicho en privado . Y a pesar de todo lo que nos odias, las shilayas estaremos a tu lado cuando todo alanthilan caiga en la negrura. Recurdalo para siempre.
190

Y Cyinder lo recordaba ahora con claridad difana. Oh, s que lo recordada. Y se arrepenta tanto de haber sido tan estpida, de no haber sabido lo que su madre trat de decirle Record a Hellia cuando pidi su ltimo Deseo. All sola, con su boa de plumas y la dignidad destellando por todos sus poros. Su madre, que se haba sacrificado por ella y slo por ella, pidiendo otro sol ms. Otro sol para que Solare fuese an ms recargado y brillante, para que Cyinder jams olvidase la verdadera esencia de ser una solare. Y sobre todo, Hellia se sacrific para hacerle entender las cosas de la nica forma que pudo, porque Cyinder, en su ceguera de poder y soberbia no escuchaba ningn consejo, no admita rplicas ni ayuda ms que la de Maeve y su interesada adulacin, y consideraba a su madre una tonta sin cerebro, vulgar y superficial, que no serva para nada. Oh, s, cunto se arrepenta. El corazn le sangraba por dentro y Cyinder hubiese dado ahora todo lo que tena y su vida entera por ver a Hellia una vez ms, por abrazarla y llorar y rer juntas, por escuchar sus cotilleos y sus planes de fiestas Y entonces mir a Maeve y su cara robada con los rasgos de su madre. La repulsin fue tal que ya no sinti ninguna duda, ya no haba temor ni miedos, y si la bruja se lo arrebataba todo, ya no le importaba. Los brazos le pesaban como si fuesen de plomo, pero an as roz en secreto los tres granos de las Arenas que llevaba en el bolsillo. Ya slo tena que esperar. Las grandes planchas de oro comenzaron a abrirse muy despacio y ella notaba el pulso latiendo salvajemente. Al principio slo vio a dos personas que permanecan quietas en el umbral, mirndolas a ella y a Maeve con aprensin. Desde la distancia no lograba distinguirlas pero pronto aparecieron ms, una muchedumbre de shilayas que entraban despacio, temerosas tal vez de lo que pudiese ocurrirles. Las majestuosas figuras avanzaron hacia el centro del saln y Cyinder las reconoci por fin: Tritia y Titania, las verdaderas reinas de Acuare y Lunare. Las dos mujeres permanecieron a una distancia prudente mientras las shilayas se desperdigaban y ocupaban la sala entera. Reina Maeve comenz Titania con su voz fra como la plata que ahora recordaba tan bien, venimos con la nica intencin de demostrar nuestra buena voluntad, y terminar con los sinsabores y malentendidos del pasado que nos han llevado a esta triste situacin. Aguard en silencio una respuesta o al menos una seal, pero Maeve las miraba a las dos con sus ojos ribeteados de sangre sin decir una palabra. Con una sonrisa cruel cerr los prpados y pareci concentrarse con ms fuerza. Un halo brillante la envolvi y de repente el saln se llen de gritos de espanto y gemidos ahogados. El corazn de Cyinder se desboc de pnico. Ella misma se resinti salvajemente con aquella oleada. El vrtigo y las nuseas la hicieron tambalearse, pero fue mucho peor contemplar a las otras. Titania se encogi de dolor sobre su estmago, tratando por todos medios de mantenerse erguida y respirando trabajosamente, como si la vida se le escapase por todos sus poros. La envejecida Tritia no pudo resistir y se arrodill cayendo al suelo ante aquella onda de poder aplastante, sus manos callosas se estiraban hacia el trono suplicando clemencia. Los muros del palacio comenzaron a temblar. El aire y sus sonidos, cada latido y aliento, reverberaban en ecos que desgajaban la esencia misma de las cosas, y
191

todo pareca estar a punto de estallar. Pequeas lneas radiantes recorran las baldosas del suelo y los sillares de las paredes, y confluan en Maeve como si fuese un imn viviente. Los lamentos crecieron en una marea de dolor mientras la mayora de las shilayas caan al suelo, inconscientes, o tal vez muertas. Las reinas y sus hijas eran ya muecas vacas que apenas respiraban. El fluido vital escapaba en oleadas y se concentraba baando a la reina Blanca, la envolva como si fuese una estrella cada vez ms poderosa y letal. Todo su cuerpo titilaba lleno de chispitas brillantes. Y entonces, Cyinder vio a Laila, que luchaba por resistir aquel empuje terrible agarrada de la mano de Violeta. El corazn se le llen de jbilo y apret las manos hasta que los nudillos se le pusieron blancos. Laila estaba all, sus amigas haban vuelto. Las lgrimas bajaban ya exultantes. El momento final estaba llegando. Maeve consigui jadear Titania, sin apartar la vista de aquel fulgor monstruoso que lo devoraba todo. Todava no es tarde. Podemos derrotar juntas a las sombras, podemos volver atrs y arreglarlo todo Vosotras trajisteis las sombras respondi ella por fin, con aquella voz que ya slo pareca un chirrido de energa. Fueron vuestra propia oscuridad y vuestro pecado de egosmo los que les abrieron las puertas. Yo voy a purgar ahora ese pecado. El resplandor creci igual que si los seis soles hubiesen bajado al saln del trono. Pero para Cyinder aquello no era bondad ni calor, sino que representaba la opresin, la tirana asfixiante, la intolerancia fantica. Aquella era la luz de la ceguera en la que haba estado sumergida. Aydame, hija ma grazn Maeve en ese momento, estirando sus manos radiantes hacia Cyinder . Dame tu fuerza, prstame la luz de Solare y ven conmigo en esta hora de triunfo. Aniquilemos este mundo infame y corrupto, y juntas empezaremos un nuevo universo donde ya slo reinarn el bien y el orden para siempre. Permaneci con sus manos extendidas un instante eterno, confiada en su poder y dominio absolutos. Creo balbuce Cyinder, la ltima luz de Solare, en el momento ms importante de su vida. Creo que prefiero ir de compras. Y de repente hizo aparecer un boa de plumas rojas alrededor de su cuello y sus hombros ante la mirada atnita de Maeve, que lleg a parpadear como si no creyese lo que acababa de escuchar. Su rostro resplandeciente de energa se gir hacia su figura en el momento en que Cyinder comenzaba a bajar las pequeas escalinatas del trono en direccin a Laila y a Violeta. Laila y toda la sala se haban quedado mudas por la sorpresa, pero sus rostros de asombro se convirtieron en horror al ver la mueca de odio infinito de la bruja Blanca. Maeve se levant del trono rodeada de pequeos rayos crepitantes danzando sobre su piel cerlea. T no me vas a traicionar, asquerosa solare! exclam abalanzndose sobre la muchacha con furia asesina. Las olas de poder la recorran y se expandan por todos lados como si de una tormenta desatada se tratase . No me vas a traicionar! No! grit Laila corriendo en su busca en el momento en que Maeve rodeaba la garganta de Cyinder con sus manos y la zarandeaba obligndola a postrarse.

192

Entonces supo con terrorfica certeza que era demasiado tarde. Nadie poda ya ayudarla, ni las reinas, ni Violeta, ni siquiera ella misma. El rostro de Cyinder pareci arder en fuego y el gran saln se llen de estrellas radiantes y haces de luz. Y en ese momento, un chillido agudo revolote sobre sus cabezas, un pequeo demonio alado se precipit sobre la bruja Blanca tirndole de los pelos, arrancndole sus mechones ajados. La arpa Monique vol como un meteoro y montada en ella, Minthi, la pixi que sera la shilaya ms famosa de todos los tiempos, lanz un gritito salvaje y salt sobre su cara arandola y clavndole sus pequeas uas hasta hacerle largos surcos como si fuese el luto de Solare. Maeve aull de dolor y rabia soltando a Cyinder para cubrirse el rostro. Laila lleg junto a su amiga y tir de ella en el momento en que el poder llegaba a su cenit, y entonces, la reina abri la boca en un grito de terror, y un potente chorro de luz sali de ella, de sus ojos, de cada poro de su piel, expandindose hacia las bvedas, hacia los muros, y ms all, y un lamento sordo pareci brotar de sus labios para luego perderse en aquella explosin de energa mgica. Laila cerr los ojos con fuerza y cubri la cara de Cyinder contra su regazo. La luz creci inundndolo todo, traspasando piel y sangre, arrasando cada pulgada de tierra, cada brizna de aire. La ola de magia barri el palacio y luego se perdi lentamente, dispersndose en la distancia y bajo el calor de los soles. *** El aire zumbaba en el silencio denso y los odos le martilleaban con el latido de su corazn. Algo le estaba pinchando la cara y Laila senta el pequeo dolor molesto, pero no quera abrir los ojos. No quera porque estaba segura de que estaba muerta. Y si no era ella, sera Cyinder, o Violeta, o todos los dems. No quera saberlo. El pinchazo se hizo ms insistente, incluso escuch un pequeo piar que recordaba muy bien. Era la arpa Monique que le tocaba la cara y la llamaba llena de ansiedad. Laila abri los ojos. Monique trin dando saltitos y la muchacha se resign sin saber si alegrarse de estar viva o llorar, mientras la claridad se volva penumbra y sus pupilas se acostumbraban a la oscuridad. Movi un msculo, una mano, la pierna, hinch el pecho y las costillas le dolieron un poco. En realidad le dola todo el cuerpo, pero estaba viva. Viva, para bien o para mal. A su alrededor sinti el movimiento crecer poco a poco, los sonidos y las voces de la vida regresando, y fue capaz de incorporarse a pesar del temor que senta. Entonces descubri que Cyinder la observaba con los ojos llenos de lgrimas y una sonrisa inmensa en cuanto vio que su amiga respiraba. Perdname, perdname la rubia la abraz llorando . Lo siento muchsimo, Laila, siento mucho todo esto. Perdonadme Aurige, Nimphia Y las busc con la mirada por entre las shilayas, que corran ya a socorrer a las reinas desvanecidas y a sus hijas. Laila trag saliva. Por un momento haba sido feliz, la pesadilla haba terminado. Pero ahora saba que no haba hecho ms que comenzar. Una figura alta ensombreci su campo de visin y Laila no se sorprendi. La reina Titania estaba all, expectante. Sus ojos gritaban mil preguntas.

193

Reina del pueblo de Ithire comenz con su rgido protocolo y los ojos helados. Me preguntaba si tal vez mi hija Aurige est de nuevo faltando a sus obligaciones de princesa, conduciendo ese artefacto rosa tan espantoso La voz era fra y despiadada, pero Laila ley en sus ojos todo su miedo y sus verdaderos sentimientos. Sinti la garganta seca. Cyinder tambin la observaba con sus ojos dorados muy abiertos. No avasalles a la nia, Titania la voz de Violeta dejaba traslucir todo su cansancio. Ella no tiene la culpa de nada. No la agobies ms. Slo quiero saber dnde est mi hija, shilaya. Adems, t eras la responsable de ella. Te encomend su cuidado especialmente. En los ojos de la reina brillaban estrellas peligrosas, pero entonces se escuch un siseo ahogado, una risa cascada que pareca jadear. Titania no tuvo que girarse para saber quin se estaba riendo de ella. As que al final, la reina de Lunare tiene su corazoncito se carcaje Tritia, tosiendo como si le costase respirar. Los ojos azules le chispeaban de malicia y se frot las manos envejecidas con satisfaccin . Ahora que Maeve ha muerto y yo he cumplido mi promesa, cumple t la tuya, reina Titania. No caigas en el ridculo de la pena y la compasin. Los pmulos de Titania se tieron de rosa un nico segundo pero luego inspir con calma, y la frialdad volvi a ella igual que una capa. Dudo que Maeve haya muerto, no veo su cuerpo por aqu extendi su mano en abanico abarcando la sala , pero quiero que te quede claro, Tritia, que yo jams y en ninguna circunstancia, falto a mi palabra. Entonces se volvi a Cyinder y la mir sin rastro de compasin. Reina de Solare anunci, mi hija Aurige junto a Nimphia, la hija de Zephira, y a Laila, la reina de Ithire, hicieron una solemne promesa a raz de la cual, y quizs de una forma tortuosa, se ha llegado hoy a esta solucin que os ha beneficiado y que ha salvado vuestro reino y vuestra vida. Cyinder asinti despacio, sin saber a qu atenerse. Ellas prometieron un grano de las Arenas de Solare a la reina Tritia, a cambio de su ayuda. Es vuestra obligacin cumplir esa promesa Mentirosa! Tritia rugi apretando los puos, tan rabiosa que pareca que iba a lanzarse sobre ella y abofetearla . Me prometieron todas las Arenas de Solare y no me marchar sin ellas! Saba que me traicionaras, saba que al final todo era una trampa, no eres ms que una rata de cloac a, Titania Ejem la interrumpi en ese momento Obern con una tosecilla discreta . Creo que hay un pequeo problemilla, majestad, reina Tritia, su alteza. Ella se volvi como una serpiente furiosa y en ese momento los ojos se le abrieron como platos y el color de la cara le desapareci. En las manos del rey de los duendes brillaba misteriosamente un colgante de aguamarina. La reina se mir su propio escote con la fatal sorpresa de descubrir que no llevaba nada. Creo que llamar a esto Ahamadirion Acuare sonri Obern, inocente. Tritia estir las manos en un acto reflejo con el pavor pintado en su cara, pero el otro lo puso a salvo con un gracioso y gil movimiento. Ese es el problema retom Titania la conversacin como si tal cosa, agarrndola del brazo con dulzura. Que en realidad slo quieres un grano de Solare, verdad, Tritia? S que eres generosa y desprendida, y que en ningn momento te has querido beneficiar de esta situacin, no es cierto, vieja amiga? El rostro de Tritia era una mscara de rabia y frustracin. Pareca ahogarse con su respiracin acuosa y entrecortada.
194

Qu dira tu dragn si te presentases ante l sin ese colgante, querida Tritia? Cmo le explicaras que la muerte del otro no fue por tu culpa? Te creera? Tritia no contest pero Titania no se rindi. Slo quieres una perla de las Arenas de Solare, verdad que s? Ese fue el pacto, te acuerdas? Obern balanceaba la aguamarina entre los dedos, incluso pareci que estaba a punto de carsele de las manos y romperse en el suelo. S, ese fue el pacto! grit la reina de Acuare por fin, impotente. Me alegro de que nos entendamos. Reina de los soles se volvi a Cyinder como si la otra le tuviese que obedecer sin pestaear , dale a Tritia lo que se le ha prometido. Por tu honor y por el de Solare. Cyinder segua paralizada. Podra protestar y negarse, y demostrar qu tipo de persona era cuando acababan de salvarle la vida. Podra fingir que haba perdido su tesoro y contar que el fuego lo destruy, pero saba que la presencia de los tres ltimos granos en su bolsillo era bien patente, su aura se poda sentir y no poda ocultarlo. Muy despacio, con gran reticencia, cogi una de las perlas y se la tendi a Tritia dolorosamente. La mujer se la arrebat llena de ira, casi pareca que iba a llorar de odio. Nos volveremos a ver, Titania prometi cuando Obern le entreg el colgante y ella se dio media vuelta con gesto altanero. No lo dudo murmur la reina de Lunare con una sonrisa, y la sigui hasta que el eco de sus pasos se perdi en las galeras hacia el recibidor. Y entonces se volvi de nuevo hacia Laila y Violeta. Despus de esta pantomima, sigo queriendo saber dnde est mi hija, nemhirie. Yo os lo podra decir, mi seora una voz entrecortada, casi un gemido moribundo las sorprendi desde las grandes puertas de oro. El rostro ceniciento de rchero las observ con ojos vidriosos un segundo antes de desplomarse en el suelo, dejando varias huellas sanguinolentas en su recorrido hacia abajo. Cyinder grit de terror llevndose las manos a la boca, y trat de volar hacia el joven prncipe pero Laila se lo impidi y la abraz apartndole la mirada. Obern corri hacia l con el semblante desencajado, y sostuvo su cuerpo gritando su nombre una y otra vez, como si as pudiese despertarlo, a l y a todos, de una pesadilla siniestra, un sueo equivocado que no poda ser verdad. La reina Titania pareci vivir aquel momento como a cmara lenta, con toda la angustia de ver a Obern roto de dolor sin poder impedirlo. De nuevo se vio a s misma en un escenario lleno de marionetas. Desde el palco oscuro alguien la observaba con su imagen oculta en las sombras, alguien que se rea de ella cuando crea que haba superado todos los obstculos, cuando la victoria estaba por fin al alcance de la mano. Las lgrimas baaban la cara del rey de los duendes y tena ya las manos manchadas de sangre. El peto del prncipe se oscureca de prpura a toda velocidad, y en su costado brillaba lo que pareca, sin ninguna duda, la fra y despiadada empuadura de una daga de plata.

195

CAPTULO DIECINUEVE EL CAMINO DE LAS SOMBRAS

Devio se senta al borde del colapso. Su principado estaba a punto de estallar en una revuelta como nunca en toda su historia. Sus sbditos le faltaban el respeto, le desobedecan con agresividad, incluso los rumores de golpe de estado le llegaban cada vez con ms insistencia. Ahora tena que caminar con mil ojos por su propio palacio, ni siquiera sus fieles guardianes eran ya de fiar. Y todo porque persista en la absoluta prohibicin de marchar a alanthilan. El resto de principados estaban ya medio vacios, casi desrticos en aquella lucha de conquista que se haba descontrolado ms all de cualquier lmite. Por primera vez Devio estaba preocupado por sus vasallos aunque ellos no lo comprendiesen. Traicin! le haban gritado voces afiladas desde el tumulto rabioso que se apostaba frente a su palacio. Injusticia! Injusticia? Le estaban recriminando ser injusto a l? Pero si precisamente eso era ser un Devio. Ser la sombra de la Justicia. Y ahora su pueblo entero se rebelaba? Era como si el mundo se hubiese vuelto del revs. Incluso lleg a pensar si Temple o Prud habran planeado aquella locura estpida para destruirle. Y para colmo de males, encima de tener que soportar todo aquello, en los ltimos das Na se haba negado a recibirle. Incluso llevaba la radiante corona de Fire en la cabeza cuando l volvi a colarse por la rendija de la puerta. No le hablaba ni le miraba, y el prncipe tenebrii se desquici en aquellos momentos finales. Senta que algo se acercaba y no estaba para tonteras de nia pequea O de jovencita o de vieja consentida. Na pareca cambiar a voluntad slo para fastidiarle. Para su sorpresa, la reina nia abri la puerta de sus aposentos y, con su mueca favorita en las manos, se dirigi a la sala del trono con porte regio. Las sombras fueron silencindose a su paso, atnitas y doloridas, arrodillndose ante el aura de las cinco Piedras de Fire que la envolvan en fuego. Devio la sigui desde la distancia, con los ojos tan abiertos que pareca que iban a salirse de sus cuencas. Pero qu demonios tramaba? Las uas le crecan de ansiedad, la oscuridad le consuma La cosa empeor al ver el rostro sonriente de Vorian en la sala del trono. Pareca que la estaba esperando e incluso le hizo una reverencia burlona mientras las doncellas que reptaban en su sombra se rean con voces cantarinas. Acaso Na le haba traicionado? Se haba aliado con el rey contra todo pronstico? El prncipe tenebrii sinti las nuseas de la duda aposentarse en su estmago. Na se dirigi a su propio trono con el aura de fuego derramndose a su alrededor hasta formar un crculo gneo en el suelo. La sonrisa cnica de Vorian no desapareci hasta que su sombra deforme comenz a sisear al contacto con la superficie en llamas. Maldijo y vocifer a gritos, y con su rostro angelical de bucles dorados jur entre dientes que Na pagara por aquella ofensa, pero la nia ni siquiera se inmut. Ni una lgrima rod por sus mejillas. De hecho, pareca la criatura ms sabia y adulta de toda la sala a pesar de estar peinando a su mueca y atusando su vestido de princesa. Mi seora esposa Vorian chirri los dientes con gran esfuerzo hasta recuperar su sonrisa malvola . Mi reina, es un grato placer ver que por fin
196

atiendes mis llamadas y respetas la dignidad de estos muros, que no son otra cosa que el hogar que desprecias. Ser hipcrita pens Devio, ms rabioso de lo que se atreva a admitir. Na no se gir, ni siquiera hizo el gesto de mirarle a travs de sus vendas, que ahora eran de gasa negra al igual que su vestido. Devio percibi que la princesa ithire haba cambiando un poco, quizs sin darse cuenta. Pareca ms sombra, incluso su sonrisa antes inocente, era ahora un poquito perversa. Sin saber por qu, trag saliva. Debera alegrarse, pero aquello le repugnaba. Me alegro de poder anunciarte, querida ma sigui el rey con su sonrisa fantasmagrica, que tu amada hermana ha decidido venir a visitarte, pero Dej su frase en el aire hasta que Na se volvi hacia l. Pero me temo que no ha sido lo suficientemente corts para presentar sus respetos termin Vorian. Se ha atrevido a venir a mis dominios sin ser invitada y eso es de mala educacin, querida. Es ms, me lo podra tomar casi como una invasin, no crees? Na no contest, sin embargo Devio empez a intuir por dnde iba el asunto. Ella le haba exigido que cuidase de su hermana Laila. A cambio le entregara la Daga del Sol. Ya haba salvado una vez a la chica nemhirie, pero al parecer no fue suficiente. Creo que tengo derecho a defender mi reino de invasores extraos, no te parece, querida? segua Vorian, haciendo pantalla con las manos para protegerse del fulgor de la corona de Fire. De hecho te he preguntado por pura cortesa, pero me importa muy poco tu parecer. Ya he enviado a mi guardia de honor para encargarse de ella. Dentro de pocas horas no quedar ni rastro de sus tiernos huesecitos, ni ese pelo verde tan perfumado Hizo como que inspiraba una dulce fragancia y luego tosi fingiendo que se atragantaba. No le hagas dao, por favor Na pareci entonces que iba a echarse a llorar y se protegi la cara con su mueca. Qutate la corona, unamos nuestras sombras y no le tocar ni uno de sus pegajosos cabellos, te lo prometo. Mentira! grit ella en una explosin de furia tan grande que hasta Vorian se encogi en un instante de sorpresa . Mentiroso, mentiroso! La corona de fuego refulgi como si escupiese lava y todos se apartaron con temor. Na apret la mueca hasta arrancarle la cabeza, y el algodn del relleno sali disparado en todas direcciones. Vaya carraspe el rey algo azorado, y con una mano se protegi la garganta de manera inconsciente. Me conoces bien a pesar de no haber fundido nunca tu sombra con la ma, mi amor. La nia cerr la boca y pareci caer en una especie de trance. Sus manitas se aferraban al reposabrazos de madera negra igual que si estuviese sentada en una silla de tortura. Vorian permaneci en silencio sin saber qu hacer bajo la mirada atenta de todos sus sbditos. Entonces se ech a rer con una risa inspida y chocante, y busc con los ojos el apoyo de toda la sala hasta que, uno a uno, fueron cayendo en la rutina y se unieron a su carcajada vaca. Devio sali de all sin perder un segundo ms. La guardia de lite de Vorian haba partido en busca de la chica nemhirie, y a l no le quedaba un segundo que perder si quera tener alguna oportunidad de hacer algo por ella. Pero sobre todas las cosas, no poda quedar el menor rastro de su implicacin. No deba

197

dejar pista alguna que hiciese sospechar al rey de su traicin. Si iba a salvar a la nemhirie, no podra hacerlo en persona. Por un momento tuvo la ensoacin de que nada de aquello estaba ocurriendo, que todo era paz y tranquilidad y que su vida alborotada no tena sentido. Mejor descansar, dar permiso a sus vasallos ansiosos para salir a comerse Faerie y olvidarse de todo. Cuando abri los ojos no le sorprendi ver pasar a Fortia por all camino al castillo. Fortia, que todava no se haba decidido a marchar junto a Prud y Temple, los cuales haban reclamado ya los reinos de Aire e Ithire como posesiones personales. La pobre Fortia, que regresaba al castillo cada da para lloriquearle a Vorian su amor despechado, que era incapaz de enfrentarse a las cosas y llamarlas por su nombre. Odiaba a Fortia. Odiaba todo lo que representaba: la cobarda, la desidia para iniciar cualquier accin an en su propio beneficio, la dejadez y el vicio... Bien pensado, odiaba a cada uno de sus hermanos en todas sus facetas. Aunque estoy siendo un poco injusto con ellos pens preocupado, pero entonces se sinti feliz. S, era injusto, era cruel, era Devio. No haba perdido un pice de sus buenas cualidades. Sonri a Fortia y ella le dedic mil bocas llenas de dientes. Retom su objetivo cuando llegaba ya a la base escarpada de los acantilados para subir hacia la ribera ms amable del desierto de Karnume, donde todava poda asomarse a contemplar las lejanas dunas sin sufrir un vrtigo mortal. Entonces se dio cuenta de la verdad: aunque quisiera, no podra salvar a la hermana de Na yendo en persona. Tendra que enviar a alguien, porque slo con imaginar las extensiones desoladas de arenas rojas se le erizaba la piel. Karnume. El lugar hacia el que tuvo que escapar aquel Devio legendario cuando fall su plan de matar a Vorian con la Daga del Sol. Fallara l tambin en el ltimo momento? Tendra que huir como un cobarde traidor y escapar de su sentencia, tal vez para acabar sus das all en los pramos ardientes? No, porque l tena a Na, el Ojo de la Muerte. Ella era su baza fundamental. Y le haba prometido que le entregara la Daga. Slo tena que preocuparse de su hermana Pero poda existir una nemhirie ms estpida? se reconcomi deslizndose por la roca hacia arriba. Haba alguien capaz de adentrarse en el reino Tenebrii slo para intentar salvar a una hermana que no tena ya salvacin, sabiendo que no podra salir de all? Devio mene su cabeza sombra. Una estpida; una romntica idiota e imprudente sera sin lugar a dudas aquella humana. Y ahora l tena que molestarse en protegerla. Pero cualquier sacrificio valdra la pena si al final consegua la preciada daga. An as, Devio no las tena todas consigo. Las leyendas contaban que su gran predecesor estuvo a punto de matar al rey, tan slo a un paso, a un segundo quizs, pero la Daga del Sol desapareci de sus manos en el instante final, justo cuando iba a atravesar la sombra de Vorian para destruirle. Le ocurrira a l lo mismo? Se esfumara el poderoso artefacto en el momento fatdico? Y adems, por qu ocurri entonces? Por qu aquel Devio no pudo matar al rey? Estas y mil preguntas ms le rondaban la cabeza todos los das. No coma, apenas dorma, lleno de dudas que le devoraban por dentro. Tena a Na, s. Pero y si no era suficiente? Y si se le escapaba un detalle final? Al llegar a la cima del precipicio y contemplar el paisaje obtuvo su respuesta: si se le escapaba ese detalle final all estara su destino esperndole. El gran desierto de

198

Karnume y las llanuras negras de Qelher le recibiran con los brazos abiertos. Para l tenan todo el tiempo del mundo.

*** Laila nad hacia la orilla al borde del agotamiento. Aquel mar de alquitrn en el que haba cado tiraba de ella suave y constantemente hacia abajo, no lograba mantenerse a flote, y el agua negra se le meta en la boca hasta atragantarse. Notaba su sabor asqueroso y luchaba por escupirla con cada nueva brazada. Vea la oscura ribera all mismo, al alcance de los dedos, pero pareca que se le escapaba como un sueo difuso que en realidad se aleja cada vez ms. Los huesos le dolan, senta la cabeza abotargada Cuando crey que se hundira sin remedio sus pies toparon con el fondo arenoso y avanz a trompicones hasta desplomarse sobre la tierra violcea. El sangrante sol apenas era un punto diminuto en el cielo, pero Laila agradeci su extraa calidez. Apoy la cara en aquella arena sucia sin importarle ya nada. Saba que tena que levantarse y seguir adelante. Deba buscar a Cyinder, que haba cado tambin en aquellas aguas turbias muy cerca de ella, pero el sueo llegaba muy rpido con el murmullo de las pequeas olas rompiendo a sus pies, la vencan en su agotamiento, y Laila se dej llevar. Recordaba haber cogido la mano de Cyinder con fuerza. No se iban a separar, lo haban prometido. Llegaran juntas al mundo tenebrii, y juntas seguiran hasta el final. Todava poda ver sus ojos dorados llenos de miedo y el pulso acelerado mientras miraba su ciudad destruida desde la balconada

El grave estado de rchero la preocupaba ms de lo que estaba dispuesta a admitir, a pesar de que las shilayas le haban jurado mil veces que velaran por l, al igual que cuidaban de la maltrechas reinas a las que todava no haban logrado sacar del influjo de la bruja Mab. Tambin le agobiaba lo mucho que debera hacer por Solandis, y por todos los solares que comenzaban a despertar poco a poco de la pesadilla en la que se haban visto inmersos por la fuerza hasta casi ahogarse. Pero Cyinder haba decidido ir con Laila en busca de Aurige y de Nimphia, haba optado por enfrentarse al horror de los tenebrii y defender lo nico que le quedaba: un granito brillante de verdadera amistad. Y nadie en el mundo la hara cambiar de opinin. En un principio Violeta se haba opuesto. Cyinder no haba vivido la dura prueba que superaron las otras en Acuare, y todava no se haba recuperado del influjo nocivo que le haba causado la reina Maeve. Estaba dbil, podra incluso ser un peligro para la misin Los ojos de Cyinder relampaguearon pero no dijo nada. Laila sonri un poquito. La vieja Cyinder siempre haba sido de armas tomar y ni mil shilayas cargadas hasta los dientes con sus varitas conseguiran hacerle desistir. Titania, Violeta y Selila haban discutido largo y tendido en la sala del trono acerca de la situacin, pero para las dos amigas ninguno de sus planes enrevesados tena importancia. Lo nico que queran era volver a estar juntas con Aurige y Nimphia, otra vez las cuatro. Ningn problema podra vencerles. An as, los ojos de la rubia estaban llenos de dolor.
199

Tengo miedo le haba susurrado muy bajito, apretndole la mano. Yo tambin. Han cambiado tantas cosas que parecan eternas, cosas inamovibles que eran casi leyes sagradas, todo se tambalea hacia el fin Laila quiso infundirle valor, pero Cyinder miraba al horizonte dorado de su reino sin escucharla. Ya no saldr Solandis en el cielo nunca ms. Claro que s, mujer, no digas bobadas. No neg Cyinder. Nur y Helii, el sol de mi madre, se dirigen ya al ocaso tras la estela de Clime, pero Solandis no se vislumbra por el Este. Slo hay sombras. Ni siquiera hay estrellas. Laila observ el firmamento rojizo y se dio cuenta entonces de que Cyinder estaba en lo cierto. Estaba anocheciendo en Solare. Y aquello no era ms que el preludio de la larga oscuridad en la que se iba a hundir Faerie entero si no lograban impedirlo. Sinti la boca seca, pero an as no dej de apretar la mano de su amiga. No haba marcha atrs en la decisin que haban tomado. Violeta regres con ellas al poco tiempo. Efectivamente la situacin se haba vuelto desesperada. Las sombras tenebrii dominaban por completo el resto de alanthilan, incluyendo el revivido Acuare, que no cont con nadie que pudiese defenderlo de la invasin. Ya slo quedaba Solare, y la desaparicin de la reina Maeve junto con todo el poder que haba absorbido y malgastado, haban dejado al reino totalmente indefenso. nicamente la luz de los ltimos soles mantena a los ghls y a sus amos lejos de la ciudad, pero en cuanto llegase la noche Cyinder cerr los ojos con fuerza al escuchar las funestas noticias. Laila crey que su amiga se iba a echar a llorar y a arrepentirse de ir con ella, pero la rubia inspir hondo acariciando las plumas rojas del boa que llevaba al cuello. Estamos dispuestas dijo con decisin. La shilaya traa una pequea bolsa de cuero. Dentro de ella, la magia formaba un fluido denso que envolva la caracola del Agua de la Vida, y as la protega de golpes y accidentes. Con muchas reticencias se la entreg a Laila, que se la ajust a la espalda como una mochila. No quiero dejaros marchar empez Violeta de nuevo su cantinela . Tengo que impedir esta locura como sea Seorita Violeta Laila la mir a los ojos con intensidad , ya sabe lo que hice en Acuare, y usted misma me dijo que yo reviv el reino de Fire Tengo que ir en busca de Na, tengo que ir al Templo del Amanecer con ella. Lo sabemos todas, ya no hay ninguna duda. Y yo tengo los dos ltimos granos de las Arenas de Solare Cyinder mostr las dos perlas radiantes en la palma de la mano . No se los voy a dar a nadie, ni nadie los va a llevar al reino de las sombras ms que yo misma, as que no tenemos eleccin. Violeta se mordi los labios. Una pequea lgrima asom a sus ojos e inmediatamente la sec con su pauelito. Quisiera que hubiese otra forma, algo que yo pudiese hacer si estuviese en mi mano Laila la mir con una seriedad tan adulta que la anciana se sinti estremecer. Usted podra hacer algo por m, seorita Violeta le dijo sin temblar. Mi gente, los ithires que se quedaron all. Si consiguen salvarles Tan slo con que usted pudiese explicarles que mi madre no quiso nada de esto en verdad, que ella slo fue una nia asustada
200

Se lo explicars t misma Violeta ya no consegua ocultar las lgrimas. No neg Laila. S que no voy a volver. Lo s aqu dentro se toc el pecho a la altura del corazn . Lo dijo la profesora Intha en su leccin en la Universidad Blanca: cuando se entra en el reino Tenebrii ya no se puede salir jams. Eso ya lo veremos asegur Cyinder. Har lo que le pido? insisti ella. Les dir algo bueno de mi madre? Aunque sea una mentira? Violeta asinti en silencio. El momento era demasiado solemne para romperlo con palabras, pero la anciana presinti que Laila estaba diciendo la verdad. Ya no podra salir de all. Sin embargo apret los puos. Hara todo lo que estuviese en su mano, hasta el ltimo aliento, para ayudarlas a volver. Debo ir con vosotras insisti en una vieja idea que ya haban discutido. Sabe que no rebati Cyinder. Usted misma dice que cada una de nosotras lleva sus propias oscuridades internas, ni siquiera se fa de m porque no pas no s qu prueba de shilayas. Yo tampoco me fio de usted. Sera una sombra muy poderosa si la dominasen. Nos aplastara slo con chasquear los dedos. La anciana shilaya no tuvo tiempo de replicar. La reina Titania llegaba acompaada de la Magistra del Sol en ese momento. Todo pareca estar ya decidido sin pedir ni dar ms explicaciones. Viajaran a Tirennon a travs de un portal. All se encontraba el nico lugar conocido que acceda directamente al reino de las sombras, y por all Laila y Cyinder intentaran un milagro en el que ya nadie tena esperanzas. Laila sinti que Cyinder volva a apretarle la mano y asinti de forma imperceptible. Nadie crea en ellas. Nadie contaba ya con que pudiesen retrasar lo inevitable, todo estaba perdido. El semblante habitualmente plido y riguroso de Titania estaba marcado ahora tambin por profundos signos de amargura, pues Obern sufra por el destino incierto de rchero y ella no poda evitarlo. Era incluso mucho peor, pues aunque el joven prncipe no lograba despertar para narrar lo sucedido, ella estaba segura de que haba sido su propia hija la que haba intentado matarle. Y eso haca que no pudiese mirar a Obern a los ojos, y la desgarraba por dentro. Pero lo ms importante, lo que ya Titania no se molestaba en disimular, era la enorme angustia que el paradero de Aurige le provocaba. Casi pareca que le daba igual todo, como si la reina de Lunare se hubiese rendido al final. Por eso ya no haba esperanzas. Laila sinti que la pena la ahogaba por dentro. Quera decirle que iban a encontrar a Aurige, que la iban a salvar de lo que le estuviese pasando y que al final iban a solucionarlo todo, pero el rostro helado de la reina no daba pie a las mentiras, ni siquiera a las cariosas. El momento estaba llegando. Violeta y Selila abrieron entre las dos un portal coronado de llamas ardientes. En su interior destellaban rosas de sangre y el calor se expanda en oleadas hasta tener que cerrar los ojos. Un numeroso grupo de shilayas se intern en aquel fuego vivo con decisin, como primera avanzadilla, y las volutas de fuego las envolvieron hasta desaparecer. A Laila no le sorprendi ver a Monique volar en picado tras ellas con su pequea pixi encima. Las dos flamantes heronas eran ahora fuente de inspiracin y agasajo. Iran juntas ya para siempre hasta entrar en las leyendas. Violeta les indic que pasasen al portal. El aire se volvi trrido y denso, los ojos le lloraban tras los prpados quemados pero la sensacin dur tan slo un
201

segundo. Cuando Laila los volvi a abrir el cielo rojo de Fire lo inundaba todo y el paisaje en llamas se extenda hasta donde abarcaba la vista. La muchacha inspir aire, impresionada. Por encima de su cabeza las cinco torres de fuego se elevaban en su soberbia hasta el infinito, y la ciudad entera de Tir-Nan-Og pareca existir dentro de un sueo donde las llamas trazaban dibujos caprichosos aqu y all, en los jardines dormidos, en las fuentes que salpicaban oro tan caliente que pareca blanco , en los templos de ardiente obsidiana Y all mismo, una lnea de luz pura brotaba de un extrao pilar para cruzar el cielo rojo y partirlo en dos. Laila estudi la columna luminosa, fascinada. Qu era aquello y quin lo haba construido? Pareca un faro en la penumbra creciente, tal vez S, tal vez era una seal de que seguan vivos all, que les estaban esperando! Mir a Violeta con ansiedad, pero la anciana comentaba cosas con Selila en susurros, sin dejar de espiar cada palmo de terreno. Las shilayas se haban desperdigado alrededor de la misteriosa atalaya desde donde parta el haz luminoso, escudriando por las plazas y en cada esquina como si de un comando militar se tratase, perfectamente organizadas y movindose al unsono. Laila volvi a contemplarlas con asombro y nostalgia. Dnde estaban ahora las joyas, los terciopelos y las varitas mgicas? Dnde las canciones y los poemas de Sdhe? Dnde se haba ido aquel verano para no volver? Aqu mismo, nunca se fue respondi una voz fuerte y decidida en su mente, pero ahora no es tiempo de lloriqueos, es el momento de luchar . Sacudi la cabeza y contempl el mundo que haba sido el Reino Blanco a sus pies, pareca que un milln de aos atrs. Nadie hablaba a su alrededor. Violeta buscaba con ojos nerviosos cualquier movimiento, el ms mnimo signo de vida, y las shilayas vigilaban en aquella calma inquietante, tan sobrecogedora que el mismo sonido de respirar pareca un sacrilegio. La tarde caa tambin en el horizonte de Nan-Og. En las llanuras que una vez fueron de hielo y nieve vislumbraron restos de hogueras consumidas, tal vez campamentos de ghls abandonados, pero no haba un alma. Pareca que los monstruos hienas se haban marchado y los pensamientos de Laila se volvieron negros. Tal vez ya no quedaba nadie vivo all para interesar a los ghls En ese momento dos shilayas volvieron presurosas con la agitacin pintada en sus rostros. Dentro de la Biblioteca haban credo escuchar voces apagadas, tal vez movimiento. All dentro haba gente an y Laila se emocion. Y si fuera una trampa? la reina Titania haba llegado tambin desde Solare y contemplaba el rayo de luz ntida con ojos desapasionados. Hay mucha gente! una vocecita cursi y chillona grit desde las alturas . Estn todos vivos! Minthi y Monique haban sobrevolado las cpulas de cristal de la Universidad y la arpa baj hasta el hombro de Violeta como una pequea flecha. Entonces se puso a dar saltitos y a aletear mientras la pixi gritaba al mundo entero su descubrimiento. Laila se aferr a la mano de la anciana dispuesta a arrastrarla si fuera necesario y sus ojos suplicaban con urgencia: Vamos, vamos a salvarles ! le gritaban, pero la shilaya permaneca seria y pensativa, igual que Titania. Llega la noche advirti la reina como si les hubiese ledo el pensamiento a ambas. Ya no nos queda tiempo para dudar. Violeta asinti. Y le dio la espalda a la Universidad.

202

No! grit Laila con los ojos muy abiertos, pero la shilaya tiraba de ella en direccin al palacio, tan firme en su propsito que la muchacha crey que todas se haban vuelto locas, y luch por desembarazarse de su garra de acero. Tena que salir de all, escapar y salvar a su gente Laila, cntrate por los dioses! la voz de Cyinder le son tan violenta como una bofetada, igual que un cubo de agua fra que tuvo la virtud de serenarla, incluso pareci despertar de algn sueo lejano. Parpade un segundo. S. Estaba perdiendo la perspectiva. Las cosas llegaban en tropel y la abrumaban, o tal vez era aquel olor dulzn asfixiante que lo impregnaba todo Quizs Titania tuviese razn. Aquella calma espeluznante no poda ser real, quizs no pretenda otra cosa que hacerles perder el tiempo para fracasar. El ocaso segua su avance , la oscuridad creca Ya no haba tiempo para dudar. Cyinder le tendi la mano y ella la agarr con firmeza. El palacio de Tir-Nan-Og se alzaba ante ellas y ocupaba su campo de visin igual que una mansin embrujada, con los balcones y los ventanales negros cual ojos que las espiaban. El silencio era el de las pesadillas, la sensacin de abandono y decadencia manaba de sus puertas abiertas junto con aquel olor denso de azcar pegajoso. Las propias torres de fuego se les venan encima, lentas y sinuosas como serpientes oscuras. Venid parecan susurrar su prfida invitacin. Dos jvenes shilayas avanzaron con valenta e inspeccionaron el recibidor y las galeras acristaladas. Al momento indicaron que todo pareca estar en orden y ellas subieron las escalinatas inmersas en aquel silencio hacia la sala del trono. Las estatuas blancas las espiaban con sus ojos vacos y los grandes espejos reflejaban sus imgenes distorsionadas, con rostros retorcidos que parecan rerse y moverse a voluntad al mirarlos por el rabillo del ojo. No hagis caso a nada ni a nadie, no os desviis del camino si os parece una buena senda, firme y segura les aconsejaba Violeta, cada vez ms nerviosa . Intentarn atraparos de mil formas posibles. No os separis nunca, ni aunque creis ver a alguien conocido. Son sombras tenebrii y nunca, nunca jams, querrn nada bueno. Laila asinti llena de temor. La mano de Cyinder le apretaba con tanta fuerza que tena la carne blanca y el pulso le palpitaba desbocado. La sala del trono llegaba por fin, con sus grandes puertas desvencijadas y el intenso olor de la melaza podrida flotando por todos lados. Pequeas ratas se escurrieron por entre los recovecos y la atmsfera entera se senta terrorfica y opresiva sin saber explicar exactamente por qu. All no haba ni un alma, y todo estaba perfectamente ordenado y pulcro. Arriba, cerca de las grandes arcadas de cristal, las seis esferas del planetario daban vueltas en silencio, majestuosas e imperturbables bajo el sol prpura del anochecer. El saln entero permaneca envuelto en una delicada elegancia, como si de un sueo se tratase. En cualquier momento se rompera aquella falsa quietud y la horrible pesadilla entrara a raudales. Los cristales rojos reflejaran oscuras formas danzando bajo una meloda discordante y cuando llegase la oscuridad, todos reiran eternamente, pero sin jams sonrer . Laila sali de la ensoacin en la que estaba cayendo y parpade un segundo. De dnde le haba venido aquella idea tan inquietante? Volvi a contemplar la regia estancia con nuevos ojos. El maravilloso estanque a los pies de los cinco tronos permaneca quieto y sereno, casi cristalino, pero si se
203

acercaba un poco ms se daba cuenta de que las aguas eran en verdad negras, y lo que en un principio haba tomado por pequeos nenfares desde la distancia, no eran sino densas burbujas estallando en su superficie. Oscuridad viva y pestilente. All haba ojos que la espiaban El corazn se le aceler hasta hacerse doloroso. Esa era la entrada, la puerta hacia las sombras. Ya no habra escapatoria una vez que se metiese all adentro. Mir a las alturas. Tras las bvedas de cristal el cielo rojo se estaba transformando en un vaco negro, sin estrellas. Pero todava poda correr, salir de all y llegar al edificio de la Universidad, todava poda Yo ir a por ellos, nemhirie la sobresalt la reina Titania y ella estuvo a punto de lanzar un grito de susto . Traeremos aqu a todos los que estn vivos y juntos aguardaremos lo que tenga que ocurrir. No dejar que tu pueblo desaparezca solo en las sombras. Laila se sinti impresionada y quiso decirle una palabra de agradecimiento, cualquier cosa para volver a verla altiva y grandiosa como cuando la conoci por primera vez en Lunare, pero el rostro de la reina estaba roto por un dolor interno que no tena consuelo. Ya no le queda nada se dio cuenta mientras Titania se daba media vuelta y se alejaba hacia el exterior acompaada de la Magistra del Sol y unas pocas shilayas. Entonces se prometi a s misma que no desfallecera, no traicionara la confianza que todo el mundo estaba depositando en ella en ese momento. Luchara hasta el final. No nos separaremos mir a Cyinder cuando alcanzaron por fin el borde del estanque. No sueltes mi mano pase lo que pase, de acuerdo? Cyinder asinti temblorosa. Sus ojos dorados reflejaban demasiado miedo pero Laila no se dej amilanar. Hundi los pies en aquella masa densa y el olor se le incrust en la nariz hasta provocarle nuseas. El fluido negro apenas le llegaba por encima de las rodillas, resultaba casi ridculo estar all. Levant los hombros indecisa y mir a Violeta un poco cohibida. Entonces tuvo un presentimiento certero que le cort la respiracin: supo que aquella sera la ltima vez que vera a la anciana shilaya. Adis quiso decir algo importante que quedase para siempre en la memoria, una despedida para las leyendas, pero el agua comenz a burbujear a su alrededor y de repente sinti cientos de manos tirando de ella hacia abajo. Aquello la llen de pnico y luch por salir en un movimiento reflejo, aferrada al borde de la piscina mientras el lodo salpicaba por todos lados y ella se hunda a toda velocidad. Cyinder grit algo con voz ahogada y por un segundo desapareci dando manotazos frenticos. Laila sinti que los dedos de la solare se le escapaban como arena, se le escurran por ms que tratase de retenerla. El pnico creci hasta hacerse insoportable. No poda agarrar a Cyinder y sujetarse a las piedras a la vez. Su amiga se hunda y sala a flote a duras penas, el fluido negro se le pegaba a la cara, le ensuciaba los cabellos dorados hasta apagrselos, y sus ojos parecan dos pozos enormes de terror mientras la agarraba llena de desesperacin y la arrastraba como si pesase una tonelada. Violeta corri hacia ellas y las shilayas trataron de alcanzarlas pero la oscuridad se revolva y se desparramaba por el suelo de mrmol. Laila sinti las fuerzas flaquear, tena que soltarse o perdera a Cyinder. Su mano abandon la piedra en el momento en que Violeta consegua rozarla, y lo ltimo que vio fue la noche caer tras las altas cristaleras.

204

Titania no ha vuelto a tiempo pens sintiendo un inmenso fracaso antes de que el lago de sombras se la tragara. Nosotras tampoco lo conseguiremos Y cay por aquellas simas de oscuridad hacia abajo, muy lejos y profundo. Cay agarrada de la mano de Cyinder, tanto tiempo que le pareci que pasaban los das y los aos. A su alrededor brillaban las estrellas... solo que ya no eran estrellas, eran ojos y dientes sonrientes que titilaban, eran esferas y burbujas negras que suban siguiendo un flujo de luz sombra, chocaban un segundo contra sus brazos o sus cuerpos y luego seguan su camino hacia arriba sin molestarse siquiera en mirarlas. No te sueltes! le grit a Cyinder y se protegi el rostro con la otra mano cuando la tromba de corpsculos arreci golpendolas cada vez con mayor violencia. Cyinder asinti pero no las tena todas consigo. Aquel torrente de sombras cambiaba a voluntad segn seguan cayendo al abismo. Eran bandadas de cuervos que les picoteaban las manos y la cara, eran enjambres de abejas furiosas que las envolvan en su repugnante zumbido, eran alas de murcilagos que se les enredaban en los cabellos Laila dio manotazos a ciegas para espantarlos, pero slo escuchaba sus risas, sus burlas afiladas que se le metan en los odos. Mira all la voz de Cyinder la sobresalt y se agarr a sus dedos con ms fuerza. Abri los ojos para descubrir muy lejos a sus pies una extraa estructura que se acercaba a toda velocidad. Desde la distancia pareca un caparazn de cristal, pero segn iban cayendo, el caparazn creca por segundos, se extenda en todas direcciones hasta hacerse colosal. Altas cristaleras curvadas se unan y dibujaban caprichosas filigranas de caras aterradoras, ojos de pesadilla, sangre y muerte, para luego volver a romperse y convertirse en paisajes desolados, ruinas y oscuridad. Soles negros y fros se estrellaban contra lunas llenas de crteres purulentos, rboles quemados por murallas de fuego, enormes riadas de agua infecta y ciclones que destruan todo a su paso Flotaron por su lado hacia abajo en un silencio abrumador y Laila estir el cuello para tratar de divisar el interior de aquellas vidrieras descomunales. La negrura invada los rincones del templo de los dioses, los gigantescos monolitos apenas eran sombras ocultas en la neblina gris, si es que seguan all, porque ella no fue capaz de divisarlos. Eso era el Templo del Amanecer, verdad? la voz de Cyinder le lleg atragantada en su cada hacia abajo cuando la sombra estructura fue tan slo un punto azulado en la distancia. Laila fue a asentir pero un nuevo golpe de velocidad la hizo soltar un alarido de sorpresa. La cada se volvi aterradora. Nuevas bandadas de grumos negros volvan a chocar contra ellas en su camino hacia arriba, las zarandeaban y tiraban salvajemente de sus brazos y sus piernas, y por un segundo perdi el contacto de los dedos de Cyinder para volver a recuperarlo. El corazn le lata a punto de estallar de pnico. Las estaban separando, poda sentir cmo arreciaban los golpes, el aleteo siniestro y las risitas. No te separes de m, agrrate fuerte! grit pero en ese momento Cyinder aull tratando de espantar algo. Y de repente se solt.

205

El eco de su alarido se perdi en las sombras y Laila se horroriz al ver cmo su figura se disolva en la distancia. Sigue gritando! le chill al borde del colapso mientras en la infinita negrura a sus pies apareca un punto rojo y sinuosas lneas de plata negra parecan crecer y confundirse en un torbellino. Crey escuchar la voz de su amiga, pero si acaso era ella, le llegaba a intervalos en aquel ro turbulento en que se haba convertido la explosin de sombras. Las lneas de plata se agrandaban, se movan como en una respiracin monstruosa, un murmullo lento y atronador, y Laila comprendi que un ocano entero vena a su encuentro. A pesar de que el flujo de sombras la frenaba y amortiguaba su cada, el choque contra las aguas fue arrollador y Laila sinti que el universo entero le daba vueltas dentro de su cabeza, a punto de desmayarse. La densidad alquitranada y el olor untuoso de aquel mar caliente le provocaron arcadas, y crey que las fuerzas le abandonaran y que se hundira sin remedio. Pero entonces se acord de Cyinder. Tambin tena que haber cado all, deba estar cerca, tal vez desvanecida sobre las olas. Se acord del rostro de Titania y de sus ojos llenos de pesar, y record que se haba prometido a s misma no desfallecer. Sintiendo los msculos gritarle de dolor dio una brazada en la direccin que crea escuchar la rompiente del mar. Olas, tal vez una ensenada. Hacia all se dirigi a ciegas mientras la densidad del mar tiraba de ella hacia abajo y el agua se le meta en la boca con su sabor asqueroso que la ahogaba. Cuando alcanz la orilla se desplom sobre la arena pedregosa. Senta el agua caliente lamiendo sus pies, notaba el viento terroso ensaarse contra la piel de su cara, pero sobre todo senta los latidos de su corazn palpitar con violencia contra aquella tierra de color crdeno. Su ltimo pensamiento antes de dejarse llevar y flotar en el vaco fue para Violeta y para la reina Titania. Ojal estuviesen todos a salvo. Ojal hubiesen llegado a tiempo

*** La reina avanz con decisin por los corredores de la Universidad Blanca. Delante de ella las shilayas se movan en cada tramo vigilando el menor indicio de peligro, pero a Titania ya le daba igual. Lo mismo le pareca la oscuridad eterna de los tenebrii que caer en el sueo del olvido. Lo haba perdido todo: Obern, Aurige, Nictis, ya no quedaba nada. Estars contenta apret su puo con rabia y se imagin que se enfrentaba por fin a su adversaria misteriosa, aquella que la espiaba desde las sombras y se rea de ella en sus sueos . Me lo has quitado todo, Miranda. Mi reino, mi hija todo. Acaso no es suficiente ya? No ests satisfecha con este castigo? Hasta cundo seguirs torturndome, hermana? . Se detuvo inquieta un segundo. Estaba tan inmersa en su conversacin imaginaria que casi haba credo escuchar una risita cristalina. El eco de sus pasos se perda en la negrura y le pareca ver formas en cada esquina. Las shilayas iluminaban los salones con sus varitas mgicas, pero las luces titilantes pervertan los rostros de las estatuas, los retratos de los leos parecan rerse de ellas. Sombras sinuosas se deslizaban por las paredes y el olor a melaza podrida era cada vez ms intenso.
206

De repente una figura pareci alzarse de la nada y una de las jvenes hadas madrinas dio un alarido ante aquella visin repentina. Lejos! exclam el ser. No os acerquis! Marchaos! Y ech a correr internndose en la penumbra antes de que nadie pudiese impedirlo. Aquello tuvo la virtud de romper el embrujo. Ningn tenebrii o ghl intentara escapar despus de gritarles, y adems de aquella forma tan extraa. Titania aceler el paso con el corazn latindole desbocado. Si algo estaba entendiendo de todo eso era que no quera morir, que a pesar de la desgracia, sus instintos an luchaban por seguir adelante, por subir un peldao ms. La sombra corri hacia unos portones entreabiertos y all desapareci. Las shilayas se desplegaron temblorosas pero en perfecta armona, y llegaron hasta la entrada con cautela desmedida. Titania se prepar. Las manos se le llenaron de pequeas estrellas. Si ella no sala viva de all, nadie ms lo hara. Empujaron los grandes portalones entrando a la vez y la reina extendi las manos en un amplio abanico. Las estrellas se dispersaron de inmediato formando constelaciones luminosas dispuestas a barrerlo todo en cuanto pronunciase una sola palabra, pero no fue necesario. Bajo la luz de las estrellas y las varitas mgicas, un numeroso grupo de gente, si es que se les poda llamar as, se hacinaban temerosos en las gradas y en las esquinas de lo que en su tiempo debi ser el aula magna del edificio. Apenas parecan otra cosa que animales asustados, y sus ojos brillaban rojos y salvajes bajo la luz mgica. No les hagis dao un muchacho de ojos tan verdes como esmeraldas se interpona delante de aquellos seres como si fuera un escudo defensivo . Por favor. No os acerquis. Marchad lejos. Era el mismo que antes les haba gritado, y en su mirada haba una determinacin tan firme que Titania se conmovi un poquito. Las shilayas bajaron sus varitas poco a poco, indecisas. Sehren? murmuraron voces tenebrosas tras l, como si despertasen dentro de una pesadilla oscura. El chico volvi con ellos y se sent en las escalinatas sin importarle que aquellos seres alzasen sus manos hacia l, tocasen sus vestiduras y su rostro, igual que mariposas frente a la nica luz que existiese. Las caras de aquellos pobres desgraciados parecan estar borrndose o tal vez disolvindose en el vaco. Ya slo eran sombras de lo que un da fueron. Fires e ithires, muchos cogidos de las manos sin importar raza ni color. Un nio pequeo con la espalda y las piernas cubiertas de manchas negras se sent en su regazo y se qued dormido. Los propios brazos de Sehren estaban ya invadidos de aquella enfermedad que le llegaba hasta el cuello y suba por la barbilla. Son gente, todava recuerdan cosas susurr l como si tuviese que dar explicaciones. Yo les cuento historias, les hablo de las leyendas de magia y dragones y el miedo se va todas las noches. Titania permaneci seria y altiva frente a aquel horror. Tras las cristaleras, la noche caa y los aullidos de los ghls comenzaban a alzarse en la distancia, cada vez ms cerca. Pareca que Miranda se empease todava en castigarla un poco ms Vete al infierno, hermana dijo en voz alta tomando su decisin, y entonces cogi al nio dormido en sus brazos y oblig al muchacho llamado Sehren a ponerse en pie.
207

No podemos empez l, espantado. Majestad! se escandaliz la Magistra del Sol. Hoy es la ltima noche exclam ella agarrando el brazo de una doncella fire que tena el cuerpo lleno de runas de hierro, zarandendola hasta despertarla . Nadie se va a quedar aqu solo. Vamos al palacio. Todos! Se volvi a las shilayas y a Selila que temblaban llenas de miedo, y les lanz tal mirada furibunda que las pobres mujeres no se atrevieron a balbucear. A toda prisa comenzaron a moverlos y a organizar la salida: jvenes, ancianos, sacerdotes y doncellas, aunque estuviesen al borde del agotamiento, aunque sus caras no fuesen sino mscaras sombras. Iban a salir de all, y a toda velocidad. Corrieron atropelladamente por los pasillos de la Universidad hacia los jardines del castillo. Las sombras surgan del suelo a su paso; brotaban de las paredes, de las piedras, les perseguan como cuchillos afilados. Los aullidos y los zarpazos de los ghls se multiplicaban y crecan en intensidad, pareca que les ganaban terreno, no lo iban a conseguir. El palacio se alzaba ya al frente, oscuro y terrible. Sus ventanales desvencijados parecan hacerles muecas burlonas. Un paso ms, slo uno ms Titania jadeaba con el crio en brazos. Y para qu? pregunt una vocecita chillona dentro de su cabeza. Estamos por todas partes, no podis ganar. Eso ya lo veremos ella apret los labios cuando suba por fin las primeras escalinatas. Y en ese momento una enorme esfera de luz negra pas disparada a su lado impactando contra algo que lanz aullidos lastimeros hasta convertirse en ladridos y gorgoteos de furia. Un estampido extrao reson en el aire, casi como un caonazo, y la reina levant la vista hacia las figuras que aguardaban en la entrada. Vamos, corred! Violeta lanzaba haces de estrellas y salvas que despedazaban cualquier cosa en su recorrido, como si estuviese poseda por una furia interna, y a su lado Qu haces aqu, nemhirie? Titania recobr la frialdad de golpe, se la puso de inmediato como una capa hecha a medida, y mientras sus nuevos invitados se resguardaban siguiendo los pasos de Sehren, se enfrent por fin consumida de rabia a Jack Crow. Los ojos negros del hombre la calibraron sin rastro de pena o emocin. Violeta a su lado crispaba las manos con nerviosismo. Tenamos un acuerdo pendiente, creo recordar contest l mientras se ajustaba su pistoln de sal al cinto y emprenda el camino hacia el interior del castillo. S, lo tenamos! grit Titania agotada por los nervios, a punto de araarle la cara con sus propias manos . Lo tenamos y t faltaste a tu promesa! Ahora mi hija no es ms que un despojo, un juguete de las sombras, miserable humano Sinti que estaba al borde del llanto. Ella, la reina de Lunare, temblaba de rabia por no llorar. Yo ir en su busca. Slo por ella estoy aqu. No dude jams de mi palabra, seora. La voz de Jack no sonaba como para tomarla a broma, pero Titania estaba demasiado exhausta para contemplaciones. Entr en el saln del trono seguida de Sehren y el resto de refugiados mientras las shilayas, bajo el mando de la Magistra del Sol, se apostaban en las galeras y en los corredores.

208

Aquello era el final, la ltima resistencia. Ms all del entonces y el ahora no quedaba nada. Permaneci de pie junto al trono de Faerie mirando a las puertas, esperando impertrrita la llegada de los ejrcitos tenebrii. Pens en su amado Obern y dese haber estado a su lado en aquellos momentos. Le recordara cuando ya no fuese ms que una sombra perdida? Acaso volvera a verle? En el estanque oscuro bajo los peldaos, el hombre de negro y Violeta susurraban cosas, y Jack se meti en las aguas sin siquiera mirarla. Treme a mi hija, humano murmur por fin con los ojos fijos en la charca de lodo cuando Jack hubo ya desaparecido. Tremela y no vuelvas nunca.

209

CAPTULO VEINTE ALMAS NEGRAS

Laila se despert de un sobresalto. Haba estado dormida en un sueo de imgenes turbulentas: caa por un abismo sin final hasta un ocano de sangre negra. Todo era muy raro y siniestro, lleno de alas y dientes que rean entre susurros, y los rostros de sus amigas parecan disolverse en las tinieblas. Cuando abri los ojos, durante un segundo fue incapaz de recordar nada. Entonces se dio cuenta de que estaba recostada sobre un lecho de arena pedregosa, el murmullo que escuchaba en sueos era el del agua y las olas rompiendo, y el olor dulce y sanguinolento no era precisamente una fugaz pesadilla. Se puso en pie de un salto y mir a todos lados llena de temor. Aquella arena le daba miedo, todava notaba el sabor dulzn y podrido del agua en la boca, pero sobre todo, el corazn se le dispar al recordar que estaba sola en pleno reino tenebrii. Se palp la mochila de cuero y al constatar que estaba todo en su sitio con el Agua de la Vida sana y salva, respir tranquila. De inmediato busc a Cyinder con la vista a lo largo y ancho de la playa, pero aparte de las ondulantes dunas violceas y del viento silbante, no haba ni un alma. Mir al mar llena de ansiedad. Estara all flotando sobre las olas? Slo de pensar en volver a meterse en aquellas aguas se le pona la carne de gallina. Tal vez la corriente la hubiese arrastrado algo ms lejos, tal vez su amiga descansaba en alguna otra ensenada tras aquel grupo de arrecifes dentados Observ con ms detenimiento el paisaje en penumbras dando una vuelta a su alrededor. El mar negro se extenda casi por todo el horizonte nocturno, con sus olas de reflejos plateados que parecan susurrar risitas. Le dio la espalda con aprensin. Al frente, la cala pedregosa terminaba en una muralla de pizarra escarpada, un cortado de rocas grises por el que discurra un estrecho sendero hacia arriba. Si suba podra tener una visin ms amplia de la costa. S. Eso iba a hacer. Se arrebuj en sus ropas mojadas al sentir que se levantaba un viento fro, y la arenisca puntiaguda golpe contra sus piernas. Fue al dar un paso cuando se dio cuenta de que en la arena haba huellas. La sorpresa la hizo palidecer. Huellas, pisadas que pasaban por donde ella haba estado tendida y seguan su camino hacia el cortado rocoso. Cyinder Pero por qu no se haba detenido con ella? Haba pasado justo a su lado y no la haba visto? Haban jurado no separarse o tal vez no era su amiga la que haba salido del ocano? Laila sinti el pulso acelerado y se mordi los labios con nerviosismo. El rastro todava era fresco de chorreones de agua. Tal vez no haca ni diez minutos que habra pasado por all. Las huellas se hundan en la arena con una cadencia constante. Cyinder no haba corrido, ni caminado en zigzag buscndola Simplemente haba seguido hacia adelante como una autmata. Fue entonces cuando el viento le trajo fragmentos de risitas y ella levant la cabeza, asustada. Murmullos, voces intermitentes que le llegaban desde arriba de aquel acantilado. Aceler el paso con un terrible presentimiento. El sendero apenas era un grupo de toscos peldaos excavados en la misma roca, muchos de
210

ellos simples salientes limados por los vientos y la arena hasta ser casi inexistentes. Las corrientes ululaban y la empujaban de forma caprichosa cuanto ms alto suba, y al mirar abajo, Laila sinti el vrtigo en el estmago como si fuese un cristal puntiagudo. Las manos le sudaban y se le araaban con los filos cortantes. Un par de veces resbal y permaneci en suspenso unos segundos, agarrada a los inclementes sillares de piedra con lgrimas en los ojos. Al llegar a la cima se recost encogida sobre sus rodillas unos instantes, y se oblig a calmarse hasta que el corazn volvi a latirle con normalidad. Las voces eran ahora mucho ms audibles. Risitas, lamentos agudos y tambin gritos emocionados. Un tumulto de sonidos confusos que la desconcertaban: a veces llantos y a veces carcajadas, incluso vtores y aplausos. Alz la vista para contemplar el nuevo paisaje que se desplegaba ante ella. Un bosque de espinos negros se extenda a lo largo del valle, sin otra senda que la que suba desde la playa y se internaba tristemente en aquel nuevo ocano de rboles hasta donde abarcaba la vista. A lo lejos el horizonte se perfilaba como una cordillera escalonada que parpadeaba a la luz de los relmpagos. Coronaban el macizo dos montaas iguales, enfrentadas la una con la otra y separadas por una estrecha garganta, como si hubiese sido un nico pico colosal al que le hubiese cado un rayo y lo hubiese partido en dos mitades gemelas. Y a travs de ellas, una tenue columna de luz suba y se perda en las alturas. Laila observ que el sendero se diriga hacia all una vez que consegua salir de la arboleda fantasmagrica. Las piedras se haban vuelto ahora pulidas y afiladas, se le clavaban en las suelas y los talones le dolan. Pero al menos es un camino respir aliviada acordndose de las palabras de Violeta. No salir del camino, no hablar con nadie aunque le resultase conocido El volumen de las risas creci en respuesta a sus pensamientos. Incluso crey escuchar cnticos y el parpadeo de una pequea fogata por entre los troncos de los espinos. Camin sobre las piedras puntiagudas con los dientes castaetendole de fro. El agua caliente del ocano haca rato que se haba vuelto pegajosa y desagradable. El propio aire que la rodeaba era denso, pareca que caminase en una gelatina fra que le dificultaba el avance. Recorri el corto trecho que le separaba de la primera lnea de rboles pero le pareci que tardaba horas. La noche segua su curso, en el cielo una extraa luna llena de crteres pareca moverse ms rpido que ella. No poda dejarse llevar ahora por el desaliento. Tena que avanzar a toda costa, llegar al fuego , descansar Y al vislumbrar por fin el extremo del sendero descubri con gran sorpresa a Cyinder sentada junto a la hoguera. Por un momento quiso correr hacia ella con una sonrisa enorme, pero entonces la maravillosa alegra inicial se convirti en alarma y el corazn se le llen de temor. Alrededor de su amiga, extraas criaturas la contemplaban en xtasis. Parecan grandes gusanos globulosos, con manos y piernecitas deformes que se estiraban y encogan como si estuviesen mutando. Salan del manto del suelo, rezumaban desde el interior de los rboles podridos y se sentaban all junto a ella. Cyinder les estaba contando algo y las criaturas rean y aplaudan rabiosamente con cada palabra. Laila se qued plantada al borde del camino, contemplando la escena sin saber qu hacer. El miedo le atenazaba el pecho hasta cortarle la respiracin. Las criaturas no parecan agresivas, al revs, tenan toda la pinta de estar encantadas, pero aun as el panorama que estaba viendo no le gustaba ni un pelo.
211

Cyinder sise sin atreverse a salir de la senda de piedras. La solare se gir hacia ella con una sonrisa feliz, y a la vez, todas las criaturas. Laila dio un respingo de horror al comprobar que los rostros parecan gotear como barro bajo la lluvia, pero adems tenan un enorme parecido con su amiga. Laila! Cyinder estir sus manos hacia ella en una invitacin. Ven con nosotras! Precisamente les estaba contando a mis amigas todo lo que hiciste por salvar Solare, cuando fuimos a rescatar el grano de las Arenas a Acuare y engaamos a la reina Tritia Tus amigas? balbuce ella mirando con ojos como platos a aquellos gusanos de lodo. Claro. Las o llamarme cuando llegamos. Saban mi nombre y tambin el tuyo. Al parecer somos famosas aqu. Queran saber por qu habamos venido y yo les estaba contando lo buenas amigas que fuisteis conmigo, y que yo fui una estpida que no os hice caso, y luego destru mi reino y a mi madre Su voz se quebr y Laila sinti una profunda pena. Avanz hacia ella sin querer. No debo salirme del camino, no debo alejarme murmuraba una letana protectora, pero sus pies parecan moverse solos, y lleg junto a su amiga pisando la alfombra de ramas y pinchos crujientes que le revolva el estmago. Las lgrimas bajaban desde los ojos dorados de Cyinder y todas las criaturas se pusieron a llorar tambin de forma inconsolable. Pero adems ocurri otra cosa: sus caras se parecieron an ms a su amiga, el barro se model y parte de sus cabezas se volvieron de color rubio platino. Le estn absorbiendo sus recuerdos pens Laila con horror. Y no slo los recuerdos, sino todo lo que ella era, su forma de ser, sus pensamientos En las espaldas de aquellos gusanos aparecieron alas doradas y ella se dio cuenta entonces que las de Cyinder colgaban sucias de alquitrn y sin vida. Ven, Laila, cuntales t misma cmo ocurri Cyinder se hizo a un lado para dejarle un lugar junto al fuego y ella trag saliva. Cuntales lo mal que me port con vosotras y lo egosta que fui. No digas tonteras empez Laila algo cohibida ante las miradas intensas de aquellos seres, que la observaban a ella con frialdad y suspicacia . Sabes que no fue tu culpa S que lo fue insisti y una nueva cascada de gemidos estall por entre los seres, que eran ya copias perfectas de su amiga. No voy a permitir que estas nias sufran lo que yo sufr. Al menos deja que mi vida sirva para algo. S, deja que su vida sirva para algo: para alimentarnos susurraron unas vocecitas y las nias miraron a Laila todas a la vez con un destello de odio. Nos gusta mucho que la gente se culpe a s misma. Es estupendo. Siiii se relamieron otras . As se hunden en la lstima y se compadecen hasta morirse de pena. No nos la quites. Fue una imprudente y una tonta, esto es lo que se merece. Lo que se merece ri una Cyinder globulosa que se derreta. Lo que se merece corearon todas al unsono. Laila contempl horrorizada a aquellas sanguijuelas que parecan engordar con las desgracias de su amiga. Mientras sus rasgos se definan, los de la solare iban apagndose, volvindose oscura y llena de cogulos. Vamos, Cyinder le espet cogindola del brazo para levantarla, pero la mano de la otra era blanda y resbalosa, y se le escurri de los dedos sin fuerzas. Laila mir al camino de piedras con ojos desesperados.

212

De verdad la quieres? ri una de aquellas cosas junto al fuego . Si es pattica. T lo sabes, ests deseando marcharte. Vas a ser estpida t tambin? Vete y djala con nosotras, o te ocurrir lo mismo. Y por qu me dais consejos a m? Por qu sois tan amables conmigo y me dejis marchar si puede saberse? pregunt ella con cinismo. La respuesta inesperada se hundi en el corazn de Laila como un dardo venenoso: Porque eres la hermana de nuestra reina contestaron todas y el aire se llen de risas. La sangre pareci convertirse en hielo. El calor y el fro le recorrieron la espalda a la vez como si tuviese fiebre, y sinti el vrtigo de estar al borde de un precipicio. Vuestra reina las palabras se le atragantaron sin querer. Na se cas con el rey Vorian asinti una de ellas. No lo sabas? No te invit a la boda, no te quiere festej otra. Ahora es la reina de Throagar, nuestra reina. Nunca volver contigo. Laila sinti que el corazn se le rompa en pedazos. No poda ser, Na no poda haber aceptado aquel desastre. Ella era el Ojo de la Muerte. Saba el futuro, saba que Laila ira a buscarla y a rescatarla, no poda haber elegido casarse. Si adems era slo una nia, no era mayor de edad para tomar una decisin tan descabellada. Y qu haba pasado con la corona de Fire? Acaso no haba servido para nada? Tena que salir de all cuanto antes y llegar junto a su hermana, verlo con sus propios ojos y si era cierto, hacer lo imposible por corregir aquel error. Porque no eran ms que mentiras odiosas, estaba segura. Y no lo iba a consentir. A su cabeza volaron los recuerdos, muy lejos, atrs en el tiempo, cuando ella lleg a Blackowls con la bolsita de las Arenas de Solare. All Na se haba acercado con una sonrisa enorme. Voy a casarme con el rey de las sombras le haba dicho de sopetn como un jarro de agua fra, y Laila no dio crdito a lo que estaba escuchando. Y por qu, si se puede saber? le haba preguntado rabiosa, incapaz de comprender aquellos cambios de actitud tan insensatos. Por ti Y ahora era verdad? Por ella haba ocurrido el desastre? Mir a Cyinder, pero la rubia estaba postrada como una mueca de porcelana. Segua llorando y mova los labios contando una y otra vez la triste historia de su vida. Laila sinti ganas de zarandearla y abofetearla, solo que eso era lo que probablemente pretendan aquellos bichos. Fingi que regresaba al camino con aire indiferente para ver si Cyinder reaccionaba, y desde all se volvi de nuevo a mirarla. Su amiga les estaba contando a las repulsivas nias cmo haba cado en las garras de la bruja Mab y cmo haba muerto la reina Hellia por su culpa. Todas las otras lloraban y aplaudan a la vez y Laila sinti nuseas en la garganta. Anduvo unos pasos impaciente. Estaba empezando a creer de verdad que Cyinder prefera ahogarse en la pena que luchar por seguir adelante. Quizs fuese mejor que se quedase all Adis, saluda a la reina de nuestra parte le desearon las nias entre risas. Aquello la sac de quicio.

213

Cyinder! se gir echando chispas, los ojos parecan esmeraldas furiosas . Nos vamos de aqu, ya! Se acab tanta lstima repugnante. Deja de compadecerte de una vez o me voy a enfadar en serio. Su amiga levant la cabeza, extraada, como si no la reconociera. Las sombras alquitranadas le chorreaban ya por los cabellos y la cara. No te atrevas sise una pequea Cyinder enseando sus dientes puntiagudos y las dems tambin se irguieron ponindose en guardia. Es nuestra, no vuelvas nunca ms. O si no, qu? Laila dio un paso hacia la alfombra de espinas secas y un viento fro levant la hojarasca a sus pies. No importa, Laila, de verdad susurr Cyinder otra vez con lgrimas. Fui una estpida, es lo que me merezco S, fuiste una estpida! le grit ella avanzando con furia hacia la hoguera. Cogi una tea ardiente y la agit en derredor ahuyentando las sombras. S, hiciste mal las cosas! sigui sin amilanarse ante los glbulos de lodo que surgan a cientos desde el suelo y de los rboles negros . S, confiaste en Maeve como una tonta y se lo diste todo. Pero nosotras te queramos as, te enteras? Yo te quiero as. Te quiero estpida, y rubia, y salvaje. Te quiero vestida de shilaya con un traje de oro y varita mgica las nias aullaron de rabia escabullndose alrededor de la solare. Te quiero lanzando bolazos de luz como una loca, y te quiero creyndote muy lista y muy culta aunque por dentro te mueras de ganas de ir a un desfile de modas, lo entiendes por fin? Cyinder la mir sin pestaear largo rato. Las nias a su alrededor parecan estar cambiando otra vez, los rostros se borraban llenos de rabia y odio. Entonces, poco a poco, la solare fue ponindose de pie y el barro pegajoso cay de ella al suelo como una cosa viva que corri a esconderse en la hojarasca. Lo entiendo, deja de sermonearme la voz de Cyinder son entonces ms viva que nunca, limpia y alegre. Laila la mir sorprendida y por un momento crey que su amiga se lanzara a abrazarla como en las pelculas. En lugar de eso, la rubia le quit la tea de las manos. Creo que estos rboles arden bien en esta poca del ao aadi soadora. Y lanz la antorcha a los pies de un grupo cerrado de espinos. Las sanguijuelas de sombras gritaron y burbujearon de odio, y ellas dos corrieron a toda velocidad sobre las ramas y las hojas muertas hacia el camino de piedras blancas. A sus espaldas el fuego vol como la plvora sobre el manto putrefacto y las llamas alcanzaron el cielo en cuestin de segundos. Cyinder corra y rea a la vez, casi pareca que bailaba libre y radiante al comps del fuego, hasta que se detuvo jadeando exhausta. El viento pegajoso no le afectaba, y si lo haca, no le importaba. Laila se dej contagiar por aquella alegra desbordante. Casi podran conseguirlo todo juntas. Nada iba a detenerlas. El aire mismo pareca festejar su victoria, lleno de pequeos rescoldos flotantes, cenizas candentes que danzaban como si fuesen pequeas moscas de ojos rojos que las perseguan Porque son ojos rojos en verdad pens Laila entonces, que observaba sus extraos giros en el viento, flotando pero sin terminar de caer en el suelo. Y de repente un aleteo a sus espaldas las sobresalt y las hizo girarse llenas de pavor. La arboleda se parti en pequeos fragmentos que echaron a volar hacia el cielo negro. Miles, millones de murcilagos de ojos rojos chillaron a las alturas, rabiosos con sus alas quemadas y sus heridas sangrantes. Las dos amigas
214

se abrazaron gritando agachadas en el suelo. Las alimaas las rodearon en una cortina de furia e impotencia hasta que se dispersaron en la noche y todo qued en silencio. Tras un rato atenta al menor sonido, y con los latidos frenticos en la garganta, Laila apart los brazos y se arriesg a echar un vistazo a su alrededor. No haba nada en todo el paisaje desrtico, ni rboles ni acantilado con ocano a lo lejos, ni otra seal de vida. Se incorpor y ayud a Cyinder a levantarse. No quedaba rastro de la pesadilla que acababan de vivir, tan slo el camino de piedras blancas que parecan latir con vida propia. A lo lejos las nubes de tormenta cubran el cielo cada vez ms rpido y los relmpagos restallaban por entre las dos montaas gemelas. Ellas se miraron sin decir palabra. Aquel era el nico lugar al que podan ir por ahora. En cuanto reiniciaron la marcha, el viento se volvi huracanado y las empuj hacia atrs con violencia. Parece que alguien no quiere que vayamos hacia all! grit Cyinder en medio de la repentina ventisca, avanzando a duras penas. Sus ojos dorados parecan dos faros en la penumbra y se cubri la boca para evitar los golpes de arena cada vez ms fuertes. Pues van fritos si creen que nos lo van a impedir la voz de Laila se perdi en el ulular de la tormenta, pero Cyinder asinti. Siguieron avanzando casi a ciegas todo el camino, luchando contra el viento y la arena que haca llorar los ojos. Las piedras afiladas les hacan trastabillar a cada momento, pero en cierto modo les servan de gua. Cyinder no perda su sonrisa victoriosa y Laila no iba a dejarse dominar por la angustia. No haba nada que temer, seguan unidas, no las iban a derrotar Pero de repente ambas apretaron el paso como si se hubiesen ledo el pensamiento. Laila tuvo entonces el presentimiento de que algo terrible estaba a punto de suceder, como si el aire entero se hubiese cargado de electricidad esttica. A pesar del fro reinante, notaba un sudor enfermizo bajndole por el cuello; estaba a punto de gritar, todos sus sentidos se haban puesto en alerta de golpe. Las riadas de arena les azotaban la piel como miles de agujas y la tierra empez a temblar y a resquebrajarse bajo sus pasos, tragndose el camino de piedras. Corrieron contra la tormenta con todas sus fuerzas. Entonces comenz a llover de manera torrencial. Las cortinas de agua se ensaaban contra sus figuras, pero adems empezaron a caer grandes emplastos oscuros y Cyinder lanz un alarido al pisar uno de ellos. La cosa se revolvi de un salto y cro mirndola con malignidad. Ranas! Laila se detuvo con asco, apartndose de otro bulto negro que haba cado a su lado y se giraba para observarla. Las dos chicas volvieron a apretar el paso con los ojos muy abiertos por entre los cmulos de bichos que se giraban hacia ellas nada ms caer. El aire se llen de estertores graves y sonidos resbalosos que les pusieron los pelos de punta. Laila intentaba no mirar atrs y a la vez sortear el chapoteo de los batracios sin vomitar de asco. Las ranas caan sin parar, a veces sobre sus cabellos y se las apartaban a manotazos con gemidos ahogados, y a veces chocando sobre sus hombros o unos pasos por delante. Segn se acercaban al pasadizo por entre los dos picos, la oscuridad creca y el croar de las criaturas inundaba sus odos en una marea negra. Los truenos y los
215

relmpagos caan ahora como si fuese el fin del mundo, y los vientos aullaban risas desquiciadas al atravesar aquel desfiladero siniestro. Los grandes cortados rocosos ocupaban ya su campo de visin, grises y afilados igual que las paredes salvajes del desfiladero de los Matanusks. Arriba en las cimas gemelas los relmpagos restallaban una y otra vez sin dar tregua. Las dos amigas avanzaron a trompicones bajo el aguacero, con el corazn a punto de salrseles por la boca y el aliento entrecortado. Y all mismo, situada justo a la entrada del collado bajo las dos montaas, una pequea casita resista el huracn con una luz encendida tras las ventanas. Corre hacia all! grit Cyinder, pero Laila no necesitaba que se lo repitiesen dos veces. Con asombro alucinado comprob que se trataba de una posada igual que las que imaginara leyendo cualquier libro de cuentos de hadas, con sus tejas rojas y su chimenea de piedra, solo que ms extraa y retorcida, con un aire perverso difcil de definir. La techumbre resista el embate del viento a duras penas sin salir volando, las maderas podridas golpeaban contra los quicios de las ventanas emplomadas y un cartel ilegible, borrado por las lluvias, se agitaba con un chirrido oxidado. An as, la casita permaneca en una extraa calma, pareca estar anclada exactamente en el ojo del huracn. La tormenta arreci hasta volverse un infierno cuando Laila alcanz por fin el pomo de la puerta. Ahora no les dejara entrar pens. La casita se reira de ellas mientras trataban intilmente de salvarse. Empuj con tanta intensidad que estuvo a punto de caer sobre las maderas cuando la hoja cedi sin la menor dificultad. El silencio interior la sacudi como un mazazo a la cara, dejndola sorda un instante y la cabeza dndole vueltas. Toda la estancia estaba llena de velas que se agitaron un segundo con el golpe de viento. En medio de la sala haba una mesa llena de papeles sucios y cachivaches sin orden ni concierto, y flotando sobre ella, un alargado estuche labrado con runas de plata mostraba siete lneas de luz tornasolada que suban hasta distinta altura, de mayor a menor. Es perfecto dijo una voz terriblemente conocida. Llegis justo a tiempo. Agazapada en la penumbra, ms all de la luz parpadeante de las velas, la figura de Nimphia las observaba sin pestaear. Cyinder avanz hacia ella impresionada, con una sonrisa enorme por volver a verla, pero Laila la detuvo agarrndola de la mueca y neg con la cabeza de manera imperceptible. Laila no te deja venir a saludarme ri Nimphia con una nota de cinismo. Da igual, lo importante es que estis aqu en el momento perfecto. Debe ser el destino! Y sali de las sombras con una sonrisa horrible. Laila y Cyinder dieron un paso atrs sin querer. Su amiga era la misma de siempre, con sus ojos alargados y su cabello de color violeta que pareca flotar solo, pero haba algo en su cara, una tirantez cruel y un brillo maligno en sus ojos que daba miedo. Manchas de oscuridad suban por sus brazos hasta el cuello y la mandbula, las alas negras estaban cubiertas de espinas como si se hubiese entretenido en clavrselas con alfileres para no volver a volar, y ocultaba algo en las manos con actitud siniestra. Mirad y de repente sac un cuchillo puntiagudo. Las dos lanzaron un grito ahogado y Cyinder le apret la mano tan fuerte que Laila sinti que le marcaba las uas.

216

He encontrado el mtodo definitivo para solucionar un problema que me estaba carcomiendo por dentro, como cuando se tiene una pa clavada en la piel y no se puede quitar. Ninguna de las dos dijo una sola palabra. Laila comprob que el supuesto cuchillo era en realidad un par de hojas afiladas de un cristal tan negro y denso que pareca carbn, talladas y montadas la una sobre la otra como si fuese una extraa tijera. Para corroborarlo, la aire la abri y cerr produciendo un sonido espeluznante. Dnde est Aurige? pregunt Laila temblorosa, escudriando en la oscuridad por si acaso la lunare aguardaba para otro sobresalto an ms aterrador. Bah, yo que s. Se fue, qu ms da? Siempre fue una mimada insoportable. Todas tenamos que bailar al son que a ella le diese la gana. No me preocupa si se ha muerto o no. Laila y Cyinder la escucharon horrorizadas. La aire se acerc a los siete haces de luz de la caja de plata y pas la mano entre ellos, acaricindolos con maestra. Unas notas cristalinas parecieron sonar muy lejos, en algn lugar perdido de la memoria que provocaba sensaciones intensas, casi exultantes. Fue difcil encontrar la gema maestra les explic entonces, como si tal cosa. Limpia, sin una sola grieta ni inclusin. Es nica, insuperable. Absorbe la luz tan perfectamente que se la come, la destruye, sabis? Para Laila aquello sonaba como si le hablase en chino, pero una cosa le estaba quedando clara: la caja de plata labrada con los haces de luz pura deba ser el Arpa de los Vientos, y Nimphia llevaba unas tijeras malignas en las manos No. No entiendo a qu te refieres empez con un hilo de voz. Tengo una vocecita aqu dentro se seal la cabeza con la punta de las tijeras, que me dice que estoy haciendo cosas malas. Ya estoy harta de eso. Y de repente cort una de las lneas de luz para horror de Laila y Cyinder, que dieron un grito y estiraron sus manos a la vez. La tierra tembl con un sesmo que rompi las tablas de madera y las paredes se resquebrajaron. Las dos cayeron de bruces mientras los regueros de polvo y arenilla enturbiaban la atmsfera y en el exterior estallaban rugidos en la tierra y en las montaas. Las velas salieron rodando despedidas por toda la sala. Laila se levant corriendo a pisotear un pequeo fuego que comenzaba a prender en una cortina. Frente a Nimphia, el haz de luz mutilado se volvi slido un segundo y entonces se retorci sobre s mismo hasta parecer un triste cordn chamuscado. Los ojos de ella brillaban. Es divertido murmur pensativa. Corto una cuerda aqu y toda la tierra tiembla. El Arpa de los Vientos es el guardin del equilibrio, si corto esta otra cuerda el sonido afilado de las hojas fue estremecedor. Un silencio sepulcral invadi la estancia y tambin el mundo entero, incluso el horrible croar de las miles de ranas que aguardaban fuera de la posada haba cesado. Laila sinti un miedo espantoso con aquella quietud irreal. Tal vez haya provocado cosas interesantes en alanthilan, no creis? Terremotos, inundaciones, quizs se haya cado un sol en Solare Cyinder palideci. Por qu haces esto, Nimphia? se desesper Laila dando un paso hacia ella . T no eres as, ni aunque tu cabeza fuese una olla de sombras haras esto. Y por qu no! se revolvi rabiosa. Siempre he hecho todo lo que se esperaba de m! Jams he defraudado a nadie, pero todo el mundo segua
217

exigiendo cosas sin importarles lo que yo quisiera. Mi madre, mis hermanas, hasta vosotras mismas Eso no es verdad Cyinder sinti lgrimas en los ojos . Nosotras nunca te pedimos nada. Cuando nos conocimos, todas estbamos de acuerdo en lo mismo: rebelarnos contra nuestras madres, cambiar nuestro mundo. Lo hacamos todo juntas y porque queramos, porque ramos amigas Amigas ri Nimphia con acidez . Precisamente t te atreves a hablar de amistad? Por tu estpida y egosta amistad me exiliaron, solare. Por ti y tu adorada bruja Mab mi propia madre reneg de m y le entreg el reino a la idiota de mi hermana Y cort otra cuerda de golpe. La lluvia comenz a caer de forma torrencial, filtrndose por entre las juntas de las tejas, incluso por la ranura de la puerta. Todas miraron hacia arriba, al traqueteo de la lmpara. Las pequeas goteras se convirtieron en chorreones, y el granizo rompi los cristales de las ventanas. Las ranas empezaron a entrar a borbotones sin dejar de croar. Una de ellas salt hacia la cara de Laila y ella la apart de un manotazo con horror. Por favor, Nimphia suplic dando otro paso hacia su amiga, pero la aire le indic con la punta de la tijera que no se moviese del sitio . Por favor. Recuerda lo mucho que te necesitamos, recuerda que t eres la de las ideas y los planes, sin ti no hacemos nunca nada bien hecho. T hiciste posible que rescatsemos Solare con cosas geniales como tu maravillosa ganza, o los guantes de gato que nos salvaron la vida, o la mscara de Acuare que t investigaste para respirar en el agua S, cierto. Y quin me lo agradeci? Nadie contest ella misma sin esperar respuesta. De un tajo cizall otro haz de luz, que chisporrote un segundo antes de consumirse como una cerilla. Los vientos se ensaaron entonces con la casucha. Sus silbidos se convirtieron en gemidos ululantes y gritos desquiciados al atravesar el estrecho desfiladero, pero en aquel aullido del paso angosto haba algo ms, un lamento de muerte con notas tan agudas que los ojos lloraban. Nimphia torci la boca en una mueca, sin lograr sonrer de verdad. Esta ha sido muy buena. Estaba ya cansada de esos estpidos prepotentes y sus eternos gemidos. Mi madre les haca caso, y se reuna con la corte de necios que se llamaban a s mismos astrnomos, para engordar y vivir a costa del palacio. Dnde estarn ahora? Tal vez en algn abismo negro, a lo mejor estn chillando all eternamente como los vientos. Tambin deberan agradecrmelo. Laila neg llena de pesar. El rostro de Nimphia se oscureca entre las sombras y los reflejos de la lluvia, pareca disolverse poco a poco. Las manchas de la piel crecieron ya hasta los labios. Mir a Cyinder, pero la solare no consegua disimular lo mucho que le haban afectado las palabras de antes. De nuevo se encontraba al borde del abismo. La lstima y la autocompasin regresaban invadindolo todo a su paso, y se sent llorando en el suelo, abrazada a sus rodillas. Los regueros de lluvia sucia caan sobre ella y le manchaban como si definitivamente se hubiese rendido. Las sombras crecan, no podran vencerlas La verdadera Nimphia no necesitara agradecimientos de nadie intent Laila de nuevo en tono conciliador . Ella es lo suficientemente fuerte para no depender de halagos. Hace lo que tiene que hacer porque le gusta, no necesita justificarse.

218

Es exactamente lo que estaba pensando, nemhirie con un movimiento cercen dos hilos radiantes a la vez. No necesito justificarme. Las maderas rotas comenzaron a temblar y el agua se convirti en cristales y rocas de hielo. Desde el exterior les lleg un lamento sordo, un rugido creciente que haca crepitar hasta los cimientos, y los anfibios trataron de entrar por todos lados, en avalancha, chillando enloquecidos. Las paredes de la posada se tambalearon y el portn estall en mil pedazos. Un ro de grava y lodo blanco irrumpi como un glaciar arrastrndolo todo a su paso. Los batracios trataban de escapar desesperados, y se hundan sin remedio en el barro lechoso. La agona de los pequeos seres fue terrible, pero Nimphia ni siquiera dio muestras de darse cuenta. Laila se subi a una mesa a toda velocidad y grit para advertir a su amiga solare, pero Cyinder se acurruc contra la pared sin siquiera tratar de esquivar la riada. Cgete a m! le suplic estirando sus dedos hasta el lmite de su alcance, pero ella le mir con sus ojos dorados llenos de pesar y neg antes de hundirse en aquel lecho de nieve. La muchacha grit horrorizada a punto de saltar sobre la avalancha y escarbar con sus propias manos. Nimphia, aydame, por Dios! implor en medio del bramido del hielo . Por favor, es Cyinder, se va a morir! Precisamente respondi ella con voz terrible desde algn lugar en la oscuridad. Las paredes y las vigas se llenaron de estalactitas puntiagudas que fueron incapaces de soportar la rpida congelacin, rompindose en miles de astillas y arrastrando parte del techo en su derrumbe. La caja del Arpa de los Vientos flotaba en la penumbra igual que una vela azul. Laila trat de alcanzarla pero en ese momento un nuevo sesmo abri una brecha en el suelo y la mesa volc a un lado. La chica cay sobre el hielo con un gemido, justo para ver a Nimphia tomar la caja en sus manos con una sonrisa espantosa. El fro se volvi tan intenso que ni siquiera en Benthu sinti un dolor tan horrible. La escarcha aprision sus rodillas y subi por su torso arrebatndole todo rastro de calor. Las manos se le estaban poniendo blancas, la sangre se le retiraba de los brazos y las piernas para calentar ya slo el corazn, y muy pronto, toda la piel empezara a resquebrajarse y a morir. Tal vez Cyinder tuviese razn con aquella mirada llena de tristeza. Ya no haba esperanza, tampoco importaba. Slo quera hacer una ltima cosa antes de abandonar la lucha. Nimphia tartamude encogindose sobre s misma a punto de entrar en un letargo sin sueos. S, nemhirie? Tienes algo que decir? en sus manos, la tijera abierta se dispona a segar la ltima cuerda del Arpa . Tambin me vas a decir que te he decepcionado? Algo ms que me vas a echar en cara sobre nuestra maravillosa amistad? No te hablo a ti, t no eres nadie neg Laila sintiendo que se dorma ya sin remedio. Hablo con la Nimphia que vive en mi corazn. Las hojas de cristal negro se detuvieron en su recorrido, expectantes. Yo las propias palabras se le congelaban, los labios apenas se movan ya para dejar escapar el aliento . Yo jams he tenido una amiga como t.
219

El silencio se volvi denso unos instantes. Laila cerr los ojos. La oscuridad llegaba, las tinieblas la rodeaban ya por todos lados. Nadie nadie volara en un tornado slo para rescatar mi libro susurr. Ni vendra todos los das estando exiliada, cuando yo me mora en el sueo blanco las lgrimas se deslizaron por sus pmulos e inmediatamente se congelaron. Nadie se enterrara en arena y fingira ser la ms dbil de todas cuando cuando en verdad es la ms fuerte El silencio descendi sobre Laila igual que un manto de estrellas. La negrura llen todos sus sentidos. El dolor se alejaba, su sangre goteaba cada vez ms despacio, como un latido en la oscuridad Una gota Plink. Oscuridad infinita Un latido Plink Y de repente Laila sinti de nuevo aquel fluir clido, igual que en Acuare El golpe lento de la vida, el ritmo incesante que volva de un sueo helado. Estallaba junto a sus odos, la haca sobresaltarse con cada percusin Laila Una voz le llegaba de lejos, la agitaba intentando traerla de vuelta. Ella neg. Estaba muy cansada, ya no senta su cuerpo. Laila No susurr al vacio. Laila Laila!... LAILA! Y entonces una explosin, el aire entrando a raudales, abrasando la boca y la garganta heladas, y se convulsion abriendo los ojos como platos. La escarcha le caa por las trenzas, se desprenda de sus cabellos y de su piel, la luz era fuego en sus ojos. Tosi y jade escupiendo saliva mientras intentaba vislumbrar algo o a alguien en aquella horrible ceguera. A su lado, Nimphia golpeaba el hielo con las tijeras, tan fuerte y salvajemente que pareca haber entrado en frenes. El cristal negro se resquebraj y volaron esquirlas por todos lados, pero a ella no pareci importarle. Sigui picando la capa lechosa hasta que consigui romperla en pedazos. Entonces tir de Laila y la sacudi sin piedad para sacarla del sopor. Nimphia murmur ella. No te duermas, aydame. La posada va a desaparecer en segundos Aquello tuvo la virtud de despejarla un poco. La cabeza le daba vueltas y toda la piel tirante le dola intentando recuperar el calor perdido, pero trat de hacerse cargo de la situacin a toda velocidad, trastabillando una y otra vez. Los cimientos del edificio parecan aullar de dolor en un lamento sordo, las paredes temblaban desmoronndose en riadas de escombros. La grieta en el suelo se ensanch tragndose un grupo de mesas y sillas, y sigui en zigzag hacia la chimenea. Las maderas se hundieron hacia adentro como si una boca monstruosa las estuviese triturando hasta devorarlas. Nimphia volvi a golpear la capa cristalina que recubra a Cyinder casi como una crislida. La piel de la solare estaba plida y mortecina, ni siquiera ya respiraba. Entre las dos la levantaron a duras penas y la sacaron de la posada cuando ya el piso entero se plegaba sobre s mismo y se inclinaba hacia adentro

220

en un ngulo imposible. Entonces comenz a hundirse en la grieta entre estertores y el rugir de la tierra, con un horrible sonido de succin. No te pares aconsej la aire sin mirar atrs. Y Laila le hizo caso de todo corazn. Cruzaron el desfiladero de las montaas gemelas bajo el ulular del viento furioso y los continuos temblores de tierra. Arriba en lo alto los relmpagos caan incesantemente sobre sus cabezas, y el estampido de los truenos tuvo la virtud de devolver a Cyinder en s, que pidi descansar un momento antes de volver a desmayarse. La recostaron contra el cortado de rocas, y ellas dos se sentaron exhaustas sin decir una palabra lo que pareci una eternidad. En el cielo la noche llegaba a su fin. La luna de crteres se haba esfumado, y el sol rojo del reino tenebrii amaneca por el horizonte igual que un ojo desalmado que las observase desde las alturas. Nimphia no era capaz de levantar la vista del suelo y sus manos nerviosas jugueteaban con la caja de plata que estaba cerrada. El silencio se volvi lento y vergonzoso, como si algo se hubiese roto para siempre en aquella posada maldita. Laila sinti que deba decir algo, tena que romper aquel silencio como fuese, pero las palabras ya no le salan. Entonces Cyinder tosi un poquito con los ojos entrecerrados. Ninguna de las otras dos supo cunto tiempo llevaba despierta. Laila carraspe para aclararse la garganta. Ella le mir inquisitiva. Podras repetir lo que le dijiste a Nimphia antes? Con tanta nieve no lo pude or bien, y yo jams haba escuchado algo tan cursi y bonito a la vez Laila permaneci callada un segundo, roja como un tomate, y de repente Nimphia buf de risa, aguantndose los costados para no ahogarse. Oye, que lo dije de corazn! Laila quiso parecer ofendida, pero las carcajadas se le venan a la boca sin querer. Pues creo que eso fue lo que me salv, de verdad la aire se apartaba una lgrima sin poder contener las pequeas convulsiones de risa. Lo que te salv de qu? Nimphia respir hondo. De eso. Y les seal al suelo, a unas formas vagas que permanecan quietas y agazapadas en la penumbra del otro cortado. Laila contuvo la respiracin. All haba algo escondido que las espiaba con ojos malignos. Son nuestras propias sombras les aclar Nimphia, y Laila record aquella capa viscosa que manchaba las alas de Cyinder y que se haba escabullido en la hojarasca de la arboleda. Nos seguirn todo el tiempo, no pueden evitarlo. Ahora mismo estn asustadas y doloridas, pero creo que si bajamos la guardia volvern a intentarlo. Cmo lo sabes? quiso saber Cyinder. Me acuerdo de cosas extraas, imgenes confusas. De cuando fuimos a Ithire en busca del Agua de la Vida mir a Laila y ella palp la mochila de cuero de manera inconsciente. Mi sombra y la de Aurige se levantaron del suelo porque all haba alguien o algo que se lo orden y ellas obedecan . Ya no recuerdo nada ms que risas y cosas oscuras. Guard silencio sumida en pensamientos pesarosos. Laila le pas un brazo por los hombros con actitud animosa, aunque ella misma se encontraba demasiado asustada para pensar con coherencia.
221

La ma tambin estar ah? quiso saber con la voz convertida en un susurro. Nunca haba echado en falta su sombra, ni siquiera se haba fijado en su existencia. Pero de repente saber que el enemigo estaba all mismo, que les vigilaba tan de cerca y que adems formaba parte de ellas mismas, le pona los pelos de punta. Movi las piernas para intentar descubrir su reflejo oscuro pegado a ella, como siempre, pero no hall nada en aquella tierra pizarrosa. Y la lunare adnde fue? volvi a insistir. Te aseguro que no lo s respondi Nimphia. Pareca deseosa de algo cuando nos separamos. Tal vez la impresion el ser que gobernaba nuestras sombras, no puedo decirte mucho ms. Permanecieron calladas sin dejar de observar las siniestras imgenes de s mismas, que se haban vuelvo salvajes y monstruosas en aquel mundo, obligndolas a cometer actos espantosos. Laila trag saliva y respir hondo. No podan seguir all perdiendo ms tiempo. Con o sin su sombra, tena mucho que hacer. Se puso en pie y se sacudi la tierra de la ropa. Sus amigas la miraron dubitativas. Los gusanos del barro dijeron que Na se ha casado con el rey tenebrii expres en voz alta lo que la carcoma por dentro . No me lo creo, as de simple. Voy a ir para all y como sea verdad le voy a dar una buena tunda de hermana mayor. Cyinder lanz una risita y sus ojos chispearon. Todava sintiendo el cansancio en lo ms profundo de sus huesos consigui ponerse de pie a su lado. Nimphia se uni de inmediato. Laila contempl algo ms all de los inquietantes pramos que se desplegaban ahora ante sus ojos. Ese es el camino hacia el Templo del Amanecer, estoy segura les seal la lejana columna de luz violcea que haba visto la primera vez, resplandeciendo por entre las montaas gemelas . Por all vinimos Cyinder y yo, pero los ros de sombras y las turbulencias nos empujaron lejos y camos a un mar que ya no existe. Cyinder asinti con seriedad. Casi jurara que la ciudad de Throagar debe estar cerca de ese camino sigui Laila. Mi hermana est all. Sea o no la reina tenebrii tengo que encontrarla y llevarla de vuelta a casa. Mir a sus amigas sin necesidad de comprobar que ambas estaban de acuerdo. Frente a ellas se extendan planicies interminables de arenas hasta ms all de donde abarcaba la vista. El sol brillaba en el cielo neblinoso igual que un ojo de sangre y el calor sofocante volva el aire trrido, engaaba con falsos espejismos y traa ecos de risas, susurros traicioneros que se arrastraban sinuosos sobre las dunas rojas del desierto de Karnume.

222

CAPTULO VEINTIUNO EL DESIERTO DE KARNUME

El rey Vorian contemplaba ensimismado el escenario que se desarrollaba a sus pies, en el suelo del saln del trono. Las sombras se arremolinaban formando pequeos paisajes que parecan de juguete: ocanos, arboledas de espinos y montaas picudas que luego cambiaban y se derretan en un charco de lodo. En tal escenario, varias piezas de bano y marfil se movan solas. Son buenas murmur con los ojos fijos en dos picos gemelos . Esa hermana tuya es dura de roer. Se volvi hacia Na, que permaneca sentada en su trono, impasible. Ven a verlo, mi amor. Ah, no, que eres ciega se ri sin alegra. Luego levant un puo al aire. Tu madre me enga y me entreg una tullida por esposa, maldita sea su sombra para siempre. Estoy casado con una ciega y no puedo ponerle remedio mene la cabeza observando la corona de Fire con pesar. Na sigui sin decir una sola palabra, pero entonces movi sus bracitos de nia y se desat las vendas negras lentamente. Vorian contempl sorprendido aquellos ojos tan verdes como jade sombro, en su interior brillaban estrellas crueles. Ahora resulta que no eras ciega, esposa ma? Cundo pensabas decrmelo? La luz me haca dao respondi ella. Ahora ya slo veo sombras. Pues menos mal que slo ves sombras murmur l de malos modos, dndose la vuelta para volver a estudiar su paisaje de juguete. Tu hermana acaba de atravesar las Kla Aseih; ahora mismo est dando sus primeros pasos en mi desierto de Karnume Cogi una figurita monstruosa tallada en hueso y la empuj un buen trecho sobre un mar ondulante de arenas rojas. Pero mis fieros soldados tambin estn llegando. Va a ser muy divertido, mi reina. Claro que se gir con mirada ladina , todo eso se puede evitar si adems de las vendas, aligeras un poco esa cabecita tuya. Mi hermana llegar sana y salva pronunci ella su sentencia , y entonces t morirs. Vorian levant las cejas con un gesto de sorpresa divertida. En aquel momento pareci casi humano. Me he casado con una adivina? grit en medio de las carcajadas coreadas por todos los sirvientes . Una adivina! No lo saba y resulta que la reina de mi imperio, es una estpida pitonisa! Observa, mi amor, a ver si eres capaz de acertar qu va a pasar ahora La sombra que proyectaba su brazo en el suelo se alarg, deforme y afilada como una enorme guadaa, y eligi al azar a una de las doncellas que rean en la penumbra bulbosa. Na agach la cabeza cuando empezaron los gritos.

*** La tierra volva a temblar bajo sus pies. Esos extraos movimientos continuados le provocaban recuerdos antiguos, solo que Laila no lograba situarlos en la
223

memoria. Ya haba vivido aquello con anterioridad en algn sitio, quizs en una pesadilla. Volvi a contemplar las interminables dunas de arena roja con aprensin. El viento araaba la superficie formando estelas caprichosas, dedos agusanados que parecan retorcerse como gigantescas ollas donde la tierra herva, y luego se esfumaban igual que humo trrido. Podran ser simples espejismos del calor, tal y como deca Cyinder, pero por nada en el mundo hubiese puesto un pie en aquellos crculos de arena burbujeante. Por ello, durante un buen rato haban estado volando para esquivar todo contacto posible con aquel mundo, pero el mar de dunas rojas pareca no tener fin. Se alzaban y se movan bajo los vientos como si estuviesen vivas, murmuraban y se rean bajo sus pies, y Nimphia, que haba intentado hablar con aquellos vientos oscuros y pedirles ayuda, no haba recibido ms que burlas e insultos. Ahora sus amigas descansaban exhaustas y Laila se senta avergonzada de que tuviesen que cargar con ella. Ya no quiero que me llevis ms empez, observando el horizonte montono. No quiero ser un lastre. Deja de decir tonteras la rega Nimphia. Tenemos que aprovechar los recursos de que disponemos. No nos queda mucho tiempo como para pensar en ir de paseo. Lo s, pero sigo pensando que Se call de golpe. A lo lejos una columna de polvo suba hacia las alturas, cada vez ms densa y marrn, como si lo que la estuviese produciendo zumbase hacia ellas a toda velocidad. Esto no me gusta la aire se haba incorporado y oteaba el horizonte haciendo visera con las manos. La tierra volvi a temblar con movimientos agusanados. El sesmo era cada vez ms fuerte, o tal vez lo que lo causaba estaba ms cerca. Laila presinti que estaba a punto de acordarse de cundo vivi aquella situacin en el pasado. Lo tena en la punta de la lengua , era era A su cabeza regresaron gritos de arpas volando en crculos, y una explanada de tierra gris y nubes amarillentas que apestaban a azufre y a cosas muertas. All algo horrible haba venido a por ella. Algo que escarbaba por debajo de la tierra y en el interior de las mismas paredes del caldero, escupiendo rocas y esquirlas como si fuese un topo gigantesco. Haba sacado un hocico nauseabundo, y con l, la cosa olfateaba el aire para encontrarla donde fuera que tratase de esconderse. Como si viviera en un sueo macabro, la tierra a sus pies comenz a abrirse, y un montculo rocoso igual que la boca de un hormiguero se irgui en medio de los chorreones de arena. Laila dio un paso atrs, horrorizada, con los ojos abiertos como platos y la cabeza embotada en una pesadilla imposible. No puede ser le grit su mente, no es verdad, no es verdad. Pero entonces los gritos de Cyinder y Nimphia la sacaron de su terrible inmovilidad. La arena segua agitndose, las bocas de hormigueros crecan por todos lados. Diez, quince, en su pesadilla eran incontables. Nimphia se haba elevado en el aire a toda velocidad. En sus manos brillaban ya los relmpagos. Cyinder agarr a Laila del brazo y trat de salir volando sin conseguirlo. Un tentculo que sala de una de las bocas asquerosas se le haba enroscado en la pierna y la arrastr hacia abajo sin compasin.
224

Las dos chicas cayeron de bruces contra la arena, pero la rubia no se amilan. Una riada de luz brot de sus manos y calcin el tentculo viscoso que le estrangulaba el tobillo. La cosa lanz un aullido de dolor y rabia, y comenz a emerger dejando a la vista una gran cabeza triangular llena de dientes. En su trax, las costillas descarnadas le sujetaban una barriga rolliza que colgaba flcida como la de un insecto. Nimphia contraatac entonces sin compasin. Los rayos cayeron por todas partes, violentas explosiones que cegaban la vista por su intensidad, carbonizando y aniquilando a los monstruos uno tras otro. Cyinder la mir atnita y admirada por su poder. Sus esferas de luz apenas eran plidos reflejos de una magia muy superior que ella ya no podra aprender. Aquel despliegue le dio fuerzas renovadas, y Laila hizo aparecer en su mano la varita mgica. La agit como haba visto hacer a Violeta en innumerables ocasiones y dese ver aparecer grandes rboles de enredaderas, trampas de lianas y una jungla rebosante de vida donde poder esconderse. Pero del suelo surgieron troncos secos, negros y afilados como lanzas, y las bestias trataron de emprender la retirada entre chillidos y zarpazos desesperados mientras los espinos las empalaban sistemticamente. Laila cerr los ojos para no ver la crueldad de la arboleda siniestra que ella misma haba invocado. El corazn le dola. Eso no era lo que haba deseado, no era su bosque, all todo se tergiversaba y se volva maligno Las ratas monstruosas se convirtieron en cenizas junto con los rboles calcinados, y la arena roja del desierto los absorbi hasta no quedar ni rastro. El silencio se apoder del paisaje. Laila mir a sus amigas jadeando y muy asustada, sin saber qu pensar. A lo lejos, la columna de polvo se acercaba a velocidad frentica, y en el aire resonaba un sonido metlico y cadencioso, un rugido que todas conocan a la perfeccin. No puedo creerlo neg Nimphia alzando el cuello para distinguir con ms precisin. Lo que en principio pareci un automvil de juguete avanz como un demonio alado sobre las dunas inmaculadas. Un Mustang negro descapotable, brillante y perfecto surcaba el desierto como un barco sobre las olas. La mano experta que lo conduca lo hizo derrapar y frenar con habilidad certera justo al llegar frente a ellas. Las tres se quedaron mirando a Aurige incapaces de decir una sola palabra, quietas y atentas como si estuviesen delante de un lobo que las espiase desde una caverna. Yo tengo un coche, y vosotras un problema les solt abriendo la portezuela en una muda invitacin. Ninguna se movi. No tenemos ningn problema escupi Cyinder, desafiante. Ah, no? ri la lunare, con una sonrisa tan oscura y maligna que todas se estremecieron. Y eso que viene por ah? Y de repente, el desierto entero se puso en movimiento. Estallidos y cascadas de arena saltaban por todos lados, dejando ver los hocicos alargados y las cabezas triangulares que husmeaban en el aire muertas de hambre, frenticas y babeantes, deseosas de la sangre clida. Y eran miles, millones, incluso ms all de donde llegaba la vista.

225

El corazn pareci estar a punto de estallar y las piernas se les volvieron de plomo ante aquel espanto. Aquellas cosas surgan por todas partes, las rodeaban en una marea pestilente que trepaba hacia la superficie, se empujaban unas a otras sin importarles morir aplastadas con tal de llegar y hundir sus colmillos en la deliciosa carne. Corrieron hacia el Mustang como alma que lleva el diablo. Aurige ni siquiera esper a que las puertas estuviesen cerradas y sali pitando, arrasando con todo lo que se pusiera por delante. Laila se encogi en el asiento con la cara entre las rodillas, deseando no ver nada de todo aquello pero incapaz de cerrar los ojos. El olor se volvi irrespirable, el aliento de los monstruos, tan intenso y nauseabundo como un estanque de aguas podridas, las cercaba por todos lados. Las tres gritaron cuando una de aquellas bestias salt sobre el parabrisas, pero el coche esquiv la embestida y el monstruo sali despedido con un aullido de rabia. Los zarpazos y las dentelladas resonaban justo en sus odos, un clamor de gruidos que gorgoteaban tras ellas riendo entre cogulos, con la promesa de masticar y engullir hasta el ltimo de sus huesos. Sube la capota, por los dioses! suplic Cyinder reclinada en el asiento de atrs, abrazada a Nimphia. As es ms divertido neg Aurige rindose. Una de aquellas cosas embisti directamente contra el Mustang. Laila dio un alarido cuando su portezuela se hundi hacia adentro y la rata abri la boca asomada por el filo de la ventanilla, enseando una lengua asquerosa por entre las mltiples filas de dientes. El pnico se le congel en la garganta, y un instinto de pura supervivencia naci de algn sitio desconocido y profundo. Empez a patear la cara de aquella cosa con tanta furia y desesperacin que se sorprendi al derribarla con una facilidad inusitada. El monstruoso ser chill su cada en la arena y de inmediato fue pisoteado por la horda de engendros que las perseguan sin piedad. Sube el maldito techo! le grit a Aurige al borde de la histeria, tan enfadada que crey que se enzarzara con ella tirndole de los pelos si fuese necesario. Tampoco es para ponerse as la voz de Aurige sonaba burlona y desquiciante. Slo haba que pedirlo por favor. La carrocera del Mustang se extendi brillante y sin un slo desperfecto. Hasta la abolladura de la puerta haba desaparecido. Aqu tengo todo lo que quiero, todo lo que deseo explic mirando al frente sin pestaear. No necesito a nadie. Ni siquiera a nosotras No neg con demasiada vehemencia. Entonces por qu has venido a buscarnos? pregunt Nimphia y ahog un gemido cuando los golpes de unas uas como cuchillas araaron la cubierta . Yo te lo dir. Has venido porque somos amigas. Aurige derrap con gran violencia en una vuelta completa, y lo que fuese que estaba en el techo sali despedido cuando las ruedas escupieron arena hacia adelante. Te equivocas ri sin conseguir una sonrisa de verdad. Es un favor que me ha pedido el prncipe ms poderoso que jams podis conocer. Ninguna de vosotras le llega a la altura de la sombra que proyecta. No podis entenderlo, y yo no tengo ganas de explicroslo.

226

Las tres permanecieron en silencio con el sabor de la hiel en los labios. El Mustang zumbaba cada vez ms rpido, pareca un milagro pero los bichos comenzaban a quedarse atrs. Aprender todo lo que quiera ensearme sigui al rato, esquivando y aplastando cada horrible montculo que burbujeaba en la arena con una indiferencia tan grande que daba miedo . Todava me quedan algunos recuerdos molestos, pero no los necesito. He descubierto que la verdadera forma de vivir est aqu en Throagar. Faerie no es ms que un despojo, una pesadilla molesta llena de obligaciones y deberes que nos atan. Deberais venir conmigo. Estoy segura de que os gustar. No lo creo, lunare replic Nimphia mirndola por el espejo retrovisor. Yo tambin he estado aqu contigo, recuerdas? Y te puedo asegurar que te ests engaando a ti misma. No. Cada vez que trato de pensar en mi vida anterior me dan ganas de vomitar. No serva para nada, todo era equivocado. Costumbres absurdas que nos esclavizaban, tonteras familiares Ahora soy libre de todo eso. Libre de verdad para hacer todo lo que me apetezca, sin lmites. Por ejemplo, os habis dado cuenta de lo estpido que era tener un club de Coleccionistas con objetos que nadie ms poda ver? Para qu hacamos eso en secreto cuando era mucho mejor que viesen nuestros xitos y se murieran de envidia? Tambin he descubierto que hay tanta gente que desprecio ahora mismo que no s cmo pude soportar estar all tanto tiempo. Incluso pensar en el Cerr la boca de golpe. Incluso pensar en quin? pregunt Laila intuyendo que Aurige haba estado a punto de decir algo acerca de Jack Crow. Incluso nada termin la otra, tajante. Nada. Cuando os deis cuenta de lo que hablo me suplicareis venir conmigo. Y si no os decids rpido, me va a dar igual. No es verdad insisti Cyinder por fin. Trataba desesperadamente de parecer fuerte, pero en sus ojos brillaban las lgrimas . No me lo creo, Aurige, t no eres as Ella fren el Mustang tan bruscamente que las ruedas se encallaron en la arena y todas se vieron empujadas hacia adelante. Fuera de mi coche musit. Es una broma, verdad? balbuce Laila mirando su cara seria y despus las riadas de bichos que las seguan a la carrera, ganando terreno tan rpido que ya no iban a poder escapar de sus zarpas. He dicho fuera de mi coche! Odio a las lloronas patticas. Fuera! El silencio fue horrible, casi se poda escuchar el latido del corazn. Los bichos se haban frenado y ahora se acercaban despacio con sus risitas llenas de lodo, las rodeaban ya por todos lados en una marabunta que no tena fin. Los ojos de Aurige eran implacables, no haba nada en aquel vaco. Laila sinti que el miedo le oprima el pecho y no le dejaba respirar, la vista se le nublaba, todo a su alrededor se volva denso y confuso, como si se hundiese en un estanque de verdes aguas y tratase de alcanzar las miradas de destellos en la superficie, alejndose hacia el olvido Entonces not de nuevo el empuje violento de aquella fuerza antigua que en otras ocasiones la haba dominado de manera salvaje, destruyendo cuanto tocaba. Sus ojos brillaban verdes y acerados, pero esta vez Laila not que era ella quien tomaba el control. Sus pensamientos le pertenecan, el poder flua

227

suavemente, casi amable, a su disposicin. Cogi la mueca de Aurige igual que una garra de acero y la oblig a mirarla. Arranca el coche ahora. Y en su voz no haba gritos ni enfados. Slo ella, Laila contra la voluntad de las sombras tenebrii. Aurige trat de escabullirse pero la chica no se lo permiti. La piel oscurecida por las sombras comenz a resquebrajarse y a llenarse de races, y la lunare ahog un grito de dolor. El Mustang se puso en marcha de golpe y sali despedido hacia adelante. Laila le solt la mano y Aurige la mir con odio mientras el brazo volva a ser normal. Djame en paz! le grit, y durante un segundo, tan breve que Laila pens que lo haba imaginado, crey ver que las lgrimas asomaban a sus ojos. Pis el acelerador y el coche pareci convertirse en una bala. Las manos de la lunare estaban cubiertas de manchas negras, pero agarraban el volante con tanta fuerza que tena los nudillos casi blancos. Laila quiso decirle algo agradable, por algn motivo misterioso le haba hecho dao, pero no consegua saber exactamente cmo. An as notaba todava el poder ithire fluyendo por sus venas, todava senta los cabellos moverse como serpientes, aquello no haba terminado. Al frente la columna de luz violcea se volva cada vez ms grande y clara. Ya casi poda ver las masas de corpsculos sombros fluyendo hacia arriba, hacia el inalcanzable Templo del Amanecer. El motor del coche ruga en sus odos de manera cadenciosa, los vendavales de viento y arena ululaban sus risas solitarias y araaban las dunas, y pareca que las alimaas haban quedado atrs por fin Ah delante no hay nada! la voz de Nimphia la hizo dar un salto y se gir para encontrarse con su cara mirando hacia adelante con los ojos como platos . Para el coche, lunare, el sonido del viento ha cambiado, ya no hay tierra. Aurige no contest ni mud su postura, al revs, si acaso apret el acelerador a fondo y el Mustang zumb devorando los montculos de arena. Laila mir a travs del cristal con preocupacin. Para ella el desierto segua hasta donde abarcaba la vista, las dunas rojas seguan hacia el horizonte infinito, y la penumbra de la noche comenzaba a oscurecer el cielo. Detn el coche, Aurige, por los dioses! Nimphia lleg a sujetarle el brazo, pero ella se lo apart con violencia . Aqu los vientos no me obedecen, no voy a poder frenar la cada! Cyinder se inclin tambin hacia delante con curiosidad. La desesperacin de su amiga le resultaba preocupante. Nimphia nunca se equivocaba al escuchar los sonidos del aire, y si ella deca que no h aba nada delante Y de repente todas lo vieron. La brecha del abismo se abra ante ellas ya sin remedio y el coche zumbaba imposible de parar. La solare sacudi a Nimphia para que la ayudase y trat de abrir la portezuela moviendo el manillar de manera frentica, golpeando la ventanilla con los puos, pero el cristal no se rompi. El automvil negro pareca burlarse de ella. Todava podan salir de all volando grit pateando la puerta desesperada , y entre ella y Nimphia sacar a Laila y flotar hasta el borde del precipicio. No ramos amigas? musit entontes Aurige sin mirarlas ni sonrer. No bamos a ir juntas hasta el final? Y en ese momento las ruedas del Mustang abandonaron la tierra, y el coche se precipit hacia abajo, hacia las simas profundas, mientras sus gritos se perdan en la oscuridad.
228

*** Tu hermana hace trampas! Vorian aplast el puo furioso contra el suelo. Las losas alquitranadas formaron ondas pastosas hasta volver a ser lisas . No es justo, yo tambin quiero un artefacto negro como ese levant la vista ante una sombra alargada que acababa de aparecer . Ah, Devio, menos mal que has venido! Nadie me comprende, todos estn contra m El prncipe tenebrii se inclin en una reverencia corts. Qu ocurre, mi seor? pregunt, solcito. Cualquier cosa que os pueda ayudar... Por favor, no seas tan repugnantemente servil se enfad el rey. No hay nadie aqu con agallas? Nadie es capaz de gritarle a mi estpida esposa que odio a su hermana y que la aborrezco a ella? Su rostro estaba rojo, congestionado de clera, los bucles dorados cayeron mostrando una frente llena de tuberosidades y pequeas bocas hambrientas. Vorian recogi la falsa peluca y se la encasquet de malos modos. En ese momento Na se levant del trono y en la sala se hizo un silencio espectral. La nia dio un paso grande hacia adelante con todos los ojos fijos en ella, luego pareci pensrselo mejor y camin cinco pasos ms cambiando de direccin; luego otros dos girando hacia el oeste, como si leyese el mapa de un tesoro. Se haba acercado rodeada de su halo de fuego y Vorian y Devio se apartaron con temor. Aqu es anunci ella con una sonrisa infantil. Sus pies pisaban el paisaje de alquitrn sin ningn recato y Vorian crey que iba a estallar de rabia. Aprtate de mi teatro! le grit, y como ella no haca caso, cogi a un sirviente aterrado y lo arrastr en su direccin . Haz que se aparte, qutala de en medio para siempre! Y lo empuj contra ella. La sombra lanz un grito agnico antes de desaparecer en el halo de fuego. Entonces el rey permaneci en silencio un momento, pasmado, recordando lo que acababa de ocurrir y de repente se ech a rer. El saln entero le acompa festejando aquella gracia. Devio sonri por educacin, pero sus ojos fros estudiaban a la nia sin comprenderla. Pero por qu se comportaba as, qu tramaba? Acaso iba a echarlo todo a perder? Ella no le mir. Permaneci quieta, casi sin respirar, con los ojos verdes fijos en la puerta de la entrada. Su rostro mostraba una sonrisa preciosa y llena de luz, como si fuese a ser feliz por ltima vez en la vida.

229

CAPTULO VEINTIDS LA DAGA DEL SOL

Laila se despert confusa y dolorida, sin saber dnde estaba. A su alrededor el mundo pareca una mancha borrosa de tonos grises y negros, el aire era trrido y dulzn, empalagoso como el caramelo. Se movi un poco y fue como si le aserrasen todos los huesos del cuerpo. Al frente haba luces distantes, casas y edificios que le daban la bienvenida. Trat de ponerse en pie a duras penas, con un dolor lacerante en los tobillos que la hizo cojear. La brisa era caliente, incitaba a dormir, pero a ella tuvo la virtud de despejarla. Camin unos pasos inseguros en la oscuridad, buscando a las otras. Solo que quines eran esas otras? No las recordaba bien. Apenas sombras fugaces, destellos. Los movimientos se volvieron lentos, como si caminase en un sueo pringoso. Un sueo que ella ya haba vivido antes en tinieblas [Oscuridad. Muy lejos en lo alto, el sol apenas iluminaba el cortado de rocas grises que caan como una cortina de plomo llena de dientes, y la noche se desparramaba sobre la inmunda ciudad de Throagar, rebosante de vida. Un destello prpura, un ojo engaoso que distorsionaba el paisaje opresivo era la nica luz, tan siniestra como el aleteo de un cuervo carroero. Las sombras se deslizaban por la tierra como dedos untuosos, buscando con ansia el aroma de la sangre] Y as era todo a su alrededor, exactamente as. Frente a ella se alzaba la ciudad negra, avanzando y replegndose sobre s misma como si estuviese viva y se extendiese por la tierra y las paredes del precipicio con sus tentculos sinuosos. Torres retorcidas llenas de ventanales iluminados en rojo, calles de adoquines grises que se perdan en sus entraas, esquinas que giraban en ngulos equivocados, risitas ululantes perdidas en los recodos De repente se dio cuenta de que en la mano llevaba una daga larga y afilada. Pero de dnde demonios haba salido? Por el rabillo del ojo not la presencia de alguien que la observaba fijamente y se dio media vuelta para encararse con ella. [Aurige mir a Laila con ojos aterrados pero la chica no hizo gesto alguno ni sonri al verla. La daga en su mano se tea de rojo. Las has matado la voz de la lunare fue un eco entrecortado de horror al descubrir los cuerpos sin vida de Cyinder y Nimphia a los pies de su amiga. Laila ensay una mueca que pretenda ser una sonrisa sarcstica. Sus ojos verdes relucan en medio de la penumbra como dos esmeraldas espectrales. Las sombras se movan a su alrededor, sonrientes, llenas de colmillos afilados. No puedo creerlo gimi Aurige en un susurro sin poder apartar la vista de las figuras inertes, las lgrimas surcaban sus mejillas. T no, Laila S confirm ella con el cuchillo destellando por entre los hilos de sangre. Y ahora, ya slo quedas t]

230

Las has matado murmur Aurige con una sonrisa cnica y Laila mir atrs, a las siluetas oscuras que yacan junto a los escombros de un coche oxidado y hecho pedazos. No puedo creerlo. T no, Laila. Yo no, qu? respondi ella sin bajar la guardia. Yo no he matado a nadie, o al menos no lo recuerdo. Pero podras hacerlo insinu la otra con voz acariciadora, acercndose poco a poco. Aqu podras tener todo lo que quisieras, lo que siempre deseaste. Mira, ya has empezado Hizo un gesto para que Laila viese algo tras de s y ella se gir con precaucin. Y entonces se llev la mayor sorpresa de su vida. De su espalda nacan dos alas perfectas, oscuras como las hojas de los rboles en sombras, con labernticas celdillas que crecan en espirales, mecindose en el aire clido a la par. Abri la boca anonadada, sintiendo un hormigueo que le recorra toda su piel. All estaban por fin. Sus alas, lo que siempre le haban negado por la fuerza, lo que su padre y su madre le arrebataron para condenarla a una vida a medias. Las contempl llena de asombro, demasiado aturdida para decir una palabra. Se volvi a Aurige con la incredulidad pintada en la cara. Ves? No es tan malo. Al revs, aqu se est mucho mejor No son mis alas la interrumpi ella apretando la mano sobre la empuadura de la daga. Slo son sombras de alas, nada ms. Tenerlas ahora no borra lo que me hicieron y adems ya les perdon por eso. No las quiero. Qutamelas. Le tendi el cuchillo y el borde brill con el sol rojo. No pienso hacerlo. Claro que s. Porque hay algo dentro de ti que no quiere esto, lo s. Lo vi en tus ojos. Todas nos hemos librado de la oscuridad Ya slo quedas t. No sabes nada! grit ella, y le arranc la daga para amenazarla. A nadie le importa si vuelvo o no! A nadie! Mi madre nunca me ha abrazado, jams se ha preocupado por m, pero no tuvo ningn problema en querer a tu hermana y protegerla, porque le recordaba a Miranda, la nica que existe en su mundo. Todos los dems no somos sino sombras, qu puede importarle que yo sea una de verdad? Y luego el nemhirie Se olvid de m, jams me am la mano le temblaba y las lgrimas bajaban por sus ojos. Y t quieres que vuelva? Nunca. Laila trag saliva escuchando sus palabras. Hubiese deseado decirle mil cosas, hablar algo en favor de Jack Crow aunque fuese mentira, o contarle que haba visto en Titania una preocupacin por ella tan grande que ni Lunare entero, ni la propia Miranda, hubiesen podido aliviar jams. Pero saba que Aurige no iba a creerla, sobre todo porque no quera creerla. Las cortar murmur la lunare con la cabeza agachada. Y despus marchaos. Quiero que os vayis y me dejis sola de una vez. Se acerc y seccion las falsas alas de un nico tajo, tan fcil y rpido que Laila tuvo la sensacin de que jams haban existido en verdad. No not nada, ningn dolor ni lstima, y se asombr porque ni siquiera tuvo la sensacin de prdida. Entonces las alas se derritieron como aceite viscoso, y se escabulleron para perderse entre los adoquines. Y de repente la sensacin pegajosa desapareci, el mundo de tonos borrosos pareci aclararse como si se hubiese arrancado una capucha sucia de la cara. Los recuerdos volvan, ya no flotaban lentos y desquiciantes. Entonces revivi todo lo sucedido: Nimphia lo haba conseguido, con su varita mgica haba dominado a los vientos tenebrii cuando todo pareca perdido y haba hecho flotar el Mustang hacia abajo hasta posarse en la tierra. Luego las fuerzas le
231

fallaron y perdi el conocimiento, agotada. Cyinder cuidaba de ella y Aurige abandon el coche sin dirigirles la palabra. Laila haba salido en su busca, no iba a permitir que se marchase. Conoca a su amiga y saba que aquello haba supuesto algn tipo de fracaso para ella. No poderlas convencer, ni siquiera por la fuerza o el miedo, ni con sobornos. Deba sentirse muy humillada, y ahora que por fin haba destapado sus sentimientos, la cosa era todava peor. An as Laila no iba a ceder en su idea. Tena que encontrar un medio, fuese cual fuese para hacerla recapacitar, y se devan los sesos buscando una solucin. Tal vez, si conseguan llegar al Templo del Amanecer con todos los objetos sagrados, las sombras se retirasen y Aurige volvera a ser normal Los ojos se le iluminaron. S, esa era la respuesta. Sentir lstima ahora no solucionaba nada, al revs, no hacan ms que perder el tiempo all. Mir a su amiga con ojos entrecerrados antes de volver con Cyinder y Nimphia. La salvara de las sombras, quisiese o no. Cuando regres junto a las otras, descubri que miles de sombras reptaban por entre sus pies y las rodeaban por todos lados, las observaban desde el pavimento con ojos burlones o tal vez crueles. Susurraban risitas malignas y les decan cosas oscuras que resonaban en sus odos como tizas chirriando contra una pizarra. Laila camin a trompicones. Tan slo con pensar en pisarlas senta un escalofro. Sin embargo no las atacaban ni presentaron ningn gesto hostil. Qu ocurre? pregunt Cyinder alarmada, observando todo con los ojos muy abiertos. En su regazo, Nimphia comenzaba a despertarse. El rey quiere veros murmur Aurige a sus espaldas, sin levantar la vista del suelo. Entend que preferas estar sola. Has cambiado de opinin? empez Laila con una sonrisa clida, llena de esperanzas. Tambin quiere verme a m la desencant ella. Tengo que obedecerle. Claro que s Cyinder apret los puos con rabia . Obedcele, comprtate como una esclava. No eres ni la sombra de lo que fuiste Y qu puedes recriminarme t! se encar ella. Luego cerr la boca y las mir a todas con un destello de odio antes de darse media vuelta y alejarse en solitario. Laila agach los hombros desalentada. La ciudad de Throagar se abra ante ellas como una rosa oscura de la que emanaba aquel perfume, dulzn y a la vez podrido que aplastaba sus sentidos y embotaba la cabeza. Las riadas de sombras seguan creciendo segn avanzaban, como una fiesta gigantesca en la que todo el mundo se relama ya con el final. Las perseguan deslizndose por los suelos, abriendo ojos en las paredes, formas vagas que se rean de ellas con sus risitas alucinadas y que les tiraban de los pelos para luego salir corriendo. Al parecer no podan hacerles dao, ahora eran las invitadas del rey tenebrii, pero en ningn sitio estaba escrito que no pudiesen intentar un mordisquito, o dos. Las mansiones tenebrosas parecan apartarse a su paso como si tuviesen vida propia, los rboles desfigurados se retorcan con sus ramas llenas de dedos derretidos, y les mostraban una amplia avenida que conduca hasta el desproporcionado castillo lleno de torreones, ventanales iluminados y rastrillos. Todas miraban hacia las alturas con profundo temor, y no se dieron cuenta de que Aurige se iba quedando rezagada tras ellas. Las torres parecan venrseles encima como bocas desdentadas, figuras fantasmagricas surgan del suelo arrastrndose sobre mltiples brazos, incluso ghls y horripilantes ratas que les
232

mostraban sus dientes al pasar. Toda una multitud abominable, eternamente riendo, pero sin jams sonrer. Laila sinti la mano de Cyinder apretar la suya con fuerza. El corazn le lata violentamente. Ella tambin estaba muerta de miedo, completamente segura de que jams podran ya salir de all.

*** Fortia se encontraba en la encrucijada ms difcil de su vida. Desde siempre, tomar decisiones le haba importado muy poco. Simplemente no las tomaba. Dejaba que el destino siguiese su curso sin enfrentarse a ellas ni sus consecuencias. Para eso era una Fortia, la sombra del Valor. La desidia, el no arriesgarse ni molestarse jams en algo que requiriese un esfuerzo y el simple mirar hacia otro lado , eran sus preciadas cualidades que defenda por encima de todo. Enfrentarse a las cosas era una aberracin trabajosa, y adems no serva para nada. El glamour, la distincin y la alta sociedad tenebrii exigan no hacer, no ensuciarse las manos ni asumir penosas responsabilidades, y Fortia se consideraba a s misma una diva muy por encima de sus toscos hermanos. Solo que ahora se le presentaba una odiosa disyuntiva: marcharse y reclamar su trozo de Faerie, o permanecer junto al rey Vorian. Por primera vez tena que tomar una decisin. Por un lado, sus vasallos estaban tomando posesin de un mundo precioso, todo de oro y soles, y eso era verdaderamente glamuroso, digno de una reina. Aunque todava no haban logrado arrancrselo del todo a aquellas asquerosas hadas que se resistan, y sus huestes reclamaban la presencia de la mismsima princesa Fortia como ayuda, o si no, simplemente se lo quedaran ellos. Un asqueroso chantaje haba pensado, enfurecida. Y por otro lado estaba Vorian. Las sombras no entienden de amar, pero saben de intensidades. Y el rey evocaba en Fortia exactamente eso: cosas intensas, demasiado profundas y que jams haba sentido. Solo que el rey se haba casado sin contar con ella. La haba despreciado por una de aquellas hadas aborrecibles. Sigui deslizndose por las callejuelas hacia la gran columna de luz malva que se elevaba a las alturas. Por su lado pasaban ros de sombras hacia algn sitio concreto pero ella no se percat porque segua ensimismada en su idea. Ya haba tomado su decisin. Se marchara, y cuando volviese convertida en la reina del nuevo mundo, Vorian la mirara con otros ojos. Entonces l le suplicara fundir sus sombras y ella aceptara de inmediato y se rendira a sus pies, por supuesto. Para eso era una Fortia. Avanz hacia el radiante haz de luz y entonces pens por primera vez que le resultaban molestos tantos plebeyos empujndola en direccin contraria. Le impedan caminar en su mayesttica dignidad, y cuando iba a devorar sin piedad a un par de jvenes Devios que la haban pisado, sus palabras afiladas se le clavaron en la cabeza. Es la hermana de la reina En palacio la hermana de la reina La frase se repeta por todas partes y Fortia se qued paralizada. La hermana de aquella nia odiosa que se haba casado con su Vorian Qu queran decir? En palacio? En estos momentos?! Pero adems, no era la nemhirie que tena
233

el Corazn de Jade? Fortia recordaba perfectamente su cara, disfrut de su dolor cuando apual a su madre. Frente a ella la columna de luz violcea pareca hacerle un guio cmplice. Volvi despacio sobre sus pasos y fue ganando velocidad segn se acercaba al castillo. De repente tena una nueva oportunidad que no poda desperdiciar. Entregarle a Vorian el corazn sangrante de aquella humana, ver juntos si de verdad estaba hecho de jade Entonces el rey le sonreir a y todo sera perfecto. Y ya nunca ms tendra que volver a tomar ninguna decisin complicada.

*** Los salones del palacio sombro se agrandaban, las columnas parecan crecer hasta el absurdo y las bvedas acristaladas filtraban la oscuridad en distintas tonalidades como nunca nadie las haba observado. La frialdad se converta en suave terciopelo, los sonidos chirriantes pasaban a ser cuerdas melodiosas que destellaban en las profundidades. As era Throagar para el visitante dispuesto a amar la ciudad y entregarle su vida y su alma para siempre. Pero Aurige no estaba dispuesta a entregarle nada a nadie. Ya no. El tiempo para amar se haba terminado. Muri cuando recibi aquella pualada traicionera, y entonces se dio cuenta de verdad de lo estpida que haba sido y lo bajo que haba cado al permitirse sentir algo por un nemhirie. Por los dioses, ella haba sido lunare en su vida anterior, debera estar orgullosa! La raza ms altiva y fra. El dominio de los instintos y las emociones era pan comido, hasta el punto de no necesitar nada de nadie. Y ahora? Ahora se desprendera por fin de todos aquellos recuerdos que slo la perjudicaban. Mir al frente, a sus antiguas amigas que caminaban llenas de miedo delante de ella. No la comprendan, vivan ciegas, presas de sus sentimientos ms vulgares y no haban querido escucharla. Pues ahora no le importaba lo que les sucediese. Prefera mantenerse distante y apartada, no dejar que ellas la confundiesen con recuerdos que, desgraciadamente, an seguan vivos. Adis por siempre a todos los sentimientos. Pero claro, cmo iba a explicarles que todava vea la cara del nemhirie por todas partes? Incluso all mismo, en cada esquina, en las estatuas sombras Y de repente la figura en sombras que le haba llamado la atencin por su parecido con Jack Crow la cogi del brazo, y ella ahog un alarido. l le hizo un gesto para que guardase silencio y la arrastr a un corredor apartado. El corazn de Aurige lata desbocado. No poda ser, era imposible. l no Entonces una luz horrible destell en sus ojos y lo comprendi todo. Slo poda ser un sueo infame, una prueba cruel a la que le someta el prncipe Devio para comprobar si era digna No haba otra explicacin posible para aquella especie de alucinacin. Aurige le susurr el hombre, y el tono de voz era tan parecido que se le eriz cada centmetro de piel. Pero ah estaba precisamente la prueba de la trampa. Jack no se acordaba de ella, la haba olvidado. Devio no haba contado con ese insignificante error. Qu quieres, nemhirie? le sonri recuperando la calma fra a toda velocidad, dispuesta a seguirle el juego hasta el final . Qu haces aqu? Cmo has podido llegar?
234

Cazo hadas, recuerdas? S esconderme, aunque hay ojos y sombras que ya saben que estoy aqu. Sin embargo no me han apresado, creo que hay algo que les interesa ms que yo en este momento. S, en este momento hay muchas cosas ms interesantes que t, s. Jack Crow guard un silencio denso. Qu quieres? insisti ella por fin. Necesito hablar contigo, Aurige. Qu raro que recuerdes mi nombre, no? Justo ahora? Tengo que explicarte muchas cosas susurr l mirando a todos lados, atento al menor movimiento de la oscuridad. Pues no me interesan, la verdad replic con desdn. Ya lo estoy viendo, has venido a buscarme lleno de amor, dispuesto a salvarme de mi destino, o quizs a salvarme de m misma Le mostr las manchas que ensuciaban sus brazos, la enfermedad que la corroa ya sin remedio. En sus labios brillaba una sonrisa sin alegra. Ya es demasiado tarde. No quiero que me salves, no voy a volver a casa. No, no es eso. No lo entiendes Claro que lo entiendo ri ella, encantada por la pantomima de hroe enamorado. Todo era maravillosamente real, hasta senta el pulso acelerado del hombre en su mueca, y tambin sus ojos y sus labios eran exactamente iguales a como los recordaba. Entiendo lo que pasa, a la perfeccin. Lo he descubierto y te puedo asegurar, desde el fondo de mi corazn, que no te quiero Jack. Se ech a rer esperando los aplausos y las felicitaciones por haber superado su examen, pero en los ojos del hombre slo encontr dolor. De repente se puso seria. La broma no le gustaba, estaba resultando demasiado molesta. Se dio media vuelta y se alej con paso ligero hacia el saln del trono. Senta la hiel en la garganta y los latidos demasiado intensos, quizs haba sido un error, tal vez por una posibilidad remota Cuando se volvi para comprobar la terrible duda que la aprisionaba, la figura del hombre haba desaparecido.

*** Laila avanz sobre el corredor de sombras que se extenda ante ella formando una alfombra viva. En un principio haba intentado no pisar aquellas manchas negras de ojos y dientes pero le resultaba imposible caminar sin tocarlas, a menos que fuese volando. Con gran cuidado, casi de puntillas, avanz a duras penas intentando mantener el equilibrio para no caerse. Cyinder y Nimphia caminaban junto a ella sin flotar en el aire. Si haba que pasar por aquella prueba asquerosa, lo haran juntas por igual, y Laila lo agradeca en el alma. La colosal sala del trono se extenda en todas direcciones, una estancia circular de negras columnas y estatuas deformes que suban hacia las alturas, hasta las grandes bvedas de cristal que filtraban la luz del distante sol rojo y la convertan en claroscuros, formas siniestras cambiantes que las acechaban desde todos lados sin posibilidad de escapar. Y ocupando la vasta sala, cientos, miles de sombras tenebrii las observaban en silencio, todos iguales, altos y alargados con capas sombras que les llegaban hasta el suelo o tal vez eran alas negras, Laila no poda saberlo, im buidos como estaban en esas siluetas tenebrosas que no dejaban traslucir nada ms que ojos ladinos y sonrisas perversas.
235

En el centro, dos grandes tronos labrados en obsidiana dominaban sobre todos y cada uno de los presentes; infundan por s solos pavor y reverencia. Desde la distancia pudo observar, anonadada, que en uno se sentaba un apuesto joven de rubios cabellos y sonrisa de porcelana. Ese era el rey tenebrii? El malvado monstruo a quien todos teman? Pero si slo pareca un chico tmido de ojos tristes incapaz de matar una mosca. A Laila en aquel momento le pareci tan bello como un ngel. Y la gente hermosa no poda ser malvada, verdad? Entonces vio a Na apartada del trono, bajo las escalinatas, y crey que el corazn iba a salirle volando por la boca. Su hermana estaba all mismo, por fin. Rodeada de un halo de fuego protector, pareca encontrarse perfectamente, igual que como ella la recordaba. De hecho, la miraba con sus propios ojos y Laila se dio cuenta de que era la primera vez que los vea sin las vendas. Laila! la salud, pero no se movi de donde estaba ni tuvo intenciones de salir corriendo a saludarla. Sonrea feliz, pero Laila se sinti un poco extraa tal vez desencantada. Por qu no vena hacia ella? Ninguna sombra tenebrii poda detenerla con la corona de Fire en la cabeza, pero la nia no se movi ni una pulgada. Laila, Laila, Laila son entonces una voz pastosa y burlona, y ella se dio cuenta de que aquel tono desagradable provena del rey tenebrii, el mismo que ella haba tomado por un joven perfecto momentos antes. Estoy harto de escuchar ese nombre. Se puede saber qu tienes de especial, humana? Y se levant del trono con una mueca de desprecio que afeaba sus rasgos. Se acerc a las chicas y husme el aire como un perro. Ah, la reina Serpiente la nueva, claro. Y tambin la reina Papilln se acerc a Cyinder con ojos golosos pero ella apart la cara. Cunto honor entre mis viejos muros. Celebrara un banquete de bienvenida, pero en realidad apesta a hadas por todas partes, tendramos que comer con la nariz tapada. E hizo aspavientos cmicos con el nimo de empezar una burla. Si esperaba que la sala estallara en carcajadas y risas cnicas se llev un buen chasco. Los Devios ni siquiera se inmutaron y Vorian tom nota mental de aquella descortesa. Y se puede saber, mis preciadas visitantes que ni siquiera habis tenido la decencia de anunciar vuestra visita, qu deseis de mi humilde reino? En qu os puede satisfacer este pobre rey que no ha sido digno de la elegante educacin de Faerie? Si alguna se dio por aludida con la burla, no lo demostr. He venido a buscar a mi hermana Na se envalenton Laila, pero la voz surgi de sus labios como un hilillo tembloroso. Oh, pero Na es mi mujer sonri el rey inclinando la cabeza hacia un lado y todas comprobaron con horror las pequeas boquitas de dientes que se le abran en la piel, desde la frente hasta el cuello . Es la reina de Throagar, y sobre todo, lo ms importante, es que es ma y no quiere irse, verdad? Desde luego que quiere irse Laila estaba a punto de expresar en voz alta una afirmacin tan obvia cuando el aliento se le congel en la garganta. Su hermana confirm con la cabeza las palabras del rey y ella la mir horrorizada. Na? pregunt atnita y dolida, y su tono de voz provoc carcajadas entre la concurrencia. Todava no me voy, Laila le dijo la nia desde la distancia, casi a gritos.

236

Ves, humana? Tanto esfuerzo para nada ri Vorian ante su sorpresa . Sin embargo, no pienses que has hecho tu viaje en balde. Nos estis sirviendo de diversin, t y las jvenes damas que te acompaan. No era posible, estaba mintiendo pens ella negando con la cabeza . O tal vez la haban envenenado con alguna droga que la haca comportarse como una loca, incluso podran haberla torturado Pero las brillantes Piedras de Fire en su cabeza le decan que no. Nadie le haba tocado un solo cabello, nadie osaba amenazarla. Era una decisin que haba tomado por s misma. An as, Laila dio un paso hacia adelante en su busca. No! chill Na, que en ese momento pareci al borde de la histeria. Hasta el propio rey se sobresalt. Ests segura de que no est loca? pregunt Vorian en tono confidencial, y de repente observ a Laila con nuevos ojos, inspirando el aroma de sus cabellos. Debera haberme casado contigo en vez de esa pequea vbora sin sentimientos, pero claro, vuestra madre me enga, era una autntica serpiente de dos caras. Djala en paz! chill Na con la cara congestionada, los ojos parecan a punto de salirse de sus rbitas, hasta Cyinder y Nimphia tragaron saliva. Ah, s? Y qu vas a hacer? de repente Vorian agarr a Laila por sus cabellos y tirone de ella obligndola a arrodillarse. La muchacha aull de dolor con lgrimas en los ojos. De inmediato Cyinder hizo destellar una enorme esfera de luz que hizo que las sombras retrocedieran unos pasos y Nimphia despleg sus manos formando ristras de rayos que crepitaban con destellos azulados. Impresionante ri el rey de las sombras , pero intil. Sus dedos se estiraron hasta formar cuchillas negras rozando la cara de Laila, hundindose apenas en la piel. La chica temblaba de miedo, sus ojos desorbitados contemplaban el filo de uno de aquellos pinchos, al borde del prpado. Dime, esposa ma sonri Vorian, quieres salvar a tu hermanita? Todava no fue la terrible respuesta. Laila sinti que se le paralizaba el corazn. El mundo se volvi negro cuando el rey levant su zarpa con cara de hasto. Maldita cra loca murmur para s mismo, y descarg el golpe mortal con todas sus fuerzas. Y en ese momento, dos aspas de luz negra cortaron la carne tenebrosa girando sobre s mismas, y tras una amplia vuelta regresaron a su duea. Vorian grit de dolor soltando a Laila y de inmediato su brazo se recompuso como si no hubiese sucedido nada. Laila corri hacia la proteccin de Cyinder y Nimphia, que contemplaban atnitas a una Aurige seria y altiva que las miraba llena de desprecio. An as la lunare se reuni con ellas indiferente, formando un crculo espalda con espalda. No tengo que dar explicaciones empez. Nadie te las ha pedido cort Cyinder en voz baja. Y esto no significa nada, ni me importis. Lo sabemos, lo sabemos aadi Nimphia, atenta a las sombras que comenzaban a sisear por todos lados, bajando por las paredes, abriendo sus sonrisas alargadas por donde destellaban las ristras de dientes. El rey las contemplaba como si estuviese ante un espectculo de circo, y de repente empez a rer y a aplaudir.
237

Bueno, ha sido muy divertido palmote con cinismo, pero ya est bien de tonteras. No tenis nada de hacer, no vais a salir vivas de aqu. Os quedan diez segundos de vida? Mir a Na. Nueve, esposa ma, ocho. No vas a salvar a tu hermana? Todava no Na permaneca quieta como una estatua. Siete tres No sabes contar o qu? replic Aurige con sus manos llenas de estrellas afiladas. Dos Ahora s! exclam la nia en voz alta, como si fuese el juego de una fiesta de cumpleaos. Vorian la mir tan sorprendido que abri la boca sin querer. La sala entera pareci quedarse congelada. Te vas a quitar la corona de fuego? Ahora? S. Es ahora. Exactamente ahora. No! grit Laila. Por la Gran Sombra, est loca de verdad la sonrisa de Vorian era tan enorme que casi le devoraba la cara entera. Los colmillos le crecieron, el rostro principesco desapareci bajo una masa de ojos bulbosos llenos de ansiedad, y se relami los labios con una lengua glotona. No, Na! Laila trat desesperadamente de ir hacia ella, a pesar de que Cyinder y Nimphia intentaban sujetarla a duras penas. Na cogi la corona de Fire con las dos manos y mir a un tenebrii alargado y serio que se apostaba muy cerca de ella, justo en el filo del halo de fuego. Es ahora repiti. Ella est a punto de llegar. Y lanz la corona por el aire en direccin a Laila con todas sus fuerzas de nia. Las Piedras de Fire arrojaron destellos gneos mientras giraban una y otra vez ante los ojos horrorizados de Laila y las otras, y la masa de carne y oscuridad que era el rey Vorian se abalanz sobre su presa, a la que odiaba con toda su alma. Y en ese momento, una sombra recin aparecida se desliz por el suelo a toda velocidad hacia el trono. La princesa Fortia contempl extasiada la corona dando vueltas por el aire, el momento ms esperado de su vida. Vorian! grit por todos sus labios sonrientes, y el sonido de sus mltiples bocas hizo que el rey girase la cabeza un segundo. Un nico segundo. El segundo perfecto. Djame en paz, maldita est Y en ese instante, Devio se abraz a Na y ambos desaparecieron.

*** Los ocanos del tiempo se abatieron sobre ellos. Devio mir a Na sin parpadear con el corazn desbocado. La nia volva a ser ahora una doncella adulta, le observaba a travs de los Ojos de la Muerte, buscaba el pasado, lea el futuro, esperaba una decisin Y Devio le abri su alma ya sin reservas, sin secretos. All estaba todo lo que l fue alguna vez, todo lo que sera. Y se lo daba todo a ella, se lo entregaba en bandeja, para siempre.

238

El vrtigo de los eones le cort la respiracin. La vista se le nublaba. Los milenios slo eran destellos borrosos que volaban y se perdan en un cielo infinito. Y de repente all estaban. El mismo palacio, el mismo instante. El rey Vorian se encontraba justo en el mismo sitio en el que lo acababan de dejar, y durante un segundo de horror Devio crey que Na le haba engaado. Estaban all mismo, no haba ocurrido nada! Pero entonces se dio cuenta de algo distinto. El rey caa en ese momento al suelo, con los ojos llenos de miedo y un destello de alegra, orgullo? Y cuando la visin se aclar descubri otras diferencias: unas figuras sombras que empuaban algo ms intenso que los diamantes de fuego, ms brillante que mil soles juntos. La luz le cegaba, le haca dao ms all de los ojos, solo que no poda apartar la vista de lo que estaba ocurriendo. Era glorioso, era su destino por fin. En la escena en penumbras, un tenebrii alargado y enjuto empuaba un cristal radiante, tallado de forma tosca como una pirmide, mano a mano con una sombra llena de ojos ansiosos que reflejaban el temor y las dudas. El corazn se le par durante un segundo. All estaban! El gran Devio y la Fortia de las leyendas, los hroes del mundo tenebrii que fracasaron en el momento final. Y all tambin, frente a l, la Daga del Sol. Devio contempl cmo su gran predecesor se dispona a hundir el mtico pual en la sombra de Vorian. Y l estaba all como privilegiado testigo que escribira cmo la leyenda se hizo realidad. De repente comprendi que no poda permitirlo. No se conformara con ser slo un vulgar espectador. Nunca. Porque tena que ser l quien matase al rey, por encima de dichas leyendas, por encima de la historia y el tiempo. Y entonces agarr la mano de su otro yo con fuerza, evitando el golpe final en el ltimo segundo. El otro Devio lo mir con sorpresa, tan asombrado por su presencia que la mano cedi y el cristal se le resbal de los dedos. Fue un instante terrible y solemne a la vez, como si el tiempo se replegase sobre s mismo y se uniese en una espiral interminable. Entonces el Devio abrazado a Na lo entendi todo por fin. La Daga del Sol desapareci en las leyendas, iba a ocurrir ahora mismo porque fue l quien se la arrebat al otro. Fue l quien le traicion. El cristal radiante desapareci y no volvera a aparecer hasta que se cumpliese el presente. Hasta que el Ojo de la Muerte no le ayudase a rescatarlo en el ocano del tiempo. La luz del cristal le quemaba, le arda en la mano, pero nada era comparable con el vrtigo de los acontecimientos en su cabeza. La sensacin de crimen y castigo le asfixi como una marea negra. Ahora despedazaran a aquella Fortia, y el gran Devio huira hacia el desierto de Karnume para no regresar jams. Y todo por l. Por su culpa. Porque era un Devio e iba a cometer una terrible injusticia. Por primera vez le pesaba como una losa de mil toneladas. Quiso decir algo a aquel gran tenebrii que le escupa su traicin con la mirada, pero Na se lo llev antes de poder siquiera pedirle perdn. Las olas del tiempo se agitaron en remolinos que estallaron contra las rocas de la realidad, y de repente estaban all en el mismo sitio, exactamente al lado del rey Vorian del presente, solo que l tena ahora en sus manos la Daga del Sol.

239

*** tpida termin Vorian su frase contra Fortia. Ocurri un parpadeo, tan slo un destello por el rabillo del ojo Y en ese momento sinti el dolor ms intenso de su vida, la luz de un milln de soles que le quemaba como fuego, le arda en la sangre y atravesaba su sombra para romperla en mil pedazos. Un resplandor devastador que llegaba hasta lo ms profundo de sus entraas. Contempl atnito un fragmento tosco de cristal amarillento que se haba clavado en su carne sombra, y sigui el recorrido del brazo que lo empuaba, tan lentamente como si viviese dentro de un sueo. Ah! exclam en un susurr de comprensin al ver a Devio frente a l, serio y terrible, calculador y organizado, sin rastro de piedad. Vorian cay al suelo igual que haba hecho miles de aos atrs. Su sombra se disolva, su existencia volaba ya hacia la nada, consumida en miles de partculas de luz pura. Tal vez su memoria record aquel otro instante, con el gran Devio de las leyendas, justo en aquel mismo sitio. Tal vez se acord de l, s. Pero sus ltimas palabras fueron para el Devio del presente, y sus ojos lo miraron con una chispa de admiracin y orgullo. Casi se podra decir que mora feliz. Qu gran traidor! susurr por fin antes de desaparecer.

240

CAPTULO VEINTITRS EL LTIMO DESEO

Qu ocurre! Qu est pasando? Violeta miraba a todos lados con los ojos muy abiertos, mientras las shilayas descansaban un instante y recomponan filas despus de luchar hasta la extenuacin. Las sombras que haban estado a punto de romper el ltimo escudo mgico permanecan quietas all mismo frente a ellas, atentas y distantes como si estuviesen escuchando algo muy lejano. En un principio, los ithires bajo el mando de aquel muchacho, Sehren, haban logrado contener la avalancha de masa tenebrii que entraba en el palacio a borbotones; por las puertas, filtrndose por las paredes e incluso goteando desde los techos abovedados. A pesar de las barreras y de la valiente lucha de ithires y fires, las sombras salan tambin a travs del estanque que ellas vigilaban con gran ansiedad. Fue entonces cuando la reina Titania orden replegarse hacia el fondo de la sala, y escudarse todo lo posible junto a los muros grasientos. Los aullidos de los ghls bastaron para saber que, en el milagroso caso de que lograsen sobrevivir a los tenebrii, fuera del castillo aguardaba un ocano negro dispuesto a esperar todo el tiempo del mundo. Las shilayas conjuraron una enorme burbuja tornasolada que en un principio bast para protegerlos a todos. Pero las fuerzas flaqueaban, la magia se consuma y el agotamiento volva el escudo cada vez ms frgil. Selila y Violeta observaban la lluvia negra que salpicaba la cpula iridiscente, chorreando como aceite podrido. Las shilayas alimentaban la burbuja con sus ltimas fuerzas, y la reina miraba al frente con sus ojos perdidos en algn punto, ms all de la oscuridad que caa. Y de repente los tenebrii parecan haberse quedado congelados por alguna misteriosa razn. Se miraban entre ellos con ojos inquietos y en silencio, sin risitas ni susurros siniestros, aguardando algo. Qu est ocurriendo?! haba gritado Violeta, demasiado preocupada por aquella calma inquietante que pareca el preludio de la tempestad. De repente una de las sombras se abalanz contra otra y la despedaz antes de precipitarse al estanque negro y desaparecer con un burbujeo. Miles de ojos se volvieron taimados, brillantes a causa de aquel suceso desconocido, y trataron de alcanzar el lago entre empujones, zarpazos y dentelladas. Se han vuelto locos la Magistra del Sol lo contemplaba todo llena de asombro, incluso se permiti un primer pensamiento de victoria. Se marchan! exclam Sehren a la vez. Se marchan ellos puntualiz la reina con voz crispada, estudiando aquel comportamiento sorprendente . Sus perros ghls vienen ya de camino. Y no entienden de ambiciones ni secretos, slo de hambre y maldad. Y como si le hubiesen ledo el pensamiento, el saln se llen de gruidos guturales y aullidos. Las shilayas ms jvenes gritaron, y muchas se reunieron alrededor de Violeta como nias asustadas. Hemos dejado de interesarles, pero no se retirarn sin hacer el mximo dao posible musit la anciana. Ahora nos dejan como si fusemos despojos para sus chacales. No les daremos ese gusto.
241

Las bestias hienas comenzaron a entrar renqueantes, manadas de lobos negros que olfateaban el aire y escudriaban por toda la estancia. Sus ojos rojos parecieron alegrarse muchsimo al descubrirles y se irguieron sobre sus dos patas con una sonrisa horrible. Seguan entrando sin parar, en silencio, avanzando como una marea oscura. Es el fin pens Titania posando las yemas de sus dedos sobre sus labios . Es el sacrificio definitivo, el ltimo Deseo. No morir sin luchar. Yo, que lo di todo, que hice lo imposible con tal de lograr mi destino, que fui capaz de... En aquel instante se vio a s misma en el saln del trono de Nictis, igual que en los vividos sueos que la acongojaban. De nuevo recorra las estancias silenciosas con sus pies desnudos, y sus pasos formaban ondas en el suelo como si rozase la superficie de un lago negro donde se reflejaban la luna y las estrellas. La msica guiaba su camino, la acompaaba con una meloda suave y llena de misterios. Las burbujas de un arpa flotaban desde una puerta entreabierta y ella se dirigi a la sala de msica. Y all estaba, la figura en penumbras que acariciaba las cuerdas del arpa bajo la luz de la luna. Su rostro quedaba oculto por el velo de sus sedosos cabellos, y Titania se dirigi hacia ella sin dudar. Por fin la encontraba, por fin descubrira el rostro oculto de su terrible adversaria. Si tena que morir, al menos lo hara descubriendo el secreto que la desgarraba. La mujer detuvo su mano experta y la msica ces. Permaneci esperando en el centro de la estancia mientras Titania se acercaba. Ya no hua, esta vez el sueo no desaparecera al tratar de alcanzarla. La reina intuy que su misteriosa enemiga sonrea porque ya no tena necesidad de seguir escondida. Y de repente tuvo un presentimiento que le encogi el corazn y supo, antes de ver su rostro, quin era ella. Quin era la que haba tejido aquella gran trama como si fuese una telaraa intrincada, la que movi los hilos desde el principio, desde que descubri a la humana mitad ithire y supo intuir todo lo que se avecinaba. La que cosi despacito y pacientemente cada puntada, orquestando cada vuelta de tuerca del plan para llegar a su destino Con una sonrisa, la mujer levant su rostro de piel de alabastro y los ojos llenos de estrellas, y Titania sinti que el aliento se congelaba en la garganta.

*** Laila todava no comprenda lo que acababa de suceder. Estaba recogiendo en sus manos la corona de Fire cuando el mundo entero pareci parpadear un instante. Crey ver que su hermana desapareca pero al segundo siguiente estaba all mismo, y un momento despus, aquel monstruo que era el rey de las sombras, caa al suelo con una estrella deslumbrante clavada en el pecho. El rugido sordo de un trueno retumb en el aire, y la sombra abominable llena de bocas llamada Fortia lanz un alarido desgarrado. El rey Vorian se disolvi en una espiral de humo y Na cogi la estrella del suelo y la empu contra la sala entera, que se haba quedado boquiabierta. Laila, ponte la corona! le grit viendo que Fortia buscaba un culpable con ojos desquiciados y que a ella no poda tocarla teniendo la Daga del Sol en su poder.

242

Su advertencia lleg demasiado tarde. La princesa tenebrii se abalanz sobre ella loca de rabia, con sus bocas llenas de colmillos, y Laila trastabill al suelo dando un grito mientras la masa de sombras caa igual que una cascada, dispuesta a apualarla como haba hecho con la reina Ethera. Cyinder lanz una esfera de luz que hiri a la sombra, cegndola unos instantes, y Nimphia descarg una cascada de rayos que la hicieron aullar de dolor. Y en ese instante, una hoja plateada vol por los aires lanzando destellos igual que un aspa asesina. Aurige la recogi al vuelo con habilidad certera y de golpe la hundi en una de las mltiples bocas abiertas. Laila retrocedi sobre su espalda hasta ponerse en pie mientras la princesa Fortia aullaba desesperada como una olla a presin a punto de estallar, y luego hua por los grandes portalones dejando un reguero alquitranado a su paso. Mir al lugar desde donde haba llegado el pual de plata y, como si fuese una alucinacin, se encontr con la figura del hombre de negro all mismo. Te deba esa daga, hada de la luna le solt a Aurige con rostro serio. Ella no contest, pero le observaba con los ojos muy abiertos, demasiado impresionada para lograr decir una palabra. Nimphia por su parte estaba tan emocionada que pareca a punto de lanzarse sobre Jack Crow y colmarlo de besos. Laila sin embargo se volvi a Na llena de ansiedad. Su hermana hablaba en susurros con la sombra alargada que la haba acompaado y la nia se gir hacia ella al sentir su mirada. Tenemos que irnos Laila de repente pareca tener una prisa frentica . El mundo va a estallar en el caos y ya no tenemos tiempo. Pero qu ha sucedido? logr decir por fin al tiempo que llegaba junto a su hermana y la abrazaba hasta dejarla sin resuello. La sombra alargada se apart del halo de fuego que se derramaba sobre las dos. Siento que me quema le dijo Na con lgrimas en los ojos. Laila observ a su hermana sin comprenderla y despus pequeos rescoldos que caan desde la corona y siseaban en su piel. No puede ser, la tenas puesta hace un momento, no te haca dao Pero hemos matado al rey indic con un gesto a su acompaante tenebrii y Laila record que ya lo conoca, solo que no consegua precisar de cundo ni dnde. Ahora soy la verdadera reina de Throagar, y Devio es el rey. Lo somos los dos por derecho. Y en ese momento, antes de que Laila pudiese asimilar tales palabras ni sus consecuencias, un clamor se dej or por la puerta, una barahnda que creca en intensidad hasta hacerse insoportable. Tenemos que marcharnos! Na dio un pequeo gritito y tir de su hermana. Pero si eres la reina! Todo el mundo te obedecer. S, pero de repente se han dado cuenta de que tambin ellos pueden matar al rey. Yo tengo la Daga del Sol en mis manos le mostr el cristal refulgente , cualquiera que me la quite Laila ley el peligro en sus ojos. Al palacio llegaban cada vez ms sombras llenas de ojos codiciosos, relamindose ante las posibilidades. El nuevo rey tenebrii se escurri hacia las galeras de soportales y desde all les indic con urgencia extrema que deban seguirle. Laila mir a sus amigas sin saber qu hacer. El mundo entero se descontrolaba ante sus ojos y nada estaba saliendo como ella esperaba.

243

Vamos asinti Nimphia tirando de Cyinder, y eso sirvi para decidirlas a todas. Aurige mir a Jack a la cara por fin. Era l, ya no haba duda alguna. No eran falsos trucos ni sombras engaosas. Era Jack. Pero entonces ella contempl sus propios brazos llenos de manchas. No voy a volver susurr con actitud retadora. Yo tampoco. No he venido a obligarte a nada, sino para quedarme contigo. Me ofrecieron el mundo entero por ese cristal, sabes? seal la extraa daga que llevaba Na como un farol en la penumbra. Pero no es eso lo que de verdad quiero. Pues te aconsejo que lo aceptes solt ella demasiado altiva . Yo no te necesito. No necesito a nadie. Y se alej de l con rapidez. Las manos le temblaban y el corazn le lata demasiado deprisa. Haba aceptado su destino, no quera la misericordia de nadie. Corri hacia las galeras sin mirar atrs. Haba luchado por olvidarse de los ltimos recuerdos que la ataban y ahora volva ese nemhirie insolente slo para confundirla. Las otras marchaban ya a la carrera, al parecer hacia el radiante pilar de luz violcea que era el camino al Templo del Amanecer. Tras ellas las riadas de sombras siseaban sus risitas extendindose por los suelos y las paredes como monstruos pegajosos con miles de tentculos. La propia Fortia llegaba hambrienta y renovada, aplastando y destrozando a aquel que se interpusiese en el camino de sus mltiples bocas. Laila trat de alcanzar la mano de Na pero la nia esquivaba todo contacto con las Piedras de Fire. Ella la observ cada vez ms sombra, pero si exista algn momento completamente inadecuado para una bronca entre hermanas, era precisamente aquel. Al final se quit la corona y se la entreg a Cyinder cuando por fin alcanzaron el haz refulgente. La corriente las arrastraba hacia arriba, tiraba de ellas de manera irresistible, con una espantosa fuerza de succin que atronaba el aire como si estuviesen en medio de una tempestad en el mar. La sombra alargada que era el rey Devio parti hacia arriba aniquilando las cortinas de corpsculos que bajaban hacia ellas. Por qu hace eso? grit Laila en el rugido del huracn. Porque me quiere contest Na tambin a gritos. Laila la mir asombrada. De repente Na no pareca una nia, sino una joven desconocida, incluso ms adulta que ella. Es imposible, las sombras no saben amar replic ella resistiendo el empuje de aquella fuerza tormentosa, observando su rostro y sus ojos verdes, llena de inquietud. l lo sabe. Lo sabr se corrigi Na. Y por un segundo, sus manos nerviosas buscaron las vendas con las que haba ocultado el Ojo de la Muerte sin encontrarlas. Sus pies dejaron de tocar la tierra negra de Throagar y Laila sinti cmo se elevaban arrastradas por la corriente ascendente. Mir hacia abajo y sinti un escalofro. Cyinder y Nimphia venan tras ellas, defendidas por Aurige y Jack, que seguan luchando codo con codo pero sin mirarse a la cara. Ms all, el flujo de sombras era cada vez ms intenso y violento. Pero t quieres volver a casa, verdad? logr decir por fin alzando el rostro. No hay nada aqu que t puedas querer, tienes que venir conmigo
244

Senta el corazn encogido. No poda aceptar la decisin de Na. Su hermana no saba lo que deca. El Ojo de la Muerte la haba trastornado por completo. Laila Na la mir a los ojos con una extraa intensidad, tal y como una vez la haba escrutado Miranda en las Montaas Shilayas. Me querrs siempre? Por supuesto que s se asombr ella. Eres mi hermana, claro que te quiero. De verdad? Haga lo que haga? Necesito saberlo porque ya slo veo sombras Laila le apret las manos con fuerza. Las lgrimas estaban a punto de arrasar sus ojos. S. Tomes la decisin que tomes, siempre te querr. Na asinti. He decidido quedarme con Devio pero tambin he tomado otra decisin ms. Me da miedo que dejes de quererme por ello. Mir el cristal tallado en su mano y guard silencio. Eso nunca ocurrir, te lo aseguro sonri Laila. Contempl el rostro de Na, que de nuevo volva a parecer una nia frgil y delicada, y dese abrazarla con todas sus fuerzas. Las estrellas pasaban por su lado como ecos fugaces y ellas suban cogidas de la mano en el manto negro. Oy que Nimphia lanzaba un grito de admiracin. Su amiga miraba hacia arriba, muy por encima de ellas dos. Una estructura extraa, como la concha de una tortuga hecha de cristal creci en tamao hasta convertirse en un templo colosal que se extenda en todas direcciones. Las fantsticas vidrieras cambiaban a voluntad, rotas y deformes, y la niebla serpenteaba en su interior igual que un ser vivo lleno de malignidad. De verdad que me querrs? volvi a preguntar Na. En su voz haba un tinte de tristeza desesperada. Te lo prometo. Y ya no pudo decir nada ms. La grandiosa estancia vena hacia ellas, o tal vez eran ellas las que parecan bucear hacia una superficie llena de destellos. Y de repente se encontraron tosiendo y escupiendo en una piscina de aguas oscuras que se desparramaba por el suelo ensucindolo todo a su paso. Laila nad hacia el borde de piedra con los ojos abiertos como platos. Los gigantescos monolitos estaban all mismo, tal y como recordaba, tan enormes que no poda abarcarlos con la vista. El lodo negro los manchaba hasta corromper toda su superficie y las constelaciones del interior haban muerto o yacan apagadas en algn lugar distante. El rey tenebrii ayud a Na a salir y Laila lo odi como a nadie en su vida. Vamos, hay que darse prisa tendi las manos a Cyinder y a Nimphia para apartar la vista de aquel ser. Todava poda acabar con l. Todava poda quitarle el pual a su hermana y hundirlo en aquel monstruo horrible. No vas a hacerlo susurr Na con los ojos clavados en ella y Laila dio un respingo de sobresalto. T no eres as. No, pero por ti sera capaz asegur de verdad. Na permaneci en silencio y con un gesto de la cabeza le seal a Aurige, a Cyinder y Nimphia, que contemplaban extasiadas los monolitos corruptos. T las quieres ms a ellas levant la mano para detener la protesta inmediata y luego continu. Yo lo s, y en el fondo t tambin. Y de verdad que me alegro mucho por ti. Pero djame ir, Laila, deja que elija mi propio camino. Pero yo no puedo
245

Na sigui hablando con una sabidura demasiado adulta. Hoy dejaremos de ser hermanas, Laila. La sangre de nuestra madre va a morir para siempre y se llevar con ella el odio y la guerra. Hoy comienza algo nuevo, pero eres t la que tiene que tomar la decisin ms importante. Qu decisin? De qu hablas! las lgrimas le enturbiaban los ojos, no entenda nada, no quera comprender nada. Slo saba que en aquel sitio horrible haba perdido a su madre, y ahora iba a perder tambin a su hermana. La reina Serpiente siempre sabe qu hacer dijo Na con voz calmada, y Laila la mir como en una nebulosa. Ya le haban dicho eso mismo antes, exactamente esas palabras. Yo nunca he sido reina ni he sabido serlo neg sin comprender. Las palabras no tenan sentido. T eres la reina de Ithire para vivir este momento, Laila. Precisamente este. Para tomar la decisin que slo una reina puede tomar. Ella inspir aire y se apart las lgrimas con furia. Tena que centrarse. Devolver el Agua de la Vida y el Corazn de Jade era ahora lo ms importante. Busc a su alrededor el pilar que deba parecer una gigantesca aguamarina. Despus se encargara del guardin de Ithire. Si no eliges como una reina, Faerie dejar de existir le advirti Na a su lado. Todo el mundo morir. Laila fue a protestar pero el pequeo lago comenz a burbujear como lava hirviendo. El rey tenebrii susurr palabras que sonaban a metal oxidado y Na asinti. Date prisa, Laila. Ya ha empezado. Y ella misma corri chapoteando sobre el lodo hacia un obelisco gris que hubiese sido en otro tiempo lechoso e iridiscente, como una piedra luna. Cyinder acariciaba la superficie de un enorme topacio opaco. Bajo su contacto, la huella marcada de su mano se volva luminosa como un sol, y las estrellas parecan relumbrar tmidamente en su interior. Es maravilloso! exclam extasiada con los ojos llenos de luz. En la palma de su mano, los dos granos de las Arenas ardan como fuego, y por un segundo se volvi a mirar a Laila, aunque la muchacha le daba la espalda y no la vio. Cyinder sonri para s misma antes de que el gran guardin de Solare resplandeciera desde la base hasta la lejana cspide, elevndose hacia el infinito. Ahora corre al monolito de Fire! le grit Nimphia, que abra en ese momento la caja de plata labrada con un nico rayo de luz en su interior. La aire contempl la ltima cuerda del Arpa de los Vientos, y con sus dedos la roz suavemente, musitando una plegaria. El taido de un gong reson por las enormes vidrieras del Templo del Amanecer. El viento arrastr la niebla pestilente y disolvi las imgenes de pesadilla que se retorcan en los grandes ventanales. El guardin de Aire resplandeci hacia el firmamento y el lodo sombro se apart de la base dejando un crculo de suelo inmaculado. Laila haba sacado la caracola de Acuare de la maltrecha mochila de cuero. El Agua de la Vida segua manando continuamente con un fluido azul que destellaba bajo la luz del monolito de Solare. Acerc el objeto al guardin de piedra y por un momento pareci que se deshaca en sus manos convirtindose en agua pura. El pilar de Acuare tembl y las costras sucias que lo cubran se resquebrajaron resbalando por su superficie hasta el suelo. El ocano que viva en su interior estall con olas espumosas y una luz intensa, celeste y radiante, atraves las bvedas de cristal rompiendo el cielo negro.
246

Corre, Laila! le lleg la voz apremiante de Na. Al lado del gran pilar de Lunare, se haba cubierto los ojos con las manos como si fuese a jugar al escondite. Entonces empez a murmurar una cancin en voz baja, un murmullo suave que deba formar parte de un misterioso ritual. Separ las manos de la cara como si se hubiese arrancado los ojos y en sus palmas apareci un orbe iridiscente, del mismo tono lechoso que el guardin de roca. La piscina negra salpicaba ya por todos lados. Las sombras se arremolinaban bajo el obelisco de Ithire, seguan viviendo en su superficie, defendiendo cada palmo de su ltimo tesoro. Fortia trataba de arrastrase fuera del estanque de lodo, sus tentculos buscaban a Devio con rabia asesina. Na corri hacia l cuando el guardin de Lunare ilumin toda la sala con la luz cremosa de la luna llena. Devio se cubri la cara con los brazos. Seguir all le resultaba ya insoportable. Necesitaba volver a la oscuridad y bajar por las aguas negras. Los guardianes palpitaban, le hacan dao con sus sonidos y su luz. No podra resistir mucho ms, pero Fortia le cerraba el paso en el lago, no le dejara volver. Na lleg a su lado y la amenaz con la daga de cristal amarillo hasta hacerla retroceder. Al otro extremo de la sala, Cyinder haba llegado por fin ante el pilar de Fire, y ofreca la corona de fuego en actitud humilde, como una ddiva sagrada. La piedra manchada no reaccion. No funciona! grit asustada acariciando las aristas sucias . No hace nada! Tal vez necesites esto exclam Aurige desde el otro lado de la piscina. Y le arroj un diamante redondo tallado en mil facetas hasta imitar una esfera perfecta. La piedra cruz por encima de la superficie negra y una ola de dedos y tentculos se alargaron intentando alcanzarla. La solare la recogi y en cuanto el gran diamante se aproxim a sus piedras hermanas, comenz a teirse de sangre hasta convertirse en un rub donde el fuego bailaba en su interior. Cyinder lo contempl asombrada. Las seis gemas de Fire reunidas por fin tras tantos milenios de horror y desgracia. El gran obelisco pareci inflamarse y las piedras saltaron hacia su superficie, estallando en llamaradas hasta envolverlo por completo. Entonces, el fuego vivo despleg sus alas, y con un chillido salvaje se elevo hacia el infinito igual que un ave fnix de majestuosa belleza. El templo entero pareci cantar. Las grandes vidrieras se transformaban en paisajes cambiantes, los dioses de piedra desplegaban sus dones maravillosos aguardando al ltimo hermano. Y all estaba Laila, frente al gran guardin de Ithire. Las sombras resbalaban por la costrosa superficie igual que fluidos sanguinolentos. La miraban llenos de maldad, no iban a permitirle llegar. Ella senta el corazn latirle desbocado. El pecho le dola y se encogi sobre s misma notando el plpito acelerado. Y de repente un destello floreci entre sus dedos, ante sus propios ojos. Contempl asombrada una piedra verdosa del tamao de su propia mano, pulida y clida. En ella, espirales infinitas florecan y se expandan como intrincados cristales de nieve, en una explosin de vida que luchaba por abrirse paso, por jams desfallecer. Mir al frente con nuevos ojos y fuerzas renovadas. El guardin de su mundo estaba all, esperando. Laila no iba a defraudarle. Dejadme pasar orden llena de autoridad. Las sombras sisearon ensendole los dientes, aferradas a la piedra con sus garras, pero ella no se amilan. Dio un paso con el Corazn de Jade en las manos. Los cabellos llenos de trenzas se movan con voluntad propia, su aura resplandeca como fuego verde y toda ella irradiaba el poder de una reina.
247

No desfallezcas, hermana susurr Na para s misma con los ojos abiertos como platos. No te eches atrs, sigue hasta el fin. La oscuridad se apart del destello que irradiaba el Corazn de Jade, pero la piedra rocosa no revivi. Los monstruos chillaron de alegra y Laila sinti que el desconcierto y el fracaso sembraban la duda. No poda ser. Tena el Corazn en sus manos, el guardin deba despertar Pero no est dormido el viento de Aire susurraba su cntico, le revolva los cabellos en la cara. No est dormido, nuestro hermano est muerto Las sombras aullaron su victoria. Fortia se gir hacia ella como nuevo objetivo sin importarle ya el dolor causado por los hechizos de las otras, avanzaba implacable a las riadas de luz, a los dardos cortantes que la heran y a los golpes de viento que frenaban su camino. La princesa tenebrii intuy que su flamante reina Na no se atrevera a defender a su hermana con la Daga del Sol. Si lo haca, dejara a Devio desprotegido, y la lucha por la corona de Throagar se convertira en una fiesta salvaje. As que all estaba aquella ridcula humana, sola e indefensa. Con su corazoncito en las manos que ella iba a comerse ahora de un bocado. Slo tena que decidir con qu boca empezara a masticar. Laila se haba quedado paralizada. Por fin haba entendido las palabras de Na. El gran monolito de Ithire estaba muerto, y ella tena que tomar una decisin que slo estaba destinada a las reinas. Slo un camino: el ltimo Deseo. Mir atrs. Sus amigas le gritaban cosas que ella ya no poda escuchar. El ltimo Deseo era aquello por lo que una reina morira, y para ello necesitara todas sus fuerzas, hasta la de su sangre y la del aire que respiraba. Se gir a Na, que la observaba aterrada con una mano en la boca, y supo entonces el por qu de su miedo. El tiempo cambiaba una y mil veces si no haba una mano que lo recondujera; pero ella ya no era el Ojo de la Muerte. El futuro que vislumbr temblaba ahora como la llama de una vela bajo un vendaval. Todo dependa de Laila y de su decisin final. El ltimo Deseo. Pero no estaba preparada quiso gritar a los grandes guardianes, los dioses de piedra que parecan espiarla desde las alturas. No lo estaba. No quera morir. Las sombras crecan ya por todos lados. El vaco se expanda. En sus manos el Corazn de Jade estaba latiendo con vida propia, aquella cosa pequea luchaba por sobrevivir por encima de todo Apret el Corazn resguardndolo contra su pecho y extendi el otro brazo hacia la piedra chorreante. Sus dedos se hundieron en las sombras hasta tocar la gema fra y cerr los ojos para no ver nada ms. Las babosas tenebrii recorrieron sus manos y subieron por sus brazos para alcanzar su corazn. La princesa Fortia lleg hasta sus piernas y subi por ellas sonriendo ante los gritos desesperados que resonaban por toda la estancia. Laila sinti que el sonido chirriante de sus risas se converta en cadencia resonando en la negrura. Como un gran reloj, un latido infinito que golpeaba la roca de esmeralda, la martilleaba una y otra vez sacndola de su letargo oscuro. Se sinti muy pequea, una gota perdida en medio del universo. A su alrededor las constelaciones giraban, llegaban estrellas de todos lados y se prendan en aquel tapiz de terciopelo negro. Laila contempl la intrincada imagen que formaban desde la distancia. Era maravillosa pero sus ojos no la entendan. Era todo y nada a la vez, estaba incompleta.

248

Entonces se dio cuenta de que estaba llorando, porque en aquel dibujo infinito faltaba una estrella. La tena en su mano, palpitaba con una suave luz verdosa. Supo entonces que lo que ms deseaba de todo corazn era devolver esa estrella a su lugar, completar el gran tapiz y verlo entero, descubrir su significado aunque fuese con su ltimo aliento. Abri la mano liberando al Corazn de Jade cuando las sombras la cubran ya por completo. La pequea piedra alete un segundo antes de salir disparada como un meteoro brillante, y entonces, la oscuridad la envolvi.

*** La reina Titania cerr los ojos ante el fin inevitable. El escudo de las shilayas se haba vuelto opaco por la lluvia pringosa de las sombras. Ya no se vea nada a su travs, pero ahora lo estaban rompiendo a golpes, y con cada nueva embestida se hunda hacia adentro y se parta en nuevas grietas. La concavidad de las manos se le llen de destellos del color de la noche. Las shilayas estaban exhaustas y ya no haba nada capaz de detener a los monstruos, pero ella tod