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Uranio

El uranio es un elemento qumico metlico de color plateado-grisceo de la serie de los actnidos, su smbolo qumico es U y su nmero atmico es 92. Por ello posee 92 protones y 92 electrones, con una valencia de 6. Su ncleo puede contener entre 142 y 146 neutrones, sus istopos ms abundantes son el 238U que posee 146 neutrones y el 235U con 143 neutrones. El uranio tiene el mayor peso atmico de entre todos los elementos que se encuentran en la naturaleza. El uranio es aproximadamente un 70% ms denso que el plomo, aunque menos denso que el oro o el wolframio. Es levemente radioactivo. Fue descubierto como xido en 1789por M. H. Klaproth que lo llam as en el honor del planeta Urano que acababa de ser descubierto en 1781. En la naturaleza se presenta en muy bajas concentraciones (unas pocas partes por milln o ppm) en rocas, tierras, agua y los seres vivos. Para su uso el uranio debe ser extrado y concentrado a partir de minerales que lo contienen, como por ejemplo la uranitita (ver minera del uranio). Las rocas son tratadas qumicamente para separar el uranio, convirtindolo en compuestos qumicos de uranio. El residuo se denomina estril. Esos estriles contienen las mismas sustancias radiactivas que posea el mineral original y que no fueron separadas, como el radio, el torio o el potasio. El uranio natural est formado por tres tipos de istopos: uranio-238 (238U), uranio235 (235U) y uranio-234 (234U). De cada gramo de uranio natural el 99,284 % de la masa es uranio-238, el 0,711% uranio-235, y 0,0085% uranio-234. La relacin uranio238/uranio-235 es constante en la corteza terrestre, salvo ciertas excepciones, como ocurre en los yacimientos de Oklo donde hay evidencias de que hace unos 2000 millones de aos se produjeron reactores nucleares naturales. El uranio decae muy lentamente emitiendo una partcula alfa. El periodo de semi desintegracin del uranio-238 es aproximadamente 4.470 millones de aos y el del uranio-235 es 704 millones de aos, lo que los convierte en tiles para estimar la edad de la Tierra(vase fechado mediante uranio-torio, fechado mediante uranio-plomo y fechado mediante uranio-uranio). Muchos usos contemporneos del uranio hacen uso de estas propiedades nucleares nicas. El uranio-235 se distingue por ser el nico elemento que se encuentra en la naturaleza que es un istopo fsil. El uranio-238 es fisionable por neutrones rpidos, y tambin es un material frtil (que puede transmutarse en un reactor nuclear en plutonio-239 que es fsil). Es posible producir el istopo fsil artificial, uranio233, a partir de torio natural, lo que desempea un rol importante en la tecnologa nuclear. Mientras que el uranio-238 posee una pequea probabilidad de fisin espontnea o al ser bombardeado por neutrones rpidos, el uranio-235 posee una mayor probabilidad de fisionarse al ser bombardeado por neutrones trmicos, por lo que es la reaccin principalmente responsable por la generacin de calor en un reactor nuclear, y es la principal fuente de material fsil para las armas nucleares. Ambos usos son posibles por la capacidad del uranio de sostener una reaccin nuclear en cadena. El uranio empobrecido (uranio-238) es utilizado en penetradores de energa cintica y protecciones para vehculos blindados. El 235U se utiliza como combustible en centrales nucleares y en algunos diseos de armamento nuclear. Para producir combustible, el uranio natural es separado en dos porciones. La porcin combustible tiene ms 235U que lo normal, denominndose uranio enriquecido, mientras que la porcin sobrante, con menos U235 que lo normal, se

llama uranio empobrecido. El uranio natural, enriquecido o empobrecido es qumicamente idntico. El uranio empobrecido es el menos radiactivo y el enriquecido el ms radiactivo. Origen Junto con todos los elementos con pesos atmicos superiores al del hierro, el uranio se origina de forma natural durante las explosiones de las supernovas. El proceso fsico determinante en el colapso de una supernova es la gravedad. Los valores tan elevados de gravedad que se dan en las supernovas es que genera las capturas neutrnicas que dan lugar a los tomos ms pesados, entre ellos el uranio y el protactinio. Reservas de uranio La produccin mundial de uranio fue en 2009 de 50 572 toneladas, de las que el 27,3% se extrajo en minas de Kazajistn, el 20,1% en Canad, el 15.7% en Australia, el 9,1% en Namibia, 7,0% en Rusia, y el 6,4% en Nger. La OCDE y el OIEA publican peridicamente un informe llamado: Uranium: Resources, Production and Demand, conocido como "Red Book", donde se hace una estimacin de las reservas mundiales de uranio por pases. Los grandes productores sonCanad, Australia, Kazajistn, Rusia, Nger, Repblica Democrtica del Congo, Namibia y Brasil, tambin hay prospecciones y yacimientos de uranio en distintos pases como Colombia (en la serrana del Perij, en la frontera compartida con Venezuela), en Espaa, entre otras zonas. De acuerdo con este informe los recursos mundiales de uranio son suficientes para satisfacer las necesidades actuales hasta un mximo de ochenta y cinco aos. Se estima que la cantidad total de existencias de uranio convencional, que puede ser explotado por menos de 130 USD por kg, es de unos 4,7 millones de toneladas que permitiran abastecer la demanda uranio para generacin nuclear de electricidad durante 85 aos. Sin embargo, los recursos mundiales de uranio en total se consideran mucho ms alto. Basado en la evidencia geolgica y el conocimiento de los fosfatos de uranio en el estudio considera ms de 35 millones de toneladas disponibles para su explotacin. A largo plazo, los supuestos avances en la tecnologa nuclear permitiran una utilizacin mucho mejor de los recursos de uranio. Los reactores que se estn diseando, supuestamente podran extraer unas 30 veces ms energa del uranio que los reactores de hoy, lo que aumentara la duracin de las reservas a 2550 aos. En 2025, la capacidad mundial de la energa nuclear se supone que crezca a entre 450 GWe (+22%) y 530 GWe (+44%) de la capacidad de generacin actual de cerca de 370 GWe. Esto aumentar las necesidades de uranio anuales de entre 80 000 toneladas y 100 000 toneladas lo que consecuentemente reducir las expectativas de la duracin de las reservas naturales de uranio. Uso El principal uso del uranio en la actualidad es como combustible para los reactores nucleares que producen el 3% de la energa generada por el ser humano en el mundo.[cita requerida] Para ello el uranio es enriquecido aumentando la proporcin del isotopo U235 desde el 0,71% que presenta en la naturaleza hasta valores en el rango 3-5%. El uranio empobrecido es usado en la produccin de municiones perforadoras y blindajes de alta resistencia, con la subsiguiente dispersin de contaminacin radiactiva como ocurri durante la Primera Guerra del Golfo.[cita requerida] Otros usos incluyen:

Por su alta densidad, se utiliza el uranio en la construccin de estabilizadores para aviones, satlites artificiales y veleros (balastos/quillas). Se ha utilizado uranio como agregado para la creacin de cristales de tonos fluorescentes verdes o amarillos. El largo periodo de semi-desintegracin del isotopo 238U se utiliza para estimar la edad de la Tierra. El 238U se convierte en plutonio en los reactores reproductores. El plutonio puede ser usado en reactores o en armas nucleares. Algunos accesorios luminosos utilizan uranio, del mismo modo que lo hacen algunos qumicos fotogrficos (nitrato de uranio). Su alto peso atmico hace que el 238U pueda ser utilizado como un eficaz blindaje contra las radiaciones de alta penetracin. El uranio en estado metlico es usado para los blancos de rayos X, para hacer rayos X de alta energa. El uranio empobrecido se usa como blindaje de tanques de guerra, tambin los misiles llevan uranio empobrecido en su espoln. El alto peso atmico del uranio-238, lo hace eficaz para la proteccin contra la radiacin. Fertilizantes de fosfato a menudo contienen altos contenidos de uranio natural, debido a que el mineral del cual son hechos es tpicamente alto en uranio. La exposicin humana Una persona puede estar expuesta al uranio (o a sus descendientes radiactivos como el radn) por la inhalacin de polvo en el aire o por la ingestin de agua y alimentos contaminados. La cantidad de uranio en el aire es muy pequea, sin embargo, las personas que trabajan en las fbricas de procesado de fosfatos o fertilizantes, viven cerca de instalaciones donde se hicieron pruebas de armas nucleares, viven o trabajan cerca de un campo de batalla moderno donde se ha utilizado uranio empobrecido, o que viven o trabajan cerca de la exposicin de una central trmica de carbn, las instalaciones de las minas de mineral de uranio, o instalaciones de enriquecimiento de uranio para combustible, pueden haber aumentado su exposicin al uranio. Casas o estructuras que estn sobre los depsitos de uranio (naturales o depsitos artificiales de escoria) pueden tener un aumento de la incidencia de la exposicin al gas radn. La mayora del uranio ingerido se excreta naturalmente. Slo el 0,5% es absorbido cuando se ingieren formas insolubles de uranio, como el xido, mientras que la absorcin de los ms solubles uranilo de iones puede ser de hasta un 5%. Sin embargo, los compuestos solubles de uranio tienden a pasar rpidamente a travs de todo el cuerpo mientras que los compuestos de uranio insolubles, en especial cuando se inhala polvo en los pulmones, representan un riesgo de exposicin ms grave. Despus de entrar en el torrente sanguneo, el uranio absorbido tiende a la bioacumulacin y la estancia durante muchos aos en los tejidos seos debido a la afinidad de uranio para los fosfatos. El uranio no se absorbe a travs de la piel, y las partculas alfa liberadas por el uranio no puede penetrar la piel.

Genotxicos mutgenos procedentes de la exposicin al uranio puede ser tratado con terapia de quelacin o por otros medios poco despus de la exposicin. el uranio asimilado se convierte en iones de uranilo, que se acumulan en los huesos, el hgado, los riones y los tejidos reproductivos. El uranio puede ser descontaminado de las superficies de acero y acuferos. Efectos El funcionamiento normal del rin, cerebro, hgado, corazn, y otros sistemas pueden verse afectados por la exposicin al uranio, porque, adems de ser dbilmente radiactivo, el uranio es un metal altamente txico incluso en pequeas cantidades. El uranio tambin es txico para la reproduccin. Los efectos radiolgicos son generalmente locales ya que la radiacin alfa, la principal forma de descomposicin del U-238, tiene un alcance muy corto y no penetra en la piel. Los compuestos de uranio, en general, son mal absorbidos por el revestimiento de los pulmones y puede seguir siendo un peligro radiolgico por tiempo indefinido. [cita requerida]. Los iones de uranilo UO2+, como los deltrixido de uranio o de nitrato de uranilo y de uranio, han demostrado causar defectos de nacimiento y dao al sistema inmunitario en animales de laboratorio. Mientras que el CDC ha publicado un estudio que dice que no ha sido probado ningn cncer en seres humanos consecuencia de la exposicin a los desastres naturales. La exposicin al uranio y sus productos de desintegracin, especialmente en radn, son ampliamente conocidos as como las amenazas para la salud. La exposicin al estroncio-90, yodo-131, y otros productos de fisin no est relacionado con la exposicin al uranio, pero puede resultar de los procedimientos mdicos o la exposicin al combustible nuclear gastado o consecuencias del uso de armas nucleares. Aunque la exposicin a la inhalacin accidental a una alta concentracin de hexafluoruro de uranio ha causado la muerte de personas, esas muertes se asociaron con la generacin de cido fluorhdrico altamente txicos y fluoruro de uranilo y no al propio uranio. El uranio metlico finamente dividido presenta un peligro de incendio porque partculas pequeas pueden inflamarse espontneamente en el aire a temperatura ambiente. Recopilacin de examen de 2004 sobre la toxicidad del uranio Sistema corporal Estudios en humanos Los niveles elevados de excrecin de protenas, catalasa urinaria y la diuresis Estudios en animales In vitro El dao a los tbulos contorneados proximales, las clulas necrticas No hay emitidos desde el epitelio estudios tubular, los cambios glomerulares

Renal

Cerebro / CNS

Toxicidad aguda colinrgica; dosisUna disminucin del dependiente de la No hay rendimiento en las pruebas acumulacin en la corteza, estudios neurocognitivas el cerebro medio y vermis, cambios electrofisiolgicos en el hipocampo tipos de cncer La mutagenicidad en orina y la induccin de tumores

ADN

aumentaron Clulas binucleadas | con microncleos, inhibicin de la cintica del ciclo celular y la proliferacin, la induccin de cromtidas hermanas, fenotipo oncognico La inhibicin de la formacin de hueso No hay periodontal, y la estudios cicatrizacin de la herida alveolar las Vacuolizacin moderada a No hay grave, atrofia tubular focal, estudios de clulas de Leydig

sea o muscular

No hay estudios

Reproductiva

Mineros del uranio, nias ms primognito

Pulmones respiratorio

Grave congestin nasal y hemorragia, lesiones / No hay efectos de salud No hay pulmonares y fibrosis, adversos estudios edema y la inflamacin, el cncer de pulmn Vmito, albuminuria, diarrea, N/A N/A

Gastrointestinales Hgado

No hay efectos observados Hgados grasos, necrosis No hay en la dosis de exposicin focal estudios Clulas inflamadas No hay datos disponibles vacuolado epidrmica, los No hay evaluacin de la exposicin daos a los folculos pilosos estudios y glndulas sebceas

Piel

Concentraciones en orina Los tejidos que elevadas de uranio, las rodean incrustados Concentraciones en orina No hay perturbaciones en la fragmentos de uranio elevados de uranio estudios bioqumica y las pruebas empobrecido neuropsicolgicas La fatiga crnica, erupciones cutneas, infecciones de odos y ojos, el pelo y prdida de peso, No hay estudios tos. Puede deberse a la exposicin qumica combinada en lugar de solo DU No hay estudios No hay estudios

Sistema Inmune

No hay estudios

Ojos Sangre

La conjuntivitis, irritacin de la inflamacin, edema, No hay ulceracin de los sacos estudios conjuntivales Disminucin en el recuento No hay

de glbulos rojos concentracin hemoglobina Cardiovascular Miocarditis derivadas de la ingestin de uranio, que No hay efectos concluy 6 meses despus de la ingestin

la estudios de

No hay estudios

Las centrales nucleares no contaminan la atmsfera, sin embargo, generan una gran cantidad de residuos radiactivos. Estos residuos son perjudiciales para la salud y el medio ambiente, por lo tanto, deben ser almacenados en reas de alta seguridad por cientos o millones de aos. Uranio-235 El uranio-235 (235U) es un istopo del uranio que se diferencia del uranio-238, el istopo ms comn del elemento, en su capacidad para provocar una reaccin en cadena de fisin que se expande rpidamente, es decir, que es un istopo fisible. De hecho, el uranio-235 es el nico istopo fisible que se encuentra en la naturaleza. El uranio-235 tiene un periodo de semidesintegracin de 700 millones de aos. Fue descubierto en 1935 por Arthur Jeffrey Dempster. Un ncleo de uranio que absorba un neutrn libre se dividir en dos ncleos ms ligeros; a esto se le llama fisin nuclear. En el proceso se liberan dos o tres neutrones que prosiguen la reaccin. En los reactores nucleares, la reaccin es ralentizada por la adicin de barras de control, que estn fabricadas con elementos qumicos tales como el boro, el cadmio y el hafnio los cuales pueden absorber un gran nmero de neutrones. En las bombas nucleares, la reaccin no se controla y la gran cantidad de energa que se libera crea una explosin nuclear. La fisin de un tomo de 235U genera 200 MeV = 3,210-11 J, es decir, 18 TJ/mol = 77 TJ/kg. Slo alrededor del 0,72 % de todo el uranio natural es uranio-235, el resto es bsicamente uranio-238. Esta concentracin es insuficiente para mantener por s misma una reaccin nuclear en una masa de uranio puro o de un reactor de agua ligera. El enriquecimiento de uranio, que significa precisamente la separacin del uranio-238, debe realizarse para conseguir concentraciones de uranio-235 utilizables en los reactores del tipo CANDU, en otros reactores de agua pesada, y algunos reactores regulados por grafito. Para una explosin se requiere una pureza de aproximadamente el 90 %. Fue el isotopo de uranio que se us para bombardear Hiroshima